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A lio de sabedoria

das vacas loucas


Claude Lvi-Strauss

P
ara os amerndios e a maior parte dos povos que viveram muito tempo
sem escrita, o tempo dos mitos foi aquele em que os homens e os animais
no eram realmente distintos uns dos outros e podiam se comunicar entre
si. Fazer comear os tempos histricos com a torre de Babel, quando os homens
perderam o uso de uma lngua comum e deixaram de se compreender, lhes teria
parecido uma viso estranhamente acanhada das coisas. Para eles, esse fim de
uma harmonia primitiva se deu num mbito bem mais vasto; ele atingiu no
somente os homens, mas todos os seres vivos.
Ainda hoje, como se continussemos confusamente conscientes dessa
solidariedade primeira entre todas as formas de vida. Nada nos parece mais ur-
gente do que imprimir, desde o nascimento ou quase, o sentimento dessa conti-
nuidade no esprito de nossas crianas. Cercamo-las de simulacros de animais de
plstico ou de pelcia, e os primeiros livros de imagens que colocamos sob seus
olhos lhes mostram, bem antes que os conheam, o urso, o elefante, o cavalo, o
burro, o cachorro, o gato, o galo, a galinha, o rato, o coelho etc., como se fosse
preciso, desde a mais tenra idade, lhes dar a nostalgia de uma unidade que em
breve elas sabero terminada.
No surpreendente que matar seres vivos para se alimentar coloque aos
humanos, tenham eles conscincia ou no desse fato, um problema filosfico
que todas as sociedades tentaram resolver. O Antigo Testamento faz dele uma
consequncia indireta da queda. No jardim do den, Ado e Eva se alimenta-
vam de frutos e sementes (Gnesis I: 29). Foi somente a partir de No que o
homem se tornou carnvoro (IX: 3). significativo que essa ruptura entre o
gnero humano e os outros animais preceda imediatamente a histria da torre
de Babel, isto , a separao dos homens uns dos outros, como se essa fosse a
consequncia ou um caso particular daquela.
Essa concepo faz da alimentao carnvora uma espcie de enriqueci-
mento do regime vegetariano. Ao contrrio, alguns povos sem escrita veem nela
uma forma muito pouco atenuada de canibalismo. Eles humanizam a relao
entre o caador (ou o pescador) e sua presa, concebendo-a segundo a relao de
parentesco entre aliados pelo casamento ou, mais diretamente ainda, entre cn-
juges (assimilao facilitada por aquela que todas as lnguas do mundo, e mesmo
as nossas em expresses da gria, fazem entre o ato de comer e o ato de copular).
A caa e a pesca aparecem assim como um tipo de endocanibalismo.

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Outros povos, s vezes tambm os mesmos, julgam que a quantidade to-
tal de vida existente a cada momento no universo deve sempre ser equilibrada.
O caador ou o pescador que lhe retira uma frao dever, se podemos dizer,
reembols-la custa de sua prpria expectativa de vida. outra maneira de ver
na alimentao carnvora uma forma de canibalismo: autocanibalismo dessa vez,
pois, segundo essa concepo, comemos a ns mesmos ao acreditar comer um
outro.
H cerca de trs anos, a propsito da epidemia dita da vaca louca, que en-
to no tinha tanta atualidade quanto hoje, expliquei aos leitores de La Repub-
blica num artigo (Siamo tutti canibali, 10-11 de outubro de 1993) que as pa-
tologias vizinhas que vitimavam s vezes o homem kuru na Nova-Guin, casos
novos da doena de Creutzfeldt-Jacob na Europa (resultante da administrao
de extratos de crebro humano para tratar distrbios de crescimento) estavam
ligadas a prticas relacionadas em sentido prprio ao canibalismo, cuja noo
se devia ampliar para poder incluir todas elas. E eis que ficamos sabendo agora
que a doena da mesma famlia que atinge as vacas em vrios pases europeus (e
que apresenta um risco mortal para o consumidor) transmitida pela farinha de
origem bovina com que esses animais eram alimentados. Portanto, ela resultou
da transformao deles, pelo homem, em canibais, segundo um modelo, alis,
que no sem precedente na histria. Textos da poca afirmam que, durante as
guerras de Religio que ensanguentaram a Frana no sculo XVI, os parisienses
famintos foram obrigados a se alimentar de um po base de farinha feita de
ossadas humanas extradas das catacumbas e modas.
A ligao entre a alimentao carnvora e um canibalismo mais amplo, com
uma conotao universal, tem assim, no pensamento, razes muito profundas.
Ela volta ao primeiro plano com a epidemia das vacas loucas, pois ao temor de
contrair uma doena mortal se acrescenta o horror que nos inspira tradicional-
mente o canibalismo, estendido agora aos bovinos. Condicionados desde a pri-
meira infncia, continuamos certamente carnvoros e nos desviamos para carnes
de substituio. Mesmo assim o consumo de carne baixou de forma espetacular.
Mas, bem antes desses acontecimentos, quantos de ns podamos passar diante
da vitrina de um aougue sem sentir um mal-estar, ao v-la por antecipao na
ptica de futuros sculos? Pois chegar um dia em que a ideia de que os homens
do passado, para se alimentar, criavam e massacravam seres vivos e expunham
complacentemente sua carne em pedaos nas vitrinas inspirar por certo a mes-
ma repulsa que, para os viajantes dos sculos XVI ou XVII, as refeies canibais
dos selvagens americanos, africanos ou australianos.
A voga crescente dos movimentos de defesa dos animais uma prova dis-
so: percebemos cada vez mais distintamente a contradio na qual nossos costu-
mes nos encerram, entre a unidade da criao, tal como se manifestava ainda na
entrada da arca de No, e sua negao pelo prprio Criador, na sada.
Entre os filsofos, Augusto Comte provavelmente um dos que mais

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deram ateno ao problema das relaes entre o homem e o animal. Ele o fez
de uma forma que os comentadores preferiram ignorar, atribuindo-a a uma da-
quelas extravagncias frequentes nesse grande gnio. Ela merece, porm, ser
examinada.
Comte divide os animais em trs categorias. Na primeira coloca os que,
de uma maneira ou de outra, apresentam para o homem um perigo, e prope
simplesmente destru-los.
Numa segunda categoria, ele rene as espcies protegidas e criadas pelo
homem para se alimentar: bovinos, ovinos, porcos, aves de galinheiro... Desde
milnios o homem transformou to profundamente esses animais que nem se
pode mais cham-los assim. Devem-se ver neles os laboratrios nutritivos nos
quais se elaboram os compostos orgnicos necessrios nossa subsistncia.
Se Comte expulsa essa segunda categoria da animalidade, ele integra a ter-
ceira humanidade. Essa agrupa as espcies sociveis em que encontramos com-
panheiros e muitas vezes at auxiliares ativos: animais cuja inferioridade mental
muito se exagerou. Alguns, como o cachorro e o gato, so carnvoros. Outros,
por sua natureza de herbvoros, no tm um nvel intelectual suficiente que os
torne utilizveis. Comte preconiza transform-los em carnvoros, o que de modo
nenhum lhe parece impossvel, uma vez que na Noruega, quando falta forragem,
o gado alimentado com peixe seco. Com isso, alguns herbvoros seriam levados
ao mais alto grau de perfeio que a natureza animal comporta. Tornados mais
ativos e mais inteligentes por seu novo regime alimentar, passariam a se devotar
melhor a seus mestres, a se comportar como servidores da humanidade. Poderia
ser-lhes confiada a principal vigilncia das fontes de energia e das mquinas, dei-
xando assim os homens disponveis para outras tarefas. Comte reconhece que
uma utopia, mas no mais que a transmutao dos metais que, no entanto, est
na origem da qumica moderna. Ao aplicar a ideia de transmutao aos animais,
no se faz seno estender a utopia da ordem material ordem vital.
Essas ideias, velhas de um sculo e meio, so profticas em vrios aspectos,
ao mesmo tempo que oferecem, em outros, um carter paradoxal. Sabemos
muito bem que o homem provoca direta ou indiretamente o desaparecimento
de inmeras espcies e que outras esto, por culpa dele, gravemente ameaadas.
Que se pense nos ursos, lobos, tigres, rinocerontes, elefantes, baleias etc., mais
as espcies de insetos e outros invertebrados que as degradaes infligidas pelo
homem ao ambiente natural aniquilam dia a dia.
Proftica tambm, e num ponto que Comte no teria podido imaginar, a
viso dos animais de que o homem faz seu alimento, impiedosamente reduzidos
condio de laboratrios nutritivos. A criao em massa de bezerros, leites e
frangos oferece a ilustrao mais horrvel desse fato, que sensibilizou at mesmo,
recentemente, o Parlamento europeu.
Proftica, enfim, a ideia de que os animais que formam a terceira cate-
goria concebida por Comte sero para o homem colaboradores ativos, como o

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Foto Jean-Rgis Roustan/Roger-Viollet - 1986
Lvi-Strauss completou 100 anos de idade em 28 de novembro de 2008.

atestam as misses cada vez mais diversas confiadas a ces adestrados, o recurso
a macacos especialmente formados para assistir invlidos, as esperanas que os
golfinhos ensejam.
A transmutao de herbvoros em carnvoros igualmente proftica, como
o prova o drama das vacas loucas, mas nesse caso as coisas no se passaram da
maneira prevista por Comte. Se transformamos herbvoros em carnvoros, essa
transformao talvez no seja, em primeiro lugar, to original quanto acredita-
mos. Chegou-se a afirmar que os ruminantes no so verdadeiros herbvoros,
pois se alimentam sobretudo de micro-organismos que, por sua vez, se alimen-
tam dos vegetais por fermentao num estmago especialmente adaptado.
Essa transformao, sobretudo, no se fez em proveito dos auxiliares ativos
do homem, mas em detrimento dos animais qualificados por Comte de labora-
trios nutritivos: erro fatal contra o qual ele prprio havia prevenido, pois, dizia,
o excesso de animalidade lhes seria prejudicial. Prejudicial no s para eles,
mas para ns: pois no foi ao lhes conferir um excesso de animalidade (fazendo
deles canibais, bem mais do que carnvoros) que transformamos, involuntaria-
mente, verdade, nossos laboratrios nutritivos em laboratrios mortferos?
A doena da vaca louca ainda no atingiu todos os pases. A Itlia, acre-
dito, at agora est imune. possvel que a esqueam em breve: ou porque a
epidemia se extinguir por si prpria, como predizem os cientistas britnicos,
ou porque descobriro vacinas ou curas, ou ainda porque uma poltica sanitria
rigorosa garantir a sade dos animais destinados ao abate. Mas outros roteiros
so tambm concebveis.

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Suspeita-se que, contrariamente s ideias aceitas, a doena poderia trans-
por as fronteiras biolgicas entre as espcies. Atingindo todos os animais dos
quais nos alimentamos, ela se instalaria de forma duradoura e passaria a fazer
parte dos males nascidos da civilizao industrial, que comprometem cada vez
mais gravemente a satisfao das necessidades de todos os seres vivos.
J respiramos um ar poludo. A gua, igualmente poluda, no mais aque-
le bem que podamos acreditar disponvel sem limite: sabemos que h restries
tanto para a agricultura quanto para o uso domstico. Desde o aparecimento
da Aids, as relaes sexuais comportam um risco fatal. Todos esses fenmenos
perturbam e perturbaro de forma profunda as condies de vida da humanida-
de, anunciando uma nova era na qual se instalaria, em continuidade, esse outro
perigo mortal que seria agora a alimentao carnvora.
Alis, esse no o nico fator que poderia obrigar o homem a afastar-se
dela. Num mundo em que a populao global ter provavelmente dobrado em
menos de um sculo, o gado e os outros animais de criao se tornam para o
homem temveis concorrentes. Calculou-se que, nos Estados Unidos, dois ter-
os dos cereais produzidos servem para aliment-los. E no esqueamos que
esses animais nos do em forma de carne muito menos calorias que as que eles
consumiram durante sua vida (um quinto, me disseram, no caso de um frango).
Uma populao humana em expanso logo ter necessidade, para sobreviver, da
produo cerealfera atual inteira: nada restar para a criao de gado e de aves,
de modo que todos os humanos devero seguir o regime alimentar de indianos
e chineses, no qual a carne animal cobre uma parte muito pequena das necessi-
dades de protenas e calorias. Talvez seja preciso at renunciar completamente a
ela, pois, medida que a populao aumenta, a superfcie das terras cultivveis
diminui sob o efeito da eroso e da urbanizao, as reservas de hidrocarbonetos
baixam e os recursos em gua se reduzem. Em contrapartida, os especialistas cal-
culam que, se a humanidade se tornasse integralmente vegetariana, as superfcies
hoje cultivadas poderiam alimentar o dobro da atual populao.
notvel que, nas sociedades ocidentais, o consumo de carne tenda esponta-
neamente a diminuir, como se essas sociedades comeassem a mudar de regime
alimentar. Nesse caso, a epidemia da vaca louca, ao desviar os consumidores de
carne, estaria acelerando uma evoluo em curso. Ela apenas lhe acrescentaria
um componente mstico feito do sentimento difuso de que a nossa espcie paga
por ter infringido a ordem natural.
Os agrnomos se encarregaro de fazer aumentar o teor proteico das
plantas alimentares, os qumicos, de produzir em quantidade industrial prote-
nas sintticas. Mas, ainda que a encefalopatia espongiforme (nome cientfico da
doena da vaca louca e de outras aparentadas) se instale de forma duradoura,
apostamos que o apetite pela carne nem por isso desaparecer. Sua satisfao se
tornar apenas uma ocasio rara, custosa e cheia de risco. (O Japo conhece algo
parecido com o fugu, peixe tetrodontdeo de um sabor requintado, dizem, mas

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que, inadequadamente eviscerado, pode ser um peixe mortal.) A carne figura-
r no cardpio em circunstncias excepcionais. Ser consumida com a mesma
mistura de reverncia piedosa e de ansiedade que, segundo os antigos viajantes,
impregnava as refeies canibais de certos povos. Em ambos os casos, trata-se
ao mesmo tempo de comungar com os antepassados e de incorporar, com seus
riscos e perigos, a substncia de seres vivos que foram ou se tornaram inimigos.
Tendo desaparecido completamente a criao de gado, no rentvel, essa
carne comprada em lojas de grande luxo h de provir apenas da caa. Nossos
antigos rebanhos, entregues a si mesmos, sero uma caa como outra qualquer
num campo devolvido selvageria.
Assim, no se pode afirmar que a expanso de uma civilizao que se pre-
tende mundial uniformizar o planeta. Ao amontoar-se, como vemos hoje, em
megalpoles to grandes como provncias, uma populao antes mais distribuda
esvaziar outros espaos. Definitivamente abandonados por seus habitantes, es-
ses espaos retornariam a condies arcaicas e neles, aqui e ali, as mais estranhas
formas de vida se instalariam. Em vez de marchar para a monotonia, a evoluo
da humanidade acentuaria os contrastes e criaria at mesmo novos, restabelecen-
do o reinado da diversidade. Rompendo com hbitos milenares, tal a lio de
sabedoria que teremos um dia aprendido, talvez, com as vacas loucas.

Artigo publicado em italiano em La Repubblica, 24 de novembro de 1996, e em


francs em tudes Rurales, janeiro-junho de 2001, p.157-8: p.9-14.
Publicado em Hors Srie La Lettre du Collge de France, Claude Lvi-Strauss Cen-
time anniversaire, Novembre 2008. Traduo de Paulo Neves. O original em francs
La leon de sagesse des vaches folles encontra-se disposio do leitor no IEA-
USP para eventual consulta.

Recebido em 16.7.2009 e aceito em 21.8.2009.

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