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Filologia e Lingstica Portuguesa, n. 2, p. 61-79, 1998.

A SEMNTICA HISTRICA: UM CAMPO


ABANDONADO DA LINGSTICA? *

Wolfgang Roth **

RESUMO: Trata-se de definir o campo da Semntica, apontando a sua trajetria desde os estu-
dos iniciais, ligados aos da etimologia e da gramtica histrica. So expostas as razes de preva-
lecer, na semntica tradicional, o enfoque lexical, discutindo-se tambm a questo do referente,
excludo nos estudos estruturalistas, mas reintroduzido pelas teorias contemporneas. Do exa-
me das tendncias atuais mais importantes destacando-se a teoria dos prottipos como parte
da lingstica cognitiva chega-se a aproximaes com a semntica histrica. As chamadas vias
evolutivas seriam regidas por um saber enciclopdico e pela capacidade humana de
categorizao. Igualmente, ressurge a preocupao da semntica histrica com o lxico e com a
polissemia, porm recolocada dentro da funo comunicativa da linguagem humana.

Palavras-chave: significado/significao, referente, semntica lexical/semntica histrica.

A
semntica um domnio de investigao de limites mo-
vedios. Esta definio, que no parece ser nenhuma,
encontra-se no livro intitulado Semntica, de Rodolfo
Ilari e Joo Wanderley Geraldi. Esta indefinio com-
prova-se facilmente mediante uma comparao do contedo deste li-
vro introdutrio com um clssico da semntica, o manual de Stephen
Ullmann, publicado uns 25 anos antes. Mesmo que se tomasse em
conta o progresso da semntica neste ltimo quarto de sculo e o fato
de os dois semanticistas brasileiros no tratarem da semntica hist-
rica, qual Ullmann d um vasto lugar, a discrepncia entre estas duas

*
Texto correspondente a conferncia ministrada no dia 12/09/97 na Universidade de So
Paulo.
**
Universidade de Bochum, Alemanha, e Valenciennes, Frana.

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ROTH, Wolfgang. A semntica histrica: um campo abandonado da lingstica?

publicaes ficaria inexplicvel. certo que na lingstica surgiram


novos conceitos e mtodos, novos enfoques na sintaxe, termos como
texto, contexto ou co-texto, que antes haviam desempenhado um pa-
pel secundrio, ao passo que o lxico perdeu a sua importncia como
elemento central que teve nas pesquisas lingsticas histricas. Mas, a
fim de que se compreenda por que a semntica significa algo diferente
para Rodolfo Ilari e Joo Wanderley Geraldi do que significava para
Bral ou Ullmann, preciso partir do prprio fato lingstico que est
na base da semntica e que dispe de vrias designaes.
Em outras introdues semntica pode-se ler que a dificuldade
de definir o objeto desta rea da lingstica consiste na impreciso do
termo, que se refere aos elementos a serem estudados na semntica.
De fato, temos disposio, para estes elementos, diferentes designa-
es: sentido, significado, significao, acepo, contedo. Mas esta
variedade reflete antes os diferentes enfoques aplicados ao objeto da
semntica do que uma incerteza no tratamento do assunto. Os lin-
gistas sempre tm sido conscientes do fato de o objeto de suas pre-
ocupaes poder-se dividir em duas abordagens, partindo do lado
material, audvel e visvel da linguagem e do seu lado imaterial, isto ,
do lado espiritual, reconhecvel e compreensvel. A terminologia que
tem vacilado, refletindo-se numa viso dicotmica, seja esta chamada
expresso e contedo, onomasiologia e semasiologia ou significante
e significado. Se a conscincia do lado significativo da linguagem for-
ma parte integrante de qualquer pensamento lingstico, duas pers-
pectivas fazem com que a semntica tenha estado sujeita a avaliaes
diferentes no decorrer da histria da lingstica: a sua importncia e
posio dentro da anlise lingstica e a praticabilidade cientfica do
conceito significado. Enquanto o significado serviu apenas de critrio
para a anlise e classificao dos elementos significantes da lingua-
gem, o interesse no significado consistiu em dispor de uma unidade
fixa para o estudo do lado material, mas no importava em si. Assim, a
grande maioria dos estudos filolgicos do sculo XIX se dedicou
prioritariamente ao significante. E mesmo quando a semntica se cons-

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tituiu como rea de pesquisas autnoma, a lingstica, durante muito


tempo, preferiu concentrar-se no significante. Testemunham isto tan-
to a gramtica histrica como a dialetologia e a geografia lingstica.
Praticamente nenhuma gramtica histrica exceto a de Nyrop para o
francs abrangia a semntica ou chegava at esta. Na geografia
lingstica o enfoque onomasiolgico dominou quase completamen-
te. Talvez o nico campo onde, na lingstica pr-estruturalista, a se-
mntica encontrou um valor igual ao estudo do lado significante da
lngua, tenha sido a estilstica.
Uma das razes da dificuldade de encontrar um termo nico e
abrangente para o elemento a analisar na semntica provavelmente
o fato de este constituir um conceito muito geral e carente de uma
diferenciao comparvel do lado significante, onde conhecemos
toda uma gama de unidades, a comear pelo morfema flexivo e deriva-
tivo e a terminar com os conceitos de orao e texto. Quando estuda-
mos o lado significante da lngua, estamos praticamente forados a
determinar o elemento que estudamos: morfema flexivo, morfema
derivativo, lexema, orao, etc. Todas estas unidades se definem,
claro, pelo seu lado significativo, mas o que neste contexto importa
que se parte do significante e que normalmente o critrio semntico
serve apenas de meio de classificar os elementos significantes. Uma
classificao que toma como ponto de partida o significado e distin-
gue, por exemplo, entre sememas gramaticais, derivativos, composici-
onais, sintagmticos, oracionais e textuais parece ser inerente aos es-
tudos semnticos, mas raros so os casos em que, desde o incio dos
estudos semnticos, existe a conscincia desta distino. O comeo
histrico da semntica localiza-se no lxico, na palavra, ao passo que
as outras unidades do nvel dos significantes apenas mais tarde des-
pertaram um interesse lingstico. A razo deste caminho tomado pela
semntica no sculo XIX est no carter particular do lexema que,
mais do que as outras unidades de significado, representa uma esp-
cie de dicotomia que ressalta quando se recorre ao famoso tringulo
de Ogden e Richards.

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Por simplista que seja este tringulo, ele indica um lado relacio-
nado com o semntico, sempre presente aos estudiosos, mas negli-
genciado ou mal-avaliado deste o incio e, no raro, excludo sob o
impacto da doutrina saussuriana, que pretende limitar-se ao puramente
lingstico das suas teorias. Trata-se da noo do referente.
O semanticista Andreas Blank (Blank, 1993, p. 63) mostrou que na
semntica tradicional e inclusive na semntica clssica de Stephen
Ullmann uma parte da classificao das causas da mudana semntica
se baseava no no significado, mas no referente. o caso da metfora e
da metonmia. Ora, como j se disse, em toda a semntica tradicional
prevalece a semntica lexical. A explicao de certas mudanas pelo
contexto gramatical, apresentada, por exemplo, por Antoine Meillet sob
a designao de causas lingsticas, constitui antes uma exceo.
Queira-se ou no incluir o referente da semntica, de qualquer
maneira no se deve esquecer que o referente pode ser de natureza
vria. Podemos distinguir pelo menos dois referentes que poderiam
ser chamados de referente-realidade e referente-categoria. Parece que
o referente que pode estar na base de uma caracterizao do ele-
mento semntico, porque, no fundo, temos dois referentes de nature-
za bastante diferente: enquanto o primeiro est ligado chamada rea-
lidade extralingstica, sendo, portanto, de classificao difcil, o se-
gundo se baseia exclusivamente no pensamento lingstico-gramati-
cal, no sem haurir as noes tambm na chamada realidade extra-
lingstica. Os significados lexicais orientam-se pelo mundo que pare-
ce fugir da estrutura da lngua. Coseriu (1964, p. 144) sublinha que a
criao de uma terminologia conteudstica duplicaria os lexemas. Pou-
cos so os casos em que se pode ver uma analogia. Coseriu cita como
exemplo as denominaes das rvores frutferas. Os significados re-
presentam abstraes de coisas concretas e pensadas. Os elementos
semnticos gramaticais, para mencionar o outro extremo, se definem
igualmente por meio de referentes, mas de maneira indireta. Parecem
princpios gerais que ordenam o mundo, como por exemplo masculi-
no e feminino, possibilidade e realidade, ativo e passivo, sujeito e

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objeto, estado e atividade etc., enfim, noes gerais que parecem


estruturar o conjunto de um grande grupo de significados, mas que
no abrangem os sentidos lexicais.
Ora, podemos comprovar que a semntica, como rea da lin-
gstica, comeou essencialmente baseada no referente-realidade e
no no referente-categoria, isto , nos elementos gramaticais, que
Coseriu chama de funes, e nos derivativos. Mas temos de lembrar-
nos de que havia, desde os neogramticos dos anos sessenta do scu-
lo XIX, um recurso semntico que parecia abranger os dois lados do
referente e que desempenhava um papel muito importante na busca
das causas da evoluo lingstica. Este recurso foi a j mencionada
analogia. A analogia pode ser a causa de uma mudana gramatical, por
exemplo no uso de certa forma irregular, mas tambm de uma mu-
dana fontica num lexema inexplicvel de outra maneira.
Um dos motivos principais da introduo da semntica como
rea autnoma foi provavelmente a etimologia e as dificuldades cres-
centes que surgiram depois de estabelecidos e consagrados os timos
inequvocos, seguros. Sobraram numerosos casos duvidosos e,
como o conhecimento da gramtica histrica j no bastava para tor-
nar plausvel a origem de certas palavras, houve a necessidade de re-
correr, na argumentao, a explicaes semnticas. Enfim, a etimologia
e a gramtica histrica se inter-relacionavam. Sem novas pesquisas
num dos dois ramos da lingstica, o outro tambm se estagnava.
Parece imprescindvel levar em conta esta conjuntura particular
na criao da semntica como nova subdisciplina lingstica. Se a se-
mntica nasceu como matria da lingstica histrica, foi porque se
constituiu como uma subdisciplina suplementar e ancilar dos ou-
tros estudos lingsticos da poca. Da a preocupao dos primeiros
semanticistas com a sistematizao dos processos evolutivos, com a
pergunta de se seria possvel estabelecer leis semnticas comparveis
s leis fonticas. Da tambm as hipteses de eventuais analogias que,
na etimologia, s se podiam basear em possveis associaes com
outras palavras semanticamente relacionveis. Da finalmente o enfoque

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quase exclusivamente lexical e o declnio da semntica histrica lexical


por causa da perda de interesse nos estudos etimolgicos.
Se a semntica no fosse, em certa medida, um subproduto dos
estudos etimolgicos e da gramtica histrica, a sua evoluo no de-
correr do sculo XX teria sido outra. Talvez possa dizer-se que a se-
mntica desenvolvida sob outros postulados epistemolgicos, como
o estruturalismo e o gerativismo, no teria compartilhado o destino
da semntica histrica, correndo atrs e no precedendo estas novas
tendncias.

Como abordar ento a semntica de forma geral em vista da sua


histria particular? Seguindo o modelo de certas introdues lin-
gstica, seria aconselhvel analisar o lado significativo das diferentes
unidades da lngua, a comear com os morfemas. Teramos, ento,
uma semntica dos morfemas subdivisvel em trs semnticas parciais:
a do morfema flexivo, a do morfema derivativo e composicional e a
dos lexemas. Passar-se-ia depois a uma semntica dos sintagmas e das
oraes, para se chegar, finalmente, ao nvel das unidades do texto e
do discurso.
Seria de esperar que a semntica histrica tivesse levado em
conta os diferentes nveis de anlise da lingstica, isto , disporamos
de uma semntica morfolgica, de uma semntica lexical, de uma se-
mntica sinttica e finalmente de uma semntica do texto ou textual.
Mas, devido sua histria particular acima esboada, ela tomou outro
rumo e ameaou extinguir-se com as novas correntes da lingstica.
Para dar uma viso de conjunto da semntica diacrnica, pode-
se partir tambm do incio de seu estudo, isto , perguntar pelas ori-
gens do estudo das unidades significativas da lngua no sculo passa-
do. Quais foram as razes que levaram ao enfoque semntico na pes-
quisa das lnguas e quais os resultados que se esperavam? Como j
expusemos, ver-se-ia o alto grau de dependncia dos primeiros estu-
dos semnticos das principais reas de interesse daquela poca: a fo-
ntica histrica e a etimologia.

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Mas pode-se, igualmente, tomar como ponto de partida a dico-


tomia saussuriana entre diacronia e sincronia e comprovar que a ocu-
pao com a semntica se iniciou enquanto cincia histrica, passan-
do, mais tarde, para um enfoque exclusivamente sincrnico.
Quem tentasse esboar uma sntese das pesquisas semnticas
desde os seus incios cientficos no sculo XIX at hoje, verificaria que
estes trs pontos de vista, ou seja, o histrico, o decorrente dos dife-
rentes nveis de anlise o morfolgico, o lxico, o oracional, etc. e
o metodolgico relativo s duas perspectivas, a diacrnica e a sincr-
nica, se entrelaam: a semntica como disciplina parcial da lingstica
surgiu como uma tendncia de afastar-se do aspecto exclusivamente
formal, quer dizer, da preferncia dada pesquisa dos elementos fo-
nticos e morfolgicos da lngua. Isto ocorreu bem antes do enfoque
semitico da lngua, ou seja, antes da definio do signo lingstico
por Saussure. por isso que temos no incio uma cincia das acepes
e no dos significados. E por isso que no comeo havia uma metodo-
logia classificadora inspirada pela retrica e pela psicologia e no pela
concepo da lngua como um conjunto estruturado.
A primeira etapa da lingstica cientfica, que abrange a maior parte
do sculo XIX, caracteriza-se por uma preocupao com o que mais tarde
Saussure ia chamar o lado significante da lngua e por uma concentrao
nos significantes mais significativos da lngua: os lexemas. A fontica, a
morfologia, particularmente a morfologia flexiva, a sintaxe e a etimologia
estavam no centro do interesse dos lingistas. No que respeita morfologia
flexiva e derivativa, seu lado semntico interessava pouco, uma vez que
estes tipos de morfemas tinham um lado significativo antes categorial.
Nas pesquisas histrico-comparativas, o interesse semntico se limita-
va, via de regra, a verificar se a afinidade formal se baseava na identidade
categorial ou funcional do elemento em questo. Dito em outras pala-
vras: o parentesco morfolgico entre duas lnguas se comprovava mais
facilmente, se se podia alegar a coincidncia funcional.
Tambm na sintaxe, o critrio semntico desempenhava um pa-
pel verificador: ou uma construo sinttica do latim havia perdurado

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nas lnguas romnicas, ou no caso de uma construo nova surgia


a necessidade de verificar se esta construo j existia em latim em-
bora l tivesse outra funo e tornar compreensvel o processo de
substituio.
Onde uma semntica mais elaborada se revelou imprescindvel,
foi na etimologia, especialmente na etimologia das lnguas romnicas.
Sobretudo nas grandes reas lexicais mal documentadas no latim fala-
do, ou na adoo de novos lexemas que representavam conceitos ps-
romanos, era preciso recorrer ao que se poderia chamar a plausibilidade
semntica. E para essa plausibilidade se precisava de todo um aparato
de regras semnticas comparvel ao aparato histrico-fontico.
Ora, a semntica da palavra, ou melhor dito do lexema, que du-
rante tanto tempo dominou os estudos da significao, revelou-se uma
rea muito difcil para qualquer sistematizao. A semntica tradicional
comeou, por assim dizer, pelo lado mais difcil. Constitua um campo
totalmente oposto fontica histrica. A razo deste fato encontra-se
no carter sui generis do morfema lexical. este o signo lingstico
mais intimamente relacionado com o que a lingstica costuma chamar,
por falta de uma terminologia mais adequada, a realidade extralingstica.
O conhecido tringulo de Ogden e Richards nos ilustra este estado de
coisas. E sabemos que esta realidade, por enquanto, se deixa estruturar
apenas parcialmente. Se fosse completamente estruturvel, os funcio-
nrios das grandes bibliotecas do mundo j teriam encontrado uma or-
dem satisfatria dos seus acervos. Mas infelizmente no bem assim.
As diferentes tentativas de ordenar o lxico de acordo com o campo ou
o assunto, os chamados dicionrios ideolgicos, sempre toparam com
graves obstculos. Prefere-se, para uma melhor orientao, acrescentar
um ndice alfabtico, o que praticamente significa o fracasso da siste-
matizao a partir do significado. Explica-se desta maneira que os estu-
dos semnticos inspirados pelo estruturalismo tivessem de limitar-se a
reas relativamente bem restritas. O otimismo, que s vezes insinuam
os semanticistas, de um dia poder sistematizar-se todo o vocabulrio de
uma lngua histrica, no se tem concretizado.

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Mas a semntica lexical histrica se defronta, para sua sistemati-


zao, tambm com outros fatores. Sem poder enumerar a todos, se-
jam mencionados aqui apenas:
o carter ambguo da palavra que se concretiza na polissemia;
o co-texto, p. ex. co-texto gramatical (cf. nada, uma ova, franc.
pas, point, goutte);
o contexto ou mbito (situacional, social, profissional);
a inteno enunciativa;
a variao interna da lngua (cf. abacaxi);
o referente (democracia, pluma);
a necessidade denominativa (catacrese) (ao p da montanha,
janela no computador).
Por outro lado, a semntica lexical histrica foi mais alm da
lingstica propriamente dita. Socilogos como Mator ou estudiosos
da histria das idias, que se baseiam na evoluo do significado de
certas palavras, as chamadas palavras-chave, aproveitam-se dos resul-
tados tradicionais da semntica lingstica para as suas pesquisas.
A semntica tradicional, isto , a semntica histrica com enfoque
especial no lxico, vacila essencialmente entre os dois pontos do tri-
ngulo de Ogden e Richards, entre o significado e o referente. Se a
lingstica saussuriana insiste em limitar a lingstica linguagem pro-
priamente dita, no admitindo o chamado extralingstico, o fato de o
referente estar intimamente ligado ao significado sempre tem motiva-
do os lingistas a incluir o no-lingstico nos estudos da semntica.
Assim, podemos distinguir uma semntica do significado e uma se-
mntica na qual, alm do estudo do significado, se estuda a realidade
que est atrs do significado. Podemos comprovar que as primeiras
tentativas de fazer do estudo da significao um estudo rigorosamen-
te lingstico se baseavam essencialmente em princpios puramente
lingsticos. a fase da classificao chamada de lgica que se iniciou
j antes da primeira obra semntica cientfica de Michel Bral, consi-
derado o fundador deste ramo da lingstica. claro que nestes pri-

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meiros esforos classificatrios o estudioso estava obrigado a recor-


rer a critrios que no fossem puramente lingsticos, j que a semn-
tica tratava de elementos significativos e no podia orientar-se pela
epistemologia lingstica relativa aos elementos no-significativos, isto
, os fonemas. Mas como a cincia etimolgica no podia restringir-se
a uma mera discusso da evoluo fontica, mas tinha de levar em
conta o significado das palavras de que tratava e a realidade chamada
de extralingstica subjacente, a semntica histrica teve de estabele-
cer algo como um fio condutor que ia orientar a explicao da mudan-
a semntica. Para isso se prestava a retrica, que dispunha de duas
vantagens. Representava um campo em que se podia ver de perto, nas
chamadas figuras lexicais, o fenmeno dos processos criativos do lado
significativo da lngua, ou melhor dito, da fala, e se apoiava numa
bibliografia consagrada em que j se haviam descrito estes processos
de forma bastante metdica. Assim, foi quase natural que a retrica
tivesse dado o modelo para a descrio das mudanas semnticas.
Constituiu-se, portanto, a chamada classificao lgica, que ia ter gran-
de repercusso durante toda a primeira metade do sculo XX.
A segunda grande corrente na semntica histrica tradicional
a chamada psicolgica, na qual se distinguem duas correntes: uma
individualista, que se dedicava aos processos psquicos que se reali-
zam no falante, a outra de psicologia coletiva, que partia tanto dos
estudos da associao j em debate em fins do sculo XIX, como na
chamada psicologia dos povos. esta ltima que, com a obra de
Wilhelm Wundt, em fins do sculo XIX, nos deu uma smula das aspi-
raes da semntica do sculo XIX dedicada especialmente ao proble-
ma de uma possvel regularidade na evoluo semntica comparvel
evoluo fontica.
Sabemos que as teorias estruturalistas, assim como as idias da
gramtica gerativa, fizeram estagnar a semntica histrica. Os traba-
lhos que temos a partir dos anos vinte do sculo XX refletem os
grandes projetos da semntica histrica, acrescentando novas idias,
mas principalmente resumindo e completando as idias anteriores.

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Assim, chegou-se, nos anos cinqenta e sessenta, s duas grandes


obras de Stephen Ullmann de viso geral da semntica histrica e
diacrnica: Prcis de smantique franaise e Princpios da Semnti-
ca. O captulo neste ltimo livro sobre a semntica histrica no s
uma sntese dos estudos anteriores a respeito: mostra ao mesmo
tempo o mtodo dos semanticistas tradicionais, que se distinguem
por seu detalhismo. interessante indicar que, ao que eu saiba, uma
publicao dos anos oitenta deste sculo adota, sem maiores reser-
vas, os mtodos elaborados pelos semanticistas clssicos. um livro
sobre a lexicogentica, isto , a criao de neologismos, do ingls.
Esta obra contm um longo captulo sobre o que o autor chama
evidentemente no-influenciado pela semntica de Silveira Bueno
a metassemia. Com este termo o autor designa a semntica evoluti-
va com enfoque nos seus processos criativos ou produtivos. Tudo o
que se escreveu depois em termos de semntica histrica toma como
ponto de partida estes dois trabalhos. Nas suas partes diacrnicas,
os livros de Ullmann representam um corte na semntica lexical, cor-
te que durante alguns anos deu a impresso de que nada de novo
podia ser acrescido em termos de semntica histrica e que fez com
que os estudos semnticos com incluso do referente sassem da
viso geral dos estudos semnticos.
O estruturalismo coincidiu, como se sabe, com uma marcada
nfase na lingstica sincrnica. Na sua variante lingstica, a saber, a
pesquisa do campo lxico ou semntico, pareceu dar uma soluo ao
problema da definio cientfica do que se entende por significado ou
sentido, depois de, nos anos vinte e trinta, se terem generalizado idias
avessas ao estudo da significao (Weisgerber, teoria behaviorista).
Poucas so as contribuies diacrnicas, entre as quais se destaca o
famoso artigo de Eugenio Coseriu intitulado Por uma semntica dia-
crnica estrutural.
Se tentarmos dar uma viso geral, mesmo que seja superficial,
podemos talvez distinguir cinco correntes ou tendncias na semntica
histrica ps-estruturalista:

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1. A semntica histrica enquanto processo criativo de palavras


(Tournier).
2. A semntica histrica das palavras-chave e dos conceitos
(Mator, Stierle).
3. A semntica psicolgica baseada na lingstica cognitiva e na
teoria dos prottipos (Geeraerts, Peter Koch).
4. A semntica histrica de fragmentao (Klein).
5. A semntica no-lexical (oracional, do discurso) (Busse).
Neste ensaio no ser possvel tratar das cinco correntes. Para
caracteriz-las sucintamente, pode-se dizer que a tendncia nmero 1
praticamente est baseada na semntica histrica tradicional, sobre-
tudo na chamada classificao lgica.Tournier, no seu livro sobre
lexicogentica do ingls contemporneo, serve-se dos resultados da
semntica histrica, aplicando-os a uma sistematizao dos proces-
sos criativos do lxico que o autor chama de lexicogentica. O novo
consiste em que Tournier tenta limitar-se produtividade na criao
de novos significados. Para distinguir a semntica histrica tradicional
da semntica produtiva, ele chama esta ltima de metassemia, termo
que conhecemos do Tratado de semntica de Silveira Bueno, mas
usado aqui em outro sentido.
A tendncia nmero 2 j conta com uma longa tradio. Os tra-
balhos de Georges Mator partem da idia de que, para caracterizar
uma poca, preciso partir de certas palavras-chave. Analisar o em-
prego e a freqncia destas palavras pode facilitar a compreenso das
tendncias e das idias da respectiva poca. Trata-se antes de estudos
estticos, e seria preciso comparar vrias, ou pelo menos duas fases
histricas para que seja realmente um estudo diacrnico. o que ten-
ta recuperar Stierle num artigo, que se tornou bastante conhecido e
que se inspira antes no idealismo do que em idias sociolingsticas.
No caso do famoso trabalho de Dubois sobre o vocabulrio da Comuna,
temos outro enfoque histrico esttico baseado no mtodo estrutu-
ralista.

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Os trabalhos de Dietrich Busse constituem o incio de uma se-


mntica lexical que se enquadra na lingstica do discurso. Aqui o
lexema se v no seu contexto lingstico. As idias de Busse, por en-
quanto, dificilmente se integram na lingstica. Representam antes uma
tentativa de interpretao de textos histricos pelo critrio do empre-
go de palavras-chave.
Todas estas tendncias, inclusive as que sero discutidas adian-
te, se caracterizam pelo fato de expressamente levarem em conta o
referente. Em alguns desses trabalhos, sobretudo os da escola socio-
lgica francesa (Mator, Dubois), o estruturalismo, certo, constitui
uma base metodolgica. Mas, como se tem dito, o estruturalismo se-
mntico com exceo do famoso trabalho de Coseriu citado tem-
se revelado pouco propcio ao estudo de questes histricas. Isto se
deve a duas particularidades do estruturalismo: a restrio ao lings-
tico propriamente dito, o que significa em parte a excluso do referen-
te, e ao carter esttico de seu mtodo. Podem-se comparar duas fa-
ses cronolgicas e pr em relevo as diferenas, mas difcil explicar
como as diferenas entre dois cortes temporais nasceram, quais as
causas e qual a dinmica. Parece que, sem recorrer ao referente, qual-
quer semntica histrica lexical est condenada a uma viso restrita.
Das cinco tendncias acima mencionadas, podemos dizer que duas
se aproximam mais da semntica histrica: a lingstica cognitiva, e a
teoria dos prottipos que dela decorre, e a semntica de fragmentao.
A teoria dos prottipos faz parte da lingstica cognitiva, que
por sua parte se dedica descrio e explicao das estruturas e
processos lingsticos mentais. De acordo com Geeraerts, lnguas na-
turais mostram uma tendncia para desenvolver complexos poliss-
micos. O ncleo da teoria dos prottipos se baseia na idia de que
diferentes acepes podem ter um peso diferente e que este fato pode
influir no mecanismo semntico. Como exemplo, cita-se em vrias in-
trodues o sentido de pssaro/ave (bird). Neste hipernimo lexemas
como pardal ou, na Europa, melro tm um peso muito maior do que
avestruz ou pingim. Esta observao se confirma pela histria das

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lnguas romnicas, onde a palavra latina PASSER pardal comeou a


usar-se para designar o que era AVIS. Como na semntica histrica cls-
sica, parte-se da suposio de que lnguas naturais mostram uma ten-
dncia para desenvolver complexos polissmicos. J Michel Bral havia
salientado a importncia da polissemia. Polissemia e mudana semnti-
ca so apenas as duas faces da mesma medalha: o que para a semntica
sincrnica a polissemia, para a semntica diacrnica a mudana de
significado. De acordo com Geeraerts, o carter prototpico uma for-
ma de eficincia conceptual. A outra o esforo por eliminar a polissemia.
A teoria dos prottipos est intimamente ligada ao referente,
isto , ao saber enciclopdico das pessoas. The distinction between
semantic and encyclopedic information fades away (Geeraerts de acor-
do com Koch, 1995, p. 34). Esta teoria tende a negligenciar o significa-
do em prol do referente (Koch, 1995, p. 37). Se o referente o que se
costuma chamar de realidade extralingstica, esta realidade se acen-
tua tambm mentalmente. A metfora como processo metassmico se
baseia na similitude referencial. Koch (1995, p. 39) cita o exemplo da
palavra tubaro, que no sentido metafrico pode designar, em dife-
rentes lnguas, uma pessoa rica, poderosa e vida, que busca o seu
lucro sem escrpulos. Aqui, no que respeita ao referente, pensa-se em
determinadas espcies de tubares que podem ser perigosas para o
homem, e menos aqueles que no constituem uma ameaa para o ser
humano. Tambm na metonmia se trata de uma relao de contigi-
dade no nvel do referente.
Alguns lingistas, como Peter Koch, introduzem o termo desig-
nado. O designado a representao mental da coisa extralingstica
e, portanto, uma representao enciclopdica. A teoria dos protti-
pos e, com ela, a lingstica cognitiva trata de pesquisar a relao
entre o significado lexical e as unidades conceptuais apelando para a
capacidade humana de categorizao. No que respeita semntica
histrica, parte-se da existncia de determinadas vias evolutivas
impostas pelo saber enciclopdico, o que faz com que o significado
aparea numa certa moldura (ingls: frame). Estas vias evolutivas
no devem ser confundidas com regularidade.

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Filologia e Lingstica Portuguesa, n. 2, p. 61-79, 1998.

Um caso tpico de frame, para dar um exemplo que me ocor-


reu, a mudana semntica da palavra MONETA do latim para os
diferentes sentidos nas lnguas europias: moeda em portugus, etc.
s mediante o recurso ao frame que se pode explicar a evoluo de
admoestadora para pea de moeda, que fora desta moldura no te-
ria nenhum sentido. Esta teoria do frame torna extremamente difcil
estabelecer a teoria de uma evoluo regular na mudana de signi-
ficado.
Infelizmente no possvel entrar em detalhes, mas penso que
estas poucas idias que acabo de expor mostram certos novos e ao
mesmo tempo velhos rumos da semntica histrica, a saber:
a volta ao estudo da palavra, sendo esta a unidade mais den-
samente significativa dos elementos lingsticos;
o apelo a certas idias fundamentais da semntica histrica
como, por exemplo, a importncia da polissemia e da psicolo-
gia associativa, bem como da psicologia social (Wundt: psico-
logia dos povos);
a importncia do referente e da representao mental do refe-
rente (designado);
o saber enciclopdico do falante;
o reconhecimento da existncia de vias conceptuais que le-
vam ao postulado de universais evolutivos na semntica;
a negao definitiva da equiparao de leis semnticas de acor-
do com o modelo da fontica histrica.
Os rumos tomados pela semntica moderna, sobretudo a semn-
tica lexical, inspiraram um jovem professor de filologia romnica a
arriscar-se num campo durante muito tempo negligenciado por essa
matria. Refiro-me ao livro recentemente publicado por Franz-Josef
Klein intitulado Bedeutungswandel und Sprachendifferenzierung. Die
Entstehung der romanischen Sprachen aus wortsemantischer Sicht
(Mudana semntica e diferenciao de lnguas. A origem das lnguas
romnicas na perspectiva da semntica lexical).

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ROTH, Wolfgang. A semntica histrica: um campo abandonado da lingstica?

Citamos, para terminar, a passagem de um livro que teve muita


repercusso na lingstica das primeiras dcadas do sculo XX.
Cito, no que segue, a traduo espanhola:
Es de prever la constitucin de una semntica general que, cen-
tralizando los datos recogidos en cada lengua sobre los cambios de
sentido, permitir reducirlos a pocos principios, no desde el punto de
vista simplesmente lgico, como ha hecho hasta aqu, sino desde el
punto de vista psicolgico. Al fin, debera tenderse, partiendo no de
las palabras, sino de las ideas que expresan (Vendrys, 1958 (1967)
p. 236). Sem poder prever o rumo que a semntica histrica ia tomar e
a prostrao em que ficou tanto tempo, Vendrys, o autor destas li-
nhas, mostra com esta observao que uma semntica lexical histri-
ca no pode desenvolver-se numa lingstica limitada ao que duran-
te muito tempo se pensou fosse o nico objeto desta cincia. Este
ramo da lingstica est intimamente relacionado com a funo comu-
nicativa da linguagem humana e o fato de este aspecto no raro ter
sido marginalizado por certas correntes da lingstica evidentemente
fez com que demorasse o que talvez agora estejamos presenciando:
um ressurgimento da semntica histrica.

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ABSTRACT: A definition of the field of semantics is attempted, approaching its development


from the earliest studies, in connection with those of etymology as well as with those of
classical grammar. Reasons are given for the prevalence of the lexical approach in traditional
semantics, and the question of the referent, excluded in structuralist studies but reintroduced
in contemporary theories, is also taken into account. An approximation with classical semantics
is arrived at from the exams of the most significant contemporary trends, with emphasis on
prototype theory as part of cognitive linguistics. Evolutionary paths are seen as based on
encyclopedic knowledge as well as on the human ability of categorization. The concern of
classical semantics with the lexicon and with polysemy is reconsidered and situated within the
communicative function of language.

Keywords: meaning/ signification, referent, lexical semantics, historical semantics.

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