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Quanto a capacidade de conduzirem cargas eltricas, os materiais podem ser caracterizados

como isolantes e condutores. Cotidianamente estamos em contato com substncias que so


condutores eltricos e outros que so isolantes eltricos. O que diferencia esses materiais,
permitindo que uns possuam maior facilidade de conduzir eletricidade do que outros, a
estrutura atmica de cada um desses materiais.

Todos os corpos so constitudos por tomos e estes so formados por partculas como os
nutrons (no possuem carga), os prtons (partculas de carga positiva) e os eltrons
(partculas de carga negativa). Os nutrons juntamente com os prtons ficam no interior do
ncleo, e os eltrons ficam na eletrosfera. Existem foras internas, devido ao ncleo, que
seguram os eltrons no tomo, no deixando que os mesmos escapem. No entanto, quanto
maior a distncia entre a rbita e o ncleo, mais fraca a fora que mantm o eltron preso ao
tomo, pois, dessa forma, pode se mover com certa liberdade no interior do material, dando
origem aos chamados eltrons livres.

O que determina se um material condutor ou isolante justamente a existncia dos eltrons


livres. So eles os responsveis pela passagem e transporte das cargas atravs dos materiais.

So chamados de condutores aqueles materiais onde ocorre o trnsito da corrente eltrica


(movimentao ordenada de carga eltrica) atravs dele. Nesses materiais, as cargas podem se
mover livremente e com facilidade, como por exemplo, no ferro, no cobre e no corpo humano.

Com os materiais isolantes ocorre o processo inverso. Nesses materiais, os eltrons esto
fortemente ligados ao ncleo atmico, ou seja, eles no possuem eltrons livres e as cargas
eltricas no podem se mover facilmente. Dessa maneira, no permitem o transito de corrente
eltrica. So bons exemplos de materiais isolantes: a borracha, a cermica e o plstico.

Existem outras categorias para os materiais: os semicondutores e os supercondutores. Os


semicondutores so materiais em que suas propriedades de conduo eltrica situam-se entre
as dos isolantes e dos condutores. Os exemplos mais tpicos so o silcio e o germnio. J os
supercondutores so materiais que a temperaturas muito baixas no oferecem resistncia
alguma a passagem de eletricidade.

Alm disso, existe o conceito de rigidez eltrica de um certo material. Essa rigidez um valor
de campo eltrico que o material pode suportar, se ele for ultrapassado, o material mesmo
sendo isolante passar a se comportar como um condutor. Quando isso acontece, diz-se que a
rigidez eltrica do material foi rompida.