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Histria e Perspectivas, Uberlndia (34): 261-294, jan.jun.

2006

O CORTIO: HIGIENIZAO DE CASAS


E FORMAO DE ALMAS

Daniela Soares dos Santos*

RESUMO: o objetivo deste artigo discutir a busca da construo


da identidade nacional, no Rio de Janeiro, em fins do sculo XIX, a
partir da anlise das idias de higiene e habitao popular, bem
como sua inter-relao expressas na obra O Cortio (1890), de
Alusio Azevedo. significativa a anlise da obra mencionada, uma
vez que o autor utiliza-se do romance para discutir esse projeto
nacional, sendo expresso deste aspecto, inclusive, o prprio t-
tulo da referida obra e a forma como descreve seus personagens:
seres impulsivos, movidos pelo instinto, em oposio
racionalidade e cientificidade buscadas no perodo.

PALAVRAS-CHAVE: Rio de Janeiro. Sculo XIX. Histria. Litera-


tura.

ABSTRACT: the objective of this article is to discuss the serch of


the building of the nacional identity, in Rio de Janeiro, in the ends
of the nineteenth century, from the analysis of the ideas of hydiene
of popular residence, as well as the relacion between them, ex-
pressed in O Cortio (1890), Alusio Azevedo. The analysis of the
mentioned work is meaningful, once the author uses the novel to
discuss this nacional project, being expression of this aspect,
including the own title of the related work and the form how it des-
cribes its characters: impulsive beings, moved by instinct, a against
the racionalism and cientificy searched in the period.

KEYWORDS: Rio de Janeiro. Nineteenth century. History. Lite-


rature.

* Licenciada e bacharel em Histria pela Universidade Federal de Viosa.


Mestranda em Histria Social da Cincia pela Universidade Federal de Minas
Gerais.

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Em A Histria Contada Sidney Chalhoub e Leonardo Affonso


de Miranda Pereira se prope a refletir sobre a literatura na pers-
pectiva da histria social, desnudando o rei e tratando-a como
testemunho histrico dos conflitos de sua contemporaneidade.1
Para tanto, os autores consideram ser necessrias certas tti-
cas: em primeiro lugar, [...] buscar a lgica social do texto2, ou
seja, desvendar o que os autores testemunham sem ter tido a
inteno de faz-lo e, em segundo lugar, ponderar as caractersti-
cas especficas desta fonte (tipo de literatura, caractersticas, con-
cepes do autor/escola de pensamento). Dessa forma, acredita-
se ser possvel identificar literatura e literatos como sujeitos e
personagens das histrias que contam.3
Nesta obra, chama-se ateno para a superao do uso da
literatura como arte em si e prope-se sua criao dentro de um
processo condicionado pelo meio social estando ou no o es-
critor ciente deste limite, como afirmou Roberto Schwarz.4 Ao
mesmo tempo, leva-se em considerao as especificidades deste
tipo de documento e encara-se os literatos no apenas como su-
jeitos, mas tambm como personagens de suas histrias, corrigin-
do a limitao do trabalho de Sevcenko.5
Acreditando os textos literrios como expresso do meio
social que os originou, pretende-se, neste trabalho, utilizar a me-
todologia empregada pelos autores supracitados ao trabalharem
com histria e literatura, alm de considerar a ltima enquanto
produo cultural social e geograficamente determinada, consti-

1
CHALHOUB, Sidney; PEREIRA, Leonardo Afonso de Miranda (Org.). A Histria
Contada. Captulos de Histria Social da Literatura no Brasil. Rio de Janeiro:
Nova Fronteira, 1998.
2
Ibidem, p. 8
3
Ibidem.
4
SCHWARZ, Roberto. Ao vencedor as batatas. Forma Literria e processo so-
cial nos incios do romance brasileiro. 4 ed. So Paulo: Duas Cidades, 1992.
24 p.
5
SEVCENKO, Nicolau. Literatura como misso: tenses sociais e criao cul-
tural na Primeira Repblica. 2 ed. So Paulo: Brasiliense, 1985.

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tuindo-se, dessa forma, em expoente dos valores, temas, motivos


e revoltas de sua sociedade.

O Cortio como personagem

[...] como se todo o seu ideal fosse conservar inaltervel para sem-
pre o verdadeiro tipo de estalagem fluminense, a legtima, a
legendria; aquela em que h um samba e um rolo por noite; aquela
em que se matam homens sem a polcia descobrir os assassinos;
viveiro de larvas sensuais em que irmos dormem misturados com
irms na mesma lama; paraso de vermes; brejo de lodo quente e
fumegante, donde brota a vida brutalmente, como de uma podri-
do.6

O enredo de O Cortio passa-se no cenrio do Rio de Janei-


ro. Mas ao contrrio do que ocorre em outras obras de Alusio
Azevedo, no h neste romance uma descrio apenas da aristo-
cracia, mas do povo como personagem. Os cortios, habitao da
maior parte do operariado carioca em fins do sculo XIX, constitu-
am-se em um fenmeno social que preocupava seus contempo-
rneos, indo de encontro a seus planos modernizantes.
A escolha deste microcosmo social deve-se no apenas s
facilidades que apresentava experimentao parte do mto-
do de trabalho de Azevedo. Este universo sintetizava as mudan-
as ocorridas nos ltimos anos do sculo XIX no Rio de Janeiro.
Os cortios eram resultado direto do desenvolvimento desordenado
associado chegada massiva de migrantes e imigrantes.
Quando de sua primeira estada no Rio de Janeiro, Alusio
Azevedo havia tomado conhecimento desta realidade, sobretudo
por meio dos jornais. Para a imprensa e a elite em geral, os corti-
os eram apontados como origem de todos os males, sobretudo
da febre amarela. As campanhas contra esse tipo de habitao

6
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998. 171 p.
(Coleo ZH) (1 edio: 1890).

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popular eram comuns e Alusio Azevedo, naquela poca, partici-


pou delas como caricaturista no jornal O Fgaro. A misria dos
cortios e a ganncia de seus donos no poderiam deixar de im-
pressionar os que chegavam cidade.
Anos depois, em 1890, Azevedo sintetizaria os cortios como
paraso de vermes, em referncia a seu aspecto insalubre e
degradao que supostamente causava a seus habitantes. O cor-
tio seria descrito como santurio de crimes e promiscuidade, onde
larvas sensuais se multiplicam em meio lama, fazendo brotar a
vida de uma podrido. As palavras usadas pelo autor deixam
transparecer seu desprezo por esse tipo de habitao popular e
sua caracterizao como lugar sujo, feio, insalubre, avesso vida
e civilidade que se queria construir.
Os problemas de distncia entre a data na qual o romance foi
publicado (1890) e o momento em que a ao teve lugar (entre
1872 e 1880, aproximadamente), segundo Mrian,7 no se colo-
cam como um empecilho na leitura da obra. De fato, embora algu-
mas mudanas tenham ocorrido em conseqncia da abolio e
da queda da monarquia, no houve, de imediato, grandes modifi-
caes na estrutura econmica e social da cidade do Rio de Ja-
neiro. A maior, talvez, tenha sido com relao aos escravos, que
juridicamente livres continuaram economicamente dependentes,
ajudando a engrossar o contingente dos cortios.
No s os escravos contriburam para o aumento do nmero
de cortios: j nas dcadas de 1860-70, a populao de encorti-
ados cresceu em uma taxa mais alta que a da populao total.
Alguns brasileiros regressos da Guerra do Paraguai (1865-1870)
mudaram-se para a cidade, onde depararam-se com os velhos
problemas de escassez de moradia e altos aluguis, piorados pela
Guerra, e estabeleceram-se nos cortios.8

7
MRIAN, Jean-Yves. Alusio Azevedo, vida e obra: (1857-1913) o verdadeiro
Brasil do sculo XIX. Rio de Janeiro: Espao e Tempo, Banco Sudameris-
Brasil: Braslia: INL, 1988. 557 p.
8
HAHNER, June E. Pobreza e Poltica: os pobres urbanos no Brasil: 1870-1920.
Trad.: Cecy Ramires Maduro. Braslia: UNB, 1993. 39 p.

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Os estrangeiros tambm predominavam neste tipo de habita-


o. S nos bairros mais afastados o nmero de brasileiros igua-
lava-se ou superava o de imigrantes europeus. Nos cortios da
regio central geralmente os piores predominavam homens
adultos, refletindo a natureza da imigrao.9 S entre os brasilei-
ros residentes nos cortios mais afastados era mais equilibrada a
proporo entre os sexos, e mais comum a ocorrncia de crianas
e casamentos, o que no deixava tambm de evidenciar a presen-
a de migrantes, que normalmente vinham de outras regies do
pas com a famlia.
A dcada de 1890, segundo Jaime Larry Benchimol, foi crti-
ca do ponto de vista das condies sanitrias. O grande contin-
gente de moradores nos cortios, aumentado por escravos, deser-
tores da Guerra, migrantes e imigrantes, contribua para a degra-
dao das condies higinicas e habitacionais, uma vez que in-
fluenciava no s no aumento do nmero de cortios mas do n-
mero de moradores por quarto ou casa10.
As epidemias ceifavam milhares de vidas e no s na esta-
o calmosa, como de costume, mas durante todo o ano. Desafi-
ando explicaes cientficas consagradas, suscitavam divergnci-
as entre autoridades e mdicos:11 [...] as epidemias reinavam com
intensidade jamais vista e as medidas at ento consideradas b-
sicas eram agora taxadas de inteis ou perniciosas.12
A crise sanitria refletia a violenta deteriorao das condies
de vida da populao pobre do Rio de Janeiro, populao conti-
nuamente engrossada por novas levas de imigrantes, migrantes e

9
HAHNER, June E. Pobreza e Poltica: os pobres urbanos no Brasil: 1870-1920.
Trad.: Cecy Ramires Maduro. Braslia: UNB, 1993, p. 40.
10
BENCHIMOL, Jaime Larry. Pereira Passos: um Hausmann Tropical. A renova-
o urbana da cidade do Rio de Janeiro no incio do sculo XIX. Rio de Janeiro:
Secretaria Municipal de Cultura, Turismo e Esportes, 1992, p. 178. (Coleo
Biblioteca Carioca, Volume II).
11
A esse respeito cf. SAMPAIO, Gabriela dos Reis. Nas trincheiras da Cura: as
diferentes medicinas do Rio de Janeiro Imperial. Campinas: So Paulo: Unicamp,
2001.
12
BENCHIMOL, Jaime Larry. op. cit., p. 179.

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escravos: [...] foi o produto do aguamento das contradies ine-


rentes transio para o capitalismo, crescente acumulao e
concentrao de capital e da fora de trabalho no espao urbano
carioca.13
O exemplo mais significativo da interveno do governo bra-
sileiro na higiene pblica no sculo XIX foi a poltica de combate
s habitaes coletivas, iniciada ainda no imprio. Decididos a
eliminar os miasmas que julgavam responsveis pela insalubri-
dade da cidade, denegrindo sua imagem no exterior, as autorida-
des empreenderam uma verdadeira batalha contra os cortios e
estalagens, contando, para isso, com a ajuda da Academia de
Medicina, da Inspetoria de Higiene Pblica e da polcia.14
O aumento populacional associado ao novo surto epidmico,
ocasionou a intensificao da campanha contra os cortios. Sob
presso da Inspetoria de Higiene, vrios foram demolidos agra-
vando ainda mais a situao habitacional , inclusive o Cabea
de Porco, o maior deles, que chegou a abrigar cerca de 2000
pessoas15 e teria servido de inspirao para o romance de Alusio
Azevedo.
Por todas as contradies presentes em seu seio e por signi-
ficar uma espcie de sntese dos antagonismos da sociedade ca-
rioca do fim do sculo XIX, o cortio pode, ele mesmo, ser consi-
derado um personagem na obra de Azevedo. No romance, sua
descrio minuciosa: vmo-lo nascer, crescer e transformar-se
em estalagem ao longo da trama. Os personagens, em alguns
momentos, perdem sua identidade, sendo descritos como parte
da vida comum que tem lugar no Cortio de So Romo.
Por meio da superposio de imagens, sons e sentidos
prprios do naturalismo o autor parece dar idia de que o corti-

13
BENCHIMOL, Jaime Larry. Pereira Passos: um Hausmann Tropical. A renova-
o urbana da cidade do Rio de Janeiro no incio do sculo XIX. Rio de Janeiro:
Secretaria Municipal de Cultura, Turismo e Esportes, 1992, p. 178.
14
ABREU, Maurcio de Almeida Abreu. O Espao de Construo do Espao su-
burbano do Rio de Janeiro (1870-1930). Espao e Debates, 21, 1987, p. 36.
15
Ibidem.

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o tem vida prpria. Como na passagem: [...] o vendeiro empur-


rou a porta do fundo da estalagem, de onde escapou, como de
uma panela fervendo que se destampa, uma baforada quente,
vozeria tresandante fermentao de suores e roupa ensaboada,
secando ao sol.16 Este fluxo de sensaes, cheiros e rudos pare-
ce pretender invadir o leitor, em um esquema muito prximo ao
teatro. Mas no so os personagens que norteiam a cena, o
prprio cortio que parece ter vida: Eram cinco horas da manh e
o cortio acordava, abrindo no os olhos, mas a sua infinidade de
portas e janelas alinhadas.17
A escolha do cortio como ambiente principal da trama e per-
sonagem central, significativa do momento de produo da obra.
Publicado em 13 de maio de 1890 tinha por principal misso
retratar os costumes, a insalubridade e a promiscuidade que ti-
nham lugar em seu interior, persistindo em permanecer apesar da
abolio e Proclamao da Repblica. O prprio suicdio da es-
crava Bertoleza, coincidente com a entrega do ttulo de benfeitor
do abolicionismo a Joo Romo uma crtica contundente aos
abolicionistas de ltima hora.18
O fato que, apesar da campanha contra os cortios e
habitaes populares em geral , a forma urbana da cidade per-
maneceu praticamente inalterada at 1890. A turbulenta conjuntu-
ra poltica e econmica inviabilizava qualquer projeto de renova-
o urbana, uma vez que era preciso credibilidade para atrair in-
vestimentos externos faanha que s seria alcanada anos mais
tarde, com a retomada do poder pela oligarquia cafeeira.
As contradies apontadas pelos intelectuais como causadoras
dos males do pas escravido e monarquia permaneciam por
meio de suas heranas: uma cidade com altos ndices demogrficos
que tendiam a equiparar-se aos de mortalidade devido s epide-

16
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, p. 44.
17
Ibidem, p. 30.
18
MRIAN, Jean-Yves. Alusio Azevedo, vida e obra: (1857-1913) o verdadeiro
Brasil do sculo XIX. Rio de Janeiro: Espao e Tempo, Banco Sudameris-
Brasil: Braslia: INL, 1988, p. 578.

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mias, um desenho urbano remanescente da colnia e que no


mais atendia s necessidades de escoamento da nova economia,
um vasto contingente de trabalhadores livres e desqualificados.
As propostas para resoluo destas contradies vinham
de amplos setores da sociedade. Apesar das divergncias, todas
apontavam para a necessidade de interveno sobre o ambiente
natural e construdo, e at mesmo sobre as prticas dos cidados:
drenar pntanos, nivelar morros e formar almas: eis a soluo. No
entanto, as propostas esbarravam na j referida ausncia de capi-
tais e determinao poltica.
Na impossibilidade de efetivao da reforma urbana deseja-
da, um bom incio era a formao de almas.19 Construir um ideal
de nao significativo para a maior parte da populao, a fim de
conferir unidade ao pas e legitimidade a seus atos, era o novo
desafio da elite brasileira. Nesse sentido, as tentativas de moder-
nizao da cidade do Rio de Janeiro em fins do sculo XIX devem
ser entendidas no s pela materialidade das reformas, mas tam-
bm por meio da construo de uma nova imagem para a cidade,
que atrasse imigrantes, capitais e turistas, e sobretudo que fizes-
se juz ao recm conquistado ttulo de Capital da Repblica.
Enquanto intelectual engajado, crente como seus pares
de sua condio de portador dos cdigos de acesso para forma-
o das almas, Alusio Azevedo toma para si a responsabilidade
de educar a ptria em seus usos e costumes, que estuda minucio-
samente e d vida atravs de seus personagens, sendo alguns
deles, como j mencionado, formas fsicas constitutivas da cidade
a ser reformada e educada, como os cortios e penses.
O Cortio parte de um amplo projeto de descrio da socieda-
de brasileira. Logo aps a publicao de Casa de Penso,20 o autor
apresentou em um nmero da revista carioca A Semana, de outu-
bro de 1885, um esboo de seu projeto intitulado Brasileiros antigos

19
CARVALHO, Jos Murilo de. A Formao as Almas. O imaginrio da Repblica
no Brasil. So Paulo: Companhia das Letras, 1990, passin.
20
AZEVEDO, Alusio. Casa de Penso. 12 ed. So Paulo: tica, 1999. (1 edio
1884).

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e modernos: a obra ou retrato a ser publicada em cinco ro-


mances, abarcaria a sociedade desde o Imprio at sua runa
que Azevedo julgava prxima, e teria os seguintes ttulos: O Corti-
o, A Famlia Brasileira, O Felizardo, A Loreira, A Bola Preta.21
O ambicioso projeto no chegou a se concretizar, embora o
autor tenha trabalhado coletando informaes e documentos para
sua efetivao. Mas em O Cortio podemos perceber alguns per-
sonagens que comporiam a trama, que teria por fundo uma descri-
o, em perspectiva mais sistemtica, dos motivos da degradao
da sociedade imperial sendo a busca das origens outra carac-
terstica do naturalismo determinista da poca. Alm disso, o ttulo
apontado pelo autor, para a coletnea, merece especial ateno.
Brasileiros antigos e modernos uma clara aluso ao proje-
to poltico e social do autor para o pas. A crtica sociedade impe-
rial e o apontamento dos motivos de sua runa so parte do pro-
cesso de convencimento da sociedade em suposta degeneres-
cncia. Se tomarmos o sentido estrito do termo,22 teremos a real
idia das concepes cientficas de sociedade quela poca:
um corpo organizado, onde cada membro desempenha uma fun-
o para o bom funcionamento geral.
O uso dos termos antigos e modernos tambm revelador
do imaginrio nacional em gestao: a associao da cidade anti-
ga com o atraso e a runa do Imprio e da escravido a serem
substitudos pela modernidade da Repblica reformada fsica e
moralmente, ou seja, civilizada. Este pensamento nortearia as
empreitadas de desmantelamento do velho em todas as suas
expresses e principalmente no que tangia higiene e habita-
o popular e estabelecimento do novo. Novo este que apon-
tava para os usos, costumes e imagens da Europa.

21
MRIAN, Jean-Yves. Alusio Azevedo, vida e obra: (1857-1913) o verdadeiro
Brasil do sculo XIX. Rio de Janeiro: Espao e Tempo, Banco Sudameris-
Brasil: Braslia: INL, 1988, p. 549.
22
Degenerescncia: alterao dos caracteres dum corpo organizado. FERREIRA,
Aurlio B. de Holanda. Minidicionrio da Lngua Portuguesa. Rio de Janeiro:
Nova Fronteira, 1989. 153 p.

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Um retrato dos vcios humanos

Em sua odissia por fazer prevalecer a Repblica sobre as


repblicas, por meio da estratgia inicial de modificao de usos
e costumes, Alusio Azevedo utilizou suas obras como veculos de
divulgao do que se queria combater: a exemplo, as habitaes
coletivas e a promiscuidade, desonestidade, o arrivismo social e a
insalubridade a elas supostamente inerentes.
Nesse sentido, significante a descrio das trajetrias opos-
tas dos imigrantes portugueses Joo Romo o dono do cortio
e Jernimo trabalhador da pedreira , medida em que
convivem com a populao domiciliada no Cortio de So Romo.
A ascenso do vendeiro e aspirante a baro Joo Romo uma
das linhas de fora do romance. Quando chegou ao Brasil, aos
doze anos, o sistema econmico engendrado pelos portugueses
fornecia um quadro propcio aos lusitanos no pas. Inicialmente
trabalhando como empregado em uma casa comercial, Joo Romo
sucede seu patro aps sua morte.
A ambio e avareza do jovem comerciante associadas ex-
plorao da escrava Bertoleza, permitiro quele uma rpida as-
censo social. O comerciante, aproveitando-se do amor da escra-
va e de seus instintos de melhora gentica por meio do bran-
queamento, assegura sua escalada social atravs da ajuda in-
condicional da negra:

Ele props-lhe morarem juntos, e ela concordou de braos abertos,


feliz em meter-se de novo com um portugus, porque, como toda a
cafuza, Bertoleza no queria sujeitar-se a negros e procurava ins-
tintivamente o homem numa raa superior sua.23

Embora esse seja o nico trecho em que o autor sugere a


eugenia como forma de melhorar a populao brasileira, esse
significativo, uma vez que o autor no mede palavras: caracteriza
os negros como raa inferior e os iguala a animais, guiados no

23
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, p. 14.

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pela razo ou pelo amor, mas por instinto, na escolha de seus


parceiros. Alm disso, sugere que a origem do preconceito racial
partiria dos prprios negros, que se negavam a reproduzir-se en-
tre eles, procurando uma raa superior sua.
Bertoleza, que tinha sua dominao sustentada por uma car-
ta de alforria forjada por Joo Romo, fornece ao amigo todas as
economias de que dispunha, com as quais ele compra um terreno
ao lado da venda e constri uma quitanda e uma casinha que
moblia com os cacarecos da escrava:

Havia, alm da cama, uma cmoda de jacarand muito velha com


maanetas de metal amarelo j mareadas, um oratrio cheio de
santos e forrado de papel de cor, um ba grande de couro cru ta-
cheado, dois banquinhos de pau feitos de uma s pea e um formi-
dvel cabide de pregar na parede, com a sua competente cobertu-
ra de retalhos de chita. O vendeiro nunca tivera tanta moblia.24

A descrio do autor sobre a moradia popular coincide com a


maioria dos relatos e fotografias da poca: o ba de couro era
parte indispensvel a esses quartos. A religiosidade exacerbada,
retratada por meio da presena do oratrio, de santos e papel co-
lorido, tambm era uma constante entre as camadas mais pobres
da populao, dividida entre a religiosidade popular e a oficial.
Ao lado de Joo Romo a escrava Bertoleza passou a exer-
cer o papel de caixeiro, criada e amante. Durante o dia lidava em
sua quitanda e, durante a noite, trabalhava na venda, [...] e o de-
mnio da mulher ainda arrumava tempo para lavar e consertar,
alm da sua, a roupa de seu homem [...].25 Alusio Azevedo segue
descrevendo as verdadeiras proezas de economia feitas pelos dois
parceiros e a forma como todo o dinheiro era economizado, indo
direto, todo ms, para a Caixa Econmica, permitindo que, ao fim

24
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998. 171 p.
(Coleo ZH) (1 edio: 1890).
25
Ibidem, p. 15.

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de um ano, o comerciante pudesse adquirir algumas braas de


terra ao fundo da taverna, dando incio construo de sua esta-
lagem:

Que milagres de esperteza e de economia no realizou ele nessa


construo! Servia de pedreiro, amassava e carregava barro, que-
brava pedra; pedra, que o velhaco, fora dhoras, junto com a ami-
ga, furtavam pedreira do fundo, da mesma forma que subtraam o
material das casas em obra que havia por ali perto. [...] e o fato
que aquelas trs casinhas, to engenhosamente construdas, fo-
ram ponto de partida do grande cortio de So Romo. Hoje quatro
braas, amanh seis, depois mais outras, ia o vendeiro conquistan-
do todo o terreno que se estendia pelos fundos da sua bodega; e,
proporo que o conquistava, reproduziam-se os quartos e o n-
mero de moradores. [...] sempre em mangas de camisa, sem do-
mingo nem dia santo, no perdendo nunca a ocasio de assenhorar-
se do alheio, deixando de pagar e nunca deixando de receber,
enganando os fregueses, roubando nos pesos e medidas [...] Joo
Romo veio afinal a comprar uma boa parte da bela pedreira [...].26

Embora um tanto longo, este fragmento revela o surgimento


de um cortio, as condies de sua construo e a ausncia de
carter de seu dono, o que tambm deixa transparecer o senti-
mento anti-portugus ento em voga. O autor descreve em min-
cias a forma como o vendeiro persuadia a escrava Bertoleza, tor-
nando-a sua cmplice nos pequenos furtos de tijolo, cal e cimento
realizados nas construes da vizinhana, dos quais nem mesmo
as ferramentas dos pedreiros escapavam.
O furto de materiais sugere ainda a precariedade destas cons-
trues, tambm explicitada por um observador do perodo:

[...] as estalagens antigas tm um aspecto mais primitivo, mais gro-

26
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, p. 15-16.
(Coleo ZH) (1 edio: 1890).

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tesco, mais mal acabado. So ligeiras construes de madeira,


que o tempo consolidou pelos concertos clandestinos, atravancadas
nos fundos de prdios, tendo um segundo pavimento acaapado
como o primeiro e ao qual se ascende dificilmente por escadas
ngremes, circundado tambm por varandinhas de gosto esquisito
e contextura ruinosa. Isto que a fica resumido o cortio, cujo
interior a pena naturalista de Alusio Azevedo deixou para sempre
gravada com seu majestoso trao pictural.27

A ausncia de acabamento, a desconjuntura de cmodos e


reas externas, a aparncia ruinosa presentes na descrio de
Backeuser sobre os cortios deixa transparecer a veracidade da
obra de Azevedo, que aquele descreve como um desenho da
realidade, sobretudo no que diz respeito ao interior destas moradi-
as, ou seja, a seus moradores e hbitos. Delineava-se o projeto
tomado para si, pelo autor, de formao das almas por meio do
combate aos costumes recorrentes entre a populao domiciliada
nos cortios.
A aquisio dos terrenos e de parte da pedreira s custas de
trapaas, roubos e privaes revela a crtica ao arrivismo social a
qualquer preo, principalmente por parte dos imigrantes portugue-
ses. A ausncia de carter, a desonestidade do vendeiro e a ex-
plorao da escrava pem mostra os determinismos do sistema
econmico e a doena moral j denunciada em Casa de Pen-
so da sociedade carioca, regida pelo dinheiro. A dependncia
da escrava e dos empregados da venda e da pedreira, quase
todos tambm inquilinos do cortio, revelam a moral de uma socie-
dade na qual prevalece a lei do mais forte e hbil, embora nem
sempre mais qualificado.
Apesar da sagacidade do portugus, o dinheiro conseguido
por Joo Romo com sua estalagem que chegou a comportar
95 casas , no entanto, no lhe fornecia prestgio altura. Inveja-
va seu vizinho Miranda, recm nomeado baro, e planejava o re-

27
BACKEUSER. Renascena, p. 110 apud BENCHIMOL, Jaime Larry. 1992, loc. cit.

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conhecimento social por meio do casamento com a filha deste,


Zulmira.
Neste trecho, a exemplo do que faz em Casa de Penso28 e
Livro de uma Sogra29, Alusio Azevedo critica a compra de ttulos e
os casamentos por convenincia. Este ltimo exemplificado no
s pelo casamento arranjado entre Zulmira e Joo Romo, mas
tambm pelo de aparncias, entre os pais daquela:

[...] Ainda antes de terminar o segundo ano de matrimnio, o Miranda


pilhou-a em flagrante delito de adultrio; ficou furioso e seu primei-
ro impulso foi de mand-la ao diabo junto com seu cmplice; mas
sua casa comercial garantia-se com o dote que ela trouxera [...].
Alm disso, um rompimento brusco seria obra para escndalo, e,
segundo a sua opinio qualquer escndalo domstico ficava muito
mal a um negociante de certa ordem. Prezava, acima de tudo, sua
posio social [...]. Acovardado defronte deste raciocnio, conten-
tou-se com uma simples separao de leitos, e os dois passaram a
dormir em quartos separados. [...] Odiavam-se. Cada qual sentia
pelo outro um profundo desprezo, que pouco a pouco se foi trans-
formando em repugnncia completa.30

A crtica ao casamento e Igreja que s aparece super-


ficialmente em Casa de Penso e O Cortio a fim de traar um
quadro dos costumes da sociedade carioca, ser tema central,
como j foi dito, de O livro de uma sogra.31 O alvo das crticas do
autor no o casamento em si, mas as armaes por traz deste: a
convenincia, a ascendncia social, a caa de dotes, os adultri-
os frutos, quase sempre, da infelicidade ocasionada por esses
arranjos matrimoniais e a conivncia da Igreja, que a despeito
de todas estas evidncias, pregava o at que a morte os separe.

28
AZEVEDO, Alusio. Casa de Penso. op. cit. passin.
29
Id. Livro de uma Sogra. So Paulo: Martins, 1959. passin.
30
Id. Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, p. 16.
31
Id. O Livro de uma Sogra. So Paulo: Martins Editora, 1959 (Obras Completas
de Alusio Azevedo).

274
Histria e Perspectivas, Uberlndia (34): 261-294, jan.jun.2006

O objetivo que norteia a construo dos personagens Miranda


e Joo Romo traar um quadro dos mecanismos scio-econ-
micos que transformam os portugueses ambiciosos e inescru-
pulosos em donos do comrcio brasileiro. O autor busca demons-
trar a influncia do meio sobre o homem a fim de justificar seus
projetos de extino do velho e construo do novo, do moderno,
do cosmopolita, mais adequado capital da Repblica, no qual
no h lugar para compra de ttulos, para uma aristocracia comer-
cial cuja origem duvidosa era esquecida graas ao poder do di-
nheiro.
A trajetria oposta de Joo Romo a do imigrante Jer-
nimo retrata a crtica de Azevedo influncia do convvio nos
cortios sobre o carter de seus moradores: o portugus honesto
e virtuoso que veio, com a mulher e a filha, tentar a vida no Brasil,
seduzido/corrompido pela atmosfera carioca:

E assim, pouco a pouco, se foram reformando todos os seu hbitos


singelos de aldeo portugus: e Jernimo abrasileirou-se. A sua
casa perdeu aquele ar sombrio e concentrado que a entristecia; j
apareciam por l alguns companheiros de estalagem para dar dois
dedos de palestra das horas de descanso, e aos domingos, reunia-
se gente para o jantar. A revoluo afinal foi completa: a aguardente
de cana substituiu o vinho; a farinha de mandioca sucedeu broa;
a carne-seca e o feijo-preto ao bacalhau com batatas e cebolas
cozidas, a pimenta-malagueta, e a pimenta-de-cheiro invadiram vi-
toriosamente a sua mesa [...] e desde que o caf encheu a casa
com seu aroma quente, Jernimo principiou a achar graa no cheiro
do fumo e no tardou a fumar tambm com os amigos.32

Uma vez mais o determinismo do meio sobre o indivduo


ressaltado por Alusio Azevedo. O confronto entre os hbitos, ex-
presso por meio da diferenciao entre as culinrias brasileira e
portuguesa, sugere a corrupo do portugus pelos cheiros, cores,

32
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, p. 75.

275
Histria e Perspectivas, Uberlndia (34): 261-294, jan.jun.2006

sabores e modos cariocas. A utilizao de condimentos e a ado-


o do fumo seriam apenas o incio da apimentada relao de
Jernimo com o pas. Relao que terminaria com sua seduo
por uma mulata brasileira e o abandono de lar para viver com ela.
O autor sugere que todas as mudanas ocorridas na vida de
Jernimo decorreram de sua convivncia com os colegas de tra-
balho, com o fumo, o caf, as rodas de samba e de viola que ti-
nham lugar no interior do cortio. O prprio clima, o sol escaldante
a que ficava exposto na pedreira so apontados como deter-
minantes das mudanas no carter do portugus.
Alm das referncias s trajetrias de Joo Romo e Jernimo,
outros temas como a promiscuidade e o lesbianismo so aponta-
dos como fruto da atmosfera vivida nos cortios. Alm da deterio-
rao moral, a promiscuidade e o lesbianismo tambm contribu-
am para engrossar o contingente de doenas, dada a vida quase
comum que se levava em um cortio.
Na descrio da relao entre Lenine e Pombinha, o tom
determinista do naturalismo tambm prevalece. Poupada pela me
de todas as tarefas domsticas, acostumada com uma educao
que no se equiparava a seu nvel de vida, Pombinha, quando
adulta, deixaria o marido medocre para ganhar dinheiro fcil a
partir de sua associao com Lenine, a prostituta que tempos
antes, a havia violentado:

Por cima das duas passara uma gerao inteira de devassos.


Pombinha, s com trs meses de cama franca, fizera-se to perita
como a outra; a sua infeliz inteligncia, nascida e criada no modes-
to lodo da estalagem, medrou logo admiravelmente forte dos vcios
de largo flego; fez maravilhas na arte; parecia advinhar todos os
segredos daquela vida; seus lbios no tocavam em ningum sem
tirar sangue; sabia beber, gota a gota, pela boca do homem mais
avarento, todo o dinheiro que a vtima pudesse dar de si.33

O autor segue descrevendo o verdadeiro talento de Pom-

33
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, p. 171.

276
Histria e Perspectivas, Uberlndia (34): 261-294, jan.jun.2006

binha para a profisso e a forma como sua fortuna era apreciada


no cortio. Durante suas visitas as ruas enchiam-se de gente que
a abenoava [...] com seu estpido sorriso de pobreza hereditria
e humilde.34 O determinismo do autor que caracteriza a prpria
condio do pobre como hereditria no pra por a: sugere a
manuteno da condio do cortio enquanto fornecedor de pros-
titutas. A filha de Jernimo, desde que o pai abandonara o lar, era
ajudada por Pombinha, que lhe tinha uma especial afeio, seme-
lhante que Lenine tinha por esta tempos atrs: [...]A cadeia
continuava e continuaria interminavelmente; o cortio estava pre-
parando uma nova prostituta naquela pobre menina desampara-
da, que se fazia mulher ao lado de uma infeliz me bria 35
O autor parece querer realar que o destino do pobre era
determinado pelo sistema social e econmico no qual vivia, mos-
trando que o caso de Pombinha no se constitua em uma exce-
o, mas em regra. Alusio Azevedo tambm chama ateno para
o fato da decomposio familiar e a vida em comum, levada nos
cortios, fornecerem condies propcias procura pela prostitui-
o como meio de vida.
O [...] brotamento da vida como de uma podrido, mencio-
nado pelo autor, tambm diz respeito promiscuidade presente
nos cortios e s altas taxas de natalidade. Os exemplos de pro-
miscuidade so vrios no romance, seja sob a forma do adultrio,
do lesbianismo, da prostituio ou do abuso de menores, como
nas passagens:

Que fez voc com esta pequena?


No fiz nada, no senhor!....
Foi ele sim! desmentiu-o Florinda o caixeiro desviou os olhos
para no a encarar um dia de manhzinha, s quatro horas, no
capinzal, debaixo das mangueiras...36

34
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, p. 171.
35
Ibidem.
36
Ibidem, p. 69.

277
Histria e Perspectivas, Uberlndia (34): 261-294, jan.jun.2006

E Leocdia olhou para os lados, assegurando-se de que es-


tavam a ss [...]. E sacou fora a saia de l grossa, deixando ver
duas pernas que a camisa a custo s cobria at os joelhos, gros-
sas, macias, de uma brancura levemente rsea e toda marcada
por mordeduras de pulgas e mosquitos:

Avita-te! Anda! Apressou ela, lanando-se de costas no cho e


arregaando a fralda at a cintura; as coxas abertas.37

A referncia violao de uma menina de 14 anos, na primei-


ra passagem, bem como as circunstncias em que as duas cenas
se passam, revela a ausncia de cuidado e higiene: em ambas as
situaes faz-se sexo ao ar livre, em meio ao mato, sob as rvo-
res. A segunda passagem mais explcita ao destacar as man-
chas na perna da lavadeira, decorrentes de mordeduras de pul-
gas e insetos, em uma referncia s descobertas cientficas sobre
os vetores da peste negra e da febre amarela.
O autor sugere que as doenas infecciosas, uma vez contra-
das devido a esses descuidos, espalhavam-se com facilidade
nas habitaes coletivas mal cheirosas, mal iluminadas e com al-
tos ndices de promiscuidade, nas quais os regulamentos sanitri-
os e de segurana geralmente no eram respeitados. Alm disso,
a alta natalidade parecia pretender a manuteno do que o autor
denominou pobreza hereditria:

Augusta ficara com a famlia numa destas casinhas do segundo


andar, direita; estava grvida outra vez; e noite via-se o Alexan-
dre, sempre muito circunspecto, a passear ao comprido da varan-
da, acalentando uma criancinha ao colo, enquanto a mulher dentro
de casa cuidava de outras. A filharada crescia-lhes, que metia medo.
Era um no papo, outro no saco!38

A promiscuidade, a alta natalidade, os surtos epidmicos apon-

37
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, p. 81.
38
Idibem, p. 156.

278
Histria e Perspectivas, Uberlndia (34): 261-294, jan.jun.2006

tados pelo autor eram utilizados por polticos e intelectuais para


justificar suas incurses aos cortios e o combate s moradias
populares. Os saberes mdicos39, investidos de plenos poderes
pelos governantes, ordenou a destruio de vrios cortios, mas
a exemplo do que acontecia com as casas de cmodo, a cada
estalagem destruda, aumentava-se o nmero de moradores em
outras, que tinham diminudas suas condies higinicas e de
habitabilidade.
A modernizao empreendida pela elite brasileira a fim de tor-
nar a capital da repblica mais atraente para turistas, imigrantes e
investidores, deixou milhares de trabalhadores sem casa e outros
tantos em habitaes cada vez mais precrias e insalubres. Nes-
tas condies, mais uma vez o sonho de construo de um quadro
de vida em moldes europeus viu-se adiado pela ineficincia na
formao das almas.
No Rio fin-de-sicle, um elemento da cidade erguia-se como
a sntese de todo o atraso que se tentava, em vo, extinguir e que
teimava em denegrir a imagem do Brasil e embaar a projeo
da elite no espelho: o cortio. [...] Um mundo, uma coisa viva40
que serviria de inspirao para a produo do romance de Alusio
Azevedo.

Como larvas no esterco: estrutura e multiplicao dos


cortios

E naquela terra encharcada e fumegante, naquela umidade quente


e lodosa, comeou a minhocar, a esfervilhar, a crescer um mundo,
uma coisa viva, uma gerao, que parecia brotar espontnea, ali
mesmo, daquele lameiro, e multiplicar-se como larvas no esterco.41

39
O termo utilizado no plural uma vez que o confronto entre as prticas de cura
e o saber mdico estabelecido era uma constante no referido perodo. Alm
disso, havia divergncia de opinies entre os prprios profissionais, no que
dizia respeito a mtodos e diagnsticos.
40
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, p. 22.
41
Ibidem.

279
Histria e Perspectivas, Uberlndia (34): 261-294, jan.jun.2006

Os administradores da corte comearam a notar a existncia


de cortios na cidade do Rio de Janeiro, segundo Sidney Cha-
lhoub,42 na dcada de 1850, aps uma epidemia de febre amare-
la, neste ano, e outra de clera, em 1855. Alm de terem contribu-
do para a elevao das taxas de mortalidade, essas epidemias
levantaram uma polmica em torno das condies sanitrias da
cidade, e sobretudo das habitaes coletivas: [...] a, todos os
anos, irrompiam epidemias mais ou menos mortferas, variando os
ndices de morbidade e mortalidade conforme a sinergia a um s
tempo biolgica e social dos viventes que se concatenavam no
curso de cada doena.43
A Repblica instaurada em 1889 alterou a Constituio do
Estado, mas no a constituio das cidades. Seguindo a acepo
astronmica da palavra, em detrimento da social, a revoluo cons-
titura-se em um movimento circular no plano poltico, sem gran-
des modificaes na instncia social, proporcionando a manuten-
o, remanejada, dos donos do poder.44 A abolio da escrava-
tura, por sua vez, havia modificado algumas estruturas, sobretudo
no que dizia respeito ao aumento do nmero de desempregados e
encortiados. Os defensores desta bandeira no haviam pensado
no destino dos libertos analfabetos, sem qualificao para o tra-
balho, sem moradia e fonte de renda.
O fato que consumados dois dos ideais da gerao de inte-
lectuais de 1870, pouca coisa havia efetivamente mudado, e algu-
mas estruturas haviam sido deterioradas, tal o caso das habita-
es populares, agora ainda mais superlotadas e carentes de hi-

42
CHALHOUB, Sidney. Cidade febril: cortios e epidemias na corte imperial. So
Paulo: Companhia das Letras,1999. 29 p.
43
BENCHIMOL, Jaime Larry. Reforma urbana e Revolta da Vacina na cidade do Rio
de Janeiro. In: FERREIRA, Jorge; DELGADO, Lucilia de Almeida. (Org.) O Tempo
do Liberalismo Excludente: da proclamao da Repblica Revoluo de 1930.
Rio de Janeiro: Civilizao Brasileira, 2003. 237 p. (O Brasil Republicano, 3).
44
NEVES, Margarida de Souza. Os cenrios da Repblica. O Brasil na virada do
sculo XIX para o X. In: FERREIRA, Jorge.; DELGADO, Lucilia de Almeida
(Org.) op. cit., p. 26.

280
Histria e Perspectivas, Uberlndia (34): 261-294, jan.jun.2006

giene. Apesar da formao dos bairros, a escassez e altos preos


do transporte, os baixos salrios, a distncia do trabalho, e a au-
sncia de emprego fixo, contribuam para a condensao popu-
lacional na rea central da cidade, realando a incompatibilidade
entre a antiga estrutura material e as novas relaes econmicas
da capital republicana.
O romance de Azevedo refora o argumento do adensamento
populacional dos cortios ser decorrente, em parte, das necessi-
dades de proximidade do trabalho:

No obstante, as casinhas do cortio, proporo que se ata-


mancavam, enchiam-se logo, sem mesmo dar tempo a que as tintas
secassem. Havia grande avidez em alug-las; aquele era o melhor
ponto para a gente do trabalho. Os empregados da pedreira prefe-
riam todos morar l, porque ficavam a dois passos da obrigao.45

A proximidade do trabalho e o custo do aluguel eram, quase


sempre, os responsveis pelo atamancamento do pobre urbano
em moradias de insalubridade proporcional ao nmero de habi-
tantes. A caracterizao, feita por Alusio Azevedo, dos cortios
como lugares midos, lodosos, quentes e, portanto, propcios
brotao de miasmas e doenas era corrente em fins do sculo
XIX. Os higienistas foram os primeiros a formular um discurso so-
bre as condies de vida no Rio de Janeiro, propondo interven-
es para restaurar o equilbrio do organismo urbano. E, entre
os fatores condenados, estavam as habitaes coletivas a in-
cludos seus habitantes e hbitos.
Os hbitos dos moradores, sua sujeira fsica e moral, bem
como dos gananciosos proprietrios, tambm eram condenados
pelos higienistas, mas a estrutura dos cortios foi alvo das crticas
mais contundentes. Essas habitaes, caracterizadas como mi-
das, sem ar e luz, eram taxadas de fermentadores e putrefatrios,
sendo responsabilizadas pela liberao de nuvens de miasma.

45
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, p. 21.

281
Histria e Perspectivas, Uberlndia (34): 261-294, jan.jun.2006

O cortio, descrito por Alusio Azevedo, revelador das condi-


es estruturais e higinicas destas moradias:

Eram cinco horas da manh e o cortio acordava, abrindo, no os


olhos, mas a sua infinidade de portas e janelas alinhadas. [...] Da a
pouco, em volta das bicas era um zunzum crescente; uma aglome-
rao ruinosa de machos e fmeas. [...] O cho inundava-se. As
mulheres precisavam j prender as saias entre as coxas para no
molhar [...]. As portas das latrinas no descansavam, era um abrir e
fechar de cada instante, um entrar e sair sem trguas. No demo-
ravam l dentro e vinham ainda amarrando as calas ou saias; as
crianas no se davam ao trabalho de l ir, despachavam-se ali
mesmo, no capinzal dos fundos, por detrs da estalagem ou no
recanto das hortas.46

Na sociedade carioca de fins do sculo XIX, os pntanos, a


umidade e as guas paradas eram apontados como fermen-ta-
dores de doenas. A referncia abundncia de gua, nesta pas-
sagem e em outras, no que dizia respeito ao ofcio das lavadeiras,
sugerem a concordncia do autor sobre a qualidade dos cortios
enquanto meio de produo miasmtica. O uso de latrinas em co-
mum, as crianas despachando a cu aberto e junto s hortas,
deixa transparecer a superlotao dos cortios e a contaminao
do solo, propcios ao surgimento de doenas. Alm disso, a pre-
sena de crianas na cena sugere a perpetuao destes hbitos
que no mais convinham recm criada capital da Repblica.
O enterro de corpos em igrejas, animais mortos atirados
rua, lixos e valas a cu aberto, matadouros, aougues e mercados
livres eram outros aspectos da vida urbana condenados pelos hi-
gienistas, que os consideravam perigosos tanto para a integrida-
de dos alimentos quanto do prprio ar. A descrio de uma cena
do despertar do cortio, de Alusio Azevedo, nos permite vislum-
brar a ausncia de regras higinicas:

46
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, p. 30.

282
Histria e Perspectivas, Uberlndia (34): 261-294, jan.jun.2006

O padeiro entrou na estalagem, com a sua grande cesta cabea


e o seu banco de pau fechado debaixo do brao, e foi estacionar
em meio ao ptio, espera dos fregueses, pousando a canastra
sobre o cavalete que ele armou prontamente. Em breve estava cer-
cado por uma nuvem de gente. [...] Uma vaca, seguida por um
bezerro amordaado, ia, tilintando tristemente o seu chocalho, de
porta em porta, guiada por um homem carregado de vasilhame de
folha. [...]. E, durante muito tempo, fez-se um vaivm de mercado-
res. Apareceram os tabuleiros de carne fresca e outros de tripas e
fatos de boi; s no vinham hortalias, porque havia muitas hortas
no cortio.47

A venda de alimentos ao ar livre, sobretudo carnes e vsceras


de animais, permitindo o contato com mosquitos e outros insetos,
bem como a venda de leite de porta em porta, com a liberao
sendo estimulada pela mamada do bezerro, expunha os morado-
res dos cortios a todo tipo de doenas. A passagem tambm re-
vela algumas profisses do Rio de Janeiro antigo para as quais
era necessrio o ganho dirio, e portanto a proximidade de mora-
dia com o centro.
No entanto, a preocupao das lideranas polticas e dos co-
merciantes muitas vezes no dizia respeito s condies de salu-
bridade dos cortios e bem estar dos moradores, mas ao perigo
que representavam para a populao vizinha. Um relato da Com-
panhia de Saneamento do Rio de Janeiro nos permite visualizar
esta questo: Os cortios e estalagens [...], infeccionados como
se acham por suas condies sanitrias, so os focos principais
donde surgem epidemias e nascem afeces mrbidas em amea-
a constante aos moradores prximos.48
A vizinhana dos cortios, muitas vezes, era composta por
comerciantes que viviam em sobrados erguidos sobre suas casas

47
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, p. 31.
48
ARTHUR SAUER (dono da Companhia de Saneamento do Rio de Janeiro)
apud Chalhoub, Sidney. op. cit., p. 53.

283
Histria e Perspectivas, Uberlndia (34): 261-294, jan.jun.2006

comerciais. O exemplo de Miranda, no texto de Azevedo, retrata a


inquietao dessa nova elite frente ao crescimento desordenado
deste fenmeno urbano:

O Miranda rebentava de raiva. Um Cortio! exclamava possesso.


Maldito seja aquele vendeiro de todos os diabos! Fazer-me um cor-
tio debaixo das janelas!... Estragou-me a casa, o malvado. [...] E
durante dois anos o cortio prosperou de dia para dia, ganhando
foras, socando-se de gente, E ao lado o Miranda assustava-se,
inquieto com aquela exuberncia brutal de vida, aterrado defronte
daquela floresta implacvel que lhe crescia junto da casa, por de-
baixo das janelas, e cujas razes, piores e mais grossas do que
serpentes, minavam por toda parte, ameaando rebentar o cho
em torno dela, rachando o solo e abalando tudo.49

A preocupao das elites dizia respeito no s higiene, mas


sobretudo m fama e imagem que os cortios representavam
para o estrangeiro, prejudicando as transaes comerciais e o
turismo da cidade. Para esses novos comerciantes, a imagem era
a alma do negcio. A prosperidade dos cortios, a despeito dos
esforos higienistas, preocupava aos que deles no obtinham lu-
cro e arriscavam-se a ainda ter prejuzos.
A descrio, extremamente significante do ponto de vista das
descobertas cientficas da poca, sobre a fortaleza das razes do
cortio, que minavam a terra ameaando rebentar o cho, parece
ser uma referncia falta de tato dos governantes e intelectuais
para lidar com a proliferao das habitaes coletivas, que tira-
vam-lhes no s o cho, mas o prprio sono. O crescimento desor-
denado da cidade e sobretudo das habitaes coletivas, o au-
mento do nmero de desempregados e a degradao das condi-
es higinicas aps a abolio e a Repblica, rachavam o solo
das possibilidades de civilizao vislumbradas pelos intelectuais e
abalava suas certezas.

49
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, p. 21-23.

284
Histria e Perspectivas, Uberlndia (34): 261-294, jan.jun.2006

Mas a lgica rentista permanecia. A populao pobre domici-


liada nos cortios tinha sua sade em risco, mas na cidade pr-
industrial o lucro rentista prevalecia sobre a dignidade humana.
Os cortios, embora insalubres, eram uma enorme fonte de renda,
e muitas pessoas da alta sociedade dispunham-se a explor-los.
O prprio Cabea de Porco o maior do Rio de Janeiro
tinha por dono o Conde DEu. No romance de Azevedo, o enrique-
cimento da elite s custas da explorao dos pobres tambm
ressaltado:

Agora na mesma rua germinava outro cortio ali perto, o Cabea


de gato. Figurava como seu dono um portugus que tambm tinha
venda, mas o legtimo proprietrio era um abastado conselheiro,
homem de gravata lavada, a quem no convinha, por decoro social,
aparecer em semelhante gnero de especulaes.50

A referncia germinao do cortio confirma a influncia


da obra O Germinal, de E. Zola, sobre o trabalho de Azevedo. A
germinao, acelerada pelo desencadeamento das relaes ca-
pitalistas, estaria pondo em risco a imagem da nova elite, a qual o
decoro social impedia de figurar como donos dos cortios, mas a
ganncia por dinheiro no permitia abandonar a mina de ouro.
A especulao imobiliria nas reas em que as reformas ur-
banas haviam melhorado a estrutura dos quarteires, e o rpido
crescimento demogrfico da cidade s tendiam a piorar a situa-
o, aumentando o poder de barganha dos corticeiros e deterio-
rando a qualidade de vida do pobre urbano, com menores possibi-
lidades de passear pelos trechos remodelados: [...] os preos do
cmodos subiam, e muitos dos antigos hspedes, italianos princi-
palmente, iam, por economia, desertando para o Cabea de Gato
e sendo substitudos por gente mais limpa.51
O vendeiro Joo Romo, do romance de Azevedo, tinha cons-

50
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, p. 114.
51
Ibidem, p. 169 (grifo meu).

285
Histria e Perspectivas, Uberlndia (34): 261-294, jan.jun.2006

cincia da situao indecorosa que era figurar como dono do cor-


tio. medida em que enriquecia, no mais lhe convinha a com-
panhia da negra Bertoleza de quem se livrar por meio da de-
nncia de sua fuga polcia e o convvio com os moradores do
cortio. Neste ltimo caso, o incndio do cortio acaba por consti-
tuir-se em momento mtico, revelador da redeno do cortio pelo
fogo, permitindo a Joo Romo despejar quem no lhe convinha e
construir sua to sonhada estalagem.
Aps uma primeira tentativa reprimida de incendiar o cortio,
uma moradora, tida como louca, consegue finalmente atingir seu
objetivo. Mas apesar do fogo ter trazido grandes perdas para seus
moradores, no atingiu o proprietrio, chegando inclusive a bene-
fici-lo:

O vendeiro, com efeito, impressionado com a primeira tentativa de


incndio, tratara de assegurar todas as suas propriedades; e, com
tamanha inspirao o fez que, agora, em vez de lhe trazer o fogo
prejuzo, at lhe deixava lucros. [...] Vou reedificar tudo isto!
declarou Joo Romo, com um gesto enrgico que abrangia toda
aquela babilnia desmantelada. [...] Da a dias, com efeito, a esta-
lagem metia-se em obras. [...] O cortio j no era o mesmo: estava
muito diferente, mal dava idia do que fora. O ptio, como Joo
Romo prometera, estreitara-se com as edificaes novas; agora
parecia uma rua, todo calado por igual e iluminado por trs lampi-
es grandes, simetricamente dispostos. Fizeram-se seis latrinas,
seis torneiras dgua e trs banheiros. Desapareceram as peque-
nas hortas, os jardins [...] e os imensos depsitos de garrafas vazi-
as. esquerda, at onde acabava o prdio do Miranda, estendia-
se um novo correr de casinhas de porta e janela, e da por diante,
acompanhando todo o lado do fundo e dobrando depois para a
direita, e da por diante, erguia-se um segundo andar [...]. De cen-
to e tantos a numerao dos cmodos elevou-se a mais de quatro-
centos. Poucos lugares havia desocupados.52

52
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, p. 145-146.

286
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A exemplo do que acontecer em O Homem,53 neste trecho a


loucura retratada como um mal que aflige a populao feminina
brasileira. A velha louca ateia fogo ao cortio, mas desta vez a
doena tratada como algo benfico para a sociedade. O incn-
dio do cortio sugere uma dimenso mtica, providencial, de elimi-
nao das chagas da cidade. Nesse sentido, a reforma que se-
ria empreendida anos mais tarde, para construo da Estalagem
de So Romo, simbolizaria o fogo redentor de Azevedo.
A reconstruo do cortio tambm significativa, uma vez que
com ela podemos notar a diminuio dos espaos para circulao
de ar e pessoas, bem como a supresso dos ltimos espaos
verdes que se prestavam purificao do ambiente. A pouca pre-
sena de luz, natural e artificial, tambm sugere a propenso
promiscuidade, da mesma forma que a desproporo entre o n-
mero exorbitante de casinhas e o insignificante de banheiros,
latrinas e torneiras.
A construo de seis torneiras e latrinas, e de trs banheiros,
tambm sugere a degradao das condies de habitabilidade
nos cortios, o que contribua para a proliferao de doenas,
fazendo com que os cortios fossem alvo de constantes interven-
es dos sanitaristas. A polcia tambm demonstrava preocupa-
o com os cortios, considerando-os um mal para a ordem pbli-
ca, cenrio de crimes e agitaes, santurio de criminosos e es-
cravos.
Possivelmente por este motivo, a presena da polcia nos cor-
tios era considerada uma desonra para os moradores. A institui-
o que deveria zelar pela ordem e proteger a populao, repre-
sentava para essa a mais terrvel ameaa. E, a qualquer tentativa
de interveno policial, os moradores deixavam de lado suas dife-
renas para se unirem contra o inimigo comum:

No entra! No entra! [...] A polcia era o grande terror daquela


gente, porque, sempre que penetrava em qualquer estalagem, ha-

53
AZEVEDO, Alusio. O Homem. So Paulo: Martins, 1959.

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Histria e Perspectivas, Uberlndia (34): 261-294, jan.jun.2006

via grande estrupcio: capa de evitar e punir o jogo e a bebedeira,


os urbanos invadiam os quartos, quebravam o que l estava, pu-
nham tudo em polvorosa. Era uma questo de dio velho.54

A efervescncia ideolgica dos anos iniciais da Repblica, as


conflitantes propostas de cidadania, as incertezas quanto ao futu-
ro e a presena do povo como platia que assistia a tudo bes-
tializada, estava longe de constituir-se no que os intelectuais ha-
viam imaginado para o pas. O caminho da civilizao e progresso
parecia sumir no horizonte, em meio ignorncia de governantes
e governados. A repblica fora instaurada, mas populao no
havia sido estendida cidadania. E embora muitos policiais fos-
sem tambm encortiados, moradores de outros tipos de habita-
o popular, viravam-se contra seus compatriotas na defesa da
cidade. Como se tambm eles no tivessem direito ela.
A revoluo do cortio, promovida por Joo Romo, tam-
bm pretendia acabar com as incurses da polcia e as brigas
entre moradores. Supondo que estas ltimas aconteciam sobretu-
do nos meios mais pobres, o comerciante tratou de substituir os
moradores por gente mais limpa, fsica e moralmente. A reduo
do ptio e a extino das tinas revelam alguns dos artifcios utiliza-
dos com vistas concretizao do desejo de melhoria do nvel
dos moradores.
Com a reforma do cortio, tambm alguns de seus moradores
so reformados, indo os antigos, por economia e falta de opo,
morar no cortio que surgira defronte do So Romo. O prprio
autor sugere uma hierarquizao entre os cortios:

O Cabea de Gato, proporo em que o So Romo engrande-


cia, mais e mais ia-se rebaixando, acanalhando, fazendo-se cada
vez mais torpe, mais abjeto, mais cortio, vivendo satisfeito do lixo e
da salsugem que o outro rejeitava [...].55

54
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, p. 99.
55
Ibidem, p. 169.

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Histria e Perspectivas, Uberlndia (34): 261-294, jan.jun.2006

A seleo dos moradores, tambm apontada pelo autor em


Casa de Penso, cada vez mais rigorosas devido s melhoras
de algumas moradias, minuciosamente descrita por Alusio Aze-
vedo, que retrata o perfil dos novos moradores do cortio:

E como a casa comercial de Joo Romo, prosperava igualmente a


sua avenida. J l no se admitia assim qualquer p-rapado; para
entrar era preciso carta de fiana e uma recomendao especial.
[...] O preo dos cmodos subiram. [...] Decrescia tambm o n-
mero de lavadeiras, e a maior parte das casinhas eram ocupadas
por famlias de operrios, artistas e praticantes de secretaria. O
cortio aristocratizava-se.56

A descrio segue retratando a substituio dos antigos mo-


radores por alfaiates, costureiras, relojoeiros, pintores e cigarreiros.
Alm disso, o prprio dono do cortio descrito em sua nova
forma: vestido de casimira, freqentando uma confeitaria na Rua
do Ouvidor e cortejando a filha do comendador. Mais uma vez
Azevedo critica a reforma superficial e puramente esttica que se
tentava promover, alertando para a necessidade de modificao
dos costumes, de formao das almas. No s os costumes dos
pobres, mas tambm de parte da burguesia que fechava os olhos
aos problemas da cidade: [...] somente D. Estela conservou inal-
tervel a sua fria fisionomia de mulher que no d verdadeira im-
portncia seno a si mesma.57
A identificao dos cortios como focos geradores dos ger-
mes da febre amarela, de meios propcios s evolues miasm-
ticas, revela grande significado poltico e simblico. Na impossibi-
lidade de transformao radical do espao construdo, a idia era
tentar distrair os miasmas atravs da abertura de ruas e aveni-
das mais largas, aterro de pntanos e demolio das habitaes
consideradas insalubres.

56
AZEVEDO, Alusio. O Cortio. So Paulo: Biblioteca Zero Hora, 1998, 171 p.
57
Ibidem, p. 172.

289
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Mas a proliferao dos cortios revelia da vontade das clas-


ses dirigentes, preocupava a Inspetoria de Higiene, que calculava
que a populao domiciliada nos cortios em 1890 j representa-
va o dobro da de 1888, ou seja, mais de 100000 habitantes. O au-
mento, certamente ligado abolio, associado a um novo surto
epidmico, acarretou a intensificao das campanhas higienistas.
Vrios cortios foram fechados e demolidos a partir de 1890, in-
clusive o Cabea de Porco, destrudo em 1893.
Para Sidney Chalhoub, a destruio do Cabea de Porco
marcou a decadncia de uma era, uma vez que dramatizou o pro-
cesso de erradicao dos cortios cariocas, transformando-se no
mito de origem de toda forma de conceber as diferenas sociais
na cidade.58 Domesticada politicamente, a Capital Federal preci-
sava ser modificada em seus usos e costumes, tornando-se car-
to postal da cidade, no qual no deveriam aparecer as imagens
das repblicas dos cortios,59 das sentinas sociais.60
No entanto, a grande reforma urbana pela qual a cidade pas-
saria, visando modernizao e higienizao que constariam
nos manuais positivistas a fim de tornar-se atraente para a elite
e seus convidados estrangeiros, revelaria contradies profundas
no seio da sociedade carioca. A escassez de habitao para o
pobre urbano foi agudizada pela construo das grandes aveni-
das, que fez subir aluguis, superlotou cmodos e deteriorou
consequentemente ainda mais as condies higinicas, adiando
o sonho de construo da nossa Paris tropical.
Na virada do sculo, ao lado das habitaes coletivas, er-
guia-se outra modalidade de habitao popular, a dois passos da
Grande Avenida: a favela. O Morro da Providncia recebeu esse

58
CHALHOUB, Sidney. Cidade Febril: cortios e epidemias na corte imperial. op.
cit., p. 17.
59
CARVALHO, Jos Murilo de. Os Bestializados. O Rio de Janeiro e a Repblica
que no foi. So Paulo: Companhia das Letras, 1987. 39 p.
60
Barata Ribeiro sobre a necessidade de erradicao dos cortios a fim de no
deixar provas de sua existncia aos vindouros apud CHALHOUB, Sidney. Ci-
dade febril: cortios e epidemias na corte imperial. op. cit., p. 29.

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Histria e Perspectivas, Uberlndia (34): 261-294, jan.jun.2006

nome quando nele comearam a se instalar os soldados regressos


da guerra de Canudos, no serto nordestino, onde as flores de
nome favela chamavam ateno em meio aridez da paisagem.
Na Capital Federal, ao contrrio, as favelas que revelavam
a aridez que comprometia o alcance da civilizao:

Para ali vo os pobres, os mais necessitados, aqueles que, pagan-


do duramente alguns palmos de terreno, adquirem o direito de es-
cavar as encostas do morro e fincar com quatro moures os pilares
de seu palacete... Ali no moram apenas os desordeiros, os facno-
ras, como a legenda (que j tem a favela) espalhou; ali moram
tambm operrios laboriosos que a falta ou a carestia dos cmodos
atira para esses lugares altos.61

O recm criado carto postal carioca, sntese das contradi-


es da modernizao excludente que teve lugar na capital fede-
ral, revelava j o preconceito e discriminao que haveria de per-
sistir com relao aos pobres urbanos que, da senzala, passando
pelos cortios, penses e estalagens at chegar s modernas
favelas, tiveram poucas melhoras no tocante s melhorias estrutu-
rais e higinicas de suas moradias.
A modernizao excludente pela qual passou o Rio de Janei-
ro em fins do sculo XIX, desnudava uma contradio que lhe ha-
veria de custar caro no futuro. Se [...] cada cidade recebe a forma
de deserto a que se ope [...].62 a perseguio e demolio dos
cortios pelas autoridades no isentou a cidade de seus repre-
sentantes modernos. A destruio dos supostos cones do atra-
so, para construo da cidade civilizada que rumava ao progres-
so e deslumbrava as elites, deixou milhares de trabalhadores sem
casa e outros tantos em habitaes cada vez mais precrias e
insalubres.

61
BAKCHEUSER. op. cit., apud. BENCHIMOL, Jaime Larry. op. cit., p. 291.
62
CALVINO, talo. As cidades invisveis. So Paulo: Companhia das Letras, 1990.
88 p.

291
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As tentativas de transformao do pas das maravilhas atra-


vs da cidade maravilhosa, seu carto de visitas, acabaria ofe-
recendo condies para a criao das favelas. Favelas que no
futuro sintetizariam a cidade do Rio de Janeiro, para muitos visi-
tantes estrangeiros e para os novos ricos que almejam, como
Joo Romo, personagem do romance de Azevedo, esquecer suas
origens apenas trocando de roupa , muito mais que a Avenida
Central, reproduzindo condies de higiene, seno piores, iguais
s dos cortios.
Sendo smbolo e realidade em que se condensam as foras
do progresso a nova avenida no conseguiu lidar com as ambi-
gidades decorrentes da modernidade, revelando (como na met-
fora de Baudelaire63 sobre a dupla dimenso do belo) no reflexo
das vitrines do fetiche, o avesso da memria carioca que se que-
ria preservar e da identidade nacional que se almejava construir:
a pobreza, a desigualdade, enfim, a modernizao excludente
eternizada nos morros.

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