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EDICION DE HUMEDAD

Podra decirse que la humedad juega un rol en todos los


procesos industriales. El solo hecho de que la atmsfera
contiene humedad hace que, por lo menos, se estudie su
efecto en el almacenamiento y operacin de los distintos
productos y dispositivos. El alcance que la influencia de la
humedad podra tener en cualquier proceso industrial puede
variar pero es esencial que al menos sea monitoreada, y en
muchos casos controlada.

La medicin de la humedad es un proceso verdaderamente


analtico en el cual el sensor debe estar en contacto directo con el proceso a medir, esto tiene,
por supuesto, implicancias en la contaminacin y degradacin del sensor en niveles variables
dependiendo de la naturaleza del ambiente.

Existen muchas tcnicas diferentes para la medicin de humedad. El tema es algo complicado
por la confusin en la variedad y diferentes formas de expresar las mediciones. En la prctica la
humedad es una cantidad difcil de medir, y la incertidumbre es mayor que en otras reas de
medicin como la masa, temperatura, presin, entre otras.

La Humedad?

La palabra humedad denota la presencia de vapor de agua en el aire u otro gas. El valor
cuantitativo de la humedad es determinado por la medicin de la cantidad de vapor de agua
en el aire. El aire de la atmsfera se considera normalmente como una mezcla de dos
componentes: aire seco y agua. El agua es la nica sustancia de la atmsfera que puede
condensar (pasar de vapor a lquido) o evaporarse (pasar de lquido a vapor) a condiciones
ambientales: este hecho justifica la divisin del aire atmosfrico es aire seco y agua, y adems
provocan una gran cantidad de fenmenos meteorolgicos como la lluvia, el roco y las nubes.
Adems de todo esto, el estudio del agua en el aire atmosfrico es esencial para la sensacin
de bienestar.
El aire tiene una capacidad limitada para absorber vapor de agua. Esta capacidad depende
principalmente de la temperatura, se podra decir que entre ms caliente este el aire ms vapor
de agua puede contener. Cuando el aire esta a cierta temperatura y su capacidad de absorcin
de vapor de agua est al lmite, entonces se dice que el aire esta Saturado. La humedad
relativa del aire expresa cuan saturado esta de vapor de agua.

En los ltimos aos, el aumento en los requerimientos de mediciones ms precisas y confiables


con respecto a los niveles de humedad que intervienen en los procesos industriales y
cientficos a llevado al diseo de nuevas tcnicas para la generacin y medicin de humedad,
siendo esta una de las reas ms confusas y complicadas por la cantidad de trminos y
definiciones que describen la humedad. As como la dificultad que se genera en la medicin de
humedad por la dependencia de factores variables como la presin y la temperatura.

Cmo se mide la humedad?

Las molculas de agua cambian la longitud de materiales orgnicos, la conductividad y peso de


materiales higroscpicos y absorbentes qumicos, y en general la impedancia de casi cualquier
material. Estos cambios son utilizados por los mtodos o principios de medicin de los
instrumentos para la medicin de humedad. As, el contenido de agua puede ser medido
removiendo el agua (vapor) de una muestra y medir el cambio de peso. Otros principios
fundamentales son la evaporacin de una superficie de agua con una corriente de gas
(psicrometra) y el enfriamiento de una muestra de gas hasta que la condensaciones detectada.

No existe una tecnologa de medicin apropiada para todas las aplicaciones. Algunas de las
tecnologas tpicamente usadas son: psicometra, desplazamiento, resistivos, capacitivos y por
absorcin de lquido. Veamos a continuacin las ms usadas.

Seleccionar el Sensor Adecuado

Uno de los problemas ms comunes de medicin a nivel industrial, es la seleccin de un


instrumento de medicin que no cumple con las caractersticas que el proceso requiere,
arrojando de esta manera mediciones errneas que pueden alterar la calidad y funcionalidad
del proceso. Antes de adquirir un sensor para un proceso en especfico, se debe tomar en
cuentas las siguientes caractersticas del proceso y del instrumento:

Exactitud: Se entiende como el error mximo que se permite dentro de una medicin, y aunque
algunos fabricantes utilizan este trmino indiscriminadamente, generalmente se le relaciona
con la linealidad y la histresis que presenta el sensor.

Repetibilidad: La entendemos como la diferencia que presentan las mediciones, bajo las
mismas condiciones del instrumento, el mismo operador en un periodo de tiempo corto,
mientras menores sean las diferencias, mejor ser el sensor.

Tiempo de Respuesta: Velocidad con la que responde el sensor cuando se le somete a un


cambio de humedad, en este punto influyen entre otros factores la temperatura, el flujo de aire
y el tipo de filtro que se utiliza.

Tamao: Dependiendo de la aplicacin y del espacio con que se cuenta, se debe elegir el
tamao del sensor.

Intervalos de Operacin: No es recomendable tener un sensor con un intervalo de medicin


muy grande para procesos de intervalos pequeos ya que las mediciones se volvern burdas y
quizs no muestren los cambios de humedad como se requieren.

Resistencia a Contaminantes y Ambientes Extremos: S el proceso al que se someter el


instrumento de medicin cuenta con ambientes poco usuales, se deber tener esto en cuenta,
eligiendo sensores especializados para dichos ambientes, colocando filtros especiales o
protecciones a los sensores.
Problemas ms frecuentes de los sensores de humedad

Es importante que consideremos que los sensores de humedad, al ser aparatos tan sensibles,
suelen presentar alguno inconvenientes a lo largo de su empleo, ya que debemos tener en
cuenta que se encuentran permanentemente expuestos a los cambios ambientales, de esta
forma debemos decir que es importante que los revisemos peridicamente para asegurarnos
de que los mismos funcionan a la perfeccin. Por ejemplo, uno de los problemas ms comunes
que suelen tener los sensores de humedad es que el sistema que los compone comienza a
fallar. Lanzndonos resultados equivocados con respecto a la humedad en el ambiente y
hacindonos correr el riesgo de perjudicar el proceso de produccin o anlisis de muestras. Por
otro lado, la instalacin que se realice de los sensores de humedad tambin es muy importante
ya que una sensor que se encuentra instalado de manera equivocada, puede llegar a traernos
ms de un dolor de cabeza ya que los sensores pueden captar una temperatura distinta al
lugar de trabajo y calcular de esta manera una humedad relativa distinta a la existente en el
rea de trabajo.

Es importante conocer que las empresas que se encargan de desarrollar y comercializar los
sensores de humedad, suelen ofrecer servicios de instalacin y mantenimiento de los mismos
justamente para evitar que sus clientes tengan algn tipo de problema con sus productos,
siendo esta opcin de gran ventaja.

Sobre de la exactitud de un sensor de humedad


Podemos definir la precisin como la proximidad de concordancia entre valores medidos
obtenidas por mediciones repetidas de un mismo objeto, o de objetos similares, bajo
condiciones especificadas. En los sensores de humedad esta caracterstica se ve afectada de
manera directa por los siguientes factores:

Temperatura y humedad a la que fue calibrado el sensor.

Dependencia de la calibracin con la humedad y la temperatura, muchos sensores son no-


lineales y casi todos varan con la temperatura.
Efecto de envejecimiento sobre en el sensor.
Sensibilidad del sensor ante los contaminantes.
Que precisin tiene el patrn usado para construir el sensor y su certificacin.
A causa de estas variaciones, es importante sealar que la declaracin de una precisin 1% es
poco representativa del desempeo efectivo en el mbito de operacin del sensor. Por ejemplo
un sensor con una precisin especificada de fbrica del 1% podra, despus de operar
durante 6 meses, caer hasta una precisin de 6% mientras que otro sensor con una precisin
de fbrica de 2% podra, tras operar 6 meses en la misma aplicacin, tener una precisin del
2%.

Patrones de Calibracin

Un sistema o dispositivo utilizado para establecer un estndar es aquel con la capacidad de


producir un caudal de gas de humedad conocida con referencia a las variables fundamentales
(temperatura, presin y masa) o que puede medir la humedad en el gas en base al juego de
variables fundamentales.

Los estndares utilizados para calibrar los instrumentos de humedad se agrupan en tres
categoras

Patrones primarios: El patrn primario usado por los laboratorios se basa en el denominado
higrmetro gravimtrico. El mtodo de medicin consiste en pesar una cierta cantidad de gas
seco y hacer la comparacin con el peso del mismo volumen del gas que se quiere evaluar. De
esta forma se determina la cantidad de agua y se calcula la presin de vapor. Estos
instrumentos son utilizados como patrones para calibrar otros instrumentos tales como;
higrmetros pticos o psicmetros especiales. Con algo menos de precisin los generadores
de doble-presin y los generadores de doble-temperatura y otros sistemas son normalmente
utilizados como referencias primarias.

Patrones de transferencia: Los instrumentos de esta categora operan segn lo principios


fundamentales y proveen resultados estables y repetibles, pero si no se utilizan
apropiadamente pueden dar resultados errneos. Los ms comunes son:

Higrmetro ptico
Higrmetro electroltico
Psicrmetro

Patrones secundarios: Estos dispositivos no miden parmetros fundamentales y deben


calibrarse contra estndares de transferencia o fundamentales. La precisin de estos
instrumentos depende de recalibraciones frecuentes. Estos sistemas raramente se utilizan en
laboratorios de calibracin pero tienen muchas aplicaciones en la industria. Ejemplos de este
tipo de dispositivos son el higrmetro resistivo y los sensores de humedad relativa a base de
pelcula de polmero, que son similares a los resistivos. Todos estos dispositivos con el paso de
los aos han tenido mejoras de importancia brindando un muy buena relacin costo/beneficio.

Tipos de Sensores

No existe una tecnologa de medicin apropiada para todas las aplicaciones. Algunas de las
tecnologas tpicamente usadas son: psicometra, desplazamiento, resistivos, capacitivos y por
absorcin de lquido.
Veamos a continuacin las ms usadas

Sensores por Deformacin

La idea de este tipo de sensores, es aprovechar los cambios en las dimensiones que sufren
ciertos tipos de materiales en presencia de la humedad. Los ms afectados son algunas fibras
orgnicas y sintticas, como por ejemplo el cabello humano o de animales como el caballo,
aunque en la actualidad solo se usan fibras sintticas. Al aumentar la humedad relativa, las
fibras aumentan de tamao, es decir, se alargan. Luego esta deformacin debe ser amplificada
de alguna manera (por palancas mecnicas, o circuitos electrnicos), y debe ser graduada de
acuerdo a la proporcionalidad con la humedad relativa.

La incertidumbre de medicin de este tipo de sensores es mnimo de 3%, y su ventaja radica


principalmente en que es fcil de reproducir, sin embargo, es poco robusto y no es de gran
utilidad en aplicaciones industriales debido a la acumulacin de polvo en las fibras lo que crea
contaminacin y por consecuencia una mala medicin, su uso va dirigido a laboratorios donde
se necesite llevar un registro de las condiciones ambientales diarias.

Su rango de operacin de humedad relativa est entre 15% y 95%, a temperatura ambiente
entre los 20 y 70 C. Uno de los requisitos para lograr una medicin ms confiable, es que el
aire circule a una velocidad de 3 m/s.

Sensores por Condensacin


El punto de roco es una variable que nos permite encontrar la humedad relativa; para lograr
esta medicin se utiliza un dispositivo llamado comnmente higrmetro ptico por
condensacin, y funciona proyectando un haz de luz sobre un espejo de platino que a su vez la
refleja hacia una foto resistencia. El espejo es calentado o enfriado hasta conseguir un efecto
de condensacin, justo en ese momento, se calcula el punto de roci y por lo tanto la
humedad relativa del ambiente.

Los rangos de operacin son de -70 a 40 C en la medicin del punto de roco, y con una
incertidumbre de 0,2%. La limitante de este mtodo es que el gas debe ser transparente, y
libre de impurezas, de otro modo se estara alterando su principio de funcionamiento.

Sensor de Bulbos hmedo y seco (Psicrmetros)

Este tipo de sensor se basa fundamentalmente en la medicin de temperatura, y partiendo de


ella deducir la cantidad de vapor de agua presente en una mezcla gaseosa. La idea consiste en
disponer de 2 termmetros lo ms idntico posibles, en la cual uno de ellos mide la
temperatura de la mezcla (temperatura de bulbo seco), y con el otro, la temperatura en la
superficie de una pelcula de agua que se evapora en forma adiabtica (temperatura de bulbo
hmedo), esto se logra envolviendo el bulbo de uno de los termmetros con un algodn
humedecido con agua (de ah el nombre de bulbo hmedo). Las molculas de agua presentes
en el algodn absorbern la energa necesaria para evaporarse del bulbo del termmetro,
disminuyendo la temperatura del mismo algunos grados por de bajo en comparacin a la
temperatura del termmetro seco. Al conocerse el valor de ambas variables es posible
determinar la humedad relativa, usando ecuaciones, tablas o grficos psicrmetricos.

Este sensor requiere tambin una circulacin de aire con una velocidad de 3 m/s, para ello se
pueden emplear ventiladores. Con este tipo de medicin se logran valores de humedad relativa
con una incertidumbre de 0.5%. Sin embargo su desventaja radica en que introduce vapor de
agua al ambiente que se desea medir, lo cual en algunos procesos puede ser un inconveniente.
Los rangos de operacin van de 0 a 100 %HR y de 0 C a 90 C.

Sensores de bloque de polmero resistivo

Estn compuestos de un sustrato cermico aislante sobre el cual se deposita una rejilla de
electrodos. Estos electrodos se cubren con una sal sensible a la humedad rodeada de una
resina (polmero). La resina se recubre entonces con una capa protectora (permeable al vapor
de agua). A medida que la humedad atraviesa la capa de proteccin, el polmero resulta
ionizado y estos iones se movilizan dentro de la resina. Cuando los electrodos son excitados
por una corriente alterna, la impedancia del sensor se mide y es usada para calcular el
porcentaje de humedad relativa.
Por su estructura, este tipo de sensores son relativamente inmunes a la contaminacin
superficial. Debido a que los valores de resistencia del sensor son extremadamente altos con
niveles de humedad menores del 20%, es apropiado para los rangos altos de humedad.

Sensores Capacitivos

Son quizs los ms difundidos en la industria y meteorologa, pues son de fcil produccin,
bajo costo y alta fidelidad. El principio en el cual se basa este tipo de sensores, es en el cambio
que sufre la capacidad de un condensador al variar la constante dielctrica del mismo, por lo
tanto se utiliza la mezcla gaseosa (agua aire) como dielctrico entre las placas del
condensador.

Dado a la naturaleza polar del agua, en presencia de un campo elctrico, se produce la


alineacin de la molculas, siendo esta la causa del porque el agua presenta una constante
dielctrica mayor que el aire. Luego si se utiliza como dielctrico una mezcla gaseosa que
contenga vapor de agua, el valor de la constante dielctrica del condensador va a variar
dependiendo de la cantidad de molculas de agua que estn presentes entre las placas, en
consecuencia basta medir el cambio para calcular el %HR.

Este tipo de sensor es especialmente apropiado para ambiente de alta temperatura porque el
coeficiente de temperatura es bajo y el polmero dielctrico puede soportar altas temperaturas.
Los sensores capacitivos son tambin apropiados para aplicaciones que requieran un alto
grado de sensibilidad a niveles bajos de humedad, donde proveen una respuesta relativamente
rpida. A valores de humedad superiores al 85 %HR sin embargo el sensor tiene una tendencia
a saturar y se transforma en no lineal.

Conviene limpiar el sensor peridicamente, con el fin de no obstruir la circulacin de aire a


travs del manto, y por ende no alterar la medicin. Son robustos y tienen muy baja
incertidumbre aproximadamente 1,5% adems de operar en rangos de temperaturas de -80 a
60 C.

Aplicaciones

Industria textil, papelera y de pieles


Como la humedad altera la estructura de ciertas fibras y tejidos, esto afecta la calidad del
producto elaborado. Por ello es muy comn apreciar la aplicacin de sistemas de regulacin de
humedad en industrias relacionadas con estos productos.

Industria alimenticia
La mayora de los alimentos contienen o son preparados con grandes cantidades de agua, la
regulacin del monto de lquido presente es vital para lograr un producto ptimo y
normalizado. Las aplicaciones ms frecuentes son:

Deshidratacin (frutas, pastas, caf, sopas, etc.);


Panadera;
Refrigeracin de frutas y carnes;
Conservacin de vinos finos.
Industria farmacutica

Los medicamentos son elaborados bajo estrictas medidas de calidad, en ello la humedad juega
un rol importante, dado a que se emplea el uso de agua en la fabricacin de muchos
medicamentos, adems de existir algunos procedimientos en que la presencia de agua no es
deseada.

Meteorologa
Es quizs la aplicacin ms comn, o ms conocida, de estos sensores. La humedad es una de
las variables fundamentales en el estudio de la meteorologa, y por ello es necesario contar con
medidores muy exactos, para poder llevar registros, o realizar investigacin cientfica.

Industria qumica biolgica


Se aplican en cultivos de bacterias, para estudiar su comportamiento ante los antibiticos, esto
es realizado bajo condiciones de climatizacin extrema, en donde el control de humedad es
fundamental.

Como punto final, es importante estudiar y conocer el proceso al cual se desea controlar la
humedad, porque solo de esta manera se lograra adquirir el mtodo adecuado para la
medicin y control de la humedad.