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"Quando o mundo estiver unido na busca do conhecimento, e no mais lutando


por dinheiro e poder, ento nossa sociedade poder enfim evoluir a um novo
nvel."
Ilustrao de Lon Benett para a edio original
(Pierre-Jules Hetzel, 1881)
Sinopse

Em 1852, uma jangada gigantesca que s a imaginao de Jules Verne poderia


construir deixa Iquitos, no Peru, rumo a Belm, no Brasil, com um duplo
objetivo. Oficialmente, para o casamento da filha de um rico latifundirio, Joam
Garral, que derruba uma floresta para reproduzir, na imensa embarcao, todos
os confortos de sua propriedade. No ntimo, porm, ele espera conseguir a
reviso de uma sentena que, injustamente, o condenou morte vinte e seis
anos antes por um crime que no cometeu.
Primeira parte
1 UM C A P I TA O- DO- M AT O

Phyjslyddqfdzxgasgzzqqehxgkfndrxujugiocytdxvksbxhhuypo
hdvyrymhuhpuydkjoxphetozsletnpmvffovpdpajxhyynojyggayme
qynfuqlnmvlyfgsuzmqiztlbqgyugsqeubvnrcredgruzblrmxyuhqhp
zdrrgcrohepqxufivvrplphonthvddqfhqsntzhhhnfepmqkyuuexktog
zgkyuumfvijdqdpzjqsykrplxhxqrymvklohhhotozvdksppsuvjhd.

O homem que segurava o documento, cujo ltimo pargrafo era formado


por essa estranha mistura de letras, ficou pensativo por alguns instantes depois
de rel-lo atentamente.
O documento possua uma centena dessas linhas, que no eram nem
mesmo divididas por palavras. Parecia ter sido escrito h muitos anos e, na folha
de papel grosso coberta pelos hierglifos, o tempo j depositara sua ptina
amarelada.
Porm, de acordo com que regra as letras haviam sido reunidas? Aquele
homem era o nico que poderia diz-lo. Na verdade, as linguagens cifradas so
como as fechaduras dos cofres-fortes modernos: elas so protegidas da mesma
maneira. H bilhes de combinaes possveis e toda a vida de um calculador
no seria suficiente para enumer-las. Precisamos da "senha" para abrir um
cofre de segurana; precisamos da "cifra" para ler um criptograma desse tipo.
Por isso, o que veremos, o documento resistira s tentativas mais engenhosas
de decifr-lo e nas circunstancias da mais alta gravidade.
O homem que acabara de reler o documento no passava de um simples
capito-do-mato.
No Brasil, recebiam a denominao de "capites-do-mato" os agentes
empregados na busca dos negros fugitivos. Essa instituio data de 1722.
Naquela poca, as ideia s anti-escravagistas s existiam no esprito de alguns
filantropos. Foi preciso que se passasse mais de um sculo para que os povos
civilizados aceitassem e adotassem essas ideia s. No entanto, o que parece,
isso um direito, o primeiro dos direitos naturais do homem-que e ser livre,
dono de si mesmo e, todavia, milhares de anos transcorreram antes que surgisse
em algumas naes o generoso pensamento de ousar proclam-lo.
Em 1852 ano em que se passa esta histria ainda havia escravos no
Brasil e, consequentemente, capites-do-mato para ca-los. Algumas razes
de economia poltica retardaram o momento da emancipao geral; mas o
negro j tinha o direito de comprar sua alforria e os filhos que dele nasciam j
nasciam livres.
Contudo, no estava longe o dia em que esse magnfico pas, no qual
poderiam caber trs quartos da Europa, no teria um nico escravo entre seus
dez milhes de habitantes.
Na realidade, a funo de capito-do-mato estava destinada a desaparecer
num perodo muito prximo e, na poca desta histria, os ganhos conseguidos
com a captura dos fugitivos haviam diminudo sensivelmente. Ora, se durante o
longo perodo em que os lucros dessa profisso eram bem compensadores, os
capites-do-mato constituam um mundo de aventureiros, mais comumente
formado de escravos libertos e desertores que mereciam pouca estima,
natural que, naquele momento, os caadores de escravos pertencessem
escria da sociedade e, muito provavelmente, o homem do documento no
denegria a pouco recomendvel milcia dos capites-do-mato.
Esse Torres assim ele se chamava no era um mestio, nem um
ndio, nem um negro, como a maioria dos seus companheiros: era um branco de
origem brasileira, que recebera um pouco mais de instruo do que o necessrio
para a sua situao presente. Efetivamente, devemos v-lo apenas como um
desses desclassificados, igual a tantos outros encontrados nas longnquas regies
do Novo Mundo, e se, numa poca em que a lei brasileira ainda exclua os
mulatos e outros mestios de alguns empregos, essa excluso o atingira, no
havia sido por causa da sua origem e sim devido indignidade pessoal.
Alis, Torres j no estava no Brasil. Recentemente atravessara a fronteira
e havia alguns dias percorria as florestas do Peru, por onde avanava o curso do
Alto Amazonas.
Torres era um homem de uns trinta anos, fsico bem constitudo, sobre o
qual a fadiga de uma vida um tanto problemtica no parecia ter efeito, graas
a um temperamento excepcional e a uma sade de ferro.
De estatura mdia, ombros largos, traos regulares, andar firme, rosto
bronzeado pelo clima ardente dos trpicos, usava uma espessa barba preta. Os
olhos, perdidos sob uma grossa sobrancelha, lanavam esse olhar vivo, mas seco,
das naturezas impudentes. Mesmo na poca em que o clima ainda no o havia
bronzeado, seu rosto, em vez de enrubescer facilmente, devia antes se contrair
sob a influncia das paixes condenveis.
Torres trajava-se de acordo com a moda rudimentar dos caadores. Suas
roupas davam mostras de um uso prolongado: na cabea, usava um chapu de
couro de abas largas, colocado de travs; da cintura para baixo, uma cala de l
grossa que se perdia no cano das pesadas botas, a parte mais resistente do
vesturio; por cima de tudo, um "poncho" desbotado, amarelado, no deixava
ver como era o casaco nem o que restava do colete que lhe cobriam o peito.
Mas se Torres era um capito-do-mato, evidentemente j no exercia essa
profisso, pelo menos nas condies atuais. Isso se via nos insuficientes meios de
defesa e ataque para a perseguio dos negros. Nenhuma arma de fogo: nem
espingarda nem revlver. Na cintura, apenas um desses objetos que parecem
mais um sabre do que uma faca de caa e que e chamado de "machete". Alm
disso, Torres estava munido de uma "enxada", usada particularmente na caa
aos tatus e s cutias, que abundam nas florestas do Alto Amazonas, onde,
geralmente, no h muito o que se temer dos animais selvagens.
Em todo o caso, naquele dia,de maio de 1852, o aventureiro devia estar
totalmente absorvido na leitura do documento diante de seus olhos ou, ento,
acostumado a perambular pelos bosques da Amrica do Sul, mostrava-se
indiferente aos esplendores das florestas. De fato, nada poderia distra-lo da sua
ocupao: nem o berro prolongado dos macacos gritadores que, acertadamente,
o senhor Saint-Hilaire comparou ao rudo da machadada do lenhador descendo
sobre os galhos das rvores; nem o seco tilintar dos anis do crtalo, serpente
pouco agressiva, verdade, mas altamente venenosa; nem a voz aguda do sapo-
de-chifre, que leva o prmio de feira na classe dos rpteis; nem mesmo o
coaxar ao mesmo tempo sonoro e grave da r que muge, que, se no consegue
ultrapassar o boi em Corpulncia, iguala-o na intensidade dos mugidos.
Torres no ouvia nada de todos esses alaridos, que formam a complexa voz
das florestas do Novo Mundo. Deitado ao p de uma rvore magnfica, nem ao
menos admirava a alta ramagem do "pau-ferro", de casca escura, cheio de
bagos, duro como o metal, o qual substitui na arma e nos objetos do ndio
selvagem. No! Abstrado nos seus pensamentos, o capito-do-mato virava e
revirava entre os dedos o singular documento. Com a cifra, cujo segredo possua,
dava a cada letra o verdadeiro sentido; lia, dominava o sentido das linhas
incompreensveis para qualquer outro que no ele e, ento, abria um sorriso
maldoso.
Depois, ele se deixou levar num murmrio a meia-voz de algumas frases
que ningum poderia ouvir nesse lugar deserto da floresta peruana e que, alis,
ningum compreenderia: Sim ele disse , eis uma centena de linhas
nitidamente escritas, que tm para algum, que eu sei quem , uma
importncia da qual nem desconfia! Esse algum rico! uma questo de vida
ou morte para ele e, em qualquer lugar, isso custa caro!
E, olhando o documento com avidez: Apenas um conto de ris para cada
palavra da ltima frase, uma boa quantia! Essa frase tem seu preo! Ela
resume todo o documento! D os verdadeiros nomes s verdadeiras pessoas!
Porm, antes que algum tente compreend-la, deveria comear por
determinar o nmero de palavras que contm e, mesmo assim, o verdadeiro
sentido ainda lhe escaparia!
Dito isso, Torres comeou a contar mentalmente.
H cinquenta e sete palavras gritou , o que soma cinquenta e sete
contos! S com isso possvel viver no Brasil, na Amrica, em qualquer lugar
que se queira, e viver sem fazer nada! E o que seria, ento, se todas as palavras
do documento me fossem pagas a esse preo!
Seriam centenas de contos de ris! Ah! Mil diabos! Tenho aqui uma
fortuna para receber ou serei o ltimo dos idiotas!
Parecia que as mos de Torres, apalpando a enorme soma, j se fechavam
sobre os pacotes de ouro.
Bruscamente, seu pensamento tomou um novo curso.
Finalmente ele gritou atingi meu objetivo e no lamento o cansao
da viagem que me levou das margens do Atlntico ao curso do Alto Amazonas!
Esse homem poderia ter deixado a Amrica, poderia estar alm dos mares e, a,
como eu poderia chegar at ele? Mas no! Ele est aqui, e, se eu subir no topo de
uma dessas rvores, poderei ver o telhado da casa onde mora com toda a
famlia!
Em seguida, pegou o papel e agitou-o, febril: Ainda hoje disse
estarei diante dele! Ainda hoje saber que sua honra e sua vida esto contidas
nestas linhas! E quando quiser conhecer a cifra para poder l-las, bom, ter de
pagar por ela! Pagar, se eu quiser, com toda a sua fortuna, como tambm
pagar com seu sangue! Ah! Mil diabos! O digno companheiro de milcia que me
deu este documento precioso, que me deu o segredo, que me disse onde eu
encontraria seu ex-colega e o nome sob o qual ele se esconde h tantos anos,
esse digno companheiro nem suspeitava que fazia a minha fortuna!
Torres olhou uma ltima vez para o papel amarelado e, depois de dobr-lo
com cuidado, guardou-o num estojo de cobre, que tambm lhe servia de porta-
moedas.
Na verdade, se toda a fortuna de Torres estava nesse estojo, do tamanho de
um porta-charutos, em nenhum pas do mundo ele passaria por rico. Ali havia
um pouco de cada uma das moedas dos pases vizinhos: dois condores de ouro
dos Estados Unidos da Colmbia, cada um deles valendo em torno de dez pesos,
bolvares venezuelanos que davam uma soma igual, soles peruanos que
somavam o dobro, alguns escudos chilenos e outras moedas de baixo valor. Mas
tudo isso no dava uma soma muito alta e, ainda por cima, Torres ficaria muito
embaraado para dizer onde e como a conseguira.
A nica certeza que, alguns meses antes, depois de abandonar
bruscamente o trabalho de capito-do-mato que exercia na provncia do Par,
Torres havia subido a bacia amaznica e atravessara a fronteira para entrar em
territrio peruano.
Alm do mais, para esse aventureiro, no seria preciso muito para viver.
Quais as despesas necessrias? Nada para moradia, nada para roupas. A floresta
dava-lhe o alimento que ele preparava sem gastos, moda dos caadores do
mato. Bastavam-lhe alguns ris para o tabaco que comprava nas misses ou nos
povoados, outro tanto para a aguardente do cantil. Com pouco, podia ir longe.
Depois de acondicionar o papel no estojo de metal, cuja tampa fechava
hermeticamente, em vez de guard-lo de volta no bolso da japona coberta pelo
poncho, achou melhor, por excesso de precauo, deposit-lo ao seu lado, no vo
da raiz de uma rvore, em cujo p estava deitado.
Uma imprudncia que lhe custaria caro!
Fazia muito calor. O tempo estava carregado. Se a igreja da aldeia mais
prxima possusse um relgio, teria soado as duas horas da tarde e, com o vento
que transporta o som, Torres teria escutado, porque no estava a mais de duas
milhas de distncia.
Mas, sem dvida, a hora era-lhe indiferente. Habituado a guiar-se pela
altura, mais ou menos calculada, do sol no horizonte, um aventureiro no
saberia dar exatido militar aos diferentes atos da vida. Ele almoa e janta
quando lhe apraz ou quando pode.
Dorme onde e quando tomado pelo sono. Se nem sempre a mesa est
posta, a cama est sempre feita ao p de uma rvore, na maciez de uma moita
em plena floresta. Torres no era muito exigente em questes de conforto. A
propsito, havia andado uma grande parte da manh, acabara de comer um
pouco e, agora, sentia que precisava dormir. Duas ou trs horas de repouso iriam
deix-lo em condies de retomar a caminhada. Ento, deitou-se na relva o
mais confortavelmente que pde, esperando o sono chegar.
No entanto, Torres no era dessas pessoas que dormem sem se preparar
para essa operao com algumas preliminares. Ele tinha o hbito de, em
primeiro lugar, tomar alguns goles de uma bebida forte, depois, fumava um
cachimbo. A aguardente superexcita o crebro e a fumaa do tabaco mistura-se
fumaa dos sonhos. Ao menos essa era a opinio dele.
Torres comeou, ento, por levar aos lbios o cantil, que trazia ao seu lado.
Ele continha uma bebida conhecida geralmente pelo nome de "chica" no Peru e,
mais particularmente, pelo de "caisuma" no Alto Amazonas. Ela e produzida
com uma rpida destilao da raiz de mandioca doce, provocando-se sua
fermentao, e qual o capito-do-mato, um homem de paladar meio
embotado, achava que devia acrescentar uma boa dose de tafi.
Depois de tomar alguns goles dessa bebida, Torres agitou o cantil e
constatou, no sem pesar, que estava quase vazio.
A ser renovado! disse, simplesmente.
Em seguida, tirando um cachimbo curto feito de raiz, ele o encheu com o
tabaco acre e inferior do Brasil, cujas folhas pertenciam petnia, levada para a
Frana por Nicot, a quem devemos a vulgarizao da mais produtiva e mais
divulgada das solanceas.
O tabaco no tinha nada em comum com o scaferlati de alta qualidade
produzido nas manufaturas francesas, mas Torres no era mais exigente nesse
ponto do que em outros. Ele atritou o fuzil na pedra, ps fogo num pouco dessa
substncia viscosa conhecida pelo nome de "isca de formiga", secretada por
alguns himenpteros, e acendeu o cachimbo.
Na segunda aspirao, seus olhos se fecharam, o cachimbo escapou-lhe dos
dedos e adormeceu, ou melhor, caiu numa espcie de torpor que no era um
sono de verdade.
2 A S S A LT A N T E E A S S A LT A D O

Torres dormia havia mais ou menos meia hora, quando um rudo se fez
ouvir sob as rvores. Era um rudo de passos sorrateiros, como se algum
andasse descalo, tomando certas precaues para no ser ouvido. Ficar de
sobreaviso contra qualquer aproximao suspeita teria sido o primeiro cuidado
do aventureiro, se estivesse de olhos abertos naquele momento. Mas o barulho
no fora suficiente para acord-lo, e quem se aproximava pde chegar perto
dele, a dez passos da rvore, sem ser percebido.
No era um homem, era um "guariba".
De todos os macacos de cauda prensil encontrados nas florestas do Alto
Amazonas, saguis de formas graciosas, sajum de chifre, monos de plo cinza,
micos que parecem usar uma mscara no rosto careteiro, o guariba ,
incontestavelmente, o mais original.
Socivel, menos selvagem, no que difere muito do "mucura", bravio e
ftido, ele tende a se associar e, em geral, anda em grupos. Sua presena
assinalada de longe, por um concerto de vozes montonas, que se parecem com
as oraes salmodiadas do clero.
Porm, mesmo que a natureza no o tenha feito agressivo, no se pode
atac-lo sem precaues. De qualquer forma, como vamos ver, um viajante
adormecido no deixa de ficar exposto, quando um guariba o surpreende nessa
situao, sem poder defender-se.
Esse macaco, que tambm conhecido no Brasil pelo nome de "barbado",
bem grande. A agilidade e o vigor dos seus membros fazem dele um animal
robusto, apto tanto a lutar no cho quanto a saltar de galho em galho, no topo
das gigantescas rvores das florestas.
Mas o tal macaco avanava devagar, com prudncia. Lanava olhares
direita e esquerda, agitando rapidamente a cauda. Com esses representantes
da raa dos smios, a natureza, que no se contentou em dar-lhes quatro mos
tornando-os quadrmanos , mostrou-se mais generosa e, na verdade, eles
tm cinco mos, pois a extremidade de seu apndice caudal possui uma perfeita
capacidade de preenso.
O guariba aproximou-se sem fazer barulho, segurando um slido pedao de
pau que, manejado por seu brao forte, podia tornar-se uma arma temvel. Ele
devia ter percebido o homem deitado ao p da rvore havia alguns minutos, mas
a imobilidade do dorminhoco, sem dvida, incitou-o a v-lo mais de perto.
Ento, avanou, no sem alguma hesitao, e parou, enfim, a trs passos do
homem.
O rosto barbudo esboou uma careta que mostrava os dentes afiados,
brancos como o marfim, e o basto foi agitado de uma maneira pouco
tranquilizadora para o capito-do-mato.
Com certeza, a viso de Torres no inspirava ao guariba ideia s amigveis.
Ser que ele tinha razes particulares para no gostar da amostra da raa
humana que o acaso lhe entregava sem defesa? Talvez! Sabemos que alguns
animais guardam na memria os maus-tratos recebidos, e era possvel que esse
tivesse alguma raiva de reserva contra o caador.
Na verdade, sobretudo para os ndios, o macaco era uma caa qual se
dava muito valor e, independentemente da espcie, eles o perseguiam com a
determinao de um Nemrod, no somente pelo prazer de caar, mas, tambm,
pelo prazer de com-lo.
Seja como for, se o guariba no parecia disposto a, dessa vez, inverter os
papis, se no chegava ao ponto de esquecer que a natureza fizera dele um
simples herbvoro que pensava em devorar o capito-do-mato, ele parecia, ao
menos, decidido a destruir um de seus inimigos naturais.
Por isso, depois de olh-lo por alguns instantes, o guariba comeou a rodear
a rvore. Andava lentamente, prendendo a respirao, aproximando-se mais e
mais. Sua atitude era ameaadora, sua cara, feroz. No havia nada mais fcil do
que matar, com um S golpe, esse homem imvel e, naquele momento, certo
que a vida de Torres estava por um fio.
O guariba parou uma segunda vez bem perto da rvore, postou-se de lado
de modo a ficar por cima da cabea do homem adormecido e levantou o pedao
de pau para atingi-lo.
Porem, se Torres havia sido imprudente ao depositar ao seu lado, no vo de
uma raiz, o estojo com o documento e sua fortuna, essa imprudncia salvou-lhe
a vida.
Um raio de sol, esgueirando-se por entre os galhos, atingiu o estojo e o
metal polido brilhou como um espelho. O macaco, com a frivolidade
caracterstica da espcie, imediatamente distraiu-se. Seu pensamento se
que um animal pode ter pensamentos tomou, na mesma hora, um outro
rumo. Ele se abaixou, catou o estojo, recuou alguns passos e, levantando-o na
altura dos olhos, olhou-o, no sem surpresa, fazendo-o cintilar.
Provavelmente ficou ainda mais confuso ao ouvir ressoar as moedas de ouro
contidas no estojo. A msica encantou-o. Era como um chocalho nas mos de
uma criana. Em seguida, levou-o boca e seus dentes arranharam o metal,
mas no tentaram cort-lo.
Sem dvida, o guariba devia acreditar que encontrara um novo tipo de
fruta, uma espcie enorme de amndoa brilhante, com um caroo que se movia
livremente na casca. Mas logo percebeu o engano e, mesmo assim no achou
que essa fosse uma razo para livrar-se do estojo. Ao contrrio, apertou-o mais
na mo esquerda e largou o pedao de pau que, ao cair, quebrou um galho seco.
Torres acordou com o barulho e, com a presteza das pessoas sempre
alertas que passam do sono para o estado de viglia sem transio, ficou
imediatamente de p.
No mesmo instante, percebeu que tinha um problema. Um guariba!
gritou.
Por isso, depois de olh-lo por alguns instantes, o guariba comeou a rodear
a rvore. Andava lentamente, prendendo a respirao, aproximando-se mais e
mais. Sua atitude era ameaadora, sua cara, feroz. No havia nada mais fcil do
que matar, com um s golpe, esse homem imvel e, naquele momento, certo
que a vida de Torres estava por um fio.
O guariba parou uma segunda vez bem perto da rvore, postou-se de lado
de modo a ficar por cima da cabea do homem adormecido e levantou o pedao
de pau para atingi-lo.
Porm, se Torres havia sido imprudente ao depositar ao seu lado, no vo de
uma raiz, o estojo com o documento e sua fortuna, essa imprudncia salvou-lhe
a vida.
Um raio de sol, esgueirando-se por entre os galhos, atingiu o estojo e o
metal polido brilhou como um espelho. O macaco, com a frivolidade
caracterstica da espcie, imediatamente distraiu-se. Seu pensamento se
que um animal pode ter pensamentos tomou, na mesma hora, um outro
rumo. Ele se abaixou, catou o estojo, recuou alguns passos e, levantando-o na
altura dos olhos, olhou-o, no sem surpresa, fazendo-o cintilar. Provavelmente
ficou ainda mais confuso ao ouvir ressoar as moedas de ouro contidas no estojo.
A msica encantou-o. Era como um chocalho nas mos de uma criana. Em
seguida, levou-o boca e seus dentes arranharam o metal, mas no tentaram
cort-lo.
Sem dvida, o guariba devia acreditar que encontrara um novo tipo de
fruta, uma espcie enorme de amndoa brilhante, com um caroo que se movia
livremente na casca. Mas logo percebeu o engano e, mesmo assim, no achou
que essa fosse uma razo para livrar-se do estojo. Ao contrrio, apertou-o mais
na mo esquerda e largou o pedao de pau que, ao cair, quebrou um galho seco.
Torres acordou com o barulho e, com a presteza das pessoas sempre
alertas que passam do sono para o estado de viglia sem transio, ficou
imediatamente de p.
No mesmo instante, percebeu que tinha um problema.
Um guariba! gritou.
E pegando a machete que estava perto dele, ps-se na defensiva.
O macaco, assustado, recuou de imediato e, menos valente diante de um
homem acordado do que de um homem adormecido, deu uma rpida
cambalhota e esgueirou-se por entre as rvores.
J no sem tempo! gritou Torres. O patife ia me matar sem a
menor cerimnia!
De repente, entre as mos do macaco que parar a uns vinte passos e o
olhava fazendo caretas como se quisesse desafi-lo, ele percebeu o precioso
estojo.
Tratante! gritou de novo. Ele no me matou, mas fez pior!
Roubou-me!
O pensamento de que o estojo continha o seu dinheiro no foi o que o
preocupou de incio. Mas o que o fez pular foi a lembrana de que o estojo
guardava o documento, cuja perda, irreparvel, arrastaria com ela todas as suas
esperanas.
Mil diabos! gritou.
E, dessa vez, custasse o que custasse, querendo pegar seu estojo de volta,
Torres lanou-se atrs do guariba.
Ele sabia muito bem que apanhar o gil animal no seria fcil.
No cho, ele fugiria muito rpido; nos galhos, Torres no o alcanaria. S
um tiro de fuzil com uma boa pontaria conseguiria par-lo na corrida ou no
trajeto areo; mas Torres no possua nenhuma arma de fogo. O sabre e a
enxada poderiam vencer o guariba, desde que conseguisse golpe-lo.
Logo ficou evidente que o macaco s poderia ser pego de surpresa. Da a
necessidade de Torres usar de artimanhas com o malicioso animal. Parar,
esconder-se atrs de algum tronco de rvore, desaparecer embaixo de uma
moita, incitar o guariba a parar, ou a voltar atrs, no havia outra coisa a tentar.
E foi o que Torres fez, comeando a perseguio nessas condies; porm,
quando o capito-do-mato desaparecia, o macaco esperava pacientemente que
reaparecesse e, com essa manobra, Torres se cansava, sem resultado.
Guariba danado! berrou em seguida. Eu nunca vou conseguir e,
desse jeito, ele vai levar-me de volta fronteira brasileira! Se ao menos deixasse
cair o estojo! Mas, no! O tinido das moedas de ouro o diverte! Ah! Ladro! Se eu
conseguir peg-lo!...
Torres recomeou a perseguio e o macaco continuou escapulindo com
mais rapidez!
Passou-se uma hora nessas condies, sem nenhum resultado. Era natural
que Torres insistisse. Como, sem o documento, conseguiria fazer dinheiro?
A raiva tomou conta de Torres. Ele blasfemava, batia com o p no cho,
ameaava o guariba. O impertinente animal respondia com um belo deboche
que o deixava fora de si.
E, ento, Torres voltava a persegui-lo. Corria at perder o flego,
embaraando-se na relva alta, nos arbustos espinhosos, nos cips entrelaados,
pelos quais o guariba passava como se fosse um saltador de obstculos. s vezes,
grossas razes ocultas sob a relva surgiam no seu caminho. Ele tropeava e
levantava-se novamente. Por fim, surpreendeu-se a gritar: Acudam! Acudam!
Ladro! como se algum pudesse ouvi-lo.
Em pouco tempo, no fim das foras, sem conseguir respirar, foi obrigado a
parar.
Mil diabos! disse. Quando eu perseguia os negros fugitivos dentro do
matagal, eles me davam menos trabalho! Mas vou pegar esse maldito macaco;
vou sim! Vou atrs dele enquanto as pernas me aguentarem, e a veremos!...
O guariba ficara imvel ao ver que o aventureiro deixara de persegui-lo.
Tambm descansava, embora estivesse longe do estado de esgotamento que
impedia Torres de fazer qualquer movimento.
O animal permaneceu assim por uns dez minutos, roendo duas ou trs
razes que acabara de arrancar flor da terra e, de tempos em tempos, fazia
tilintar o estojo na orelha.
Exasperado, Torres jogava-lhe pedras, que o atingiam, mas sem lhe causar
grandes danos, devido distncia.
Era preciso tomar uma atitude. Por um lado, continuar a perseguir o
macaco com to pouca probabilidade de peg-lo seria insensato; por outro,
aceitar como definitiva essa objeo do acaso a todos os seus planos, ser no s
vencido, mas frustrado e enganado por um animal idiota, era desesperador.
No entanto, Torres tinha de reconhecer que quando a noite chegasse, o
assaltante desapareceria facilmente e ele, o assaltado, ficaria atrapalhado at
para encontrar o caminho de volta na espessa floresta. Na verdade, a
perseguio levara-o a vrias milhas das margens do rio, e ele j teria
dificuldade para voltar.
Torres hesitou, tratou de recapitular os pensamentos com sangue-frio e,
depois de soltar uma ltima imprecao, j ia desistir totalmente da ideia de
recuperar a posse do estojo, quando, contra sua prpria vontade, pensou de novo
no documento, em todo o futuro que projetara contando com o dinheiro, e disse
a si mesmo que precisava fazer um ltimo esforo.
Ento, levantou-se.
O guariba tambm levantou-se.
Ele deu alguns passos frente.
O macaco fez o mesmo para trs; porm, agora, em vez de se afundar na
floresta, parou ao p de um enorme fcus rvore cujos exemplares variados
so muito numerosos em toda a bacia do Alto Amazonas.
Segurar no tronco com as quatro mos, trepar com a agilidade de um
acrobata, como faz o macaco, pendurar-se com a cauda prensil nos primeiros
galhos horizontais, quarenta ps acima do solo, depois iar-se ao topo da rvore
at o ponto em que os ltimos ramos se dobram com seu peso, foi apenas uma
brincadeira para o gil guariba e levou alguns poucos minutos.
Ali, muito bem instalado, ele continuou a refeio interrompida colhendo os
frutos que estavam ao alcance da sua mo. fato que Torres tambm sentia
necessidade de beber e de comer, mas era impossvel! Seu embornal estava
murcho, seu cantil, vazio!
Entretanto, em vez de voltar, Torres caminhou na direo da rvore,
embora a situao do macaco fosse ainda mais desfavorvel para ele. Nem
adiantava Torres pensar em trepar nos galhos do fcus, pois o ladro logo
trocaria essa rvore por outra.
E o inalcanvel estojo continuava a ressoar no seu ouvido!
Por isso, na sua fria, na sua loucura, Torres insultava o guariba. Dizer a
srie de palavras injuriosas com que gratificou o macaco seria impossvel.
Chegou a cham-lo, no S de mestio, o que j era uma grave injria na boca
de um brasileiro de raa branca, como tambm de "curiboca", isto , mestio de
branco com ndio! Ora, de todos os insultos que um homem podia dirigir a outro,
no havia nenhum mais cruel nessa latitude equatorial.
Contudo, o macaco, que no passava de um quadrmano, estava pouco
ligando para o que teria revoltado um representante da espcie humana.
Torres recomeou a atirar-lhe pedras, pedaos de razes, tudo o que
pudesse servir de projtil. Ser que esperava ferir gravemente o macaco? No!
Ele no sabia o que estava fazendo. Para dizer a verdade, a raiva pela sua
impotncia tirava-lhe todo o raciocnio.
Talvez esperasse pelo momento em que, num movimento do guariba ao
passar de um galho para o outro, o estojo lhe casse das mos, e at mesmo que,
para pagar na mesma moeda ao agressor, ele se atrevesse a jog-lo na sua
cabea! Mas, no! O macaco fazia questo de continuar com o estojo, e mesmo
segurando-o com uma das mos, ainda lhe restavam trs para movimentar-se.
Torres, desesperado, ia abandonar definitivamente a partida e voltar para o
Amazonas, quando um rudo de vozes se fez ouvir.
Sim, um rudo de vozes humanas!
Algum falava a uns vinte passos do lugar onde o capito-do-mato estava
parado.
O primeiro cuidado de Torres foi esconder-se num espesso arbusto. Como
homem prudente que era, no queria mostrar-se sem saber, ao menos, quem
iria encontrar.
Com o corao palpitando, muito intrigado, ouvidos bem abertos, ficou
esperando, quando, de repente, ecoou a detonao de uma arma de fogo.
Seguiu-se um grito e o macaco, mortalmente atingido, caiu pesadamente
ao solo, ainda segurando o estojo de Torres.
Com os diabos! ele gritou. Eis uma bala que veio a calhar!
E, ento, sem se preocupar em ser visto, saiu do arbusto no momento em
que dois rapazes surgiam embaixo das rvores.
Eram brasileiros, vestidos como caadores, botas de couro, um leve chapu
de fibras de palmeira, um casaco, ou melhor, um jaqueto apertado por um
cinto, mais cmodo do que o poncho nacional. Pelos seus traos, pelo tom de
pele, podia-se reconhecer facilmente que eram de sangue portugus.
Ambos estavam armados com longos fuzis de fabricao espanhola, que
lembram um pouco as armas rabes, fuzis de longo alcance, de mira certeira, e
que os assduos frequentadores das florestas do Alto Amazonas manejavam com
xito.
O que acabara de acontecer era uma prova disso. A uma distncia oblqua
de mais de oitenta passos, o quadrmano havia sido atingido por uma bala bem
na cabea.
Alm disso, os dois rapazes levavam na cintura uma espcie de punhal, que
tem o nome de "foca" no Brasil, e que os caadores no hesitam em usar para
atacar uma ona e outras feras que, embora no sejam muito temveis, so bem
numerosas nessas florestas.
Evidentemente, Torres no tinha nada a temer desse encontro e continuou
a correr na direo do corpo do macaco.
E os rapazes, que avanavam na mesma direo e tinham um caminho
menor a percorrer, com apenas alguns passos encontraram-se diante de Torres.
Este j havia recuperado a presena de esprito.
Muito obrigado, senhores! disselhes alegremente, levantando a aba do
chapu. Ao matar o perverso animal, prestaram-me um grande servio!
Os caadores olharam-se, no compreendendo por que recebiam os
agradecimentos.
Torres, em algumas palavras, deixou-os a par da situao.
Pensam ter matado um simples macaco disselhes , mas, na
realidade, mataram um ladro!
Se lhe fomos teis respondeu o mais moo dos dois , foi,
certamente, sem saber; mas no deixamos de ficar muito felizes por termos
ajudado em alguma coisa.
E, dando alguns passos para trs, inclinou-se sobre o guariba; em seguida,
no sem esforo, retirou o estojo da mo ainda crispada.
Aqui est disse ele , sem dvida, isto que lhe pertence, senhor.
isso mesmo respondeu Torres, que pegou rapidamente o estojo e
no pde conter um suspiro de alvio.
A quem devo agradecer, senhores disse , pelo servio que me foi
prestado?
Ao meu amigo, Manoel, mdico-cirurgio assistente do exrcito brasileiro
respondeu o rapaz.
Se fui eu quem matou o macaco observou Manoel , ele me foi
mostrado por voc, meu caro Benito.
Nesse caso, senhores replicou Torres , aos dois que devo o favor,
tanto ao senhor Manoel quanto ao senhor... ?
Benito Garral respondeu Manoel.
O capito-do-mato precisou de um grande autocontrole para no
estremecer ao ouvir esse nome, principalmente quando o rapaz acrescentou
cortesmente:
A fazenda do meu pai, Joam Garral, est apenas a trs milhas1 daqui. Se
for do seu agrado, senhor...
Torres respondeu o aventureiro.
Se for do seu agrado ir at l, senhor Torres, ser hospitaleiramente
recebido.
No sei se posso respondeu Torres, que, surpreso com o encontro
totalmente inesperado, no conseguia tomar uma deciso. Na verdade, temo
no poder aceitar a sua oferta!... O
incidente que acabei de relatar fez-me perder tempo!... Preciso voltar
imediatamente para o Amazonas... pois que pretendo descer at o Par...
Bom, senhor Torres retomou Benito , provvel que nos vejamos
de novo durante o seu trajeto porque, antes de um ms, meu pai, com toda a
nossa famlia, tomar o mesmo caminho que o senhor.
Ah! disse Torres com vivacidade. Seu pai pensa em atravessar a
fronteira brasileira?...
Sim, para uma viagem de alguns meses respondeu Benito. Pelo
menos essa a deciso que esperamos que tome.
No , Manoel?
Manoel fez um sinal afirmativo com a cabea. Bem, senhores
respondeu Torres , possvel, de fato, que nos encontremos pelo caminho.
Mas no posso, apesar de lament-lo, aceitar sua oferta, no momento. Todavia,
sou duplamente agradecido.
Dito isso, Torres saudou os rapazes, que lhe devolveram a saudao e
retomaram o caminho da fazenda.
Quanto a Torres, ficou olhando-os afastarem-se. Em seguida, quando os
perdeu de vista:
Ah, ele vai atravessar a fronteira! disse em voz baixa.
Ento, que a atravesse, pois ficar, mais ainda, minha merc!
Boa viagem, Joam Garral!
E, pronunciadas essas palavras, o capito-do-mato, dirigindo-se para o sul
de modo a voltar para a margem esquerda do rio pelo caminho mais curto,
desapareceu na espessa floresta.
3 A FA M I L I A G A R R A L

O povoado de Iquitos est localizado prximo margem esquerda do


Amazonas, mais ou menos no meridiano 74, na parte do rio que ainda recebe o
nome de Maranon, e cujo leito separa o Peru da Repblica do Equador,
cinquenta e cinco lguas a oeste da fronteira brasileira.
Iquitos foi fundada por missionrios, como todas as outras aglomeraes de
choupanas, vilas e povoados que encontramos na bacia do Amazonas. At o
dcimo stimo ano deste sculo, os ndios Iquitos, que, por algum tempo,
formaram a nica populao do lugar, foram retornando para o interior da
provncia, bem longe do rio. Porm, um dia, as fontes de suas terras secaram
devido a uma erupo vulcnica, e eles precisaram mudar-se para a margem
esquerda do Maranon. A raa no demorou a ser alterada em consequncia das
alianas contradas com os ndios ribeirinhos, ticunas e omguas, e Iquitos
passou a ter uma populao mesclada, qual convm acrescentar alguns
espanhis e duas ou trs famlias de mestios.
Umas quarenta choupanas, cujo telhado de palha as tornava dignas apenas
do nome de palhoas, era todo o povoado, alis, pitorescamente agrupado numa
esplanada que dominava, a uns sessenta ps de altura, as margens do rio. Uma
escada de troncos transversais levava at a parte de cima, mas por ficar
totalmente oculta aos olhos do viajante, este no a subia, pois lhe faltava o
distanciamento para enxerg-la. Uma vez no alto, a pessoa se deparava com
uma cerca, pouco defensiva, de arbustos variados e plantas arborescentes
amarradas com cordes de liana, que ultrapassavam aqui e acol os topos das
bananeiras e das palmeiras da espcie mais elegante.
Naquela poca e, sem dvida, a moda demoraria muito tempo para
mudar-lhes a primitiva vestimenta os ndios de Iquitos andavam quase nus.
Apenas os espanhis e os mestios, que desdenhavam seus conterrneos
indgenas, andavam vestidos com uma simples camisa, uma cala leve de
algodo e um chapu de palha na cabea. Todos viviam miseravelmente nesse
povoado, alis, no tinham muita convivncia uns com os outros e, se por acaso
se reuniam, era somente quando o sino da misso os chamava para a choupana
deteriorada que servia de igreja.
Porm, se a vida era quase rudimentar, no S no povoado de Iquitos como
na maioria das vilas do Alto Amazonas, antes de se percorrer uma lgua,
descendo o rio, havia uma rica propriedade onde podiam ser encontrados todos
os elementos para uma vida confortvel.
Era a fazenda de Joam Garral, para onde se dirigiram os dois rapazes depois
do encontro com o capito-do-mato.
Ali, num cotovelo do rio, na confluncia com o rio Nanay, de quinhentos ps
de largura, muitos anos antes havia sido assentada a "fazenda", para usar a
expresso do pas, as terras regidas a meias, agora em plena prosperidade. Ao
norte, a margem direita do Nanay passava por uma pequena milha, e numa igual
distncia, a leste, a fazenda beirava o grande rio. A oeste, pequenos cursos
d'gua, afluentes do Nanay, e algumas lagoas de medocre extenso, separavam-
na dos campos e das campinas, reservados para o pasto dos animais.
Ali, Joam Garral, em 1826 vinte e seis anos antes da poca em que
comea essa histria havia sido acolhido pelo proprietrio da fazenda.
O portugus, que se chamava Magalhes, tinha como nica atividade
explorar as florestas do pas, e sua propriedade recentemente fundada no
ocupava, ento, mais do que meia milha da margem do rio.
Nesse lugar, Magalhes, hospitaleiro como todos os portugueses das antigas
famlias, vivia com a filha Yaquita que, depois da morte da me, assumira a
direo da casa. Magalhes era um bom trabalhador, resistente ao cansao, mas
a instruo lhe fazia falta. Embora se mostrasse apto a dirigir os poucos escravos
que possua e uma dzia de ndios cujos servios alugava, mostrava-se menos
capaz para as diversas operaes do seu comrcio externo. Por isso, por falta de
conhecimento, a propriedade de Iquitos no prosperava e as transaes
comerciais do negociante portugus eram um pouco confusas.
Foi nessas circunstncias que Joam Garral, ento com vinte e dois anos,
encontrou-se, um dia, diante de Magalhes. Ele conseguira chegar regio, mas
no fim das foras e dos recursos.
Magalhes encontrara-o semimorto, de fome e de cansao, na floresta
vizinha. Tinha um bom corao, o portugus. No perguntou ao desconhecido de
onde ele vinha, e sim do que precisava. A fisionomia nobre e altiva de Joam
Garral, apesar do esgotamento, sensibilizara-o. Ajudou-o a ficar de p e,
inicialmente, ofereceu-lhe por alguns dias uma hospitalidade que duraria a vida
inteira.
Essa foi a situao que introduziu Joam Garral na fazenda de Iquitos.
Brasileiro de nascena, Joam Garral no tinha famlia, nem fortuna. Os
sofrimentos, disse ele, foraram-no a exilar-se, abandonando qualquer ideia de
regresso. Pediu permisso ao seu anfitrio para no explicar as adversidades
passadas adversidades to graves quanto imerecidas. O que buscava, o que
queria, era uma vida nova, uma vida de trabalho. Havia sado sem destino certo,
pensando em fixar-se em alguma fazenda do interior.
Era instrudo, inteligente. Suas maneiras tinham aquele no sei o qu,
anunciando um homem sincero, de alma pura e retilnea.
Completamente cativado, Magalhes ofereceu-lhe ficar na fazenda, onde
estava em condies de proporcionar o que faltava ao digno fazendeiro.
Joam Garral aceitou sem hesitar. Sua inteno inicial era fazer parte de um
"seringal", da explorao de borracha, onde um bom empregado ganhava, na
poca, cinco ou seis piastras por dia e havia a possibilidade de se tornar patro,
por menos que a sorte o favorecesse; porm, Magalhes o fez ver que, embora o
pagamento fosse alto, S se encontrava trabalho nos seringais por ocasio da
coleta, ou seja, somente durante alguns meses por ano, o que no podia
constituir uma posio estvel, tal como o rapaz devia querer.
O portugus tinha razo. Joam Garral compreendeu e aceitou
resolutamente o servio da fazenda, decidido a consagrar-lhe todas as suas
foras.
Magalhes no se arrependeu da boa ao. Os negcios foram recuperados.
O comrcio de madeira que, pelo Amazonas, estendia-se at o Par, com o
impulso de Joam Garral no demorou a se expandir consideravelmente. A
fazenda comeou a crescer na mesma proporo e foi ampliada na margem
esquerda do rio at a desembocadura do Nanay. Da casa fizeram uma admirvel
morada, com mais um andar e cercada de varanda, meio escondida sob belas
rvores como mimosas, sicmoros, figueiras, bauhnias e paulnias, cujo tronco
desaparecia sob uma rede de passifloras, de bromlias com flores escarlates e
lianas caprichosas.
Ao longe, atrs dos arbustos gigantes, sob os macios de plantas
arborescentes, ocultava-se o conjunto de construes onde moravam os
empregados da fazenda, onde ficavam as dependncias comuns, as cabanas dos
negros, as malocas dos ndios.
Portanto, da margem do rio, guarnecida de juncos e de plantas aquticas,
S se via a casa envolvida pela floresta.
Uma vasta campina laboriosamente arroteada, e que acompanhava as
lagoas, oferecia excelentes pastagens. Ali, os animais abundavam. Era uma nova
fonte de altas rendas nas ricas terras onde um rebanho duplicava em quatro
anos, dando dez por cento de lucro apenas com a venda da carne e das peles dos
animais, abatidos para o prprio consumo dos criadores. Alguns "stios" ou
plantaes de mandioca e de caf foram assentados em partes da floresta onde
as rvores haviam sido cortadas. Campos de cana-de-acar logo exigiram a
construo de um moinho para esmagamento das hastes sacarferas destinadas
fabricao do melao, do tafi e do rum. Em resumo, dez anos depois da
chegada de Joam Garral fazenda de Iquitos, o lugar tornara-se uma das mais
ricas propriedades do Alto Amazonas. Graas boa direo dada pelo jovem
administrador aos trabalhos internos e aos negcios externos, a prosperidade
aumentava dia a dia.
O portugus no esperou muito tempo para demonstrar seu
reconhecimento a Joam Garral. Para recompens-lo de acordo com o que
merecia, primeiro incluiu-o nos lucros da sua explorao; depois, quatro anos
aps a sua chegada, o portugus fez de Joam Garral um scio com direitos iguais
aos dele e as divises passaram a ser feitas em partes iguais entre os dois.
Mas ele pensava em dar mais ainda. Yaquita, sua filha, tambm soubera
reconhecer no rapaz silencioso, delicado com os outros, duro consigo mesmo,
verdadeiras qualidades de corao e de alma. Ela o amava; contudo, mesmo que
por seu lado Joam no fosse insensvel aos mritos e beleza dessa moa to
corajosa, s vezes altiva, s vezes reservada, no parecia pensar em pedi-la em
casamento.
Um grave incidente apressou a soluo.
Um dia, ao orientar o corte de rvores, Magalhes foi mortalmente ferido
na queda de uma delas. Levado de volta para a fazenda, quase sem movimento e
sentindo que corria perigo de vida, fez se erguer Yaquita, que chorava ao seu
lado, tomou-lhe a mo e colocou-a na de Joam Garral, fazendo-o jurar que a
tomaria como esposa.
Voc refez a minha fortuna disse ele e s morrerei tranquilo se,
com essa unio, eu sentir o futuro da minha filha assegurado!
Posso ser um empregado devotado, um irmo, um protetor, sem ser
esposo respondeu, inicialmente Joam Garral. Eu lhe devo tudo, Magalhes,
nunca esquecerei disso e o preo que quer pagar por meus esforos ultrapassa o
mrito!
O velho insistiu. A morte no lhe permitia esperar, exigiu uma promessa,
que lhe foi feita.
Yaquita tinha vinte e dois anos na ocasio, Joam, vinte e seis.
Ambos se amavam e casaram-se algumas horas antes da morte de
Magalhes, que ainda teve foras para abenoar a unio.
Foi em consequncia dessas circunstncias que, em 1830, Joam Garral
tornou-se o novo fazendeiro de Iquitos, para extrema satisfao de todos aqueles
que faziam parte do pessoal da fazenda.
A prosperidade do lugar s poderia aumentar com as duas almas reunidas
num nico corao.
Um ano depois do casamento, Yaquita deu um filho ao marido, e dois anos
depois, uma filha. Benito e Minha, como netos do velho portugus, deviam ser
dignos do av, como filhos, dignos de Joam e Yaquita.
A menina tornou-se encantadora. Nunca saiu da fazenda.
Criada naquele ambiente puro e saudvel, no meio da bela natureza das
regies tropicais, a educao dada pela me, a instruo recebida do pai eram-
lhe suficientes. O que teria para aprender a mais num convento de Manaus ou de
Belm? Onde encontraria melhores exemplos de todas as virtudes pessoais? Sua
mente e seu corao poderiam ser mais delicadamente formados longe da casa
paterna? Se o destino no lhe reservasse suceder me na administrao da
fazenda, ela estaria altura de qualquer situao vindoura.
Quanto a Benito, a coisa foi diferente. O pai quis, com razo, que recebesse
uma educao to slida e to completa como a que se dava nas grandes
cidades do Brasil. O rico fazendeiro j no precisava negar nada ao filho. Benito
possua boas inclinaes, mente aberta, viva inteligncia, corao com
qualidades iguais s do esprito. Com doze anos de idade foi enviado ao Par, em
Belm, e ali, sob a orientao de excelentes professores, encontrou os elementos
de uma educao que, mais tarde, fariam dele um homem mpar. Nada nas
letras, nem nas cincias, nem nas artes, o deixava indiferente. Ele estudava
como se a fortuna do pai no lhe permitisse ficar ocioso. No era daqueles que
acham que a riqueza dispensa o trabalho, e sim desses espritos valorosos,
determinados e ntegros, que acreditam que ningum deve fugir dessa obrigao
natural, se quiser ser digno de ser chamado de homem.
Nos primeiros anos da estada em Belm, Benito conheceu Manoel Valdez.
Esse rapaz, filho de um negociante do Par, fazia seus estudos na mesma
instituio que Benito. A semelhana de caracteres, de gostos, no tardou a uni-
los numa estreita amizade e eles se tornaram companheiros inseparveis.
Manoel, nascido em 1832, era um ano mais velho do que Benito. No tinha
ningum alm da me, que vivia da modesta fortuna deixada pelo marido. Por
isso, assim que terminou os primeiros estudos, Manoel seguiu o curso de
medicina. Era apaixonado por essa nobre profisso e tinha inteno de entrar
para o servio militar, que o atraa.
No momento em que o encontramos com o amigo Benito, Manoel Valdez
j havia obtido a primeira graduao e viera usufruir alguns meses de licena na
fazenda, onde costumava passar as frias. O rapaz, de boa aparncia, fisionomia
marcante, uma certa altivez natural que lhe caa bem, era um filho a mais que
Joam e Yaquita tinham na casa. Mas se a qualidade de filho fazia dele um irmo
de Benito, esse ttulo lhe pareceu insuficiente em relao a Minha e, em breve,
deveria ligar-se jovem por um lao mais estreito do que aquele que une um
irmo a uma irm.
No ano de 1852 do qual quatro meses j haviam passado do incio dessa
histria Joam Garrai estava com quarenta e oito anos. Sob um clima
devastador que consome rapidamente as pessoas, ele conseguira resistir, pela
sua sobriedade, gostos austeros, vida honrada, toda dedicada ao trabalho, onde
outros eram vencidos antes da hora. O cabelo, que usava curto, e a barba, que
lhe cobria todo o rosto, j estavam grisalhos e davam-lhe o aspecto de um
homem puritano. A honestidade proverbial dos negociantes e fazendeiros
brasileiros estava desenhada na sua fisionomia, e a retido era a caracterstica
que mais se destacava.
Embora de temperamento calmo, percebia-se nele um fogo interior que a
vontade sabia dominar. A limpidez do olhar indicava uma fora vivaz, para a
qual nunca apelava em vo, quando se tratava de um esforo pessoal.
E, no entanto, nesse homem calmo, de sangue forte, que parecia ter
sucesso em tudo na vida, notava-se um fundo de tristeza, que nem a ternura de
Yaquita conseguira vencer.
Por que esse homem justo, respeitado por todos, com todas as condies
que garantem a felicidade, no era radiosamente expansivo? Por que s parecia
feliz pelos outros, no por si mesmo?
Devia-se atribuir esse estado de esprito a alguma dor secreta? Isso era
motivo de constante preocupao para a sua mulher.
Yaquita tinha ento quarenta e quatro anos. Nesse pas tropical, onde suas
semelhantes j eram velhas aos trinta, ela tambm soubera resistir s
debilitantes influncias climticas. Seus traos, um pouco envelhecidos, mas
ainda bonitos, conservavam a altiva determinao do tipo portugus, no qual a
nobreza do rosto se une naturalmente dignidade da alma.
Benito e Minha respondiam com uma afeio sem limites e a qualquer hora
ao amor que os pais tinham por eles.
Benito, ento com vinte e um anos, vivo, corajoso, simptico, muito
expansivo, contrastava nesse aspecto com o amigo Manoel, mais srio, mais
pensativo. Era uma grande alegria para Benito, depois de todo um ano passado
em Belm, to longe da fazenda, regressar com o jovem amigo para a casa
paterna; rever o pai, a me, a irm; voltar, como caador determinado que era,
para as magnficas florestas do Alto Amazonas, da qual, por muitos anos ainda, o
homem no conheceria todos os segredos.
Minha, na poca, estava com vinte anos. Era uma moa encantadora,
morena com grandes olhos azuis, desses olhos que so a abertura da alma. De
estatura mdia, bem-feita de corpo, uma graa exultante, ela lembrava o belo
tipo fsico de Yaquita. Um pouco mais sria do que o irmo, boa, caridosa, afvel,
era amada por todos. Sobre esse aspecto, podia-se interrogar sem receio os mais
humildes servos da fazenda. Porm, no se devia perguntar ao amigo do irmo,
Manoel Valdez, "o que achava dela"! Ele estava muito envolvido na questo e
no responderia sem alguma parcialidade.
O desenho da famlia Garral no ficaria completo e faltariam alguns traos,
se no se falasse dos numerosos empregados da fazenda.
No primeiro escalo, convm citar uma velha negra de sessenta anos,
Cybele, livre por vontade do patro, escrava pela afeio que sentia por ele e
pela famlia, e que havia sido ama-deleite de Yaquita. Ela era da famlia.
Tratava com intimidade a filha e a me. Essa boa criatura passara toda a vida
nesses campos, no meio dessas florestas, na margem do rio que demarcava o
horizonte da fazenda. Viera para Iquitos ainda criana, na poca em que ainda
se fazia o trfico de negros, nunca sara desse povoado, ali se casara e, viva
muito cedo, tendo perdido o nico filho, ficara a servio dos Magalhes. Do
Amazonas, S conhecia o trecho que corria diante de seus olhos.
Benito e Minha respondiam com uma afeio sem limites e a qualquer hora
ao amor que os pais tinham por eles.
Benito, ento com vinte e um anos, vivo, corajoso, simptico, muito
expansivo, contrastava nesse aspecto com o amigo Manoel, mais srio, mais
pensativo. Era uma grande alegria para Benito, depois de todo um ano passado
em Belm, to longe da fazenda, regressar com o jovem amigo para a casa
paterna; rever o pai, a me, a irm; voltar, como caador determinado que era,
para as magnficas florestas do Alto Amazonas, da qual, por muitos anos ainda, o
homem no conheceria todos os segredos.
Minha, na poca, estava com vinte anos. Era uma moa encantadora,
morena com grandes olhos azuis, desses olhos que so a abertura da alma. De
estatura mdia, bem-feita de corpo, uma graa exultante, ela lembrava o belo
tipo fsico de Yaquita. Um pouco mais sria do que o irmo, boa, caridosa, afvel,
era amada por todos. Sobre esse aspecto, podia-se interrogar sem receio os mais
humildes servos da fazenda. Porm, no se devia perguntar ao amigo do irmo,
Manoel Valdez, "o que achava dela"! Ele estava muito envolvido na questo e
no responderia sem alguma parcialidade.
O desenho da famlia Garral no ficaria completo e faltariam alguns traos,
se no se falasse dos numerosos empregados da fazenda.
No primeiro escalo, convm citar uma velha negra de sessenta anos,
Cybele, livre por vontade do patro, escrava pela afeio que sentia por ele e
pela famlia, e que havia sido ama-deleite de Yaquita. Ela era da famlia.
Tratava com intimidade a filha e a me. Essa boa criatura passara toda a vida
nesses campos, no meio dessas florestas, na margem do rio que demarcava o
horizonte da fazenda. Viera para Iquitos ainda criana, na poca em que ainda
se fazia o trfico de negros, nunca sara desse povoado, ali se casara e, viva
muito cedo, tendo perdido o nico filho, ficara a servio dos Magalhes. Do
Amazonas, S conhecia o trecho que corria diante de seus olhos.
Com ela, e mais especialmente ligada ao servio de Minha, havia uma
bonita e risonha mulata, da mesma idade da moa, e que lhe era totalmente
devotada. Chamava-se Lina. Era uma dessas gentis criaturas, um pouco
caprichosas, s quais permitimos uma grande familiaridade, mas que, em
compensao, adoram as patroas. Cheia de vida, irrequieta, carinhosa, meiga,
tudo lhe era permitido na casa.
Quanto aos outros serviais, eles podiam ser divididos em dois tipos: os
ndios, em nmero de cem, que recebiam pagamento pelo trabalho na fazenda,
e os negros, que somavam o dobro, e ainda no eram livres, mas cujos filhos no
nasciam mais escravos.
Joam Garral precedera nessa conduta ao governo brasileiro. Nesse pas,
alis, mais do que em qualquer outro, os negros trazidos de Benguela, do Congo,
da Costa do Ouro, sempre foram tratados com clemncia e no seria ali, na
fazenda de Iquitos, que se deveriam buscar os tristes exemplos de crueldade, to
frequentes nas plantaes estrangeiras.
4 H E S I TA OE S

Manoel amava a irm do amigo Benito, e a jovem correspondia afeio.


Ambos puderam fazer uma avaliao: eram verdadeiramente dignos um do
outro.
Quando teve certeza dos sentimentos que experimentava por Minha,
Manoel abriu-se, primeiro, com Benito.
Amigo Manoel respondeu imediatamente o rapaz entusiasmado ,
est certo em querer desposar minha irm! Deixe-me agir! Vou comear falando
com minha me, e creio poder prometer-lhe que o consentimento dela no se
far esperar!
Meia hora depois, estava feito. Benito no precisara contar nada me: a
boa Yaquita lera, antes deles, o corao dos dois jovens.
Dez minutos depois, Benito estava diante de Minha. Temos de admitir que,
com ela tambm, no precisou usar da sua eloquncia.
s primeiras palavras, a gentil criana apoiou a cabea no ombro do irmo
e esta confisso, "Como estou contente!", escapou do seu corao!
A resposta praticamente precedeu pergunta: ela era clara.
Benito no perguntou mais nada.
Quanto ao consentimento de Joam Garral, no podia haver dvidas. Mas se
Yaquita e os filhos no lhe falaram imediatamente sobre o projeto da unio, foi
porque com o assunto do casamento queriam tratar ao mesmo tempo de uma
questo que poderia ser mais difcil de resolver: o lugar onde seria celebrado.
Na verdade, onde seria realizado? Na modesta palhoa do povoado que
servia de igreja? Por que no? J que, ali, Joam e Yaquita haviam recebido a
bno nupcial do padre Passanha, que, ento, era o vigrio da parquia de
Iquitos. Naquela poca, como atualmente, no Brasil, o ato civil era associado ao
ato religioso, e os registros da misso eram suficientes para comprovar a
regularidade de uma situao que nenhum oficial do registro civil havia sido
encarregado de regularizar.
Provavelmente, o desejo de Joam Garral seria que o casamento fosse
realizado no povoado de Iquitos, numa grande cerimnia, com a presena de
todo o pessoal da fazenda; porm, se esse era o seu pensamento, ia sofrer um
vigoroso ataque a esse respeito.
Manoel disse a jovem ao noivo , se eu fosse consultada, no seria
aqui e sim no Par que nos casaramos. A senhora Valdez est doente, no pode
vir a Iquitos e eu no gostaria de tornar-me sua filha sem que ela me
conhecesse, e sem conhec-la. Minha me pensa como eu a respeito disso tudo.
Portanto, vamos convencer meu pai a levar-nos a Belm, para perto daquela
cuja casa em breve ser a minha! Concorda conosco?
pergunta, Manoel respondeu apertando a mo de Minha.
Era, para ele tambm, o mais caro desejo que a me assistisse cerimnia
do casamento. Benito aprovara o projeto sem reservas e S faltava a deciso de
Joam Garral.
E, naquele dia, os dois jovens foram caar na floresta para deixar Yaquita a
ss com o marido.
tarde, estavam ambos na grande sala da casa.
Joam Garral, que acabara de voltar para casa, estava recostado no div de
bambu finamente tranado, quando Yaquita, um pouco emocionada, veio
colocar-se ao seu lado.
Anunciar a Joam quais eram os sentimentos de Manoel por sua filha no era
o que a preocupava. A felicidade de Minha S podia estar garantida com esse
casamento e Joam ficaria feliz em abrir os braos para o novo filho, cujas
qualidades srias conhecia e apreciava. Mas convencer o marido a sair da
fazenda, Yaquita sentia que ia ser uma questo difcil.
Na verdade, desde que Joam Garral, ainda jovem, chegara regio, nunca
se ausentara, nem mesmo um nico dia. Apesar de a viso do Amazonas, com
suas guas suavemente levadas para o leste, ser um convite para que se
acompanhasse o seu curso, apesar de Joam enviar todos os anos um comboio de
madeira a Manaus, a Belm, ao litoral do Par, apesar de ter visto Benito partir
todos os anos depois das frias, para voltar aos estudos, parece que nunca lhe
veio cabea o pensamento de acompanh-lo.
Os produtos da fazenda, os da floresta, bem como os da campina, o
fazendeiro despachava-os sem sair de l. Podia-se dizer que no queria
ultrapassar, nem com o pensamento, nem com o olhar, o horizonte que
delimitava o den onde se concentrava a sua vida.
Consequentemente, se havia vinte e cinco anos que Joam Garral no
atravessava a fronteira brasileira, a mulher e a filha tambm nunca haviam
posto os ps em solo brasileiro. E, no entanto, no lhes faltava o desejo de
conhecer um pouco desse belo pas, do qual Benito lhes falava sempre! Duas ou
trs vezes Yaquita sondara o marido em relao a isso. Mas ela vira que a ideia
de deixar a fazenda, mesmo que fosse por algumas semanas, redobrava a
tristeza de sua fronte. Seus olhos enevoavam-se e, num tom de suave
reprovao:
Por que deixar nossa casa? No somos felizes aqui? ele respondia.
E Yaquita no ousava insistir diante desse homem, cuja bondade manifesta,
cuja inaltervel ternura a tornavam to feliz.
Dessa vez, no entanto, havia uma sria razo como argumento. O
casamento de Minha era uma ocasio muito natural para levar a filha a Belm,
onde iria morar com o marido.
L, como ela veria, iria aprender a gostar da me de Manoel Valdez. Como
Joam Garral poderia hesitar diante de um desejo to legtimo? Como, por outro
lado, no compreenderia o desejo dela de tambm conhecer aquela que ia ser a
segunda me da sua criana, e como ele no sentiria o mesmo?
Yaquita pegara a mo do marido, e com a voz carinhosa que fora toda a
msica da vida do rude trabalhador, disse: Joam, quero falar-lhe de um
projeto cuja realizao desejamos ardentemente, e que tambm o deixar to
feliz quanto ns estamos, nossos filhos e eu.
Do que se trata, Yaquita? perguntou Joam.
Manoel ama nossa filha e amado por ela, e nessa unio encontraro a
felicidade...
s primeiras palavras de Yaquita, Joam Garral levantou-se, sem poder
controlar o brusco movimento. Em seguida, abaixou os olhos, parecendo querer
evitar o olhar da mulher.
O que voc tem, Joam? ela perguntou.
Minha?... Casar-se?... Joam murmurou.
Meu querido retomou Yaquita, com o corao apertado , tem
alguma objeo a esse casamento? Voc no percebeu, h muito tempo, os
sentimentos de Manoel por nossa filha?
Percebi!... E h mais de um ano!...
Em seguida, Joam voltou a sentar-se, sem completar o pensamento. Usando
da sua fora de vontade, conseguira dominar-se. A inexplicvel sensao que
tivera dissipara-se. Pouco a pouco, seus olhos voltaram a procurar os de Yaquita
e ele ficou pensativo, olhando para ela.
Yaquita tomou-lhe a mo.
Meu Joam disse , ser que me enganei? Voc no havia pensado que
esse casamento se realizaria um dia e que ele traria para nossa filha todas as
condies de felicidade?
Sim... respondeu Joam todas!... Certamente!...
Entretanto, Yaquita, esse casamento... Esse casamento que est na cabea
de todos... Quando ser celebrado?... Em breve?
Ser feito na poca que voc escolher, Joam.
E ser realizado aqui... Em Iquitos?
Essa pergunta levaria Yaquita a tratar da segunda questo que lhe
atormentava o corao. Entretanto, ela no o fez sem uma hesitao bem
compreensvel.
Joam disse ela, depois de um instante de silncio , escute-me bem!
A respeito da celebrao desse casamento, tenho uma proposta a fazer que voc
deve aprovar, o que espero. Duas ou trs vezes, em vinte anos, propus que nos
levasse, a minha filha e a mim, at as provncias do Baixo Amazonas e do Par,
que nunca visitamos. As obrigaes com a fazenda, os trabalhos que
reclamavam sua presena aqui no permitiram que satisfizesse nosso desejo.
Ausentar-se, mesmo que por alguns dias, poderia prejudicar seus negcios. Mas
eles prosperaram alm de tudo o que sonhamos e, se a hora do repouso ainda
no chegou, voc poderia, ao menos, afastar-se por algumas semanas do
trabalho!
Joam Garral no respondeu; mas Yaquita sentiu a mo dele estremecer na
sua, como se sofresse o choque de uma sensao dolorosa. Entretanto, um meio
sorriso desenhou-se nos lbios do marido: era como um convite mudo para a
mulher terminar o que tinha a dizer.
Joam ela retomou , essa uma ocasio que no se apresentar
mais em toda a nossa vida. Minha vai casar-se longe, ela vai deixar-nos! a
primeira tristeza que nossa filha causar, e meu corao fica apertado quando
penso nessa separao to prxima! claro, eu ficaria feliz em poder
acompanh-la a Belm!
Alis, no lhe parece conveniente conhecermos a me do marido, aquela
que vai substituir-me ao lado de Minha, aquela a quem vamos confi-la? E devo
acrescentar que Minha no deseja causar senhora Valdez a tristeza de casar-
se longe. Na poca da nossa unio, meu Joam, se sua me fosse viva, voc no
gostaria que pudesse assistir ao nosso casamento?
Com as ltimas palavras de Yaquita, Joam Garral fez um movimento
involuntrio.
Meu querido voltou a falar Yaquita , com Minha, com nossos dois
filhos, Benito e Manoel, com voc, ah, como eu gostaria de ver o nosso Brasil, de
descer esse belo rio at o litoral, at as ltimas provncias atravessadas por ele!
Sinto que l a separao seria menos cruel! De volta, em pensamento, eu
poderia ver minha filha na casa onde esperada pela segunda me! Eu no a
buscarei no desconhecido! Acreditarei estar menos afastada dos atos da vida
dela!
Dessa vez, Joam estava com os olhos fixos na mulher e olhou-a longamente,
sem nada responder ainda.
O que se passava com ele? Por que essa hesitao em satisfazer um
pedido to justo, em dizer o "sim" que daria um imenso prazer a toda a famlia?
A obrigao com os negcios no era uma razo suficiente! Algumas semanas de
ausncia no os comprometeria em nada! Seu administrador, na verdade,
poderia, sem prejuzo algum, substitu-lo na fazenda! E, mesmo assim, ele ainda
hesitava!
Yaquita segurou a mo do marido nas suas, e apertou-a mais ternamente.
Meu Joam disse ela , no a um capricho que lhe peo para ceder.
No! Refleti muito tempo na proposta que acabei de fazer, e se voc consentir
ser a realizao do mais caro dos meus desejos. Nossos filhos sabem do pedido
que lhe fao nesse momento. Minha, Benito e Manoel pedem a voc que lhes d
a felicidade de ns dois os acompanharmos! E h mais, gostaramos de celebrar
o casamento em Belm e no em Iquitos. Seria bom para a nossa filha, para a
adaptao dela, para a situao que dever assumir em Belm, que chegasse
com a famlia, pois parecer menos estranha na cidade onde dever passar a
maior parte da sua vida!
Joam Garral apoiou-se nos cotovelos. Por um instante escondeu o rosto nas
mos, como um homem que sente necessidade de recolher-se antes de
responder. Evidentemente, havia nele uma hesitao contra a qual queria
reagir, e at mesmo uma perturbao, que a mulher sentia, mas no podia
explicar. Uma luta secreta ocorria sob a fronte pensativa. Yaquita, preocupada,
chegou ao ponto de censurar a si mesma por haver tocado no assunto. De
qualquer modo, acataria o que Joam decidisse. Se a viagem lhe custasse muito,
ela faria calar os seus desejos; nunca mais falaria em deixar a fazenda; nunca
perguntaria a razo dessa recusa inexplicvel.
Passaram-se alguns minutos. Joam Garral levantou-se. Foi at a porta, sem
se voltar. Parecia lanar um ltimo olhar sobre a bela natureza, sobre esse
recanto do mundo onde conseguira encerrar toda a felicidade de sua vida, nos
ltimos vinte anos.
Em seguida, voltou a passos lentos na direo da mulher. Sua fisionomia
assumira outra expresso, a de um homem que meditara sobre uma deciso
suprema, e cujas dvidas haviam terminado.
Joam Garral levantou-se.
Voc tem razo! disse com voz firme a Yaquita. Essa viagem
necessria! Quando quer partir?
Ah! Joam, meu Joam! exclamou Yaquita, entregue alegria
Obrigada por mim!... Obrigada por eles!
E lgrimas enternecidas vieram-lhe aos olhos, enquanto o marido a
apertava ao peito.
Nesse momento, vozes alegres foram ouvidas do lado de fora, na porta da
casa.
Logo depois, Manoel e Benito apareceram na soleira, quase ao mesmo
tempo que Minha, que acabava de sair do quarto.
O pai de vocs consentiu, meus filhos! gritou Yaquita.
Iremos todos a Belm!
Joam Garral, com a fisionomia sria, sem pronunciar uma nica palavra,
recebeu o carinho do filho e os beijos da filha.
E em que data, meu pai perguntou Benito , quer que o casamento
seja celebrado?
A data?... respondeu Joam... A data?... Vamos ver!...
Vamos marc-la em Belm!
Como estou contente! Como estou contente! repetia Minha, como no
dia em que soubera do pedido de Manoel.
Vamos ver o Amazonas, em toda a sua glria, em todo o seu percurso
atravs das provncias brasileiras! Ah, pai, obrigada!
E a jovem entusiasmada, cuja imaginao j comeava a voar, dirigiu-se ao
irmo e a Manoel:
Vamos biblioteca! disse ela. Vamos pegar todos os livros, todos os
mapas que possam ajudar-nos a conhecer esta magnfica bacia! No vamos
viajar s cegas! Quero ver tudo e saber tudo sobre o rei dos rios da terra!
5 O A M A ZO NA S

O Amazonas, o maior rio do mundo!2 disse Benito no dia seguinte a


Manoel Valdez.
Naquele momento, os dois, sentados na margem, no limite meridional da
fazenda, olhavam passar lentamente as molculas lquidas que, partindo da
enorme cadeia dos Andes, iam perder-se a oitocentas lguas dali no oceano
Atlntico.
E o rio que lana ao mar o maior volume de gua! respondeu
Manoel.
Um volume to grande acrescentou Benito que, a uma grande
distncia da sua foz, a gua do mar ainda no salgada e a oitenta lguas da
costa ainda leva os navios deriva!
Um rio com um curso longo que se estende por mais de trinta graus de
latitude!
E numa bacia que, do sul ao norte, no tem menos do que vinte e cinco
graus!
Uma bacia! exclamou Benito. Mas, o que uma bacia seno a
vasta plancie atravs da qual corre o Amazonas, essa savana que se estende a
perder de vista, sem uma colina para manter sua declividade, sem uma
montanha para delimitar seu horizonte!
E por toda a extenso continuou Manoel , como os mil tentculos
de um polvo gigantesco, duzentos afluentes, vindos do norte e do sul, eles
prprios alimentados por subafluentes sem conta, e perto dos quais os grandes
rios da Europa no passam de simples riachos!
E um curso onde quinhentas e sessentas ilhas, sem contar as ilhotas, fixas
ou deriva, formam uma espcie de arquiplago e, sozinhas, fazem a riqueza de
um reino!
E nas laterais, canais, lagunas, lagoas e lagos, como no encontramos
em toda a Sua, na Lombardia, na Esccia e no Canad juntos!
Um rio que, engrossado por mil rios tributrios, no joga no oceano
Atlntico menos do que duzentos e cinquenta milhes de metros cbicos de
gua por hora!
Um rio cujo curso serve de fronteira para duas repblicas e atravessa,
majestosamente, o maior reino da Amrica do Sul, como se, na verdade, fosse o
prprio oceano Pacfico que, por um canal, se lanasse por inteiro no Atlntico!
E que foz! Um brao de mar no qual uma ilha, Maraj, tem um
permetro de mais de quinhentas lguas!
E o oceano s consegue repelir suas guas ao levantar, numa luta
fenomenal, uma corrente violenta, uma "pororoca", perto da qual os refluxos, as
ressacas e os macarus dos outros rios no passam de pequenas marolas
levantadas pela brisa!
Um rio que trs nomes mal conseguem designar e em cujo esturio os
navios de alta tonelagem podem subir at cinco mil quilmetros sem sacrificar
nada da carga!
Um rio que, por si s, ou por seus afluentes e subafluentes, abre uma via
comercial e fluvial por todo o norte da Amrica, passando de Magdalena a
Ortequaza, de Ortequaza a Caqueta, de Caqueta a Putumayo, de Putumayo ao
Amazonas! Quatro mil milhas de rotas fluviais, que precisariam apenas de alguns
canais para que a rede navegvel fosse completa!
Enfim, o mais admirvel e o mais amplo sistema hidrogrfico do mundo!
Os dois jovens falavam do incomparvel rio com uma espcie de paixo!
Eles eram filhos desse Amazonas, cujos afluentes, dignos dele, formavam
caminhos "que andavam" atravs da Bolvia, do Peru, do Equador, de Nova
Granada, da Venezuela e das quatro Guianas, inglesa, francesa, holandesa e
brasileira!
Quantos povos, quantas raas cujas origens se perdem em tempos
longnquos! claro, isso tambm acontece com os grandes rios do globo! Suas
verdadeiras nascentes ainda no foram definidas pelas investigaes. Vrios
pases reclamam a honra de lhes dar origem! O Amazonas no poderia escapar
dessa lei. O Peru, o Equador e a Colmbia disputaram por muito tempo a
gloriosa paternidade.
Entretanto, agora, parece que no h mais dvidas de que o Amazonas
nasce no Peru, no distrito de Huaraco, zona territorial submetida autoridade
de Tarma, e que sua origem no lago Lauricocha, situado, aproximadamente,
entre onze e doze graus de latitude sul.
Aos que insistem em dizer que ele nasce na Bolvia, caindo pelas montanhas
do Titicaca, caberia a obrigao de provar que o verdadeiro Amazonas o
Ucaiali, que se forma na juno do Paro e do Apurimac; mas, doravante, essa
opinio deve ser rejeitada.
Ao sair do lago Lauricocha, o rio nascente vai na direo nordeste num
percurso de quinhentas e sessenta milhas, e S se dirige, decididamente, para o
leste depois de receber um importante afluente, o Pante. Ele se chama Maranon
nos territrios colombiano e peruano, at a fronteira brasileira, ou melhor,
Maranho, porque Maranon apenas o nome portugus afrancesado. Da
fronteira do Brasil at Manaus, onde o magnfico rio Negro nele se perde, o nome
muda para Solimas ou Solimes, por causa do nome da tribo solimo, da qual
ainda podemos encontrar alguns remanescentes nas provncias ribeirinhas. E,
por fim, de Manaus at o mar, ele passa a ser o Amasenas ou rio das Amazonas,
nome dado pelos espanhis, descendentes do aventureiro Orellana, cujos relatos,
duvidosos mas entusiasmados, nos fizeram pensar que existia uma tribo de
mulheres guerreiras instalada no rio Nhamunda, um dos afluentes mdios do
grande rio.
Desde o seu incio j se pode prever que o Amazonas se transformar num
magnfico curso d'gua. Sem barragens nem obstculos de qualquer tipo desde a
nascente at o lugar em que seu curso, um pouco estreitado, corre entre duas
diferentes, pitorescas e pequenas cadeias de montanhas. As quedas-d'gua S
comeam a interromper a corrente no ponto em que ele vira para o leste,
enquanto atravessa a cadeia intermediria dos Andes. Ali existem alguns saltos,
sem os quais ele certamente seria navegvel desde a foz at a nascente. De
qualquer modo, como observou Humboldt, ele livre em cinco sextos do
percurso.
E, desde o comeo, no faltam afluentes, eles prprios alimentados por um
grande nmero de subafluentes. Temos o Chincip, que vem do nordeste,
esquerda. direita, o Chachapuyas, que vem do sudeste. esquerda, o Marona e
o Pastuea, e o Guallaga, direita, que nele se perde, prximo misso da
Laguna. Pela esquerda ainda chegam o Chambyra e o Tigre, vindos do nordeste;
pela direita, o Huallaga, que a se lana a duas mil e oitocentas milhas do
Atlntico e cujo curso os barcos ainda podem subir por mais de duzentas milhas
para penetrar at o corao do Peru. Finalmente, direita, perto da misso de
San-Joachim-d'Omaguas, depois de passear majestosamente suas guas pelos
pampas de Sacramento, surge o magnfico Ucaiali, no local onde termina a bacia
superior do Amazonas, grande artria engrossada por numerosos cursos d'gua,
derramados pelo lago Chucuito, no nordeste de Arica.
Esses so os principais afluentes acima do povoado de Iquitos. Descendo, os
tributrios so to grandes, que os leitos dos rios europeus certamente seriam
estreitos para cont-los. E, desses afluentes, Joam Garral e sua famlia iam
conhecer a desembocadura durante a descida do Amazonas.
s belezas desse rio sem rival, que rega o mais belo pas do globo,
mantendo-se quase constantemente alguns graus abaixo da linha 57 equatorial,
convm acrescentar uma qualidade que nem o Nilo, nem o Mississipi, nem o
Livingstone, antigo Congo-Zaire-Loualaba, possuem. que, aparte o que possam
dizer os viajantes evidentemente mal informados, o Amazonas corre atravs de
toda uma parte salubre da Amrica meridional. Sua bacia constantemente
varrida por ventos generosos do oeste. No um vale encaixado em altas
montanhas que contm o seu curso, e sim uma grande plancie que mede
trezentos e cinquenta lguas de norte a sul, intumescida apenas por algumas
colinas e percorrida livremente pelas correntes atmosfricas.
O professor Agassiz protesta, com razo, contra a pretensa insalubridade do
clima de um pas, sem dvida, destinado a tornar-se o centro mais ativo de
produo comercial. Segundo ele, "sente-se todo o tempo uma brisa leve e
agradvel que produz evaporao, graas qual a temperatura cai e o solo no
indefinidamente aquecido. A constncia dessa brisa refrescante torna o clima
do rio das Amazonas agradvel e at mesmo um dos mais deliciosos".
O abade Durand, ex-missionrio no Brasil, tambm constatou que, se a
temperatura nunca fica abaixo de vinte e cinco graus centgrados, ela nunca
sobe acima de trinta e trs graus o que d uma mdia anual de vinte e oito
graus a vinte e nove graus, com um desvio de oito graus, apenas.
Depois de tais constataes, podemos afirmar que a bacia do Amazonas no
tem nada dos calores trridos das regies da sia e da frica atravessadas pelos
mesmos paralelos.
A vasta plancie que lhe serve de vale inteiramente varrida por generosas
brisas enviadas do oceano Atlntico.
Por isso, as provncias s quais o rio deu o nome tm um direito
incontestvel de se considerar as mais salubres de um pas que j um dos mais
belos da terra.
E que ningum pense que o sistema hidrogrfico do Amazonas no
conhecido!
No sculo XVI, Orellana, tenente de um dos irmos Pizarro, desceu o rio
Negro, desembocou no grande rio em 1540, aventurou-se sem guia atravs
dessas regies e, aps dezoito meses de navegao, da qual fez um maravilhoso
relato, atingiu a sua foz.
Em 1636 e 1637, o portugus Pedro Texeira subiu o Amazonas at o Napo,
com uma flotilha de quarenta e sete pirogas.
Em 1743, La Condamine, depois de medir o arco do meridiano ao Equador,
separou-se dos companheiros, Bouguer e Godin des Odonais, seguiu pelo
Chincip, descendo-o at a confluncia com o Maranon, atingiu a
desembocadura do Napo em 31 de julho, a tempo de observar a emerso do
primeiro satlite de Jpiter o que permitiu a esse "Humboldt do sculo XVIII"
estabelecer a longitude e a latitude exata desse ponto , visitou os povoados
das duas margens e, em 6 de setembro, chegou diante do forte do Par.
A longa viagem teve resultados considerveis: no s o curso do Amazonas
foi estabelecido de forma cientfica, mas tambm parecia quase certo que ele se
comunicava com o Orenoco.
Cinquenta e cinco anos depois, Humboldt e Bonpland completaram o
precioso trabalho de La Condamine levantando o mapa do Maranon at o rio
Napo.
claro, depois dessa poca, no mais cessaram as visitas ao prprio
Amazonas e a todos os seus principais afluentes.
Em 1827, Lister-Maw; em 1834 e 1835, o ingls Smyth; em 1844, o tenente
francs que comandava o Boulonnaise; o brasileiro Valdez em 1840; o francs
Paul Marcoy de 1848 a 1860; o por demais fantasioso pintor Briard em 1859; o
professor Agassiz de 1865 a 1866; em 1867, o engenheiro brasileiro Franz Keller-
Linzenger; e, finalmente, em 1879, o doutor Crevaux; todos eles exploraram o
curso do rio, subiram por vrios de seus afluentes e verificaram a navegabilidade
dos principais tributrios.
Contudo, o fato mais considervel, honra seja feita ao governo brasileiro, foi
o seguinte:
No dia 31 de julho de 1857, depois de inmeras contestaes de fronteira
entre a Frana e o Brasil sobre o limite da Guiana, o curso do Amazonas,
declarado livre, foi aberto a todas as bandeiras e, para pr a prtica no nvel da
teoria, o Brasil assinou um tratado com os pases limtrofes para a explorao de
todas as vias fluviais da bacia do Amazonas.
Ento, as linhas de barcos a vapor, confortavelmente instalados, em
correspondncia direta com Liverpool, passaram a servir o rio, da foz at
Manaus; outros subiam at Iquitos; outros, enfim, pelo Tapajs, pelo Madeira,
pelo rio Negro e pelo Purus, penetravam at o interior do Peru e da Bolvia.
fcil imaginar o avano que ter, um dia, o comrcio em toda essa
imensa e rica bacia, sem rival no mundo.
Todavia, para essa medalha do futuro existe o reverso. O progresso S se faz
em detrimento das raas indgenas.
Sim, no Alto Amazonas, muitas raas de ndios j desapareceram, entre
outras os curicicurus e os solimos. No Putumayo, embora ainda possam ser
encontrados alguns yuris, os yahuas abandonaram-no para refugiar-se em
afluentes longnquos, e os maoos, j em pequeno nmero, deixaram as margens
para andar sem rumo pelas florestas do Japur!
Sim, o rio dos Tocantins est quase despovoado e h apenas umas poucas
famlias de ndios nmades na desembocadura do Juru. O Teff est
praticamente abandonado, e restam apenas alguns vestgios da grande nao
umaua, prximo nascente do Japur. O Coari foi abandonado. Existem poucos
ndios muras nas margens do Purus. Dos antigos manaos s restam famlias
nmades. beira do rio Negro, S podem ser citados mestios de portugueses e
ndios, onde j foram contadas at vinte e quatro naes indgenas diferentes.
a lei do progresso. Os ndios desaparecero. Diante da raa anglo-sax,
australianos e tasmanianos desapareceram. Diante dos conquistadores do
Extremo Oeste extinguiram-se os ndios da Amrica do Norte. Algum dia,
provavelmente, os rabes sero dizimados diante da colonizao francesa.
Mas precisamos voltar data de 1852. Os meios de comunicao, to
ampliados agora, ainda no existiam e a viagem de Joam Garral no exigiria
menos do que quatro meses, sobretudo nas condies em que ia ser feita.
Da, essa reflexo de Benito, enquanto os dois amigos olhavam as guas do
rio correr lentamente a seus ps: Amigo Manoel, uma vez que logo depois de
nossa chegada a Belm ser o momento de nossa separao, ela vai parecer-lhe
bem curta!
Sim, Benito respondeu Manoel , mas tambm muito comprida, pois
Minha S ser minha mulher no fim da viagem!
6 T ODA U M A FLOR E S TA DE R R U B A DA

A famlia de Joam Garral estava feliz. O magnfico trajeto pelo Amazonas


seria realizado em condies bem agradveis. No S o fazendeiro e a famlia
partiriam para uma viagem de alguns meses, mas, como veremos, seriam
acompanhados de uma parte dos empregados da fazenda.
Sem dvida, ao ver todo o mundo feliz a sua volta, Joam Garral esqueceu-se
das preocupaes que pareciam perturbar a sua vida. A partir daquele dia, a
deciso tendo sido firmemente tomada, passou a ser um outro homem, e quando
precisou cuidar dos preparativos da viagem, retomou a atividade de outrora. Foi
uma grande satisfao para a famlia v-lo em ao. O ser moral reagiu contra o
ser fsico e Joam Garral voltou a ser o que era nos primeiros anos, vigoroso e
slido. Ele voltou a ser o homem que sempre vivera ao ar livre, na vivificante
atmosfera das florestas, dos campos, das guas correntes.
Alm do mais, as poucas semanas que precederiam a partida iam ser bem
cheias.
Como foi dito anteriormente, nessa poca, as guas do Amazonas ainda no
eram sulcadas pelos inmeros barcos a vapor, que as companhias j pensavam
em lanar no rio e nos seus principais afluentes. O transporte fluvial S era feito
por particulares, por conta deles e, no mais das vezes, as embarcaes S eram
usadas a servio das fazendas ribeirinhas.
Essas embarcaes eram as ubs", uma espcie de piroga feita de um
tronco cavado a fogo e com o machado, pontudas e leves na frente, pesadas e
arredondadas atrs, podendo levar de um a doze remadores e carregar at trs
ou quatro toneladas de mercadorias; as "gariteia s", grosseiramente
construdas, largamente fabricadas, com uma parte coberta no meio por um
teto de folhagens, que deixava livre uma coxia na lateral da embarcao, onde
se posicionavam os remadores; as "jangadas", impulsionadas por uma vela
triangular e que comportavam uma cabana de palha, que servia de casa
flutuante para o ndio e sua famlia.
Essas trs espcies de embarcaes constituam a pequena flotilha do
Amazonas e ofereciam um transporte no mais do que medocre para pessoas e
itens comerciais.
Havia outras que eram maiores, as "vigilingas", que tinham capacidade
para oito a dez toneladas, com trs mastros equipados de velas vermelhas, e
impelidas, em tempos de calmaria, por quatro longos e pesados remos, para
lutar contra a corrente; as "cobertas', que tinham capacidade para vinte
toneladas, uma espcie de junco com uma tolda atrs, uma cabine interna, dois
mastros com velas quadradas e desiguais, e que compensavam um vento
insuficiente ou um vento contrrio com o uso de dez longos remos, que os ndios
manejavam do alto do castelo de proa.
Mas esses diversos meios de transporte no convinham a Joam Garral.
Quando resolveu descer o Amazonas, ele pensou em aproveitar a viagem para
transportar um enorme comboio de mercadorias que precisava entregar no
Par. No que se referia entrega, pouco importava se a descida do rio fosse
realizada num prazo curto ou no. E foi essa deciso que ele tomou uma
deciso que contou com todos os sufrgios, salvo, talvez, o de Manoel. Sem
dvida, o rapaz preferiria um rpido barco a vapor, e com razo.
Todavia, por mais rudimentar, por mais primitivo que fosse o meio de
transporte imaginado por Joam Garral, ele permitiria embarcar um grande
nmero de criados e se deixar levar pela corrente do rio em excepcionais
condies de conforto e segurana.
Na verdade, seria como se uma parte da fazenda de Iquitos se soltasse da
margem e descesse o Amazonas, com tudo o que faz parte de uma famlia de
fazendeiros, patres e criados, suas casas, suas malocas, suas cabanas.
A fazenda de Iquitos tinha em suas terras algumas das magnficas florestas
que so, pode-se dizer, inesgotveis nessa parte central da Amrica do Sul.
Joam Garral entendia perfeitamente do corte desses bosques, ricos das
espcies mais preciosas e mais variadas, prprias para a carpintaria, para a
marcenaria, para o mastreamento e para a construo, e com elas tirava,
anualmente, lucros considerveis.
Na verdade, o rio no estava l para transportar os produtos da floresta
amaznica com mais segurana e mais economia do que uma via frrea? Por
isso, todos os anos, Joam Garral, ao derrubar algumas centenas de rvores da sua
reserva, organizava uma dessas imensas jangadas com grande quantidade de
madeira, transportadas pelo rio, carregadas de pranches, de vigas e de troncos
apenas desbastados, que eram levadas ao Par, conduzidas por hbeis pilotos
que conheciam bem a profundidade do rio e a direo das correntes.
Naquele ano, Joam Garral agiria da mesma maneira que nos anos
precedentes. Contudo, depois de preparado o carregamento de madeira,
pensava em deixar para Benito todos os detalhes da grande negociao
comercial. Mas ele no tinha tempo a perder. Na verdade, o comeo de junho
era a poca favorvel para a partida, pois as guas, elevadas pelas cheias da
parte alta do rio, comeavam a baixar, pouco a pouco, at o ms de outubro.
Os primeiros trabalhos deviam ser iniciados sem demora, porque o comboio
de madeira tomaria propores inusitadas. Dessa vez, abateriam meia milha
quadrada da floresta situada na confluncia do Nanay com o Amazonas, ou seja,
todo um ngulo da parte ribeirinha da fazenda, e fariam uma enorme
embarcao igual a essas jangadas do rio, qual se dariam as dimenses de
uma ilhota.
Ora, nessa jangada, mais segura do que qualquer outra embarcao da
regio, mais ampla do que cem gariteia s ou vigilingas engatadas umas nas
outras, Joam Garral tinha a inteno de embarcar com a famlia, os criados e a
carga.
Excelente ideia ! exclamou Minha, batendo palmas, ao saber do
projeto do pai.
Isso mesmo! respondeu Yaquita. E, nessas condies, chegaremos
a Belm sem correr perigo e descansados!
E, durante as paradas, poderemos caar nas florestas das margens
acrescentou Benito.
Talvez seja um pouco demorado! observou Manoel. No seria mais
conveniente escolher um modo de locomoo mais rpido para descer o
Amazonas?
Evidentemente, seria demorada; mas a reclamao calculada do jovem
mdico no foi aceita por ningum.
Ento, Joam Garral mandou chamar um ndio que era o principal
administrador da fazenda.
Dentro de um ms ele disse a jangada deve estar terminada e
pronta para navegar.
Hoje mesmo, senhor Garral, comearemos os trabalhos respondeu o
administrador.
Foi uma dura tarefa. Eles eram uma centena de ndios e de negros que,
durante a primeira quinzena do ms de maio, conseguiram um verdadeiro
prodgio. Talvez algumas pessoas conscienciosas, pouco habituadas a esses
grandes massacres de rvores, lamentassem ao ver esses gigantes, com muitos
sculos de vida, carem em duas ou trs horas sob o machado dos lenhadores;
mas havia tantas e tantas nas margens, subindo o rio, nas ilhas, e descendo at
os limites mais longnquos do horizonte das duas margens, que a derrubada dessa
meia milha de floresta no deixaria nem mesmo um vazio perceptvel.
O administrador e seus homens, depois de receberem as instrues de Joam
Garral, comearam por limpar o solo dos cips, dos arbustos, das relvas, das
plantas arborescentes que o obstruam. Antes de pegar a serra e o machado, eles
se armaram com uma foice, uma ferramenta indispensvel para qualquer um
que quisesse embrenhar-se na floresta amaznica: ela feita de uma lmina
grande, meio curva, comprida e chata, medindo de dois a trs ps, solidamente
encaixada no cabo, e que os ndios manejavam com notvel habilidade. Em
poucas horas, com a ajuda das foices, eles roaram o solo, eliminaram a
vegetao mais baixa e abriram grandes clareiras at o fundo da mata.
E assim foi feito. O solo foi limpo pelos lenhadores da fazenda. Os velhos
troncos despiram suas vestimentas de cips, de cactos, de samambaias, de
musgos e de bromlias. Suas cascas ficaram nuas, e eles aguardavam a vez de
serem esfolados vivos.
Em seguida, todo o bando de trabalhadores, diante dos quais fugiram vrias
legies de macacos que no eram mais geis do que eles, subiu nas rvores, nos
ramos superiores, serrando os fortes galhos bifurcados, desprendendo a ramagem
que devia ser queimada no local. Em pouco tempo, S restaram da floresta
condenada longos estipes envelhecidos, sem a coroa no topo, e, junto com o ar, o
sol penetrou aos borbotes at o solo mido que, talvez, nunca houvesse
acariciado.
No havia uma nica dessas rvores que no pudesse ser usada em obras
resistentes, vigamento ou marcenaria pesada. Ali cresciam, como colunas de
marfim pintadas de marrom, algumas cerieiras, de cento e vinte ps de altura e
quatro de largura na base, que forneciam uma madeira resistente; castanheiras
com alburnos resistentes que produziam nozes tricornes;"muricis" procurados
para a construo, "barrigudos" medindo duas toesas na intumescncia que se
acentuava alguns ps acima do cho, rvores de casca arruivada e brilhante,
cheias de tubrculos cinza, cujas pontas em forma de fuso suportam um guarda-
sol horizontal; bombacceas de tronco branco, liso e reto, de altura grandiosa.
Perto desses exemplares magnficos da flora amazonense tambm surgiam
"quatibos", cuja abbada cor-de-rosa dominava as rvores vizinhas, e que do
frutos semelhantes a pequenos vasos com fileiras de castanhas neles dispostas, e
cuja madeira, de um violeta claro, era especialmente apreciada nas construes
navais. Havia ainda paus-ferro, e especialmente a ibirirata", com uma polpa
quase preta, to cheia de granulaes, que os ndios fabricavam com ela suas
machadinhas de combate; os "jacarands", mais preciosos do que o acaju; as
"coesalpinas", cuja espcie S pode ser encontrada nas antigas florestas que
Sobreviveram ao ataque dos lenhadores; as "sapucaias", com a altura de
cinquenta ps, e com arcos naturais que, saindo a trs metros da base, vo
encontrar-se a trinta ps, enrolando-se em torno do tronco como roscas de uma
coluna torcida, e cujo topo se abre num ramalhete de artifcios vegetais, que as
plantas parasitas colorem de amarelo, de roxo e de um branco cor de neve.
Trs semanas depois do incio dos trabalhos, das rvores que cobriam o
ngulo formado pelo encontro do Nanay com o Amazonas no restava mais
nenhuma de p. A derrubada havia sido completa.
Joam Garral nem precisava preocupar-se com a recuperao de uma
floresta que vinte ou trinta anos bastariam para refazer.
Nenhuma baliza de rvore nova ou velha havia sido poupada para
estabelecer a marca de um corte futuro, nenhuma dessas rvores de canto que
marcam o limite do desflorestamento; foi uma "derrubada total", todos os
troncos foram cortados rentes ao cho, aguardando o dia em que apareceriam
as razes, nas quais a primavera seguinte estenderia os ramos verdejantes.
No, essa milha quadrada, banhada pelas guas do rio e seu afluente, estava
destinada a ser arroteada, lavrada, plantada, semeada e, no ano seguinte,
campos de mandiocas, de cafeeiros, de inhames, de canas-de-acar, de
ararutas, de milhos, de amendoins cobririam o solo, at ento sombreados pelas
ricas plantas da floresta.
A ltima semana de maio ainda no havia chegado, e os troncos, separados
de acordo com sua natureza e grau de flutuabilidade, j haviam sido arrumados
simetricamente na margem do Amazonas. Era ali que se construiria a imensa
jangada que, com as diversas habitaes necessrias para o alojamento das
equipes de manobra, seria uma verdadeira aldeia flutuante. Depois, na hora
marcada, as guas do rio, aumentadas pela cheia, viriam levant-la e arrast-la
por centenas de lguas at o litoral do Atlntico.
Durante todo o tempo, Joam Garral dedicou-se inteiramente aos trabalhos.
Dirigiu-os pessoalmente, primeiro no local do corte, depois na beira do rio, numa
grande rea formada de cascalhos, onde foram dispostas as peas da jangada.
Yaquita e Cybele cuidavam dos preparativos para a partida, se bem que a
velha negra no compreendesse porque queriam sair de onde estavam to bem.
Voc ver coisas que nunca viu! repetia sem cessar Yaquita.
Ser que valem tanto quanto as que estamos habituadas a ver?
respondia invariavelmente Cybele.
Enquanto isso, Minha e sua criada favorita pensavam exclusivamente no
que lhes dizia respeito. Para elas no se tratava de uma simples viagem: era
uma partida definitiva, eram mil detalhes da mudana para um outro pas, onde
a jovem mulata continuaria a viver perto da moa qual estava ternamente
ligada.
Minha estava meio triste, mas a alegre Lina no se preocupava por
abandonar Iquitos. Com Minha Valdez, ela seria o que era com Minha Garral.
Para apagar aquele sorriso seria preciso separ-la da patroa, o que nem havia
sido cogitado.
Benito ajudava ativamente o pai nos trabalhos realizados.
Assim, aprendia a profisso de fazendeiro, que talvez fosse a sua algum dia,
como iria aprender a de negociante, ao descer o rio.
Quanto a Manoel, ele se dividia tanto quanto possvel entre a casa, onde
Yaquita e a filha no perdiam nem um minuto, e o teatro da derrubada de
rvores, onde Benito queria lev-lo mais do que Ele gostaria ir. Mas, no fim das
contas, a diviso no foi nada igual, o que bem compreensvel.
7 S E G UI NDO UM C I P O

Enquanto isso, num domingo, 26 de maio, os rapazes resolveram procurar


alguma distrao. O tempo estava magnfico, o ar, impregnado de brisas frescas
vindas da cordilheira, o que suavizava a temperatura. Tudo convidava a uma
excurso pelo campo.
Benito e Manoel, ento, convidaram a jovem para acompanh-los atravs
dos grandes bosques que debruavam a margem direita do Amazonas, do lado
oposto da fazenda.
Era uma forma de despedir-se dos encantadores arredores de Iquitos. Os
dois rapazes iam caar, mas iriam como caadores que no largam as
companheiras para correr atrs da caa, e quanto a isso podiam confiar em
Manoel e as duas jovens, j que Lina no se separava da patroa, iriam
simplesmente passear, numa excurso de duas ou trs lguas, o que no era de
assustar.
Nem Joam Garral, nem Yaquita tinham tempo para se juntar a eles. Por um
lado, a obra da jangada no estava terminada, e a construo no podia sofrer o
menor atraso. Por outro, Yaquita e Cybele, apesar de auxiliadas por todo o
pessoal feminino da fazenda, no tinham nem um minuto a perder.
Minha aceitou o oferecimento com grande prazer. Ento, naquele dia, por
volta de onze horas, depois do almoo, os dois rapazes e as duas moas foram
para a margem, no ngulo formado pela confluncia dos dois cursos d'gua. Um
dos negros os acompanhava. Todos embarcaram numa das ubs destinadas ao
servio da fazenda e, depois de passarem entre as ilhas Iquitos e Parianta,
atingiram a margem direita do Amazonas.
A embarcao acostou junto a um bero de magnficas samambaias
arborescentes, coroadas, a trinta ps de altura, por uma espcie de aurola feita
de delicados galhos de veludo verde com folhas enfeitadas por uma fina renda
vegetal.
E agora, Manoel disse a jovem , cabe a mim fazer-lhe as honras da
floresta, pois voc no passa de um estrangeiro nessas regies do Alto
Amazonas! Aqui estamos em casa, e vai deixar-me cumprir os deveres de
dona de casa!
Querida Minha respondeu o rapaz , no ser menos dona de casa na
nossa cidade de Belm do que na fazenda de Iquitos e, tanto l quanto aqui...
Ora essa! Manoel e voc, minha irm exclamou Benito , no
vieram aqui para trocar ternas intenes, imagino!...
Esqueam por algumas horas que esto noivos!...
Nem por uma hora, nem por um instante! replicou Manoel.
E se Minha ordenar?
Minha no vai ordenar!
Quem sabe? disse Lina, rindo.
Lina tem razo! respondeu Minha, estendendo a mo para Manoel.
Vamos tentar esquecer!... Esquecer!... Meu irmo exige!... Est tudo acabado,
tudo! Enquanto durar o passeio, no estamos noivos! Eu no sou a irm de
Benito! Voc no o amigo dele!...
Essa boa! exclamou Benito.
Bravo! Bravo! Somos todos estranhos aqui! replicou a jovem mulata,
batendo palmas.
Estranhos que se vem pela primeira vez acrescentou jovem ,
que se encontram, se cumprimentam...
Senhorita... disse Manoel, inclinando-se diante de Minha.
Com quem tenho a honra de falar, senhor? perguntou a jovem com a
maior seriedade.
Com Manoel Valdez, que ficaria feliz se seu irmo quisesse apresent-
lo...
Ah! Ao diabo com esse modo de agir! exclamou Benito.
M ideia a que eu tive!... Sejam noivos, meus caros! Sejam o quanto
quiserem! Sejam sempre!
Sempre! disse Minha, a quem a palavra escapou to naturalmente
que as risadas de Lina redobraram.
Um olhar reconhecido de Manoel recompensou a jovem pela imprudncia
da sua lngua.
Se andssemos, falaramos menos! Em marcha! reclamou Benito,
para tirar a irm do embarao.
Porm, Minha no estava com pressa.
Um instante, irmo disse ela. Voc viu! Eu ia obedecer! Voc
queria obrigar Manoel e a mim a esquecermos um do outro para no estragar o
seu passeio! Pois bem, agora a minha vez de pedir-lhe um sacrifcio para no
estragar o meu! Voc, se quiser fazer-me o favor, ou mesmo se no quiser, vai
prometer-me, Benito, pessoalmente, que vai esquecer...
Esquecer?...
Esquecer que caador, senhor meu irmo!
O qu? Voc me probe?
Probo-o de atirar em todos esses pssaros encantadores, nos papagaios,
nos periquitos, nos caciques, nesses cucos que voam to felizes pela floresta!
Mesma proibio para a caa pequena, pois no teremos o que fazer com ela
hoje! Se alguma ona, jaguar ou qualquer outra espcie desse tipo de animal
aproximar-se demais de ns, pode ser!
Mas... objetou Benito.
Seno, pego o brao de Manoel e vamos embora, ns nos perderemos e
ser obrigado a procurar-nos.
Hein? Voc bem que gostaria que eu me recusasse a obedecer!
exclamou Benito, olhando para o amigo Manoel.
o que eu quero! respondeu o rapaz.
claro que no! falou Benito. Eu no me recuso!
Obedecerei s para contrari-lo. A caminho!
E eis que os quatro, seguidos do negro, se embrenharam por baixo das belas
rvores, cujas espessas folhagens impediam os raios de sol de atingir o cho.
No havia nada mais maravilhoso do que essa parte da margem direita do
Amazonas. Ali, numa pitoresca confuso, cresciam tantas rvores diferentes
que, num quarto de lgua quadrada, seria possvel contar at cem variedades
dessas maravilhas vegetais. Alm do mais, um silvcola perceberia facilmente
que nunca um lenhador passeara por ali com seu machado ou sua acha. Mesmo
depois de muitos sculos da derrubada, a ferida ainda seria visvel. As novas
rvores, at com cem anos de vida, no teriam esse aspecto dos primeiros dias,
sobretudo porque a singularidade das espcies da liana e de outras plantas
parasitas estaria modificada. Esse um sintoma curioso que no deixaria
nenhum ndio se enganar.
O alegre bando embrenhou-se por entre a alta vegetao, pelo meio das
moitas, por baixo das rvores menores, conversando e rindo. Na frente,
manejando a foice, o negro abria caminho quando um dos arbustos era muito
espesso, pondo em fuga milhares de passarinhos.
Minha tivera razo ao interceder por todo o pequeno mundo alado que
esvoaava sobre as altas folhagens. Ali havia os mais belos representantes da
ornitologia tropical. Os papagaios verdes e os periquitos gritadores pareciam ser
uma consequncia natural das gigantescas espcies. Os colibris, com todas as
suas variedades, os barbas-azuis, os rubis-topzios, os "tesouras", de rabo longo
em forma de tesoura, pareciam flores soltas que o vento levava de um galho
para outro. Os melros de plumagem alaranjada debruada de marrom, os papa-
figos, dourados nas extremidades das penas, e os "sabis" pretos como corvos
reuniam-se num concerto de trinados ensurdecedores. O grande bico do tucano
destrua os cachos dourados dos guiriris". Os pica-paus, ou picanos do Brasil,
sacudiam suas cabecinhas salpicadas de pontos prpuras. Um encantamento
para os olhos.
Porm, todo esse mundo se calava, se escondia quando, no topo das
rvores, rangia a ventoinha enferrujada da alma-de-gato", um tipo de falco
fulvo-claro. Embora planasse orgulhosamente, estendendo as longas penas
brancas do rabo, escondia-se covardemente quando, mais acima, aparecia o
"gavio", uma grande guia de cabea branca, terror de toda a nao alada das
florestas.
Minha fazia Manoel admirar essas maravilhas que, nas provncias mais
civilizadas do leste, ele no encontraria nessa simplicidade primitiva. Manoel
escutava a jovem mais com os olhos do que com os ouvidos. Alis, os gritos, os
cantos dos milhes de passarinhos eram s vezes to penetrantes, que ele no
conseguia ouvi-la. Apenas a gargalhada de Lina tinha acuidade suficiente para
dominar com sua nota de alegria os cacarejos, os pios, os ululos, os trinados e os
arrulhos de todos os tipos.
Aps uma hora, no tinham atravessado mais do que uma pequena milha.
Ao se afastarem da margem, as rvores tomavam um outro aspecto. A vida
animal j no se manifestava no cho e sim a sessenta ou oitenta ps de altura,
com a passagem de bandos de macacos que seguiam uns aos outros nos altos
galhos. Aqui e ali, alguns cones de raios de sol penetravam at a vegetao mais
baixa. Na verdade, nas florestas tropicais, a luz no parece ser um agente
indispensvel para a existncia da vegetao. O ar suficiente para o
desenvolvimento dos vegetais, grandes ou pequenos, rvores ou plantas, e todo o
calor de que precisam para a expanso da seiva, no extraem da atmosfera
ambiente e sim do prprio solo, onde ele est armazenado como se fosse um
enorme aquecedor.
E, em cima das bromlias, das serpentinas, das orqudeas, dos cactos,
enfim, de todas as parasitas que formavam uma pequena floresta embaixo da
floresta maior, eram muitos os insetos maravilhosos que se queria colher, como
se fossem verdadeiras flores: nestores de asas azuis, feitas de um brilho
cintilante; borboletas "leilus" com reflexos dourados, zebradas de listras verdes;
falenas agripinas com dez polegadas de comprimento e asas semelhantes a
folhas; abelhas "maribundas", parecendo esmeraldas vivas engastadas numa
armadura de ouro; depois, legies de colepteros lamprios ou pyrophorus, vaga-
lumes com um corpete de bronze e litros verdes, cujos olhos projetavam uma
luz amarelada e que, quando vinha a noite, iluminavam a floresta com suas
cintilaes multicores!
Quantas maravilhas! repetia entusiasmada a jovem.
Voc est em casa, Minha, ou pelo menos foi o que disse exclamou
Benito , e olhe S como fala das suas riquezas!
Pode caoar, irmozinho! respondeu Minha. Tenho o direito de
elogiar coisas to bonitas, no , Manoel? Elas foram feitas pela mo de Deus e
pertencem a todo o mundo!
Deixe Benito rir vontade! disse Manoel. Ele disfara, mas tem
suas horas de poeta e admira tanto quanto ns todas essas belezas naturais! S
que, quando carrega um fuzil embaixo do brao, adeus poesia!
Seja poeta, irmo! respondeu a jovem.
Eu sou poeta! replicou Benito. Oh, natureza encantadora.
Entretanto, convenhamos que, ao proibir ao irmo o uso do fuzil de
caador, Minha impusera-lhe uma verdadeira privao. A caa no faltava na
floresta e ele teve srias razes para lamentar alguns bons tiros.
Nas partes menos arborizadas, onde se abriam grandes clareiras,
apareceram alguns casais de avestruz, da espcie dos "naudus", medindo de
quatro a cinco ps. Eles andavam acompanhados das inseparveis "seriemas",
uma espcie de peru, mas infinitamente melhor, do ponto de vista comestvel,
que as grandes voadoras que as acompanhavam.
Olha o quanto me custa a maldita promessa! reclamou Benito, que,
com um gesto da irm, ps embaixo do brao o fuzil que instintivamente levara
ao ombro.
preciso respeitar as seriemas respondeu Manoel , porque so
grandes destruidoras de serpentes.
Do mesmo modo que devemos respeitar as serpentes replicou Benito
porque comem os insetos nocivos, e estes porque vivem dos pulges, ainda
mais nocivos! Desse jeito, preciso respeitar tudo!
Mas o instinto do jovem caador ia ser posto a uma dura prova. A caa
estava ficando abundante na floresta. Veados rpidos e elegantes cabritos
escapuliam por baixo da vegetao e, certamente, uma bala bem assestada
teria interrompido a fuga.
Depois, aqui e ali, apareciam perus de penas caf-com-leite, pecaris, uma
espcie de porco selvagem, muito apreciado pelos amantes de veao, agutis,
similares aos coelhos e s lebres na Amrica meridional, tatus com a carapaa
escamosa desenhada em mosaicos, que pertencem ordem dos desdentados.
E, na verdade, Benito mostrava mais do que virtude, um verdadeiro
herosmo, quando percebia algum tapir, daqueles chamados de "antas" no Brasil,
esses diminutos elefantes, j quase desaparecidos das margens do Alto
Amazonas e de seus afluentes, paquidermes to procurados pelos caadores
devido a sua raridade, muito apreciados pelos gourmets por sua carne, superior
do boi e, sobretudo, pela protuberncia na nuca, que um belo petisco!
Sim, o fuzil queimava os dedos do rapaz; porm, fiel ao juramento, ele o
deixava em repouso.
Ah! Porm e ele preveniu a irm o tiro partiria, ainda que ele no
quisesse, se ficasse ao alcance de um "tamandu-au", uma espcie de grande
formicvoro, muito curioso, e que pode ser considerado como um tiro de mestre
nos anais cinegticos.
Mas, felizmente, o grande formicvoro no apareceu, e nem as panteras, os
leopardos, os jaguares, os guepardos, os pumas, indiferentemente designados por
onas na Amrica do Sul, e que no devemos deixar que se aproximem demais.
Afinal disse Benito, que parou por um instante , passear muito
bom, mas passear sem um objetivo...
Sem objetivo! protestou a moa. Mas nosso objetivo ver,
admirar, visitar pela ltima vez essas florestas da Amrica Central, que no
encontraremos no Par, dar-lhes um ltimo adeus!
Ah! Tenho uma ideia .
Foi Lina quem falou.
Uma ideia de Lina S pode ser uma ideia louca! respondeu Benito,
meneando a cabea.
Meu irmo disse a jovem , no certo zombar de Lina, quando
precisamente ela tenta dar ao nosso passeio o objetivo que voc lamenta que
no tenha!
Ainda mais, senhor Benito, porque tenho certeza de que minha ideia vai
agrad-lo respondeu a jovem mulata.
Qual a sua ideia ? perguntou Minha.
Est vendo essa liana?
E Lina mostrou uma dessas lianas da espcie dos "cips", enrolada numa
gigantesca mimosa sensitiva, cujas folhas, leves como plumas, se fechavam ao
menor rudo.
E da? disse Benito.
Proponho continuou Lina seguirmos essa liana at a sua
extremidade!...
uma boa ideia , um objetivo, de fato! disse Benito. Seguir esse
cip quaisquer que sejam os obstculos, os arbustos, as rvores, os rochedos, os
riachos, as torrentes, no ser impedido por nada, passar de qualquer jeito...
Decididamente voc tinha razo, irmo! disse Minha, rindo. Lina
meio louca!
Ora, vamos! respondeu o irmo. Voc est dizendo que Lina louca,
para no dizer que Benito louco, pois eu aprovo!
Na realidade, sejamos loucos, se isso os agrada! respondeu Minha.
Vamos seguir o cip!
Vocs no tm medo... observou Manoel.
Mais objees! retrucou Benito. Ah! Manoel, voc no falaria assim
e j estaria a caminho se Minha o esperasse na outra ponta.
Vou calar-me respondeu Manoel. No falo mais nada, s obedeo!
Vamos seguir o cip!
E eles saram, felizes como crianas em frias!
Esse filamento vegetal poderia lev-los longe se teimassem em segui-lo at
a ponta, como um fio de Ariadne com a diferena de que o fio da herdeira de
Minos ajudava a sair do labirinto e o cip S podia arrast-los mais para o fundo
da floresta.
Na verdade, era uma liana da famlia das salsas, um desses cips conhecidos
pelo nome de "japecanga" vermelha, cujo comprimento chega a medir vrias
lguas. Mas, no final das contas, a honra no estava em jogo.
O cip passava de rvore em rvore, sem interrupo da continuidade, ora
enrolado nos troncos, ora enlaando os galhos, aqui saltando de um dragoeiro
para uma palissandra, ali, de um gigantesco castanheiro, o "bertholletia excelsa',
para uma dessas palmeiras da qual se faz um tipo de vinho, essas "bacabas" cujos
galhos foram, com exatido, comparados por Agassiz a longas varas de coral
salpicadas de verde. Em seguida, as tucums", os fcus, caprichosamente
contornados como oliveiras centenrias e que se podem contar no menos do
que quarenta variedades no Brasil; as espcies de euforbiceas que produzem a
borracha; as "gualtes", belas palmeiras de tronco liso, fino, elegante; os
cacaueiros que crescem espontaneamente nas margens do Amazonas e dos
afluentes; melastomas variados, uns de flores cor-de-rosa, outros enfeitados de
panculas de bagas esbranquiadas.
Mas quantas paradas, quantos gritos de decepo quando o alegre bando
pensava ter perdido o fio condutor! Era preciso encontr-lo, desembara-lo do
peloto das plantas parasitas.
Ali! Ali! dizia Lina. Estou vendo!
Est enganada respondia Minha. No ele, um cip de outra
espcie!
No! Lina tem razo dizia Benito.
No! Lina est errada respondia com naturalidade Manoel.
Da surgiam srias discusses, muito demoradas, nas quais ningum queria
ceder.
Ento, o negro de um lado, Benito do outro, trepavam nas rvores, subindo
nos galhos envolvidos pelo cip, para restabelecer a verdadeira direo.
Ora, com certeza isso no era nada fcil, no emaranhamento de tufos entre
os quais serpenteava o cip, no meio das bromlias "karatas", armadas de
espinhos agudos, das orqudeas de flores cor-de-rosa e labelos violetas, to
grandes como uma luva, os "oncdios" mais embaraados do que uma meada de
l entre as patas de um gatinho!
E depois, quando o cip descia at o cho, que dificuldade para recuper-lo
nos macios de licopdios, de helicnias com grandes folhas, de caliandras com
borlas cor-de-rosa, de ripslides que o envolviam como a armadura de um fio de
bobina eltrica, entre os ns das grandes ipomeia s brancas, sob as hastes
carnudas das baunilhas, no meio de todas as passifloras, vergnteas, videiras
selvagens e sarmentos!
Quando encontravam o cip, quantos gritos de alegria, e recomeavam o
passeio, interrompido por alguns instantes!
Havia uma hora que os rapazes e as moas caminhavam e nada indicava
que estivessem perto de atingir o clebre objetivo.
Sacudiam vigorosamente o cip, mas ele no cedia, e os passarinhos saam
voando s centenas, os macacos pulavam de rvore em rvore, como se
quisessem mostrar o caminho.
Um arbusto barrava o caminho? A foice fazia uma abertura e todo o bando
passava por ela. Ou ento, podia ser uma alta rocha, atapetada de relva, onde o
cip evolua como uma cobra. Eles subiam e passavam pela rocha.
Uma clareira abriu-se. Ali, naquele espao mais livre, necessrio como a
luz, estava a rvore dos trpicos por excelncia, aquela que, segundo a
observao de Humboldt, "havia acompanhado o homem desde a infncia da
civilizao", a grande nutriz do habitante das zonas trridas, a bananeira,
aparecia isolada. A longa grinalda de cip, enrolada nos seu altos galhos, prendia-
se de uma extremidade a outra da clareira e introduzia-se novamente na
floresta.
Vamos parar, finalmente? perguntou Manoel.
No, mil vezes no! gritou Benito. No antes de atingir o fim do
cip!
Todavia observou Minha j tempo de se pensar em voltar!
Oh, querida patroa, mais um pouco, mais um pouco! manifestou-se
Lina.
At o fim, at o fim! acrescentou Benito.
E atormentou-os para entrar mais para o fundo da floresta que, mais
desafogada, permitia-lhes avanar mais depressa.
Alm do mais, o cip enviesava-se para o norte e tendia a voltar na direo
do rio. Portanto, havia menos inconvenientes em segui-lo, pois os jovens se
aproximavam da margem direita, que seria fcil de subir depois.
Um quarto de hora mais tarde, no fundo de um barranco, diante de um
pequeno afluente do Amazonas, todos precisaram parar. Uma ponte de lianas,
feita de "bejucos" ligados entre si por uma rede de ramagens, atravessava o
riacho. O cip, que se dividia em dois filamentos, servia de corrimo e passava
assim para a outra margem.
Benito, sempre na frente, j avanara pelo tabuleiro vacilante da passarela
de vegetao.
Manoel quis segurar a jovem.
Fique, fique, Minha! declarou ele. Benito ir mais longe, se quiser,
mas ns vamos esper-lo aqui!
No! Venha, venha querida patroa, venha! disse Lina. No tenha
medo! O cip est ficando mais fino. Estamos com uma boa vantagem e vamos
descobrir sua extremidade!
E, sem hesitar, a jovem mulata aventurou-se corajosamente atrs de
Benito.
So umas crianas! respondeu Minha. Venha, meu querido Manoel!
Precisamos segui-los!
E todos atravessaram a ponte, que oscilava acima da ravina como um
balano, mergulhando novamente sob a abbada das grandes rvores.
No haviam andado nem dez minutos, seguindo o interminvel cip na
direo do rio, quando todos pararam e, dessa vez, com razo.
Ser que, finalmente, chegamos ao fim do cip? perguntou a jovem.
No respondeu Benito , mas ser bom avanarmos com prudncia.
Olhe!...
E Benito mostrou o cip que, perdido entre os galhos de um alto fcus, era
agitado por violentos sacolejos.
Quem ser que est fazendo isso? perguntou Manoel.
Talvez algum animal, do qual ns devemos aproximar com prudncia!
Benito, carregando o fuzil, fez sinal para que no interferissem, e deu dez
passos frente.
Manoel, as duas moas e o negro ficaram imveis no lugar.
De repente, Benito deu um grito, e viram-no correr para uma rvore. Todos
se precipitaram para o mesmo lado.
Um espetculo inesperado e que no era de agradar aos olhos!
Um homem, pendurado pelo pescoo, debatia-se na ponta de um cip leve
como uma corda, no qual fizera um n corredio, e os sacolejos eram
provocados pelos bruscos movimentos que o agitavam nas ltimas convulses da
agonia.
Benito jogou-se sobre o infeliz e, com um golpe da faca de caa, cortou o
cip.
O enforcado escorregou para o cho. Manoel inclinou-se sobre ele para
ajud-lo e traz-lo de volta vida, se no fosse tarde demais.
Pobre homem! murmurou Minha.
Senhor Manoel, senhor Manoel gritou Lina , ele ainda respira! O
corao est batendo! preciso salv-lo!
Essa a minha inteno respondeu Manoel , e acho que chegamos
na hora certa!
O enforcado era um homem de uns trinta anos, branco, bem mal vestido,
muito magro, e que parecia haver sofrido muito.
Aos seus ps estavam um cantil vazio jogado no cho e um bilboqu de
madeira de palmeira, ao qual a bola, feita com a cabea de uma tartaruga,
estava presa por um fio.
Enforcar-se, enforcar-se repetia Lina , e to moo!
O que ser que o levou a isso?
Mas os cuidados de Manoel logo trouxeram o pobre-diabo de volta vida,
ele abriu os olhos e soltou um "hum!" to forte, to inesperado, que Lina,
assustada, respondeu ao grito dele com outro.
Quem o senhor, amigo? perguntou Benito.
Um ex-enforcado, pelo que vejo!
E seu nome?...
Espere, preciso lembrar disse ele, passando a mo na testa! Ah, eu
me chamo Fragoso, para servi-lo, se eu ainda for capaz, para pente-lo, barbe-
lo, prepar-lo segundo as regras da minha arte! Sou um barbeiro ou, melhor
dizendo, o mais desesperado dos Fgaros!...
E como pde pensar em... ?
E o que queria, caro senhor! Fragoso respondeu sorrindo. Foi um
momento de desespero, do qual eu me arrependeria, se houvesse
arrependimentos no outro mundo!
Oitocentas lguas do pas para atravessar e nenhuma pataca no bolso, no
nada reconfortante! Evidentemente, perdi a coragem!
O tal Fragoso tinha, em suma, uma cara boa e agradvel. medida que se
refazia, via-se que devia ter um carter alegre. Ele era um dos barbeiros
nmades que corriam as margens do Alto Amazonas, indo de povoado em
povoado, pondo os recursos da sua profisso a servio dos negros, das negras, dos
ndios e das ndias, que muito o apreciavam.
O pobre Fgaro, muito abandonado, muito miservel, sem comer havia
quarenta e oito horas, desorientado nessa floresta, perdera a cabea por alguns
instantes... e o resto j se sabe.
Meu amigo disse-lhe Benito , o senhor vai voltar conosco para a
fazenda de Iquitos.
Como? Mas com prazer! respondeu Fragoso Tirou-me da forca, eu
lhe perteno! No devia ter-me soltado!
Viu, querida patroa, fizemos bem em continuar o passeio! disse Lina.
Tambm acho! respondeu a jovem.
Seja o que for disse Benito , nunca pensei que acabaramos
encontrando um homem na ponta do nosso cip!
Principalmente um barbeiro numa situao embaraosa, a fim de se
enforcar! respondeu Fragoso.
O pobre-diabo, de volta vida, foi posto a par do que acontecera. Ele
agradeceu calorosamente a Lina pela boa ideia de seguir o cip, e todos
retomaram o caminho da fazenda, onde Fragoso foi acolhido de modo a no ter
mais vontade, nem necessidade, de repetir a triste obra!
8 A JA NG A DA

Meia milha quadrada de floresta havia sido abatida. Agora, cabia aos
carpinteiros o trabalho de transformar em jangada as rvores de muitos sculos
que jaziam no cascalho.
Tarefa fcil, na verdade! Sob a direo de Joam Garral, os ndios agregados
fazenda mostrariam sua incomparvel habilidade. Indubitavelmente, tanto
numa obra de alvenaria, quanto numa construo naval, os ndios eram
operrios surpreendentes.
Com um machado e uma serra apenas, trabalhavam madeiras to duras
que a lmina acabava se quebrando. Mesmo assim, os troncos a serem
aparelhados, os estipes a serem transformados em vigotas, as pranchas finas e
grossas a serem cortadas sem o auxlio da serra eltrica era um trabalho feito
por mos destras, pacientes, dotadas de uma prodigiosa e natural habilidade.
Os cadveres das rvores no seriam imediatamente lanados no leito do
Amazonas. Joam Garral procedia de um modo diferente. Por isso, o amontoado
de troncos foi simetricamente arrumado na rea plana que ele mandara
rebaixar e forrar de cascalhos, na confluncia do Nanay com o grande rio. Era ali
que a jangada seria construda; era dali que o Amazonas a faria flutuar quando
chegasse o momento de conduzi-la ao destino.
Uma palavra explicativa sobre a situao geogrfica desse imenso curso
d'gua, nico no mundo, e a propsito de um singular fenmeno constatado pelos
moradores das zonas ribeirinhas.
Os dois rios, provavelmente mais extensos do que a artria brasileira, o Nilo
e o Missouri-Mississipi, correm, um deles, do sul para o norte no continente
africano, e o outro, do norte para o sul atravs da Amrica setentrional.
Portanto, atravessam territrios de latitudes variadas e, consequentemente,
sofrem a ao de climas bem diferentes.
O Amazonas, pelo menos depois que se volta inteiramente para o leste na
fronteira do Equador e do Peru, est inteiramente situado entre o quarto e o
segundo paralelo sul. Por isso, a imensa bacia sofre a influncia das mesmas
condies climticas em toda a extenso do percurso.
So duas estaes distintas, durante as quais as chuvas ocorrem com um
intervalo de seis meses. No norte do Brasil, o perodo chuvoso comea em
setembro. No sul, comea em maro.
Por conseguinte, as guas dos afluentes da direita e da esquerda atingem
seu maior volume de seis em seis meses. O resultado dessa alternncia que o
Amazonas, aps atingir o seu nvel mximo em junho, decresce gradativamente
at outubro.
Joam Garral sabia disso por experincia, e pretendia aproveitar esse
fenmeno para pr a jangada na gua, depois de constru-la comodamente
margem do rio. De fato, a altura mxima do Amazonas, acima do nvel mdio,
podia chegar a quarenta ps e a mnima podia baixar at trinta. Essa variao
facilitava o trabalho do fazendeiro.
A construo comeou sem demora. Na enorme margem de cascalho os
troncos foram colocados de acordo com a grossura e o grau de flutuabilidade que
era preciso levar em conta. No meio dessas madeiras pesadas e duras, havia
algumas cuja densidade especfica era quase igual densidade da gua.
A primeira camada no devia ser feita de troncos justapostos.
Havia um pequeno intervalo entre esses troncos, unidos por vigotas
atravessadas, responsveis pela solidez da embarcao. Cabos de "piaaba"
uniam os troncos com tanta firmeza quanto um cabo de cnhamo. Esse
material, que feito dos pecolos de uma certa palmeira, muito abundante nas
margens do rio, era usado em todo o pas. A piaaba flutua, resistente
imerso e sua fabricao barata. Essas so as razes que fizeram dela um
artigo precioso, j comercializado no Velho Mundo.
Em cima dessas duas fileiras de troncos e de vigotas foram colocados
pranches e tbuas que formariam o piso da jangada, trinta polegadas acima da
linha de flutuao. Desses pranches e tbuas havia uma quantidade
considervel, o que fcil de estimar corretamente se levarmos em conta que a
jangada de madeira media mil ps de comprimento por sessenta de largura, ou
seja, uma superfcie de sessenta mil ps quadrados. Na realidade, toda uma
floresta seria levada pela corrente do Amazonas.
Esse trabalho de construo foi realizado sob a direo de Joam Garral.
Mas, depois de terminado, quando chegou o momento da diviso do espao, a
questo foi discutida por todos e at o valente Fragoso foi convidado a participar.
Apenas algumas palavras para explicar a nova situao do rapaz na
fazenda.
O barbeiro nunca havia sido to feliz como era agora, depois de ser
recolhido pela hospitaleira famlia. Joam Garral ofereceu-se para lev-lo ao Par,
aonde Fragoso se dirigia quando o cip "o prendera pelo pescoo e o detivera
bruscamente!", como ele dizia.
Fragoso havia aceitado e agradecera de todo o corao. E, desde ento,
para mostrar reconhecimento, procurava ser til de mil maneiras. Alis, era um
rapaz muito inteligente, uma pessoa de quem se podia dizer que "possua duas
mos direitas", ou seja, podia fazer de tudo, e fazer de tudo bem feito. To
alegre quanto Lina, sempre cantando, sempre com uma resposta alegre, no
demorou muito para que todos gostassem dele.
Porm, Fragoso achava que sua dvida maior era para com a jovem mulata.
Foi uma ideia fabulosa, senhorita Lina ele repetia sem parar a de
brincar de "cip condutor"! Ah! mesmo um jogo timo, se bem que nem
sempre se encontre um coitado de um barbeiro na ponta!
Foi por acaso, senhor Fragoso respondia Lina, rindo e eu lhe
asseguro que no me deve nada!
Como, nada! Eu lhe devo a vida, e rogo que seja prolongada por mais uns
cem anos para que minha gratido dure mais tempo! Sabe, eu no tinha
inclinao para enforcar-me! Se tentei, foi por necessidade! Depois de pesar tudo
muito bem, preferi isso a morrer de fome e servir de alimento para os animais
selvagens, antes de estar totalmente morto! Por isso, essa liana um elo entre
ns e nem adianta dizer...
Em geral, a conversa continuava num tom alegre. No fundo, Fragoso estava
muito grato jovem mulata pela iniciativa do seu salvamento, e Lina no ficava
insensvel s declaraes do corajoso rapaz, to espontneo, to sincero, de cara
alegre, exatamente como ela. A amizade deles no deixava de provocar alguns
divertidos "Ah! Ah!" por parte de Benito, da velha Cybele e de muitos outros da
casa.
Assim, voltando jangada, depois da discusso ficou decidido que suas
instalaes seriam as mais completas e confortveis possveis, pois a viagem
duraria vrios meses. Faziam parte da famlia Garral o pai, a me, a jovem
Minha, Benito, Manoel e mais as empregadas, Cybele e Lina, que deviam ocupar
um alojamento parte. A essa pequena multido, acrescentavam-se quarenta
ndios, quarenta negros, Fragoso e o piloto, a quem seria entregue a direo da
jangada.
Tantos empregados eram apenas suficientes para o servio de bordo. Na
verdade, navegariam no meio de remoinhos, por entre centenas de ilhas e
ilhotas que atrapalhariam a passagem. Embora a corrente do Amazonas servisse
de motor, ela no fixava a direo.
Por isso, esses cento e sessenta braos eram necessrios para manobrar os
croques, destinados a manter a enorme jangada numa mesma distncia das duas
margens.
Primeiro, trataram de construir a casa do patro, no fundo da jangada. Ela
foi construda de modo a ter cinco quartos e uma ampla sala de jantar. Um dos
quartos seria de Joam Garral e da mulher, outro de Lina e Cybele, prximo das
patroas, e um terceiro para Benito e Manoel. Minha disporia de um quarto a
mais, que no seria dos menos confortveis.
Esse alojamento principal foi cuidadosamente feito de tbuas imbricadas,
bem impregnadas de resina fervente, o que as tornava impermeveis e
perfeitamente vedadas. Janelas laterais e frontais deixavam os aposentos
alegremente iluminados. Na frente, abria-se a porta de entrada que dava acesso
sala comum. Uma pequena varanda, que protegia a parte da frente contra a
ao direta dos raios solares, estava apoiada em delicados bambus. Toda a obra
foi pintada com uma tinta ocre recm-preparada que refletia o calor em vez de
absorv-lo, o que garantia parte interna uma temperatura agradvel.
Porm, quando a "grande obra" ficou pronta, de acordo com os planos de
Joam Garral, Minha resolveu dar sua opinio.
Pai disse ela , agora que, com seus cuidados, j temos um abrigo,
voc vai permitir que decoremos a casa de acordo com a nossa imaginao. A
parte externa sua, mas o interior nosso.
Minha me e eu queremos que d a impresso de que a casa da fazenda
est viajando conosco, assim voc pensar que no saiu de Iquitos!
Faa como quiser, Minha respondeu Joam Garral, com seu triste e
quase habitual sorriso.
Vai ficar encantadora!
Confio no seu bom gosto, querida filha!
Isso vai mostrar nossa dignidade, pai! respondeu Minha.
preciso mostrar dignidade a esse belo pas que vamos atravessar, esse
pas que nosso, e para onde voc vai voltar depois de tantos anos de ausncia!
Tem razo, Minha! Tem razo respondeu Joam Garral. como se
voltssemos do exlio... de um exlio voluntrio! Faa o melhor que puder, minha
filha! Aprovo, antecipadamente, tudo o que fizer!
jovem e Lina, s quais se juntaram Manoel de um lado e Fragoso do
outro, cabia o trabalho de decorar o interior do alojamento. Com um pouco de
imaginao e de sensibilidade artstica, conseguiriam fazer muitas coisas.
No interior, os mveis mais bonitos da fazenda encontraram um lugar
adequado. S haveria o inconveniente, depois da chegada ao Par, de mand-los
de volta por alguma egariteia do Amazonas: mesas, cadeiras de bambus, sofs
de cana, aparadores de madeira esculpida, tudo o que constitui o agradvel
mobilirio de uma residncia da zona tropical foi arrumado com gosto na casa
flutuante. Visivelmente, alm da colaborao dos dois jovens, eram mos de
mulheres que dirigiam toda essa arrumao. E que ningum pense que as tbuas
ficaram nuas! No! As paredes desapareciam por baixo de encantadores
revestimentos. Eram tapearias feitas de maravilhosas cascas de rvores, os
"tuturis", que se realavam em grossas pregas como os brocados e os
adamascados dos mais leves e mais ricos tecidos dos mveis modernos. No piso
dos quartos, peles de jaguar extraordinariamente tigradas, espessas peles de
macacos ofereciam aos ps os plos aveludados. Algumas cortinas leves de seda
arruivada, produzida pela sumama", pendiam das janelas. Quanto s camas,
elas foram envolvidas pelos mosquiteiros, com travesseiros, colches e
almofadas cheios da elstica e fresca substncia que d o bmbax, na alta bacia
do Amazonas.
Espalhados por todo o lado, nos aparadores, nos consoles, esses belos
enfeites trazidos do Rio de Janeiro ou de Belm, e ainda mais preciosos para a
jovem porque foram dados por Manoel.
No h nada mais agradvel aos olhos do que esses bibels, dados por uma
mo amiga, que falam sem nada dizer!
Em alguns dias o interior foi totalmente decorado e parecia a prpria casa
da fazenda. Era ideal at para uma residncia fixa, debaixo de um belo buqu de
rvores, beira de uma gua corrente. Ao descer por entre as margens do
grande rio, ela no desmereceria em nada os stios pitorescos que desfilariam ao
seu lado.
preciso acrescentar que essa moradia encantava os olhos tanto do lado de
fora quanto do lado de dentro.
No exterior os jovens haviam competido no gosto e na imaginao.
A casa estava literalmente coberta de folhagens, desde a base at os mais
altos arabescos do telhado. Era uma mistura de orqudeas, bromlias,
trepadeiras, todas em flor, que colhiam o alimento em caixas cheias de boa
terra vegetal, enfiadas sob macios de folhas verdes. Os troncos de uma mimosa
ou de um fcus no poderiam estar enfeitados de uma forma mais
"tropicalmente" pomposa! Quantos ramos volveis, quantas rubiales vermelhas,
quantos pmpanos amarelo-ouro, quantos cachos multicores, quantos sarmentos
enroscados no s nos modilhes que sustentavam a ponta da cumeeira, mas
tambm nos arcos do telhado e nos someiros das portas! Para conseguir tudo
isso, bastou pegar a mos-cheias nas florestas vizinhas fazenda. Um gigantesco
cip unia todos esses parasitas; ele dava vrias voltas na casa, prendia-se em
todas as arestas, enguirlandava-se em todas as salincias, bifurcava-se, formava
tufos, espalhava para todos os lados suas excntricas radculas, no deixava ver
nada da casa, que parecia afundada num enorme arbusto florido.
Como toque de delicadeza, cujo autor se reconheceria facilmente, a
extremidade do cip desabrochava na janela da jovem mulata. Parecia um
buqu de flores sempre frescas que esse longo brao lhe entregava atravs da
persiana.
Em resumo, tudo era encantador. Se Yaquita, sua filha e Lina estivessem
satisfeitas, nem adiantava opinar.
Se vocs quiserem disse Benito plantaremos rvores na jangada!
Oh! rvores! falou Minha.
Por que no? respondeu Manoel. Se forem transplantadas com
terra boa para essa slida plataforma, tenho certeza de que crescero, ainda
mais porque no h que temer uma mudana de clima, j que o Amazonas corre
invariavelmente no mesmo paralelo.
Alis respondeu Benito , as guas no carregam diariamente as
ilhotas de vegetao arrancadas das margens das ilhas e do rio? Elas no passam
com suas rvores, seus bosques, seus arbustos, seus rochedos, suas campinas e, a
oitocentas lguas daqui, se perdem no Atlntico? Por que nossa jangada no
pode transformar-se num jardim flutuante?
Quer uma floresta, senhorita Lina? perguntou Fragoso, que estava
pronto para qualquer coisa.
Quero! Uma floresta! exclamou a jovem mulata. Uma floresta com
pssaros, macacos...
Cobras, onas-pintadas... replicou Benito.
ndios, tribos nmades... disse Manoel.
E at antropfagos!
Mas aonde vai, Fragoso? falou Minha, ao ver o gil barbeiro subir pela
margem.
Buscar a floresta! respondeu Fragoso.
Que bobagem, meu amigo respondeu Minha, sorrindo.
Manoel deu-me um buqu e estou contente com ele! Se bem que ela
acrescentou mostrando a casa oculta pelas flores , se bem que escondeu nossa
casa no buqu de noivado!
9 A TA R DE DO DI A 5 DE JUNH O

Enquanto a casa principal estava sendo construda, Joam Garral tambm


cuidou da construo das "dependncias de servio", que compreendiam a
cozinha e as despensas, nas quais ficariam armazenados todos os tipos de
proviso.
Em primeiro lugar, havia um grande estoque de mandiocas, que so razes
de um arbusto que tem de seis a dez ps de altura, e que o principal alimento
dos habitantes das regies intertropicais.
Essa raiz, parecida com um grande rabanete escuro, d em tufos, igual
batata. Nas regies africanas ela no txica, porm, na Amrica do Sul,
contm um suco dos mais venenosos, que se extrai antecipadamente por
presso. Depois disso, a raiz transformada numa farinha, que se prepara de
diversos modos, inclusive em forma de tapioca, de acordo com o gosto dos
ndios.
Por isso, a bordo da jangada, havia um verdadeiro silo desse produto to
til, reservado para a alimentao de todos.
Alm de todo um rebanho de carneiros alimentados num estbulo especial
e abatidos antecipadamente, as conservas de carne consistiam numa boa
quantidade de presuntos da regio, de excelente qualidade; tambm contavam
com o fuzil dos rapazes e de alguns ndios, bons caadores, para os quais haveria
muita caa e eles as matariam nas ilhas ou nas florestas beira do
Amazonas.
Alm do mais, o rio forneceria alimento para o consumo dirio: camares,
que se poderia chamar de lagostins; "tambaquis", o melhor peixe de toda a
bacia, de gosto mais requintado do que o salmo, ao qual j foi comparado;
"pirarucus", de escamas vermelhas, grandes como os esturjes e que, salgados,
so despachados em grandes quantidades para todo o Brasil; "candirus",
perigosos de pegar, mas bons de comer; "piranhas", ou peixes-diabos, rajadas de
faixas vermelhas e com trinta polegadas de comprimento; tartarugas grandes e
pequenas, encontradas aos milhares e que fazem parte da alimentao dos
ndios; sem faltar nenhum deles, todos esses produtos do rio estariam presentes
na mesa dos patres e dos empregados.
Em breve, se possvel, a caa e a pesca seriam praticadas regularmente.
Quanto s bebidas, havia uma boa proviso de tudo o que o pas produzia de
melhor: "caisuma" ou "machacha" do Alto e do Baixo Amazonas, lquido
agradvel, de sabor acidulado, que se destila fervendo a raiz da mandioca-doce;
"beiju" do Brasil, uma espcie de aguardente nacional; "chicha" do Peru, esse
"mazato" de Ucaiali, extrado dos frutos fervidos, espremidos e fermentados da
bananeira; "guaran", uma espcie de pasta feita com a semente da Paulnia",
que, pela cor, parece um verdadeiro tablete de chocolate e, transformada num
p fino, adicionada gua, resultando numa excelente bebida.
E isso no tudo. Nessa regio h uma espcie de vinho violeta escuro que
extrado do suco das palmeiras "aas", cujo gosto forte e aromtico
apreciado pelos brasileiros. Tambm havia a bordo um nmero respeitvel de
frascos de vinho que, sem dvida, estariam vazios quando chegassem ao Par.
E, alm disso, a adega especial da jangada era digna de Benito, que elegera
a si mesmo como organizador-chefe. Algumas centenas de garrafas de Xerez, de
Setbal, de Porto lembravam os nomes caros aos primeiros conquistadores da
Amrica do Sul. E o jovem sommelier tambm guardara na adega alguns
garrafes empalhados cheios do excelente tafi, que uma aguardente de cana-
de-acar com o gosto um pouco mais acentuado do que o beiju nacional.
Quanto ao tabaco, no era essa planta de qualidade inferior com a qual os
ndios da bacia amaznica se contentavam. Ele vinha em linha direta de Villa-
Bella da Imperatriz, isto , da regio onde se recolhe o tabaco mais apreciado
da Amrica Central.
Ento, na parte de trs da jangada ficava o alojamento principal com seus
anexos, a cozinha, a despensa, a adega, que era a parte reservada para a famlia
Garral e os empregados pessoais.
Na parte central, ao longo da embarcao, foram montadas as barracas
destinadas ao alojamento dos ndios e dos negros. Os empregados deviam
usufruir das mesmas condies que na fazenda de Iquitos, e ficar num lugar onde
pudessem fazer as manobras, sob a orientao do piloto.
Para alojar todos os empregados seria preciso um grande nmero de
habitaes, e a jangada daria a impresso de um pequeno povoado deriva. Na
verdade, ela teria mais casas e mais habitantes do que muitas aldeias do Alto
Amazonas.
Para os ndios, Joam Garral reservara verdadeiras malocas, uma espcie de
cabana sem paredes, cujo telhado de folhagens era apoiado em delicados
espeques. O ar circulava livremente por dentro dessas construes abertas e
balanava as redes penduradas do lado de dentro. Nelas, os ndios, entre os quais
havia trs ou quatro famlias completas, com mulheres e crianas, ficariam
alojados como se estivessem em terra firme.
Os negros encontraram no comboio flutuante as cabanas habituais. Elas
eram diferentes dos carbetos porque eram hermeticamente fechadas nos quatro
lados, e S um dava acesso ao interior. Os ndios, acostumados a viver ao ar
livre, em plena liberdade, no se habituariam a ficar aprisionados numa cabana,
mais conveniente para os negros.
Por fim, na frente, erguiam-se verdadeiros armazns que guardavam as
cargas que Joam Garral transportaria para Belm, junto com os produtos das
florestas.
Nesses amplos depsitos, sob a direo de Benito, a rica mercadoria estava
to organizada que parecia ter sido cuidadosamente arrumada no poro de um
navio.
Em primeiro lugar, as mil arrobas de borracha eram a parte mais preciosa
da carga, pois a libra desse produto valia de trs a quatro francos. A jangada
levava tambm cinquenta quintais de salsaparrilha, essa esmilaccea que
constitua um ramo importante do comrcio de exportao em toda a bacia
amaznica, e que foi ficando cada vez mais rara nas margens do rio porque os
ndios eram pouco cuidadosos e no respeitavam os caules quando a colhiam.
Favas-da-ndia, conhecidas no Brasil pelo nome de "cumarus", e que serviam
para fazer certos leos essenciais, sassafrs, das quais se extraa um blsamo
importante contra as feridas, fardos de plantas tintoriais, caixas de diversas
gomas e uma certa quantidade de madeira preciosa completavam a carga de
venda lucrativa e fcil nas provncias do Par.
Talvez cause uma certa surpresa o fato de os ndios e os negros embarcados
terem sido limitados aos exigidos para a manobra da jangada. No teria sido
mais sensato levar um nmero maior de empregados, prevendo um possvel
ataque das tribos ribeirinhas do Amazonas?
Intil. No se tinha nada a temer dos ndios da Amrica Central; longe ia o
tempo em que era preciso precaver-se contra essas agresses. Os ndios que
habitavam as margens pertenciam a tribos pacficas, e os mais ferozes j se
haviam retirado com a chegada da civilizao, que foi se espalhando ao longo do
rio e de seus afluentes. Os negros evadidos, os que haviam escapado das colnias
penitencirias do Brasil, da Inglaterra, da Holanda e da Frana, eram os nicos a
quem se devia temer. Mas esses fugitivos eram em pequeno nmero e
perambulavam em grupos isolados pelas florestas e cerrados, e a jangada estava
equipada para repelir qualquer ataque desses seres errantes da mata.
Alm do mais, havia vrios postos, cidades, povoados, e um grande nmero
de misses no Amazonas. No era um deserto que o imenso curso d'gua
atravessava, e sim uma bacia que se colonizava dia a dia. Portanto, esse tipo de
perigo no se devia levar em conta. Nenhuma agresso estava prevista.
Para terminar a descrio da jangada, S falta falar de duas ou trs
construes de natureza bem diferente, que lhe davam um aspecto bem
pitoresco.
Na frente, erguia-se o assento do piloto. Na frente, e no atrs, onde
habitualmente o lugar do timoneiro. Nesse tipo de navegao, no se faz uso
do leme. Longos remos no teriam nenhuma ao sobre uma embarcao desse
comprimento, mesmo que fossem manobrados por cem braos vigorosos. Era
lateralmente, por meio de longos croques ou escoras, apoiados no fundo do leito
do rio, que se mantinha a jangada na corrente, ou que se corrigia sua direo
quando ela se afastava. Esse era o meio usado para se aproximar das margens,
quando se queria fazer uma parada por um motivo qualquer. Trs ou quatro ubs
e duas pirogas com suas aparelhagens estavam a bordo e permitiam uma
comunicao fcil com as margens. O papel do piloto se resumia a reconhecer
as passagens do rio, os desvios da corrente, os remoinhos que se deviam evitar,
as enseadas ou angras que apresentavam uma ancoragem favorvel, e, para isso,
seu lugar era e devia ser na frente.
Se o piloto era o orientador material dessa imensa mquina no se pode
usar, com acerto, essa expresso? , um outro personagem ia ser o orientador
espiritual: o padre Passanha, encarregado da misso de Iquitos.
Uma famlia to religiosa quanto a famlia de Joam Garral aproveitou
prontamente a ocasio de levar consigo o velho padre venerado.
O padre Passanha, ento com setenta anos, era um homem de bem, cheio
de fervor evanglico, uma pessoa caridosa e boa e, nessas regies onde os
representantes da religio nem sempre davam o exemplo da virtude, ele era o
maior exemplo dos grandes missionrios, que tanto fizeram pela civilizao no
meio das regies mais selvagens do mundo.
Havia cinquenta anos, o padre Passanha vivia em Iquitos, na misso onde
era o chefe. Merecidamente, era amado por todos. A famlia Garral o tinha em
grande estima. Ele havia casado a filha do fazendeiro Magalhes com o jovem
comissionado abrigado na fazenda. Vira nascer os filhos do casal, ele os batizara
e instrura e esperava tambm dar-lhes a bno nupcial.
A idade do padre Passanha j no lhe permitia exercer seu laborioso
ministrio. A hora da aposentadoria j soara para ele.
Havia sido substitudo em Iquitos por um missionrio mais jovem e
resolvera voltar ao Par, para ali acabar os seus dias, num desses conventos
reservados aos velhos servos de Deus.
Que ocasio melhor poderia ser oferecida do que descer o rio com essa
famlia, que era como se fosse a sua? Eles lhe haviam proposto, e ele aceitara,
participar da viagem e, quando chegassem a Belm, casaria o jovem casal,
Minha e Manoel.
Mesmo que durante a viagem o padre Passanha devesse sentar-se mesa
da famlia, Joam Garral quis construir para ele uma habitao parte e Deus
sabe o cuidado que Yaquita e a filha tiveram para torn-la confortvel!
Certamente, o bom e velho padre nunca ficara to bem alojado no seu modesto
presbitrio.
Todavia, o presbitrio no era suficiente para o padre Passanha. Ele
precisava tambm de uma capela.
A capela foi construda no centro da jangada, encimada por um pequeno
campanrio.
Era bem pequena, sem dvida, e no caberia todo o pessoal que estava a
bordo; mas era ricamente ornamentada e, se Joam Garral teria sua prpria casa
nesse comboio flutuante, o padre Passanha tambm no lamentaria sua pobre
igreja de Iquitos.
Essa era, ento, a maravilhosa aparelhagem que ia descer o curso do
Amazonas. Ela estava l, em cima do cascalho, esperando que o rio viesse
carreg-la. De acordo com os clculos e com as observaes da cheia, isso no
ia demorar.
Tudo estava pronto para a data dede junho.
O piloto, que chegara na vspera, era um homem de cinquenta anos, muito
entendido das coisas da sua profisso, mas que gostava de beber um pouco.
Mesmo assim, Joam Garral tinha muita considerao por ele e, por vrias vezes,
contratara-o para levar comboios de madeira para Belm, sem nunca se ter
arrependido.
Alis, preciso acrescentar que Arajo esse era o seu nome via muito
melhor quando alguns copos do rstico tafi, extrado do suco da cana-de-
acar, clareavam-lhe a viso. Por isso, nunca navegava sem um certo garrafo
cheio dessa bebida, qual fazia uma corte assdua.
A cheia do rio j se manifestava sensivelmente havia diversos dias. De
minuto em minuto o nvel da gua subia e, durante as quarenta e oito horas que
precederam o nvel mximo, as guas subiram o suficiente para cobrir a rea de
cascalho da fazenda, mas ainda no o bastante para levar a jangada.
Se bem que o movimento da gua fosse garantido, que no houvesse a
possibilidade de erro sobre a altura que a cheia deveria atingir acima do nvel
mais baixo, a hora psicolgica no deixava de dar alguma emoo a todos os
envolvidos na viagem. Na verdade, se por uma causa inexplicvel as guas do
Amazonas no subissem o bastante para ocasionar a flutuao da jangada, todo
esse enorme trabalho teria de ser refeito. E como a diminuio da cheia
aconteceria rapidamente, muitos meses teriam de passar para condies
idnticas serem encontradas.
Portanto, no diade junho, perto do fim da tarde, os futuros passageiros da
jangada se reuniram numa plataforma que ficava uns cem ps acima do
cascalho e todos aguardaram a hora com uma espcie de ansiedade bem
compreensvel.
L estavam Yaquita, sua filha, Manoel Valdez, o padre Passanha, Benito,
Lina, Fragoso, Cybele e alguns dos empregados ndios e negros da fazenda.
Fragoso no conseguia ficar parado; ele ia e vinha, descia at a margem,
subia na plataforma, anotava os pontos de referncia e soltava hurras quando a
gua os atingia.
Ela vai flutuar, ela vai flutuar gritava , a jangada que vai nos levar a
Belm! Ela vai flutuar quando todas as cataratas do cu se abrirem para encher
o Amazonas!
Joam Garral estava na jangada com o piloto e uma numerosa equipe. A ele
cabia tomar todas as medidas necessrias no momento da operao. Alm do
mais, a jangada estava bem amarrada margem por grossos cabos e no
poderia ser arrastada pela corrente quando viesse a flutuar.
Toda uma tribo de cento e cinquenta a duzentos ndios dos arredores de
Iquitos e mais a populao do povoado vieram assistir ao interessante
espetculo.
Todos olhavam, o silncio era quase completo na multido impressionada.
Por volta das cinco horas da tarde, a gua havia atingido um nvel superior
ao da vspera mais de um p e o cascalho j desaparecia por inteiro sob o
lenol de gua.
Um certo rudo propagou-se pelas tbuas da enorme armao, mas ainda
faltavam algumas polegadas para que ela fosse inteiramente erguida e se
soltasse do fundo.
Durante uma hora, os rudos foram aumentando. Todos os pranches
estalavam. Um trabalho estava sendo feito, e ele arrancava os troncos, aos
poucos, do seu leito de areia.
Por volta das seis e meia, gritos de alegria eclodiram.
Finalmente, a jangada flutuava e a corrente a levava para o meio do rio;
mas chamada de volta pelas amarras, ela veio tranquilamente se colocar perto
da margem, no instante em que o padre Passanha a benzia, como teria benzido
uma embarcao de mar, que tem o seu destino nas mos de Deus!
10 DE I QUI T OS A P E VA S

No dia seguinte, 6 de junho, Joam Garral e a famlia despediram-se do


administrador e dos empregados, ndios e negros, que ficariam na fazenda. s
seis horas da manh, a jangada recebeu todos os seus passageiros seria mais
justo cham-los de habitantes e cada um tomou posse da sua cabine, ou,
melhor dizendo, da sua casa.
O momento de partir havia chegado. O piloto Arajo tomou seu lugar na
frente, e as pessoas da equipe, armadas com seus longos craques, se mantiveram
nos postos de manobra.
Joam Garral, ajudado por Benito e Manoel, fiscalizava a operao da
partida.
Ao comando do piloto, os cabos foram desamarrados, os craques se
apoiaram na margem para desatracar a jangada, a corrente no demorou a
peg-la e, beirando a margem esquerda do rio, ela deixou para trs, na margem
direita, as ilhas Iquitos e Parianta.
A viagem havia comeado. Onde acabaria? No Par, em Belm, a
oitocentas lguas desse pequeno povoado peruano, se nada modificasse o
itinerrio escolhido! Como ela acabaria? Isso era um segredo do futuro.
O tempo estava magnfico. Um belo "pampeiro" temperava o calor do sol.
Era um desses ventos de junho e julho, que vm da cordilheira, a algumas
centenas de lguas dali, depois de deslizar pela imensa plancie de Sacramento.
Se a jangada fosse equipada com mastros e velas teria sentido os efeitos da brisa
e sua velocidade teria sido acelerada; mas com as sinuosidades do rio, os bruscos
remoinhos que obrigariam a navegar com o maior cuidado possvel, precisava-se
renunciar aos benefcios de um motor como esse.
Numa bacia to plana quanto a do Amazonas, que, para dizer a verdade,
no passa de uma plancie sem fim, o declive do leito do rio mal pode ser
percebido. Foi calculado que, entre Tabatinga, na fronteira brasileira, e a
nascente desse grande curso d'gua, a diferena de nvel no ultrapassaria um
decmetro por lgua. No existe nenhuma artria fluvial no mundo cuja
inclinao seja to pouco pronunciada.
A consequncia disso que a velocidade da corrente do Amazonas, em
mdia, no deve ser estimada em mais de duas lguas a cada vinte e quatro
horas, e, algumas vezes, essa estimativa ainda menor na poca da seca.
Entretanto, no perodo da cheia, ela j chegou a aumentar para trinta e at
quarenta quilmetros no mesmo perodo.
Felizmente, essas seriam as condies em que a jangada navegaria; mas
como era muito pesada, ela no poderia andar com a mesma rapidez da
corrente que se deslocava mais rpido do que ela. E se levarmos em conta os
atrasos ocasionados pelos cotovelos do rio, pelas inmeras ilhas que precisariam
ser contornadas, pelos baixios que deveriam ser evitados, pelas horas de parada
que, necessariamente, seriam perdidas, pelas noites muito escuras que no
permitiriam viajar em segurana, a estimativa no poderia ser de mais de vinte
e cinco quilmetros de caminho percorrido, a cada vinte e quatro horas.
Alis, a superfcie do rio no era totalmente livre. rvores ainda verdes,
restos de vegetao e ilhotas de plantas constantemente arrancadas das
margens formavam uma flotilha de destroos que a corrente carregava e que
constituam obstculos para uma rpida navegao.
A desembocadura do Nanay logo foi ultrapassada e se perdeu atrs de uma
ponta da margem esquerda, com seu tapete de gramneas arruivadas,
queimadas pelo sol, que formavam um trrido primeiro plano das verdejantes
florestas do horizonte.
A jangada no demorou a se firmar na corrente.
A jangada no demorou a se firmar na corrente entre as inmeras e
pitorescas ilhas, das quais contamos uma dzia de Iquitos at Pucalppa.
Arajo, que no se esquecia de clarear a viso e a memria servindo-se do
garrafo, manobrou habilmente no meio desse arquiplago. Quando ele dava a
ordem, cinquenta croques se levantavam simultaneamente de cada lado da
jangada e caam na gua com um movimento automtico. Era curioso de se
ver.
Enquanto isso, Yaquita, ajudada por Lina e Cybele, acabava de pr tudo em
ordem, e a cozinheira ndia cuidava do preparo do almoo.
Os dois jovens e Minha passeavam na companhia do padre Passanha e, de
tempos em tempos, a jovem parava para regar as plantas dispostas ao p da
casa.
E ento, padre disse Benito , conhece uma maneira mais agradvel
de se viajar?
No, meu querido filho respondeu o padre Passanha. Na verdade,
isso viajar com a prpria casa!
E sem nenhum cansao acrescentou Manoel. Poderamos viajar
assim centenas de milhas!
Por isso disse Minha o senhor no vai se arrepender de viajar em
nossa companhia. No lhe parece que embarcamos numa ilha, e que essa ilha,
separada do leito do rio, com suas campinas, suas rvores, vai tranquilamente
deriva? S que...
S qu?... repetiu o padre Passanha.
Essa ilha, padre, fomos ns que fizemos com nossas prprias mos, ela
nos pertence, e a minha preferida entre todas as ilhas do Amazonas! Tenho o
direito de me orgulhar dela!
Tem, querida filha respondeu o padre Passanha , e eu a absolvo do
sentimento de orgulho. Alis, no me permitiria repreend-la diante de Manoel!
Ao contrrio! respondeu alegremente a jovem. preciso ensinar
Manoel a me censurar quando eu merecer! Ele indulgente demais com a
minha pessoa, que tem l os seus defeitos.
Ento, minha querida Minha disse Manoel , vou aproveitar a
permisso para lembr-la...
De qu?
De que frequentou muito a biblioteca da fazenda e que havia prometido
tornar-me muito sbio em tudo o que se refere ao seu Alto Amazonas. Ns no o
conhecemos bem no Par, e eis que a jangada passa por vrias ilhas sem que
pense em me dizer o nome delas.
E quem poderia faz-lo? exclamou a jovem.
Sim! Quem poderia? repetiu Benito depois dela. Quem poderia
guardar as centenas de nomes no idioma "tupi" com que so qualificadas todas
essas ilhas? impossvel identific-las! Os americanos foram mais prticos com
suas ilhas do Mississipi, elas so numeradas...
Como so numeradas as avenidas e as ruas das cidades deles!
respondeu Manoel. Francamente, eu no gosto muito desse sistema de
numerar. Isso no mexe com a imaginao, ilha sessenta e quatro, ilha sessenta
e cinco, igual sexta rua da terceira avenida! No compartilha minha opinio,
querida Minha?
Sim, Manoel, independentemente do que possa pensar o meu irmo
respondeu a jovem. Mas, embora no conheamos os nomes, as ilhas do nosso
grande rio so realmente belas! Veja-as passarem sob a sombra de gigantescas
palmeiras com suas folhas pendentes! E esse cinturo de junco que as cerca, no
meio dos quais uma estreita piroga mal conseguiria abrir passagem! E essas
rizforas, cujas razes fantsticas vm arquear-se nas margens como patas de
monstruosos caranguejos. Sim, essas ilhas so bonitas, mas por mais bonitas que
sejam, no podem deslocar-se como a nossa!
A pequena Minha est bem entusiasmada hoje! observou o padre
Passanha.
Ah, Padre! exclamou a jovem. Estou to feliz por sentir todo o
mundo feliz a minha volta!
Nesse momento, ouviu-se a voz de Yaquita, que chamava Minha para
dentro da casa.
A jovem foi embora, correndo e sorrindo.
Manoel, ter uma amvel companheira disse o padre Passanha ao
rapaz. toda a alegria da famlia que vai embora com o senhor, meu amigo.
Querida irmzinha! disse Benito. Vamos sentir muito a falta dela, e
o padre tem razo! Na verdade, se voc no se casasse com ela, Manoel!... Ainda
tempo! Ela ficaria conosco!
Ela ficar com vocs, Benito respondeu Manoel.
Acredite em mim, o futuro, tenho esse pressentimento, reunir todos
ns!
O primeiro dia correu bem. Almoar, jantar, sesta, passeios, tudo acontecia
como se Joam Garral e a famlia ainda estivessem na confortvel fazenda de
Iquitos.
Nessas vinte e quatro horas, as desembocaduras dos rios Bacali, Chochio,
Pucalppa, esquerda do rio, e as dos rios Itinicari, Maniti, Moyoc, Tuyuca e as
ilhas com o mesmo nome, direita, foram transpostas sem incidentes. noite,
iluminada pela lua, permitiu economizar uma parada e a longa jangada deslizou
tranquilamente pela superfcie do Amazonas.
No dia seguinte, 7 de junho, a jangada passou pelas margens do povoado de
Pucalppa, tambm chamado de Novo-Oran. O antigo Oran, situado quinze lguas
abaixo, na mesma margem esquerda do rio, est agora abandonado. A
populao de Novo-Oran era composta de ndios que pertenciam s tribos
mayorunas e orejones.
No havia nada mais pitoresco do que esse povoado com suas margens que
pareciam pintadas com sanguina, a igreja inacabada, as palhoas com altas
palmeiras que sombreavam os colmos e duas ou trs ubs meio encalhadas nos
barrancos.
Durante todo o dia 7 de junho, a jangada continuou a seguir a margem
esquerda do rio, passando por alguns afluentes desconhecidos, sem importncia.
Por um instante, ela correu o risco de ficar presa na ponta de cima da ilha
Sinicuro; mas o piloto, bem servido pela equipe, conseguiu evitar o perigo e se
manteve na direo da corrente.
No fim da tarde, chegaram ao lado de uma ilha mais extensa, chamada Ilha
Napo, com o mesmo nome do rio que, nesse lugar, corre para o noroeste, e
mistura suas guas com as do Amazonas por uma foz que tem por volta de
oitocentos metros de largura, depois de haver banhado os territrios dos ndios
cotos da tribo dos orejones.
Foi nessa manh de 7 de junho que a jangada chegou na altura da pequena
ilha Mango, que obriga o Napo a se dividir em dois braos antes de desaguar no
Amazonas.
Alguns anos depois, um viajante francs, Paul Marcoy, identificou a cor das
guas desse afluente, que ele comparou com muita propriedade nuana de
absinto da opala verde. Ao mesmo tempo, ele retificou algumas medidas
indicadas por La Condamine.
Mas, naquela poca, a desembocadura do Napo estava sensivelmente
aumentada pela cheia e era com uma certa rapidez que seu curso, que se
origina na encosta oriental do Cotopaxi, vinha se misturar, borbulhando, s guas
amareladas do Amazonas.
Alguns ndios perambulavam na desembocadura desse curso d'gua. Eles
eram robustos, de estatura elevada, cabelos soltos, a narina transpassada por
uma argola de palmeira, o lbulo da orelha esticado at o ombro pelo peso de
rodelas feitas de madeira preciosa. Estavam acompanhados de algumas
mulheres. Nenhum deles manifestou a inteno de subir a bordo.
Dizem que esses indgenas eram antropfagos; mas dizem isso de tantas
tribos ribeirinhas que, se o fato fosse verdade, teramos testemunhos dos hbitos
de canibalismo que, at hoje, no foram encontrados.
Algumas horas mais tarde, o povoado de Bela-Vista, assentado numa
margem mais baixa, mostrou seu buqu de belas rvores, que dominavam
algumas choupanas cobertas de palha, sobre as quais as bananeiras de altura
mdia deixavam cair suas largas folhas, como a gua de uma vasilha cheia
demais.
Depois, o piloto, a fim de seguir uma corrente melhor que deveria afast-lo
dos barrancos, dirigiu o comboio para a margem direita do rio, da qual ele ainda
no se havia aproximado. A manobra no foi feita sem uma certa dificuldade,
que, felizmente, foi vencida depois de alguns abraos dados no garrafo.
Isso permitiu, de passagem, ver as numerosas lagoas de guas escuras,
semeadas ao longo do curso do Amazonas e que, em geral, no tm nenhuma
comunicao com o rio. Uma delas, que tem o nome de lagoa de Oran, de
tamanho medocre, recebia as guas por uma larga passagem. No meio do leito
do rio, perfilavam-se vrias ilhas e duas ou trs ilhotas, curiosamente agrupadas
e, na margem oposta, Benito distinguiu o lugar da antiga Oran, da qual no se
viam mais do que vestgios indistintos.
Durante dois dias, de acordo com as exigncias da corrente, a jangada ia
ora para a margem direita, ora para a margem esquerda, sem que o seu
madeiramento tocasse algo suspeito.
Os passageiros j estavam acostumados nova vida. Joam Garral, que
deixara para o filho o cuidado de tudo o que se referia ao lado comercial da
expedio, ficava quase todo o tempo no quarto, meditando e escrevendo. Sobre
o que escrevia, ele no dizia nada, nem mesmo a Yaquita e, no entanto, isso j
adquiria o tamanho de uma verdadeira memria.
Benito, de olho em tudo, conversava com o piloto e revezava na direo.
Yaquita, a filha e Manoel formavam quase sempre um grupo parte, ou se
entretinham com projetos sobre o futuro ou passeavam como se estivessem no
jardim da fazenda. Era verdadeiramente a mesma vida. S no era para Benito,
que ainda no tivera oportunidade de se entregar ao prazer da caa. Embora
sentisse falta das florestas de Iquitos, com suas feras, cutias, queixadas e
capivaras, havia os pssaros que voavam em bandos nas margens e nem mesmo
temiam pousar na jangada. Quando podiam figurar na mesa como caa, Benito
atirava neles e sua irm no se opunha, pois era para o interesse de todos; mas,
quando se tratava da gara-real cinza ou amarela, do bis rosa ou branco, que
frequentavam as margens, eram poupados por considerao a Minha. S uma
nica espcie de mergulho, se bem que absolutamente no comestvel, no era
atraente aos olhos do jovem negociante: era o "caiarara', to hbil para
mergulhar quanto para nadar ou voar, um pssaro com um grito desagradvel,
mas cuja penugem muito valorizada nos vrios mercados da bacia amaznica.
Finalmente, depois de passar pelo povoado de Omguas e pela
desembocadura do Ambiacu, a jangada chegou a Pevas, na tarde do dia 11 de
junho, e foi amarrada margem.
Como ainda restavam algumas horas antes do anoitecer, Benito
desembarcou, levando com ele o sempre pronto Fragoso, e os dois caadores
foram percorrer a cerrada floresta nos arredores do pequeno povoado. Uma
cutia e uma capivara, sem falar de uma dzia de perdizes, vieram enriquecer a
cozinha depois dessa feliz excurso.
Em Pevas, com uma populao de duzentos e sessenta habitantes, talvez
Benito pudesse fazer algumas trocas com os irmos leigos da misso, que
tambm eram negociantes de atacado; mas eles haviam expedido
recentemente alguns fardos de salsaparrilha e um bom nmero de arrobas de
borracha para o Baixo Amazonas, e o depsito deles estava vazio.
A jangada partiu ao amanhecer e entrou pelo pequeno arquiplago formado
pelas ilhas Iatio e Cochiquinas, depois de passar, direita, pelo povoado que tem
o mesmo nome. Vrias desembocaduras de pequenos afluentes sem nome foram
notadas na margem direita do rio, atravs dos intervalos que separam as ilhas.
Alguns indgenas de cabea raspada, tatuados nas faces e na testa, usando
argolas de metal nas asas nasais e embaixo do lbio inferior, apareceram por
alguns instantes nas margens. Estavam armados de flechas e zarabatanas, mas
no as usaram e nem mesmo tentaram entrar em comunicao com a jangada.
11 DE P E VA S A FR ONT E I R A

Durante os dias que se seguiram, a navegao no apresentou nenhum


incidente. As noites eram to bonitas que a longa jangada se deixou levar pela
corrente, sem fazer nenhuma parada. As duas margens pitorescas do rio
pareciam locomover-se lateralmente, como esses cenrios de teatro que vo de
um bastidor ao outro. Por uma espcie de iluso de ptica que acontece
inconscientemente com os olhos, parecia que a jangada estava imvel entre
duas bordas que se moviam.
Benito no pde caar nas margens pois no fizeram nenhuma parada; mas
a caa foi vantajosamente substituda pelos produtos da pesca.
Na verdade, eles pegaram uma grande variedade de peixes excelentes,
"pacus", "surubis", "gamitanas", de uma carne deliciosa, e algumas grandes raias,
chamadas de duridaris", de barriga rosa e costas pretas, armadas com um
ferro venenoso. Tambm recolheram, aos milhares, esses "candirus", uma
espcie de pequenos siluros, sendo alguns microscpicos, que fizeram uma
alfineteira das panturrilhas do banhista que imprudentemente se aventurou nas
paragens deles.
Vrios outros animais aquticos, frequentadores das ricas guas do
Amazonas, acompanhavam a jangada por vrias horas.
Havia os gigantes "pirarucus", com dez a doze ps de comprimento,
cobertos por grandes escamas com a beirada escarlate, mas cuja carne S era
apreciada pelos ndios. Tambm nem tentavam pescar os graciosos golfinhos
que vinham brincar s centenas, batiam com o rabo nas vigotas da jangada,
jogavam-se na frente e atrs da embarcao, animando as guas do rio com
reflexos coloridos e com jatos d'gua, que a luz refratada mudava em vrios
arco-ris.
No dia 16 de junho, depois de navegar prximo s margens devido aos
baixios que, felizmente, conseguiram evitar, a jangada chegou perto da grande
ilha de San-Pablo e no dia seguinte, noite, parou no povoado de Moromoros,
situado na margem esquerda do Amazonas. Vinte e quatro horas depois, passou
pelas desembocaduras do Atacoari e do Cocha e, em seguida, pelo "furo", ou
canal que se comunicava com o lago de Caballo-Cocha, na margem direita, e
fez escala na altura da misso de Cocha.
Essa era a regio dos ndios marahuas, de longos cabelos soltos, que tinham
em volta da boca uma espcie de leque de espinhos de palmeiras, com seis
polegadas de comprimento, que os deixava com um aspecto felino, e isso
segundo a observao de Paul Marcoy com a inteno de se parecerem com
o tigre, do qual eles admiravam, acima de tudo, a audcia, a fora e a astcia.
Algumas mulheres estavam com esses marahuas, e fumavam charutos,
segurando-os entre os dentes, acesos. Todos eles, assim como o rei das florestas
amaznicas, andavam quase nus.
A misso de Cocha era, na poca, dirigida por um monge franciscano, que
quis visitar o padre Passanha.
Joam Garral acolheu muito bem o religioso e at convidou-o a sentar-se
mesa da famlia.
Exatamente naquele dia, havia um jantar que exaltava a cozinha ndia.
Um caldo tradicional com ervas aromticas, um empado que, na maioria
das vezes, substitua o po no Brasil e que era composto de farinha de mandioca
bem impregnada de caldo de carne e de uma massa de tomate, galinha com
arroz nadando num molho picante de vinagre e "malagueta", um prato de
verduras apimentadas e bolo frio salpicado de canela; tudo isso tentava um
pobre monge, reduzido ao trivial da parquia. Portanto, insistiram para que ele
ficasse. Yaquita e a filha fizeram tudo o que puderam com esse propsito. Mas,
naquela mesma noite, o franciscano devia visitar um ndio doente em Cocha. Ele
agradeceu hospitaleira famlia e partiu, no sem levar alguns presentes que
deveriam ser bem recebidos pelos nefitos da misso. Durante dois dias, o piloto
Arajo teve muito trabalho. O leito do rio se alargava pouco a pouco; mas as
ilhas eram mais numerosas e a corrente, atrapalhada por esses obstculos,
tambm aumentava.
Era preciso tomar grandes precaues para passar entre as ilhas Caballo-
Cocha, Tarapote, Cacao, fazer paradas frequentes e, por vrias vezes, os homens
foram obrigados a desembaraar a jangada, que ameaava encalhar. Todo o
mundo foi obrigado a pr mos manobra, e foi nessas condies bem difceis
que, no dia 20 de junho, tarde, eles conheceram Nuestra-Senora-de-Loreto.
Loreto era a ltima cidade peruana situada na margem esquerda do rio,
antes de se chegar fronteira do Brasil. Ela no passava de um simples povoado,
composto de umas vintes casas, agrupadas numa ribanceira ligeiramente
acidentada, cujas elevaes eram de uma terra de ocre e argila.
Essa misso havia sido fundada em 1770 por missionrios jesutas. Os ndios
ticunas, que habitavam esses territrios ao norte do rio, eram indgenas de pele
avermelhada, cabelos grossos, com desenhos zebrados no rosto, como a laca de
uma mesa chinesa; tanto os homens quanto as mulheres se vestiam com
pequenas faixas de algodo que lhes circundavam o peito e a cintura. Eles no
eram, ento, mais do que duzentos, nas bordas do Atacoari, um resto nfimo de
uma nao que, outrora, havia sido poderosa sob o comando de grandes chefes.
Em Loreto tambm viviam alguns soldados peruanos e dois ou trs
negociantes portugueses que comerciavam algodo, peixe salgado e
salsaparrilha.
Benito desembarcou para, se possvel, comprar alguns fardos dessa
esmilaccea, que era muito solicitada nos mercados do Amazonas. Joam Garral,
sempre muito ocupado com um trabalho que absorvia todo o seu tempo, no ps
o p em terra. Yaquita e a filha tambm ficaram a bordo da jangada com
Manoel. Isso porque os mosquitos de Loreto tinham uma bem-feita reputao
para afastar os visitantes, que no queriam dar um pouco do prprio sangue para
esses temveis dpteros.
Justamente, Manoel acabava de dizer algumas palavras sobre esses insetos,
que no davam a menor vontade de enfrentar suas picadas.
Dizem ele acrescentou que as nove espcies que infestam o
Amazonas marcaram encontro no povoado de Loreto. Eu acredito nisso e no
quero tirar a prova. L, querida Minha, poderia escolher entre o mosquito cinza,
o peludo, o de pata branca, o ano, o tocador de fanfarra, o pequeno pfaro, o
urtiquis, o arlequim, o negro grande, o ruivo dos bosques, ou provavelmente
todos a escolheriam como alvo e voltaria para c irreconhecvel! Eu acho, na
verdade, que esses dpteros sanguinrios guardam melhor a fronteira brasileira
do que esses pobres diabos dos soldados, plidos e magros, que vemos na
margem!
Mas se tudo serve para alguma coisa na natureza perguntou a jovem
, para que servem os mosquitos?
Para fazer a felicidade dos entomologistas respondeu Manoel , e eu
ficaria confuso para lhe dar uma explicao melhor!
O que Manoel disse sobre os mosquitos de Loreto no era mais do que a
verdade. A consequncia foi que, terminadas as compras, quando Benito voltou a
bordo, tinha o rosto e as mos tatuados por um milho de pontos vermelhos,
sem falar nos bichos-de-p que, apesar do couro dos sapatos, se haviam
introduzidos sob seus dedos.
Vamos partir, vamos partir, agora mesmo! gritou Benito.
Ou as malditas legies de insetos vo invadir-nos e a jangada ficar
inabitvel!
E ns os importaramos para o Par retrucou Manoel , que j tem o
suficiente para o seu prprio consumo.
Ento, para no passar a noite nessas margens, a jangada, desamarrada,
retomou a corrente.
A partir de Loreto, o Amazonas se inclinava um pouco para sudoeste, entre
as ilhas Arava, Cuyari e Urucutea. A jangada deslizava nas guas escuras do
Cajuru, misturadas com as guas brancas do Amazonas. Depois de transpor esse
afluente da margem esquerda, no fim da tarde de 23 de junho, ela ia deriva,
tranquilamente, ladeando a grande ilha de Jahuma.
O pr do sol no horizonte, sem nenhuma nuvem, anunciava uma dessas
belas noites dos trpicos, que as zonas temperadas no conhecem. Uma ligeira
brisa refrescava a atmosfera. A lua logo ia se levantar no fundo do cu cheio de
constelaes, e substituir por algumas horas o crepsculo ausente das baixas
latitudes. E nesse perodo ainda obscuro, as estrelas brilhavam com uma pureza
incomparvel. A imensa plancie da bacia parecia prolongar-se at o infinito
como um mar e, na extremidade dessa linha, que mede mais de duzentos mil
bilhes de lguas, apareciam, ao norte, o diamante nico da estrela polar e, ao
sul, os quatro brilhantes do Cruzeiro do Sul.
As rvores da margem esquerda e da ilha Jahuma, meio embaadas,
destacavam-se em recortes negros. S se podia identificar as indecisas silhuetas,
os troncos, ou melhor, as colunas das copabas que se abriam em guarda-chuvas,
os grupos de "sandis", da qual se extrai um leite espesso e aucarado que, dizem,
d a embriaguez do vinho, os "vinhticos" com a altura de oitenta ps, cuja copa
tremelicava com a passagem de leves correntes de ar. "Que bela homlia so as
florestas do Amazonas!", poderamos dizer. Sim! E podamos acrescentar: "Que
hino maravilhoso so as noites dos trpicos!".
Os pssaros soltavam suas ltimas notas da noite: "bem-te-vis" que
penduram seus ninhos nos juncos das margens; "nhambus", uma espcie de
perdiz, cujo canto composto de quatro notas num acorde perfeito e que
repetiam os imitadores da raa dos voadores; "camixis", de melopeia to
lamurienta; Martins-pescadores, cujo grito responde, como um sinal, aos ltimos
gritos dos seus congneres; "caninds", com clarins sonoros; e araras vermelhas
que dobravam as asas nas folhagens dos "jequitibs", das quais a noite extinguia
as esplndidas cores.
Na jangada todos os empregados estavam nos seus postos, numa atitude de
repouso. Sozinho, o piloto, de p, na frente, deixava ver sua alta estatura, apenas
delineada nas primeiras sombras. A tripulao de guarda, com o longo croque no
ombro, lembrava um acampamento de cavaleiros trtaros. A bandeira brasileira
pendia na ponta do mastro, na frente da jangada, e a brisa j no tinha fora para
levantar-lhe a estamenha.
s oito horas, as trs primeiras badaladas do ngelus evolaram-se do sino da
pequena capela. As trs badaladas do segundo e do terceiro verseto soaram na
sua vez e a ave-maria terminou com a srie de toques mais rpidos do pequeno
sino.
Toda a famlia, depois desse dia do ms de junho, ficou sentada na varanda,
para respirar o ar mais fresco do lado de fora.
Todas as noites transcorriam desse modo e enquanto Joam Garral, sempre
silencioso, se contentava em escutar, os jovens conversavam alegremente at a
hora de dormir.
Ah, nosso lindo rio, nosso magnfico Amazonas! exclamou a jovem,
cujo entusiasmo por esse grande curso de gua sul-americano no diminua
nunca.
Incomparvel, na verdade respondeu Manoel , e eu percebo todas
as suas sublimes belezas! Agora, estamos descendo o rio, como Orellana, como
La Condamine fizeram, h sculos, e no surpreende que tenham feito to
maravilhosas descries!
Um pouco fabulosas! replicou Benito.
Meu irmo recomeou gravemente a jovem , no fale mal do nosso
Amazonas!
No estou falando mal, S por lembrar que ele tem suas lendas,
irmzinha!
Sim, verdade, ele tem lendas, e maravilhosas! respondeu Minha.
Que lendas? perguntou Manoel. Devo confessar que elas ainda no
chegaram ao Par, ou pelo menos da minha parte, eu no as conheo!
Mas ento, o que lhes ensinam nos colgios de Belm? respondeu a
jovem, rindo.
Estou comeando a perceber que no nos ensinam nada!
falou Manoel.
Como, senhor! retomou Minha com uma voz sria, mas levando na
brincadeira. Ignora, entre outras fbulas, que um enorme rptil, chamado de
Minhoco, s vezes, vem visitar o Amazonas, e que as guas aumentam ou
diminuem conforme essa serpente mergulha ou sai do rio, to gigantesca ela ?
E j viram alguma vez esse Minhoco fenomenal? perguntou Manoel.
Felizmente, no! respondeu Lina.
Que pena! Fragoso achou que devia acrescentar.
E a "Me d'gua, retomou a jovem essa maravilhosa e temvel
mulher, cujo olhar fascina e arrasta para o fundo do rio os imprudentes que a
contemplam?
Oh! Quanto Me d'gua, ela existe! exclamou a ingnua Lina.
Dizem at que ela, ainda por cima, passeia nas margens, e desaparece, como
uma ondina, quando algum se aproxima!
Muito bem, Lina respondeu Benito , a primeira vez que voc a vir,
venha avisar-me.
Para que ela o pegue e o leve para o fundo do rio? Nunca, senhor Benito!
nisso que ela acredita! exclamou Minha.
H muita gente que acredita no tronco de Manaus! disse, ento,
Fragoso, sempre pronto a intervir a favor de Lina.
O tronco de Manaus? perguntou Manoel. O que esse tronco de
Manaus?
Senhor Manoel respondeu Fragoso com uma seriedade cmica ,
parece que h, ou melhor, que houve, antigamente, um tronco de "turum" que
todos os anos, na mesma poca, descia o rio Negro, detinha-se alguns dias em
Manaus e ia em direo ao Par, fazendo uma parada em todos os portos, onde
os ndios o ornamentavam, devotadamente, com bandeirinhas. Quando chegava
a Belm, ele parava, dava meia-volta, subia o Amazonas, depois o rio Negro, e
retornava para a floresta de onde misteriosamente partira. Um dia, quiseram
lev-lo para terra, mas o rio, encolerizado, se encheu e tiveram de desistir de
peg-lo. Um outro dia, o capito de um navio arpoou o tronco e tentou reboc-
lo... Mais uma vez, o rio enfurecido arrebentou a corda, e o tronco escapou
miraculosamente!
E o que aconteceu com ele? perguntou a jovem mulata.
Parece que na ltima viagem, senhorita Lina respondeu Fragoso ,
em vez de subir o rio Negro, ele errou o caminho e seguiu pelo Amazonas.
Depois disso, ningum mais o viu!
Oh! Se pudssemos encontr-lo! exclamou Lina.
Se ns o encontrarmos disse Benito , poremos voc em cima do
tronco, Lina; ele vai lev-la para a floresta misteriosa e voc passar a ser uma
niade lendria.
Por que no? respondeu a jovem tresloucada.
So muitas lendas disse, ento, Manoel e confesso que o rio de
vocs digno delas. Mas h tambm algumas histrias muito interessantes. Eu
conheo uma e, se no temesse entristec-
los, porque ela verdadeiramente lamentvel, eu a contaria.
Oh! Conte, senhor Manoel exclamou Lina. Gosto tanto de histrias
que fazem chorar.
Voc chora, Lina? disse Benito.
Choro sim, senhor Benito, mas eu choro rindo!
Vamos, conte logo, Manoel.
a histria de uma francesa, cujas desgraas ilustraram essas margens,
no sculo XVIII.
Continue falou Minha.
Vou comear retomou Manoel. Em 1741, por ocasio da
experincia de dois cientistas franceses, Bourguer e La Condamine, que foram
enviados para medir um grau da Terra abaixo do Equador, a eles se juntou um
astrnomo muito famoso, chamado Godin des Odonais.
"Ento, Godin des Odonais partiu, mas no foi sozinho para o Novo Mundo:
levou consigo a jovem esposa, os filhos, o sogro e o cunhado.
"Todos os viajantes chegaram a Quito saudveis. E foi ali que comeou uma
srie de desgraas para a senhora Odonais, porque em poucos meses ela perdeu
vrios de seus filhos.
"Quando Godin des Odonais terminou seu trabalho, por volta do fim do ano
de 1759, ele teve de sair de Quito e ir para Caiena.
Assim que chegou cidade, quis mandar vir a famlia; mas como a guerra
havia sido declarada, foi obrigado a solicitar ao governo portugus uma
autorizao que desse passagem livre para a senhora Odonais e os outros
familiares.
"E d para acreditar? Muitos anos se passaram sem que a autorizao fosse
concedida.
"Em 1765, Godin des Odonais, desesperado com esses atrasos, resolveu subir
o Amazonas para buscar a mulher em Quito; mas quando ia partir, uma sbita
doena impediu-o e no pde executar o projeto.
"Entretanto, os pedidos no haviam sido inteis e a senhora Odonais soube,
finalmente, que o rei de Portugal lhe concedia autorizao e mandara preparar
uma embarcao para que pudesse descer o rio e ir ao encontro do marido. Ao
mesmo tempo, uma escolta recebera ordens de esper-la nas misses do Alto
Amazonas.
"A senhora Odonais era uma mulher de grande coragem, como vero. Por
isso, no hesitou e, apesar dos perigos de uma viagem como essa atravs do
continente, ela partiu.
Era o dever dela, de esposa, Manoel disse Yaquita. E eu teria agido
da mesma forma.
A senhora Odonais retomou Manoel foi at Rio Bamba, ao sul de
Quito, levando com ela o irmo, os filhos e um mdico francs. Eles precisavam
chegar s misses da fronteira brasileira, onde deviam encontrar a embarcao
e a escolta.
"No incio, a viagem foi feliz; ela passava pelos afluentes do Amazonas, que
se desciam de canoa. Entretanto, as dificuldades foram crescendo pouco a
pouco, devido aos perigos e ao cansao, num pas dizimado pela varola. Dos
poucos guias que vieram oferecer seus servios, a maioria desapareceu alguns
dias depois e, um deles, o ltimo que havia permanecido fiel aos viajantes,
afogou-se ao socorrer o mdico francs.
"A canoa, meio quebrada pelas rochas e pelos troncos deriva, j no servia
mais. Precisaram, ento, desembarcar e, ali, na beira de uma impenetrvel
floresta, foram obrigados a construir umas cabanas de folhagens. O mdico se
ofereceu para ir na frente com um negro que nunca deixara a senhora Odonais.
Os dois partiram. Eles foram esperados por vrios dias... em vo! Nunca mais
voltaram.
"Os vveres estavam acabando. Os que haviam ficado tentaram,
inutilmente, descer o Bobonasa numa jangada. Tiveram de voltar para a floresta
e seguir a p, no meio da vegetao cerrada, quase impraticvel.
"Era demais para essas pobres pessoas! Elas foram morrendo uma a uma,
apesar dos cuidados da valente francesa. Passados alguns dias, filhos, parentes,
empregados, todos estavam mortos!
Oh, que mulher infeliz! disse Lina.
A senhora Odonais ficou sozinha continuou Manoel. Ela ainda
estava a mil lguas do oceano que precisava atingir. J no era a me que
continuava a andar na direo do rio!... A me havia perdido os filhos, enterrara-
os com as prprias mos! Era a mulher que queria rever o marido.
"Ela andou dia e noite e, finalmente, encontrou o curso do Bobonasa. Ali, foi
recolhida por ndios generosos que a conduziram s misses onde a escolta a
esperava.
"Mas a senhora Odonais chegava S, deixando atrs de si um caminho
semeado de tmulos.
"A esposa de Odonais chegou a Loreto, onde estvamos h alguns dias.
Desse povoado peruano, ela desceu o Amazonas, como ns nesse momento e,
enfim, reencontrou o marido, depois de dezenove anos de separao!
Pobre mulher! disse Minha.
Pobre me, principalmente! retrucou Yaquita.
Nesse momento, o piloto Arajo apareceu na parte de trs da jangada e
disse:
Joam Garral, estamos diante da ilha da Ronda. Vamos passar a fronteira!
A fronteira! respondeu Joam.
E, levantando-se, foi at a borda da jangada e olhou longamente para a
ilhota da Ronda, onde se quebrava a corrente do rio. Em seguida, ps a mo na
testa, como se quisesse expulsar uma lembrana.
A fronteira! murmurou, abaixando a cabea num movimento
involuntrio.
Contudo, um minuto depois, a cabea estava erguida, e seu rosto era o de
um homem resolvido a cumprir o dever at o fim.
12 FR AG OS O E M A AO

"Braza', ou brasa, uma palavra que encontramos na lngua espanhola


desde o sculo XII. Ela serviu para formar a palavra "brazil", para designar
certas madeiras que fornecem uma tinta vermelha. Da vem o nome de Brasil
dado vasta extenso da Amrica do Sul que atravessada pela linha
equinocial, e onde essa madeira era frequentemente encontrada. Ela foi, alis, e
numa boa hora, objeto de um grande comrcio com os normandos.
Embora seja denominada "ibirapitanga" no lugar em que produzida, foi o
nome de "brazil" que ficou, e que passou a ser o nome do pas, que parece uma
imensa brasa, inflamado pelos raios do sol tropical.
Os portugueses foram os primeiros a ocup-lo. No incio do sculo XVI,
lvares Cabral tomou posse dessa terra. Embora, mais tarde, a Frana e a
Holanda se tenham estabelecido numa parte do pas, ele continuou sendo dos
portugueses com todas as qualidades que distinguem esse pequeno povo valente.
Considerado um dos maiores pases da Amrica meridional, teve no seu
comando o rei artista e inteligente dom Pedro.
"Que direito voc tem na tribo?", perguntou Montaigne a um ndio que
encontrou no Havre.
"O direito de ser o primeiro a ir para a guerra!", respondeu simplesmente o
ndio.
A guerra, sabido, foi por muito tempo o mais infalvel e o mais rpido
veculo da civilizao. Por isso, os brasileiros fizeram o que fazia esse ndio:
lutaram, defenderam sua conquista, ampliaram-na, e era na primeira fila que os
vamos marchar na estrada da civilizao.
Em 1824, seis anos depois da fundao do imprio luso-brasileiro, o Brasil
proclamou sua independncia pela voz de dom Juan, que os exrcitos franceses
haviam expulsado de Portugal.
Faltava acertar a questo das fronteiras entre o novo imprio e o Peru, seu
vizinho.
A coisa no era fcil.
De um lado o Brasil queria estender suas terras at o rio Napo, a oeste, do
outro, o Peru pretendia ampliar as suas at o lago Ega, isto , mais oito graus a
oeste.
Porm, nesse meio tempo, o Brasil precisou intervir para impedir um
levante dos ndios do Amazonas, a favor das misses hispano-brasileiras. O
melhor meio encontrado para impedir esse tipo de tratado foi fortificar a ilha da
Ronda, um pouco acima de Tabatinga, e ali estabelecer um posto.
Foi uma soluo e, desde essa poca, a fronteira dos dois pases passa pelo
meio da ilha.
Acima, o rio peruano e se chama Maranon, como foi dito.
Abaixo, ele brasileiro e tem o nome de rio das Amazonas.
No dia 25 de junho, noite, a jangada parou diante de Tabatinga, a primeira
cidade brasileira, situada na margem esquerda, na nascente do rio que lhe d o
nome, e que depende da parquia de San-Pablo, estabelecida mais abaixo, na
margem direita.
Joam Garral resolveu passar ali trinta e seis horas, para dar um descanso aos
empregados. Portanto, a partida S ocorreria no dia 27, pela manh.
Dessa vez, Yaquita e os filhos, talvez menos ameaados do que em Iquitos
de servir de comida aos mosquitos indgenas, manifestaram a inteno de descer
em terra e visitar a aldeia.
A populao de Tabatinga era estimada em quatrocentos habitantes, quase
todos ndios, incluindo, sem dvida, os nmades que iam de um lado para o outro
e no se fixavam beira do Amazonas, nem dos seus pequenos afluentes.
O posto da ilha da Ronda estava abandonado havia alguns anos e fora
transportado para Tabatinga. Podia-se dizer que se tratava de uma cidade de
guarnio; porm, a guarnio era composta apenas de nove soldados, quase
todos ndios, e de um sargento que era o verdadeiro comandante do lugar.
Uma ribanceira, de uns trinta ps de altura, na qual foram cortados os
degraus de uma pequena escada no muito slida, formava nesse lugar a cortina
da esplanada onde estava o pequeno forte. A residncia do comandante era
composta de duas choupanas dispostas num ngulo reto, e os soldados ocupavam
uma construo oblonga, erguida a cem passos dali, ao p de uma grande
rvore.
Esse conjunto de cabanas seria perfeitamente parecido com todos os
povoados e vilarejos disseminados pelas margens do rio, se um mastro com uma
bandeira, enfeitada com as cores brasileiras, no se elevasse em cima de uma
guarita, sempre privada da sentinela, e se quatro pedreiros de bronze no
estivessem ali para atirar, se necessrio, em todas as embarcaes que
avanassem sem ordem.
Quanto ao povoado propriamente dito, estava situado mais abaixo, alm do
planalto. Um caminho, que no passava de uma ravina, sombreado de fcus e de
miritis, levava at ele, em poucos minutos. Sobre uma escarpa de pedra
argilosa, meio rachada, erguiam-se uma dzia de casas cobertas de folhas de
palmeira "boiau", dispostas em torno de uma praa central.
Tudo isso no era muito interessante, mas os arredores de Tabatinga eram
encantadores, sobretudo na desembocadura do Javari, larga o suficiente para
conter o arquiplago das ilhas Aramasa. Nesse lugar, estavam agrupadas belas
rvores e, entre elas, um grande nmero de palmeiras, cujas fibras flexveis,
empregadas na fabricao de redes de dormir e redes de pesca, faziam parte de
um certo comrcio. Em resumo, esse lugar era um dos mais pitorescos do Alto
Amazonas.
Alis, Tabatinga estava destinada a se tornar, em pouco tempo, um ponto
de parada muito importante e, sem dvida, a ter um rpido desenvolvimento.
Ali deveriam parar os vapores brasileiros que subiam o rio, e os vapores peruanos
que o desciam.
Ali seria feita a mudana de carga e de passageiros. Para uma aldeia inglesa
ou americana, nem precisaria tanto para se tornar, em alguns anos, o centro de
um movimento comercial dos mais considerveis.
O rio era muito bonito nessa parte do seu curso.
Evidentemente, o efeito das mars no era sentido em Tabatinga, situada a
mais de cem lguas do Atlntico. Mas era diferente com a "pororoca", essa
espcie de macaru que, durante trs dias, nos grandes fluxos de sizgia,
aumenta as guas do Amazonas e as empurra com uma velocidade de dezessete
quilmetros por hora.
Diziam, realmente, que esse maremoto se propagava at a fronteira
brasileira.
No dia seguinte, 26 de junho, antes do almoo, a famlia Garral preparou-se
para desembarcar e visitar a cidade.
Embora Joam, Benito e Manoel j houvessem posto os ps em mais de uma
cidade do imprio brasileiro, isso no havia acontecido com Yaquita e a filha.
Seria, ento, para elas, uma tomada de posse.
Imagina-se o valor que Yaquita e Minha deviam dar a essa visita.
Se, por um lado, Fragoso, na qualidade de barbeiro nmade, j havia corrido
as diversas provncias da Amrica Central, tanto Lina como sua patroa ainda no
haviam pisado em solo brasileiro.
Porm, antes de deixar a jangada, Fragoso foi ao encontro de Joam Garral e
teve uma conversa com ele, que segue abaixo: Senhor Garral disse ele ,
desde o dia em que o senhor me recebeu na fazenda de Iquitos, me alojou,
vestiu, alimentou, numa palavra, me acolheu to hospitaleiramente, eu lhe
devo...
No me deve absolutamente nada, meu amigo respondeu Joam
Garral. Portanto, no insista...
Oh! Tranquilize-se exclamou Fragoso , no estou altura de saldar
minha dvida com o senhor! E digo mais, o senhor me trouxe para bordo e
possibilitou que eu descesse o rio. E eis que estamos aqui, no Brasil, que, segundo
todas as probabilidades, nunca mais veria. Se no fosse o cip...
para Lina, somente Lina, que deve transferir seu reconhecimento
disse Joam Garral.
Eu sei respondeu Fragoso e nunca esquecerei o que devo a ela, no
mais do que ao senhor.
Est parecendo, Fragoso voltou a falar Joam que veio dizer adeus!
Sua inteno ficar em Tabatinga?
De jeito nenhum, senhor Garral, pois o senhor me permitiu acompanh-
lo at Belm, onde poderei, ao menos o que espero, retomar minha antiga
profisso.
Bom, ento, se essa a sua inteno, o que veio pedir, meu amigo?
Vim perguntar se o senhor v algum inconveniente em eu exercer, no
caminho, essa profisso. Minha mo no pode enferrujar e, alm do mais, alguns
punhados de ris no fariam mal ao fundo do meu bolso, sobretudo se eu ganh-
los. Sabe, senhor Garral, um barbeiro que , ao mesmo tempo, um pouco
cabeleireiro, e no ouso dizer um pouco mdico por respeito ao senhor Manoel,
sempre acha alguns clientes nessas aldeias do Alto Amazonas.
Principalmente entre os brasileiros respondeu Joam Garral , porque
entre os indgenas...
Desculpe-me respondeu Fragoso , principalmente entre os
indgenas! Ah! No h barba para fazer, pois a natureza se mostrou muito avara
desse ornamento para com eles, mas h sempre um cabelo para arrumar de
acordo com a ltima moda! Os selvagens gostam disso, sejam eles homens ou
mulheres. Se eu me instalar na praa de Tabatinga, com o meu bilboqu na mo
o bilboqu que os atrai inicialmente, e eu jogo muito bem , antes de dez
minutos um crculo de ndios e ndias estar formado a minha volta. Eles
disputam meus favores! Se eu ficar um ms aqui, toda a tribo dos ticunas ser
penteada pelas minhas mos. No tardaro a saber que o "ferro que frisa"
assim que me chamam est de volta entre os muros de Tabatinga! J passei
aqui por duas vezes e minhas tesouras e pentes fizeram maravilhas! Ah, mas no
se deve voltar constantemente mesma freguesia. As senhoras ndias no
arrumam o cabelo todos os dias como as mulheres elegantes das cidades
brasileiras! No! Depois de penteadas, isso fica por um ano e, durante um ano,
elas tomam todo o cuidado para no estragar a obra que eu fiz, com algum
talento, modstia parte! Acontece que faz um ano que estive em Tabatinga.
Portanto, vou encontrar todos os meus monumentos em runas e, se o senhor
no se incomodar, senhor Garral, eu queria tornar-me, uma segunda vez, digno
da reputao que adquiri nessa regio. Antes de tudo uma questo de dinheiro
e no de amor-prprio, pode acreditar.
V, ento, meu amigo respondeu Joam Garral, sorrindo , mas v
depressa! No devemos ficar mais do que um dia em Tabatinga e partiremos
amanh pela manh.
No vou perder um minuto disse Fragoso. S o tempo de pegar os
utenslios da minha profisso e desembarco!
V, Fragoso! retomou Joam Garral. Que chova dinheiro no seu
bolso!
o que espero, e uma chuva benfazeja que nunca caiu em excesso
sobre o seu servo!
Dito isso, Fragoso saiu rapidamente.
Alguns minutos depois, a famlia, exceto Joam Garral, estava em terra. A
jangada pudera aproximar-se o suficiente da margem para que o desembarque
se fizesse sem dificuldade. Uma escada em mau estado, cortada no barranco,
permitiu que os visitantes chegassem ao alto do plat.
Yaquita e os seus foram recebidos pelo comandante do forte, um pobre-
diabo que, no entanto, conhecia as leis da hospitalidade e convidou-os para
almoar na sua casa. Aqui e acol iam e vinham alguns soldados do posto,
enquanto, na entrada da caserna, surgiam suas mulheres, de sangue ticuna, com
algumas crianas, produtos bastante medianos dessa mistura de raas.
Em vez de aceitar o almoo do sargento, Yaquita fez o contrrio convidou-
o e mulher para partilhar de sua refeio a bordo da jangada.
O comandante no se fez de rogado e o encontro foi marcado para as onze
horas.
Enquanto isso, Yaquita, a filha e a jovem mulata, acompanhadas de Manoel,
foram passear pelos arredores do posto, deixando para Benito acertar com o
comandante o pagamento pelo direito de passagem, porque esse sargento era
chefe da alfndega e chefe militar, ao mesmo tempo.
Depois de fazer isso, como de hbito, Benito sairia para caar nas matas
vizinhas. Dessa vez, Manoel se recusou a acompanh-lo.
E, por seu lado, Fragoso, que havia descido da jangada em vez de subir para
o posto, dirigiu-se ao povoado, seguindo pela ravina que se abria direita, no
nvel da margem. Ele contava mais, e com razo, com a clientela indgena de
Tabatinga do que com a da guarnio. Sem dvida, para as mulheres dos
soldados no haveria nada melhor do que se entregar s suas hbeis mos; mas
os maridos no pensavam em despender alguns ris para satisfazer as fantasias
das suas coquetes caras-metades.
Entre os indgenas seria diferente. Maridos e mulheres, o barbeiro sabia
disso, iriam receb-lo bem.
Ento, subindo pelo caminho sombreado de fcus, eis que Fragoso chega ao
centro de Tabatinga.
Assim que chegou, o famoso cabeleireiro foi notado, reconhecido, cercado.
Fragoso no tinha bumbo, nem tambor, nem cornetim para atrair os
clientes, nem um carro com cobres brilhantes, faris resplandecentes, painis
cobertos de vidros, nem um guarda-sol gigantesco, nada que pudesse provocar o
interesse do pblico, como se faziam nas feiras da poca. No! Porm, Fragoso
tinha o seu bilboqu, e como esse bilboqu era jogado em suas mos! Com que
destreza ele recebia a cabea de tartaruga, que servia de bola, na ponta afilada
do cabo! Com que graa fazia a bola descrever essa curva difcil, da qual,
provavelmente, os matemticos ainda no haviam calculado o valor, embora j
houvessem determinado a famosa curva "do co que segue o dono!".
Todos os indgenas estavam l, homens, mulheres, velhos, crianas, com
suas vestimentas um pouco primitivas, olhando com todos os olhos, escutando
com todos os ouvidos. O amvel malabarista, metade em portugus, metade na
lngua ticuna, derramava sobre eles sua lengalenga habitual num tom dos mais
alegres.
O que ele lhes dizia era o que dizem todos os charlates que pem seus
servios disposio do pblico, sejam eles Fgaros espanhis ou cabeleireiros
franceses. No fundo, a mesma autoconfiana, os mesmos conhecimentos das
fraquezas humanas, o mesmo gnero de brincadeiras repetidas, a mesma
simptica habilidade, o mesmo assombro, a mesma curiosidade, a mesma
credulidade dos basbaques do mundo civilizado.
A consequncia foi que, dez minutos mais tarde, o pblico estava
entusiasmado e se apertava prximo a Fragoso, instalado numa "loja" da praa,
que servia de taberna.
A loja pertencia a um brasileiro domiciliado em Tabatinga.
Nesse lugar, por alguns vintns, que so os soles do pas e valem vinte ris,
os ndios podiam comprar bebidas fabricadas ali mesmo, especialmente o aa.
Trata-se de uma bebida meio slida, meio lquida, feita dos frutos de uma
palmeira, tomada numa "cuia", ou meia cabaa, a qual, em geral, se usa na
bacia do Amazonas.
E ento, homens e mulheres eles com menos pressa do que elas
sentaram-se no escabelo do barbeiro. Provavelmente, a tesoura de Fragoso no
ia ter muito uso, pois no se tratava de cortar as opulentas cabeleiras, quase
todas extraordinrias pela fineza e qualidade; mas que emprego ele ia fazer do
pente e dos ferros, que esquentavam no canto, num braseiro!
E o artista encorajava as pessoas!
Vejam, vejam ele dizia como isso permanecer, meus amigos, se
vocs no dormirem em cima! At por um ano, e essa a nova moda de Belm
e do Rio de Janeiro! As damas de honra da rainha no so penteadas com tanta
habilidade, e notem que eu no economizo na pomada!
No! Ele no economizava! verdade que no passava de um pouco de
gordura, qual misturava o sumo de algumas flores, mas emplastrava como
cimento.
Por isso, seria possvel dar o nome de edifcios capilares aos monumentos
construdos pelas mos de Fragoso, que comportavam todo tipo de arquitetura.
Anis, cachos, caracis, tranas enroladas no alto da cabea, tranas soltas,
encrespamentos, enrolados, encaracolados, papelotes, todos tinham o seu lugar.
Nada falso, por exemplo, nada de fitas em volta da cabea, nem coques, nada
postio. Os cabelos dos indgenas no eram como rvores pequenas
enfraquecidas pelos cortes, afinadas pelas quedas, e sim florestas em toda a sua
virgindade nativa! Entretanto, ele no deixava de acrescentar algumas flores
naturais, duas ou trs longas espinhas de peixe, finos enfeites de ossos ou de
cobre, que lhe traziam as elegantes do lugar. Com certeza, as mulheres
requintadas do Diretrio3 teriam invejado o arranjo desses penteados de grande
imaginao, de trs e quatro andares, e o grande Lonard, em pessoa, ter-se-ia
inclinado diante do rival de alm-mar!
E ento, os vintns, os punhados de ris nica moeda pela qual os
indgenas do Amazonas trocavam suas mercadorias choveram no bolso de
Fragoso, que os guardava com evidente satisfao. Mas, certamente, a noite
chegaria antes que pudesse satisfazer demanda de uma clientela
incessantemente renovada.
No era S a populao de Tabatinga que se espremia na porta da loja. A
notcia da chegada de Fragoso no demorara a se espalhar.
Os ndios vinham de todos os lados: ticunas da margem esquerda do rio,
mayorunas da margem direita, assim como os que moravam beira do Cajuru,
alm dos que residiam nas aldeias do Javari.
Por isso, uma longa fila de impacientes se delineava na praa central. Os
felizardos e felizardas que saam das mos de Fragoso iam orgulhosamente de
uma casa outra, como crianas grandes que eram, se pavoneando e sem ousar
se mexer demais.
O que ocorreu foi que o meio-dia chegou e o ocupado cabeleireiro no teve
tempo de voltar a bordo para almoar, e teve de se contentar com um pouco de
aa, farinha de mandioca e dois ovos de tartaruga, que engoliu rapidamente,
entre duas enroladas com o ferro.
E era tambm uma boa colheita para o taberneiro, porque todas essas
operaes no se realizavam sem uma grande consumao de bebidas da adega
da loja. Na verdade, era um grande evento para a cidade de Tabatinga a
passagem do clebre Fragoso, cabeleireiro extraordinrio e habitual das tribos
do Alto Amazonas!
13 T OR R E S

s cinco horas da tarde, Fragoso ainda estava l, no aguentando mais e se


perguntando se seria obrigado a passar a noite no local para satisfazer a
multido que ainda esperava.
Nesse momento, um forasteiro chegou na praa e, ao ver a reunio de
indgenas, encaminhou-se para a taberna.
Por alguns minutos, o estranho observou Fragoso atentamente, com uma
certa circunspeco. Sem dvida, o exame o deixou satisfeito, porque ele entrou
na loja.
Era um homem de uns trinta e cinco anos, mais ou menos.
Usava um traje elegante de viagem, que valorizava a sua pessoa.
Mas a grande barba negra, que havia muito tempo no era aparada com
tesoura, e o cabelo, um pouco comprido, reclamavam imperiosamente o bom
trabalho de um cabeleireiro.
Boa tarde, amigo, boa tarde! ele disse, batendo ligeira mente no
ombro de Fragoso.
Fragoso voltou-se quando ouviu as palavras pronunciadas em puro
brasileiro, e no no idioma misturado dos ndios.
Um compatriota? perguntou, sem parar de torcer um cacho rebelde
da cabea de uma mayoruna.
Sim respondeu o forasteiro , um compatriota que precisa dos seus
servios.
Como no! Num instante disse Fragoso. Assim que terminar a
senhora!
E isso foi feito com duas enroladas do ferro quente.
Embora no tivesse direito ao lugar vago, o recm-chegado se sentou no
escabelo, sem que isso provocasse alguma reclamao da parte dos indgenas,
que teriam a vez atrasada.
Fragoso trocou os ferros de enrolar pela tesoura de cabeleireiro e, segundo o
hbito dos colegas de profisso: O que deseja, senhor? perguntou.
Cortar a barba e o cabelo respondeu o estranho.
Como queira! disse Fragoso, introduzindo o pente na espessa cabeleira
do cliente.
E imediatamente a tesoura comeou o seu trabalho.
O senhor vem de longe? perguntou Fragoso, que no conseguia
trabalhar sem uma grande abundncia de palavras.
Venho dos arredores de Iquitos.
Veja S, como eu! exclamou Fragoso. Desci o Amazonas de Iquitos
a Tabatinga! E posso perguntar seu nome?
Sem nenhum inconveniente respondeu o forasteiro. Eu me chamo
Torres.
Quando o cabelo do cliente j estava cortado "na ltima moda", Fragoso
comeou a cortar a barba, mas, nesse instante, como o olhava diretamente no
rosto, parou, retomou o trabalho e, enfim:
Ei, senhor Torres disse , ser que...? Acho que o conheo!... Ser que
j no nos encontramos em algum lugar?
Acho que no! respondeu Torres, animado.
Ento, estou enganado! disse Fragoso. E se preparou para terminar o
trabalho.
Pouco depois, Torres retomou a conversa, que a pergunta de Fragoso havia
interrompido:
Como veio de Iquitos? perguntou.
De Iquitos para Tabatinga?
Sim.
A bordo de uma jangada, na qual me trouxe como passageiro um digno
fazendeiro que desce o Amazonas com toda a famlia.
Ah! Verdade, amigo? uma sorte, se o fazendeiro quisesse levar-me...
Tambm tem a inteno de descer o rio?
Exatamente.
At o Par?
No, S at Manaus, onde tenho negcios.
Bom, meu anfitrio um homem que gosta de ajudar, e acho que lhe
prestar esse servio de boa vontade.
Acha?
Diria at que tenho certeza.
E como se chama o fazendeiro? perguntou Torres displicentemente.
Joam Garral respondeu Fragoso.
Nesse momento, murmurou para si mesmo: "Tenho certeza de que j vi
esse homem em algum lugar!".
Torres no era homem de deixar terminar uma conversa que parecia
interess-lo, e dessa vez com mais razo.
Ento disse ele , acha que Joam Garral consentiria em levar-me
como passageiro?
Repito que no tenho dvidas respondeu Fragoso. O que ele faz
para um pobre-diabo como eu, no recusar a fazer pelo senhor, um
compatriota!
Est sozinho a bordo da jangada?
No replicou Fragoso. Acabei de dizer que viaja com toda a
famlia, uma famlia de pessoas timas, e est acompanhado de uma equipe de
ndios e de negros, que fazem parte dos empregados da fazenda.
rico esse fazendeiro?
sim, muito rico respondeu Fragoso , muito rico. S as madeiras
flutuantes que formam a jangada e a carga que ela transporta constituem uma
fortuna!
Ento Joam Garral passou pela fronteira brasileira com toda a famlia?
retomou Torres.
Sim respondeu Fragoso , a mulher, o filho, a filha e o noivo da
senhorita Minha.
Ah! Ele tem uma filha? disse Torres.
Uma filha encantadora.
E vai casar-se?...
Vai, com um rapaz formidvel respondeu Fragoso , um mdico
militar da guarnio de Belm, que se casar com ela assim que chegarmos ao
fim da viagem.
Bom! disse Torres, sorrindo. Ento o que podemos chamar de
uma viagem de noivado!
Uma viagem de noivado, de prazer e de negcios! respondeu Fragoso.
A senhora Yaquita e a filha nunca haviam posto os ps em territrio
brasileiro, e quanto a Joam Garral, a primeira vez que atravessa a fronteira,
desde que entrou na fazenda do velho Magalhes.
Suponho tambm perguntou Torres que a famlia esteja
acompanhada de alguns empregados?
Certamente retorquiu Fragoso , da velha Cybele, h cinquenta anos
na fazenda, e uma bonita mulata, senhorita Lina, que mais uma companheira
do que uma criada da jovem patroa.
Ah! Que natureza gentil! Que corao e que olhos! E tem ideia s prprias
sobre todas as coisas, sobretudo sobre cips...
Ao entrar por esse caminho, sem dvida Fragoso no conseguiria parar, e
Lina seria objeto de declaraes entusiastas se Torres no tivesse sado do
escabelo para dar lugar a um outro cliente.
Quanto lhe devo? perguntou ao barbeiro.
Nada respondeu Fragoso. Entre compatriotas que se encontram na
fronteira no h nada disso!
Entretanto retorquiu Torres , eu queria...
Bom, resolveremos mais tarde, a bordo da jangada.
Mas retrucou Torres no sei se terei coragem de pedir a Joam
Garral que permita...
No hesite! exclamou Fragoso. Se preferir, falarei com ele, que
ficar feliz em poder ser-lhe til nessas circunstncias.
Nesse momento, Manoel e Benito, que vieram cidade depois do jantar,
apareceram na porta da loja, desejosos de ver Fragoso no exerccio da sua
profisso.
Torres voltou-se para eles: Ei, os dois rapazes que conheo, ou melhor,
que reconheo! exclamou.
O senhor os conhece? perguntou Fragoso, um tanto surpreso.
Sim, sem dvida! H um ms, na floresta de Iquitos, tiraram-me de um
grande embarao!
Mas so exatamente Benito Garral e Manoel Valdez.
Eu sei! Eles me disseram seus nomes, mas no esperava encontr-los
aqui!
Torres foi em direo aos dois jovens, que o olhavam sem reconhec-lo:
No se lembram de mim, senhores? perguntou.
Espere respondeu Benito. Senhor Torres, se a memria no me
falha, no foi o senhor que, na floresta de Iquitos, teve alguma dificuldade com
um guariba?...
Eu mesmo, senhores! confirmou Torres. H seis semanas que
continuo a descer o Amazonas e passei a fronteira ao mesmo tempo que vocs!
Encantado em rev-lo disse Benito. Mas esqueceu de que eu o
convidei para ir at a fazenda do meu pai?
No esqueci! respondeu Torres.
E teria feito bem em aceitar minha oferta, senhor! Poderia aguardar
nossa partida descansando e, depois, descer conosco at a fronteira! Quantos dias
de marcha seriam poupados!
verdade anuiu Torres.
Nosso compatriota no vai parar na fronteira disse, ento, Fragoso.
Ele vai at Manaus.
Bom props Benito , se quiser ir a bordo da jangada, ser bem
recebido, e tenho certeza de que meu pai ir considerar um dever lev-lo como
passageiro.
Com prazer! respondeu Torres. E permita que lhe agradea
antecipadamente!
Manoel no tomou parte da conversa. Deixou que o amvel Benito fizesse
as gentilezas e ficou observando Torres atentamente, de quem no conseguia
lembrar-se. Havia, realmente, uma falta absoluta de sinceridade na expresso
desse homem, cujo olhar se desviava todo o tempo, como se temesse olhar de
frente; mas Manoel guardou essa impresso para si mesmo, pois no queria
prejudicar um compatriota a quem se devia agradar.
Senhores disse Torres , se quiserem, estou pronto para segui-los at
o porto.
Venha! respondeu Benito.
Um quarto de hora depois, Torres estava a bordo da jangada.
Benito apresentou-o a Joam Garral, explicando as circunstncias em que se
haviam conhecido, e pedindo que Torres fosse como passageiro at Manaus.
Fico feliz, senhor, de poder prestar-lhe esse servio respondeu Joam
Garral.
Eu lhe agradeo retorquiu Torres, que no momento de estender a
mo ao anfitrio, pareceu faz-lo contra a vontade.
Partimos amanh ao raiar do dia acrescentou Joam Garral. J
pode, portanto, instalar-se a bordo...
Oh! A instalao no ser demorada! respondeu Torres. s a
minha pessoa e nada mais.
A casa sua completou Joam Garral.
Na mesma noite, Torres tomava posse de uma cabine prxima do
barbeiro.
Somente s oito horas, Fragoso, de volta jangada, relatava jovem
mulata os seus feitos, e repetia-lhe, no sem um pouco de amor-prprio, que a
fama do ilustre Fragoso havia aumentado ainda mais na bacia do Alto
Amazonas.
14 DE S C E NDO A I NDA

No dia seguinte de manh, 27 de junho, assim que clareou o dia, as amarras


foram soltas e a jangada continuou a derivar na corrente do rio.
Uma pessoa a mais estava a bordo. Na realidade, de onde vinha esse Torres?
No se sabia ao certo. Aonde ia? A Manaus, ele havia dito. Alm do mais, Torres
procurou no deixar transparecer nada da sua vida passada, nem da profisso
que ainda exercia fazia dois meses, e ningum podia imaginar que a jangada
havia dado asilo a um ex-capito-do-mato. Joam Garral no queria estragar com
perguntas muito insistentes o favor que lhe prestaria.
Ao deix-lo subir a bordo, o fazendeiro havia obedecido a um sentimento de
humanidade. No meio do vasto deserto amaznico, sobretudo naquela poca em
que os barcos a vapor ainda no singravam as guas do rio, era muito difcil
encontrar meios de transporte seguros e rpidos. As embarcaes no
prestavam um servio regular e, quase todo o tempo, o viajante era obrigado a
caminhar atravs das florestas. Assim Torres fizera e assim continuaria a fazer
e, para ele, havia sido uma sorte inesperada ser aceito como passageiro a bordo
da jangada.
Depois que Benito contou em que condies havia encontrado Torres, a
apresentao estava feita, e ele podia considerar-se um passageiro a bordo de
um transatlntico, que era livre para participar da vida em comum, se lhe
conviesse, e livre para se manter afastado, se fosse anti-social.
Era visvel, pelo menos nos primeiros dias, que Torres no procurava entrar
na intimidade da famlia Garral. Ele se mantinha reservado, respondendo quando
lhe dirigiam a palavra, mas no fazia perguntas.
Se, excepcionalmente, parecia mais expansivo com algum, esse algum
era Fragoso. No devia ao alegre companheiro a ideia de ser levado como
passageiro na jangada? s vezes, perguntava sobre a situao da famlia Garral
em Iquitos, sobre os sentimentos da jovem para com Manoel Valdez, e mesmo
assim com uma certa discrio. Na maior parte do tempo, quando no passeava
sozinho na frente da jangada, ficava na cabine.
Os almoos e jantares, ele partilhava com Joam Garral e a famlia, mas
participava muito pouco da conversa, e se retirava assim que a refeio
terminava.
De manh, a jangada passou pelo pitoresco grupo de ilhas situadas no amplo
esturio do Javari. Esse importante afluente do Amazonas mostrava, na direo
do sudoeste, um curso que, da nascente at a desembocadura, no parecia
obstrudo por nenhuma ilha, nem por nenhuma corredeira. A desembocadura
media por volta de trs mil ps de largura, e abria-se a algumas milhas do local
ocupado anteriormente pela cidade de mesmo nome, cuja posse espanhis e
portugueses disputaram por muito tempo.
At o dia 30 de junho de manh no houve nada especial a assinalar na
viagem. s vezes encontravam algumas embarcaes que deslizavam ao longo
das margens, presas umas s outras, de tal modo que um nico ndio bastava
para conduzi-las. "Navegar de bobina", assim diziam as pessoas do pas para
designar esse tipo de navegao, ou seja, navegar com confiana.
Logo foram transpostos a ilha Araria, o arquiplago das ilhas Calderon, a ilha
de Capiatu e muitas outras, cujos nomes ainda no haviam chegado ao
conhecimento dos gegrafos. No dia 30 de junho, o piloto assinalou direita do
rio a pequena aldeia Jurupari-Tapera, onde fizeram uma parada de duas ou trs
horas.
Manoel e Benito foram caar nas redondezas e trouxeram alguns animais
de penas, que foram bem recebidos na cozinha. Ao mesmo tempo, os dois jovens
fizeram a captura de um animal a que um naturalista teria dado mais
importncia do que a cozinheira da jangada.
Era um quadrpede de cor escura, que se assemelhava um pouco a um
grande terra-nova.
Um tamandu-bandeira! gritou Benito, jogando-o no convs da
jangada.
um espcime magnfico que no desprestigiaria a coleo de um
museu! completou Manoel.
Foi difcil pegar esse curioso animal? perguntou Minha.
Mas claro, irmzinha respondeu Benito , e voc no estava l para
pedir misericrdia. Ah! Esses ces so difceis de morrer, e foram necessrias
mais de trs balas no flanco para fazer dormir este aqui!
O tamandu era magnfico, com um longo rabo, cheio de plos
acinzentados; o focinho em ponta que ele mergulha nos formigueiros, cujo
principal alimento so os insetos; as patas compridas e magras, armadas de
unhas pontudas, que medem cinco polegadas e que podem fechar-se como os
dedos da mo.
Mas que mo a do tamandu! Quando segura alguma coisa, preciso cort-
la para faz-la soltar. Foi sobre esse fato que o viajante Emile Carrey se referiu
quando disse que "at o tigre morre nesse abrao".
No dia 2 de julho, pela manh, a jangada chegou perto de San-Pablo-
d'Olivena, depois de deslizar no meio de vrias ilhas que, em qualquer estao,
so cobertas de verde e sombreadas por rvores magnficas, cujos nomes
principais eram Jurupari, Rita, Maracanatena e Cururu-Sapo. Por muitas vezes
tambm, ela havia passado ao lado de aberturas de igaraps ou de pequenos
afluentes de guas escuras.
A colorao dessas guas um fenmeno muito curioso, e prpria de
alguns afluentes do Amazonas, independentemente da sua importncia.
Manoel fez com que notassem como essa nuana era de uma cor
carregada, pois era possvel distingui-la nitidamente na superfcie das guas
esbranquiadas do rio.
Tentaram explicar essa colorao de diversas maneiras ele disse e
no creio que os estudiosos o tenham feito de maneira satisfatria.
As guas so realmente pretas com um magnfico reflexo dourado
respondeu a jovem, mostrando um pequeno lenol d'gua castanho-dourado que
chegava jangada.
So respondeu Manoel , e Humboldt j havia observado, como a
senhorita, querida Minha, esse reflexo to curioso. Porm, se olhar mais
atentamente, ver que a cor spia que domina em toda a colorao.
Bom! exclamou Benito. Mais um fenmeno sobre o qual os
estudiosos no esto de acordo!
Talvez possamos perguntar aos jacars, aos golfinhos e aos peixes-boi
sobre esse assunto observou Fragoso , porque, certamente, eles tm uma
preferncia por essas guas para brincar.
verdade que elas atraem mais especialmente esses animais
acrescentou Manoel. Mas por qu? Ficaramos atrapalhados para dizer! Na
verdade, essa colorao se deve quantidade que essas guas contm em
dissoluo de hidrognio carbonado, ou ento, porque correm em leitos de turfa,
por entre camadas de hulha e de antracito; ou ser que no devemos atribuir
enorme quantidade de minsculas plantas que carregam? No h nenhuma
certeza em relao ao assunto. 4
Em todo o caso, so excelentes para beber, de um frescor invejvel neste
clima, sem nenhum amargor e totalmente incuas. Tome um pouco dessa gua,
cara Minha, beba, no h inconveniente.
A gua era lmpida e fresca, de fato. Ela poderia substituir, com vantagens,
as guas que vo s mesas, na Europa.
J foi dito que na data de 2 de julho, de manh, a jangada havia chegado a
San-Pablo-d'Olivena, onde so fabricados, aos milhares, longos teros, cujas
contas so feitas da casca do "coco de piaaba". Eles so objeto de um comrcio
muito concorrido. Pode parecer estranho que os antigos donos do pas, os
tupinambs, os tupiniquins, tenham chegado a ter como principal atividade
objetos do culto catlico. Mas, afinal, por que no? Esses ndios no eram como
os ndios de outrora. Em vez de se vestirem com o traje nacional, um cocar de
penas de arara, arco e zarabatana, no adotaram as roupas sul-americanas,
cala branca e poncho de algodo tecido pelas mulheres, que se tornaram hbeis
em confeccion-los?
San-Pablo-dOlivena, cidade bem importante, no tinha menos de dois mil
habitantes, vindos de todas as tribos vizinhas. Na ocasio, capital do Alto
Amazonas, ela comeou como uma simples misso, fundada por frades
carmelitas portugueses, por volta de 1692, que foram sucedidos pelos jesutas.
Inicialmente, essa era a regio dos omguas, cujo nome significa "cabeas
chatas". Esse nome teve origem no brbaro costume das mes indgenas de
apertar entre duas pequenas tbuas a cabea dos recm-nascidos, de modo a
ficarem com um crnio oblongo, que estava muito na moda. Mas como todas as
modas, essa tambm mudou; as cabeas passaram a ter a forma natural, e no
se encontra mais nenhum vestgio de deformao na cabea desses fabricantes
de teros.
Toda a famlia, exceto Joam Garral, desembarcou. Torres tambm preferiu
ficar a bordo, e no manifestou nenhuma vontade de visitar San-Pablo-
dOlivena que, no entanto, no parecia conhecer.
Decididamente, se esse aventureiro era taciturno, preciso reconhecer que
tambm no era curioso.
Benito conseguiu fazer trocas com facilidade, de modo a completar a carga
da jangada. A famlia e ele foram muito bem recebidos pelas principais
autoridades da cidade, o comandante em servio e o chefe da alfndega, cujas
funes no lhes impediam de se entregarem ao comrcio. At confiaram
diversos produtos da regio, destinados a serem vendidos para eles pelo jovem
negociante, tanto em Manaus como em Belm.
A cidade era formada de umas sessenta casas, dispostas num plat que,
nesse lugar, terminava numa ribanceira do rio. Algumas das choupanas eram
cobertas de telhas, o que era muito raro nessas regies; mas, em contrapartida,
a modesta igreja, dedicada a So Pedro e So Paulo, era protegida por um
telhado de palha, que ficaria mais conveniente no estbulo de Belm do que
numa obra dedicada ao culto, num dos pases mais catlicos do mundo.
O comandante, o tenente e o chefe de polcia aceitaram jantar a mesa da
famlia e foram recebidos por Joam Garral, com a deferncia devida aos cargos
que ocupavam.
Durante o jantar, Torres no se mostrou mais falante do que de costume.
Contou algumas de suas excurses pelo interior do Brasil, como um homem que
parecia conhecer o pas.
Ao falar de suas viagens, Torres no deixou de perguntar ao comandante se
ele conhecia Manaus, se o seu colega estaria l naquela poca, se o juiz de
direito, o primeiro magistrado da provncia, tinha o hbito de se ausentar nessa
poca da estao quente. Parecia que ao fazer essa srie de perguntas, Torres
olhava para Joam Garral de uma forma dissimulada. Isso ficou to evidente que
Benito notou, no sem alguma surpresa, que o pai escutava atentamente as
perguntas um tanto estranhas feitas por Torres.
O comandante de San-Pablo-d'Olivena garantiu ao aventureiro que as
autoridades no estavam ausentes de Manaus nessa poca, e at encarregou
Joam Garral de lhes apresentar seus cumprimentos. Segundo as probabilidades, a
jangada chegaria a essa cidade em sete semanas, o mais tardar, entre 20 e 25 de
agosto.
Os visitantes do fazendeiro despediram-se da famlia Garral noite e, no dia
seguinte pela manh,de julho, a jangada recomeou a descer o curso do rio.
Ao meio-dia, deixaram, esquerda, a desembocadura do Yacurupa. Esse
afluente, para falar a verdade, no passava de um canal, pois jogava suas guas
no Ia, que , ele sim, um afluente esquerdo do Amazonas. Um fenmeno
estranho que, em certos lugares, o prprio rio alimenta seus afluentes.
Por volta das trs horas da tarde, a jangada transps a desembocadura do
Jandiatuba, que traz do sudoeste suas magnficas guas negras e as joga na
grande artria por uma boca de quatrocentos metros, depois de banhar os
territrios dos ndios culinos.
Passaram ao lado de inmeras ilhas como Pimaticaira, Catirua, Chico e
Motachina; algumas habitadas e outras desertas, mas todas cobertas de uma
suntuosa vegetao, formando uma espcie de guirlanda verde, ininterrupta, de
uma ponta a outra do Amazonas.
15 DE S C E NDO S E M P R E

Era o dia 5 de julho. A atmosfera, pesada desde a vspera, prometia


tempestades bem prximas. Grandes morcegos de cor arruivada davam vos
rasantes na corrente do Amazonas, com um longo bater de asas. Entre eles,
distinguiam-se os "cachorros voadores", de um marrom escuro e barrigas claras,
pelos quais Minha e, principalmente, a jovem mulata sentiam uma repulsa
instintiva.
De fato, eram os horrveis vampiros que chupavam o sangue dos animais e
atacavam at mesmo o homem que, imprudentemente, dormisse nos campos.
Oh! Que animais feios! exclamou Lina, tapando os olhos.
Eles me causam horror!
E, alm do mais, so perigosos acrescentou a jovem. No
verdade, Manoel?
Muito perigosos, de fato respondeu o rapaz. Esses vampiros tm
um instinto particular, que os leva a chupar o sangue nos lugares onde ele corre
mais facilmente, principalmente atrs da orelha. Durante a operao,
continuam a bater as asas e, assim, provocam um agradvel frescor, o que torna
o sono de quem dorme ainda mais profundo. H casos de pessoas submetidas
inconscientemente a uma hemorragia de vrias horas, que nunca mais
acordaram!
No continue a contar essas histrias, Manoel disse Yaquita , seno
Minha e Lina no conseguiro dormir noite!
No h perigo respondeu Manoel. Se for preciso velaremos seu
sono!
Silncio! disse Benito.
O que houve? perguntou Manoel.
No esto ouvindo um rudo diferente deste lado? retomou Benito,
mostrando a margem direita.
De fato respondeu Yaquita.
De onde vem esse barulho? perguntou a jovem. Parecem cascalhos
rolando nas praias das ilhas!
Ora, j sei o que respondeu Benito. Amanh, ao alvorecer, haver
um banquete para aqueles que gostam de ovos de tartaruga e das pequenas
tartarugas bem frescas!
No havia possibilidade de engano. O rudo era produzido por vrios
quelnios de todos os tamanhos que a operao da postura levava s ilhas.
Na areia das margens, esses anfbios escolhiam o lugar mais conveniente
para depositar os ovos. A postura, que comeava ao pr do sol, terminava ao
amanhecer.
Naquele momento, a tartaruga-chefe j havia sado do leito do rio para
escolher o local mais favorvel. As outras, reunidas aos milhares, ocupavam-se
em cavar com as patas anteriores uma vala de seiscentos ps de comprimento,
doze de largura e seis de profundidade; depois de enterrar os ovos, S lhes faltava
cobri-los com uma camada de areia, que amassavam com as carapaas para
comprimi-la.
A operao de postura era um grande negcio para os ndios ribeirinhos do
Amazonas e afluentes. Eles ficavam de tocaia, esperando a chegada dos
quelnios, procediam extrao dos ovos ao som dos tambores, e da coleta, que
era dividida em trs partes, uma ficava para os vigias, outra, para os ndios e a
terceira, para o governo, representado pelos capites da praia que, ao mesmo
tempo que a polcia, faziam o recebimento dos seus direitos. A certas margens,
que o declnio das guas deixa a descoberto e que tm o privilgio de atrair um
grande nmero de tartarugas, foi dado o nome de "praias reais". Quando a coleta
terminava era uma festa para os ndios, que se entregavam aos jogos, dana e
s libaes e um banquete para os jacars do rio, que faziam uma comilana
dos restos desses anfbios.
Tanto as tartarugas quanto os seus ovos eram, portanto, objeto de um
grande comrcio em toda a bacia do Amazonas.
Alguns quelnios eram "virados", isto , postos de costas quando voltavam
da postura, e mantidos vivos em cercados, como os viveiros de peixes, ou eram
amarrados a estacas por uma corda bem longa para que pudessem ir e vir para a
terra e para a gua.
Desse modo, era possvel ter sempre a carne fresca desses animais.
Com as tartaruguinhas que acabavam de sair da casca, o procedimento era
diferente. No havia necessidade de coloc-las em viveiros, nem de amarr-las.
O casco ainda era mole, a carne extremamente macia, e eram comidas inteiras,
como as ostras, depois de cozidas. Desse jeito, eram consumidas em quantidades
considerveis.
Entretanto, no era costume geral nas provncias do Amazonas e do Par
preparar ovos de quelnios. A fabricao da "manteiga de tartaruga", que podia
ser comparada aos melhores produtos da Normandia e da Bretanha, no
consumia menos do que duzentos e cinquenta a trezentos milhes de ovos por
ano. Mas as tartarugas eram incontveis nos cursos de gua da bacia, e eram
quantidades incalculveis de ovos que elas punham na areia das praias.
Entretanto, devido ao consumo que delas faziam no apenas os ndios, mas
tambm as aves pernaltas da regio costeira, os urubus voadores, os jacars do
rio, o nmero de tartarugas diminuiu muito e cada pequeno exemplar passou a
custar uma pataca brasileira.
No dia seguinte, ao alvorecer, Benito, Fragoso e alguns ndios pegaram uma
das pirogas e foram praia de uma das grandes ilhas que haviam margeado
noite. No era preciso que a jangada parasse. Eles a alcanariam.
Na praia, viam-se pequenas tumefaes que indicavam o local onde,
naquela noite, cada postura havia sido depositada na vala, contando de cento e
sessenta a cento e noventa ovos. Estas, nem se pensava extrair. Porm, uma
postura anterior havia sido feita dois meses antes, os ovos j haviam eclodido sob
a ao do calor armazenado na areia e alguns milhares de tartaruguinhas j
corriam pela praia.
Os caadores fizeram uma boa caa. Eles encheram a piroga desses
interessantes anfbios, que chegaram a tempo de serem preparados para a hora
do almoo. O achado foi dividido entre os passageiros e os empregados da
jangada e se sobrasse para o jantar no seria muito.
No dia 7 de julho de manh, estavam diante de San-Jos-de-Matura, uma
aldeia situada prximo a um pequeno rio com uma vegetao alta, em cujas
margens, a lenda dizia, viveram os ndios de rabo.
No dia 8 de julho, de manh cedo, avistaram o povoado de San Antonio,
duas ou trs casinhas perdidas entre as rvores e, em seguida, a desembocadura
do Ia ou Putumayo, que media novecentos metros de largura.
O Putumayo um dos mais importantes afluentes do Amazonas. Nesse
lugar, no sculo XVI, misses inglesas e fundadas por espanhis foram destrudas
pelos portugueses, e delas no sobrara nenhum vestgio. O que ainda se podiam
encontrar eram os representantes das diversas tribos de ndios, facilmente
reconhecveis pela diversidade das tatuagens.
O Ia um curso d'gua enviado para leste pelas montanhas de Pasto, a
nordeste de Quito, atravs de belas florestas de cacaueiros selvagens. Navegvel
por uma extenso de cento e quarenta lguas pelos barcos a vapor que no
tinham mais de seis ps de calado, ele seria algum dia uma das principais vias
fluviais no oeste da Amrica.
O mau tempo chegou. No era feito de chuvas contnuas; mas frequentes
tempestades j perturbavam a atmosfera. Esses meteoros no atrapalhavam a
marcha da jangada, que no se expunha muito ao vento; seu comprimento
tornava-a at insensvel ao marulho do Amazonas; porm, durante os torrenciais
aguaceiros, a famlia Garral precisava manter-se dentro da casa. Era preciso
preencher as horas de cio. Ento, eles conversavam, trocavam impresses e as
lnguas no tinham descanso.
Foi nessa situao que Torres comeou, aos poucos, a participar mais
ativamente da conversa. As particularidades das suas diversas viagens por todo o
norte do Brasil forneciam-lhe vrios temas de conversa. Certamente, esse
homem vira muitas coisas; mas suas observaes eram as de um ctico e, na
maioria das vezes, chocavam as pessoas boas que o ouviam. preciso dizer que
ele se mostrava mais dedicado a Minha. Contudo, embora sua frequente
presena desagradasse a Manoel, ela no era to marcante para que o rapaz
achasse necessrio intervir. Alis, a jovem sentia por Torres uma instintiva
repulsa, que no procurava ocultar.
No dia 9 de julho, a desembocadura do Tocantins apareceu na margem
esquerda do rio, formando um esturio de quatrocentos ps, pelo qual o afluente
derramava suas guas escuras, vindas do oeste-noroeste, depois de irrigar os
territrios dos ndios cacenas.
Nesse lugar, o curso do Amazonas tinha um aspecto verdadeiramente
grandioso, mas seu leito era mais do que nunca obstrudo por ilhas e ilhotas. Era
preciso toda a destreza do piloto para dirigir atravs desse arquiplago, indo de
uma margem para outra, evitando os baixios, fugindo dos remoinhos, mantendo
sua imperturbvel direo.
Talvez ele pudesse ter seguido pelo Ahuaty-Paran, uma espcie de canal
natural, que saa do rio um pouco abaixo da desembocadura do Tocantins e
permitia voltar para o curso d'gua principal cento e vinte milhas mais frente,
pelo rio Japur; contudo, embora a parte mais larga desse "furo" medisse cento e
cinquenta ps, a mais estreita tinha apenas sessenta e a jangada teria dificuldade
para passar.
Em suma, depois de atingir, no dia 13 de julho, a ilha Capuro, depois de
passar pela boca do Jutahy que, vindo do leste-sudoeste, jogava suas guas
escuras por uma abertura de mil e quinhentos ps, depois de admirar legies de
belos macacos de cor branca amarelada, cara vermelho cinabre, insaciveis
apreciadores das nozes produzidas pelas palmeiras s quais o rio deve o nome, os
viajantes chegaram, no dia 18 de julho, pequena cidade de Fonteboa.
Nesse lugar, a jangada fez uma parada de doze horas, para dar um descanso
tripulao.
Fonteboa, como a maioria das aldeias-misses do Amazonas, no escapou
ao capricho da lei que as fazia mudar, por um longo perodo, de um lugar para
outro. No entanto, era provvel que essa vila houvesse deixado a vida nmade e
se transformado, definitivamente, em sedentria. Melhor ainda, porque era
encantador v-la com umas trinta casas, cobertas de folhagens e a igreja
dedicada a Nossa Senhora de Guadalupe, Virgem Negra do Mxico. Fonteboa
possua mil habitantes, abastecidos pelos ndios das duas margens que criavam
animais nas opulentas campinas dos arredores. A ocupao desses ndios no se
limitava criao: eram, tambm, intrpidos caadores ou, se preferirmos,
intrpidos pescadores de peixes-boi.
Por isso, na mesma noite da chegada, os jovens puderam assistir a uma
interessante expedio desse tipo.
Dois desses cetceos herbvoros haviam sido percebidos nas guas escuras
do rio Cayaratu, que desgua em Fonteboa. Viam-se seis pontos marrons
moverem-se na superfcie. Eram os dois focinhos pontudos e as quatro
nadadeiras dos peixes-boi.
primeira vista, pescadores pouco experientes poderiam tomar esses
pontos mveis por destroos deriva, mas os ndios de Fonteboa no se
enganavam. Alis, logo os sopros ruidosos indicaram que animais com orifcios
respiratrios expulsavam com fora o ar que se tornara imprprio s suas
necessidades de respirao.
Duas ubs, cada uma com trs pescadores, saram da margem e se
aproximaram dos peixes-boi, que imediatamente fugiram. Primeiro, o pontos
negros traaram uma longa esteira na superfcie da gua, depois desaparecerem
ao mesmo tempo.
Os pescadores continuaram a avanar prudentemente. Um deles, armado
com um arpo bem primitivo um grande prego na ponta de um basto
mantinha-se de p na piroga, enquanto os outros dois remavam sem barulho.
Eles aguardavam que os peixes-boi ficassem ao seu alcance quando sentissem
necessidade de respirar. Dez minutos no mximo, e os animais certamente
reapareceriam num crculo mais ou menos restrito.
De fato, decorrido esse tempo, os pontos negros emergiram a pouca
distncia, e dois jatos de ar, misturado com vapor, foram ruidosamente
lanados.
As ubs aproximaram-se; os arpes foram arremessados ao mesmo tempo;
um deles no acertou o alvo, mas o outro atingiu um dos cetceos na altura da
vrtebra caudal.
Isso bastou para atordoar o animal, que no conseguiu defender-se ao ser
atingido pelo ferro do arpo. A corda trouxe-o aos poucos para perto da ub e ele
foi rebocado at a margem, ao p do povoado.
No passava de um peixe-boi de tamanho pequeno, porque media apenas
trs ps de comprimento. Os pobres cetceos foram to perseguidos que se
tornaram raros nas guas do Amazonas e dos seus afluentes, e como mal tinham
tempo de crescer, os gigantes da espcie no ultrapassavam sete ps. O que so
eles se comparados aos peixes-boi de doze e de quinze ps que ainda abundam
nos rios e lagos da frica?
Mas seria bem difcil impedir essa destruio. Na verdade, a carne do peixe-
boi excelente, at mesmo superior do porco, e o leo fornecido pela sua
gordura, com trs polegadas de espessura, um produto de grande valor. Essa
carne, quando defumada, conservava-se por muito tempo e fornecia um
alimento saudvel. Se a isso acrescentarmos que o animal era relativamente
fcil de ser capturado, ningum se surpreenderia de que a tendncia da espcie
fosse ser totalmente destruda.
Hoje, um peixe-boi adulto, que "rendia" dois potes de leo pesando cento e
oitenta libras, no d mais do que quatro arrobas espanholas, equivalente a um
quintal.
No dia 19 de julho, ao raiar do sol, a jangada saiu de Fonteboa e deixou-se
levar por entre as duas margens do rio absolutamente desertas, ao longo das
ilhas sombreadas de florestas de cacaueiros que causam grande impresso. O
cu ainda estava carregado de grossos cmulos eletrizados, que faziam
pressentir novas tempestades.
O rio Juru, vindo do sudeste, destacou-se na margem esquerda. Subindo por
ele, uma embarcao poderia chegar ao Peru sem encontrar nenhum obstculo
intransponvel, percorrendo suas guas claras alimentadas por um grande
nmero de subafluentes.
Talvez fosse conveniente disse Manoel procurar nesses territrios
as descendentes das mulheres guerreiras que tanto maravilharam Orellana. Mas
preciso dizer que, a exemplo das antepassadas, elas no formam uma tribo
parte. So, simplesmente, mulheres que acompanham os maridos na luta, e que,
entre os jurus, tm reputao de uma grande valentia, A jangada continuou a
descer; porm, que Ddalo o Amazonas apresentava! O rio Japur, cuja
desembocadura abria-se oitenta milhas a frente, e que dos seus grandes
afluentes, corria quase paralelamente ao rio.
Entre eles havia canais, igaraps, lagunas, lagos temporrios, uma rede
inextricvel que tornava bem difcil a hidrografia dessa regio.
Contudo, embora no tivesse um mapa para guiar-se, a experincia de
Arajo deixava-o totalmente seguro e era maravilhoso v-lo virar-se nesse caos
sem nunca se afastar do grande rio.
Em suma, ele se saiu to bem que em 25 de julho, tarde, depois de passar
pelo povoado de Parani-Tapera, a jangada pde ancorar na entrada do lago de
Ega ou Teff, no qual era intil entrar, pois seria preciso sair dele para pegar o
Amazonas.
Mas a cidade de Ega era bem importante. Merecia que se fizesse uma
parada para visit-la. Ficou ento combinado que a jangada permaneceria ali
at 27 de julho, e que, no dia seguinte, 28, a grande piroga transportaria toda a
famlia para Ega.
Isso daria um descanso, bem merecido, laboriosa tripulao do comboio.
A noite foi passada na amarrao, perto de uma margem elevada, sem que
nada perturbasse sua tranquilidade. Alguns relmpagos tropicais inflamaram o
horizonte, mas eles vinham de uma tempestade ao longe, que no chegou
entrada do lago.
16 E G A

No dia 28 de julho, s seis horas da manh, Yaquita, Minha, Lina e os dois


jovens se preparavam para deixar a jangada.
Joam Garral, que no havia manifestado a inteno de desembarcar, decidiu
dessa vez, por insistncia da mulher e da filha, abandonar o absorvente trabalho
cotidiano e acompanh-las na excurso.
Torres no se mostrou interessado em visitar Ega, para grande satisfao
de Manoel, que tomara averso por esse homem e s aguardava a ocasio para
demonstr-la.
Quanto a Fragoso, no podia ter, para ir a Ega, os mesmos interesses
financeiros que o haviam levado a Tabatinga, vilarejo de pouca importncia ao
lado dessa pequena cidade.
Isso porque, ao contrrio, Ega uma sede administrativa de mil e
quinhentos habitantes, onde residem todas as autoridades que a administrao
de uma cidade de tamanho considervel exige considervel para o pas , ou
seja, comandante militar, chefe de polcia, juiz de paz, juiz de direito, professor
primrio e milcia sob as ordens de oficiais de todas as patentes.
Ora, quando uma cidade habitada por tantos funcionrios, com suas
mulheres e filhos, supe-se que no haja falta de barbeiros-cabeleireiros. Era isso
o que ocorria ali e Fragoso no ganharia o seu dinheiro.
Sem dvida, o amvel rapaz, embora no tivesse negcios em Ega,
contava, no entanto, fazer parte do grupo, uma vez que Lina acompanhava a
jovem patroa; porm, quando iam deixar a jangada, ele se resignou em ficar, a
pedido de Lina.
Senhor Fragoso? disse ela, depois de afast-lo do grupo.
Sim, senhorita Lina respondeu Fragoso.
No creio que seu amigo Torre tenha a inteno de nos acompanhar a
Ega.
De fato, ele deve ficar a bordo, senhorita Lina, mas ficaria agradecido de
no cham-lo de meu amigo!
No entanto, o senhor lhe deu a ideia de pedir que fosse nosso passageiro,
antes que manifestasse qualquer inteno.
Sim, naquele dia, se posso dizer o que penso, creio ter feito uma asneira!
Bom, se posso dizer o que penso, esse homem no me agrada nem um
pouco, senhor Fragoso.
A mim tambm no, senhorita Lina, e continuo com a sensao de que
j o vi em algum lugar. Mas a vaga lembrana que me deixou S exata num
ponto: que a impresso estava longe de ser boa.
Em que lugar, em que poca, poderia ter encontrado esse Torres? No
pode lembrar-se? Talvez fosse bom saber quem ele e, sobretudo, quem ele foi!
No... Eu tento... Foi h muito tempo? Em que pas, em que
circunstncias?... E no consigo.
Senhor Fragoso?
Sim, senhorita Lina?
Devia ficar a bordo, para vigiar Torres na nossa ausncia!
O qu? exclamou Fragoso. No acompanh-la a Ega e ficar todo
um dia sem v-la?
Eu lhe peo!
uma ordem?...
uma splica.
Eu ficarei.
Senhor Fragoso?
Sim, senhorita Lina.
Eu lhe agradeo.
Agradea-me dando um bom aperto de mo respondeu Fragoso. A
valeria a pena!
Lina estendeu a mo ao bom rapaz, que a reteve por alguns minutos,
olhando o rosto encantador da jovem. Eis porque Fragoso no entrou na piroga, e
ficou, sem deixar transparecer, vigiando Torres. Ser que esse homem percebia
os sentimentos de repulsa que inspirava a todos? Talvez; mas sem dvida, tinha
razes para no lev-los em conta.
Uma distncia de quatro lguas separava o ancoradouro da cidade de Ega.
Oito lguas, ida e volta, numa piroga com seis pessoas, mais dois negros como
remadores, era um trajeto que levava algumas horas, sem falar do cansao
provocado pela alta temperatura, embora o cu estivesse coberto por algumas
nuvens.
Felizmente, soprava uma deliciosa brisa de nordeste e, se ela continuasse a
vir desse lado, a navegao no lago Teff seria facilitada. Possibilitaria ir a Ega e
voltar rapidamente, em linha reta.
A vela latina foi, ento, iada no mastro da piroga. Benito tomou o leme e
saram, depois de um gesto de Lina para recomendar a Fragoso que fosse um
bom vigia.
Bastava seguir o litoral sul do lago para chegar a Ega. Duas horas depois, a
piroga chegava ao porto dessa antiga misso, fundada, outrora, por carmelitas,
que se transformou numa cidade em 1759, e que o general Gama fez passar
definitivamente para o domnio brasileiro.
Os passageiros desembarcaram na margem plana de cascalho, perto de
onde ficavam no S as embarcaes da regio, mas tambm algumas das
pequenas goletas que faziam a cabotagem no litoral do Atlntico.
Para as duas jovens foi um deslumbramento quando entraram em Ega.
Ah! A cidade grande! exclamou Minha.
Quantas casas! Quanta gente! replicou Lina, cujos olhos se abriam
ainda mais para ver melhor.
mesmo respondeu Benito, rindo , mais de mil e quinhentos
habitantes, pelo menos duzentas casas, algumas com mais de um andar, e duas
ou trs ruas, ruas verdadeiras, que as separam!
Querido Manoel disse Minha , defenda-nos do meu irmo! Ele est
rindo de ns, porque j visitou as mais belas cidades da provncia do Amazonas e
do Par!
Bom, ele estar zombando tambm da me acrescentou Yaquita ,
porque confesso que nunca vi nada parecido!
Ento, tomem cuidado, minha me e minha irm replicou Benito ,
porque entraro em xtase quando estiverem em Manaus e vo desmaiar
quando chegarem a Belm!
No tema nada disso! respondeu, sorrindo, Manoel. As damas sero
preparadas aos poucos para essas grandes surpresas, ao visitarem as primeiras
cidades do Alto Amazonas.
Como? O senhor tambm, Manoel? disse Minha. Fala como meu
irmo? Est zombando?...
No, Minha! Eu juro...
Vamos deixar esses senhores rindo completou Lina e olhar bem,
cara patroa, porque isso muito bonito!
Muito bonito! Uma aglomerao de casas, construdas de barro ou pintadas
com cal, a maioria coberta de palha ou com folhas de palmeiras, algumas,
verdade, construdas com pedras ou madeira, com varandas, portas, janelas
pintadas de um verde natural, no meio de um pequeno pomar, com laranjeiras
em flor. E havia duas ou trs construes pblicas, uma caserna e uma igreja
dedicada a Santa Terezinha, que parecia uma catedral perto da modesta capela
de Iquitos.
Depois, virando-se na direo do lago, via-se um belo panorama cercado
por uma moldura de coqueiros e de aas, que terminava nas guas vizinhas do
lquido lenol e, mais alm, a trs lguas, no extremo oposto, a pitoresca aldeia
de Nogueira mostrava suas casinhas perdidas no tufo de velhas oliveiras da
margem de cascalhos.
Contudo, para as duas jovens, havia um outro motivo de encantamento
alis, um encantamento bem feminino: as roupas das elegantes de Ega no eram
os trajes ainda primitivos de indgenas do belo sexo, omaas, ou muras,
convertidas, mas a moda da verdadeira brasileira! Sim, as mulheres, as filhas dos
funcionrios pblicos ou dos principais negociantes da cidade usavam
pretensiosamente toaletes parisienses, relativamente ultrapassadas, e isso a
quinhentas lguas do Par, que tambm est a milhares de milhas de Paris.
Mas veja, olhe S patroa, estas belas senhoras nos seus belos trajes!
Lina vai enlouquecer! exclamou Benito.
Estas toaletes, se fossem adequadas respondeu Minha , talvez no
fossem to ridculas!
Querida Minha disse Manoel , com o seu simples vestido de algodo
e o chapu de palha, acredite, est mais bem vestida do que todas estas
brasileiras, com toucados na cabea, saias drapeadas e babados, que so de
outro pas e de outra raa.
Se eu lhe agrado assim respondeu a jovem , no tenho nada a
invejar de ningum!
No entanto, estavam ali para ver. Passearam pelas ruas, que tinham mais
tendas do que lojas; andaram sem destino pela praa, lugar de encontro dos
elegantes e das elegantes, que sufocavam nos trajes europeus; almoaram num
hotel que era apenas um albergue cuja cozinha era sensivelmente pior do
que o excelente trivial da jangada.
Depois do jantar, no qual S figurou tartaruga preparada de diversas
maneiras, a famlia Garral foi, uma ltima vez, admirar a beira do lago, que o sol
poente dourava com seus raios; em seguida, voltou para a piroga, um pouco
desiludida talvez com as magnificncias de uma cidade que apenas uma hora
fora suficiente para visitar e, tambm, um pouco cansada do passeio pelas ruas
quentes, que no se podia comparar aos caminhos sombreados de Iquitos. E isso
ocorreu at com a curiosa Lina, cujo entusiasmo havia diminudo um pouco.
Todos tomaram seus lugares na piroga. O vento se mantinha a nordeste e
refrescava o fim de tarde. A vela foi iada. Fizeram de volta a mesma trajetria
da manh, no lago alimentado pelo rio Teff, de guas negras que, de acordo
com os ndios, para o sudoeste, era navegvel no tempo equivalente a quarenta
dias de marcha. s oito horas da noite, a piroga j estava prxima ao
ancoradouro e encostava na jangada. Assim que pde, Lina chamou Fragoso
parte:
Viu alguma coisa de suspeita, senhor Fragoso? perguntou.
Nada, senhorita Lina respondeu Fragoso. Nada, senhorita Lina
respondeu Fragoso. Torres no saiu da cabine, onde leu e escreveu.
Ele no entrou na casa, na sala de jantar, como eu temia?
No, todo o tempo que ficou fora da cabine, passeou na parte da frente
da jangada.
O que fazia?
Parecia consultar atentamente um velho papel que tinha na mo e
resmungava umas palavras incompreensveis.
Tudo isso no pode ser to inofensivo quanto imagina, senhor Fragoso!
Essas leituras, essas escritas, esses velhos papis devem ter algum interesse!
Esse leitor e escritor no nenhum professor, nem um homem da lei!
A senhorita tem toda a razo!
Vamos continuar vigiando, senhor Fragoso.
Vamos, sempre, senhorita Lina respondeu Fragoso.
No dia seguinte, 29 de julho, assim que amanheceu o dia, Benito deu ao
piloto o sinal para partir.
Pelo meio das duas ilhas que emergiam da baa de Arenapo, a
desembocadura do Japur, com seis mil e seiscentos ps de largura, ficou logo
visvel. Esse grande afluente desaguava por oito bocas no Amazonas, como se
desembocasse num oceano ou num golfo. Mas suas guas vinham de longe e
eram as montanhas da repblica do Equador que as enviava, num curso que S
era obstrudo por quedas d'gua a trezentas lguas do seu afluente.
Levaram o dia inteiro para descer at a ilha de Yapura e, depois, com o rio
menos obstrudo, a navegao ficou mais fcil. A corrente, mais lenta, permitia
evitar mais facilmente as ilhotas, e no houve nenhum choque, nem encalhe.
No dia seguinte, a jangada passou ao lado de amplas margens de cascalho e
areia grossa, formadas de altas dunas muito acidentadas, que serviam de
barragem a pastos enormes, nos quais se poderia criar e alimentar o gado de
toda a Europa. Essas margens eram consideradas como as que tinham um maior
nmero de tartarugas, na bacia do Alto Amazonas.
No dia 30 de julho, no fim da tarde, a jangada foi solidamente amarrada
ilha de Catua para passar a noite, que ameaava ser muito escura.
Nessa ilha, enquanto o sol ainda estava no horizonte, surgiu um bando de
ndios muras, remanescentes da antiga e poderosa tribo que, outrora, entre o
Teff e o Madeira, havia ocupado mais de cem lguas beira do rio.
Esses ndios, que iam e vinham, observaram o comboio flutuante, agora
imvel. Eles eram uma centena, armados de zarabatanas confeccionadas com
um junco caracterstico daquelas paragens e reforada exteriormente por uma
cpsula feita da haste de uma palmeira an, da qual se tirava o miolo.
Joam Garral deixou por um instante o trabalho que tomava todo o seu
tempo para recomendar que vigiassem bem e no provocassem os ndios. Na
verdade, a partida no seria igual. Os muras tinham uma notvel destreza para
lanar, com as zarabatanas, a uma distncia de trezentos passos, flechas que
provocam feridas incurveis.
Essas flechas, tiradas da folha de uma palmeira "coucourite", com penas de
algodo e nove a dez polegadas de comprimento, pontudas como uma agulha,
eram envenenadas com "curare".
O curare ou "wourah", uma substncia que "mata tudo o que baixo", como
diziam os ndios, era preparado com o suco de uma espcie de euforbicea e o
suco de uma strychnos bulbosa, sem contar a pasta de formigas venenosas e as
presas de serpentes, tambm venenosas, que nela eram misturadas.
mesmo um veneno terrvel disse Manoel. Ele ataca diretamente
o sistema nervoso relacionado aos movimentos voluntrios. Mas o corao no
atingido e no pra de bater at a extino das funes vitais. E, entretanto,
contra esse envenenamento, que comea com o entorpecimento dos membros,
no se conhece um antdoto!
Felizmente, os muras no fizeram demonstraes hostis, embora tivessem
pelos brancos um dio pronunciado. Eles no tinham mais, verdade, o valor dos
seus ancestrais!
Ao cair da noite, uma flauta de cinco orifcios, atrs das rvores da ilha, fez
soar alguns cantos num arranjo em tom menor.
Outra flauta respondeu. Essa troca de frases musicais durou dois ou trs
minutos, e os muras desapareceram.
Fragoso, num momento de bom humor, tentou responder-lhes com uma
cano ao seu modo; mas Lina estava presente, bem a propsito, para meter a
mo na boca do cantor e impedi-lo de demonstrar seus pequenos talentos, que
ele prodigalizava com a maior boa vontade.
No dia 2 de agosto, s trs horas da tarde, a jangada chegou, a vinte lguas
dali, entrada do lagoa Apoara, que alimenta com suas guas negras o rio do
mesmo nome, e dois dias depois, por volta das cinco horas, ela parou na entrada
do lago Coari.
Esse lago, dentre os que se comunicam com o Amazonas, era um dos
maiores e servia de reservatrio para diferentes rios. Cinco ou seis afluentes se
lanavam no lago, a eram armazenados, se misturavam e, por uma passagem,
desaguavam na artria principal.
Depois de ver a alta vila de Tahua-Miri, montada sobre pilotis, como pernas
de pau, para escapar das inundaes causadas pelas cheias que, em geral,
invadiam as margens baixas, a jangada foi amarrada para ali passar a noite.
A parada foi feita diante do povoado de Coary, uma dzia de casas bem
deterioradas, construdas no meio de um espesso ajuntamento de laranjeiras e
cabaais. Nada mais mutvel do que o aspecto dessa vila, porque de acordo com
a elevao ou o rebaixamento das guas, o lago apresentava uma vasta
extenso lquida, ou se reduzia a um estreito canal, que no tinha a profundidade
necessria nem para se comunicar com o Amazonas.
No dia seguinte de manh,de agosto, partiram ao amanhecer, passaram
diante do canal de Yucura, que pertence ao embaralhado sistema de lagos e
passagens do rio Zapura, e, no dia 6 de agosto pela manh, chegaram entrada
do lago Miana.
Nenhum novo incidente ocorreu na vida a bordo, que transcorria com uma
regularidade quase metdica.
Fragoso, sempre estimulado por Lina, vigiava Torres todo o tempo. Por
vrias vezes, Fragoso tentou faz-lo falar sobre a vida passada; mas o
aventureiro se esquivava de qualquer conversa sobre o assunto e acabou
mantendo uma certa reserva com o barbeiro.
Seu relacionamento com a famlia Garral continuava o mesmo. Embora
falasse pouco com Joam Garral, dirigia-se, com naturalidade, a Yaquita e filha,
parecendo no notar a evidente frieza que o acolhia. Alis, as duas diziam que,
depois da chegada a Manaus, Torres iria deix-los e nunca mais ouviriam falar
dele.
Yaquita seguia os conselhos do padre Passanha, que a estimulava a ter
pacincia; mas o bom padre tinha um pouco mais de dificuldade com Manoel,
seriamente disposto a pr o intruso, to desastradamente embarcado na
jangada, no seu devido lugar.
O nico fato que ocorreu nessa noite foi o seguinte: Uma piroga que descia o
rio encostou na jangada depois do convite que lhe foi feito por Joam Garral.
Vai a Manaus? ele perguntou ao ndio que subia na jangada e dirigia a
piroga.
Vou respondeu o ndio.
Vai chegar l...
Em oito dias.
Ento, chegar bem antes de ns. Pode encarregar-se de entregar uma
carta num certo endereo?
Naturalmente.
Pegue ento essa carta, meu amigo, e leve-a a Manaus.
O ndio pegou a carta que Joam Garral lhe apresentava, e um punhado de
ris foi o preo da encomenda que se comprometeu a entregar.
Nenhum dos membros da famlia, na ocasio recolhidos dentro de casa,
tomou conhecimento do fato. Apenas Torres o presenciou. Ele chegou at a
ouvir algumas das palavras trocadas entre Joam Garral e o ndio e, pela sua
fisionomia agora sombria, era fcil ver que o envio dessa carta no deixava de
surpreend-lo.
17 UM ATA QUE

No entanto, embora no dissesse nada para no provocar nenhuma cena


violenta a bordo, no dia seguinte Manoel pensou em conversar com Benito sobre
Torres.
Benito disse ele, depois de lev-lo para a frente da jangada preciso
falar com voc.
Normalmente muito sorridente, Benito parou olhando Manoel e seu
rosto anuviou-se.
Sei o porqu replicou. Trata-se de Torres?
Sim, Benito!
Bom, eu tambm quero falar com voc sobre ele, Manoel.
Voc notou como se faz presente ao lado de Minha! disse Manoel,
empalidecendo.
Ah! Ser que no um sentimento de cime que o pe contra um
homem como esse? disse Benito, vivaz.
No, de jeito nenhum! respondeu Manoel. Deus me livre de fazer
uma tal injria jovem que ser minha mulher! No, Benito! Ela tem horror ao
aventureiro! No tem nada a ver com isso, contudo, fico repugnado ao ver esse
homem se impor continuamente, pela sua presena, pela sua insistncia, a sua
me e sua irm, e procurar entrar na intimidade da sua famlia, que j a
minha!
Manoel respondeu seriamente Benito , partilho da sua repulsa por
essa pessoa duvidosa, e se eu ouvisse somente meus sentimentos, j haveria
expulsado Torres da jangada! Mas no ousei!
Voc no ousou? replicou Manoel, pegando a mo do amigo. Voc
no ousou!...
Oua, Manoel retomou Benito. Voc observou bem Torres, no ?
Notou a solicitude dele para com a minha irm! Nada mais verdadeiro! Porm,
enquanto voc via isso, no percebeu que esse homem inquietante no tira os
olhos do meu pai, tanto de perto quanto de longe, e que ele parece ter algum
pensamento odioso preconcebido, ao olh-lo com essa obstinao inexplicvel!
O que est dizendo, Benito? Voc tem razes para pensar que Torres no
gosta de Joam Garral?
Nenhuma... No penso nada! respondeu Benito. apenas um
pressentimento! Mas observe bem Torres, estude com cuidado sua fisionomia e
ver o sorriso maldoso quando seu olhar alcana meu pai!
Bom retrucou Manoel , se assim, Benito, uma razo a mais para
expuls-lo!
Razo a mais... Ou razo a menos... respondeu o rapaz.
Manoel... tenho medo... de qu?... No sei... Mas obrigar meu pai a pr
Torres para fora... Pode ser uma imprudncia! Eu repito...
Tenho medo, sem que nenhum fato positivo permita explicar a mim
mesmo esse medo!
Benito teve uma espcie de estremecimento de raiva, enquanto falava.
Ento disse Manoel , voc acha que preciso esperar?
Acho... esperar antes de tomar uma atitude, mas, sobretudo, ficarmos
atentos!
Afinal voltou a falar Manoel , dentro de uns vinte dias chegaremos a
Manaus. l que Torres vai ficar. l que nos deixar e ficaremos livres dessa
presena para sempre! At l, olho nele!
Voc me entende, Manoel respondeu Benito.
Eu o entendo, meu amigo, meu irmo! replicou Manoel.
Embora no concorde, embora no partilhe do seu medo!
Que vnculo poderia existir entre seu pai e o aventureiro?
Evidentemente, seu pai nunca o viu!
No digo que meu pai conhea Torres falou Benito. Mas sim!... A
mim me parece que Torres conhece o meu pai!... O que fazia esse homem nos
arredores da fazenda, quando o encontramos na floresta de Iquitos? Por que, na
ocasio, recusou a hospitalidade que lhe oferecemos, para dar um jeito de, quase
obrigatoriamente, ser nosso companheiro de viagem? Chegamos a Tabatinga e
parecia que ele nos esperava! O acaso o nico responsvel por todos esses
encontros ou seria o resultado de um plano preconcebido? Diante do olhar fugidio
e ao mesmo tempo obstinado de Torres, tudo isso me vem mente!... No sei...
Estou perdido no meio dessas coisas inexplicveis! Ah! Por que tive a ideia de
oferecer para ele embarcar na jangada!
Acalme-se, Benito, eu lhe peo!
Manoel exclamou Benito, que parecia no se conter , acha que se o
caso fosse S comigo, eu hesitaria em pr para fora da jangada esse homem que
S nos inspira repulsa e antipatia?
Mas, de fato, se se trata do meu pai, tenho medo de que, ao seguir minhas
impresses, eu piore tudo! Alguma coisa me diz que, com esse homem tortuoso,
pode ser perigoso agir antes que um fato nos tenha dado esse direito... O direito e
o dever!... Em suma, na jangada, ns o temos mo e se ns dois montarmos
uma boa guarda ao lado do meu pai, acabaremos forando, qualquer que seja o
jogo dele, a se desmascarar, a se trair! Portanto, vamos esperar mais um pouco!
A chegada de Torres na parte da frente da jangada interrompeu a conversa
dos dois rapazes. Torres olhou-os de soslaio, mas no lhes dirigiu a palavra.
Benito no se enganara ao dizer que os olhos do aventureiro ficavam
pregados na pessoa de Joam Garral, todas as vezes em que no se sentia
observado.
No! Ele no estava errado ao dizer que a fisionomia de Torres ficava
sinistra ao olhar o seu pai!
Que misterioso vnculo entre esses dois homens, um deles a nobreza em
pessoa, poderia ligar sem o saber, era evidente um ao outro?
Diante da situao, seria difcil que Torres, agora vigiado pelos dois rapazes
e, ao mesmo tempo, por Fragoso e Lina, pudesse fazer algum movimento sem
ser imediatamente reprimido. Talvez ele soubesse. Em todo o caso, nada
demonstrava e no mudara em nada a maneira de ser.
Satisfeitos com a conversa que tiveram, Manoel e Benito prometeram, um
ao outro, manter Torres sob vigia, sem fazer nada para chamar a ateno.
Nos dias seguintes, a jangada passou pela entrada dos furos Cmara, Aru,
Yuripari, da margem direita, cujas guas, em vez de carem no Amazonas, iam
para o sul, alimentar o rio Purus e, por ele, voltavam ao rio. No dia 10 de agosto,
s cinco horas da tarde, foi feita uma escala na ilha dos Cocos.
L havia a fazenda de um seringueiro. Esse o nome do produtor de
borracha, decorrente da "seringueira", rvore cujo nome cientfico "siphonia
elstica'.
Diziam que, por negligncia ou explorao inadequada, o nmero dessas
rvores diminua na bacia Amaznica; mas as florestas de seringueiras ainda
eram considerveis beira do Madeira, do Purus e de outros afluentes do rio.
Uns vinte ndios coletavam e manipulavam a borracha, operao que era
feita principalmente nos meses de maio, junho e julho.
Depois de verificar se as rvores estavam em boas condies para a coleta,
bem preparadas pela cheia do rio que inundara os troncos numa altura que
chegava em torno de quatro ps, os ndios comeavam o trabalho.
Nas incises feitas no alburno das seringueiras, eles prendiam pequenos
potes embaixo dos cortes, que vinte e quatro horas eram suficientes para encher
com uma substncia leitosa, que tambm podia ser recolhida com um bambu
oco e um recipiente ao p da rvore.
Depois de coletada a substncia, para impedir o isolamento de suas
partculas resinosas, os ndios submetiam-na a uma fumigao sobre um fogo
feito com madeira de palmeira aa. Ao espalhar essa substncia leitosa sobre
uma p de madeira que era agitada na fumaa, produzia-se, instantaneamente,
sua coagulao; ela mudava para uma cor cinza amarelada e se solidificava. As
camadas que se formavam sucessivamente eram, ento, tiradas da p e
expostas ao sol para endurecerem mais e tomavam a cor marrom que se
conhece. Depois disso, a fabricao estava terminada.
Aproveitando a excelente ocasio, Benito comprou dos ndios toda a
borracha armazenada nas cabanas erguidas sobre pilotis. O preo que ele lhes
pagou foi suficientemente lucrativo e os ndios se mostraram muito satisfeitos.
Quatro dias depois, 14 de agosto, a jangada passou na boca do Purus.
Esse ainda um dos grandes afluentes direita do Amazonas e parece
oferecer mais de quinhentas lguas de curso navegvel, mesmo para grandes
embarcaes. Ele desaparece para sudoeste e mede quase quatro mil ps na
desembocadura. Depois de correr embaixo da sombra de fcus, tahuaris,
palmeiras "nipas", cecrpias, , realmente, por cinco braos que desgua no
Amazonas. 5 Nesse lugar, o piloto conseguia manobrar com mais facilidade. O
curso do rio era menos obstrudo por ilhas e, alm disso, a largura, de uma
margem a outra, podia ser estimada em duas lguas, no mnimo.
E, tambm, a corrente levava a jangada com tanta regularidade que, no dia
18 de agosto, ela parava diante do povoado de Pesquero, para ali passar a noite.
O sol j estava bem baixo no horizonte e, com a rapidez especial das baixas
latitudes, ia desaparecer quase perpendicularmente, como um enorme blido. A
noite sucederia ao dia, quase sem crepsculo, como as noites nos teatros, que se
consegue imitar abaixando bruscamente a ribalta.
Joam Garral e a mulher, Lina e a velha Cybele estavam na frente da casa.
Depois de ficar rodeando Joam Garral, como se quisesse falar-lhe em
particular, constrangido pela chegada do padre Passanha que viera desejar boa-
noite famlia, Torres entrara finalmente na cabine.
Os ndios e os negros, estendidos ao longo da beirada, se mantinham nos
postos de manobra. Arajo, sentado na frente, estudava a corrente, cujo fio se
alongava numa linha retilnea.
Manoel e Benito, de olho vivo, mas conversando e fumando com um ar
indiferente, passeavam pela parte central da jangada, aguardando a hora de
dormir.
De repente, Manoel segurou Benito, detendo-o e disse: Que odor
diferente! Ser que estou enganado? No est sentindo? ... Parece mesmo...
Parece almscar comeando a decompor-se! respondeu Benito.
Deve haver jacars adormecidos na margem vizinha!
Bom, a natureza agiu sabiamente ao permitir que eles se trassem desse
modo!
Sim disse Benito , isso uma sorte, porque so animais que se
devem temer.
Na maioria das vezes, ao cair da noite, esses surios gostavam de deitar-se
na areia das margens, onde se instalavam mais comodamente para passar a
noite. Ali, encolhidos num buraco no qual entravam de costas, dormiam de boca
aberta e com o maxilar superior aberto na vertical, a no ser que esperassem ou
espreitassem alguma presa. Precipitar-se para pegar a presa, seja nadando sob
as guas usando a cauda como nico motor, seja correndo nas margens de areia
e cascalho com uma rapidez que o homem no conseguia igualar, no passava
de uma brincadeira para esses anfbios.
Era ali, nas vastas margens, que os jacars nasciam, viviam e morriam, no
sem dar exemplos de uma extraordinria longevidade. Os mais velhos,
centenrios, podiam ser reconhecidos no S pelo musgo esverdeado e as
proeminncias que recobriam suas carapaas, como tambm pela ferocidade
natural que aumentava com a idade. Como disse Benito, esses animais podiam
ser terrveis e convinha montar guarda contra seus ataques.
De repente, gritos foram ouvidos da parte da frente: jacars! jacars!
Manoel e Benito se voltaram para olhar. Trs grandes surios, com quinze a
vinte ps de comprimento, haviam conseguido subir na plataforma da jangada.
Aos fuzis! Aos fuzis! gritou Benito, fazendo sinais aos ndios e aos
negros para chegar para trs.
Para casa! respondeu Manoel. mais rpido!
De fato, como no se podia lutar contra eles, o melhor era, primeiro,
procurar abrigo.
Isso foi feito num minuto. A famlia Garral se refugiou dentro de casa, onde
os dois rapazes se juntaram a ela. Os ndios e o negros havia voltado para suas
malocas e cabanas.
A porta da casa j ia ser fechada:
E Minha? perguntou Manoel.
No est aqui! respondeu Lina, que acabava de voltar do quarto da
patroa.
Meu Deus! Onde ela est? gritou a me. E todos gritaram ao mesmo
tempo: Minha! Minha!
Nenhuma resposta.
Ser que est na frente da jangada? disse Benito.
Minha! gritou Manoel.
Os dois rapazes, Fragoso e Joam Garral, sem pensar no perigo, saram da
casa, armados de fuzis.
Mal puseram os ps do lado de fora, dois jacars, dando meia-volta,
correram em direo a eles.
Uma bala de chumbo grosso na cabea, perto do olho, atirada por Benito,
interceptou um dos monstros, que, mortalmente ferido, se debateu em violentas
convulses e caiu de lado.
Mas o segundo j estava l, correndo para a frente, e no havia mais jeito
de impedi-lo.
O enorme jacar correu na direo de Joam Garral e, depois de derrub-lo
com um movimento do rabo, vinha para cima dele, com os maxilares abertos.
Nesse momento, saindo da cabine com um machado na mo, Torres deu
um golpe to feliz, que a lmina entrou no maxilar do jacar e a ficou enfiada,
sem que ele conseguisse se livrar dela.
Sem poder enxergar por causa do sangue, o animal se jogou para o lado e,
voluntariamente ou no, caiu e desapareceu no rio.
Minha! Minha! continuou gritando Manoel, desatinado, chegando
frente da jangada.
Subitamente, a jovem apareceu. Ela se refugiara na cabana de Arajo; mas
a cabana havia sido derrubada com o possante ataque do terceiro jacar e
Minha fugia para trs, perseguida pelo monstro, que no estava nem a seis ps
de distncia.
Minha caiu.
Uma segunda bala, atirada por Benito, no conseguiu parar o jacar! Apenas
bateu na couraa do animal e algumas escamas voaram estilhaadas, sem
penetr-lo.
Manoel atirou-se na direo da jovem para levant-la, carreg-la, arranc-
la da morte!... Um golpe com a cauda, lanado pelo animal, derrubou-o.
Minha, desmaiada, estava perdida e a boca do jacar j se abria para
tritur-la!...
Foi ento que Fragoso, pulando sobre o animal, enfiou-lhe uma faca no fundo
na garganta, com o risco de ter o brao cortado pelos dois maxilares, no caso de
se fecharem bruscamente.
Fragoso pde retirar o brao a tempo; mas no conseguiu evitar o choque
do jacar e foi arrastado para o rio, cujas guas ficaram vermelhas por um longo
tempo.
Fragoso! Fragoso! gritava Lina, ajoelhando-se na beira da jangada.
Um minuto depois, Fragoso reapareceu superfcie do Amazonas... Estava
so e salvo.
Pondo a vida em perigo, ele salvara a jovem que j voltara a si, e como de
todas as mos que lhe estendiam Manoel, Yaquita, Minha e Lina, Fragoso no
sabia qual delas pegar, acabou segurando a da jovem mulata.
No entanto, se Fragoso havia salvado Minha, era certamente interveno
de Torres que Joam Garral devia a sua salvao.
Portanto, no era a vida do fazendeiro que queria o aventureiro. Diante
desse fato evidente, era preciso admiti-lo.
Manoel mostrou isso a Benito, em voz baixa.
verdade! respondeu Benito, embaraado. Voc tem razo e,
nesse sentido, uma preocupao a menos! No entanto, Manoel, minhas
suspeitas ainda permanecem! possvel ser o pior inimigo de um homem sem
querer a morte dele!
Nesse meio tempo, Joam Garral se havia aproximado de Torres.
Obrigado, Torres ele disse estendendo a mo.
O aventureiro deu alguns passos para trs, sem responder.
Torres retomou Joam Garral , lamento que esteja chegando ao fim
de sua viagem e que devamos separar-nos em alguns dias! Eu lhe devo...
Joam Garral respondeu Torres , no me deve nada!
Sua vida me a mais preciosa de todas! E, se permitir... Eu pensei bem...
Em vez de parar em Manaus, descerei em Belm. Pode levar-me at l?
Joam Garral respondeu com um sinal afirmativo.
Ao ouvir o pedido, num movimento espontneo, Benito ia intervir; porm
Manoel impediu-o, e o rapaz se conteve, no sem um enorme esforo.
18 O JA NTA R DA C H E G A DA

No dia seguinte, depois de uma noite que servira para acalmar tantas
emoes, desatracaram da praia dos jacars e continuaram a viagem. Antes de
cinco dias, se nada atrapalhasse o seu curso, a jangada deveria chegar ao porto
de Manaus.
A jovem estava totalmente refeita do susto; seus olhos e seu sorriso
agradeciam, ao mesmo tempo, a todos aqueles que haviam arriscado a vida por
ela.
Lina estava muito reconhecida ao corajoso Fragoso, como se fosse ela que
houvesse sido salva!
Eu lhe retribuirei mais cedo ou mais tarde, senhor Fragoso ela disse,
sorrindo.
E como, senhorita Lina?
Oh! O senhor sabe muito bem!
Ento, se eu sei, que seja mais cedo e no mais tarde! respondeu o
amvel rapaz.
E, a partir daquele dia, ficou estabelecido que a encantadora Lina estava
noiva de Fragoso, que o casamento deles seria realizado ao mesmo tempo que o
de Minha e Manoel, e que o novo casal ficaria em Belm, perto dos recm
casados.
Est tudo bem repetia Fragoso, todo o tempo , mas nunca pensei
que o Par ficasse to longe!
Quanto a Manoel e Benito, eles tiveram uma longa conversa sobre o que
havia ocorrido. Estava fora de cogitao conseguir que Joam Garral expulsasse
quem o havia salvado.
"Sua vida me a mais preciosa de todas", dissera Torres.
Benito ouvira e guardara essa resposta, hiperblica e, ao mesmo tempo
enigmtica, que havia escapado do aventureiro.
Por enquanto, os dois jovens no podiam fazer nada. Mais do que nunca,
tinham de esperar esperar no quatro ou cinco dias, mas sete ou oito
semanas ainda, isto , todo o tempo que a jangada levaria para descer at
Belm.
Em tudo isso h um mistrio que no consigo compreender! disse
Benito.
Sim, mas podemos ficar tranquilos num ponto respondeu Manoel.
Est claro, Benito, que Torres no pretende tirar a vida do seu pai. De resto,
continuaremos vigilantes!
Alis, parecia que a partir daquele dia Torres se mostrava mais reservado.
Ele no procurou, de forma alguma, se impor famlia e foi menos assduo ao
lado de Minha. Portanto, houve uma pausa nessa situao, da qual todos, exceto,
talvez, Joam Garral, sentiam a gravidade.
Na noite do mesmo dia, deixaram para trs, direita do rio, a ilha Baroso,
formada por um furo com esse nome, e o lago Manaoari, alimentado por uma
srie confusa de pequenos afluentes.
A noite passou sem incidentes, mas Joam Garral recomendara que
vigiassem com muita ateno.
No dia seguinte, 20 de agosto, o piloto, que fazia questo de acompanhar de
perto a margem direita por causa dos imprevistos remoinhos da esquerda,
resolveu passar entre a margem e as ilhas.
Alm da margem, a regio era semeada de lagos grandes e pequenos, como
o Calderon, o Huarandeina e alguns outros menores, de guas escuras. Esse
sistema hidrogrfico marcava a aproximao do rio Negro, o mais importante
de todos os afluentes do Amazonas. Na realidade, o grande rio ainda era
denominado Solimes; porm, depois da desembocadura do rio Negro, ele
tomava o nome que o tornou o mais famoso de todos os cursos d'gua do mundo.
Nesse dia, a jangada teve de navegar em condies bem singulares. O brao
de rio, seguido pelo piloto, entre a ilha Calderon e a terra, era muito estreito,
embora parecesse bem largo. Isso se devia ao fato de uma grande parte da ilha,
pouco acima do nvel mdio, ainda estar coberta pelas guas da cheia.
De cada lado, se amontoavam florestas de rvores gigantes, cujos topos
ficavam cinquenta ps acima do solo e, ao se unirem de uma margem outra,
formavam uma imensa abbada.
esquerda, nada mais pitoresco do que a floresta inundada, que parecia
plantada no meio de um lago. O tronco das rvores saa de uma gua tranquila e
pura, na qual os entrelaamentos dos galhos se refletiam com incomparvel
nitidez. Se fossem colocados sobre um imenso espelho, como essas plantas em
miniatura de alguns centros de mesa, no teriam um reflexo mais perfeito. Com
a altura duplicada, terminados tanto em cima como embaixo por um vasto
guarda-sol de vegetao, eles como que formavam dois hemisfrios, e a jangada
parecia seguir por dentro de um dos grandes crculos.
De fato, havia sido necessrio deixar a jangada aventurar-se sob esses arcos
nos quais se quebrava a grcil corrente do rio.
Impossvel recuar. Consequentemente, era-se obrigado a manobrar com
extrema preciso, para se evitar as colises direita e esquerda.
Foi a que se mostrou toda a habilidade do piloto Arajo, que, alis, foi
perfeitamente secundado por sua equipe. As rvores da floresta forneciam
slidos pontos de apoio para os longos croques e a direo foi mantida. A menor
coliso, que poderia fazer a jangada ficar de travs, teria provocado a destruio
completa da enorme estrutura e causado a perda, se no do pessoal, ao menos
da carga que ela transportava.
Na verdade, muito bonito disse Minha , e seria muito agradvel
viajar sempre assim, nessas guas calmas, protegidos dos raios de sol!
Seria agradvel e ao mesmo tempo perigoso, querida Minha
respondeu Manoel. Numa piroga, no haveria nada a temer se navegssemos
assim; mas para uma grande jangada, melhor o curso livre e desimpedido de
um rio.
Antes de duas horas, teremos atravessado toda a floresta disse o
piloto.
Ento, vamos olhar bem! exclamou Lina. Todas essas coisas belas
passam to depressa! Ah, cara patroa, veja os bandos de macacos que brincam
nos altos galhos das rvores e os pssaros que se olham na gua lmpida!
E as flores que se entreabrem na superfcie respondeu Minha e que
a corrente embala como uma brisa!
E os longos cips, caprichosamente estendidos de uma rvore a outra
acrescentou a jovem mulata.
E nenhum Fragoso na ponta! disse o noivo de Lina. No entanto, foi
uma bela flor que a senhorita colheu na floresta de Iquitos!
Vejam s, uma flor nica no mundo! respondeu Lina, zombando.
Ah, patroa, olhe essas plantas magnficas!
E Lina mostrava as ninfeia s de folhas colossais, cujas flores produziam
botes to grandes como as nozes-da-ndia. Em seguida, no lugar em que se
desenhavam as margens imersas, havia feixes de junco "mucumucu' de folhas
largas, cujas hastes elsticas afastavam-se para dar passagem a uma piroga e se
fechavam atrs dela. A regio era uma tentao para os caadores, porque um
mundo de pssaros aquticos voejava entre os altos tufos agitados pela corrente.
bis pousados, numa atitude epigrfica, em algum tronco velho meio
emborcado, garas-cinzentas, imveis num nico p, srios flamingos que, de
longe, pareciam sombrinhas rosas abertas na folhagem e muitos outros
fenicopterdeos de todas as cores animavam esse pntano temporrio.
Mas flor da gua, tambm deslizavam enormes e rpidas cobras e, talvez,
alguns desses temveis gimnotos, cujas repetidas descargas eltricas, uma aps
outra, paralisavam um homem ou o animal mais robusto e acabavam por mat-
lo.
Era preciso tomar cuidado com eles e, talvez, mais ainda, com as serpentes
"sucurijus", que, enroscadas no estipe de alguma rvore, se desenrolam, se
esticam, pegam a presa e espremem-na com seus anis, que, de to potentes,
podem esmagar um boi. No foram encontrados, na floresta amaznica, esses
rpteis com trinta a trinta e cinco ps de comprimento? E, segundo M. Carrey,
existem alguns cujo comprimento atinge quarenta e sete ps e que so to
grossos quanto uma barrica!
Na verdade, uma dessas sucurijus lanadas na jangada seria to
aterrorizante quanto um jacar!
Felizmente, os passageiros no precisaram lutar contra gimnotos, nem
contra serpentes, e a passagem atravs da floresta inundada, que durou por volta
de duas horas, terminou sem incidentes.
Trs dias se passaram. Aproximavam-se de Manaus. Mais vinte e quatro
horas e a jangada estaria da desembocadura do rio Negro, diante da capital da
provncia do Amazonas.
Efetivamente, no dia 23 de agosto, s cinco horas da tarde, ela chegou
ponta setentrional da ilha Muras, na margem direita do rio. Bastava atravess-lo
obliquamente, numa distncia de algumas milhas, para chegar ao porto.
Contudo, o piloto no quis, e com razo, arriscar-se naquele dia, com a
noite se aproximando. As trs milhas que faltavam percorrer exigiriam trs
horas de navegao e, para cortar o curso do rio, o mais importante era poder
ver claramente.
Naquela noite, o jantar, que deveria ser o ltimo dessa primeira parte da
viagem, foi servido com uma certa cerimnia.
Vencida a metade do curso do Amazonas nessas condies, valia a pena que
se fizesse um jantar festivo. Ficou combinado que beberiam " sade do rio
Amazonas" alguns copos do generoso licor destilado pelas vertentes do Porto ou
de Setbal.
Alm disso, seria o jantar de noivado de Fragoso e da encantadora Lina. O
de Manoel e de Minha havia sido realizado na fazenda de Iquitos, algumas
semanas antes. Depois do jovem patro e da jovem patroa, era a vez do fiel
casal ao qual estavam presos por laos de gratido!
Por isso, no meio dessa honesta famlia, Lina, que continuaria a servio da
sua patroa, e Fragoso, que comearia a trabalhar para Manoel Valdez,
sentaram-se mesa comum, no lugar de honra que lhes fora reservado.
Naturalmente, Torres participava do jantar, digno da despensa e da cozinha
da jangada.
O aventureiro, sentado em frente a Joam Garral, sempre taciturno, ouvia o
que se dizia mais do que tomava parte da conversa. Benito, sem deixar
transparecer, o observava atentamente. O olhar de Torres, constantemente
fixado em seu pai, tinha um brilho estranho. Parecia o olhar de um animal
selvagem, procurando hipnotizar a presa antes de atac-la.
Manoel conversava quase todo o tempo com Minha. Nos intervalos, seus
olhos tambm se dirigiam a Torres; mas, em suma, ele achava que se essa
situao no terminasse em Manaus, certamente terminaria em Belm.
O jantar foi bem alegre. Lina animou-o com o seu bom humor, Fragoso com
suas rplicas joviais. O padre Passanha olhava feliz esse pequeno mundo que
tanto prezava, e os dois jovens casais que, em breve, sua mo benzeria nas
guas do Par.
Coma bastante, padre disse Benito, que acabou se envolvendo na
conversa em geral , faa jus a essa refeio de noivado! Precisar de foras
para celebrar tantos matrimnios ao mesmo tempo!
Sim! Minha querida criana respondeu o padre Passanha , encontre
uma bela e honrada jovem que se prenda a voc, e ver se no consigo casar os
dois tambm!
Bem respondido, padre! exclamou Manoel. Vamos beber ao
casamento to prximo de Benito!
Encontraremos uma jovem e bela noiva em Belm disse Minha e
ele dever fazer como todo o mundo.
Ao casamento de Benito! disse Fragoso, que gostaria que o mundo
inteiro casasse ao mesmo tempo que ele.
Eles tm razo, meu filho exps Yaquita. Eu tambm vou beber ao
seu casamento, que voc possa ser feliz como o sero Minha e Manoel, e como
eu fui ao lado de seu pai!
Como continuar sendo, o que esperamos disse, ento, Torres,
bebendo um copo de Porto, sem se justificar com ningum. Todos aqui temos
a felicidade nas mos!
No seria possvel dizer o porqu, mas esses votos, vindos do aventureiro,
causaram uma impresso desagradvel.
Manoel sentiu isso e quis reagir contra esse sentimento: Vejamos, padre,
enquanto estamos aqui, ser que no h mais alguns casais para casar na
jangada?
Acho que no respondeu o padre Passanha a menos que Torres... o
senhor no casado, ?
No, sou e sempre fui solteiro!
Benito e Manoel pensaram ver que, ao falar assim, o olhar de Torres
buscara o da jovem.
E quem impedir que se case? retomou o padre Passanha. Em
Belm, poder encontrar uma mulher que tenha uma idade semelhante sua, e
talvez seja possvel se fixar na cidade. Seria melhor do que essa vida errante da
qual, at agora, no tirou muita vantagem.
Tem razo, padre respondeu Torres. No digo que no! Alis, o
exemplo contagioso. Ao ver todos esses jovens noivos, d vontade de casar!
Mas sou totalmente estranho em Belm e, a no ser por circunstncias
especiais, isso pode tornar mais difcil que me estabelea na cidade.
De onde ? perguntou Fragoso, que continuava com a impresso de j
haver encontrado Torres em algum lugar.
Da provncia de Minas Gerais.
E nasceu?...
Na prpria capital do arraial diamantinense, em Tijuco.
Quem olhasse para Joam Garral naquele momento, ficaria horrorizado com
a fixidez do seu olhar, que cruzava com o de Torres.
19 H I S T OR I A A NT I G A

E a conversa continuou com Fragoso, que quase imediatamente a retomou


nos seguintes termos: O qu? O senhor de Tijuco, da capital do distrito dos
diamantes?
Sou respondeu Torres. Ser que tambm originrio dessa
provncia?
No! Sou das provncias do litoral do Atlntico, do norte do Brasil
respondeu Fragoso.
No conhece a regio dos diamantes, senhor Manoel? perguntou
Torres.
Um sinal negativo do rapaz foi a nica resposta.
E o senhor Benito continuou Torres dirigindo-se ao jovem Garral que,
evidentemente, queria envolver na conversa , nunca teve a curiosidade de
visitar o arraial diamantinense?
Nunca respondeu secamente Benito.
Ah! Eu gostaria de ver essa regio exclamou Fragoso, que
inconscientemente fazia o jogo de Torres. Acho que acabaria encontrando
algum diamante de grande valor!
E o que teria feito com esse diamante de grande valor, Fragoso?
indagou Lina.
Eu o teria vendido!
Nesse caso, agora seria rico?
Muito rico!
Bom, se voc fosse rico h trs meses, nunca teria tido a ideia de... do
cip?
E se eu no a houvesse tido exclamou Fragoso , no haveria uma
encantadora mulherzinha que... Vamos, decididamente, Deus sabe o que faz!
isso mesmo, Fragoso interveio Minha , pois o est casando com
minha pequena Lina! Diamante por diamante, no saiu perdendo na troca!
Mas como, senhorita Minha admirou-se galantemente Fragoso , eu
sa ganhando!
Sem dvida, Torres no queria mudar de assunto, porque retomou a
palavra:
Na verdade disse ele , em Tijuco apareceram fortunas repentinas,
que devem ter virado muitas cabeas! No ouviram falar do famoso diamante do
Abaet, cujo valor foi estimado em mais de dois milhes de contos de reis?6
Bom, foram as minas do Brasil que o produziram e essa pedra pesava uma ona!
Foram trs condenados sim, trs condenados ao exlio perptuo que o
encontraram, por acaso, no rio Abaet, a noventa lguas do Serro do Frio.
De repente, ficaram ricos? perguntou Fragoso.
No! respondeu Torres. O diamante foi entregue ao governador
geral das minas. Tendo sido reconhecido o valor da pedra, o rei Joo VI de
Portugal mandou fur-la e a usava no pescoo nas grandes cerimnias. Quanto
aos condenados, eles obtiveram o perdo, mas foi tudo. Pessoas mais hbeis
teriam conseguido uma boa renda com ele.
O senhor, sem dvida disse secamente Benito.
Sim... eu!... Por que no? respondeu Torres. Nunca visitou o distrito
diamantinense? ele acrescentou, dirigindo-se, dessa vez, a Joam Garral.
Nunca respondeu Joam, olhando para Torres.
Isso lamentvel continuou este , deveria algum dia fazer essa
viagem. muito interessante, eu garanto! O distrito dos diamantes um
enclave no vasto imprio do Brasil, algo como um parque de doze lguas de
circunferncia, e que, pela natureza do solo, a vegetao, os terrenos arenosos
limitados por um crculo de altas montanhas, bem diferente da provncia
circunvizinha. Mas como eu disse, o lugar mais rico do mundo, pois, de 1807 a
1817, a produo anual foi em torno de dezoito mil quilates. 7 Ah! Quantos golpes
eram dados, no s pelos garimpeiros que procuravam pedras preciosas at no
cume das montanhas, como tambm pelos contrabandistas que as repassavam
de forma fraudulenta! Agora, a explorao est mais difcil, e os dois mil negros
empregados no trabalho das minas pelo governo so obrigados a desviar os
cursos d'gua para deles extrair a areia diamantina. Antigamente, era mais
cmodo!

verdade opinou Fragoso , os bons tempos j passaram!


O que continuou fcil conseguir o diamante maneira dos malfeitores,
quero dizer, pelo roubo. E vejam s, por volta de 1826 eu tinha oito anos na
poca ocorreu em Tijuco um drama terrvel, que mostra como os criminosos
no recuam diante de nada, quando querem ganhar uma fortuna com um golpe
audacioso! Mas, sem dvida, isso no os interessa...
Ao contrrio, Torres, continue respondeu Joam Garral, com uma voz
estranhamente calma.
Que seja continuou Torres. Dessa vez, tratava-se de roubar
diamantes, e um punhado dessas belas pedras equivalia a um milho, algumas
vezes a dois!
E Torres, cujo rosto exprimia os mais vis sentimentos de cupidez, fez, quase
inconscientemente, o gesto de abrir e fechar a mo.
Eis o que se passou ele retomou. Em Tijuco, era costume expedir
numa nica vez os diamantes recolhidos durante o ano. Eles eram divididos em
dois lotes, de acordo com o tamanho, depois de separados por doze crivos com
buracos diferentes. Esses lotes eram colocados em sacos fechados e enviados
para o Rio de Janeiro. Porm, como valiam vrios milhes, podem imaginar que
eram bem acompanhados. Um empregado, escolhido pelo intendente, quatro
soldados a cavalo do regimento da provncia e dez homens a p formavam o
comboio. Primeiro iam para Vila Rica, onde o general comandante punha a sua
chancela nos sacos, e o comboio retomava o caminho para o Rio de Janeiro.
Devo acrescentar que, por precauo, a partida era sempre mantida em
segredo. Acontece que em 1826 um jovem empregado chamado Dacosta, de
vinte e dois a vinte e trs anos, no mximo, que havia alguns anos trabalhado em
Tijuco nos escritrios do governador geral, combinou esse golpe. Ele se entendeu
com um grupo de contrabandistas e contou-lhes o dia da partida do comboio. Os
malfeitores, numerosos e bem armados, tomaram certas providncias. Depois
de Vila Rica, na noite de 22 de janeiro, o bando atacou repentinamente os
soldados que escoltavam os diamantes.
Eles se defenderam corajosamente; porm, foram massacrados, exceto um
que, embora gravemente ferido, conseguiu escapar e relatou a notcia do
terrvel atentado. O empregado que os acompanhava no havia sido poupado,
assim como os guardas da escolta. Morto sob os golpes dos malfeitores deve ter
sido arrastado e, sem dvida, jogado de algum precipcio, porque o seu corpo
nunca foi encontrado.
E esse tal Dacosta? perguntou Joam Garral.
Muito bem, o resultado do crime no foi bom para ele. Por diversas
circunstncias, as suspeitas no tardaram a recair sobre ele, acusado de chefiar
o golpe. Ele alegou inocncia, em vo.
Graas ao cargo que ocupava tinha a possibilidade de saber o dia em que a
partida do comboio seria efetuada. Era o nico que poderia prevenir o bando de
malfeitores. Foi acusado, preso, julgado e condenado morte. Acontece que
uma condenao desse tipo era executada nas vinte e quatro horas seguintes.
O infeliz foi executado? perguntou Fragoso.
No respondeu Torres. Ele havia sido encarcerado na priso de Vila
Rica e, durante a noite, apenas algumas horas antes da execuo, agindo
sozinho, ou ajudado pelos cmplices, conseguiu escapar.
Depois nunca mais se ouviu falar desse homem? perguntou Joam
Garral.
Nunca mais! respondeu Torres. Deve ter deixado o Brasil e agora,
sem dvida, leva uma vida feliz em algum pas longnquo, com o produto do
roubo que conseguiu realizar.
Ao contrrio, ele pode ter levado uma vida miservel! retrucou Joam
Garral.
E possa Deus ter feito com que sentisse remorso pelo crime!
acrescentou o padre Passanha.
Nesse momento, os convivas se levantaram da mesa e, terminado o jantar,
todos saram para respirar o ar puro do fim da tarde. O sol j descia no horizonte,
mas ainda faltava uma hora para que a noite chegasse.
Essas histrias no so nada alegres julgou Fragoso e nosso jantar
de noivado havia comeado melhor!
Mas a culpa sua, senhor Fragoso retrucou Lina.
Como, minha culpa?
! Foi o senhor quem continuou a falar desse distrito e dos diamantes, e
no podamos fazer nada!
Culpa minha, verdade! respondeu Fragoso. Mas eu no imaginava
que acabaria desse jeito!
O senhor o primeiro culpado!
E o primeiro a ser punido, senhorita Lina, pois no a ouvi rir durante a
sobremesa!
Toda a famlia se dirigiu, ento, para a frente da jangada.
Manoel e Benito andavam lado a lado sem falar. Yaquita e a filha os
seguiam, tambm em silncio, e todos sentiam uma inexplicvel sensao de
tristeza, como se pressentissem um grave acontecimento.
Caminhando de cabea baixa, Joam Garral parecia profundamente imerso
nas suas reflexes, quando Torres, que se mantinha ao lado dele, ps a mo no
seu ombro: Joam Garral ele disse , poderamos conversar por uns quinze
minutos?
Joam Garral olhou para Torres.
Aqui? perguntou.
No! Em particular!
Ento venha.
Os dois voltaram para a casa, entraram, e a porta foi fechada atrs deles.
Seria difcil descrever o que todos sentiram, quando Joam Garral e Torres
saram. O que poderia haver em comum entre o aventureiro e o honesto
fazendeiro de Iquitos? Parecia que uma grande desgraa pairava sobre aquela
famlia, mas ningum ousava se perguntar.
Manoel disse Benito, pegando o brao do amigo e puxando-o , o que
quer que acontea, esse homem desembarcar em Manaus!
Sim!... preciso!... respondeu Manoel.
E se por causa dele... Sim! Por causa dele, ocorrer alguma desgraa com
o meu pai... Eu o matarei!
20 E NT R E OS DOI S H OM E NS

Depois de alguns minutos sozinhos no quarto onde ningum podia ouvi-los,


nem v-los, Joam Garral e Torres se olhavam, sem pronunciar uma nica
palavra. Ento, o aventureiro hesitava falar?
Ser que havia percebido que Joam Garral S responderia com um silncio
desdenhoso s perguntas que lhe seriam feitas?
Sim, sem dvida! Por isso, Torres no perguntou. No incio da conversa foi
afirmativo, assumindo o papel de acusador.
Joam ele disse , seu sobrenome no Garral, e sim Dacosta.
Ao ouvir o nome criminoso que Torres lhe dava, Joam Garral no pde
impedir um ligeiro estremecimento, mas no respondeu.
O senhor Joam Dacosta recomeou Torres , empregado, h vinte
e trs anos, nos escritrios do governador-geral de Tijuco, e foi o condenado
naquele caso de roubo e assassinato!
Nenhuma resposta de Joam Garral, cuja estranha calma surpreendeu o
aventureiro. Ser que estaria enganado ao acusar o seu anfitrio? No! Pois Joam
Garral no reagia diante das terrveis acusaes. Sem dvida, perguntava-se
onde Torres queria chegar.
Joam Dacosta ele continuou , vou repetir, o senhor foi perseguido no
caso dos diamantes, foi culpado pelo crime e condenado morte, e escapou da
priso de Vila Rica algumas horas antes da execuo! Vai responder?
Um longo silncio seguiu-se pergunta direta que Torres acabara de fazer.
Joam Garral, sempre calmo, sentara-se. Com o brao apoiado numa pequena
mesa, olhava fixamente para o acusador, de cabea erguida.
Vai responder? repetiu Torres.
Que resposta espera que eu d? disse simplesmente Joam Garral.
Uma resposta replicou Torres lentamente que me impea de
procurar o chefe de polcia de Manaus e dizer-lhe: l est um homem cuja
identidade ser fcil de estabelecer, que ser reconhecido mesmo depois de
vinte e trs anos de ausncia e esse homem o instigador do roubo de
diamantes de Tijuco, o cmplice dos assassinos dos soldados da escolta, o
condenado que fugiu ao suplcio, ele Joam Garral, cujo nome verdadeiro Joam
Dacosta.
Ento disse Joam Garral no terei nada a temer, Torres, se eu der
a resposta que est esperando?
Nada, porque, nesse caso, nem o senhor, nem eu, temos interesse em
falar desse caso.
Nem o senhor, nem eu? respondeu Joam Garral. Ento no com
dinheiro que devo comprar o seu silncio?
No, qualquer que seja a soma que me oferecer!
O que quer ento?
Joam Garral respondeu Torres , eis a minha proposta.
No se apresse em respond-la com uma recusa formal, e lembre-se de que
est em meu poder.
Qual a proposta? perguntou Joam Garral.
Torres refletiu por um minuto. A atitude do culpado, cuja vida estava em
suas mos, surpreendia-o. Ele esperava por um violento debate, por splicas, por
lgrimas... Na sua frente estava um homem culpado dos piores crimes, e esse
homem no contestava.
Por fim, ele cruzou os braos:
O senhor tem uma filha disse. Essa filha me agrada e quero casar-
me com ela.
Sem dvida, Joam Garral esperava tudo da parte de um homem como
aquele, e o pedido no o fez perder a calma.
Ento ele disse o honorvel Torres quer entrar para a famlia de
um assassino e de um ladro?
Sou o nico juiz do que me convm fazer respondeu Torres. Quero
ser o genro de Joam Garral e o serei.
No entanto, Torres, no ignora que minha filha vai casar-se com Manoel
Valdez.
O senhor conseguir justificar-se diante de Manoel Valdez.
E se minha filha se recusar?
O senhor lhe contar tudo e, eu a conheo, ela consentir respondeu
Torres, sem nenhum pudor.
Tudo?
Tudo, se for preciso. Entre os prprios sentimentos, a honra da famlia e
a vida de seu pai, ela no hesitar.
O senhor um grande miservel, senhor Torres! disse tranquilamente
Joam Garral, cujo sangue-frio no o abandonava.
Um miservel e um assassino foram feitos para se entender!
Ao ouvir essas palavras, Joam Garral levantou-se e foi em direo ao
aventureiro, que olhou bem nos olhos: Torres ele disse , se pede para
entrar na famlia de Joam Dacosta, que sabe que Joam Dacosta inocente do
crime pelo qual foi condenado!
verdade!
E digo mais voltou a falar Joam Garral , tem a prova de sua
inocncia, e essa inocncia, deixar para proclam-la no dia em que se casar
com a sua filha!
Vamos ser francos, Joam Garral respondeu Torres abaixando a voz
e quando ouvir o que tenho a dizer, veremos se ousar me recusar sua filha!
Pode falar, Torres.
Muito bem, sim disse o aventureiro reprimindo as palavras, como se
lamentasse deix-las escapar pelos lbios , sim, o senhor inocente! Eu sei
porque conheci o verdadeiro culpado e sou capaz de provar a sua inocncia!
E o miservel que cometeu o crime?...
Est morto.
Morto! exclamou Joam Garral, que essa palavra fez empalidecer,
contra a sua vontade, como se lhe houvessem tirado toda a possibilidade de se
reabilitar.
Morto respondeu Torres. Mas esse homem, que conheci muito
tempo depois do crime, e sem saber que era um criminoso, havia escrito, com a
prpria mo, o relato do caso dos diamantes, para lembrar-se dos menores
detalhes. Sentindo que o fim se aproximava, foi tomado de remorsos. Ele sabia
onde Joam Dacosta se havia refugiado, com que nome o inocente refizera a vida.
Sabia que era rico, numa famlia feliz, mas tambm sabia que lhe devia faltar a
felicidade! Bom, essa felicidade, ele quis devolv-la com a honra a que ele tinha
direito!... Mas a morte estava chegando... e ele me encarregou, a mim, seu
companheiro, de fazer o que no teria tempo!... Entregou-me as provas da
inocncia de Dacosta, para que eu fizesse chegar s suas mos, e morreu.
O nome desse homem! exclamou Joam Garral, com um tom de voz
que no conseguiu controlar.
Saber quando eu for da sua famlia!
E o que foi escrito?...
Joam Garral estava a ponto de se atirar sobre Torres, para revist-lo, para
lhe arrancar a prova da sua inocncia.
Esse escrito est em lugar seguro respondeu Torres e S o ter
depois que sua filha se tornar minha esposa. Agora, ainda recusa?
Sim respondeu Joam Garral. Mas em troca desse escrito, a metade
da minha fortuna sua!
A metade da sua fortuna! exclamou Torres. Aceito, desde que
venha com Minha no casamento!
E assim que respeita a vontade de um moribundo, de um criminoso
atingido pelo remorso, e que o encarregou de reparar, enquanto estava
consciente, o mal que havia feito!
assim.
Volto a dizer, Torres enfatizou Joam Garral o senhor um grande
miservel!
Que seja.
E como no sou um criminoso, no podemos entender-nos!
Ento, se recusa?...
Eu me recuso!
O senhor sai perdendo, Joam Garral. Tudo o acusa na instruo que foi
feita! Foi condenado morte e, como sabe, nas condenaes por crimes desse
tipo, o governo no tem o direito de comutar a pena. Denunciado, ser preso!
Preso, ser executado... E eu vou denunci-lo!
Por mais senhor de si que fosse, Joam Garral no conseguia mais se
controlar. Ele ia atirar-se sobre Torres...
Um gesto do trapaceiro fez sua raiva desaparecer.
Tome cuidado disse Torres. Sua mulher no sabe que mulher de
Joam Dacosta, seus filhos no sabem que so filhos de Joam Dacosta, e vai fazer
com que fiquem sabendo!
Joam Garral parou. Ele recuperou o autocontrole e suas feies
demonstraram a calma habitual.
Essa discusso j durou demais disse ele, caminhando para a porta ,
e sei o que me resta a fazer!
Tome cuidado, Joam Garral disse Torres mais uma vez, que no
conseguia acreditar que seu ignbil procedimento de chantagem fosse falhar.
Joam Garral no respondeu. Empurrou a porta que se abria para a varanda,
fez sinal a Torres para que o seguisse e os dois foram para o centro da jangada,
onde a famlia estava reunida.
Benito, Manoel, todos, tomados de profunda ansiedade, se levantaram. Eles
podiam ver que a atitude de Torres ainda era ameaadora e que o fogo da raiva
brilhava nos seus olhos.
Num extraordinrio contraste, Joam Garral mostrava-se senhor de si, quase
sorridente.
Ambos pararam diante de Yaquita e dos outros familiares.
Ningum ousava dirigir-lhes a palavra.
Pela ltima vez, Joam Garral disse Torres , quero uma resposta!
Eis a minha resposta.
E se dirigiu mulher:
Yaquita disse , circunstncias especiais me obrigam a mudar o que
havamos decidido anteriormente sobre o casamento de Minha e de Manoel.
Finalmente! exclamou Torres.
Joam Garral, sem responder, lanou sobre o aventureiro um olhar com o
mais profundo desprezo.
Porm, com essas palavras, Manoel sentiu que seu corao havia disparado.
A jovem levantara-se, plida, como se procurasse um apoio na me. Yaquita
abriu os braos para proteg-la, para defend-la!
Meu pai! disse Benito em voz alta, que se colocara entre Joam Garral
e Torres. O que quer dizer?
Quero dizer respondeu Joam Garral elevando a voz que esperar a
chegada ao Par para casar Minha e Manoel esperar demais! O casamento
ser realizado aqui mesmo, amanh, na jangada, aos cuidados do padre
Passanha, se, depois de uma conversa que vou ter com Manoel, convier a ele,
como a mim, no adiar mais!
Ah! Meu pai, meu pai!... exclamou o rapaz.
Espere para me chamar assim, Manoel respondeu Joam Garral, com
um tom de indizvel sofrimento.
Nesse momento, Torres, que havia cruzado os braos, lanou sobre a
famlia um olhar de inigualvel insolncia.
Ento, essa sua ltima palavra disse ele, estendendo a mo para
Joam Garral.
No, no minha ltima palavra.
Qual ento?
essa, Torres. Quem manda aqui sou eu! O senhor vai, de boa vontade
ou de m vontade, deixar a jangada agora!
Sim, agora disse Benito , ou vou jog-lo na gua!
Torres deu de ombros.
Nada de ameaas disse , elas so inteis! A mim convm
desembarcar e sem demora. Mas vai lembrar-se de mim, Joam Garral! No
ficaremos muito tempo sem nos ver!
Se depender de mim respondeu Joam Garral , ns nos veremos
talvez mais cedo do que o senhor gostaria! Amanh irei ver o juiz de direito
Ribeiro, primeiro magistrado da provncia, a quem avisei da minha chegada a
Manaus. Se tiver coragem, v encontrar-me!
O juiz Ribeiro!... respondeu Torres, evidentemente confuso.
O juiz Ribeiro respondeu Joam Garral.
Mostrando a piroga para Torres, com um gesto de extremo desprezo, Joam
Garral encarregou quatro de seus empregados de deix-lo, sem demora, no
ponto mais prximo da ilha.
O miservel, enfim, desapareceu.
A famlia, ainda trmula, respeitou o silncio do chefe. Mas Fragoso, no
percebendo totalmente a gravidade da situao e levado pela sua habitual
desenvoltura, aproximou-se de Joam Garral.
Se o casamento da senhorita Minha e do senhor Manoel for realizado
amanh, na jangada...
O seu ser realizado ao mesmo tempo, meu amigo respondeu
amavelmente Joam Garral.
E fazendo um sinal para Manoel, retirou-se para o quarto com ele.
A conversa de Joam Garral e de Manoel j durava mais de meia hora, o que
parecia um sculo para a famlia, quando a porta do quarto, finalmente, foi
aberta.
Manoel saiu sozinho.
Uma nobre resoluo brilhava no seu olhar.
Indo at Yaquita, disse, "Minha me!", e a Minha, disse, "Minha mulher", a
Benito, disse, "Meu irmo", e se virando para Lina e Fragoso, disse a todos,"At
amanh!".
Estava a par de tudo o que ocorrera entre Joam Garral e Torres. Sabia que,
contando com o apoio do juiz Ribeiro depois de uma correspondncia que
mantinha com ele havia mais de um ano, sem contar para a famlia, Joam
Garral, enfim, conseguira esclarec-lo e convenc-lo da sua inocncia. Ele sabia
que Joam Garral fizera essa viagem com o nico objetivo de conseguir uma
reviso do odioso processo de que havia sido vtima, e para no deixar cair sobre
o genro e a filha o peso da terrvel situao que tivera, por muito tempo, de
aceitar para si mesmo!
Sim, Manoel sabia de tudo isso, mas tambm sabia que Joam Garral, ou
melhor, Joam Dacosta, era inocente e que sua infelicidade acabava de o tornar
ainda mais querido e respeitado!
O que no sabia era que a prova material da inocncia do fazendeiro existia,
e que essa prova estava nas mos de Torres.
Joam Garral quisera reservar para o juiz o uso dessa prova, que deveria
inocent-lo, se que o aventureiro dizia a verdade.
Manoel limitou-se a anunciar que ia ao quarto do padre Passanha, para
pedir-lhe que preparasse tudo para os dois casamentos.
No dia seguinte,de agosto, apenas uma hora antes da cerimnia ser
realizada, uma grande piroga, que sara da margem esquerda do rio, encostou na
jangada.
Uma dzia de remadores a trouxera, rapidamente, de Manaus, e, com
alguns guardas, conduzia o chefe de polcia, que se deu a conhecer e subiu a
bordo.
Nesse momento, Joam Garral e a famlia, j vestidos para a festa, saam da
casa.
Joam Garral? perguntou o chefe de polcia.
Sou eu respondeu Joam Garral.
Joam Garral voltou a dizer o chefe de polcia o senhor tambm foi
Joam Dacosta! Esses dois nomes foram usados por um mesmo homem! O senhor
est preso.
Ao ouvir essas palavras, Yaquita e Minha, atnitas, ficaram paradas, sem
conseguir sair do lugar.
Meu pai, um assassino! exclamou Benito, que ia dirigir-se a Joam
Garral.
Com um gesto, o pai lhe imps silncio.
Quero sua permisso apenas para uma pergunta disse Joam Garral,
com voz firme, dirigindo-se ao chefe de polcia. O mandado em virtude do
qual estou sendo preso foi enviado pelo juiz de direito de Manaus, pelo juiz
Ribeiro?
No respondeu o chefe de polcia , ele me foi entregue, com a
ordem de execut-lo imediatamente, pelo substituto. O juiz Ribeiro, atacado de
apoplexia ontem tarde, morreu essa noite mesmo, s duas horas, sem voltar a
si.
Morto! falou Joam Garral, por instantes aterrado com a notcia
Morto... morto!
Porm, erguendo a cabea, dirigiu-se mulher e aos filhos: O juiz Ribeiro
disse era o nico a saber que eu era inocente, meus queridos! A morte
desse juiz talvez me seja fatal, mas no uma razo para eu ficar desesperado!
E virando-se para Manoel:
Com a graa de Deus ele disse agora veremos se a verdade pode
descer do cu sobre a terra!
O chefe de polcia fez um sinal aos guardas, que avanaram para pegar
Joam Garral.
Mas fale, meu pai! gritou Benito, louco de desespero. Diga uma
palavra, e ns terminaremos, nem que seja pela fora, com esse horrvel
equvoco de que o senhor vtima!
No h nenhum equvoco, meu filho respondeu Joam Garral. Joam
Dacosta e Joam Garral so a mesma pessoa. Eu sou, na verdade, Joam Dacosta!
Sou o homem honesto que um erro judicirio condenou injustamente morte,
h vinte e trs anos, no lugar do verdadeiro culpado. A minha completa
inocncia, meus filhos, de uma vez por todas, eu juro diante de Deus, pela vida
de vocs e da sua me!
Qualquer comunicao com a sua famlia proibida disse ento o
chefe de polcia. O senhor meu prisioneiro, Joam Garral, e executarei o
mandado rigorosamente.
Joam Garral conteve com um gesto os filhos e os empregados consternados:
Que seja feita a justia dos homens disse , enquanto se espera a
justia de Deus!
E, de cabea erguida, embarcou na piroga.
Na verdade, parecia que, de todos os presentes, Joam Garral havia sido o
nico a no ser atingido pelo terrvel raio, que to inopinadamente cara sobre a
sua cabea.
Segunda parte
1 M A NA U S

A cidade de Manaus est situada exatamente a 38 '4" de latitude austral e


6727' de longitude a oeste do meridiano de Paris.
Quatrocentas e vinte lguas quilomtricas a separam de Belm, e somente
dez quilmetros da foz do rio Negro.
Manaus no foi construda beira do rio Amazonas. Na margem esquerda
do rio Negro o mais importante, o maior dos afluentes da grande artria
brasileira havia sido erguida a capital da provncia, que dominava toda a
campina circunvizinha ao pitoresco conjunto de casas particulares e edifcios
pblicos.
O rio Negro, descoberto em 1645 pelo espanhol Favella, tem a sua nascente
na encosta das montanhas situadas a noroeste, entre o Brasil e Nova Granada, no
corao da provncia de Popayan, e se comunica com o Orenoco, isto , com as
Guianas, por dois afluentes, o Pimichim e o Cassiquirio.
Depois de um magnfico curso de mil e setecentos quilmetros, o rio Negro
derrama, por uma foz de mil e cem toesas, suas guas escuras no Amazonas,
mas sem que elas se misturem por uma distncia de vrias milhas, to forte e
ativo esse escoadouro. Nesse lugar, as pontas das duas margens se abrem
formando uma ampla baa, com a profundidade de quinze lguas, que se estende
at as ilhas Anavilhanas.
Ali, numa estreita chanfradura, se agitava o porto de Manaus.
Era onde se dava o encontro de inmeras embarcaes, algumas paradas
no meio do rio aguardando um vento favorvel, outras sendo reparadas nos
numerosos igaraps ou canais que sulcavam a cidade de uma forma
surpreendente, dando-lhe um aspecto meio holands.
Com a escala dos barcos a vapor que no tardaria a se estabelecer prximo
juno dos dois rios, o comrcio de Manaus deveria crescer sensivelmente. De
fato, madeira para construo e marcenaria, cacau, borracha, caf,
salsaparrilha, cana-de-acar, ndigo, noz-moscada, peixe salgado, manteiga de
tartaruga, todos esses objetos tinham vrios cursos d'gua para transport-los
em todas as direes: o rio Negro ao norte e a oeste, o Madeira ao sul e a oeste
e, finalmente, o Amazonas, que se desdobra at o litoral do Atlntico. A situao
dessa cidade era, portanto, privilegiada em relao a todas as outras, o que
contribua muito para a sua prosperidade.
Manaus chamava-se, antigamente, Moura, depois foi chamada de Barra de
Rio Negro. De 1757 a 1804, a cidade apenas fez parte da capitania que tinha o
nome do grande afluente cuja foz era por ela ocupada. Porm, em 1826, ao ser
transformada na capital da extensa provncia do Amazonas, tirou seu novo nome
de uma tribo de ndios que outrora havia habitado os territrios centrais da
Amrica.
Por vrias vezes, viajantes mal informados confundiram essa cidade com a
famosa Manoa, uma espcie de cidade fantstica, erguida, segundo diziam,
perto do lendrio lago de Parima, que era apenas o Branco superior, ou seja, um
simples afluente do rio Negro. L ficava o imprio de El Dorado, em que todas as
manhs, se podemos acreditar nas fbulas do pas, o soberano era coberto de
ouro em p, to abundante era esse precioso metal, que se podia cat-lo com
uma p nessas terras privilegiadas. Mas, feitas as verificaes, as pretenses
diminuram, pois toda essa pretendida riqueza aurfera foi reduzida presena
de inmeros minerais micceos sem valor, que haviam enganado os olhares
vidos dos garimpeiros.
Em suma, Manaus no tinha nada dos fabulosos esplendores da mitolgica
capital de El Dorado. No passava de uma cidade de uns cinco mil habitantes,
dos quais pelo menos trs mil eram empregados do governo.
Consequentemente, havia um certo nmero de prdios pblicos para uso desses
funcionrios: a cmara legislativa, o palcio da presidncia, a tesouraria geral, os
correios e a aduana, sem contar um colgio fundado em 1848 e um hospital
inaugurado em 1851. Se acrescentarmos um cemitrio, que ocupava a vertente
oriental da colina onde, em 1669, havia sido erguida uma fortaleza, agora em
runas, contra os piratas do Amazonas, saberemos como avaliar a importncia
dos estabelecimentos pblicos da cidade.
Quanto s construes religiosas, seria difcil nomear mais de duas: a
pequena igreja da Conceio e a capela de Nossa Senhora dos Remdios,
construda quase em campo raso, numa pequena elevao que dominava
Manaus.
O que muito pouco para uma cidade de origem espanhola. A esses dois
monumentos convm acrescentar ainda um convento de carmelitas, incendiado
em 1850, do qual S restaram runas.
A populao de Manaus no passava do nmero indicado acima e, alm dos
funcionrios, empregados do governo e soldados, era composta sobretudo de
negociantes portugueses e de ndios que pertenciam s diversas tribos do rio
Negro.
Trs ruas principais, bem irregulares, eram as responsveis pela
comunicao da cidade; tinham nomes significativos para o pas e que davam
bem sua cor: a rua Deus Pai, a rua Deus Filho e a rua Deus Esprito Santo. Alm
delas, na direo do poente, estendia-se uma magnfica avenida de laranjeiras
centenrias, religiosamente respeitada pelos arquitetos, que fizeram a nova
cidade sem destruir a antiga.
Em torno das ruas principais entrecruzava-se uma rede de ruelas no
pavimentadas, cortadas sucessivamente por quatro canais transpostos por
passarelas de madeira. Em alguns lugares, os igaraps passeavam suas guas
escuras em grandes terrenos baldios, cobertos de mato e de flores de cores
cintilantes: eram jardins naturais, sombreados de rvores magnficas, entre as
quais dominava a "sumaumeira", uma rvore gigantesca, revestida de uma
casca branca, e cujo enorme domo se arredondava como um guarda-sol, acima
de uma ramagem nodosa.
Quanto s diversas casas particulares, devia-se procur-las entre algumas
centenas de moradias bem rudimentares, algumas cobertas de telhas, outras de
folhas de palmeira justapostas, com as salincias de seus mirantes e as sacadas
das boticas que, na maioria, pertenciam a negociantes portugueses.
E que tipo de pessoas se via sair na hora do passeio, tanto dos prdios
pblicos como das casas particulares?
Homens de aspecto distinto, com sobrecasaca preta, chapu de seda,
sapatos de verniz, luvas de cores suaves, diamantes no n da gravata; mulheres
com toaletes volumosas e espalhafatosas, vestidos com falbals, chapus na
ltima moda; finalmente, os ndios, que tambm se europeizavam e acabavam
com tudo o que poderia permanecer da cor local, nessa parte mdia da bacia
dos Amazonas.
Assim era Manaus, que foi preciso dar a conhecer ao leitor, embora
superficialmente, para entender a histria. Ali, a viagem da jangada, to
tragicamente interrompida, acabava de ser suspensa no meio do longo percurso
que deveria realizar; ali, em pouco tempo, ocorreriam as peripcias desse
misterioso caso.
2 OS P R I M E I ROS M OM E NT OS

A piroga que levava Joam Garral, ou melhor, Joam Dacosta convm lhe
restituir esse nome , nem bem havia desaparecido quando Benito dirigiu-se a
Manoel.
O que sabe voc? perguntou.
Sei que seu pai inocente! Sim! Inocente! repetiu Manoel. E que
uma condenao capital lhe foi aplicada, h vinte e trs anos, por um crime que
no cometeu!
Ele lhe contou tudo, Manoel?
Tudo, Benito! respondeu o rapaz. O honesto fazendeiro no queria
que nada do seu passado fosse omitido para aquele que ia se tornar seu segundo
filho, ao se casar com a sua filha!
E a prova da sua inocncia, meu pai pode, enfim, mostr-la
abertamente?
Essa prova, Benito, est nos vinte e trs anos de uma vida honorvel e
honrada, na atitude de Joam Dacosta que disse justia: "Estou aqui! No quero
mais essa vida falsa! No quero mais me esconder sob um nome que no meu
nome verdadeiro! Vocs condenaram um inocente! Reabilitem-no!
E meu pai... Enquanto ele falava... voc no duvidou nem por um
instante? indagou Benito.
Nem por um instante, irmo! respondeu Manoel.
As mos dos dois rapazes se confundiram num mesmo e cordial aperto.
Em seguida, Benito dirigiu-se ao padre Passanha: Padre ele disse ,
leve minha me e minha irm para os seus quartos! No as deixe durante todo o
dia! Ningum aqui duvida da inocncia de meu pai, ningum... O senhor sabe!
Amanh, minha me e eu iremos procurar o chefe de polcia. No nos
recusaro uma autorizao para entrar na priso. No! Seria cruel demais!
Vamos ver meu pai e decidiremos que atitude tomar para conseguir obter sua
reabilitao!
Yaquita estava praticamente inerte; mas essa mulher valente, a princpio
arrasada por esse sbito golpe, logo se recuperaria.
Yaquita Dacosta seria o que havia sido Yaquita Garral. Ela no duvidava da
inocncia do marido. Nem lhe vinha ao pensamento que Joam Dacosta poderia
ser censurado por despos-la com um nome que no era o seu. Ela s pensava na
vida de felicidade que lhe havia dado esse homem honesto, injustamente
acusado! Sim!
No dia seguinte estaria na porta da priso e no sairia de l enquanto no a
encontrasse aberta!
O padre Passanha levou-a com a filha, que no conseguia conter as
lgrimas, e os trs se fecharam na casa.
Os dois rapazes ficaram sozinhos.
E agora disse Benito preciso que eu saiba tudo o que meu pai lhe
disse, Manoel.
No tenho nada a lhe esconder, Benito.
O que Torres veio fazer a bordo da jangada?
Vender a Dacosta o segredo do seu passado.
Ento, quando encontramos Torres nas florestas de Iquitos, ele j nutria
a inteno de entrar em contato com meu pai?
No h dvida respondeu Manoel. O miservel dirigia-se para a
fazenda com a ideia de fazer uma ignbil operao de chantagem, preparada de
longa data.
E quando ns lhe dissemos continuou Benito que meu pai e toda a
famlia se preparavam para passar a fronteira, mudou subitamente o plano de
conduta?...
Sim, Benito, porque uma vez em territrio brasileiro, Joam Dacosta
ficaria mais merc dele do que alm, na fronteira peruana. Foi por isso que
encontramos Torres em Tabatinga, onde aguardava, ou espreitava, a nossa
chegada.
E eu que ofereci para que embarcasse na jangada! exclamou Benito,
com um movimento de desespero.
Irmo disse Manoel , no se recrimine por nada! Torres teria se
juntado a ns, mais cedo ou mais tarde! Ele no homem de desistir de uma
pista como essa! Se nos deixasse escapar em Tabatinga, ns o encontraramos
em Manaus!
, Manoel. Tem razo! Mas agora no tratemos mais do passado...
vamos tratar do presente!... Nada de recriminaes inteis! Vejamos!...
E ao falar assim, Benito passava a mo na testa, procurando relembrar
todos os detalhes do triste caso.
Vejamos ele indagou , como Torres ficou sabendo que meu pai
havia sido condenado, h vinte e trs anos, por esse abominvel crime de Tijuco?
No sei respondeu Manoel e tudo me leva a crer que seu pai
tambm ignora.
Mas Torres tinha conhecimento do sobrenome Garral, sob o qual se
escondia Joam Dacosta?
Evidentemente.
E ele sabia que era no Peru, em Iquitos, que, depois de tantos anos, meu
pai se havia refugiado?
Sabia respondeu Manoel. Mas como ficou sabendo, no posso
compreender!
Uma ltima pergunta disse Benito. Que proposta Torres fez ao
meu pai na curta conversa que precedeu a sua expulso?
Ele ameaou denunciar Joam Garral como sendo Joam Dacosta, se ele se
recusasse a comprar o seu silncio.
E qual o preo?...
O preo da mo da sua filha! respondeu Manoel, sem hesitar, mas
branco de raiva.
Como esse miservel pde ousar?... falou Benito em voz alta.
A esse infame pedido, Benito, voc j viu qual a resposta do seu pai!
Sim, Manoel, sim!... A reposta de um homem honesto indignado! Ele
expulsou Torres! Mas a expulso no foi suficiente!
No! No foi suficiente! Foi com a denncia de Torres que vieram prender
meu pai, no verdade?
! Com a denncia dele!
Bom exclamou Benito, cujo brao ameaador se dirigiu para a
margem esquerda do rio preciso encontrar Torres! Preciso saber como ficou
de posse do segredo!... Ele tem de me dizer se tomou conhecimento do caso
pelo verdadeiro autor do crime! Ele vai falar!... Ou, se se recusar a falar... Sei o
que me resta a fazer!
O que resta a fazer... Tanto a mim quanto a voc! acrescentou mais
friamente Manoel, mas no menos resolutamente.
No... Manoel... No! S a mim.
Somos irmos, Benito respondeu Manoel , essa vingana cabe a ns
dois!
Benito no replicou. Sobre esse assunto, evidentemente, sua resoluo j
havia sido irrevogavelmente tomada.
Nesse momento, o piloto Arajo, que observara a situao do rio,
aproximou-se dos dois rapazes.
J decidiram perguntou se a jangada vai ficar ancorada na ilha
Muras ou ir at o porto de Manaus?
Era uma questo que devia ser resolvida antes do anoitecer, e devia ser
cuidadosamente examinada.
Na verdade, a notcia da priso de Joam Dacosta j se devia ter espalhado
pela cidade. Que ela fosse capaz de despertar a curiosidade da populao de
Manaus, no havia dvida. Mas ser que no provocaria mais do que curiosidade
em relao ao condenado, em relao ao principal autor do crime de Tijuco, que
naquela poca tivera tanta repercusso? Ser que no deveriam temer um
movimento popular a propsito desse atentado, que nem mesmo havia sido
expiado? Diante dessa hiptese, no seria melhor deixar a jangada amarrada
perto da ilha Muras, na margem direita do rio, a algumas milhas de Manaus?
Os prs e os contras da questo foram pesados.
No! gritou Benito. Ficar aqui poderia parecer que abandonamos
meu pai e duvidamos da sua inocncia! Pareceria que tememos envolver-nos na
causa dele. Precisamos ir para Manaus e sem demora!
Tem razo, Benito respondeu Manoel. Vamos!
Arajo, aprovando com um sinal de cabea, tomou as medidas necessrias
para deixar a ilha. A manobra pedia algum cuidado. Teriam de pegar
obliquamente a corrente do Amazonas, engrossada pela do Negro, e se dirigir
para a foz desse afluente, que se abria doze milhas abaixo, na margem esquerda.
As amarras foram soltas da ilha. A jangada, de volta ao leito do rio,
comeou a se desviar em diagonal. Arajo, aproveitando habilmente os desvios
da corrente pelas pontas das margens, conseguiu lanar a imensa embarcao
na direo desejada, sendo ajudado pelos imensos croques da sua equipe.
Duas horas depois, a jangada estava na outra margem do Amazonas, um
pouco acima da foz do rio Negro, e a corrente encarregou-se de conduzi-la para
a margem inferior da extensa baa aberta na margem esquerda do afluente.
Finalmente, s cinco horas da tarde, a jangada estava fortemente amarrada
ao longo dessa margem, no no porto de Manaus, que ela no poderia atingir
sem ter de navegar contra uma corrente bem rpida, mesmo que fosse por uma
pequena milha a montante.
A embarcao repousava, ento, nas guas escuras do rio Negro, perto de
uma ribanceira, coberta de cecrpias com botes castanho-dourados e
estaqueadas com esses juncos de hastes duras, conhecidos pelo nome de
"froxas", dos quais os ndios faziam armas ofensivas.
Alguns citadinos passeavam pela margem. No havia dvida de que eram
levados pela curiosidade at o local onde a jangada estava ancorada. A notcia
da priso de Joam Dacosta no demorara a espalhar-se; mas a curiosidade dos
manauenses no chegava indiscrio e eles se mantinham reservados.
A inteno de Benito era descer terra naquela mesma tarde.
Manoel o dissuadiu.
Espere at amanh ele disse. A noite vai chegar e no devemos
sair da jangada.
Que seja! At amanh respondeu Benito.
Nesse momento, Yaquita, seguida da filha e do padre Passanha, saa da
casa. Minha ainda estava em lgrimas, mas o rosto da me estava seco, toda ela
se mostrava enrgica e resoluta.
Sentia-se que a mulher estava preparada para tudo, no s para cumprir o
seu dever, mas para fazer valer os seus direitos.
Yaquita foi lentamente na direo de Manoel: Manoel ela disse ,
oua o que vou lhe dizer, porque assim que me ordena a conscincia.
Sou todo ouvidos! respondeu Manoel.
Yaquita virou-se para olh-lo bem de frente.
Ontem ela retomou , depois da conversa que teve com Joam
Dacosta, meu marido, o senhor veio at mim e disse: minha me! Pegou a mo
de Minha e disse: minha mulher! J sabia de tudo e o passado de Joam Dacosta
lhe havia sido revelado.
Sim respondeu Manoel e que Deus me castigue se, da minha parte,
houve alguma hesitao!...
Que seja, Manoel voltou a falar Yaquita , mas naquele momento
Joam Dacosta ainda no havia sido preso. Agora a situao mudou. Por mais
inocente que seja, meu marido est nas mos da justia; seu passado foi revelado
publicamente; Minha filha de um condenado pena capital...
Minha Dacosta ou Minha Garral, pouco importa! exclamou Manoel,
que no pde se conter por mais tempo.
Manoel! murmurou a jovem.
E, certamente, ela teria cado, se os braos de Lina no estivessem l para
sustent-la.
Minha me, se no quiser mat-la disse Manoel , trate-me por
filho!
Meu filho! Minha criana!
Foi tudo o que Yaquita conseguiu responder, pois as lgrimas, que at ento
reprimira com dificuldade, jorraram de seus olhos.
Todos entraram na casa. Mas nem uma hora de sono tornaria essa longa
noite mais curta para a honesta famlia que passava por to cruis provaes!
3 V O LT A N D O A O P A S S A D O

Havia sido uma fatalidade a morte do juiz Ribeiro, com quem Joam Dacosta
tinha certeza de poder contar totalmente!
Antes de ser juiz de direito em Manaus, isto , primeiro magistrado da
provncia, Ribeiro conhecera Joam Dacosta na poca em que o jovem
funcionrio fora processado pelo crime do arraial diamantinense. Ribeiro era,
ento, advogado em Vila Rica. Ele se encarregou de defender o acusado no
Tribunal Criminal. Dedicou-se causa, empenhando-se intensamente. Do exame
dos documentos do processo, dos detalhes do inqurito, ele adquiriu no apenas
uma simples convico profissional, mas a certeza de que seu cliente estava
sendo incriminado sem razo porque no tivera nenhuma participao no
assassinato dos soldados da escolta e no roubo dos diamantes, de que a instruo
estava totalmente errada, em resumo, de que Joam Dacosta era inocente.
Porm, independentemente do seu talento e do seu zelo, o advogado
Ribeiro no conseguiu fazer com que a sua convico entrasse na mente do jri.
Para quem poderia desviar a presuno do crime? Se no havia sido Joam
Dacosta, que tinha todas as condies requeridas para informar os malfeitores da
partida secreta do comboio, quem poderia ser? O funcionrio que acompanhava
a escolta havia morrido com a maioria dos soldados, e as suspeitas no podiam
recair sobre ele. Tudo concorria para fazer de Joam Dacosta o nico e
verdadeiro autor do crime.
Ribeiro defendeu-o com extremo ardor! Ele foi de uma dedicao total!...
Mas no conseguiu salv-lo. O veredicto do jri havia sido afirmativo em todas
as perguntas. Joam Dacosta, condenado por assassinato com a agravao de
premeditao, no obteve o benefcio de circunstncias atenuantes e ouviu a sua
condenao morte.
Nenhuma esperana poderia ter o acusado. Nenhuma comutao da pena
era possvel, pois tratava-se de um crime que tinha relao com o arraial
diamantinense. O condenado estava perdido... Porm, durante a noite que
precedeu a execuo, quando o patbulo j estava montado, Joam Dacosta
conseguiu fugir da priso de Vila Rica... O resto, j sabemos.
Vinte anos depois, o advogado Ribeiro foi nomeado juiz de direito em
Manaus. Do fundo do seu retiro, o fazendeiro de Iquitos soube dessa mudana e
viu a uma circunstncia que poderia levar reviso do seu processo, com
alguma possibilidade de xito.
Sabia que as antigas convices do advogado a seu respeito deviam
continuar intactas na mente do juiz. Ele resolveu que tentaria de tudo para
conseguir a reabilitao. Sem a nomeao de Ribeiro para a funo de
magistrado supremo na provncia do Amazonas, talvez houvesse hesitado,
porque no havia nenhuma nova prova material da sua inocncia a ser includa.
Mesmo que esse homem honesto sofresse terrivelmente por ser obrigado a se
esconder num exlio em Iquitos, talvez esperasse o tempo apagar a lembrana
desse caso terrvel, mas uma circunstncia o fez agir sem demora.
Na verdade, bem antes que Yaquita lhe falasse, Joam Dacosta j havia
percebido que Manoel amava a sua filha. A unio do jovem mdico militar e da
jovem lhe convinha em todos os aspectos. Era evidente que um pedido de
casamento seria feito mais cedo ou mais tarde e Joam no quis ser pego
desprevenido.
Mas, ento, o pensamento de que precisaria casar a filha com um nome que
no lhe pertencia, que Manoel Valdez, ao pensar que entrava na famlia Garral,
entraria na famlia Dacosta, cujo chefe no passava de um fugitivo, ainda sob o
impacto de uma condenao capital, era-lhe intolervel. No! Esse casamento
no seria feito nas condies em que o seu prprio casamento fora realizado!
No!
Jamais!
Lembramos do que se passou na poca. Quatro anos depois que o jovem
empregado, j scio de Magalhes, chegou fazenda de Iquitos, o velho
portugus foi levado de volta para a fazenda mortalmente ferido. S lhe
restavam alguns dias de vida. Ele ficou apavorado com a ideia de que sua filha
ficaria sozinha, sem apoio; sabendo que Joam e Yaquita se amavam, quis que a
unio se realizasse sem demora.
A princpio, Joam recusou. Ele se ofereceu para ser o protetor, o servo de
Yaquita, sem se tornar seu marido... A insistncia de um Magalhes moribundo
foi tanta que lhe resistir passou a ser impossvel. Yaquita ps a sua mo na mo
de Joam e Joam no a retirou.
Sim! Foi um erro grave! Sim! Joam Dacosta deveria ter contado tudo ou
fugido para sempre dessa casa na qual havia sido to hospitaleiramente
recebido, dessa fazenda cuja prosperidade ele conseguira! Sim! Seria melhor ter
contado tudo do que dar filha de seu benfeitor um nome que no era seu, o
nome de um condenado morte por crime de assassinato, por mais inocente
que fosse diante de Deus!
Mas a situao pedia urgncia, o velho fazendeiro ia morrer e ele estendeu
as mos para os jovens! Joam Dacosta ficou calado, o casamento foi realizado e
toda a vida do jovem fazendeiro foi consagrada felicidade daquela que se
tornara sua mulher.
No dia em que eu confessar tudo repetia Joam , Yaquita ir
perdoar-me. Ela no duvidar de mim um s momento!
Mas se precisei engan-la, no enganarei o homem honesto que quer entrar
para a famlia ao desposar Minha! No! Seria melhor entregar-me e acabar com
essa vida!
Certamente, cem vezes Joam Dacosta pensara em dizer mulher o que
havia sido seu passado! Sim! A confisso estava nos seus lbios, sobretudo quando
ela pedia que a levasse ao Brasil, que a levasse e filha para descer o belo rio
Amazonas! Ele j conhecia Yaquita o suficiente para ter certeza de que no
sentiria diminuir a afeio que sentia por ele!... A coragem lhe faltou!
Quem no o compreenderia, diante de toda essa felicidade da famlia a seu
redor, que era obra sua e que poderia ser destruda, sem possibilidade de volta?
Essa foi a sua vida por longos anos, essa foi a origem sempre renascente de
seus terrveis sofrimentos cujo segredo guardava, essa foi, enfim, a vida desse
homem, que no tinha uma nica m ao a esconder, mas que a suprema
injustia obrigava a se esconder!
Finalmente, no dia em que no pde mais duvidar do amor de Manoel por
Minha, no dia em que calculou que no passaria um ano sem que fosse
necessrio dar o seu consentimento para o matrimnio, ele j no hesitou e
resolveu agir rapidamente.
Uma carta sua, dirigida ao juiz Ribeiro, informou ao magistrado o segredo
da vida de Joam Dacosta, o nome sob o qual ele se escondia, o lugar em que vivia
com a famlia e, ao mesmo tempo, a inteno formal de se entregar justia do
seu pas e de requerer a reviso de um processo que significaria a reabilitao ou
a execuo do inquo julgamento realizado em Vila Rica.
Que sentimentos brotaram no corao do honesto magistrado? fcil
adivinhar. No era ao advogado que o acusado se dirigia, era ao juiz supremo da
provncia que um condenado apelava. Joam Dacosta se entregava inteiramente
a ele e nem mesmo lhe pedia segredo.
O juiz Ribeiro, a princpio chocado com a revelao inesperada, logo se
recuperou e pesou escrupulosamente os deveres que a situao lhe impunha. A
ele cabia o trabalho de perseguir os criminosos e eis que um criminoso deixava
tudo em suas mos. verdade que havia defendido esse criminoso; no duvidava
de que ele havia sido injustamente condenado; ficara imensamente feliz ao v-lo
fugir do suplcio final; se fosse necessrio, teria provocado, teria facilitado a
evaso!... Porm, o que o advogado teria feito naquela poca, o magistrado
poderia fazer agora?
Bom, sim! disse a si mesmo o juiz. Minha conscincia ordena que
eu no abandone esse homem justo! A atitude que est tendo agora uma nova
prova da sua no-culpabilidade, uma prova moral, j que ele no tem outras,
mas que, talvez, seja a mais convincente de todas! No! No irei abandon-lo!
A partir daquele dia, uma correspondncia secreta foi estabelecida entre o
magistrado e Joam Dacosta. Primeiramente, Ribeiro aconselhou ao cliente que
no se comprometesse com um ato imprudente. Ele queria retomar o caso,
rever o processo, revisar a informao. Precisava saber se nada de novo
ocorrera no arraial diamantinense que tivesse relao com essa causa to sria.
Ser que algum cmplice dos contrabandistas que haviam atacado o comboio
no havia sido preso depois do atentado? Confisses, meias confisses no
haviam sido feitas? Joam Dacosta havia sido preso e sempre alegara inocncia!
Porm, isso no era suficiente e o juiz Ribeiro queria encontrar nos prprios
fundamentos do caso a quem cabia, realmente, a culpa.
Joam Dacosta devia, portanto, ser prudente. Ele prometeu que seria. Mas
foi um enorme consolo para todas as suas provaes encontrar em seu antigo
advogado, que se tornara juiz supremo, a total convico de que no era
culpado. Sim! Joam Dacosta, apesar da condenao, era uma vtima, um mrtir,
um homem honesto a quem a sociedade devia uma notria reparao! E quando
o magistrado tomou conhecimento do passado do fazendeiro de Iquitos desde a
condenao, da situao atual da sua famlia, de toda essa vida de dedicao, de
trabalho, consagrada, sem descanso, a garantir a felicidade de todos, ele ficou
no apenas mais convencido, como tambm mais emocionado, e jurou a si
mesmo que faria tudo para conseguir a reabilitao do condenado de Tijuco.
Durante seis meses houve uma troca de correspondncia entre os dois
homens.
Um dia, finalmente, sob a presso das circunstncias, Joam Dacosta
escreveu ao juiz Ribeiro: "Dentro de dois meses estarei ao seu lado, disposio
do primeiro magistrado da provncia!". "Pois que venha!", respondeu Ribeiro.
A jangada estava pronta para descer o rio, Joam Dacosta embarcou com
toda a famlia, mulher, filhos, empregados. Sabemos que durante a viagem, para
grande espanto da mulher e dos filhos, raramente ele desembarcava. Na maioria
das vezes ficava fechado no quarto, escrevendo, trabalhando, no nos seus
negcios, e sim, sem nada dizer, numa espcie de memria que chamou de:
"Histria da minha vida", e que deveria ser usada na reviso do processo.
Oito dias antes da nova deteno, devido denncia de Torres, que iria
antecipar e talvez destruir seus projetos, ele confiou a um ndio do Amazonas
uma carta na qual prevenia o juiz Ribeiro da sua chegada iminente.
A carta partiu, foi entregue ao destinatrio e o magistrado S aguardava
Joam Dacosta para iniciar esse caso grave que tinha a esperana de encerrar
com sucesso.
Na noite que precedeu a chegada da jangada a Manaus, o juiz Ribeiro sofreu
um ataque de apoplexia. Porm, a denncia de Torres, cuja chantagem
fracassara diante da nobre indignao da vtima, surtira efeito. Joam Dacosta
havia sido preso diante da famlia, e seu velho advogado no estaria l para
defend-lo!
Sim! Realmente, era um golpe terrvel! De qualquer forma, a sorte estava
lanada; no havia como voltar atrs.
Joam Dacosta resolveu enfrentar a desgraa que o atingia to
inopinadamente. No era apenas a sua honra que estava em jogo, era a honra de
toda a sua famlia.
4 P R OVA S M OR A I S

O mandado de priso contra Joam Dacosta, conhecido como Joam Garral,


havia sido expedido pelo suplente do juiz Ribeiro, que deveria exercer as funes
desse magistrado na provncia do Amazonas at a nomeao de um sucessor.
O suplente se chamava Vicente Jarriquez. Era um homenzinho
extremamente rabugento, que quarenta anos de exerccio da profisso e de
processos criminais no haviam contribudo para tornar mais benvolo para com
os acusados. Ele havia instrudo tantos casos desse tipo, julgado e condenado
tantos malfeitores, que a inocncia de um ru, independente de quem fosse, lhe
parecia a priori inadmissvel. Certamente no julgava contra a sua conscincia
que, profundamente endurecida, no se deixava abalar facilmente pelos
incidentes de um interrogatrio ou pelos argumentos da defesa. Como muitos
presidentes de tribunais criminais, ele reagia, habitualmente, contra a
indulgncia do jri, e quando, depois de passar pelo crivo da inquirio, da
informao e da instruo, um acusado comparecia diante dele, todas as
presunes eram, aos seus olhos, de que o acusado fosse dez vezes culpado.
No entanto, Jarriquez no era absolutamente um homem mau. Nervoso,
irrequieto, loquaz, hbil, sutil, era interessante de se observar, com uma cabea
grande sobre um corpo pequeno, cabelo desgrenhado, que no era piorado pelo
barrete dos tempos antigos, olhos pequenos e penetrantes com um olhar de
surpreendente acuidade, nariz proeminente, com o qual certamente ele
gesticularia se tivesse uma pequena mobilidade, orelhas de abano para ouvir
melhor tudo o que se dizia, mesmo que estivesse fora do alcance de um aparelho
auditivo normal, os dedos tamborilando todo o tempo sobre a mesa do tribunal,
como se fosse um pianista se exercitando num piano mudo, um busto comprido
demais para as pernas muito curtas e os ps que cruzava e descruzava todo o
tempo, quando tronava na cadeira de magistrado.
Na vida particular, d juiz Jarriquez, celibatrio inveterado, s deixava os
livros de direito criminal pela boa mesa que no desdenhava, pelo usque de que
gostava muito, pelo xadrez no qual era especialmente competente e, sobretudo,
pelos jogos de quebra-cabeas chineses, pelos enigmas, charadas, rbus,
anagramas, logogrifos e outros mais, dos quais, como alguns magistrados
europeus verdadeiras esfinges por gosto e por profisso , fazia seu
passatempo principal.
Ele era uma pessoa original, como se v, e tambm se v o quanto Joam
Dacosta perdia com a morte do juiz Ribeiro, pois sua causa iria cair nas mos
desse pouco indulgente magistrado.
Nesse caso, alis, a misso de Jarriquez seria muito simplificada. Ele no
teria de fazer o trabalho de inquiridor, nem o de instrutor, nem dirigir as
arguies, nem incitar a um veredicto e aplicar os artigos do Cdigo Penal, nem,
enfim, pronunciar uma condenao. Infelizmente para o fazendeiro de Iquitos,
essas formalidades no eram necessrias. Joam Dacosta havia sido preso, julgado
e condenado, vinte e trs anos antes, pelo crime de Tijuco, a prescrio ainda
no alcanara a sua condenao, nenhum pedido de comutao da pena poderia
ser introduzido, nenhuma apelao de indulto poderia ser acolhida. Em resumo,
bastava estabelecer sua identidade e, com a ordem de execuo que chegaria
do Rio de Janeiro, a justia no teria mais nada a fazer, a no ser seguir o seu
curso.
Porm, sem dvida, Joam Dacosta alegaria inocncia, diria ter sido
condenado injustamente. O dever do magistrado, qualquer que fosse sua opinio
a esse respeito, seria ouvi-lo. Toda a questo seria saber que provas o condenado
daria das suas asseres. E se ele no pudesse entreg-las ao comparecer diante
dos primeiros juzes, seria capaz de d-las agora?
A estaria todo o interesse do interrogatrio.
Entretanto, preciso confessar que o fato de um homem feliz e contumaz,
em segurana no exterior, deixar tudo, espontaneamente, para enfrentar a
justia que o passado lhe ensinara a temer, era um caso diferente, raro, que
devia despertar o interesse at de um magistrado indiferente s peripcias de
um debate judicial. Seria, da parte do condenado de Tijuco, cansado da vida,
uma ousada tolice ou o arroubo de uma conscincia que queria a qualquer preo
vencer uma iniquidade? Convenhamos, o problema era estranho.
No dia seguinte da priso de Joam Dacosta, o juiz Jarriquez foi priso da
rua Deus Filho, onde o prisioneiro estava encarcerado.
A priso era um antigo convento de missionrios, construdo beira de um
dos principais igaraps da cidade. Aos voluntariamente enclausurados de outrora
haviam sucedido, nesse prdio pouco apropriado para a sua nova destinao, os
prisioneiros de agora, mesmo contra a vontade. O quarto ocupado por Joam
Dacosta no era uma dessas celas tristes do sistema penitencirio moderno. Era
um antigo quarto de monge, com janela, sem clarabia, mas com grades, que se
abria para um terreno baldio, com um banco num dos cantos, uma espcie de
catre no outro, alguns utenslios grosseiros e nada mais.
Foi desse quarto que, no dia 25 de agosto, Joam Dacosta foi retirado por
volta das onze horas da manh e levado ao gabinete de interrogatrios,
preparado na antiga sala comum do convento.
O juiz Jarriquez estava l, atrs da mesa, empoleirado na sua cadeira alta,
com as costas voltadas para a janela, para que sua pessoa ficasse na sombra,
enquanto a do prisioneiro ficaria em plena luz. O escrivo estava sentado na
ponta da mesa, com a pena atrs da orelha e a indiferena que caracteriza as
pessoas da justia, pronto para anotar perguntas e respostas.
Joam Dacosta foi introduzido no gabinete e, a um sinal do magistrado, os
guardas que o haviam trazido se retiraram.
O juiz Jarriquez olhou longamente para o acusado. Este se havia inclinado
diante dele e, em seguida, mantinha uma atitude conveniente, nem impudente,
nem humilde, aguardando com dignidade que as perguntas lhe fossem feitas para
respond-las.
Seu nome? disse o juiz Jarriquez.
Joam Dacosta.
Sua idade?
Cinquenta e dois anos.
O senhor mora?...
No Peru, no povoado de Iquitos.
Que sobrenome usa?
O sobrenome Garral, que o da minha me.
E porque usa esse sobrenome?
Por que, durante vinte e trs anos, quis escapar da perseguio da justia
brasileira.
As respostas eram to precisas, pareciam indicar to bem que Joam
Dacosta estava resolvido a confessar tudo sobre o seu passado e o seu presente,
que o juiz Jarriquez, pouco acostumado com esse procedimento, tomou uma
atitude ainda mais desafiadora do que de hbito.
E por que ele continuou a justia brasileira o perseguia?
Porque fui condenado pena capital, em 1826, no caso dos diamantes de
Tijuco.
Confessa, ento, que Joam Dacosta?
Eu sou Joam Dacosta.
Todas essas perguntas haviam sido respondidas com muita calma, da forma
mais simples do mundo. Por isso, os olhos pequenos do juiz Jarriquez,
dissimulados sob as plpebras, pareciam dizer: "Eis um caso que vai caminhar
sozinho!".
S que era chegado o momento em que seria feita a invarivel pergunta
que levaria invarivel resposta dos acusados de qualquer categoria,
protestando a sua inocncia.
Os dedos do juiz Jarriquez comearam a dedilhar um rpido trilo na mesa.
Joam Dacosta ele perguntou , o que faz em Iquitos?
Sou fazendeiro e dirijo um considervel estabelecimento agrcola.
Ele prspero?
Muito prspero.
E quando deixou a fazenda?
H umas dezenove semanas.
Por qu?
Para isso, senhor respondeu Joam Dacosta , aleguei um pretexto,
mas na realidade havia um bom motivo.
Qual foi o pretexto?
O trabalho de levar ao Par, pelo rio, um comboio de madeira e uma
carga de diversos produtos da Amaznia.
Ah! fez o juiz. E qual foi o verdadeiro motivo da sua viagem?
Ao fazer essa pergunta, ele disse a si mesmo: "Finalmente, vamos entrar na
trilha das negaes e das mentiras!".
O verdadeiro motivo respondeu com voz firme Joam Dacosta foi a
resoluo que havia tomado de me entregar justia do meu pas!
Entregar-se! gritou o juiz, levantando-se da cadeira. Entregar-se...
espontaneamente?
Espontaneamente!
E por qu?
Porque eu j estava cansado, estava farto dessa vida de mentiras, da
obrigao de viver com um falso nome; da impossibilidade de poder devolver
minha mulher e aos meus filhos o que lhes pertencia, enfim, senhor, porque...
Por qu?
Sou inocente!
Era isso o que eu esperava!, disse a si mesmo o juiz Jarriquez. Enquanto
seus dedos batucavam uma marcha mais acentuada, ele fez um sinal com a
cabea para Joam Dacosta, que significava claramente: "Vamos! Conte a sua
histria! Eu j conheo, mas no quero impedi-lo de narr-la do seu jeito!".
Joam Dacosta, que no se deixou enganar por essa pouco encorajador
disposio de esprito do magistrado, fingiu no perceb-la. E, ento, contou a
histria inteira da sua vida, falando sobriamente, sem perder a calma que se
havia imposto, sem omitir nenhuma das circunstncias que haviam precedido ou
seguido a sua condenao. Ele no insistiu absolutamente na vida honrada e
honorvel que levara desde a fuga, nem sobre os deveres de chefe de famlia, de
marido e de pai, que to dignamente cumprira. S enfatizou uma circunstncia
a que o levara a Manaus para demandar a reviso do processo e conseguir a
sua reabilitao, e isso sem que nada o obrigasse.
O juiz Jarriquez, com uma natural preveno contra qualquer acusado, no
o interrompeu. Ele se limitava a fechar e abrir sucessivamente os olhos, como
um homem que ouve a mesma histria pela centsima vez; e quando Joam
Dacosta ps sobre a mesa a memria que havia escrito, no fez nenhum
movimento para peg-la.
Terminou? disse ele.
Sim, senhor.
E persiste em afirmar que s deixou Iquitos para pedir a reviso do
julgamento?
No tenho outro motivo.
E quem prova isso? Quem prova que sem a denncia que levou sua
priso, o senhor teria se entregado?
Em primeiro lugar, essas memrias respondeu Joam Dacosta.
Essas memrias estavam com o senhor e nada atesta que se no tivesse
sido preso, teria feito delas o uso que est alegando.
H, senhor, ao menos um documento que j no est comigo e cuja
autenticidade no pode ser posta em dvida.
Qual?
A carta que escrevi ao seu antecessor, o juiz Ribeiro, carta que o
prevenia da minha chegada.
Ah! O senhor havia escrito?...
Sim, e essa carta, que deve ter chegado ao endereo dele, no deve
demorar a lhe ser entregue!
Realmente? falou o juiz Jarriquez, com um tom um pouco incrdulo.
O senhor havia escrito ao juiz Ribeiro?...
Antes de ser juiz de direito desta provncia respondeu Joam Dacosta
, o juiz Ribeiro havia sido advogado em Vila Rica.
Ele me defendeu no processo criminal de Tijuco. No duvidava da justia da
minha causa. Fez tudo para me salvar. Vinte anos depois, quando se tornou o
chefe da justia de Manaus, eu lhe contei quem era, onde estava e o que queria
fazer. Sua convico em relao a mim no havia mudado, e foi a seu conselho
que deixei a fazenda para vir, pessoalmente, demandar minha reabilitao. Mas
ele foi inopinadamente atingido pela morte e, talvez, eu esteja perdido, senhor,
se no juiz Jarriquez no encontrar o juiz Ribeiro!
O magistrado, diretamente interpelado, esteve a ponto de reagir, a despeito
do hbito da magistratura criminal; mas conseguiu se conter e limitou-se a
murmurar essas palavras: Confiante demais, na verdade, confiante demais!
Evidentemente, o juiz Jarriquez j estava calejado e nada mais conseguia
surpreend-lo.
Nesse momento, um guarda entrou no gabinete e entregou uma carta
lacrada, com o endereo do magistrado.
Ele rompeu o lacre e tirou uma carta do envelope. Abriu-a e leu-a, no sem
uma certa contrao da sobrancelha, e disse: No tenho nenhum motivo,
Joam Dacosta, para esconder que essa a carta de que havia falado, dirigida pelo
senhor ao juiz Ribeiro, e que me foi entregue. No h, portanto, nenhuma razo
para duvidar do que havia dito quanto a isso.
No S quanto a isso respondeu Joam Dacosta como tambm
quanto a todas as circunstncias da minha vida que acabei de lhe contar e de
que no se pode duvidar!
Muito bem, Joam Dacosta respondeu energicamente o juiz Jarriquez
, o senhor alega inocncia, mas todos os acusados fazem a mesma coisa! No
fim das contas, s apresenta presunes morais! Tem alguma prova material?
Talvez, senhor respondeu Joam Dacosta.
Diante dessas palavras, o juiz Jarriquez levantou-se da cadeira. Foi mais
forte do que ele, e foi preciso dar duas ou trs voltas na sala para se acalmar.
5 P R OVA S M AT E R I A I S

Quando o magistrado voltou ao lugar, como um homem que acreditava


estar totalmente senhor de si, ele se jogou na cadeira, com a cabea para cima,
olhos voltados para o teto, e num tom de perfeita indiferena, sem nem mesmo
olhar para o acusado, disse: Fale.
Joam Dacosta ficou em silncio por um minuto, como se hesitasse entrar
nesse assunto, e respondeu nos seguintes termos: At aqui, senhor, s lhe dei
da minha inocncia presunes morais, baseadas na dignidade, na decncia, na
honestidade da minha vida inteira. Achei que essas provas eram bastante dignas
de serem entregues justia...
O juiz Jarriquez no pde reprimir um movimento de ombros, indicando que
essa no era a sua opinio.
J que no so suficientes, eis as provas materiais que, talvez, eu tenha
condies de fornecer voltou a falar Joam Dacosta. Eu digo "talvez",
porque ainda no sei qual o crdito que devemos dar a elas. Por esse motivo,
senhor, no falei sobre isso com minha mulher, nem com meus filhos, pois no
queria lhes dar uma esperana que poderia ser decepcionante.
De fato respondeu o juiz Jarriquez.
Tudo me leva a crer, senhor, que minha priso, na vspera da chegada
da jangada a Manaus, tenha sido motivada por uma denncia dirigida ao chefe
de polcia.
No est enganado, Joam Dacosta, mas devo lhe dizer que foi uma
denncia annima.
Pouco importa, pois sei que S pode ter vindo de um miservel chamado
Torres.
E com que direito perguntou o juiz Jarriquez o senhor trata assim
esse... Denunciante?
um miservel, sim, senhor! respondeu enfaticamente Joam Dacosta.
Esse homem, que acolhi hospitaleiramente, S veio at mim para propor que
eu comprasse o silncio dele, para me oferecer um pacto odioso, que nunca
lamentarei ter recusado, quaisquer que sejam as consequncias da sua denncia!
"Sempre o mesmo sistema, pensou o juiz Jarriquez: acusar os outros para se
eximir da culpa!
Mas ele no deixou de escutar com extrema ateno o relato que lhe fez
Joam Dacosta das suas relaes com o aventureiro, at o momento em que
Torres lhe disse que conhecia o verdadeiro autor do atentado de Tijuco e que
estava apto a revelar seu nome.
E qual o nome do culpado? perguntou o juiz Jarriquez, abalado na sua
indiferena.
No sei respondeu Joam Dacosta. Torres no me disse.
O culpado est vivo?
Ele morreu.
Os dedos do juiz Jarriquez tamborilavam mais rapidamente e ele no pde
deixar de dizer:
O homem que pode entregar a prova da inocncia de um acusado
sempre est morto!
Embora o verdadeiro culpado esteja morto, senhor respondeu Joam
Dacosta , Torres, pelo menos, est vivo, e dessa prova inteiramente escrita
pelo autor do crime, afirmou ter a posse!
E quis vend-la!
Ora, Joam Dacosta afirmou o juiz Jarriquez , no seria nada caro
pag-la com toda a sua fortuna!
Se Torres S houvesse pedido a minha fortuna, eu a teria entregue, e
ningum da famlia teria protestado. Sim, o senhor tem razo, nunca se paga
caro o resgate da prpria honra! Mas o miservel, sabendo que eu estava a sua
merc, exigiu mais do que minha fortuna!
O qu?
A mo da minha filha deveria ser o preo desse pacto! Eu no aceitei, ele
me denunciou e eis por que estou agora diante do senhor!
E se Torres no o houvesse denunciado perguntou o juiz Jarriquez ,
se Torres no houvesse ido ao seu encontro, o que teria feito ao saber, na
chegada, da morte do juiz Ribeiro? O senhor teria se entregado justia?...
Sem nenhuma hesitao, senhor respondeu Joam Dacosta, com voz
firme , pois, repito, no tinha outro objetivo ao sair de Iquitos para vir a
Manaus.
Essas palavras foram ditas com tal entonao de verdade, que o juiz
Jarriquez sentiu uma espcie de emoo penetrar naquele recesso do corao
onde as convices se formam; mas S que ele no se deu conta.
E no de surpreender. Magistrado, procedendo a um interrogatrio, no
sabia nada do que sabemos, ns que acompanhamos Torres desde o comeo
dessa histria. No podemos ter dvidas de que Torres tinha em suas mos a
prova material da inocncia de Joam Dacosta. Temos certeza de que o
documento existe, que contm essa atestao, e talvez sejamos levados a
pensar que o juiz Jarriquez dava mostras de uma impiedosa incredulidade. Mas
devemos pensar o seguinte: a situao do juiz Jarriquez era diferente; ele estava
acostumado com esses invariveis protestos dos indiciados que a justia lhe
enviava; Joam Dacosta invocava um documento que no havia conseguido; no
sabia nem mesmo se realmente existia e, no fim das contas, o juiz estava diante
de um homem cuja culpa tinha para ele a fora de causa julgada.
Entretanto, quis, por curiosidade talvez, deixar que Joam Dacosta fosse at
o fim da sua defesa.
Ento ele disse toda sua esperana repousa agora na declarao
que lhe fez esse Torres?
Sim, senhor respondeu Joam Dacosta , j que toda a minha vida no
serve como defesa!
Onde acha que Torres est agora?
Acho que deve estar em Manaus.
E espera que fale, que consinta em lhe entregar de boa vontade esse
documento, cujo preo o senhor se recusou a pagar?
o que espero, senhor respondeu Joam Dacosta.
Agora a situao de Torres outra. Ele me denunciou e, consequente
mente, no pode mais ter esperana alguma de retomar a negociao nas
condies em que desejava conclu-la.
Mas esse documento ainda pode valer uma fortuna para ele e, se eu for
libertado, ou condenado, ela pode escapar-lhe para sempre. Ora, j que seu
interesse vender-me esse documento, sem que isso possa prejudic-lo de
forma alguma, penso que agir de acordo com o prprio interesse.
O raciocnio de Joam Dacosta no admitia rplica. O juiz Jarriquez percebeu
bem. E s fez a nica objeo possvel: Que seja disse. O interesse de
Torres , sem dvida, vender-lhe esse documento... Se que ele existe!
Se no existir, senhor retrucou Joam Dacosta com uma voz
penetrante , S poderei contar com a justia dos homens, enquanto aguardo a
justia de Deus!
Com essas palavras o juiz Jarriquez se levantou e, ento, disse num tom
menos indiferente:
Joam Dacosta, ao interrog-lo aqui, ao deixar que contasse as
particularidades da sua vida e alegasse inocncia, fui mais longe do que pedia o
meu mandado. Uma informao j foi feita sobre esse caso e o senhor
compareceu diante do jri de Vila Rica, cujo veredicto foi dado por unanimidade
de votos, sem circunstncias atenuantes. O senhor foi condenado por instigao
e cumplicidade no assassinato dos soldados e no roubo dos diamantes de Tijuco,
a pena capital foi pronunciada e S devido evaso o senhor escapou do suplcio.
Mas, quer tenha vindo entregar-se ou no justia, depois de vinte e trs anos,
foi preso novamente. Pela ltima vez, reconhece que Joam Dacosta, o
condenado no caso do arraial diamantinense?
Eu sou Joam Dacosta.
Est pronto para assinar essa declarao?
Estou.
E com uma mo que no tremia, Joam Dacosta assinou seu nome embaixo
da narrao circunstanciada e do relatrio que o juiz mandara o escrivo redigir.
O relatrio, dirigido ao Ministrio da Justia, vai para o Rio de Janeiro
disse o magistrado. S depois de muitos dias receberemos a ordem para
executar o julgamento que o condena.
Se, ento, como diz, esse Torres possui a prova da sua inocncia, por sua
prpria conta, com a sua famlia, faa de tudo para que a entregue em tempo
hbil!
Quando chegar a ordem, nenhum sursis ser mais possvel e a justia
seguir o seu curso!
Joam Dacosta se inclinou.
Tenho permisso para ver minha mulher e meus filhos? perguntou.
Hoje mesmo, se quiser respondeu o juiz Jarriquez. O
senhor no est incomunicvel e eles sero levados para v-lo assim que se
apresentarem.
O magistrado tocou a sineta. Os guardas entraram no gabinete e levaram
Joam Dacosta.
O juiz Jarriquez olhou-o partir, sacudindo a cabea.
! O caso realmente mais estranho do que pensei! ele murmurou.
6 O U LT I M O G O L P E

Enquanto Joam Dacosta passava pelo interrogatrio, Yaquita, por um


pedido feito por Manoel, ficou sabendo que os filhos e ela seriam admitidos para
ver o prisioneiro, no mesmo dia, por volta das quatro horas da tarde.
Desde a vspera, Yaquita no sara do quarto. Minha e Lina haviam ficado
ao lado dela, aguardando o momento em que teria permisso para ver o marido.
Fosse ela Yaquita Garral ou Yaquita Dacosta, ele continuaria a encontrar a
mulher devotada, a valente companheira de toda a vida.
Naquele dia, em torno das onze horas, Benito foi ao encontro de Manoel e
Fragoso, que conversavam na dianteira da jangada.
Manoel ele disse , tenho um trabalho a lhe pedir.
Qual?
Para o senhor tambm, senhor Fragoso.
Estou s ordens, senhor Benito respondeu o barbeiro.
De que se trata? perguntou Manoel, observando o amigo, cuja atitude
era a de um homem que tomou uma resoluo inabalvel.
Continuam acreditando na inocncia de meu pai, no ? disse Benito.
Ah! exclamou Fragoso. Seria mais fcil acreditar que fui eu que
cometi o crime!
Muito bem, hoje mesmo vamos executar um projeto que idealizei
ontem.
Encontrar Torres? perguntou Manoel.
Sim, e saber dele como descobriu a condenao de meu pai! Em tudo
isso h coisas inexplicveis! Ser que j o conhecia?
No posso compreender como, pois meu pai no saa de Iquitos havia vinte
anos e o miservel tem apenas trinta! Mas o dia no vai terminar antes que eu
saiba isso, ou pobre do Torres!
A resoluo de Benito no admitia nenhuma discusso. Por isso, nem
Manoel, nem Fragoso pensaram em faz-lo desistir do projeto.
Peo, portanto continuou Benito , que os dois me acompanhem.
Vamos partir neste instante. No devemos esperar que Torres saia de Manaus.
Ele j no pode mais vender o seu silncio, e essa hiptese pode lhe ocorrer.
Vamos!
Os trs desembarcaram na margem do rio Negro e se dirigiram para a
cidade.
Manaus no era to grande que no pudesse ser revistada em algumas
horas. Se fosse preciso iriam de casa em casa para procurar Torres; mas seria
melhor falarem primeiro com os donos dos albergues e das tabernas, onde o
aventureiro poderia ter-se refugiado. Sem dvida, o ex-capito-do-mato no
daria seu nome e talvez tivesse razes pessoais para evitar qualquer contato
com a justia. No entanto, se no houvesse sado de Manaus, ele no escaparia
da busca dos rapazes. Em todo o caso, estava fora de cogitao dirigir-se
polcia, porque era bem provvel e foi, efetivamente, como sabemos que a
denncia houvesse sido annima.
Durante uma hora, Benito, Manoel e Fragoso percorreram as ruas principais
da cidade, interrogando os comerciantes nas lojas, os taberneiros nos seus
botequins e os prprios transeuntes, sem que ningum pudesse identificar o
indivduo cujas caractersticas eles descreviam com extrema preciso.
Ser que Torres havia sado de Manaus? Deveriam perder as esperanas de
ach-lo?
Manoel tentava, em vo, acalmar Benito, que estava exaltado. Custasse o
que custasse, ele acharia Torres!
O acaso iria ajud-los e foi Fragoso que encontrou a verdadeira pista.
Num albergue da rua Deus Esprito Santo, ao descrever as caractersticas
do aventureiro, responderam-lhe que o indivduo em questo havia ido, na
vspera, at a taberna.
Ele dormiu no albergue? perguntou Fragoso.
Dormiu respondeu o dono do albergue.
Est aqui, agora?
No, ele saiu.
Mas pagou a conta como um homem que se dispe a ir embora?
De jeito nenhum. Ele saiu do quarto depois de uma hora e, sem duvida,
voltar para o jantar.
Sabe que caminho tomou ao sair?
Ele foi visto se dirigindo ao Amazonas, descendo para a cidade baixa, e
provvel que seja encontrado por J.
Fragoso no precisou perguntar mais. Alguns minutos depois, ele se
encontrava com os dois rapazes e dizia: Achei a pista de Torres.
Ele est l! exclamou Benito.
No, acabou de sair e viram-no se dirigir para o Amazonas, passando pelo
campo.
Vamos! disse Benito.
Seria preciso descer em direo ao rio, e o caminho mais curto seria pegar
a margem esquerda do rio Negro at a foz.
Benito e os companheiros logo deixaram para trs as ltimas casas da
cidade e seguiram pela margem, mas fizeram um desvio para no passar diante
da jangada.
A plancie estava deserta quela hora. O Olhar podia alcanar ao Jorge,
atravs da campina, onde as terras cultivadas haviam substitudo as florestas de
outrora.
Benito no falava: no conseguiria pronunciar uma nica palavra. Manoel e
Fragoso respeitavam esse silncio. Iam assim os trs, percorrendo a distncia
entre a margem do rio Negro e a margem do Amazonas. Trs quartos de hora
depois de sarem de Manaus ainda no haviam percebido nada.
Uma ou duas vezes, encontraram os ndios que trabalhavam na terra;
Manoel interrogou-os e um deles, finalmente, lhe disse que um homem, parecido
com o que descrevia, havia acabado de passar e se dirigira para o ngulo
formado pela confluncia dos dois cursos d'gua.
Sem mais perguntas, Benito, inconscientemente, comeou a andar rpido e
os dois companheiros tiveram de se apressar para no se distanciarem demais.
A margem esquerda do Amazonas aparecia a menos de um quarto de
milha. Uma espcie de escarpa se desenhava, ocultando uma parte do horizonte
e limitando o alcance da vista num raio de algumas centenas de passos.
Benito, acelerando a corrida, logo desapareceu atrs de uma das elevaes
de areia.
Mais rpido! Mais rpido! disse Manoel a Fragoso. No podemos
deix-lo sozinho um nico instante!
Os dois correram nessa direo e, de repente, ouviram um grito.
Ser que Benito havia visto Torres? Ser que este o havia visto? Benito e
Torres j estavam juntos?
Manoel e Fragoso, que estavam cinquenta passos atrs, depois de passarem
rapidamente por uma das pontas da margem viram dois homens parados frente
a frente.
Eram Benito e Torres.
Num minuto, Manoel e Fragoso estavam ao lado deles.
Acreditavam que, exaltado como estava, Benito no conseguiria controlar-
se quando estivesse na presena do aventureiro.
No foi isso o que ocorreu.
Assim que o rapaz se viu diante de Torres, quando teve certeza de que ele
no poderia escapar, sua atitude mudou completamente, ficou mais aliviado,
recuperou o sangue-frio, voltou a ser senhor de si.
Os dois homens se olhavam havia alguns minutos sem pronunciar uma s
palavra.
Torres foi o primeiro a romper o silncio, e com seu habitual tom atrevido,
disse:
Ah! Senhor Benito Garral?
No! Benito Dacosta respondeu o rapaz.
De fato continuou Torres , senhor Benito Dacosta, acompanhado do
senhor Manoel Valdez e do meu amigo Fragoso!
Diante dessa qualificao ultrajante que lhe dava o aventureiro, Fragoso,
resolvido a se vingar, ia avanar para cima dele quando Benito, sempre
impassvel, o reteve: O que h com o senhor, meu rapaz? exclamou
Torres, recuando alguns passos. Ei! Acredito que seria melhor eu ficar de
sobreaviso!
E, enquanto falava, tirou do poncho uma machete, essa arma ofensiva ou
defensiva como queira que um brasileiro nunca abandona. Em seguida,
meio curvado, esperou, sem recuar.
Eu vim procur-lo, Torres disse, ento, Benito, que no havia se
mexido diante da atitude provocadora.
Procurar-me? respondeu o aventureiro. No sou difcil de
encontrar! E por que estava me procurando?
Para ouvir da sua boca o que demonstra saber do passado do meu pai!
mesmo?
! Espero que me diga como o reconheceu, por que estava rondando
nossa fazenda na floresta de Iquitos, por que esperava em Tabatinga...
Bom, parece que no h nada mais claro! respondeu Torres caoando.
Eu o esperava para embarcar na sua jangada e embarquei com a inteno de
fazer uma proposta muito simples...
Que provavelmente ele errou ao rejeitar!
A essas palavras Manoel no conseguiu se conter. Com o rosto plido, o
olhar em fogo, avanou para cima de Torres.
Benito, querendo usar todos os meios de conciliao, interps-se entre o
aventureiro e ele.
Controle-se, Manoel ele disse. Eu estou controlado!
Em seguida, voltando ao assunto:
Na verdade, Torres, sei quais foram as razes que o fizeram embarcar na
jangada. Possuidor de um segredo que, sem dvida, lhe foi entregue, quis fazer
chantagem! Mas no disso que se trata agora.
E do que se trata?
Quero saber como reconheceu Joam Dacosta no fazendeiro de Iquitos!
Como pude reconhec-lo retrucou Torres assunto meu, isso no
preciso contar-lhe. O importante que no me enganei, quando vi nele o
verdadeiro autor do crime de Tijuco!
No me diga!... gritou Benito, que comeava a perder o controle.
No vou dizer nada! respondeu Torres. Ah! Joam Dacosta rejeitou
minhas propostas! Ele se recusou a me admitir na famlia! Bom, agora que o
segredo j conhecido, que est preso, sou eu quem se recusar a entrar na
famlia, na famlia de um ladro, de um assassino, de um condenado que o
patbulo aguarda!
Miservel! exclamou Benito, que, por sua vez, tirou uma machete do
cinto e se ps na ofensiva.
Manoel e Fragoso, num movimento idntico, tambm se armaram
rapidamente.
Trs contra um! disse Torres.
No! Um contra um! respondeu Benito.
No diga! Eu j estava imaginando um assassinato por parte do filho de
um assassino!
Torres! gritou Benito. Defenda-se, ou vou mat-lo como a um co
enraivecido!
Enraivecido, que seja! respondeu Torres. Mas eu mordo, Benito
Dacosta, e cuidado com as mordidas!
Em seguida, trazendo para perto a machete, ele se ps em guarda,
preparado para se atirar sobre o adversrio. Benito recuou alguns passos.
Senhor Torres ele disse recuperando o sangue-frio que perdera por
alguns instantes , o senhor foi hspede de meu pai, o senhor o ameaou, o
traiu, o denunciou, acusou um inocente e, com a ajuda de Deus, vou mat-lo!
Um sorriso insolente foi esboado nos lbios de Torres. Talvez o miservel
pensasse, nesse momento, como impedir a luta entre Benito e ele, e podia faz-
lo, de fato. Torres havia compreendido que Joam Dacosta nada dissera do
documento que continha a prova material da sua inocncia.
Ora, ao revelar a Benito que ele, Torres, possua essa prova, conseguiria
desarm-lo no mesmo instante. Porm, no somente queria esperar o ltimo
minuto, sem dvida para conseguir um melhor preo pelo documento, como a
lembrana das palavras insultantes do rapaz, o dio que sentia por toda a
famlia, fizeram-no esquecer seus interesses.
Alm do mais, muito acostumado ao manejo da machete, da qual tivera
muitas ocasies para se servir, o aventureiro era robusto, ligeiro e hbil.
Portanto, contra um adversrio de apenas vinte anos, que no podia ter a sua
fora nem a sua destreza, tinha maiores chances de vencer.
Num ltimo esforo, Manoel insistiu para lutar no lugar de Benito.
No, Manoel respondeu friamente o rapaz , cabe a mim, e s a
mim, vingar o meu pai e, como tudo aqui deve ser dentro das regras, voc ser
minha testemunha!
Benito!...
Quanto ao senhor Fragoso, recusaria se pedisse para servir de testemunha
para esse homem?
Que seja respondeu Fragoso , embora no haja nenhuma honra
nisso! Se fosse eu, sem tantas cerimnias acrescentou , iria mat-lo como
um animal selvagem!
O lugar onde o combate seria realizado era uma margem plana, que media
uns quarenta passos de largura e que ficava uns quinze ps acima do Amazonas.
Ela era cortada na vertical, portanto, muito escarpada. Embaixo dela, o rio
corria lentamente, banhando os feixes de junco que guarneciam a sua base.
Portanto, havia pouco espao nessa margem, no sentido da largura e, dos
dois adversrios, o que fraquejasse primeiro teria atrs de si um abismo.
Ao sinal dado por Manoel, Torres e Benito caminharam na direo um do
outro.
Benito estava totalmente controlado. Defensor de uma santa causa, seu
sangue-frio prevalecia, e muito, sobre o de Torres, cuja conscincia, por mais
insensvel, por mais implacvel que fosse, devia, nesse momento, atrapalhar a
sua viso.
Quando os dois ficaram prximos, o primeiro golpe foi dado por Benito.
Torres evitou-o. Os dois adversrios recuaram; mas quase imediatamente,
avanaram um para cima do outro, e se agarraram com a mo esquerda pelo
ombro... No mais se soltaram.
Torres, mais forte, deu um golpe lateral com a machete, que Benito no
conseguiu evitar totalmente. Seu lado direito foi atingido e o tecido do poncho
ficou vermelho de sangue. Mas ele respondeu energicamente e feriu Torres
ligeiramente na mo.
Diversos golpes foram trocados sem que nenhum fosse decisivo. O olhar de
Benito, sempre em silncio, mergulhava nos olhos de Torres como um lmina
que penetra at o corao.
Visivelmente, o miservel comeava a fraquejar. Ele recuou ento um
pouco, empurrado pelo implacvel justiceiro que estava mais decidido a tirar a
vida do denunciante do seu pai do que defender a sua. Acert-lo era tudo o que
Benito queria, enquanto o outro, agora, S procurava aparar os golpes.
No demorou muito e Torres se viu acuado na beirada da margem, num
lugar onde, ligeiramente escavada, ela se projetava sobre o rio. Ele
compreendeu que corria perigo, quis retomar a ofensiva e recuperar o terreno
perdido... Seu atordoamento aumentava, o olhar lvido se apagava sob as
plpebras...
Finalmente, teve de se curvar sob o brao que o ameaava.
Morra! gritou Benito.
O golpe foi dado no meio do peito, mas a ponta da machete acertou um
objeto duro, oculto sob o poncho de Torres.
Benito voltou a atacar. Torres, cuja resposta no chegou a atingir o
adversrio, sentiu-se perdido. Ele foi obrigado a recuar mais. Queria gritar...
Gritar que a vida de Joam Dacosta estava presa sua!... Mas no teve tempo.
Um segundo golpe da machete penetrou, dessa vez, at o corao do
aventureiro. Ele foi para trs e, como de repente lhe faltasse o cho, caiu da
margem. Uma ltima vez suas mos se agarraram convulsivamente num tufo
de junco, mas no conseguiram segur-lo... E ele desapareceu nas guas do rio.
Benito estava apoiado no ombro de Manoel; Fragoso lhe apertava as mos.
Ele no quis perder tempo para deixar os companheiros tratarem da sua ferida,
que era superficial.
Para a jangada disse , para a jangada!
Manoel e Fragoso, dominados por profunda emoo, seguiram-no sem dizer
uma palavra.
Um quarto de hora depois, os trs chegavam perto da margem onde a
jangada estava amarrada. Benito e Manoel precipitaram-se para o quarto de
Yaquita e de Minha, e puseram as duas a par do que havia acabado de
acontecer.
Meu filho! Meu irmo!
Os gritos saram ao mesmo tempo.
Para a priso! disse Benito.
Sim!... Vamos!... Vamos! falou Yaquita.
Benito, seguido de Manoel, conduziu a me. Os trs desembarcaram, se
dirigiram para Manaus e, meia hora depois, chegavam priso da cidade.
De acordo com a ordem dada previamente pelo juiz Jarriquez, foram
imediatamente introduzidos e conduzidos ao quarto ocupado pelo prisioneiro.
A porta foi aberta.
Joam Dacosta viu entrar a mulher, o filho e Manoel.
Ah! Joam, meu Joam! exclamou Yaquita.
Yaquita! Minha mulher! Meus filhos! respondeu o prisioneiro, que lhes
abriu os braos e apertou-os ao peito.
Meu Joam inocente!
Inocente e vingado! exclamou Benito.
Vingado? O que quer dizer?
Torres est morto, meu pai, e morto por mim!
Morto!... Torres!... Morto!... falou em voz alta Joam Dacosta. Ah!
Meu filho!... Voc causou a minha desgraa!
7 R E S OLU OE S

Algumas horas mais tarde, toda a famlia, j de volta jangada, estava


reunida na sala comum. Todos estavam l menos o homem ntegro que havia
sido atingido por mais um golpe!
Benito, arrasado, acusava-se de haver causado a desgraa do pai. Sem as
splicas de Yaquita, da irm, do padre Passanha e de Manoel, talvez o infeliz
rapaz tivesse cometido, nos primeiros momentos de seu desespero, algum ato
extremo. Mas ningum o perdeu de vista nem o deixou sozinho. No entanto, que
nobre conduta havia sido a sua! No fora uma vingana legtima contra o
denunciante do seu pai?
Ah! Por que Joam Dacosta no havia dito tudo antes de deixar a jangada!
Por que quis reservar para o juiz essa prova da sua no-culpabilidade? Por que,
na sua conversa com Manoel, depois da expulso de Torres, ele se calou sobre
esse documento que o aventureiro dizia ter em mos? E, no fim das contas, que
crdito se devia dar ao que Torres lhe havia dito? Poderia ter certeza de que
esse documento estivesse na posse do miservel?
De qualquer modo, agora a famlia sabia de tudo e da prpria boca de Joam
Dacosta. Sabia que, segundo Torres, a prova da inocncia do condenado de
Tijuco existia realmente; que esse documento havia sido escrito pela prpria
mo do autor do crime; que esse criminoso, tomado de remorsos na hora da
morte, entregara-o ao companheiro Torres e que este, em vez de executar a
vontade do moribundo, fizera da entrega desse documento um meio de
chantagem!... Mas a famlia tambm sabia que Torres havia morrido no duelo,
que seu corpo fora engolido pelas guas do Amazonas e que morrera sem dizer o
nome do verdadeiro culpado!
A no ser por um milagre, agora, Joam Dacosta podia ser considerado
irremissivelmente perdido. De um lado, a morte do juiz Ribeiro, do outro, a
morte de Torres, era um golpe duplo do qual ele no conseguiria se reerguer!
Convm dizer aqui que a opinio pblica de Manaus, injustamente exaltada
como sempre, estava contra o prisioneiro. A priso to inesperada de Joam
Dacosta fazia voltar memria o horrvel atentado de Tijuco, esquecido havia
vinte e trs anos. O processo do jovem funcionrio das minas do arraial
diamantinense, sua condenao pena capital, sua evaso, algumas horas antes
do suplcio, tudo foi relembrado, explorado, comentado. Um artigo publicado em
O Dirio d'o Grand Par, o jornal de maior penetrao nessa regio, depois de
relatar todas as circunstncias do crime, era manifestamente hostil ao
prisioneiro. Por que se acreditaria na inocncia de Joam Dacosta, quando se
ignorava tudo que os membros da famlia sabiam tudo que S eles sabiam?
Por isso, a populao de Manaus no demorou a ficar encolerizada. A turba
de ndios e negros, com fria cega, comeou a afluir ao local da priso, soltando
gritos de morte. Nesse pas das duas Amricas, das quais uma v, mais
constantemente, serem aplicadas as odiosas execues da lei de Lynch, a
multido se deixou levar por seus instintos cruis, e temia-se que numa ocasio
como essa quisesse fazer justia com as prprias mos!
Que noite triste para os passageiros da jangada! Patres e empregados
haviam sido atingidos por esse golpe! Todo o pessoal da jangada no era membro
de uma mesma famlia? Todos, alis, quiseram velar pela segurana de Yaquita
e de seus familiares. Na margem do rio Negro, havia um incessante ir e vir de
ndios, evidentemente exaltados com a priso de Joam Dacosta, e quem iria
saber a que excessos poderiam se deixar levar essas pessoas meio brbaras!
No entanto, a noite passou sem nenhuma manifestao contra a jangada.
No dia seguinte, 26 de agosto, ao nascer do sol, Manoel e Fragoso, que no
haviam deixado Benito nem por um minuto durante essa noite de angstia,
tentaram arranc-lo do desespero.
Eles o chamaram parte e fizeram-no compreender que no havia tempo
a perder, que era preciso tomar uma deciso e agir.
Benito disse Manoel , recupere seu autocontrole, volte a ser um
homem, volte a ser um filho!
Meu pai exclamou Benito , eu o matei!
No respondeu Manoel , e com a ajuda dos cus, possvel que nem
tudo esteja perdido!
Oua-nos, senhor Benito disse Fragoso.
O rapaz, passando a mo nos olhos, fez um enorme esforo.
Benito continuou Manoel , Torres nunca disse nada que nos pudesse
pr na pista do seu passado. Portanto, no podemos saber quem o autor do
crime de Tijuco, nem em que condies ele o cometeu. Procurar desse lado
seria perda de tempo!
E o tempo urge! acrescentou Fragoso.
Alm disso disse Manoel , mesmo que consegussemos descobrir
quem foi esse companheiro de Torres, ele est morto e no poderia dar
testemunho da inocncia de Joam Dacosta. Mas no deixa de haver uma certeza
de que a prova da inocncia existe, no h motivo para duvidar da existncia de
um documento, pois Torres fez dele um objeto de negociao. Ele mesmo disse
isso. Esse documento uma confisso que o acusado escreveu inteiramente de
prprio punho, no qual relata o atentado nos mnimos detalhes e que reabilita
nosso pai! Sim! Cem vezes, sim! Esse documento existe!
No entanto, Torres no existe mais exclamou Benito e o documento
desapareceu com esse miservel!
Calma e no se desespere ainda! falou Manoel.
Voc se 1embra em que condies conhecemos Torres? Foi no meio da
floresta de Iquitos. Ele perseguia um macaco que lhe havia roubado um estojo
de metal, que ele queria muito, e a perseguio j durava duas horas quando o
macaco morreu sob nossas balas. Bom, voc acha que foi por algumas moedas
de ouro guardadas nesse estojo que Torres fazia tanta questo de reav-lo, e no
se lembra da extraordinria satisfao que deixou transparecer quando lhe
entregou o estojo arrancado das mos do macaco?
Lembro!....Lembro! respondeu Benito. O estojo que segurei e que
lhe devolvi!... provvel que o documento estivesse l dentro!
mais do que provvel! quase certo!... disse Manoel.
E digo mais acrescentou Fragoso , porque isso me vem agora
memria. Durante a visita que vocs fizeram a Ega, eu fiquei a bordo, a conselho
de Lina, para vigiar Torres, e o vi... sim... eu o vi ler e reler um velho papel todo
amarelado... murmurando palavras que no consegui compreender!
Era o documento! exclamou Benito, que se prendia a essa esperana.
O nico que lhe restava! Mas ser que no ps esse documento num lugar
seguro?
No respondeu Manoel , no!... Era muito precioso para que Torres
pensasse em se separar dele! Devia traz-lo sempre consigo e, sem dvida, nesse
estojo!...
Espere... espere... Manoel gritou Benito. Eu me lembro! Sim! Eu
me lembro!... Durante o duelo, o primeiro golpe que dei em Torres bem no peito,
a machete bateu num objeto duro embaixo do poncho... Como uma placa de
metal...
Era o estojo! exclamou Fragoso.
Sim! respondeu Manoel. Sem sombra de dvida! Esse estojo estava
num bolso da sua japona.
Mas e o cadver de Torres?...
Vamos ach-lo!
Mas o papel! A gua deve t-lo molhado, talvez destrudo, tornando-o
indecifrvel!
Como retrucou Manoel , se esse estojo de metal era
hermeticamente fechado?
Manoel disse Benito, que no queria deixar de lado essa esperana ,
voc tem razo! preciso achar o cadver de Torres!
Se for necessrio, revistaremos toda essa parte do rio, mas vamos ach-lo!
O piloto Arajo foi imediatamente chamado e posto a par do que iam fazer.
Bom respondeu Arajo. Conheo os remoinhos e as correntes do
rio Negro e do Amazonas e possvel conseguir encontrar o cadver de Torres.
Vamos pegar as duas pirogas, os dois ubs, uma dzia dos nossos ndios e
embarcar.
O padre Passanha saa do quarto de Yaquita. Benito foi at ele e contou, em
algumas palavras, o que iam tentar para conseguir a posse do documento.
No diga nada ainda minha me, nem minha irm! acrescentou.
Essa ltima esperana, se for decepcionante, vai mat-las!
V, minha criana, v falou o padre Passanha , e que Deus o ajude
nas buscas!
Cinco minutos depois, as quatro embarcaes foram desatracadas da
jangada; em seguida, depois de descerem o rio Negro, elas chegaram perto da
margem do Amazonas, no mesmo lugar em que Torres mortalmente atingido,
havia desaparecido nas guas do rio.
8 P R I M E I R A B US C A

As buscas deveriam comear sem demora, e por duas razes bem srias: A
primeira questo de vida ou morte era que a prova da inocncia de Joam
Dacosta precisava ser exibida antes que chegasse alguma ordem do Rio de
Janeiro. Na verdade, depois de estabelecida a identidade do condenado, essa
ordem S poderia ser uma ordem de execuo.
A segunda, era que o corpo de Torres devia ficar na gua o mnimo tempo
possvel, para que encontrassem intacto o estojo e o que ele poderia conter.
Nesse caso, Arajo deu provas no S de zelo e inteligncia, como tambm
de um perfeito conhecimento do rio, na confluncia com o rio Negro.
Se Torres disse ele aos rapazes foi levado imediatamente pela
corrente, ser preciso dragar o rio numa longa distncia, porque esperar que o
corpo reaparea na superfcie por efeito da decomposio demandaria vrios
dias.
No podemos esperar respondeu Manoel , precisamos resolver isso
ainda hoje!
Se, ao contrrio continuou o piloto , o corpo ficou preso na
vegetao e nos juncos, embaixo da margem, antes de uma hora ns o teremos
achado.
Ento, mos obra! afirmou Benito.
No havia outra maneira de trabalhar. As embarcaes se aproximaram da
margem, e os ndios, munidos de longos croques, comearam a sondar todas as
partes do rio, verticalmente quela margem cujo plat servira de lugar para o
combate.
Alis, o local podia ser facilmente reconhecvel. Um rastro de sangue
manchava o talude na sua parte gredosa, que descia perpendicularmente at a
superfcie do rio. Ali, inmeras gotculas espalhadas em cima do junco indicavam
o lugar em que o cadver havia desaparecido.
Uma ponta da margem, que se desenhava a uns cinquenta ps a jusante,
mantinha a gua imvel, numa espcie de remanso, como uma grande bacia.
Nenhuma corrente passava pela margem e, normalmente, o junco se mantinha
numa rigidez absoluta.
Portanto, podia-se esperar que o corpo de Torres no houvesse sido
arrastado para o meio da gua. Alis, se por acaso o leito do rio acusasse um
declive suficiente, no mximo ele poderia ter descido a algumas toesas do
talude, mas ali tambm no se sentia nem um fio de corrente.
As ubs e as pirogas, dividindo a tarefa, limitaram, ento, o campo das
buscas ao permetro extremo do remanso, e da circunferncia at o centro, os
longos croques da equipe no deixaram nenhum ponto inexplorado.
Porm, nenhuma das sondagens encontrou o corpo do aventureiro, nem na
confuso dos juncos, nem no fundo do leito, cuja inclinao foi cuidadosamente
esquadrinhada.
Duas horas depois do incio do trabalho, tiveram de reconhecer que o corpo,
tendo sem dvida se chocado com o talude, devia ter cado obliquamente, e
rolado para fora dos limites do remanso, onde a ao da corrente j se fazia
sentir.
Mas no motivo para se desesperar disse Manoel , me nos ainda
para desistir da busca!
Ser preciso perguntou Benito revistar o rio em toda a sua largura
e em todo o seu comprimento?
Em toda a sua largura, talvez respondeu Arajo. Em todo o seu
comprimento, no!... Felizmente!
E por qu? perguntou Manoel.
Porque o Amazonas, uma milha abaixo da confluncia com o rio Negro,
forma um cotovelo muito pronunciado, ao mesmo tempo em que o fundo do seu
leito sobe bruscamente. Portanto, ali existe uma espcie de barragem natural,
bem conhecida pelos marinheiros, com o nome de barragem de Frias, que S os
objetos que flutuam na superfcie podem atravessar. Porm, se se tratam de
objetos que a corrente leva um pouco mais no fundo, eles no conseguem
ultrapassar o talude dessa depresso!
Essa era convenha, uma feliz circunstncia, se Arajo no estivesse
enganado. Contudo, em suma, era preciso acreditar nesse velho conhecedor do
Amazonas. Havia trinta anos ele exercia a profisso de piloto e a passagem da
barragem de Frias, onde a corrente se acentuava por causa do seu
estreitamento, muitas vezes lhe causara problemas. A estreiteza do canal, a
altura do fundo tornavam essa passagem muito difcil, e mais de uma jangada j
passara por grandes dificuldades nesse lugar.
Portanto, Arajo tinha razo ao dizer que, se o corpo de Torres, pelo seu
peso especfico, ainda estivesse no fundo arenoso do leito, no poderia ser levado
para alm da barragem. verdade que, mais tarde, quando, em consequncia
da expanso dos gases, ele subisse superfcie, ningum duvidava que seguiria o
fio da corrente e se perderia irremediavelmente a jusante, depois da passagem.
Mas esse efeito puramente fsico S se produziria depois de alguns dias.
No encontrariam um homem mais hbil e que conhecesse melhor essas
paragens do que o piloto Arajo. Portanto, se ele afirmava que o corpo de Torres
no podia ser arrastado para alm do estreito canal, numa distncia de uma
milha ou duas, vasculhando toda essa poro do no, necessariamente haveriam
de encontr-lo.
Alm do mais, nenhuma ilha, nenhuma ilhota rasgava o curso do Amazonas
nesse lugar. Consequentemente, quando as bases das duas margens do rio fossem
examinadas at a barragem, seria no prprio leito, com quinhentos ps de
largura, que se deveria proceder s mais minuciosas investigaes.
E foi assim que trabalharam. Seguindo pela direita e pela esquerda do
Amazonas, as embarcaes acompanharam as duas margens. O junco e a
vegetao foram vasculhados com golpes de croque. Nas menores salincias do
rio, nas quais um corpo poderia ficar preso, nem um nico ponto escapou busca
de Arajo e dos ndios.
Porm, todo esse trabalho no produziu nenhum resultado e a metade do
dia j havia transcorrido sem que o corpo desaparecido pudesse ser trazido
superfcie do rio.
Uma hora de repouso foi concedida aos ndios. Nesse meio-tempo eles
comeram alguma coisa e, em seguida, voltaram ao trabalho.
Dessa vez, as quatro embarcaes, dirigidas respectivamente pelo piloto,
por Benito, por Fragoso e por Manoel, dividiram em quatro zonas o espao
compreendido entre a foz do rio Negro e a barragem de Frias. Iriam explorar o
leito do rio. Acontece que em certos locais o uso dos croques no parecia
suficiente para vasculhar o fundo. Por isso, uma espcie de draga, ou melhor, de
rastelo, feito de pedra e de sucata dentro de uma grossa rede, foi instalado a
bordo e, enquanto as embarcaes eram empurradas perpendicularmente s
margens, eram imergidos esses redenhos que deviam raspar o fundo do rio em
todos os sentidos.
Nesse trabalho difcil foi que Benito e os companheiros se empenharam at
o fim da tarde. As ubs e as pirogas, manobradas a remo, andaram pela
superfcie de todo esse trecho do rio terminado a jusante pela barragem de Frias.
Houve momentos de emoo nesse perodo de trabalho, quando os rastelos,
presos a algum objeto no fundo, opunham resistncia. Eles eram iados, mas em
vez do corpo to ansiosamente procurado, S traziam tona algumas pedras
grandes ou feixes de vegetao que arrancavam da camada de areia.
No entanto, ningum pensava em abandonar a explorao comeada.
Todos esqueciam de si mesmos por essa obra de salvamento. Benito, Manoel e
Arajo no precisavam incitar os ndios, nem encoraj-los. Esses bravos homens
sabiam que trabalhavam pela fazenda de Iquitos, para o homem que amavam,
para o chefe dessa grande famlia, que compreendia em p de igualdade patres
e empregados!
Sim! Se fosse preciso, sem pensar no cansao, passariam a noite a sondar o
fundo do rio. O valor de cada minuto perdido, todos eles sabiam muito bem.
Porm, um pouco antes de o sol desaparecer, achando intil continuar a
operao de busca na escurido, Arajo deu o sinal para que as embarcaes se
reunissem, voltando para a confluncia do rio Negro, a fim de voltar jangada.
O trabalho, por mais minucioso e inteligentemente que tenha sido
conduzido, no teve sucesso!
Manoel e Fragoso, ao voltar, no ousavam falar do fracasso diante de
Benito. Temiam que o desnimo o levasse a cometer algum ato de desespero!
Mas nem a coragem, nem o sangue-frio haviam abandonado o rapaz. Ele
estava decidido a ir at o fim nessa suprema luta para salvar a honra e a vida do
pai, e foi ele quem interpelou os companheiros dizendo:
Amanh recomearemos em melhores condies, se for possvel!
Sim disse Manoel , tem razo Benito. H mais trabalho a fazer!
No podemos ter a pretenso de haver explorado totalmente essa bacia, por
baixo das ribanceiras e em toda a extenso do fundo!
No! No podemos ter essa pretenso afirmou Arajo e mantenho
o que disse. O corpo de Torres est l, est l porque no pode ter sido arrastado,
porque no poderia passar pela barragem de Frias, porque so necessrios vrios
dias para que suba superfcie e seja levado rio abaixo! Sim, ele est ali, e que
nunca mais um garrafo de tafi se aproxime dos meus lbios se eu no o
encontrar!
Essa afirmao, na boca do piloto, tinha um grande valor, e era capaz de
dar esperanas.
Entretanto, como no se contentava com palavras e preferia ver as coisas
tais como elas eram, Benito achou que devia dizer: Sim, Arajo, o corpo de
Torres ainda est nessa bacia e ns o acharemos se...
Se? interrompeu o piloto.
Se ele no se tornou uma presa para os jacars!
Manoel e Fragoso aguardavam, no sem emoo, a resposta que Arajo
daria.
O piloto ficou calado por alguns instantes. Percebia-se que queria refletir
antes de responder.
Senhor Benito disse finalmente , no tenho o hbito de falar
irrefletidamente. Tambm tive o mesmo pensamento que o senhor, mas escute
bem. Durante essas dez horas de busca que acabaram de passar, percebeu um
nico jacar nas guas do rio?
Nenhum respondeu Fragoso.
Se no os viu continuou o piloto porque no existem por aqui, e
se no esto aqui, porque esses animais no tm nenhum interesse em se
aventurar nas guas claras, quando, a um quarto de milha, esto as grandes
extenses de guas escuras que eles preferem! Quando a jangada foi atacada por
alguns desses animais, foi porque naquele lugar no havia nenhum afluente do
Amazonas onde pudessem se refugiar. Aqui, diferente. V ao rio Negro e l
encontrar vintenas de jacars! Se o corpo de Torres houvesse cado nesse
afluente, provavelmente no haveria nenhuma esperana de ach-lo! Mas foi no
Amazonas que ele se perdeu e o Amazonas vai devolv-lo!
Aliviado, Benito pegou a mo do piloto, apertou-a e contentou-se em dizer:
At amanh, amigos!
Dez minutos depois, todos estavam a bordo da jangada.
Durante o dia, Yaquita havia passado algumas horas ao lado do marido.
Antes de desembarcar, quando no viu o piloto, nem Manoel, nem Benito, nem
as embarcaes, compreendeu o tipo de busca que iam fazer. No entanto, no
quis contar nada a Joam Dacosta, esperando que, no dia seguinte, pudesse
revelar-lhe o xito da investigao.
Porm, assim que Benito ps os ps na jangada, percebeu que a busca havia
fracassado.
Mesmo assim, dirigiu-se a ele.
Nada? indagou.
Nada respondeu Benito , mas amanh ser o nosso dia!
Todos os membros da famlia se retiraram para o quarto e no se falou
sobre o que havia ocorrido.
Manoel queria obrigar Benito a deitar, para que tivesse, ao menos, uma ou
duas horas de descanso.
De que adiantaria? perguntou Benito. Acha que eu conseguiria
dormir?
9 S E G U NDA B U S C A

No dia seguinte, 27 de agosto, antes do nascer do sol, Benito puxou Manoel


de lado e disse:
A busca que fizemos ontem foi em vo. Se comearmos hoje nas mesmas
condies, provavelmente no seremos mais felizes!
Entretanto, preciso recomear afirmou Manoel.
Sim continuou Benito , mas no caso de o corpo de Torres no ser
encontrado, pode dizer-me qual o tempo necessrio para que venha tona?
Se Torres houvesse cado vivo na gua respondeu Manoel e no em
consequncia de uma morte violenta, seriam necessrios de cinco a seis dias.
Mas como S desapareceu depois de haver sido mortalmente ferido, talvez dois
ou trs dias sejam suficientes para que reaparea.
A resposta de Manoel, que estava absolutamente certa, pede uma
explicao.
Todo ser humano que cai na gua pode flutuar, desde que possa ser
estabelecido um equilbrio entre a densidade do corpo e a da camada lquida.
Estamos nos referindo, obviamente, a uma pessoa que no saiba nadar. Nessas
condies, se ela se deixar afundar por inteiro, mantendo s a boca e o nariz fora
da gua, flutuar. Mas, em geral, no isso o que ocorre. O primeiro movimento
de um homem que est se afogando procurar manter a maior parte do corpo
fora da gua; ele estica a cabea e levanta os braos, e essas partes do corpo,
no estando mais sustentadas pelo lquido, no perdem a quantidade de peso que
perderiam se estivessem completamente submersas. Da decorre um excesso de
peso e, finalmente, uma imerso completa. Efetivamente, a gua entra, pela
boca, nos pulmes, e o arrasta para o fundo.
Ao contrrio, se um homem que cai na gua j est morto, as condies so
diferentes e mais favorveis para a flutuao, pois ele no capaz de fazer os
movimentos de que falamos acima e, se afundar, como o lquido no penetrou
com tanta abundncia nos pulmes, uma vez que no tentou respirar, reaparece
na superfcie mais rapidamente.
Portanto, Manoel tinha razo ao estabelecer uma diferena entre o caso de
um homem ainda vivo e o caso de um homem j morto que cai na gua. No
primeiro caso, a volta superfcie necessariamente mais demorada do que no
segundo.
O reaparecimento de um corpo, depois de uma imerso mais ou menos
prolongada, determinado unicamente pelos gases que, gerados pela
decomposio, levam distenso dos tecidos celulares; o volume torna-se maior
sem que haja aumento de peso e, ento, menos pesado do que gua que ele
desloca, o corpo volta a subir, adquirindo as condies requeridas para a
flutuabilidade.
Assim continuou Manoel , embora as circunstncias sejam
favorveis, pois Torres j no estava vivo quando caiu no rio, a no ser que a
decomposio seja modificada por condies que no podemos prever, ele no
deve reaparecer antes de trs dias!
Ns no temos trs dias! disse Benito. No podemos esperar, voc
sabe! Portanto, temos de fazer novas buscas, mas de maneira diferente.
O que pretende fazer? perguntou Manoel.
Mergulhar no fundo do rio respondeu Benito. Procurar com os
meus olhos, buscar com as minhas mos...
Mergulhar cem vezes, mil vezes! exclamou Manoel. Que seja!
Penso, como voc, que hoje precisamos agir de um modo mais direto, e no
cegamente, com dragas e croques, que S trabalham tateando no escuro!
Tambm acho que no podemos esperar trs dias! Mas mergulhar, subir, voltar
a descer, S vai permitir curtos perodos de explorao. No! pouco, seria
intil, e correramos o risco de fracassar uma segunda vez!
Tem algum outro jeito para propor, Manoel? indagou Benito, que
devorava o amigo com o olhar.
Oua. Uma circunstncia, por assim dizer providencial, pode nos ajudar.
Fale, vamos! Fale!
Ontem, quando atravessamos Manaus, notei que faziam um trabalho de
restaurao de um cais, na margem do rio Negro. Acontece que esses trabalhos
submarinos eram feitos com um escafandro. Vamos pedir emprestado, alugar,
comprar por qualquer preo esse equipamento e ser possvel recomear a
busca em condies mais favorveis!
Avise Arajo, Fragoso, nossos homens e vamos! respondeu
imediatamente Benito.
O piloto e o barbeiro foram postos a par das decises tomadas, conforme o
projeto de Manoel. Ficou combinado que os dois iriam com os ndios e com as
quatro embarcaes para a bacia de Frias e l ficariam aguardando os dois
rapazes.
Manoel e Benito desembarcaram sem perda de tempo, e foram ao cais de
Manaus. Eles ofereceram uma soma to alta para o empreiteiro dos trabalhos
do cais, que este se apressou a pr o equipamento sua disposio pelo dia
inteiro.
Querem um dos meus homens paira ajud-los? perguntou.
O seu contramestre e alguns colegas para operar a bomba de ar
respondeu Manoel.
Mas quem usar o escafandro?
Eu respondeu Benito.
Benito, voc? exclamou Manoel.
o que eu quero!
Seria intil insistir.
Uma hora depois, levando a bomba e todos os equipamentos necessrios ao
trabalho, a jangada se deslocou prximo barragem, onde os aguardavam as
embarcaes.
Sabemos no que consiste o aparelho de escafandro, que permite descer
debaixo d'gua e ali ficar por algum tempo, sem que o funcionamento dos
pulmes seja prejudicado. O mergulhador veste uma roupa impermevel de
borracha, que no p terminada com uma sola de chumbo, para garantir uma
posio vertical no meio lquido. Na gola da roupa, na altura do pescoo, h um
colar de cobre, no qual aparafusado um globo de metal, cuja parede anterior
feita de vidro. Nesse globo fica a cabea do mergulhador, que pode movimentar-
se vontade. A esse globo so presos dois tubos: um deles usado para a sada
do ar expirado, imprprio para os pulmes; o outro fica em comunicao com
uma bomba manobrada na jangada, que envia o ar renovado necessrio
respirao. Quando o mergulhador trabalhar no mesmo lugar, a jangada
permanece imvel acima dele; quando o mergulhador precisa movimentar-se
no fundo do leito, a jangada segue os seus movimentos, ou ele segue os da
jangada, conforme o que combinado entre ele e a equipe.
Esses escafandros, muito aperfeioados, oferecem menos perigo do que
antigamente. O homem, mergulhado num meio lquido, se acostuma facilmente
com o excesso de presso que tem de suportar. Se, no caso, uma eventualidade
desagradvel se podia temer, era o encontro com algum jacar nas profundezas
do rio.
Porm, como havia observado Arajo, nenhum desses anfbios havia sido
visto na vspera e sabemos que eles preferiam as guas escuras dos afluentes do
Amazonas. Alis, em caso de um perigo qualquer, o mergulhador tem sempre
mo o cordo de uma sineta colocada na jangada e, ao menor tinido, possvel
i-lo rapidamente para a superfcie.
Benito, sempre muito calmo, pois que, depois de tomar a resoluo, ia p-la
em prtica, vestiu o escafandro; a cabea desapareceu na esfera metlica; ele
pegou um chuo de ferro, prprio para esquadrinhar a vegetao ou os detritos
acumulados no leito do rio e, a um sinal seu, desceram-no para o fundo.
Os homens da jangada, habituados a esse trabalho, logo comearam a
acionar a bomba de ar, enquanto quatro ndios, sob as ordens de Arajo,
comearam a empurr-la lentamente, com os longos croques, na direo
combinada.
As duas pirogas, conduzidas, uma por Fragoso, outra por Manoel e mais dois
remadores, escoltavam a jangada e se mantinham prontas para, rapidamente,
navegar mais para frente ou mais para trs, se Benito, ao encontrar finalmente o
corpo de Torres, o trouxesse para a superfcie do Amazonas.
10 UM T I RO DE C A NH AO

Benito submergiu, ento, no extenso lenol d'gua que ainda ocultava o


cadver do aventureiro. Ah! Se ele tivesse o poder de desviar, de evaporar, de
esgotar as guas do grande rio, se pudesse secar a bacia de Frias, desde a
barragem jusante at a confluncia com o rio Negro, sem dvida o estojo
escondido na roupa de Torres j estaria em suas mos! A inocncia de seu pai j
teria sido reconhecida! Joam Dacosta estaria livre, teria recomeado com a
famlia a descida do rio, e quantas terrveis provaes teriam sido evitadas!
Benito pisara no fundo do rio. As solas pesadas faziam estalar o cascalho do
leito. Ele havia descido por volta de dez a quinze ps, verticalmente margem,
que era muito escarpada, no lugar exato em que Torres havia desaparecido.
Ali se amontoava uma rede inextricvel de juncos, de junas e de plantas
aquticas e, certamente, na busca da vspera nenhum dos croques conseguira
penetrar nesse entrelaamento. Portanto, seria possvel que o corpo, preso
nesses arbustos submarinos, estivesse no mesmo ponto em que havia cado.
Nesse lugar, graas ao remanso produzido pelo alongamento de uma das
pontas da margem, a corrente era absolutamente nula.
Portanto, Benito S obedecia aos movimentos da jangada, que os croques
dos ndios deslocavam acima da sua cabea.
A luz penetrava at o fundo das guas claras, nas quais um sol magnfico
que brilhava num cu sem nuvens dardejava quase normalmente seus raios. Em
condies habituais de visibilidade sob uma camada lquida, a profundidade de
vinte ps suficiente para que a viso fique extremamente limitada; mas, ali, a
gua parecia impregnada pelo fluido luminoso e Benito podia descer ainda mais,
sem que a escurido lhe ocultasse o fundo do rio.
O rapaz seguiu lentamente a margem escarpada. Seu basto esquadrinhava
a vegetao e os detritos acumulados na base.
"Bandos" de peixes, se assim podemos dizer, fugiam como bandos de
pssaros de um espesso arbusto. Pareciam milhares de pedaos de um espelho
quebrado que se agitavam na gua. Ao mesmo tempo, algumas centenas de
crustceos corriam pela areia amarelada, semelhantes a grandes formigas
expulsas do formigueiro.
No entanto, embora Benito no deixasse nenhum ponto do rio inexplorado,
o objeto da sua busca ainda no havia aparecido. Ele notou, ento, que o declive
do leito era bem pronunciado e concluiu que o corpo de Torres poderia ter
rolado para alm do remanso, para o meio do rio. Se assim fosse, talvez ainda
estivesse l, pois a corrente no podia atingi-lo numa profundidade j bem
grande e que devia aumentar sensivelmente.
Benito resolveu que investigaria desse lado, assim que acabasse de sondar a
confusa vegetao. Por isso, continuou a avanar nessa direo, seguido pela
jangada durante um quarto de hora, conforme havia sido antecipadamente
combinado.
Passado um quarto de hora, Benito ainda no encontrara nada. Ele sentiu
necessidade de subir superfcie, para recuperar as condies fisiolgicas e
recobrar as foras. Em alguns lugares em que a profundidade do rio era mais
acentuada ele precisara descer a mais ou menos trinta ps. Portanto, suportara
uma presso quase equivalente de uma atmosfera causa de cansao fsico e
de perturbaes mentais para quem no est acostumado a esse tipo de
exerccio.
Benito puxou, ento, o cordo da sineta, e os homens da jangada
comearam a i-lo; mas eles o faziam bem devagar, levando um minuto para
subir dois ou trs ps, para que no se produzissem nos rgos internos os
funestos efeitos da descompresso.
Assim que o rapaz ps os ps na jangada e a esfera metlica do escafandro
foi retirada, ele respirou profundamente e sentou-se para descansar um pouco.
As pirogas se aproximaram imediatamente. Manoel, Fragoso e Arajo
estavam ali, ao lado dele, aguardando que pudesse falar.
E ento? perguntou Manoel.
Nada, ainda! ... Nada!
No percebeu nenhum vestgio?
Nenhum.
Quer que eu faa as buscas agora?
No, Manoel respondeu Benito. Eu j comecei... Sei aonde quero
ir... Deixe comigo!
Benito explicou, ento, ao piloto que sua inteno era percorrer a parte
inferior da margem at a barragem de Frias, onde a elevao do solo poderia
prender o corpo de Torres, sobretudo se o corpo, suspenso numa altura
intermediria, houvesse sofrido, por menos que fosse, a ao da corrente; mas,
antes, queria afastar-se lateralmente margem escarpada e explorar com
cuidado essa espcie de depresso, formada pelo declive do leito, cujo fundo,
evidentemente os croques no puderam alcanar.
Arajo aprovou o projeto e se disps a tomar as medidas adequadas.
Manoel achou que devia dar alguns conselhos a Benito.
J que voc quer continuar a busca desse lado ele disse a jangada
vai virar nessa direo, mas seja prudente, Benito. mais fundo do que j foi at
agora, talvez cinquenta ou sessenta ps e, nesse caso, voc suportar uma
presso de duas atmosferas.
Ento, aventure-se com extrema lentido, ou a lucidez poder abandon-
lo. Voc no saber onde est, nem o que foi fazer l. Se sentir uma presso na
cabea, como se ela estivesse num torno, se os ouvidos zumbirem
continuamente, no hesite em dar o sinal e ns o traremos para a superfcie.
Depois voc recomear se for preciso, no entanto, ao menos, estar mais
acostumado a se movimentar nas camadas profundas do rio.
Benito prometeu a Manoel que levaria em conta suas recomendaes, que
ele compreendia serem importantes. Ficara, sobretudo, abalado com o fato de
que a lucidez pudesse faltar-lhe no momento em que talvez fosse mais
necessria.
Benito apertou a mo de Manoel; a esfera do escafandro foi novamente
aparafusada no seu pescoo, em seguida a bomba recomeou a funcionar, e o
mergulhador logo desapareceu debaixo d'gua.
A jangada afastou-se uns quarenta ps da margem esquerda; porm,
medida que avanava para o meio do rio, a corrente poderia lev-la mais rpido
do que era preciso, por isso as ubs foram amarradas a ela e os remadores a
seguraram contra a deriva, de modo a que se deslocasse com extrema lentido.
Benito foi descido muito devagar e voltou a pisar em solo firme. Quando as
pesadas solas alcanaram a areia do fundo, podia-se julgar, pelo comprimento da
corda de sirgagem, que ele estava numa profundidade de sessenta e cinco a
setenta ps.
Havia, portanto, um buraco considervel, bem abaixo do nvel normal.
O meio lquido estava mais escuro, mas a limpidez dessas guas
transparentes ainda deixava penetrar bastante luz para que Benito pudesse
distinguir o suficiente os objetos esparsos no fundo do rio e caminhar com
alguma segurana. Alis, a areia, semeada de mica, parecia formar uma espcie
de refletor, e seria possvel contar os gros que cintilavam como uma poeira
luminosa.
Benito andava, olhava, sondava as menores cavidades com seu chuo. Ele
continuava a afundar lentamente. A corda era arriada conforme a necessidade, e
como os tubos usados para a aspirao e para a expirao do ar no haviam
ficado esticados em excesso, as condies de funcionamento da bomba eram
boas.
Ento, Benito se afastou, de modo a atingir o meio do leito do Amazonas,
onde estava a depresso mais profunda.
s vezes, uma forte escurido se adensava a sua volta e ele no conseguia
ver mais nada, mesmo num raio muito restrito.
Tratava-se de um fenmeno puramente passageiro: ao se deslocar acima
da sua cabea, a jangada interceptava completamente os raios de sol e o dia
virava noite. Porm, um minuto depois, a grande sombra se dissipava e o reflexo
da areia voltava a se destacar.
Benito continuou descendo. Ele o sentia, sobretudo, pelo aumento da
presso que a massa lquida impunha ao seu corpo. A respirao j no era to
fcil, a retratilidade dos seus rgos no era feita como ele queria, com tanta
facilidade quanto num meio atmosfrico convenientemente equilibrado. Nessas
condies, encontrava-se sob a ao de efeitos fisiolgicos aos quais no estava
acostumado. O zumbido nos ouvidos se acentuava; mas como seu pensamento
ainda estava lcido, como sentia que o raciocnio era perfeitamente ntido no
crebro at um pouco alm do natural , no quis dar o sinal para o
iamento e continuou a descer mais fundo.
Em certo momento, na penumbra em que estava, uma massa confusa
atraiu sua ateno. Parecia a forma de um corpo preso num feixe de plantas
aquticas.
Uma viva emoo tomou conta dele. Benito avanou nessa direo. Com o
basto, mexeu na massa disforme.
Era o cadver de um enorme jacar, j reduzido a esqueleto, e que a
corrente do rio Negro havia arrastado at o leito do Amazonas.
Benito recuou e, a despeito das asseres do piloto, achou que algum jacar
vivo bem que poderia se aventurar nas camadas profundas da bacia de Frias!...
Entretanto, repeliu essa ideia e continuou a andar, de modo a atingir o
fundo da depresso.
Devia estar numa profundidade de noventa a cem ps e,
consequentemente, submetido a uma presso de trs atmosferas.
Se, ento, a cavidade se acentuasse ainda mais, ele seria obrigado a
interromper a busca.
A experincia j demonstrou, efetivamente, que profundidades prximas a
cento e vinte ou cento e trinta ps so o limite extremo, perigoso de ser
ultrapassado numa excurso submarina: no S o organismo humano deixa de
funcionar de maneira conveniente sob tais presses, como os aparelhos no
fornecem o ar respirvel com a necessria regularidade.
Entretanto, Benito estava resolvido a continuar enquanto a fora moral e a
energia fsica no lhe faltassem. Por um inexplicvel pressentimento, sentia-se
atrado por esse abismo; achava que o corpo devia ter rolado at o fundo da
cavidade, e que talvez, se estivesse carregado de objetos pesados, como um
cinto com dinheiro, ouro ou armas, Torres pudesse se manter em grandes
profundidades.
De repente, numa sombra da depresso, percebeu um cadver! Sim! Um
cadver, ainda vestido, esticado como se fosse um homem adormecido, braos
dobrados sob a cabea.
Seria Torres? Na escurido, bem opaca, tinha dificuldade para reconhec-lo;
mas era realmente um corpo humano que jazia ali, a menos de dez passos,
absolutamente imvel!
Subitamente, uma sacudidela, to violenta quanto inesperada, fez vibrar
todo o seu corpo! Uma espcie de chicote comprido o envolvia e, apesar da
roupa grossa de escafandro, sentiu uma chicotada mais forte!
Um gimnotdeo disse a si mesmo.
Foi a nica palavra que saiu dos seus lbios.
E, de fato, um "puraqu", nome que os brasileiros do ao gimnotdeo ou
cobra-eltrica, havia se jogado sobre ele.
Ningum ignora o que so essas espcies de enguias de pele escura e
pegajosa, que tm ao longo das costas e da cauda um dispositivo que, composto
de lminas unidas por pequenas lamelas verticais, acionado por nervos de
grande potncia. Esse dispositivo, dotado de singulares propriedades eltricas,
pode produzir choques terrveis. Alguns desses gimnotdeos tm apenas o
tamanho de uma cobra, outros medem at trs metros de comprimento; outros,
ainda mais raros, ultrapassam de quatro a seis metros com uma largura de 20 a
25 centmetros.
Os gimnotdeos eram bem numerosos, tanto no Amazonas quanto nos seus
afluentes, e uma dessas "bobinas" vivas, com uns trs metros de comprimento,
depois de se esticar como um arco, havia se jogado em cima do mergulhador.
Benito compreendeu o quanto devia recear o ataque desse temvel animal.
A roupa no era suficiente para proteg-lo. As descargas do gimnotdeo, a
princpio mais fracas, se tornaram cada vez mais violentas e assim seria at o
momento em que, esgotado pelo consumo do fluido, ele ficaria reduzido
impotncia.
No podendo resistir a esses choques, Benito ficou cado na areia. Os
membros, aos poucos, ficavam paralisados devido s efluncias eltricas do
gimnotdeo, que se colava lentamente no seu corpo e o enlaava com suas
sinuosidades. J no conseguia levantar os braos. O basto caiu da sua mo e
no teve foras para pegar o cordo da sineta e dar o aviso.
Benito sentiu-se perdido. Nem Manoel, nem seus companheiros podiam
imaginar que horrvel combate era travado embaixo deles, entre um temvel
puraqu e o infeliz mergulhador, que se debatia com dificuldade, sem poder
defender-se.
E isso, bem no momento em que um corpo o corpo de Torres, sem
dvida acabava de ser descoberto!
Num supremo instinto de conservao, Benito quis gritar!...
Sua voz morria na caixa metlica que no deixava escapar nenhum som!
Nesse momento, o puraqu redobrou os ataques; lanava descargas que
faziam Benito estremecer na areia, como os pedaos de uma minhoca cortada,
e seus msculos se retorciam sob a chicotada do animal.
Benito sentiu que a lucidez o abandonava completamente. A viso
escurecia aos poucos, os membros endureciam!...
Porm, antes de perder a faculdade de ver e a faculdade de raciocinar, um
fenmeno inesperado, inexplicvel, estranho, ocorreu na sua frente.
Uma detonao surda se propagou pelo lenol lquido.
Parecia um trovo, cujo ribombar corria pelas camadas submarinas,
agitadas pelas sacudidelas do gimnotdeo. Benito se sentiu envolvido por uma
espcie de estrondoso barulho, que ecoava at as profundezas do rio.
E, de repente, um grito supremo lhe escapou!... Uma assustadora viso
espectral aparecia diante de seus olhos.
O corpo do afogado, at ento estendido no fundo do rio, acabara de se
levantar!... As ondulaes da gua mexiam seus braos, como se fossem agitados
por uma vida estranha!...
Sobressaltos convulsivos tornavam o movimento do cadver apavorante!
Era mesmo o cadver de Torres! Um raio de sol havia penetrado pela
massa lquida at o corpo e Benito reconheceu o rosto intumescido e esverdeado
do miservel, morto por suas mos, cujo ltimo suspiro havia sido abafado pela
gua!
E, enquanto Benito no podia fazer um nico movimento com os membros
paralisados, enquanto os pesados sapatos o seguravam como se estivesse
pregado no leito de areia, o cadver se ergueu, mexeu a cabea e o corpo de
alto a baixo e, desprendendo-se do buraco no qual ficara preso na confuso de
plantas aquticas, subiu em linha reta, numa viso assustadora, at os altos
lenis de gua do Amazonas!
11 O QUE H AV I A NO E S T OJO

O que havia ocorrido? Um fenmeno puramente fsico, cuja explicao a


seguinte: a canhoneira do governo, Santa-Ana, que se dirigia a Manaus, subindo o
curso do Amazonas, acabava de atravessar a passagem de Frias. Um pouco
antes de chegar desembocadura do rio Negro, ela havia iado suas cores e
saudado com um tiro de canho o pavilho brasileiro. Com essa detonao, um
efeito de vibrao foi produzido na superfcie da gua que, se propagando at o
fundo do rio, ergueu o corpo de Torres, j mais leve por um comeo de
decomposio, que facilitava a distenso do sistema celular. O corpo do afogado
subiu naturalmente superfcie do Amazonas.
Esse fenmeno, bem conhecido, explicava o reaparecimento do cadver, e,
convenhamos, foi uma coincidncia feliz a chegada do Santa-Ana ao cenrio das
buscas.
A um grito de Manoel, repetido pelos companheiros, uma das pirogas se
dirigiu imediatamente para o corpo, enquanto o mergulhador era trazido de
volta para a jangada.
Porm, foi indescritvel a emoo de Manoel quando Benito, iado at a
plataforma, foi deitado num estado de total inrcia, sem que, nele, a vida se
manifestasse por um nico movimento aparente.
Seria um segundo cadver que as guas do Amazonas devolviam?
A roupa de escafandro foi retirada do mergulhador o mais rapidamente
possvel.
Benito havia perdido completamente a conscincia com as violentas
descargas do gimnotdeo.
Manoel, desatinado, chamou-o, insuflando-lhe a prpria respirao,
tentando sentir os batimentos do corao.
Ele bate! Ele bate! gritou.
Sim! O corao de Benito ainda batia e, em alguns minutos, os cuidados de
Manoel o trouxeram de volta vida.
O corpo! O corpo!
Essas foram as primeiras palavras, as nicas a sarem da boca de Benito.
Est aqui! respondeu Fragoso, mostrando a piroga que chegava perto
da jangada com o cadver de Torres.
Mas voc, Benito, o que aconteceu? perguntou Manoel.
Foi falta de ar?...
No! disse Benito. Um puraqu se jogou em cima de mim!... E esse
barulho?... E essa detonao?
Um tiro de canho! respondeu Manoel. Foi um tiro de canho que
trouxe o cadver para a superfcie do rio!
Nesse momento, a piroga havia acabado de encostar na jangada. O corpo de
Torres, recolhido pelos ndios, estava no fundo da embarcao. O tempo que
passara na gua ainda no o havia desfigurado. Era fcil reconhec-lo. Em
relao a isso no havia nenhuma dvida possvel.
Fragoso, ajoelhado na piroga, j comeara a rasgar as roupas do afogado,
que eram transformadas em trapos.
Nesse momento, o brao direito de Torres, posto a descoberto, atraiu a
ateno de Fragoso. Nesse brao, aparecia distintamente a cicatriz de uma
antiga ferida, que devia ter sido feita por uma facada.
Essa cicatriz! exclamou Fragoso. Mas... isso mesmo! ... Agora eu
me lembro...
O qu? perguntou Manoel.
Uma briga!... Foi! Uma briga que testemunhei na provncia do Madeira...
h trs anos! Como pude esquecer?... Esse Torres pertencia, ento, milcia dos
capites-do-mato. Ah! Eu sabia que j o havia visto, esse miservel!
Pouco importa, agora disse Benito. O estojo! O estojo! ... Ainda est
com ele?
E Benito foi rasgar o que restava das roupas do cadver para revist-las...
Manoel impediu-o.
Um instante, Benito disse ele.
Em seguida, virando-se para os homens da jangada que no faziam parte
dos empregados da famlia e cujo testemunho no poderia levantar suspeitas
mais tarde, ele disse: Prestem ateno, meus amigos, em tudo o que fazemos
aqui, para que possam repetir diante dos magistrados como as coisas se
passaram.
Os homens se aproximaram da piroga.
Fragoso desenrolou o cinto que apertava o corpo de Torres sob o poncho
rasgado e, tateando o bolso da japona, exclamou: O estojo!
Um grito de alegria escapou da boca de Benito. Ele foi pegar o estojo para
abri-lo, para verificar o que continha...
No disse mais uma vez Manoel, que no perdia o sangue-frio. No
pode ficar nenhuma dvida na mente dos magistrados! Convm que
testemunhas no envolvidas possam afirmar que o estojo estava mesmo no
corpo de Torres!
Tem razo afirmou Benito.
Meu amigo continuou Manoel dirigindo-se ao contramestre da
jangada , reviste o senhor mesmo o bolso da japona.
O contramestre obedeceu. Retirou um estojo de metal, cuja tampa estava
hermeticamente aparafusada e que no parecia haver sofrido a ao da gua.
O papel... O papel ainda est dentro dele? perguntou Benito, que no
conseguia se conter.
Cabe ao magistrado abrir o estojo afirmou Manoel. Cabe a ele
verificar se h a algum documento!
Sim... Sim... Voc continua com a razo, Manoel! disse Benito.
Para Manaus, meus amigos, para Manaus!
Benito, Manoel, Fragoso e o contramestre, que segurava o estojo,
embarcaram imediatamente numa das pirogas, e j comeavam a se afastar,
quando Fragoso disse: E o corpo de Torres?
A piroga parou.
Na verdade, os ndios j haviam jogado o cadver do aventureiro de volta na
gua, e ele derivava na superfcie do rio.
Torres no passava de um miservel disse Benito. Se lealmente
arrisquei minha vida contra a dele, Deus o matou pelas minhas mos, mas seu
corpo no deve ficar sem sepultura!
Foi dada uma ordem para que a segunda piroga fosse buscar o cadver de
Torres, e o transportasse para a margem onde seria enterrado.
Porm, naquele momento, um bando de aves de rapina, que planava acima
do rio, precipitou-se sobre o corpo que boiava. Eram urubus, uma espcie de
pequenos abutres, de pescoo pelado, longas patas, pretos como os corvos, e que
so de uma voracidade sem igual. O corpo retalhado pelos bicos deixou escapar
os gases que o inchavam; com o aumento da densidade, ele foi afundando
lentamente e, pela ltima vez, o que restava de Torres desapareceu sob as
guas do Amazonas.
Dez minutos depois, a piroga, rapidamente conduzida, chegava ao porto de
Manaus. Benito e os companheiros desembarcaram e se lanaram pelas ruas da
cidade.
Em poucos minutos chegaram casa do juiz Jarriquez e pediram a um dos
empregados que perguntasse ao juiz se poderia fazer o favor de receb-los
imediatamente.
O magistrado deu ordem para que fossem introduzidos no seu gabinete.
Ento, Manoel narrou tudo o que havia ocorrido, desde o momento em que
Torres fora mortalmente atingido por Benito, num encontro leal, at o
momento em que o estojo havia sido encontrado no cadver e que o
contramestre o tirara do bolso da japona.
Embora esse relato corroborasse tudo o que lhe havia dito Joam Dacosta a
respeito de Torres e da proposta que este lhe fizera, o juiz Jarriquez no pde
conter um sorriso de incredulidade.
Eis o estojo, senhor disse Manoel. Nem por um minuto ele ficou em
nossas mos e o homem que o entrega o mesmo que o encontrou no corpo de
Torres!
O magistrado pegou o estojo, examinou-o com cuidado, virando-o e
revirando-o como teria feito com um objeto precioso. Em seguida, agitou-o, e
algumas moedas que estavam no interior produziram um som metlico.
Ser que o estojo no continha o documento to procurado, o papel escrito
pelo verdadeiro autor do crime e que Torres quisera vender por um preo
indigno a Joam Dacosta? Ser que a prova material da inocncia do condenado
estava irremediavelmente perdida?
fcil adivinhar a violenta emoo que havia tomado conta dos
espectadores da cena. Benito mal conseguia proferir uma palavra, sentindo que
o corao ia estourar.
Abra, senhor, abra esse estojo! ele exclamou com a voz entrecortada.
O juiz Jarriquez comeou a desatarraxar a tampa; depois, quando a tampa
foi retirada, virou o estojo, de onde saram, rolando sobre a mesa, algumas
moedas de ouro.
Mas, e o papel? ... O papel?... exclamou mais uma vez Benito, que se
segurava na mesa para no cair.
O magistrado introduziu os dedos no estojo e dele retirou, no sem alguma
dificuldade, um papel amarelado, dobrado cuidadosamente, e que a gua parecia
haver respeitado.
O documento! o documento! exclamou Fragoso.
! esse mesmo o papel que vi nas mos de Torres!
O juiz Jarriquez desdobrou o papel, deu uma olhada, depois virou-o de
maneira a poder olhar frente e verso, cobertos com uma letra grosseira.
Um documento, de fato ele disse. No h o que duvidar. mesmo
um documento!
Sim replicou Benito , e esse documento, o que atesta a inocncia
do meu pai!
No sei retrucou o juiz Jarriquez , e temo que seja difcil de saber!
Por qu?... exclamou Benito, que ficou plido como um morto.
Porque esse documento est escrito numa linguagem criptografada
respondeu o juiz Jarriquez , e dessa linguagem...
E ento?
Ns no temos a chave!
12 O DOC UM E NT O

De fato, era uma circunstncia muito sria, que nem Joam Dacosta, nem os
seus familiares previam. Na verdade aqueles que no se esqueceram da
primeira cena dessa histria sabem disso o documento estava escrito numa
forma indecifrvel, tirada de um dos inmeros sistemas usados na criptologia.
Mas qual?
Para descobri-lo, toda a engenhosidade de que pode dar provas um crebro
humano precisaria ser empregada.
Antes de se despedir de Benito e dos companheiros, o juiz Jarriquez mandou
fazer uma cpia exata do documento, cujo original ele queria guardar, e
entregou a cpia, devidamente cotejada com o original, aos dois rapazes, para
que pudessem entreg-la ao prisioneiro.
Em seguida, marcado um encontro para o dia seguinte, eles se retiraram e,
no querendo atrasar nem um minuto para ver Joam Dacosta, foram
imediatamente priso.
L, numa rpida conversa que tiveram com o prisioneiro, contaram tudo o
que havia ocorrido.
Joam Dacosta pegou o documento e examinou-o atentamente. Em seguida,
sacudindo a cabea, entregou-o de volta ao filho.
Talvez disse ele nesse papel esteja a prova que eu nunca consegui!
Mas se essa prova foge das minhas mos, se toda a honestidade da minha vida
passada no advoga a meu favor, no tenho mais nada a esperar da justia dos
homens e meu destino est nas mos de Deus!
Todos sabiam muito bem! Se o documento permanecesse indecifrvel, a
situao do condenado seria das piores!
Ns descobriremos, meu pai! exclamou Benito. No h nenhum
documento dessa espcie que resista a um exame!
Tenha confiana... Sim, confiana! O Cu, miraculosamente, por assim
dizer, entregou-nos esse documento que nos absolve e, depois de guiar nossas
mos para encontr-lo, no se recusar a guiar nossa mente para l-lo!
Joam Dacosta apertou a mo de Benito e de Manoel; e os dois rapazes,
muito emocionados, se retiraram para voltar diretamente para a jangada, onde
Yaquita os aguardava.
L chegando, Yaquita foi imediatamente posta a par dos incidentes que
haviam ocorrido desde a vspera, o reaparecimento do corpo de Torres, a
descoberta do documento e a estranha forma na qual o verdadeiro culpado do
atentado, companheiro do aventureiro, acreditara ter de escrev-lo sem
dvida para que no o comprometesse, caso casse em mos estranhas.
Naturalmente, Lina tambm foi instruda sobre a inesperada complicao e
sobre a descoberta que Fragoso havia feito, de que Torres era um ex-capito-do-
mato, pertencente milcia que operava no entorno da foz do Madeira.
Mas em que circunstncias o senhor o encontrou? perguntou a jovem
mulata.
Durante uma das minhas peregrinaes pela provncia do Amazonas
respondeu Fragoso , quando eu ia de povoado em povoado para exercer minha
profisso.
E a cicatriz?...
Eis o que aconteceu: um dia, eu chegava misso de Aranas, no
momento em que Torres, que eu nunca vira, brigava com um dos seus
companheiros, desse mundo vilo, e a dita briga terminou com uma facada, que
atravessou o brao do capito-do-mato. Acontece que, na falta de um mdico,
fui encarregado de fazer o curativo, e foi assim que o conheci.
No fim das contas replicou a jovem de nada adianta saber quem foi
Torres! No foi ele o autor do crime e isso no vai fazer as coisas caminharem!
No, sem dvida respondeu Fragoso , mas acabaremos lendo esse
documento, diabos! E a inocncia de Joam Dacosta eclodir aos olhos de todos!
Era isso tambm o que esperavam Yaquita, Benito, Manoel e Minha. Ento,
os trs, fechados na sala comum da casa, passaram longas horas tentando
decifrar a biografia resumida.
Se essa era a esperana deles importante insistir nesse ponto ,
tambm era, no mnimo, a do juiz Jarriquez.
Depois de redigir o relatrio que, em consequncia do interrogatrio,
estabelecia a identidade de Joam Dacosta, o magistrado o despachara para a
chancelaria e pensara que, no que lhe dizia respeito, o caso estava encerrado.
Mas no seria assim.
Na verdade, h que se dizer, desde a descoberta do documento, o juiz
Jarriquez havia sido transportado para a sua especialidade. O pesquisador de
combinaes numricas, aquele que resolvia problemas recreativos, o decifrador
de charadas, de rbus, de logogrifos e outros mais, estavam, evidentemente, no
seu verdadeiro elemento.
Ora, ao pensar que talvez esse documento encerrasse a justificao de Joam
Dacosta, ele sentiu despertar todos os seus instintos de analista! E eis que tinha
diante de si um criptograma!
Por isso, s pensava em encontrar o sentido desse documento.
Quem o conhecia no tinha dvidas de que ele trabalharia nisso, totalmente
absorvido.
Depois da partida dos rapazes, o juiz Jarriquez instalou-se no seu gabinete. A
porta, que ningum podia atravessar, garantia algumas horas de perfeita solido.
Os culos estavam no nariz, a tabaqueira na mesa. Ele tomou uma posio
confortvel, a fim de desenvolver melhor as finezas e sagacidades do crebro,
pegou o documento e ficou absorvido numa meditao que logo deveria
materializar-se sob a forma de monlogo. O digno magistrado era um desses
homens bem francos, que pensam mais naturalmente em voz alta do que em
voz baixa.
Vamos proceder com mtodo disse a si mesmo. Sem mtodo, no
h lgica. Sem lgica, no h possibilidade de sucesso.
Em seguida, pegando o documento, leu-o de ponta a ponta sem nada
compreender.
O documento inclua uma centena de linhas, divididas em seis pargrafos.
Hum! fez o juiz Jarriquez, depois de refletir. Querer entender cada
pargrafo, um depois do outro, ser perder inutilmente um tempo precioso.
preciso escolher uma nica alnea, e escolher aquela que deve despertar maior
interesse. Ora, qual delas tem essas condies, a no ser a ltima, em que deve
estar necessariamente resumido o relato de todo o caso? Os nomes prprios
podem me indicar o caminho, entre outros o de Joam Dacosta, e se ele est em
alguma parte desse documento, no pode, evidentemente, faltar no ltimo
pargrafo.
O raciocnio do magistrado era lgico. Certamente tinha razo em querer,
primeiro, usar todos os recursos da sua mente de criptlogo no ltimo pargrafo.
Eis o pargrafo porque necessrio p-lo novamente diante do leitor,
para mostrar como um analista usou suas faculdades para descobrir a verdade:

Primeiramente, o juiz Jarriquez observou que as linhas do documento no


eram divididas nem por palavras, nem por frases e que no havia pontuao.
Essa circunstncia s podia tornar a leitura bem mais difcil.
Entretanto, vejamos disse a si mesmo , se algumas letras reunidas
podem formar palavras... Entendo como palavras aquelas cujo nmero de
consoantes em relao s vogais permite que sejam pronunciadas!... Para
comear, vejo a palavra luz... Mais alm a palavra uno... Nossa!... vuyg... No
seria uma cidade africana beira do Tanganica? O que tem uma cidade a ver
com tudo isso?... Mais alm, a palavra pi. Ser que grego?
Depois, vem pix... nur... nes... cip... sygap... evunor... zio... E, tambm, no...
if... Bom! A so duas palavras em ingls!... Depois, nuh... oxi... Ora! Mais a
palavra kyx...depois, a palavra eto!...
O juiz Jarriquez deixou cair o documento e se ps a refletir por alguns
instantes.
Todas as palavras que distingui nessa leitura, feita sumariamente, so
estranhas! disse a si mesmo. Na verdade nada indica a provenincia delas!
Algumas parecem grego, outras tm aspecto de holandesas, estas aqui, um jeito
de ingls, aquelas l no parecem nada sem contar que h uma srie de
consoantes que escapam a qualquer pronncia humana! Decididamente no ser
fcil estabelecer a chave desse criptograma!
Os dedos do magistrado comearam a batucar na mesa uma espcie de
toque de alvorada, como se quisesse acordar suas faculdades adormecidas.
Primeiro disse , vamos ver quantas letras h nesse pargrafo.
Ele contou, com o lpis na mo.
Duzentas e setenta e seis! disse. Bom, agora preciso determinar
em que proporo as diversas letras esto unidas, umas em relao s outras.
Essa conta foi um pouco mais difcil de fazer. O juiz Jarriquez havia pegado
o documento; depois, com o lpis em mos, anotou sucessivamente cada letra
de acordo com a ordem alfabtica. Um quarto de hora depois, havia obtido o
seguinte quadro: Ah! Ah! fez o juiz Jarriquez. Uma primeira observao
me chama a ateno: que neste pargrafo, todas as letras do alfabeto foram
usadas! bem estranho! Efetivamente, se pegarmos ao acaso, num livro, as
linhas necessrias para conter duzentas e setenta e seis letras, muito raro que
todas as letras do alfabeto estejam a presentes! Enfim, pode ser um simples
efeito do acaso.
Em seguida, passando para outra ordem de ideia s: A questo mais
importante ver se as vogais tm uma proporo normal em relao s
consoantes.
O magistrado pegou o lpis, deduziu as vogais e obteve o seguinte clculo:

a = vezes
e = 13
i = 10
0 = 12
U = 10
Total
48 vogais

Ento ele disse , feita a subtrao, h nesta alnea quarenta e oito


vogais, contra duzentos e vinte e sete consoantes!
Bom, mas a proporo normal, isto , quase em torno de um quinto,
como no alfabeto, em que contamos seis vogais em vinte e cinco letras. Ento,
possvel que esse documento tenha sido escrito na lngua do nosso pas, mas que
o significado de cada letra tenha sido mudado. Ora, se ele foi modificado com
regularidade, se um b sempre representado por um l, por exemplo, um o por
um v, um g por um k, um u por um r etc., quero perder meu lugar de juiz em
Manaus se no conseguir ler este documento! E o que tenho a fazer a no ser
proceder de acordo com o mtodo desse grande gnio analtico chamado Edgar
Poe?
O juiz Jarriquez fazia aluso ao conto do famoso romancista americano, que
uma obra-prima. Quem no leu o "Escaravelho de ouro"?
Nessa histria, um criptograma, composto ao mesmo tempo por nmeros,
letras, sinais algbricos, asteriscos e ponto-e-vrgulas, submetido a um
verdadeiro mtodo matemtico e decifrado em condies extraordinrias, que
os admiradores dessa mente singular no podem ter esquecido.
verdade que da leitura do documento americano s dependia a
descoberta de um tesouro, enquanto no caso presente se tratava da vida e da
honra de um homem! Havia, portanto, um interesse muito maior em adivinhar a
cifra.
O magistrado, que havia lido e relido muitas vezes o "Escaravelho de ouro",
conhecia bem o processo de anlise minuciosamente empregado por Edgar Poe
e resolveu us-lo nessa ocasio. Ao us-lo, ele estava certo, como havia dito, que
se o valor ou o significado de cada letra fosse constante, conseguiria, num tempo
mais ou menos longo, ler o documento relacionado a Joam Dacosta.
O que fez Edgar Poe? ele repetia para si mesmo. Antes de tudo,
comeou procurando qual era o signo, aqui s h letras, digamos ento, a letra
que reproduzida mais vezes no criptograma. Ora, eu vejo que a letra h, pois
ela encontrada vinte e duas vezes. S essa enorme proporo basta para dar a
entender que a priori o h no significa h, e sim, ao contrrio, o h deve
representar a letra que encontramos mais frequentemente na nossa lngua, pois
de se supor que o documento tenha sido escrito em portugus. Em ingls, em
francs, seria e, sem dvida; em italiano seria i ou a; em portugus a ou o.
Portanto, vamos admitir, salvo modificaes posteriores, que o h signifique a ou
o. Feito isso, o juiz Jarriquez procurou qual era a letra que, depois do h, figurava
um maior nmero de vezes no documento. Ento, ele foi levado a formar o
seguinte quadro:

h = 22 vezes
p = 20 "
q = 18 "
Pg = 3 "
gc = 3 "

Ento, a letra a encontrada somente trs vezes exclamou o


magistrado , ela que devia ser encontrada mais constantemente! Ah! Isso
prova largamente que o seu significado foi mudado! Agora, depois do a ou do o,
quais so as letras que figuram mais frequentemente na nossa lngua? Vamos
procurar.
E o juiz Jarriquez, com uma sagacidade verdadeiramente notvel, que
mostrava ter ele uma mente observadora, lanou-se nessa nova pesquisa. Nisso,
ele s fazia imitar o romancista americano que, por simples induo ou
comparao, como grande analista que era, pde reconstituir um alfabeto
correspondente aos sinais do criptograma e, em seguida, conseguir ler
correntemente o documento.
Assim fez o magistrado, e podemos afirmar que no se mostrou inferior ao
ilustre mestre. De tanto "trabalhar" com logogrifos, palavras quadradas, palavras
retangulares e outros enigmas, que repousam numa disposio arbitrria das
letras, e de estar habituado, seja de cabea, seja por escrito, a encontrar a
soluo, ele j era um perito em charadas.
Nessa ocasio, no teve dificuldade para estabelecer a ordem na qual as
letras se reproduziam mais vezes, primeiro as vogais, depois as consoantes. Trs
horas depois de comeado o trabalho, tinha debaixo dos olhos um alfabeto que,
se o seu procedimento estivesse certo, deveria dar o verdadeiro significado das
letras usadas no documento.
S precisava aplicar sucessivamente as letras desse alfabeto s da carta.
Porm, antes de aplic-las, o juiz Jarriquez ficou um pouco emocionado.
Estava tomado por esse gozo intelectual bem maior do que se pensa do
homem que, depois de vrias horas de trabalho obstinado, ver aparecer o
sentido to impacientemente procurado de um logogrifo.
Vamos tentar ele disse. Na verdade, ficaria muito surpreso se no
conseguisse dominar a palavra-chave do enigma!
O juiz Jarriquez retirou os culos, limpou as lentes, embaadas pelo vapor
dos olhos, e colocou-os de volta no nariz; depois, curvou-se novamente sobre a
mesa.
Com o seu alfabeto especial numa mo e o documento na outra, comeou a
escrever, embaixo da primeira linha do pargrafo, as letras verdadeiras que,
segundo ele, deviam corresponder exatamente a cada letra criptografada.
Depois da primeira linha, ele fez o mesmo com a segunda, depois com a
terceira, depois com a quarta e, assim, chegou ao fim da alnea.
Incrvel! Ele nem mesmo quis ver, enquanto escrevia, se essa reunio de
letras formava palavras compreensveis. No! Durante esse primeiro trabalho,
sua mente se recusara a fazer qualquer verificao desse tipo. O que ele queria
era dar a si mesmo o prazer de ler de uma s vez e de um s flego.
Ficou pronto:
Vamos ler! exclamou.
E leu.
Que cacofonia, meu Deus! As linhas que havia formado com as letras do
seu alfabeto no tinham mais sentido do que as do documento! Era uma outra
srie de letras, e s. No formavam nenhuma palavra, no tinham nenhum valor!
Em resumo, era igualmente hieroglfica!
Com todos os diabos! exclamou o juiz Jarriquez.
13 QUA NDO O P R OB LE M A E A C I FR A

Eram sete horas da noite. O juiz Jarriquez, ainda absorvido nesse trabalho
de quebra-cabeas sem ter conseguido nenhum avano havia esquecido
completamente da hora da refeio e da hora do repouso, quando bateram na
porta do seu gabinete.
J no era sem tempo. Uma hora a mais e toda a substncia cerebral do
exasperado magistrado certamente teria derretido com o intenso calor que se
desprendia da sua cabea!
ordem para entrar, dada com uma voz impaciente, a porta se abriu e
Manoel se apresentou.
O jovem mdico havia deixado os amigos bordo da jangada, s voltas com
o indecifrvel documento, e viera visitar o juiz Jarriquez. Queria saber se o juiz
havia sido mais feliz na pesquisa.
Viera perguntar se, finalmente, havia descoberto o sistema no qual se
baseava o criptograma.
O magistrado no ficou aborrecido ao ver Manoel chegar.
Estava naquele grau de superexcitao do crebro que a solido exaspera.
Algum com quem falar, era tudo de que precisava, sobretudo se o interlocutor
se mostrasse to desejoso quanto ele de descobrir o mistrio. Manoel era,
portanto, o seu homem.
Senhor disse Manoel ao entrar , uma primeira pergunta. Teve mais
sucesso do que ns?...
Sente-se, primeiro! exclamou o juiz Jarriquez, que se levantou e
comeou a percorrer a gabinete a passos largos. Sente-se! Se ficssemos os
dois de p, o senhor andaria num sentido, eu no outro, e o gabinete seria muito
pequeno para ns!
Manoel sentou-se e repetiu a pergunta.
No!... No fui mais feliz! respondeu o magistrado. No sei nada
alm sobre ele. Nada posso lhe dizer, a no ser que tenho uma certeza!
Qual, senhor?
Que o documento baseado no em signos convencionais, mas no que
chamamos de "cifra" em criptologia ou, melhor dizendo, num nmero!
Bom, senhor respondeu Manoel , no se pode ler um documento
desse tipo?
Sim disse o juiz Jarriquez , sim, quando uma letra
invariavelmente representada pela mesma letra, quando um a, por exemplo,
sempre um p, quando um p sempre um x... Seno... no!
E nesse documento?
Nesse documento, o valor da letra muda de acordo com a cifra, tomada
arbitrariamente, que o comanda! Assim, um b, que foi representado por um k,
poder ser mais tarde um z, mais tarde um m, ou um n, ou um f, ou outra letra
completamente diferente!
E nesse caso?
Nesse caso, lamento dizer que o criptograma absolutamente
indecifrvel!
Indecifrvel! exclamou Manoel. No, senhor, acabaremos
encontrando a chave desse documento do qual depende a vida de um homem!
Manoel levantou-se, tomado de uma agitao que no podia controlar. A
resposta que acabara de receber era to desesperadora que se recusava a
aceit-la como definitiva.
Entretanto, a um gesto do magistrado, ele voltou a sentar-se e perguntou
com uma voz mais calma:
Em primeiro lugar, senhor, o que o faz pensar que o cdigo desse
documento uma cifra, ou, como o senhor mesmo disse, um nmero?
Oua, meu rapaz respondeu o juiz Jarriquez , e ser obrigado a se
render s evidncias!
O magistrado pegou o documento e o ps diante dos olhos de Manoel, ao
lado do trabalho que havia feito.
Eu comecei ele disse por tratar o documento como devia ser feito,
ou seja, logicamente, no deixando nada ao acaso, o que quer dizer que, pela
aplicao de um alfabeto baseado na proporcionalidade das letras mais usuais da
nossa lngua, procurei conseguir l-lo de acordo com os preceitos do nosso
imortal analista Edgar Poe!... Bom, o que o fez ter sucesso, fracassou comigo!...
Fracassou! exclamou Manoel.
Sim, rapaz, e eu deveria ter percebido logo que o sucesso, tentado dessa
maneira, no seria possvel! Na verdade, uma outra pessoa mais treinada do que
eu no se teria enganado!...
Meu Deus! disse Manoel. Eu queria compreender e no posso...
Pegue o documento continuou o juiz Jarriquez , S se preocupe em
observar a disposio das letras, e releia-o por inteiro.
Manoel obedeceu.
O senhor no v nada estranho na unio de certas letras? perguntou o
magistrado.
No vejo nada respondeu Manoel, depois de percorrer com os olhos,
pela centsima vez, as linhas do documento.
Bom, limite-se a estudar o ltimo pargrafo. Esse, o senhor compreende,
deve ser o resumo de toda a carta. No v nada de anormal?
Nada.
No entanto, h um detalhe que prova da maneira mais absoluta que o
documento submetido lei de um nmero.
E qual ?... perguntou Manoel.
, ou melhor, so dois h que vemos justapostos em trs lugares
diferentes!
O que o juiz dizia era verdade e era capaz de chamar a ateno. De um
lado, a stima e a oitava, a trigsima quinta e a trigsima sexta letras da alnea,
do outro, a nonagsima sexta e a nonagsima stima letras eram h colocados
consecutivamente.
Essa era a particularidade que no havia chamado a ateno do magistrado
logo de incio.
E o que isso prova?... perguntou Manoel, sem adivinhar que deduo
devia tirar dessa reunio.
Isso prova simplesmente, rapaz, que o documento est baseado no
cdigo de um nmero! Isso demonstra a priori que cada letra modificada em
virtude do algarismo desse nmero e de acordo com o lugar que ocupa!
E por qu?
Porque em nenhuma linguagem h palavras que comportem a
duplicidade da letra h.
Manoel percebeu o argumento, refletiu sobre ele e, em resumo, no achou
nada para responder.
E se eu houvesse observado isso antes continuou o magistrado
teria poupado a mim mesmo bastante trabalho e um comeo de enxaqueca que
est pegando desde o sincipcio at o occipcio!
Mas, afinal, senhor perguntou Manoel, que sentia se esvair a pouca
esperana a que ainda tentava se prender , o que entende por cifra?
melhor dizer um nmero!
Um nmero, como queira.
Eis um exemplo que o far compreender melhor do que qualquer
explicao! O juiz Jarriquez sentou-se mesa, pegou uma folha de papel, um
lpis e disse: Senhor Manoel, vamos escolher uma frase, ao acaso, a primeira
que vier cabea, essa, por exemplo: Nosso juiz Jarriquez dotado de uma
mente engenhosa.
Vou escrever essa frase de modo a espaar as letras e obter essa linha:

Nossojuizjarriquezdotadodeumamenteengenhosa

Feito isso, o magistrado a quem, sem dvida, essa frase parecia conter
uma dessas proposies que no se pode contestar olhou Manoel bem de
frente, dizendo: Suponhamos, agora, que eu pegue um numero ao acaso, para
dar a essa sucesso natural de palavras uma forma criptogrfica. Suponhamos
tambm que esse nmero seja composto de trs algarismos e que esses
algarismos sejam 4, 2 e 3. Eu disponho o dito nmero 423 embaixo da linha
acima, repetindo-o quantas vezes for necessrio at chegar ao fim da frase, e de
modo a que cada algarismo fique debaixo de cada letra. Eis o que resulta:

Nossojuizjarriquezdotadodeumamenteengenhosa 42 3423 423423423 423


4234 234 234234 2342 342342

Bom senhor Manoel, ao substituir cada letra pela letra que ela ocupa em
ordem alfabtica descendente segundo o valor do nmero, obtenho o seguinte:

l menos 4 igual a p
o 2 = g
j 3 = v
u 4 = z
g 2 = i
e 3 = h
e assim por diante.

"Se, pelo valor dos algarismos que compem o nmero em questo, eu


chegar ao fim do alfabeto sem ter letras suficientes para deduzir, eu volto para o
comeo. o que acontece com a ltima letra do meu sobrenome, o z, abaixo do
qual foi colocado o algarismo 3. Ora, como depois do z o alfabeto no tem mais
letras, eu recomeo a contar, retomando do a, e nesse caso: z menos 3 igual a c.
"Dito isso, quando levo at o fim o sistema criptogrfico, comandado pelo
nmero 423 que foi escolhido arbitrariamente, no se esquea! a frase que
o senhor viu substituda por: rqvxq mzkc ncuvktzgc i frycgs fh zod qgqyg
hrihrjrxc: "Ora, rapaz, examine bem essa frase, ela no tem exatamente o
aspecto das frases do documento em questo? Bom, e o que resulta disso? que
se o significado da letra dado pelo algarismo que o acaso colocou embaixo
dela, a letra criptogrfica que corresponde verdadeira no pode ser sempre a
mesma. Assim, nessa frase, o primeiro e est representado por um g, mas o
segundo, por um i, o terceiro, por um h, o quarto, por um g; um m corresponde
ao primeiro; e um n, ao segundo; quanto aos dois r do meu sobrenome, um deles
representado por um u, o segundo, por um v; a vogai da palavra que inicia a
frase vira um q, e o primeiro o da palavra dotado passa a ser um r, sendo que o
segundo representado por um s. O senhor est vendo que se no
conhecssemos o nmero 423, nunca conseguiramos ler essas linhas e que,
como desconhecemos o nmero que serviu de cdigo para o documento, ele
continuar indecifrvel!
Ao ouvir o magistrado raciocinar com uma lgica to rigorosa, inicialmente
Manoel ficou abatido; mas erguendo a cabea, disse: No, no senhor! No
vou perder a esperana de descobrir esse nmero!
Talvez fosse possvel respondeu o juiz Jarriquez se as linhas do
documento fossem divididas em palavras!
Por qu?
Eis o meu raciocnio, rapaz. Podemos afirmar com toda a segurana,
que o ltimo pargrafo do documento deve resumir tudo o que foi escrito nos
pargrafos anteriores. Portanto, tenho certeza de que o nome de Joam Dacosta
est ali. Bom, se as linhas fossem divididas por palavras, fazendo uma tentativa
em todas eu digo as palavras compostas de sete letras como o sobrenome
Dacosta no seria impossvel reconstituir o nmero que a chave do
documento.
Queira explicar-me como proceder, senhor pediu Manoel, que via
talvez luzir uma ltima esperana.
Nada mais simples respondeu o juiz Jarriquez. Vamos pegar, por
exemplo, uma das palavras da frase que escrevi; meu nome, se quiser. Ele
representado no criptograma por essa estranha sucesso de letras: ncuvktzgc.
Bom, se dispusermos essas letras numa coluna vertical, em seguida colocarmos
em frente s letras do meu nome, e subirmos na ordem alfabtica, terei a
seguinte frmula:

Entre n e j contamosletras.
c - a 2
u - r 3
v - r 4
k - i 2
t - q 3
z - u 4
g - e 2
c - z 3

Ora, como composta a coluna dos algarismos encontrados nessa


simples operao? O senhor pode ver! Os algarismos 423423423 etc, ou seja, o
nmero 423, vrias vezes repetido.
! Isso mesmo! respondeu Manoel.
O senhor compreende ento que, por esse mtodo, subindo na ordem
alfabtica da falsa letra para a letra verdadeira, em vez de descer da verdadeira
para a falsa, pude reconstituir facilmente o nmero e o nmero procurado , de
fato, 423, que foi escolhido como chave do meu criptograma!
Bom, senhor! exclamou Manoel , se assim for, e se o nome Dacosta
estiver neste ltimo pargrafo, ao pegar sucessivamente cada letra destas
linhas, como a primeira das sete letras que compem esse nome, poderemos
chegar...
Isso seria possvel, de fato respondeu o juiz Jarriquez, mas h uma
condio!
Qual?
Que o primeiro algarismo do nmero caia exatamente na primeira letra
da palavra Dacosta, e h de concordar comigo que no h a menor
probabilidade!
verdade! respondeu Manoel que, diante da improbabilidade, sentia a
ltima chance escapar.
Ser preciso, portanto, basear-se apenas no acaso continuou o juiz
Jarriquez, sacudindo a cabea , e o acaso no deve intervir em pesquisas desse
gnero!
Mas, enfim disse Manoel , o acaso no poderia nos dar esse
nmero?
Esse nmero exclamou o magistrado , esse nmero! Mas de
quantos algarismos ele composto? De dois, de trs, de quatro, de nove, de dez?
Esse nmero formado de algarismos diferentes ou de algarismos vrias vezes
repetidos? Sabe muito bem, rapaz, que com os dez algarismos, se usarmos
todos, sem nenhuma repetio, podemos formar trs milhes, duzentos e
sessenta e oito mil e cem nmeros diferentes, e que se vrios algarismos fossem
repetidos, esses milhes de combinaes aumentariam ainda mais? E sabia que
se usar apenas um minuto, dos quinhentos e vinte e cinco mil e seiscentos
minutos que compem o ano, para tentar cada um desses nmeros, seriam
necessrios mais de seis anos, e que levaria mais de trs sculos, se cada
operao exigisse uma hora? No! O senhor est querendo o impossvel!
O impossvel, senhor respondeu Manoel , que um justo seja
condenado, que Joam Dacosta perca a vida e a honra, quando o senhor tem nas
mos a prova material da inocncia dele! Isso que impossvel!
Ah, meu rapaz! exclamou o juiz Jarriquez , quem lhe diz, no final
das contas, que esse Torres no mentiu, que tinha realmente nas mos um
documento escrito pelo autor do crime, que esse papel o documento, e que ele
tem relao com Joam Dacosta?
Quem me diz!... repetiu Manoel.
E cobriu o rosto com as mos.
Na verdade, nada provava com absoluta certeza que o documento tinha
relao com o caso do arraial diamantinense. Nada dizia que tinha algum
sentido, e que no havia sido criado pelo prprio Torres, bem mais capaz de
querer vender um papel falso do que um verdadeiro!
Pouco importa, senhor Manoel voltou a falar o juiz Jarriquez,
levantando-se , pouco importa! Qualquer que seja o caso ao qual este
documento esteja relacionado, no vou desistir de descobrir a cifra! Afinal, isso
equivale a um logogrifo ou a um rbus!
Depois dessas palavras, Manoel se levantou, saudou o magistrado e voltou
para a jangada, mais desesperado na volta do que estava na ida.
14 H A JA O Q U E H O U V E R

Entretanto, uma reviravolta completa ocorreu na opinio pblica a respeito


do condenado Joam Dacosta. fria, sucedeu a comiserao. A populao no ia
mais priso de Manaus para dar gritos de morte contra o prisioneiro. Pelo
contrrio! Os mais implacveis ao acus-lo de ser o autor principal do crime de
Tijuco agora proclamavam que no era o culpado e reclamavam a sua imediata
libertao: assim caminham as multides de um exagero ao outro.
Essa reviravolta era compreensvel.
Os acontecimentos dos dois ltimos dias, o duelo entre Benito e Torres, a
busca do cadver que reapareceu em circunstncias to extraordinrias, a
descoberta do documento, a "indecifrabilidade", se assim podemos dizer, das
linhas nele contidas, a certeza que se tinha, ou que se queria ter, de que a carta
encerrava a prova material da no-culpabilidade de Joam Dacosta, uma vez que
vinha do verdadeiro culpado, tudo isso havia contribudo para operar a mudana
na opinio pblica. O que se desejava, o que se pedia impacientemente quarenta
e oito horas antes, agora se receava: a chegada das instrues que seriam
expedidas do Rio de Janeiro.
No entanto, elas no tardariam.
Na verdade, Joam Dacosta havia sido preso no dia 24 de agosto e
interrogado no dia seguinte. O relatrio do juiz fora expedido no dia 26.
Estvamos no dia 28. Em trs ou quatro dias, no mximo, o ministro tomaria
uma deciso em relao ao condenado, e era mais do que certo que "a justia
seguiria o seu curso"!
! Todos tinham certeza de que assim seria! E, no entanto, que a prova da
inocncia de Joam Dacosta estivesse nesse documento, ningum duvidava, nem
a sua famlia, nem toda a volvel populao de Manaus, que seguia com paixo
as fases desse caso dramtico.
Porm, de fora, aos olhos de observadores desinteressados ou indiferentes
que no estivessem sob a presso dos acontecimentos, que valor poderia ter esse
documento, e como afirmar que se referia ao atentado do arraial
diamantinense? Que ele existia, era incontestvel. Fora encontrado no cadver
de Torres.
Nada mais certo. Podia-se at garantir, ao compar-lo com a carta de
Torres que denunciava Joam Dacosta, que o documento no havia sido escrito
pelo aventureiro. No entanto, como dissera o juiz Jarriquez, por que esse
miservel no poderia t-lo mandado fazer objetivando uma chantagem? E
podia ser isso mesmo, ainda mais porque Torres s pretendia entreg-lo aps o
casamento com a filha de Joam Dacosta, isto , quando no fosse mais possvel
voltar atrs depois de o fato consumado.
Todas essas teses podiam ser sustentadas de ambas as partes, e
compreendemos por que esse caso devia despertar as maiores paixes. De
qualquer forma, certamente, a situao de Joam Dacosta era das mais
arriscadas. Enquanto o documento no fosse decifrado era como se no existisse,
e se o seu segredo criptogrfico no fosse miraculosamente descoberto ou
revelado antes de trs dias, antes de trs dias o castigo supremo atingiria
irreparavelmente o condenado de Tijuco.
Bem, esse milagre, um homem pretendia realizar! Esse homem era o juiz
Jarriquez, e agora ele trabalhava mais no interesse de Joam Dacosta do que pela
satisfao de seus talentos analticos. Sim! Uma reviravolta ocorrera na sua
cabea. Esse homem que abandonara voluntariamente seu retiro em Iquitos,
que viera, com o risco da prpria vida, pedir a reabilitao justia brasileira,
era um enigma que valia por muitos outros! Por isso, o magistrado no deixaria
de lado o documento enquanto no descobrisse a cifra. E ele se empenhava! No
comia e no dormia mais. Passava todo o tempo combinando nmeros,
tentando forjar uma chave para abrir essa fechadura!
No fim do primeiro dia, essa ideia j virar uma obsesso na mente do juiz
Jarriquez. Uma fria, mal contida, fervia nele, permanentemente. Os
empregados, pretos ou brancos, no ousavam lhe falar. Felizmente, era solteiro,
seno uma senhora Jarriquez passaria algumas horas desagradveis. Nunca um
problema deixara esse homem original to apaixonado, e estava decidido a
continuar procurando a soluo, enquanto sua cabea no explodisse como uma
caldeira quente demais por causa da tenso dos vapores.
Agora, o digno magistrado estava totalmente convencido de que a chave do
documento era um nmero, composto de dois ou mais algarismos, mas que
todas as dedues pareciam ineficazes para descobrir esse nmero, No entanto,
foi isso que fez o juiz Jarriquez com verdadeiro furor, e foi nesse trabalho sobre-
humano que, durante o dia 28 de agosto inteiro, ele aplicou toda a sua
capacidade.
Procurar esse nmero ao acaso era, ele havia dito, querer perder-se em
milhes de combinaes que absorveriam mais do que toda uma vida de um
calculador de primeira ordem. Porm, se absolutamente no se podia contar
com o acaso, seria possvel usar o raciocnio? No, sem dvida, e foi a "raciocinar
at a irracionalidade" que o juiz Jarriquez se entregou inteiramente, depois de
buscar, em vo, o descanso em algumas horas de sono.
Se algum conseguisse chegar at ele naquele momento, aps enfrentar as
defesas formais que deviam proteger sua solido, t-lo-ia encontrado, como na
vspera, no gabinete de trabalho, diante da mesa, os olhos no documento com
seus milhares de letras embaralhadas que pareciam esvoaar em torno da sua
cabea.
Ah! exclamou. Por que esse miservel que o escreveu, quem quer
que seja, no separou as palavras deste pargrafo? Poderia... tentaria... Mas no!
E no entanto, se este documento trata realmente do caso de assassinato e de
roubo, no possvel que certas palavras no estejam aqui, palavras como
arraial diamantes, Tijuco, Dacosta e outras, que eu saiba! E se eu as dispusesse
diante de suas equivalentes criptolgicas, poderia reconstituir o nmero! Mas
nada! Nem uma nica separao! Uma palavra, apenas uma!... Uma palavra de
duzentas e setenta e seis letras!... Ah! Que seja duzentas e setenta e seis vezes
maldito o patife que desgraadamente complicou este sistema! S por isso,
merecia a forca duzentas e setenta e seis vezes!
Um soco violento, dado no documento, acentuou esse desejo pouco
caridoso.
Mas, enfim continuou o magistrado , se no posso procurar uma
dessas palavras em todo o corpo do documento, ser que no poderia, ao menos,
tentar descobri-la no comeo ou no fim de cada pargrafo? Talvez haja uma
possibilidade que no deve ser desprezada.
E deixando-se levar por essa deduo, o juiz Jarriquez tentou ver
sucessivamente se as letras que comeavam ou terminavam as diversas alneas
do documento poderiam corresponder s que formavam a palavra mais
importante, aquela que, necessariamente, deveria estar em algum lugar a
palavra Dacosta.
Em vo.
Efetivamente, para falar S do ltimo pargrafo e das sete letras que o
comeavam, a frmula foi a seguinte: S = D
z = a
g = c
x = o
e = s
d = t
h = a
Ora, desde a primeira letra, o juiz Jarriquez foi interrompido nos seus
clculos, pois a distncia entre s e d na ordem alfabtica era no de um
algarismo, mas dois, ou seja, quinze, e, nesse tipo de criptograma, uma letra
evidentemente S pode ser modificada por um algarismo.
A mesma coisa ocorreu com as sete ltimas letras do pargrafo osuvjhd,
cuja srie comeava por o, que de forma alguma podia representar o d de
Dacosta, pois eram separados por onze letras.
Portanto, esse nome no estava ali.
A mesma observao foi feita para as palavras arraial e Tijuco, que foram
sucessivamente testadas e cuja formao tambm no correspondia srie das
letras criptogrficas.
Depois desse trabalho, com a cabea cansada, o juiz Jarriquez se levantou,
percorreu o gabinete a passos largos, tomou ar na janela, soltou uma espcie de
rugido, cujo rudo provocou uma revoada de colibris que chilreavam nas
folhagens de uma mimosa, e voltou ao documento.
Tornou a peg-lo, virou-o e revirou-o.
Patife! Tratante! resmungou o juiz Jarriquez. Ele vai acabar me
deixando louco! Mas, alto l! Calma! No vamos perder o controle! Este no o
momento!
Em seguida, depois de refrescar a cabea com uma abluo de gua fria,
disse:
Vamos tentar outra coisa e, j que no consegui deduzir o nmero da
disposio destas malditas letras, vejamos que nmero o autor deste documento
pode haver escolhido, admitindo que ele seja, tambm, o autor do crime de
Tijuco!
Era outro mtodo de deduo ao qual o magistrado ia entregar-se, e talvez
tivesse razo, porque esse mtodo no deixava de ter uma certa lgica.
Primeiro disse ele , vamos tentar o milhar! Por que esse malfeitor
no escolheria o milhar do ano em que Joam Dacosta nasceu, esse inocente que
deixava ser condenado no seu lugar nem que fosse para no esquecer um
nmero to importante para ele? Ora, Joam Dacosta nasceu em 1804. Vejamos o
que acontece se pegarmos 1804 co mo nmero criptolgico!
E o juiz Jarriquez, escrevendo as primeiras letras do pargrafo, pondo em
cima o nmero 1804, que ele repetiu trs vezes, obteve essa nova frmula:
1804 1804 1804
szgx edhh kxpd
Em seguida, subindo na ordem alfabtica tanto quanto comportava o valor
do algarismo, obteve a srie seguinte: Rqgs d.hd jop.
O que no significava nada! E ainda lhe faltavam duas letras que precisara
substituir por um ponto, porque os algarismos oito e quatro, que comandavam as
duas letras d, no tinham letras correspondentes ao subir na srie alfabtica.
Ainda no este! exclamou o juiz Jarriquez. Vamos tentar um
outro nmero!
E ele se perguntou se, em vez desse milhar, o autor do documento no teria
escolhido o milhar do ano no qual o crime fora cometido. Ora, havia sido em
1826. Portanto, procedendo como fizera acima, ele obteve a frmula:
1826 1826 1826
szgx edhh kxpd
O que deu:
rqeq d.fb jon.
Uma mesma srie sem significado, que no apresentava nenhum sentido,
vrias letras faltando, como na frmula precedente e por razes semelhantes.
Maldito nmero! exclamou o magistrado. Tambm preciso desistir
deste. Vamos a outro! Esse patife teria escolhido o nmero de contos de ris que
representava o produto do roubo?
Ora, o valor dos diamantes roubados havia sido estimado em oitocentos
e trinta e quatro contos. A frmula foi estabelecida:
834 834 834 834
szg xed hhk xpd
O que deu um resultado to pouco satisfatrio quanto os outros:
kvc ob..eg om.
Ao diabo o documento e quem o imaginou! exclamou o juiz Jarriquez
jogando o papel, que voou at o outro lado do gabinete. At um santo
perderia a pacincia e seria amaldioado!
Porm, passado o momento de raiva, o magistrado, que no queria passar
vergonha, voltou a pegar o documento. O que fizera com as primeiras letras dos
diversos pargrafos, voltou a fazer com as ltimas inutilmente. Em seguida,
tudo o que lhe fornecia a imaginao superexcitada, ele tentava.
Sucessivamente foram tentados os nmeros que representavam a idade de Joam
Dacosta, que o autor do crime devia conhecer bem, a data da priso, a data da
condenao pronunciada pelo tribunal de Vila Rica, a data fixada para a
execuo etc. etc, at mesmo o nmero de vtimas do atentado de Tijuco!
Nada! Ainda nada!
O juiz Jarriquez estava num estado de exasperao tal, que se podia
realmente temer pelo equilbrio das suas faculdades mentais. Ele se agitava, se
debatia, lutava como se enfrentasse um adversrio no corpo-a-corpo! Depois,
disse de repente: Ao acaso, e que Deus me ajude, j que a lgica ineficaz!
Ele pegou o cordo de uma campainha pendurado ao lado da sua mesa de
trabalho. A campainha ressoou violentamente, e o magistrado foi at a porta e
abriu-a: Bobo! ele gritou.
Alguns minutos se passaram.
Bobo, um negro alforriado que era o empregado preferido do juiz Jarriquez,
no aparecia. Era evidente que Bobo no ousava entrar no gabinete do patro.
Novo toque da campainha! Novo chamado a Bobo que, no prprio interesse,
achava melhor se fazer de surdo num momento como esse!
Finalmente, no terceiro toque, a campainha desmontou e o cordo se
rompeu. Dessa vez, Bobo apareceu.
O que deseja de mim, meu patro? perguntou Bobo, se mantendo
prudentemente no limiar da porta.
Entre, sem dizer uma nica palavra! respondeu o magistrado, cujo
olhar inflamado fez o negro tremer.
Bobo avanou.
Bobo disse o juiz Jarriquez , preste bastante ateno no pedido que
vou fazer e responda imediatamente, sem demorar para pensar, seno eu...
Bobo, embaraado, com os olhos fixos, a boca aberta, juntou os ps na
posio de soldado sem armas e esperou.
Voc entendeu? perguntou o patro.
Entendi.
Ateno! Diga, sem pensar, o primeiro nmero que lhe vier cabea!
Setenta e seis mil, duzentos e vinte e trs respondeu Bobo, de uma s
vez.
Sem dvida, Bobo havia pensado que agradaria o patro, respondendo com
um nmero bem alto.
O juiz Jarriquez correu at a sua mesa e, com o lpis na mo, montara a
frmula com o nmero indicado por Bobo que era apenas um intrprete do
acaso, nessas circunstncias.
Podemos compreender que seria totalmente impossvel que o nmero
setenta e seis mil, duzentos e vinte e trs fosse exatamente aquele que servia de
chave para o documento.
O nico resultado que conseguiu foi levar aos lbios do juiz Jarriquez uma
blasfmia to forte que Bobo se apressou a escapulir o mais rpido possvel.
1 5 U LT I M O E S F O R O

Entretanto, o magistrado no era o nico a se consumir em esforos


estreis. Benito, Manoel e Minha se haviam reunido num trabalho comum para
tentar arrancar do documento o segredo do qual dependia a vida e a honra do
seu pai. Do seu lado, Fragoso, ajudado por Lina, no quisera ficar para trs; mas
com toda a engenhosidade no tiveram sucesso e o nmero ainda no havia sido
descoberto.
Encontre, vamos, Fragoso! repetia sem parar a jovem mulata.
Encontre!
Eu vou encontrar! respondia Fragoso.
Mas no encontrava!
No entanto, preciso dizer que Fragoso pensara em executar um projeto do
qual no queria falar nem mesmo com Lina, projeto esse que passara pela sua
cabea tambm obcecada: ir em busca da milcia qual pertencera o ex-
capito-do-mato e descobrir quem poderia ter sido o autor do documento
cifrado, que havia confessado ser o culpado do atentado de Tijuco. Ora, a parte
do Amazonas na qual atuava essa milcia, o lugar onde Fragoso a encontrara
alguns anos antes, a circunscrio a que ela pertencia, no ficava muito longe de
Manaus. Bastava descer o rio umas cinquenta milhas, em direo foz do
Madeira, afluente da margem direita, e l, sem dvida, encontraria os chefes dos
"capites-do-mato", que tivera Torres entre seus companheiros. Em dois dias,
trs dias no mximo, Fragoso poderia encontrar os ex-colegas do aventureiro.
Sim, sem dvida eu posso fazer isso repetia a si mesmo , mas e
depois? Qual ser o resultado do meu procedimento, admitindo que tenha
sucesso? Quando tivermos certeza de que um dos companheiros de Torres
morreu recentemente, isso provar que ele o autor do crime? Isso pode
demonstrar que entregou a Torres um documento no qual confessava o crime e
inocentava Joam Dacosta? Isso daria, finalmente, a chave do documento? No!
S dois homens conheciam a cifra! O culpado Torres! E ambos os homens esto
mortos!
Assim raciocinava Fragoso. Era evidente que sua atitude no levaria a nada.
Mas, no entanto, esse pensamento era mais forte do que ele. Uma fora
irresistvel incitava-o a partir, embora nem mesmo estivesse seguro de
encontrar a milcia do Madeira! Na verdade, ela podia estar a servio em
alguma outra parte da provncia e, ento, para encontr-la, Fragoso precisaria
de mais tempo do que poderia dispor! E para qu? Qual resultado conseguiria?
A verdade que, no dia seguinte, 29 de agosto, antes do alvorecer, sem
prevenir ningum, Fragoso saiu furtivamente da jangada, foi a Manaus e
embarcou numa das muitas igariteia s que desciam diariamente o Amazonas.
Quando no foi visto a bordo, quando no apareceu durante o dia inteiro,
todos ficaram surpresos. Ningum, nem mesmo a jovem mulata, podia explicar
a ausncia do empregado to dedicado numa circunstncia to sria!
Alguns chegaram at a se perguntar, no sem alguma razo, se o pobre
rapaz, desesperado por haver contribudo pessoalmente para levar Torres para a
jangada quando o encontrou na fronteira, no haveria cometido algum ato
extremo!
Contudo, se Fragoso podia recriminar a si mesmo, o que dizer de Benito?
Uma primeira vez, em Iquitos, ele havia convidado Torres para visitar a
fazenda. Uma segunda vez, em Tabatinga, o havia levado a bordo da jangada
como passageiro. Uma terceira vez, ao provoc-lo e mat-lo, destrura a nica
testemunha cujo depoimento poderia ser usado a favor do condenado!
E agora Benito se acusava de tudo, da priso do pai, das terrveis
eventualidades que viriam como consequncia!
Efetivamente, se Torres ainda estivesse vivo, Benito no podia pensar que,
de um modo ou de outro, por comiserao ou por interesse, o aventureiro
acabaria entregando o documento? Por causa de dinheiro, Torres, que nada
poderia comprometer, no se teria decidido a falar? A prova to procurada no
teria sido posta diante dos olhos dos magistrados? Sim! Sem dvida!... E o nico
homem que poderia dar esse testemunho havia sido morto pelas mos de
Benito!
Eis o que o infeliz rapaz repetia para a me, para Manoel, para si mesmo!
Essas eram as cruis responsabilidades cujo nus a prpria conscincia lhe
impunha!
Contudo, ao lado do marido, perto de quem ela passava as horas que lhe
haviam sido permitidas, e do filho, presa de um desespero que causava tremores
por ser fundamentado, a corajosa Yaquita no perdia a coragem.
Nela podia ser encontrada a corajosa filha de Magalhes, a digna
companheira do fazendeiro de Iquitos.
Alis, a atitude de Joam Dacosta era um apoio para a mulher nessa
provao. Esse homem bom, um puritano rgido, um austero trabalhador, que
toda a vida havia lutado, ainda no mostrara nenhum momento de fraqueza.
O golpe mais terrvel que o atingira, sem abat-lo, fora a morte do juiz
Ribeiro, na mente de quem a sua inocncia no deixava margem a dvidas. No
havia sido com a ajuda do ex-defensor que tivera a esperana de lutar pela
reabilitao? Em todo esse caso, ele encarava a interveno de Torres como
secundria. E, alm do mais, no sabia da existncia do documento quando se
decidira a deixar Iquitos para se entregar justia do seu pas. A nica bagagem
que trazia eram provas morais. Uma prova material inopinadamente
introduzida durante o caso, antes ou depois da sua priso, certamente no era
para ser desprezada; mas se, como consequncia de circunstncias lamentveis,
essa prova desaparecera, sua situao continuava a ser a mesma de quando
havia atravessado a fronteira do Brasil, a de um homem que dissera: "Eis o meu
passado, eis o meu presente, eis toda a minha vida honesta de trabalho e de
devotamento que lhes entrego! Vocs fizeram um primeiro julgamento inquo!
Depois de vinte e trs anos de exlio, venho entregar-me! Eis-me aqui! Julguem-
me!".
A morte de Torres, a impossibilidade de ler o documento encontrado com
ele, no haviam produzido em Joam Garral uma impresso to forte quanto nos
filhos, nos amigos e nos empregados, em todos aqueles que se interessavam por
ele.
Tenho f na minha inocncia repetia para Yaquita , como tenho f
em Deus! Se achar que a minha vida ainda til para a minha famlia e que
necessrio um milagre para salv-la, ele o far, seno, morrerei! S ele ser meu
juiz!
Entretanto, a emoo aumentava na cidade de Manaus com o passar do
tempo. O caso era comentado com uma exaltao sem igual. No meio desse
arrebatamento da opinio pblica, que tudo o que misterioso provoca, o
documento era o nico assunto das conversas. Ningum, no fim desse quarto dia,
duvidava que nele estivesse a justificao do condenado.
Alis, preciso dizer que todos procuraram decifrar o incompreensvel
contedo. O Dirio d'o Grand Par o reproduzira em fac-smile. Exemplares com
a cpia do manuscrito haviam sido enviados em grande nmero, por insistncia
de Manoel, que no queria desprezar nada que pudesse trazer a compreenso
desse mistrio, at mesmo o acaso, esse "nome de guerra que, algum havia
dito, algumas vezes a Providncia assume.
Alm disso, uma recompensa que atingia o montante de cem contos havia
sido prometida a quem descobrisse a cifra, procurada em vo, que permitisse ler
o documento. Essa quantia era uma fortuna. Por isso, pessoas de todas as classes
esqueciam-se de beber, de comer e de dormir, empenhados no ininteligvel
criptograma.
At aquele momento, no entanto, tudo havia sido intil, e provvel que o
mais engenhoso dos analistas do mundo tambm perdesse suas horas de sono em
vo.
O pblico havia sido avisado que todas as solues deveriam ser enviadas
sem demora ao juiz Jarriquez, em sua casa na rua Deus Filho; mas, no dia 29 de
agosto, noite, nada havia chegado e nada deveria chegar, sem dvida!
Na verdade, de todos aqueles que se entregavam ao estudo desse quebra-
cabea, o juiz Jarriquez era um dos que mais lamentava. Como consequncia de
uma natural associao de ideia s, ele tambm partilhava da opinio de que o
documento estava relacionado com o caso de Tijuco, que havia sido escrito pelo
prprio culpado e que inocentava Joam Dacosta. Por isso, estava determinado a
encontrar a chave. No era mais S a arte pela arte que o guiava, era o
sentimento de justia, de piedade para com um homem atingido por uma injusta
condenao. Se for verdade que se gasta uma certa quantidade de fsforo
orgnico no trabalho do crebro humano, no saberamos dizer quantas
miligramas o magistrado havia gasto para aquecer as redes do seu "sensorium"
e, no fim das contas, no encontrar nada, nada!
Entretanto, o juiz Jarriquez no pensava em abandonar o trabalho. Embora
S contasse com o acaso, precisava, queria que esse acaso viesse ajud-lo!
Tentava provoc-lo por todos os meios possveis e impossveis! Produzira-se nele
um frenesi, uma raiva, e o que pior, uma raiva impotente!
A quantidade de nmeros diferentes que havia tentado na ltima parte do
dia nmeros sempre escolhidos arbitrariamente no se poderia imaginar!
Ah! Se tivesse tempo, no hesitaria em se lanar aos milhes de combinaes
que os dez signos da numerao podiam formar! Teria consagrado toda a sua
vida, com o risco de ficar louco antes de terminar o ano! Louco! E ser que j
no o estava?
Ele pensou, ento, que o documento talvez devesse ser lido do avesso. Por
isso, virou-o e, expondo-o luz, continuou a tentar.
Nada! Os nmeros j imaginados e que tentava dessa nova forma no deram
nenhum resultado!
Talvez devesse ver o documento ao contrrio e refaz-lo da ltima letra
para a primeira o que o autor poderia ter feito para tornar a leitura ainda
mais difcil!
Nada! A nova combinao s forneceu uma srie de letras totalmente
enigmticas!
s oito horas da noite, o juiz Jarriquez, com a cabea entre as mos,
alquebrado, esgotado intelectual e fisicamente, no tinha mais foras para se
mexer, para falar, para pensar, para associar uma ideia outra!
De repente, ouviu um rudo do lado de fora. Quase imediatamente, apesar
das ordens formais, a porta do gabinete foi aberta bruscamente.
Benito e Manoel estavam diante dele, Benito assustador de se ver, era
apoiado por Manoel, porque o desafortunado rapaz no tinha mais foras para se
sustentar.
O magistrado levantou-se rapidamente. O que aconteceu, senhores, o
que desejam? perguntou.
A cifra!... A cifra!... disse Benito, enlouquecido de dor. A cifra do
documento!
Ento j a conhecem? exclamou o juiz Jarriquez.
No replicou Manoel. E o senhor?...
Nada!... Nada!...
Nada! protestou Benito.
E, no paroxismo do desespero, tirando uma arma da cintura, quis atirar no
prprio peito.
O magistrado e Manoel correram para cima dele e conseguiram, no sem
dificuldade, desarm-lo.
Senhor Benito disse o juiz Jarriquez, com uma voz que procurou
manter serena , uma vez que seu pai no pode mais escapar expiao de um
crime que no cometeu, o senhor tem mais o que fazer do que se matar!
O qu? exclamou Benito.
Tem de tentar salvar-lhe a vida!
E como?...
Cabe ao senhor adivinhar respondeu o magistrado , no sou eu que
vou lhe dizer!
16 DE C I S OE S T OM A DA S

No dia seguinte, 30 de agosto, Benito e Manoel tiveram uma conversa.


Haviam entendido a ideia que o juiz no quis formular diante deles. Agora,
procuravam um meio de preparar a evaso do condenado, ameaado do
derradeiro suplcio.
S havia uma coisa a fazer.
Na verdade, era mais do que certo que, para as autoridades do Rio de
Janeiro, o documento indecifrado no teria nenhum valor, seria letra morta, o
primeiro julgamento que havia declarado Joam Dacosta culpado do atentado de
Tijuco no seria mudado e, inevitavelmente, a ordem de execuo chegaria,
pois, nesse tipo de caso, nenhuma comutao de pena era possvel.
Portanto, mais uma vez, Joam Dacosta no devia hesitar em se livrar, pela
fuga, da priso que o punia injustamente.
Entre os dois rapazes ficou combinado que o segredo do que iam fazer seria
totalmente guardado; nem Yaquita, nem Minha seriam postas a par da
tentativa. Isso poderia lhes dar uma esperana que, talvez, no se realizasse!
Podia ser que, em consequncia de circunstncias imprevistas, a tentativa de
evaso fracassasse miseravelmente!
A presena de Fragoso, sem dvida, teria sido preciosa nessa ocasio. O
moo, prudente e devotado, seria til para ajudar os dois rapazes; mas Fragoso
no havia aparecido. Interrogada a respeito, Lina no pudera dizer onde estava,
nem por que havia deixado a jangada, sem nem mesmo avis-la.
E, com certeza, se Fragoso pudesse prever que as coisas chegariam a esse
ponto, no teria abandonado a famlia Dacosta para tentar uma ao que no
parecia produzir qualquer resultado efetivo. Sim! Teria sido melhor ajudar na
evaso do condenado do que sair atrs dos antigos companheiros de Torres!
Mas Fragoso no estava l e, fatalmente, no poderiam contar com a sua
ajuda.
Benito e Manoel, ao alvorecer, deixaram a jangada e se dirigiram para
Manaus. Chegaram rapidamente cidade e se embrenharam pelas estreitas
ruas, ainda desertas quela hora. Em poucos minutos, ambos estavam diante da
priso e percorriam em todos os sentidos o terreno abandonado, no qual se
erguia o antigo convento, que servia de casa de deteno.
Convinha estudar cuidadosamente a disposio do lugar.
Num dos lados do prdio abria-se, vinte e cinco ps acima do cho, a janela
da cela na qual Joam Dacosta estava encarcerado. A janela era protegida por
uma grade de ferro em mau estado, que seria fcil soltar ou serrar, se fosse
possvel subir at l. As pedras da parede mal emparelhadas, deslocadas em
muitos lugares, ofereciam inmeras salincias que garantiriam ao p um apoio
slido, se houvesse a possibilidade de subir por meio de uma corda.
Essa corda, se habilmente lanada, talvez passasse por uma das barras da
grade, solta do alvolo, e que formava um gancho do lado de fora. Feito isso,
tirando uma ou duas barras de modo a dar passagem a um homem, Benito e
Manoel s teriam de introduzir-se na cela do prisioneiro, e a evaso ocorreria,
sem maiores dificuldades, pela corda presa armao de ferro. noite, que o
estado do cu prometia deixar muito escura, nenhuma das manobras seria
percebida, e Joam Dacosta, antes do amanhecer, j estaria em segurana.
Durante uma hora, Manoel e Benito, andando de um lado para o outro para
no chamar a ateno, fizeram um levantamento com extrema preciso, tanto
da situao da janela e da disposio da armao quanto do melhor lugar para
lanar a corda.
Ento estamos combinados disse Manoel. Mas ser que Joam
Dacosta no deveria ser avisado?
No, Manoel, no vamos contar a ele mais do que contamos minha
me sobre o segredo de uma tentativa que pode fracassar!
Ns conseguiremos, Benito! respondeu Manoel.
Entretanto, precisamos prever tudo e, no caso de chamarmos a ateno
do chefe dos guardas da priso, no momento da fuga...
Teremos todo o ouro necessrio para comprar esse homem!
respondeu Benito.
Est bem respondeu Manoel. Porm, uma vez fora da priso, nosso
pai no poder ficar escondido na cidade, nem na jangada. Onde dever procurar
refgio?
Essa era a segunda questo a ser resolvida, questo muito sria, e a deciso
foi a seguinte:
A cem passos da priso, o terreno baldio era atravessado por um desses
canais que jogam suas guas no rio Negro, mais abaixo da cidade. Esse canal
oferecia, portanto, uma via fcil para se chegar at o rio, desde que uma piroga
estivesse esperando pelo fugitivo. Do p da muralha at o canal haveria apenas
cem passos a serem percorridos.
Benito e Manoel decidiram, ento, que uma das pirogas da jangada
desatracaria por volta das oito horas da noite, conduzida pelo piloto Arajo e
dois robustos remadores. Ela subiria o rio Negro, entraria pelo canal, deslizaria
atravs do terreno baldio e ali, escondida pela alta vegetao das margens, se
manteria por toda a noite disposio do prisioneiro.
No entanto, depois de embarcar, onde convinha a Joam Dacosta procurar
refgio?
Esse foi o assunto da ltima deciso tomada pelos dois rapazes, depois de os
prs e contras serem minuciosamente pesados.
Voltar a Iquitos seria seguir uma rota difcil, cheia de perigos.
E, de qualquer modo, seria muito longa, tanto se o fugitivo fosse pelo campo
como se subisse ou descesse o curso do Amazonas.
Nem o cavalo, nem a piroga poderiam p-lo rapidamente fora do alcance.
Alm do mais, a fazenda j no lhe ofereceria um esconderijo seguro. Ao voltar
para l, no seria o fazendeiro Joam Garral, seria o condenado Joam Dacosta,
sempre sob a ameaa de uma extradio, e no poderia nem pensar em
retomar a vida de antigamente.
Fugir pelo rio Negro at o norte da provncia, ou mesmo sair das terras
brasileiras, exigia mais tempo do que dispunha Joam Dacosta, e seu primeiro
cuidado devia ser escapar das perseguies imediatas.
Descer o Amazonas? Os postos, os povoados e as cidades abundavam nas
duas margens do rio. As caractersticas do condenado seriam enviadas a todos os
chefes de polcia. Ele correria, ento, o risco de ser preso muito antes de atingir
o litoral do Atlntico. E se o atingisse, onde e como se esconder, enquanto
esperava a ocasio de embarcar e pr todo um mar entre si e a justia?
Examinados os diversos projetos, Benito e Manoel reconheceram que
nenhum deles era exequvel. Apenas um oferecia alguma possibilidade de
salvao.
Era o seguinte: ao sair da priso, embarcar numa piroga, seguir o canal at
o rio Negro, descer esse afluente sob a direo do piloto, atingir a confluncia dos
dois cursos d'gua, depois se deixar levar pela corrente do Amazonas,
acompanhando a margem direita por umas sessenta milhas, navegando noite,
parando de dia, e chegar, assim, foz do Madeira.
Esse afluente, que desce da vertente da cordilheira, engrossado por uma
centena de subafluentes, era uma verdadeira via fluvial, aberta at o corao da
Bolvia. Uma piroga poderia nele se aventurar sem deixar nenhum vestgio da
sua passagem e se refugiar em alguma localidade, aldeia ou vila situada do outro
lado da fronteira brasileira.
L, Joam Dacosta ficaria relativamente em segurana; l, ele poderia, por
vrios meses, se fosse preciso, aguardar uma ocasio para alcanar o litoral do
Pacfico e embarcar num navio que partisse de um dos portos da costa. Se esse
navio o levasse a uma das naes da Amrica do Norte, estaria a salvo. Em
seguida, veria a convenincia de vender todos os seus bens, se exilar
definitivamente e procurar alm-mar, no Velho Mundo, um ltimo retiro para
ali acabar a vida, to cruelmente e to injustamente abalada.
Para onde fosse, a famlia o seguiria sem hesitar, sem lamentos, e, em sua
famlia, seria preciso incluir Manoel, ligado a ele por laos indissolveis. Esse era
um assunto que nem precisava ser discutido.
Vamos disse Benito. preciso que tudo esteja pronto antes do
anoitecer e no temos um minuto a perder.
Os dois rapazes voltaram a bordo seguindo a margem do canal at o rio
Negro. Eles se asseguraram de que a passagem para a piroga estaria
completamente livre, que nenhum obstculo, nenhuma represa ou navio no
conserto poderia par-la. Depois, descendo a margem esquerda do afluente,
evitando as ruas agora j ocupadas da cidade, chegaram ao ancoradouro da
jangada.
A primeira preocupao de Benito foi ver a me. Sentia-se bem controlado
para no deixar transparecer as inquietaes que o devoravam. Queria acalm-
la, dizer que a esperana no estava perdida, que o mistrio do documento seria
esclarecido, que, de qualquer forma, a opinio pblica estava a favor de Joam
Dacosta e que, diante do movimento feito em seu benefcio, a justia concederia
todo o tempo necessrio para que a prova material da sua inocncia fosse,
enfim, preparada.
Sim, me! Sim! ele acrescentou. Sem dvida, antes que o dia de
amanh acabe, no teremos mais nada a temer por nosso pai!
Deus o oua, meu filho! respondeu Yaquita, cujo olhar era to
indagador que Benito mal conseguiu sustent-lo.
Por sua vez, em comum acordo, Manoel tentara acalmar Minha,
repetindo-lhe que o juiz Jarriquez, convencido da no-culpabilidade de Joam
Dacosta, tentaria salv-lo por todos os meios que estivessem ao seu alcance.
Quero acreditar em voc, Manoel! havia respondido a jovem, que no
pudera conter as lgrimas.
E Manoel saiu bruscamente de perto de Minha. As lgrimas tambm
encheriam seus olhos e iriam contrariar as palavras de esperana que acabara
de dizer!
Alm do mais, era chegada a hora de fazer a visita cotidiana ao prisioneiro
e Yaquita, acompanhada da filha, se dirigiu rapidamente para Manaus.
Durante uma hora, os dois rapazes conversaram com o piloto Arajo. Eles
lhe contaram, com todos os detalhes, o plano que haviam combinado e tambm
o consultaram tanto sobre a fuga projetada quanto sobre as medidas que
deveriam tomar em seguida, para garantir a segurana do fugitivo.
Arajo aprovou tudo. Assim que desceu a noite, sem provocar nenhuma
desconfiana, ele se encarregou de levar a piroga atravs do canal, cujo traado
conhecia perfeitamente, at o local onde deveria esperar a chegada de Joam
Dacosta. Voltar, em seguida, para a foz do rio no oferecia nenhuma dificuldade,
e a piroga passaria despercebida no meio dos destroos que desciam
constantemente o seu curso.
Sobre o problema de seguir o Amazonas at a confluncia com o Madeira,
Arajo tambm no levantou nenhuma objeo.
Achava que era a melhor coisa a ser feita. Conhecia o curso do Madeira por
uma distncia de mais de cem milhas. No meio dessas provncias pouco
frequentadas, se, por mais impossvel que fosse, as perseguies se voltassem
nessa direo, poderiam frustr-la facilmente, mesmo que tivessem de entrar
at o centro da Bolvia e, se Joam Dacosta persistisse em querer exilar-se, seu
embarque seria feito com menos perigo no litoral do Pacfico do que do
Atlntico.
A aprovao de Arajo serviu para tranquilizar os dois rapazes. Eles
confiavam no bom senso prtico do piloto, e com razo. Quanto dedicao
desse homem leal, nesse aspecto, no tinham nenhuma dvida. Certamente ele
era capaz de arriscar a liberdade ou a prpria vida para salvar o fazendeiro de
Iquitos.
Arajo cuidou, imediatamente, mas no maior segredo, dos preparativos que
lhe cabiam nessa tentativa de fuga. Uma grande soma de ouro lhe foi entregue
por Benito, para prevenir alguma eventualidade durante a viagem no Madeira.
Em seguida, ele mandou preparar a piroga, anunciando sua inteno de ir
procura de Fragoso, que no havia aparecido, o que deixava todos os
companheiros preocupados com a sua sorte.
Depois, ele mesmo ps na embarcao provises para vrios dias e, alm
disso, as cordas e as ferramentas que os dois rapazes iriam buscar, quando ela
chegasse na extremidade do canal, na hora e no lugar combinados.
Os preparativos no chamaram a ateno do pessoal da jangada. Os dois
robustos negros que o piloto escolheu para remar no ficaram sabendo da
tentativa de fuga. No entanto, podia se contar totalmente com eles. Quando
soubessem da operao de salvamento de que iriam participar, quando Joam
Dacosta, finalmente livre, fosse entregue aos seus cuidados, Arajo sabia bem
que eram pessoas que arriscariam tudo, mesmo com o risco da prpria vida,
para salvar a vida do patro.
tarde, estava tudo pronto para a partida. S precisavam esperar que
anoitecesse.
Porm, antes de agir, Manoel quis ver uma ltima vez o juiz Jarriquez.
Talvez o magistrado tivesse algo de novo a lhe dizer sobre o documento.
Benito preferiu ficar na jangada, para esperar a volta da me e da irm.
Manoel foi sozinho casa do juiz Jarriquez e foi recebido imediatamente.
O magistrado, no gabinete de onde no saa mais, continuava
superexcitado. O documento, amassado pelos seus dedos impacientes, ainda
estava l, em cima da mesa, embaixo dos seus olhos.
Senhor disse Manoel, cuja voz tremia ao formular a pergunta
recebeu do Rio de Janeiro?...
No... respondeu o juiz Jarriquez , a ordem no chegou.
Mas de uma hora para a outra pode chegar!... E o documento?
Nada! exclamou o juiz Jarriquez. Tudo o que a minha imaginao
pde sugerir... Eu tentei... E nada!
Nada?
Entretanto, vi claramente uma palavra nesse documento... S uma!..
E essa palavra? perguntou Manoel. Senhor... Que palavra essa?
Fugir!
Sem responder, Manoel apertou a mo que o juiz Jarriquez lhe estendia e
voltou jangada para aguardar o momento de agir.
1 7 A U LT I M A N O I T E

A visita de Yaquita, acompanhada da filha, transcorreu como sempre nessas


poucas horas que os dois esposos passavam juntos todos os dias. Na presena
dessas duas pessoas to ternamente amadas, o corao de Joam Dacosta quase
se descontrolava. Mas o marido, o pai, se continha. Era ele quem reanimava as
duas pobres mulheres, que lhes dava um pouco de esperana, da qual, no
entanto, lhe restava to pouco. As duas chegavam com a inteno de animar o
moral do prisioneiro. Infelizmente, mais do que ele, precisavam ser amparadas;
mas, ao v-lo to firme, de cabea erguida no meio de tantas provaes, elas
recuperavam a esperana.
Naquele dia tambm, Joam lhes dissera palavras de encorajamento. Essa
indomvel energia, ele buscava no S no sentimento da sua inocncia, mas
tambm na f desse Deus que havia posto uma parte da sua justia nos coraes
dos homens.
No! Joam Dacosta no podia ser punido pelo crime de Tijuco! Alm do
mais, ele quase nunca falava sobre o documento. Fosse apcrifo ou no, fosse
escrito por Torres ou pelo real autor do atentado, inclusse ou no a justificativa
to esperada, Joam Dacosta no pretendia apoiar-se nessa duvidosa hiptese.
No! Ele via a si mesmo como o melhor argumento da sua causa, e era a toda
uma vida de trabalho e de honestidade que ele queria confiar a misso de
defend-lo! Naquela tarde, me e filha, animadas por essas palavras fortes que as
penetraram at o mais fundo do ser, se retiraram mais confiantes do que jamais
haviam estado desde a priso. O prisioneiro mais uma vez as abraara com
dupla ternura. Parecia ter o pressentimento de que o desenlace do caso estava
prximo.
Depois que ficara sozinho, Joam Dacosta permanecera imvel por um longo
tempo. Os braos apoiados numa mesa pequena sustentavam sua cabea.
O que se passava com ele? Teria adquirido a convico de que a justia
humana, depois de falhar uma primeira vez, pronunciaria, enfim, sua absolvio?
Sim! Ele ainda tinha esperana! Com o relatrio do juiz Jarriquez que
estabelecia sua identidade, ele sabia que suas memrias justificativas, que
escrevera com tanta convico, deviam estar no Rio de Janeiro, nas mos do
chefe supremo da justia.
Sabemos que essas memrias eram a histria da sua vida desde que entrara
para o escritrio do arraial diamantino at o momento em que a jangada havia
parado nas portas de Manaus.
Na mente de Joam Dacosta repassava toda a sua vida. Ele revivia o passado,
desde a poca em que, rfo, havia chegado em Tijuco. L, por mrito prprio,
subira na hierarquia do escritrio do governador-geral, onde fora admitido ainda
muito jovem. O futuro lhe sorria, deveria chegar a um alto cargo!... Depois, de
repente, a catstrofe: o roubo do comboio de diamantes, o massacre dos
soldados da escolta, as suspeitas que recaam sobre ele como sendo o nico
funcionrio que poderia ter divulgado o segredo da partida, a priso, o
comparecimento diante do jri, a condenao apesar dos esforos do advogado,
as ltimas horas na cela dos condenados morte na priso de Vila Rica, a evaso
realizada em condies que denotavam uma coragem sobre-humana, a fuga
atravs das provncias do norte, a chegada fronteira peruana e a acolhida que
dera ao fugitivo, sem nenhum recurso e morrendo de fome, o afvel fazendeiro
Magalhes!
O prisioneiro recordava todos esses acontecimentos que haviam to
brutalmente destrudo sua vida! E, ento, abstrado nos seus pensamentos,
perdido nas lembranas, no ouviu um rudo diferente na parede externa do
velho convento, nem as sacudidelas de uma corda presa nas barras da janela,
nem o rangido do ao que mordia o ferro, que teriam chamado a ateno de um
homem menos absorto.
No, Joam Dacosta continuava a viver os anos da sua juventude, desde a
chegada provncia peruana. Ele revia a si mesmo na fazenda, como
empregado, depois como scio do velho portugus, trabalhando para a
prosperidade da fazenda de Iquitos.
Ah, por que, desde o comeo, no havia dito tudo ao benfeitor? Ele nunca
teria duvidado. Era o nico erro que tinha a se recriminar! Por que no
confessara de onde vinha, nem quem era sobretudo quando Magalhes pusera
a sua mo na mo da filha, que nunca teria desejado ver nele o autor desse
pavoroso crime?
Nesse momento, o rudo do lado de fora foi forte o suficiente para chamar a
ateno do prisioneiro.
Joam Dacosta levantou a cabea por alguns instantes. Os olhos se dirigiram
para a janela, mas com esse olhar vago que parece inconsciente e, logo depois,
voltou a apoiar a fronte nas mos. Seu pensamento voltava a Iquitos.
L, o velho fazendeiro estava morrendo. Antes de morrer, queria que o
futuro da filha estivesse garantido, que seu scio fosse o nico dono da fazenda,
que se tornara to prspera sob a sua direo. Joam Dacosta devia falar?...
Talvez!... Mas no teve coragem! Ele relembrou o feliz passado ao lado de
Yaquita, o nascimento dos filhos, toda a felicidade dessa vida apenas perturbada
pela lembrana de Tijuco e o remorso de no haver confessado o terrvel
segredo!
A sequncia dos fatos se reproduzia no crebro de Joam Dacosta com
nitidez e vivacidade surpreendentes. Ele repassava, agora, o momento em que o
casamento da sua filha Minha com Manoel ia ser decidido! Poderia deixar essa
unio ser realizada sob um nome falso, sem dar a conhecer ao rapaz os mistrios
da sua vida? No! Por isso decidiu, seguindo a orientao do juiz Ribeiro, pedir a
reviso do processo, promover a reabilitao que lhe era devida. Ele partira com
toda a famlia e, ento, houve a interveno de Torres, a odiosa oferta proposta
pelo miservel, a recusa indignada do pai em entregar a filha para salvar a honra
e a prpria vida, em seguida a denncia, depois a priso!...
Nesse momento, a janela, violentamente empurrada pelo lado de fora, se
abriu bruscamente.
Joam Dacosta levantou-se; as recordaes do passado se esvaneceram
como uma sombra.
Benito havia pulado para dentro do quarto, estava diante do pai e, um
minuto depois, Manoel atravessava a abertura, agora sem as barras, e aparecia
ao lado dele.
Joam Dacosta ia soltar um grito de surpresa; Benito no lhe deu tempo.
Meu pai disse ele , a grade da janela foi arrancada!... H uma corda
pendurada at o cho!... Uma piroga aguarda no canal, a cem passos daqui!...
Arajo est l e ir lev-la para longe de Manaus, para a outra margem do
Amazonas, onde a sua pista no poder ser encontrada!... Meu pai, preciso
fugir imediatamente!... O prprio juiz nos deu esse conselho!
preciso! acrescentou Manoel.
Fugir?... Eu?... Fugir pela segunda vez?... Fugir de novo?...
E, com os braos cruzados, cabea erguida, Joam Dacosta recuou
lentamente at o fundo do quarto. Jamais! disse ele, com uma voz to
firme que Benito e Manoel ficaram desconcertados.
Os dois rapazes no esperavam por essa resistncia. Nunca poderiam
imaginar que os obstculos fuga viriam do prprio prisioneiro.
Benito caminhou na direo do pai e, olhando-o de frente, tomou-lhe as
duas mos, no para arrast-lo, mas para que o ouvisse e se deixasse convencer.
Jamais, o senhor disse, meu pai?
Jamais.
Meu pai disse, ento, Manoel , tambm tenho o direito de chamar-
lhe assim; meu pai, escute! Se ns lhe dizemos que preciso fugir sem perder
um s minuto, porque, se ficar, ser culpado diante dos outros, diante de si
mesmo!
Ficar continuou Benito esperar a morte, meu pai!
A ordem de execuo pode chegar de um momento para o outro! Se acre
dita que a justia dos homens voltar atrs num julgamento inquo, se pensa que
a justia reabilitar aquele a quem condenou h vinte anos, est enganado! No
h mais esperanas! preciso fugir!... Fuja!
Num movimento irreprimvel, Benito havia agarrado o pai e o arrastava
para a janela.
Joam Dacosta se soltou das mos do filho e recuou pela segunda vez.
Fugir ele respondeu com a voz de um homem cuja resoluo era
inabalvel desonrar-me e desonr-los, junto comigo! Seria uma confisso de
culpa! Pois se eu vim livremente me pr disposio dos juzes do meu pas,
devo aguardar sua deciso, qualquer que seja, e eu esperarei!
Mas as presunes nas quais o senhor se apia no so suficientes
retomou Manoel e, at agora, no temos a prova material da sua inocncia!
Se repetimos que preciso fugir, porque o prprio juiz Jarriquez nos disse! a
sua nica chance de escapar da morte!
Ento, morrerei! respondeu Joam Dacosta calmamente.
Morrerei protestando contra o julgamento que me condena! Da primeira
vez, algumas horas antes da execuo, eu fugi! Sim! Eu era jovem ento, tinha
toda uma vida pela frente para combater a injustia dos homens! Mas escapar
agora, recomear essa vida miservel de culpado que se esconde sob um nome
falso, que se esfora para despistar a polcia; voltar a essa vida de ansiedade que
levei por vinte e trs anos, obrigando-os a partilh-la comigo; esperar todos os
dias por uma denncia que chegaria mais cedo ou mais tarde e por um pedido de
extradio que me alcanaria num pas estrangeiro! Isso seria viver? No!
Jamais!
Meu pai voltou a falar Benito, que estava a ponto de perder a cabea
diante dessa obstinao , o senhor tem de fugir! Eu quero!...
E agarrando Joam Dacosta procurou, pela fora, arrast-lo para a janela.
No!... No!...
Quer deixar-me louco!
Meu filho exclamou Joam Dacosta , solte-me!... J fugi uma vez da
priso de Vila Rica, e acreditaram que eu escapava de uma condenao
merecida! Sim! Devem ter acreditado nisso! Bem, pela honra do nome que
usam, no o farei de novo!
Benito caiu de joelhos diante do pai! Estendeu-lhe as mos...
Suplicou...
Mas a ordem, meu pai repetia , essa ordem pode chegar hoje...
daqui a pouco... e vir com a sentena de morte!
A ordem pode chegar, mas minha deciso no mudar!
No, meu filho! Um Joam Dacosta culpado poderia fugir! Um Joam Dacosta
inocente no fugir!
A cena que se seguiu a essas palavras foi pungente. Benito lutava contra o
pai. Manoel, desatinado, mantinha-se perto da janela, preparado para arrebatar
o prisioneiro, quando a porta da cela se abriu.
No limiar apareceu o chefe de polcia, acompanhado do chefe dos guardas
da priso e de alguns soldados.
O chefe percebeu que uma tentativa de evaso havia sido realizada, mas
tambm compreendeu, pela atitude do prisioneiro, que havia sido ele que no
quisera fugir! O chefe de polcia no disse nada. A mais profunda piedade se
estampou no seu rosto. Ser que ele, como o juiz Jarriquez, queria que Joam
Dacosta escapasse da priso?
Tarde demais!
O chefe de polcia, segurando um papel, dirigiu-se ao prisioneiro.
Antes de tudo disse Joam Dacosta , deixe-me dizer, senhor, que a
fuga s dependia da minha deciso, mas eu no quis!
O chefe de polcia abaixou por uns instantes a cabea; depois, tentando, em
vo, manter a voz firme, disse: Joam Dacosta, a ordem do chefe supremo da
justia chegou do Rio de Janeiro.
Ah! Meu Pai! gritaram Manoel e Benito.
Essa ordem perguntou Joam Dacosta, que havia cruzado os braos
sobre o peito , essa ordem traz a execuo da sentena?
Sim!
E ser?...
Amanh!
Benito atirou-se em cima do pai. Ainda queria lev-lo para fora da cela...
Foi preciso que os soldados arrancassem o prisioneiro, tirando-o dessa ltima
tentativa.
Depois, a um sinal do chefe de polcia, Benito e Manoel foram levados para
fora. Era preciso dar um fim a essa cena lamentvel, que j havia durado
demais.
Senhor disse ento o condenado , amanh de manh, antes da hora
da execuo, posso passar alguns momentos com o padre Passanha, a quem
peo o favor de mandar avisar?
Ele ser avisado.
Terei permisso para ver minha famlia, beijar pela ltima vez minha
mulher e meus filhos?
Poder v-los.
Eu lhe agradeo, senhor respondeu Joam Dacosta. E, agora, mande
vigiar a janela! No quero ser arrastado daqui contra a minha vontade!
Dito isso, depois de se inclinar, o chefe de polcia se retirou com o guarda e
os soldados.
O condenado, que agora s tinha algumas horas de vida, ficou sozinho.
18 FR AG OS O

Ento, a ordem havia chegado e, como o juiz Jarriquez previra, era uma
ordem de execuo imediata da sentena pronunciada contra Joam Dacosta.
Nenhuma prova fora introduzida.
A justia devia seguir o seu curso.
No dia seguinte, 31 de agosto, s nove horas da manh, o condenado
morreria na forca.
No Brasil, em geral, a pena de morte era comutada, a menos que se
tratasse de aplic-la aos negros; mas, dessa vez, ela ia atingir um branco.
Essas eram as disposies penais em relao aos crimes do arraial
diamantinense, para os quais, no interesse pblico, a lei no quis admitir nenhum
pedido de indulto.
Portanto, nada podia salvar Joam Dacosta. Ele ia perder no apenas a vida,
mas tambm a honra.
Acontece que, nesse 31 de agosto, de manh, um homem a cavalo corria na
direo de Manaus, a toda velocidade, e a corrida havia sido to rpida que a
meia milha da cidade o corajoso animal caiu, incapaz de seguir adiante.
O cavaleiro nem tentou levantar a montaria. Evidentemente, havia exigido,
e conseguido, mais do que podia dar e, apesar do estado de esgotamento em que
tambm estava, o homem se precipitou na direo da cidade.
Esse homem vinha das provncias do leste, acompanhando a margem
esquerda do rio. Todas as suas economias haviam sido empregadas na compra
do cavalo que, bem mais rpido do que uma piroga obrigada a subir a corrente
do Amazonas, o trouxera a Manaus.
Era Fragoso.
Ento, o corajoso rapaz tivera sucesso na operao sobre a qual no havia
falado com ningum? Encontrara a milcia a que pertencera Torres? Descobrira
o segredo que ainda poderia salvar Joam Dacosta?
Ele no sabia muito bem; mas, em todo o caso, estava com extrema pressa
em comunicar ao juiz Jarriquez o que ficara sabendo nessa breve excurso.
O que aconteceu foi o seguinte: Fragoso no havia se enganado ao
reconhecer Torres como um dos capites da milcia que atuava nas provncias
ribeirinhas do Madeira.
Ento ele partiu e, ao chegar na foz desse afluente, soube que o chefe desses
"capites-do-mato" estava nas redondezas.
Sem perder um minuto, Fragoso se ps a procur-lo e, no sem dificuldade,
conseguiu encontr-lo.
s perguntas que Fragoso lhe fez, o chefe da milcia no hesitou em
responder. Alis, a propsito da simples pergunta que lhe foi feita, no tinha
nenhum interesse em ficar calado.
E, de fato, as trs nicas questes que Fragoso lhe fez foram as seguintes:
O capito-do-mato, Torres, no pertencia a sua milcia h alguns meses?
Sim.
Nessa poca, no tinha ele como amigo ntimo um dos companheiros
que morreu recentemente?
verdade.
E esse homem, como se chamava?
Ortega.
Isso foi tudo o que Fragoso ficou sabendo. Essas informaes eram capazes
de modificar a situao de Joam Dacosta? Na verdade, supostamente no.
Fragoso sabia disso e resolveu insistir com o chefe da milcia para saber se
conhecia esse Ortega, se podia dizer de onde vinha e dar algumas informaes
sobre seu passado. Isso no deixava de ser muito importante, pois esse Ortega,
segundo Torres, era o verdadeiro autor do crime de Tijuco.
Porm, infelizmente, o chefe da milcia no pde dar nenhuma informao
a esse respeito.
A nica certeza era que esse Ortega havia muitos anos pertencia milcia;
que uma estreita camaradagem ligava Torres a ele, que eram vistos sempre
juntos e que Torres estava a seu lado quando deu o ltimo suspiro.
Era tudo o que sabia sobre esse sujeito o chefe da milcia, e no pde dizer
mais nada.
Fragoso precisou se contentar com esses detalhes insignificantes e resolveu
voltar imediatamente.
Porm, se o devotado rapaz no levava a prova de que Ortega fosse o autor
do crime de Tijuco, da atitude que havia tomado obtivera, ao menos, o seguinte
resultado: Torres havia dito a verdade ao afirmar que um de seus companheiros
da milcia morrera e que o assistira nos ltimos momentos.
Quanto hiptese de que Ortega lhe havia entregue o documento em
questo, agora ela passava a ser admissvel.
Tambm era muito provvel que o documento tivesse relao com o
atentado, que o autor fosse, realmente, Ortega, e que encerrasse a confisso da
sua culpa, acompanhada de circunstncias que no permitiriam p-la em
dvida.
Assim, se o documento pudesse ser lido, se a chave fosse encontrada, se a
cifra na qual se baseava o sistema fosse conhecida, ningum duvidava que,
finalmente, a verdade apareceria!
Mas, a cifra, Fragoso no a sabia! Algumas presunes a mais, a quase
certeza de que o aventureiro no inventara nada, certas circunstncias
pareciam mostrar que o segredo desse caso estava no documento, era tudo o
que o corajoso rapaz trazia da visita ao chefe da milcia a que Torres
pertencera.
No entanto, por menos que fosse, ele tinha pressa em contar tudo ao juiz
Jarriquez. Sabia que no podia perder nem uma hora, e eis porque naquela
manh, por volta das oito horas, havia chegado, modo de cansao, a meia milha
de Manaus.
Fragoso percorreu em alguns minutos a distncia que o separava da cidade.
Uma espcie de pressentimento irresistvel empurrava-o para a frente, e quase
chegou a acreditar que a salvao de Joam Dacosta estava em suas mos.
De repente Fragoso parou, como se, de uma forma implacvel, seus ps
houvessem criado razes.
Ele estava na entrada da pequena praa, para onde se abria uma das portas
da cidade.
Ali, no meio de uma multido j compacta, uns vinte ps acima, estava o
mouro da forca, de onde pendia uma corda.
Fragoso sentiu as ltimas foras o abandonarem. Ele caiu.
Seus olhos se fecharam involuntariamente. No queria ver, e as palavras
escaparam de seus lbios:
Tarde demais! Tarde demais!
Porm, num esforo sobre-humano, ele se levantou. No! No era tarde
demais! O corpo de Joam Dacosta no balanava na ponta da corda!
O juiz Jarriquez! O juiz Jarriquez! gritou Fragoso.
E, ofegante, alucinado, correu para a porta da cidade, subiu a rua principal
de Manaus e caiu, semimorto, na porta da casa do magistrado.
A porta estava fechada. Fragoso ainda teve foras para bater nessa porta.
Um dos empregados do magistrado abriu. O patro no queria receber
ningum.
Apesar da proibio, Fragoso empurrou o homem que lhe impedia de entrar
na casa e, de um pulo, correu para o gabinete do juiz.
Estou voltando da provncia onde Torres exercia seu trabalho de
capito-do-mato! exclamou. Senhor, Torres disse a verdade! Suspenda...
suspenda a execuo!
Encontrou a milcia?
Encontrei!
E tem a cifra do documento?...
Fragoso no respondeu.
Ento, v embora! V embora! gritou o juiz Jarriquez, que, num
verdadeiro acesso de raiva, pegou o documento para destru-lo.
Fragoso tomou-o de suas mos e o impediu.
A verdade est aqui! disse.
Eu sei respondeu o juiz Jarriquez. Mas de que adianta uma verdade
que no pode ser mostrada?
Ela vai aparecer!... preciso!... preciso!
Mais uma vez, o senhor tem a cifra?
No! respondeu Fragoso Mas repito, Torres no mentiu! ... Um de
seus companheiros a quem era estreitamente ligado morreu h alguns meses e
no resta dvida de que esse homem lhe entregou o documento que ele veio
vender a Joam Dacosta!
No! respondeu o juiz Jarriquez. No!... No h dvidas. .. para ns,
mas no parece to evidente para aqueles que dispem da vida do condenado!...
V embora!
Expulso, Fragoso no queria sair do lugar. Ele se arrastava aos ps do
magistrado.
Joam Dacosta inocente! exclamou. No pode deix-lo morrer!
No foi ele quem cometeu o crime de Tijuco! Foi o companheiro de Torres, o
autor do documento! Foi Ortega!
Ao ouvir esse nome, o juiz Jarriquez teve um sobressalto. Em seguida,
quando uma espcie de calma sucedeu tempestade desencadeada na sua
mente, tirou o documento da mo crispada, estendeu-o sobre a mesa, sentou-se
e passou a mo nos olhos: Esse nome!... ele disse. Ortega!... Vamos
tentar!
E procedeu com esse novo nome, trazido por Fragoso, da mesma forma que
havia procedido com os outros nomes prprios, inutilmente tentados por ele.
Depois de arrum-lo em cima das seis primeiras letras do pargrafo, obteve a
seguinte frmula: Ortega Szgxed
Nada! disse. No deu em nada!
De fato, o g colocado embaixo do t no podia ser expresso por um
algarismo, pois na ordem alfabtica, essa letra ocupa uma posio anterior da
letra t.
S o 5, o z, o d dispostos embaixo do o, do r e do a podiam receber os
algarismos quatro, dois, trs.
Quanto ao x, colocado na antepenltima letra, como o intervalo que o
separa do e de dezoito letras, fica impossvel exprimi-lo por um nico
algarismo. Portanto, ele no correspondia ao e.
Nesse momento, gritos aterradores ergueram-se na rua, gritos de
desespero.
Fragoso precipitou-se para uma das janelas e abriu-a antes que o
magistrado pudesse impedi-lo.
A multido obstrua a rua. Havia chegado a hora em que o condenado sairia
da priso e um refluxo da multido ia na direo da praa onde a forca havia sido
erguida.
O juiz Jarriquez, assustador de se ver, to fixo era o seu olhar, devorava as
linhas do documento.
As ltimas letras! ele murmurou. Vamos tentar de novo as ltimas
letras!
Era a derradeira esperana.
E, ento, com um tremor na mo que quase o impedia de escrever, disps o
nome de Ortega em cima das seis ltimas letras do pargrafo, como havia feito
com as seis primeiras.
Um primeiro grito escapou-lhe. Ele viu, para comear, que as seis ltimas
letras eram inferiores, na ordem alfabtica, s que compunham o nome de
Ortega, e que, consequentemente, poderiam ser cifradas e receber um nmero.
E, efetivamente, quando reduziu a frmula, subindo da letra inferior do
documento para a letra superior da palavra, obteve: Ortega 432513 Suvjhd
O nmero assim composto era 432513.
Mas seria esse nmero o que havia presidido a formao do documento?
No seria to falso quanto os que haviam sido anteriormente tentados?
Nesse instante, os gritos foram redobrados, gritos de piedade que traam a
emoo simptica de toda a multido. Alguns minutos mais era tudo o que
restava de vida para o condenado!
Fragoso, enlouquecido de dor, saiu correndo do gabinete!
Queria ver pela ltima vez o seu benfeitor que ia morrer!... Queria jogar-se
diante do fnebre cortejo, par-lo, e gritar: "No matem esse homem justo! No
o matem!
O juiz Jarriquez j havia posto o nmero obtido em cima das primeiras
letras do pargrafo, repetindo-o tantas vezes quanto necessrio, como se segue:
4325134325134325134325134
szgxedhhkxpdzxqxervrxgpgs
Depois, reconstituindo as verdadeira letras, ao subir da ordem alfabtica,
leu:
O verdadeiro autor do roubo do...
Um uivo de alegria lhe escapou! O nmero 432513 era o nmero procurado!
O nome Ortega lhe permitira reconstitu-lo!
Enfim, tinha a chave do documento, que, incontestavelmente ia
demonstrar a inocncia de Joam Dacosta e, sem ler mais nada, correu para fora
do gabinete, depois para a rua, gritando: Parem! Parem!
Romper a multido que se abriu diante dele, correr para a priso que o
condenado deixava naquele momento, enquanto a mulher e os filhos se
agarravam a ele com a violncia do desespero, no foi mais do uma questo de
minutos para o juiz Jarriquez.
Ao chegar diante de Joam Dacosta, ele no conseguia mais falar, a sua mo
agitava o documento e, enfim, as palavras lhe escaparam dos lbios.
Inocente! Inocente!

________________
Nota: praticamente impossvel acompanhar os clculos do juiz porque o
tradutor mudou inexplicavelmente as letras; talvez no tenha percebido que o
autor se baseava no portugus, e no no francs.
19 O C R I M E DO T I JUC O

Com a chegada do juiz, o fnebre cortejo havia parado. Um imenso eco


repetiu depois dele, e ainda repetia, o grito que saa do peito de todos:
Inocente! Inocente!
Em seguida, foi feito um silncio completo. Ningum queria perder uma
nica palavra do que ia ser dito.
O juiz Jarriquez sentou-se num banco de pedra e, ali, enquanto Minha,
Benito, Manoel e Fragoso o cercavam, enquanto Joam Dacosta permanecia
abraado a Yaquita, comeou por reconstituir o ltimo pargrafo do documento
fazendo uso do nmero e, medida que as palavras surgiam, ntidas, sob o
algarismo que substitua a letra criptolgica pela letra verdadeira, ele as
separava, pontuava e lia em voz alta.
E foi isso o que leu, em meio ao profundo silncio: Assim que a leitura foi
terminada, interminveis hurras se elevaram no ar.
De fato, o que poderia ser mais concludente do que esse ltimo pargrafo
que resumia todo o documento, que proclamava to incondicionalmente a
inocncia do fazendeiro de Iquitos, que arrebatava da forca a vtima de um
pavoroso erro judicirio?
Joam Dacosta, cercado pela mulher, pelos filhos, pelos amigos, no
conseguia apertar todas as mos que se estendiam para ele. Agora surgia a
reao a toda a energia que havia demonstrado e lgrimas de alegria corriam
dos seus olhos, ao mesmo tempo em que o corao, agradecido, se elevava para
a Providncia que acabara de salv-lo to miraculosamente, no momento em
que ia sofrer a ltima expiao, para esse Deus que no deixara realizar-se o pior
dos crimes, a morte de um justo!
Sim! A justificao de Joam Dacosta no podia levantar nenhuma dvida! O
verdadeiro autor do atentado de Tijuco confessava o crime e denunciava todas
as circunstncias nas quais ele havia sido realizado! O juiz Jarriquez, com o uso
do nmero, reconstitura toda a carta criptografada.
Eis o que Ortega confessou: O miservel era colega de Joam Dacosta,
empregado, como ele, em Tijuco, no escritrio do governador do arraial
diamantinense.
O jovem amanuense designado para acompanhar o comboio ao Rio de
Janeiro havia sido ele. No conseguindo resistir horrvel ideia de ficar rico com
o assassinato e o roubo, avisou aos contrabandistas o dia exato em que o
comboio deveria sair de Tijuco.
Durante o ataque dos malfeitores que aguardavam o comboio adiante de
Vila Rica, ele fingiu se defender com os soldados da escolta; depois, jogando-se
entre os mortos, foi levado pelos cmplices e, assim, o nico soldado que
sobreviveu ao massacre pde afirmar que Ortega havia morrido na luta.
Mas o criminoso no saiu ganhando com o assalto, pois, em seguida, foi
roubado por aqueles que o haviam ajudado a cometer o crime.
Sem recursos, no podendo regressar a Tijuco, Ortega fugiu para as
provncias do norte do Brasil, para os distritos do Alto Amazonas, onde estava a
milcia dos "capites-do-mato". Precisava sobreviver. Ortega foi admitido nessa
pouco honrada tropa. Ali, ningum perguntaria quem era, nem de onde viera.
Ortega passou a ser um capito-do-mato e, por muitos anos, exerceu a profisso
de caador de homens.
Nesse nterim, sem meios para sobreviver, Torres, o aventureiro, tornou-se
seu companheiro. Ortega e ele ficaram ntimos. Porm, como Torres havia dito,
aos poucos o remorso comeou a perturbar a vida do miservel. A lembrana do
crime lhe causava horror. Sabia que um outro havia sido condenado no seu lugar!
Sabia que esse outro era o seu colega Joam Dacosta! E que havia sido condenado
pena capital!
O acaso fez com que, durante uma expedio da milcia, alguns meses
antes, do outro lado da fronteira peruana, Ortega chegasse aos arredores de
Iquitos e que l descobrisse que Joam Garral, que no o havia reconhecido, era
Joam Dacosta.
Foi ento que decidiu reparar, na medida do possvel, a injustia da qual seu
antigo colega havia sido vtima. Consignou num documento todos os fatos
relativos ao atentado de Tijuco; mas o fez de forma misteriosa que sabemos,
com a inteno de faz-lo chegar s mos do fazendeiro de Iquitos com a cifra
que permitiria l-lo.
A morte no deixou que conclusse a obra de reparao.
Ferido gravemente num encontro com os negros do Madeira, Ortega sentiu
que ia morrer. O companheiro, Torres, estava ao seu lado. Ele achou que poderia
confiar ao amigo o segredo que fora como um fardo durante toda a sua vida.
Entregou-lhe o documento escrito por ele, fazendo-o jurar que o entregaria a
Joam Dacosta, dando-lhe o nome e o endereo dele, e dos seus lbios, com o
ltimo suspiro, saiu o nmero 432513, sem o qual o documento permaneceria
indecifrvel.
Depois que Ortega morreu, sabemos como o indigno Torres cumpriu a
misso, como resolveu usar em benefcio prprio o segredo que possua, como
tentou fazer dele o objeto de uma odiosa chantagem.
Torres morreu violentamente antes de completar sua obra e levou o
segredo consigo. Mas o nome Ortega, descoberto por Fragoso, e que era a
assinatura do documento, permitiu, finalmente, reconstitu-lo, graas
sagacidade do juiz Jarriquez.
Sim! Aquela era a prova material to procurada, era o incontestvel
testemunho da inocncia de Joam Dacosta, de volta vida e com a honra de
volta!
Os hurras redobraram quando o digno magistrado, em voz alta e para
esclarecer a todos, leu no documento essa terrvel histria.
E, a partir daquele momento, possuindo a indubitvel prova e em comum
acordo com o chefe de polcia, o juiz Jarriquez no quis que Joam Dacosta,
enquanto aguardava as novas instrues que seriam pedidas ao Rio de Janeiro,
ficasse em outra priso que no a sua casa.
Isso no provocaria nenhum impedimento e, no meio da populao de
Manaus e acompanhado pela famlia, Joam Dacosta se viu carregado em triunfo,
e no apenas conduzido at a casa do magistrado.
Naquele momento, o honesto fazendeiro de Iquitos era recompensado por
tudo o que havia sofrido nos longos anos de exlio e, se estava feliz com isso, mais
por sua famlia do que por si mesmo, no deixava de ficar orgulhoso do seu pas,
porque a suprema injustia no havia sido definitivamente consumada!
E, nisso tudo, o que sucedera a Fragoso?
Bom, o simptico rapaz estava sendo coberto de carinho!
Benito, Manoel e Minha o cumulavam de amabilidades e Lina no poupava
carcias! Ele no sabia a quem ouvir e defendia-se da melhor maneira possvel!
No merecia tanto! Havia sido obra do acaso! Eles lhe deviam um
agradecimento por ter reconhecido em Torres um capito-do-mato?
Certamente no! Quanto ideia que teve de ir procurar a milcia a que Torres
havia pertencido, no parecia que pudesse melhorar a situao e, quanto ao
nome Ortega, nem sabia que teria algum valor!
Devotado Fragoso! Quisesse ou no, havia salvo Joam Dacosta!
Mas, para tudo isso, uma sucesso de diversos acontecimentos havia
contribudo para o mesmo fim: o salvamento de Fragoso, no momento em que ia
morrer enforcado na floresta de Iquitos, a acolhida hospitaleira que recebera na
fazenda, o encontro com Torres na fronteira brasileira, o embarque deste na
jangada e, por fim, o fato de Fragoso j o ter visto em algum lugar!
Bom, est bem! acabou exclamando Fragoso , mas no a mim
que deve ser atribuda toda essa felicidade, e sim Lina!
A mim? perguntou a jovem mulata.
, sem dvida! Sem o cip, sem a ideia do cip, ser que eu poderia ter
feito tantas pessoas felizes?
Fragoso e Lina foram to festejados, to mimados por toda a honesta
famlia, pelos novos amigos que lhes deram tantas provas dessa amizade em
Manaus, que intil insistir nisso.
Contudo, o juiz Jarriquez no tivera uma participao na reabilitao do
inocente? Se, apesar de toda a excelncia de seus talentos de analista, ele no
pudesse ler o documento, absolutamente indecifrvel para quem no possusse a
chave, ao menos no havia reconhecido em que sistema criptogrfico estava
baseado? Sem ele, quem poderia, apenas com o nome Ortega, reconstituir o
nmero que o autor do crime e Torres, ambos mortos, eram os nicos a
conhecer?
Os agradecimentos tambm no lhe faltaram!
Nem preciso dizer que, no mesmo dia, partiu para o Rio de Janeiro um
relatrio detalhado sobre todo o caso, ao qual estava anexado o documento
original com a cifra que permitia l-lo. Era preciso aguardar que novas
instrues fossem enviadas pelo ministrio ao juiz de direito, e no havia dvidas
de que ordenariam a soltura imediata do prisioneiro.
Ainda deviam passar alguns dias em Manaus; depois, Joam Dacosta e a
famlia, livres de qualquer coao, sem nenhuma preocupao, iriam despedir-se
do anfitrio, voltariam a embarcar e continuariam a descer o Amazonas at o
Par, onde a viagem deveria terminar com a dupla unio de Minha e Manoel, de
Lina e de Fragoso, conforme o programa estabelecido antes da partida.
Quatro dias depois, de setembro, chegava a ordem de soltura. O documento
fora reconhecido como autntico. A letra era mesmo a de Ortega, ex-
funcionrio do distrito diamantinense, e era certo que a confisso do crime, com
os minuciosos detalhes que fornecia, havia sido escrita inteiramente por suas
mos.
A inocncia do condenado de Vila Rica era, finalmente, admitida. A
reabilitao de Joam Dacosta foi judicialmente reconhecida.
No mesmo dia, o juiz Jarriquez jantou com a famlia a bordo da jangada e,
no fim da tarde, todas as mos apertaram as suas. As despedidas foram tocantes
e incluram promessas de se reverem em Manaus, na volta, e mais tarde, na
fazenda de Iquitos.
No dia seguinte,de setembro, ao alvorecer, o sinal de partida foi dado. Joam
Dacosta, Yaquita, a filha, o filho, todos estavam no convs da enorme
embarcao. A jangada, desamarrada, comeou a tomar o curso da corrente e
quando desapareceu na curva do rio Negro, os hurras de toda a populao
amontoada na margem ainda podiam ser ouvidos.
20 O B A I X O A M A ZO NA S

O que dizer agora dessa segunda partida da viagem que se realizava no


curso do grande rio? Foi uma sequncia de dias felizes para a honesta famlia.
Joam Dacosta adquiriu vida nova, que refletia em todos os seus.
A jangada navegava mais rapidamente agora, nas guas mais avolumadas
pela cheia. Ela passou esquerda pela pequena aldeia de Dom Jos de Maturi e,
direita, pela foz do rio Madeira, que deve seu nome flotilha de restos de
vegetais, s embarcaes de troncos descascados ou esverdeados que traz do
fundo da Bolvia.
Passou pelo meio do arquiplago de Caniny, cujas ilhotas so verdadeiras
reservas de palmeiras, que, sucessivamente transportadas para a outra margem,
onde ficava o povoado de Serpa, acabaram por assentar as casinhas na margem
esquerda do rio, cujos umbrais repousavam no tapete amarelo da praia de
cascalho e areia.
O povoado de Silves, construdo esquerda do Amazonas, a aldeia de Vila
Bela, que o grande mercado de guaran de toda a provncia, logo foram
deixados para trs pela comprida jangada.
Isso ocorreu tambm com o povoado de Faro e com o famoso rio
Nhamundas, no qual, em 1539, Orellana disse ter sido atacado por mulheres
guerreiras que nunca mais foram vistas desde ento essa lenda foi suficiente
para justificar o nome imortal do rio das Amazonas.
Ali terminava a grande provncia do Rio Negro. Ali comeava a jurisdio
do Par e nesse mesmo dia, 22 de setembro, a famlia, maravilhada com as
magnificncias de um vale sem igual, entrava nessa poro do imprio
brasileiro, que a leste S tem como limite o Atlntico.
Como magnfico! dizia todo o tempo a jovem.
Como longo! murmurava Manoel.
Como bonito! repetia Lina.
Quando chegaremos? dizia Fragoso.
Entendam-se de algum modo, por favor, com tal desacordo de pontos de
vista! Mas, enfim, os dias passavam alegremente e Benito, nem paciente, nem
impaciente, havia recuperado o bom humor de outrora.
Logo a jangada deslizou entre interminveis plantaes de cacaueiros de
um verde escuro, cortado pelo amarelo da palha ou pelo vermelho das telhas,
que encimavam as choupanas dos exploradores das duas margens, desde bidos
at a aldeia de Monte Alegre.
Em seguida, abriu-se a desembocadura do rio Trombetas, que banhava com
suas guas as casas de bidos, uma verdadeira cidadezinha, com largas ruas
cercadas de belas casas, importante entreposto do produto dos cacaueiros, que
no ficava a mais de cento e oitenta grandes milhas de Belm.
Em seguida viram a confluncia do Tapajs, de guas verde-acinzentadas,
que desciam do sudoeste; depois Santarm, rico povoado, onde no havia mais
do que cinco mil habitantes, ndios na maioria, sendo que as casas que primeiro
surgiam repousavam em enormes praias de areia branca.
Desde que partira de Manaus, a jangada no havia parado ao descer o curso
menos obstrudo do Amazonas. Navegava dia e noite sob o olhar vigilante do
hbil piloto. Sem paradas nem para recreio dos passageiros, nem para
necessidades comerciais. Continuavam a navegar, e o objetivo aproximava-se
rapidamente.
A partir de Alem quer, situada na margem esquerda, um novo horizonte
surgiu diante dos olhos. Em vez da cortina de florestas que os havia encoberto
at ento, em primeiro plano viam-se as colinas cujas suaves ondulaes podiam
ser acompanhadas pelos olhos e, depois delas, os cumes indecisos de verdadeiras
montanhas se denteavam no fundo longnquo do cu.
Nem Yaquita, nem a filha, nem Lina, nem a velha Cybele tinham visto nada
parecido.
Entretanto, na jurisdio do Par, Manoel sentia-se em casa.
Ele podia dar o nome dessa dupla cadeia de montanhas que estreitava,
pouco a pouco, o vale do grande rio.
direita disse ele a serra de Paruacarta, arredondada em meios
crculos em direo ao sul! esquerda, a serra de Curuva, cujos ltimos
contrafortes logo teremos ultrapassado!
Ento, estamos perto? perguntou Fragoso.
Estamos perto! respondeu Manoel.
Sem dvida, os dois noivos se entendiam, porque um mesmo pequeno
meneio de cabea, dos mais significativos, acompanhou a pergunta e a resposta.
Por fim, apesar da mar que desde bidos havia comeado a surgir
retardando um pouco a navegao da jangada, passaram pela aldeia de Monte
Alegre, depois pela da Prainha do Onteiro, depois pela foz do rio Xingu, habitada
pelos ndios yurumas, que tinham como principal trabalho preparar as cabeas
dos inimigos para as salas de histria natural.
Que enorme largura adquiria, ento, o Amazonas, e j se podia pressentir
que o rei dos rios ia abrir-se como um mar! As plantas, com oito a dez ps de
altura, marcavam as praias, debruando-as com uma floresta de juncos. Porto de
Mos, Boa Vista, Gurupa, cuja prosperidade estava em decadncia, no
demoraram a ser deixadas para trs.
Ali, o rio se dividia em dois grandes braos, estendidos at o Atlntico: um
corria a nordeste, o outro entrava para o leste, e, no meio deles, ficava a grande
ilha de Maraj. Essa ilha era toda uma provncia. No media menos do que cento
e oitenta lguas de circunferncia. Cortada por vrios pntanos e rios, com
savanas a leste e florestas a oeste, oferecia enormes vantagens para a criao de
animais, que se contavam aos milhares.
A imensa barragem de Maraj um obstculo natural que forou o
Amazonas a se dividir antes de jogar suas guas no mar.
Se seguisse pelo brao superior, depois de passar pelas ilhas Caviana e
Mexiana, a jangada teria encontrado uma desembocadura com a largura de
cinquenta lguas; mas teria encontrado, tambm, a barragem da pororoca,
esse terrvel macaru que, nos trs dias que precedem a lua nova e a lua cheia,
no leva mais do que dez minutos, em vez das seis horas, para fazer subir as
guas do rio, doze a quinze ps acima da sua estiagem.
Ocorre, ento, um verdadeiro maremoto, o mais temvel de todos.
Felizmente, o brao inferior, conhecido pelo nome de canal de Breves, que o
brao natural do Par, no est submetido s eventualidades do terrvel
fenmeno, e sim a mars mais regulares.
O piloto Arajo o conhecia perfeitamente. Ele seguiu por a, no meio de
florestas magnficas, costeando, aqui e acol, algumas ilhas cobertas de grossas
palmeiras muritis, e o tempo estava to bonito que no precisavam temer as
tempestades que s vezes varriam todo o canal de Breves.
Alguns dias depois, a jangada passou pelo povoado do mesmo nome, que,
embora construdo em terrenos inundados vrios meses por ano, tornou-se,
desde 1845, uma importante cidade de cem casas. Nessa regio habitada pelos
tapuias, esses ndios do Baixo Amazonas se misturavam cada vez mais com as
populaes brancas, e a raa deles acabaria desaparecendo.
A jangada continuava descendo. Aqui passava rente, com o risco de ficar
presa nas garras das rizforas, cujas razes se estendiam sobre as guas como
patas de gigantescos crustceos; acol, o tronco liso dos paletvios com
folhagens de um verde plido servia de ponto de apoio aos longos croques da
equipe, que a empurravam de volta para a corrente.
Em seguida, passaram pela desembocadura do Tocantins, cujas guas
vindas dos diversos rios da provncia de Gois se misturavam s do Amazonas
por uma larga foz; depois o Moju, em seguida a aldeia de Santa Ana.
Todo esse panorama das duas margens passava majestosamente, sem
parar, como se algum engenhoso mecanismo o obrigasse a se apresentar da foz
para a nascente.
Numerosas embarcaes que desciam o rio, ubs, igariteia s, vigilingas,
pirogas de todas as formas, pequenos e mdios barcos de cabotagem das regies
inferiores do Amazonas e do litoral do Atlntico formavam um cortejo para a
jangada, semelhante s chalupas de algum monstruoso navio de guerra.
Enfim, a esquerda, apareceu Santa Maria de Belm do Par, a "cidade",
como se dizia no pas, com as pitorescas fileiras de casas brancas de vrios
andares, os conventos enterrados sob as palmeiras, os campanrios da catedral e
de Nossa Senhora das Mercs, as flotilhas de escunas, brigues e navios de trs
mastros que a ligavam comercialmente ao Velho Mundo.
O corao dos passageiros da jangada batia forte. Enfim, chegavam ao
trmino da viagem que acreditaram no poder concluir. Quando a priso de
Joam Dacosta ainda os prendia em Manaus, isto , a meio caminho do itinerrio
traado, podiam esperar ver algum dia a capital da provncia do Par?
No dia 15 de outubro quatro meses e meio depois de deixar a fazenda de
Iquitos Belm apareceu repentinamente numa curva do rio.
A chegada da jangada era esperada havia vrios dias. Toda a cidade
conhecia a histria de Joam Dacosta. Aguardavam por esse homem honesto!
Haviam preparado uma simptica acolhida para a famlia e para ele!
Centenas de embarcaes vieram ao encontro do fazendeiro e a jangada foi
invadida por todos aqueles que queriam festejar a volta do compatriota, depois
de um to longo exlio. Milhares de curiosos seria mais justo dizer milhares de
amigos se amontoaram na aldeia flutuante, bem antes que atingisse o posto
de amarrao; mas ela era bem grande e bem slida para levar toda essa
populao.
E entre aqueles que se apressavam, a senhora Valdez veio numa das
primeiras pirogas. A me de Manoel podia, enfim, apertar nos braos a nova filha
que o filho havia escolhido. Uma vez que a boa senhora no pudera ir a Iquitos,
no era um pedao da fazenda que o Amazonas trazia com a sua nova famlia?
Antes do entardecer, o piloto Arajo havia amarrado firmemente a jangada
no fundo de uma enseada, atrs da ponta do arsenal. Ali seria o ltimo
ancoradouro, a ltima parada, depois de oitocentas lguas de navegao pela
grande artria brasileira. Os carbetos dos ndios, as cabanas dos negros, os
armazns que guardavam uma carga preciosa seriam, pouco a pouco,
demolidos; em seguida, seria a vez de a casa principal desaparecer, enterrada
que estava sob a verdejante tapearia de folhagem e de flores; finalmente, iria a
pequena capela, cujo sino modesto agora respondia aos barulhentos repiques das
igrejas de Belm.
Porm, antes, uma cerimnia seria realizada na prpria jangada: o
casamento de Manoel e de Minha, o casamento de Lina e de Fragoso. Ao padre
Passanha caberia celebrar a dupla unio, que prometia ser muito feliz. Seria na
pequena capela que os noivos receberiam das mos dele a bno nupcial.
Se, pequena demais, ela s podia conter os membros da famlia Dacosta,
no estava a imensa jangada ali para receber todos os que quisessem assistir
cerimnia, e se ainda no fosse suficiente, to grande deveria ser a afluncia, no
oferecia o rio os degraus da imensa margem simptica multido, desejosa de
festejar aquele que uma notria reparao tornara o heri do dia?
No dia seguinte, 16 de outubro, os dois casamentos foram celebrados com
grande pompa.
Desde as dez horas da manh, num dia magnfico, a jangada j recebia a
multido de assistentes. Na margem, podia-se ver quase toda a populao de
Belm que se apertava na sua roupa de festa. Na superfcie do rio, as
embarcaes, cheias de convidados, se mantinham prximas enorme jangada,
e as guas do Amazonas literalmente desapareciam sob essa frota at a
margem esquerda do rio.
Quando o sino da capela soou a primeira badalada, foi como um sinal de
alegria e felicidade para os ouvidos e para os olhos. No mesmo instante, as
igrejas de Belm responderam ao campanrio da jangada. Os prdios do porto se
embandeiraram at a ponta dos mastros e as cores brasileiras foram saudadas
pelos pavilhes nacionais dos outros pases. Salvas de tiros dos mosquetes
estrondaram de todos os lados e no era sem dificuldade que essas alegres
detonaes conseguiam rivalizar com os violentos hurras que corriam pelos
ares!
A famlia Dacosta saiu da casa e se dirigiu, por entre a multido, para a
pequena capela.
Joam Dacosta foi acolhido por aplausos frenticos. Ele dava o brao
senhora Valdez. Yaquita era conduzida pelo governador de Belm, que,
acompanhado dos colegas do jovem mdico militar, quisera honrar com sua
presena a cerimnia do casamento.
Manoel ia ao lado de Minha, encantadora no seu traje de noiva; em seguida
vinha Fragoso, segurando pela mo a radiante Lina; por fim, seguiam Benito, a
velha Cybele, os empregados da honesta famlia, entre a fila dupla do pessoal da
jangada.
O padre Passanha aguardava os dois casais na entrada da capela. A
cerimnia foi realizada com simplicidade, e as mesmas mos que j haviam
benzido Joam e Yaquita se estenderam, mais uma vez, para dar a bno
nupcial aos seus filhos.
Tanta felicidade no devia ser perturbada pela tristeza das longas
separaes.
Manoel Valdez no tardou em pedir demisso para se juntar a toda a
famlia em Iquitos, onde seria muito til exercendo sua profisso como mdico
civil.
Naturalmente, o casal Fragoso no hesitou em seguir aqueles que eram
mais amigos do que patres.
A senhora Valdez no quis separar esse honesto e pequeno mundo; mas
imps uma condio: que viessem v-la sempre em Belm.
Nada seria mais fcil. No estava ali o grande rio como um elo que nunca
mais se romperia entre Iquitos e Belm? Na verdade, em alguns dias, o primeiro
navio a vapor iniciaria um servio regular e rpido e no demoraria mais do que
uma semana para subir esse Amazonas que a jangada levara tantos meses para
descer.
A grande operao comercial, bem conduzida por Benito, foi concluda nas
melhores condies e, sem demora, do que havia sido a jangada ou seja uma
embarcao de madeira feita de toda uma floresta de Iquitos no restava
mais nada.
Um ms depois, o fazendeiro, a mulher, o filho, Manoel e Minha Valdez,
Lina e Fragoso voltaram num dos navios a vapor do Amazonas para a extensa
fazenda de Iquitos, cuja direo seria assumida por Benito.
Dessa vez, Joam Dacosta voltou de cabea erguida, e foi uma famlia feliz
que levou para alm da fronteira brasileira!
Quanto a Fragoso, vinte vezes por dia ouviam-no repetir: Hein, sem a
liana!
E ele acabou dando esse bonito nome jovem mulata, que o justificava
com a sua ternura por esse corajoso rapaz.
Com a diferena de apenas uma letra ele dizia , Lina, Liana, no a
mesma coisa?
Posfcio

Numa jangada feita de pedaos do Chancellor, um navio em parte destrudo


e posteriormente encalhado, onze homens e mulheres esto deriva em total
penria. Quando se preparam para sacrificar um dos sobreviventes para ter o
que comer, um deles cai ao mar. O nufrago bebe alguns goles d'gua e percebe
que se trata de gua doce. A esperana renasce. Recolhidos em frente ilha de
Maraj, os aventureiros esto salvos:
Sim, a terra no visvel, mas ela est l!, disse o capito, estendendo a
mo em direo ao oeste. Que terra?, perguntou o segundo contramestre. A terra
da Amrica, a terra onde corre o Amazonas, o nico rio que tem uma corrente to
forte que consegue dessalgar o oceano at a vinte milhas da foz. [...] A terra est
l! Ns sentimos! O vento nos leva at l!
Essas margens invisveis constituem um polo de atrao irresistvel. Seria o
vento? A corrente do Gulf Stream, como explica o narrador? A verdade que,
sete anos depois da publicao de Chancellor em folhetins, em 1874, o prprio
Jlio Verne revisitou as guas amazonenses.
Entretanto, em A Jangada, a trajetria foi invertida. A embarcao, em
escala gigante, construda para uma pequena sociedade que se deixa levar pela
corrente, partindo de uma prspera plantao situada acima de Iquitos, at
Belm.
No romance, a viagem tem um duplo objetivo. Oficialmente, o casamento
de Minha com um colega do irmo. Mas, no ntimo, o pai deles, Joam Garral,
espera conseguir a reviso de uma sentena que, injustamente, o condenou
morte, num processo de roubo de diamantes, vinte e seis anos antes. Na ocasio,
ele trabalhava nas Minas Imperiais brasileiras, sob o nome verdadeiro, Joam
Dacosta.
Depois de conseguir livrar-se da perseguio ao ultrapassar a fronteira
peruana, e de ter feito fortuna graas aos seus talentos de empreendedor, o
homem pe tudo em jogo, ao arriscar a vida para estabelecer a verdade e
recuperar a inocncia.
Muito alm da trama da histria, publicada em 1881, mas que,
supostamente, se passa em 1852, a questo saber o que de novo atraiu Jlio
Verne ao Amazonas. Temos trs pistas de explicao: o contexto poltico, a
misso pedaggica e a fora do imaginrio.

O C ONT E X T O P OLI T I C O

Sem dvida, no comeo de tudo foi um encontro casual. Na primavera de


1878, Jlio Verne conheceu os netos do ex-rei dos franceses, Lus-Felipe, a
nobilssima famlia dos Orleans, por ocasio de uma estada em Le Trport, a
bordo do Saint-Michel III. A escuna a motor, de vinte e oito metros, que o
escritor acabara de comprar, deve ter impressionado o futuro pretendente ao
trono da Frana, Philippe d'Orlans, ento conde de Paris. Ele viajava
acompanhado de Gaston d'Orlans e sua mulher, alis, o conde d'Eu e a princesa
Isabel, filha e herdeira do imperador Dom Pedro II, com quem ele se casara em
1864. "Esses Orleans so gente boa, com a mente aberta. Eles me concedem a
honra de gostar dos meus livros e um pouco da minha pessoa", teria,
posteriormente, comentado Jlio Verne, envaidecido.

I NC E NT I V OS A B OLI C I ONI S TA S

Alm da fascinao que exerceram sobre ele essas cabeas espera de


coroa, e independentemente do apoio que, mais tarde, Jlio Verne esperaria
delas para a sua candidatura Academia Francesa, o escritor foi seduzido pelas
ideia s "liberais" desses nobres. A continuao da escravido no Brasil, a despeito
das presses britnicas para que fosse abolida, era chocante para um humanista
conservador como Jlio Verne, ainda mais porque a Frana havia virado a pgina
dos negreiros desde 1848. Vrias vezes o assunto foi objeto de comentrios
indignados entre os viajantes: Victor Jacquemont, Jacques Arago etc. A
escravido havia sido energicamente denunciada em "Le Brsil et la
colonisation", de lise Reclus, publicado em Paris em 1862, na importante
Revue des Deux Mondes. Verne, que admirava o gegrafo libertrio, no pode ter
deixado de ler essa sntese.
O prprio romancista, no comeo do ano, havia publicado Um capito de
quinze anos, uma apologia antiescravagista.
Provavelmente evocado nas discusses em Le Trport, o assunto excitava
cada vez mais as paixes brasileiras. Philippe d'Orlans havia lutado nas fileiras
do Norte na Guerra Civil americana, da qual, posteriormente, foi historiador ao
escrever a sua Histoire de la Guerre civile en Amrique (Histria da Guerra Civil
na Amrica). E os filhos do imperador brasileiro haviam, por sua vez, dado sinais
favorveis para a emancipao gradual dos negros. Sob o reinado interino da
princesa Isabel havia sido aprovada a Lei do Ventre Livre, em 28 de setembro de
1871. Ela prpria s vezes organizava festas para recolher fundos em prol da
alforria, muito antes de ser levada a assinar a Lei urea, em 13 de maio de 1888.
Quanto ao conde d'Eu, ele havia posto um fim na escravido do Paraguai, depois
do conflito contra o ditador Francisco Solano Lopez, em 18708, e havia dado o
exemplo antecipando a liberdade de seus prprios escravos.
8 Certamente, preciso relativizar a audcia da medida: diferentemente do
Brasil, os escravos representaram apenas uns 3% da populao paraguaia. Alm
disso, o gesto humano ensobrecido pela crueldade demonstrada pelo conde
durante a guerra.
Ao dar um cenrio brasileiro intriga e, sobretudo, comeando com a
interveno de um antipaticssimo capito-do-mato encarregado de capturar os
negros fugitivos, Jlio Verne soube encontrar o pretexto certo para
encorajamentos cheios de esperana em favor da emancipao:
"Em 1852 [...] ainda havia escravos no Brasil [...] mas o negro j tinha o
direito de comprar sua alforria e os filhos que dele j nasciam livres. Contudo, no
estava longe o dia em que esse magnfico pas, no qual poderiam caber trs
quartos da Europa, no teria um nico escravo entre seus dez milhes de
habitantes."
bem verdade que a informao aproximativa pois, como vimos, a Lei do
Ventre Livre posterior a 1852, mas isso no tem importncia. Essas
afirmaes, longe de constituir uma crtica ao regime em vigor, ofereciam um
suporte oportuno aos moderados esforos da famlia real.

P RUDE NC I A DI P LOM AT I C A

Movido por igual benevolncia, o escritor mantm uma especial reserva


sobre duas outras questes polmicas: a abertura do rio navegao
internacional e o traado da fronteira que separava a Guiana Francesa do Brasil.
O primeiro ponto, que j pertencia ao passado, havia sido habilmente resolvido
no dia 7 de setembro de 1867. O imperador brasileiro havia, ento, permitido
que as bandeiras estrangeiras circulassem pelo Amazonas, desde que seus pases
de origem houvessem resolvido os litgios relativos fronteira com o Brasil. Jlio
Verne escreve: No dia 31 de julho de 1857, depois de inmeras contestaes de
fronteira entre a Frana e o Brasil sobre o limite da Guiana, o curso do Amazonas,
declarado livre, foi aberto a todas as bandeiras".
Se o romancista cometeu um erro de data, provavelmente foi porque no
soube cruzar duas de suas fontes: de um lado uma comunicao intitulada "Le
Fleuve des Amazones et ses affluents" (O Rio das Amazonas e seus afluentes),
enviada do Amazonas no dia 11 de dezembro de 1875 por Rafael Reyes ao
Bulletin de la Socit de Gographie (Boletim da Sociedade de Geografia), e que
citava a data de 31 de julho de 1867, e do outro, um dos numerosos artigos do
abade douard Joseph Durand, publicados no mesmo Bulletin, entre 1869 e 1875.
As Considrations gnrales sur Amazone (Consideraes gerais sobre o
Amazonas) desse ex-missionrio no Brasil, posteriormente proco da catedral
de Notre-Dame, em Paris, indicam a data de 1857. Por fora das circunstncias,
Jlio Verne s pde reproduzir, e at agravar, as inmeras inexatides dos
documentos dos quais dependiam suas informaes.
O mais significativo, no entanto, no o erro de data, mas o fato de que o
escritor confunde a questo da navegao internacional no Amazonas com a do
litgio da fronteira entre a Frana e o Brasil. Porm, no havia nenhuma ligao
entre essas duas questes, a no ser a vontade do autor de evitar qualquer
discusso nacionalista. Ento, ele finge acreditar que o acordo de um dos
processos levou soluo do outro, sendo que nada disso era evidente. Antes da
interveno da Sua, em 1900, na arbitragem da questo guiano-brasileira,
outros escritores no foram to discretos quanto Verne. Seis anos depois de A
jangada, Louis Boussenard, entre outros, consagrou um captulo inteiro da sua
fico Les chasseurs de caoutchouc (Os caadores de borracha) briga do
"Contestado", atual Amap.
Em termos veementes, Boussenard acertou as contas com o Brasil, apoiou
o explorador Henri Coudreau, que havia sido o centro de um incidente
diplomtico, e repreendeu os representantes da Frana que teriam abdicado
rpido demais dos direitos do pas nesse caso: "O Brasil quer acabar com isso, mas
com a condio de que percamos totalmente nossas posses e de nos relegar ao
limite de Carsevenne, ou seja, quer ficar com nove dcimos do objeto em litgio.
No entanto, nossos direitos so inegveis e no conseguiramos agradecer
suficientemente nossos homens de Estado que, no momento em que escrevemos
essas linhas (maro de 1886), ainda tentam obter condies compatveis com os
nossos interesses e, sobretudo, com a nossa dignidade.
Diante dessas afirmaes, podemos avaliar melhor a ponderao e o tato de
Jlio Verne.
E UFOR I A C OLONI ZA DOR A

Jlio Verne participa da mentalidade da poca, ao declarar uma f cega e


exaltada na ordem e no progresso que ss a civilizao ocidental podia oferecer.
Assim sendo, ele no duvidava que na Amaznia estivesse o futuro do mundo.
Nesse aspecto, aderiu ao discurso dominante na poca, como o do ictiologista
Louis Agassiz, ex-aluno de Spix, e que ficou no Brasil em 1865-1866: "Quando me
lembro de quantas pessoas pauprrimas vi na Sua, [...] e quando penso na
facilidade com que tudo aqui brota, numa terra em que tudo de graa, pergunto-
me por que estranha fatalidade uma metade do mundo est de tal forma repleta
de habitantes que o po no chega para todos, enquanto na outra metade a
populao to escassa que os braos no chegam para a colheita!
Antes dele, o grande cientista Alexandre de Humboldt, cuja obra Voyage
aux rgions quinoxiales du Nouveau Continent (Viagem s regies equinociais
do Novo Continente) operou uma mudana decisiva no conhecimento cientfico
sobre a regio, j havia lanado uma profisso de f semelhante, muitas vezes
repetidas: " ali que o comrcio e a civilizao do mundo devero, um dia, se
concentrar".
Ao contrrio da nossa conscientizao contempornea de que os recursos
naturais disponveis podem esgotar-se diante de uma gesto predadora do meio
ambiente, do massacre da biodiversidade ou, simplesmente, da fragilidade dos
solos, Jlio Verne estava convencido de que as fabulosas riquezas da Amaznia se
regenerariam medida que fossem exploradas, como a terra desmatada pelos
homens de Joam Garral, para construir a imensa jangada:
[...] "foi uma 'derrubada total', todos os troncos foram cortados rentes ao
cho, aguardando o dia em que seriam extradas as razes, nas quais a primavera
seguinte estenderia os ramos verdejantes.
A ao colonizadora no visava apenas valorizar, mas nivelar a diferena:
[...] "essa milha quadrada, banhada pelas guas do rio e seu afluente, estava
destinada a ser arroteada, lavrada, plantada, semeada e, no ano seguinte, campos
de mandiocas, de cafeeiros, de inhames, de canas-de-acar, de ararutas, de
milhos, de amendoins cobririam o solo, at ento sombreados pelas ricas plantas
da floresta.
A passagem de uma natureza selvagem para uma natureza cultivada,
domesticada, era tambm a do "outro" ao "mesmo". A escala em Manaus do
pequeno mundo de Joam Garral foi uma oportunidade para demonstrar o espanto
diante da velocidade da aculturao:
"E que tipo de pessoas se via sair na hora do passeio, tanto dos prdios
pblicos como das casas particulares?
Homens de aspecto distinto, com sobrecasaca preta, chapu de seda, sapatos
de verniz, luvas de cores suaves, diamantes no n da gravata; mulheres com
toaletes volumosas e espalhafatosas, vestidos com falbals, chapus na ltima
moda; finalmente, os ndios, que tambm se europeizavam e acabavam com tudo
o que poderia permanecer da cor local, nessa parte mdia da bacia dos
Amazonas.
Portanto, nas terras chamadas de "virgens", onde nada do que era
"descoberto" tinha dono, tudo existia em estado de total disponibilidade, pronto
para ser explorado ou para ser usado na experimentao do know-how dos
brancos. Nada deveria resistir.
Quem iria chorar pelas "vtimas colaterais" e pela destruio do nativo que,
inevitavelmente, o amplo e industrioso projeto capitalista trazia consigo,
defendido em nome de toda a humanidade e para o bem dela? Jlio Verne virou
as costas para a nostalgia romntica das primeiras pocas. Em A jangada, tanto
a fauna, como a flora e as populaes indgenas so tratadas como um acidente
da paisagem:
"Sim, no Alto Amazonas, muitas raas de ndios j desapareceram, entre
outras os curicicurus e os sorimaos. [...] a lei do progresso. Os ndios
desaparecero. Diante da raa anglo-sax, australianos e tasmanianos
desapareceram. Diante dos conquistadores do Extremo Oeste extinguiram-se os
ndios da Amrica do Norte. Algum dia, provavelmente, os rabes sero dizimados
diante da colonizao francesa.

RAC I SM O T E M P E RADO

Hoje em dia estarrecedoras, essas afirmaes, no entanto, no tinham nada


de extraordinrias no contexto da poca. O antiescravagismo de Jlio Verne
combina perfeitamente com a f que ele tinha na expanso colonizadora e at
num certo racismo que, alis, era relativamente moderado, por exemplo, ao
lado das teorias desenvolvidas pelo conde de Gobineau. As teses variavam.
Alguns viam nos ndios a verso original da humanidade, antes de se bifurcar
para a degenerao (o negro africano) e para o seu mais belo floro (o branco
caucasiano). Outros, como Francis de Castelnau, que havia percorrido o Brasil
em meados do sculo XIX, consideravam os ndios como um elo no progresso
das raas que levavam candidez mais pura. Mas qualquer que fosse o caminhar
histrico, a hierarquia era, notoriamente, a mesma para todos, colocando os
europeus no alto da pirmide. Podemos perceb-la claramente na organizao
social bem compartimentada da jangada: o espao aberto da maloca para os
ndios, a clausura das "cabanas" "hermeticamente fechadas nos quatro lados"
para os negros. Movimentando-se nas rvores com uma agilidade e uma fora
estereotipadas, os descendentes de africanos tiveram o aspecto simiesco
acentuado pelas ilustraes de Bennett. Todos eles constituem o pano de fundo,
a massa annima dos empregados. Os papis principais so representados pelos
brancos.
Entretanto, exclui-se desse segregacionismo a figura da Lina, "uma bonita e
risonha mulata", a cpia alegre e descabeada de sua patroa, Minha.
As causas da debilidade dos ndios fazem com que alguns, como o conde de
Suzannet em 1840, desejem uma tutela francesa, achando que eles podiam se
civilizar se no fossem dominados pelos brbaros patres portugueses e
brasileiros: As misses estabelecidas nos limites da Guiana salvariam da
destruio essa raa desafortunada; a Europa teria, finalmente, representantes
dignos, nessa terra entregue explorao conjunta da astcia e da fora.
Menos de uma dezena de anos mais tarde, Francis de Castelnau reclama
uma ao do Ministrio do Exterior francs: o Amazonas, "Apesar do estado de
abandono, certamente est destinado a desempenhar um importante papel na
histria futura da raa humana. [...] Uma vez nossos navios no Amazonas, a
civilizao francesa, levada por nossos missionrios e nossos comerciantes,
comearia uma obra que depois terminaria, se nos aproveitssemos habilmente
das comoes polticas que, em breve e fatalmente, devem abalar o fraco governo
do imenso territrio do Brasil.
Imperialismo parte, no estamos longe da tese de Gonalves Dias,
segundo a qual os tupis eram remanescentes de um povo civilizado que cara em
decadncia. Apesar das aes nefastas dos primeiros colonos portugueses, o
poeta romntico ainda esperava salv-los e assimil-los, desde que o governo
brasileiro se dignasse a enviar-lhes missionrios.
Sem questionar as "responsabilidades" da raa branca, Jlio Verne modula
os discursos conquistadores, para no ferir a tempera brasileira. Porm, ao
mesmo tempo, tranquiliza os eventuais viajantes ou os colonos em potencial em
relao aos perigos existentes: nada de febres, nada de trajetos acidentados. Os
nicos perigos so inerentes ao enredo, que precisava de recursos pitorescos:
alguns crocodilos, um peixe eltrico etc.

A M I S S A O P E DA G OG I C A
De fato, o credo verniano se nutria sobretudo das promessas trazidas com o
conhecimento cientfico. A cincia, geralmente a servio do expansionismo
ocidental e da vocao civilizadora de que esse expansionismo se paramentava,
estava em pleno desenvolvimento. Na continuidade do projeto enciclopdico das
Luzes, ela acumulava dados geogrficos, botnicos, zoolgicos, lingusticos,
culturais etc. No diapaso da nova onda de colonialismo, da qual a Frana e a
Inglaterra eram fora de ataque, as exploraes esquadrinhavam o mundo nos
seus menores recantos, investigavam, mediam, recenseavam. Revestidas da
universalidade da Razo e do Progresso destinados, num futuro prximo, a
triunfar no mundo todo sobre a "barbrie", as exploraes nomeavam,
classificavam e etiquetavam o desconhecido, tanto na Amaznia quanto em
qualquer outro lugar. Esperando ser beneficiado por essas viagens, o Brasil
ambicionava controlar melhor um territrio subpovoado, enquanto as potncias
financiadoras esperavam tirar vantagens polticas, econmicas ou comerciais.

S E DE DE S A B E R , S E DE DE C ONQUI S TA

Da expedio Langsdorff (1825-1829) espanhola Comisso Cientfica do


Pacfico (1862-1866), dos austracos Johan Baptist Von Spix e Friedrich Von
Martius (1817-1820) ao prncipe Adalberto da Prssia (1842), passando pelo
americano Daniel P. Kidder (1840), por Alcide d'Orbigny (1826-1843), por Alfred
Russel Wallace (1847-1849), por Robert Av-Lallemant (1859), por Jules
Crevaux (1869-1882) e outros como Gustavo Dodt (1873), foram dezenas e
dezenas de aventureiros que exploraram e reviraram a regio de ponta a ponta.
Jlio Verne se apoiou nesse trabalho de campo, ao qual teve acesso por meio das
publicaes. Isso porque, graas ao progresso considervel do mundo editorial, a
multiplicao das exploraes caminhava junto com uma exploso de
publicaes de revistas: cientficas, oficiais, populares etc. Os depoimentos eram,
em geral, de primeira mo, s vezes de segunda. Resumia-se, compilava-se,
comentava-se e, assim, dava-se margem transmisso, ou ao acrscimo de
erros, criao de mal-entendidos que nosso autor, inevitavelmente, passou
para a frente.
s vezes corrigindo suas fontes, separando aqui e ali o joio do trigo, Verne se
preocupou com a exatido. Censurou o relato do pintor Auguste Franois Biard,
"por demais fantasioso", arbitrou uma discusso de gegrafos sobre as origens do
Amazonas, retificou algumas hipteses de Humboldt, refutadas pelos
sucessores...
Membro da Sociedade de Geografia de Paris desde 1865, amigo de
cientistas famosos, ele teve a conscincia de que contribua, com suas obras,
para a divulgao dos conhecimentos da sua poca. Em 1872, um ano depois de
mudar com a famlia para Amiens, ao norte de Paris, ele j era membro da
Academia de Cincias, de Letras e Artes da cidade, instituio que presidiu em
1875. Em geral, seus contemporneos estavam de acordo ao salientar a
qualidade da informao de Jlio Verne, "cincia verdadeira, cincia de boa
qualidade".

I NS T RU AO P A R A T ODOS

Alem do mais, seus livros nunca sacrificaram a edificao cientfica aos


encantos do romanesco. Esse sutil equilbrio foi encorajado e perenizado pelo
encontro com Pierre-Jules Hetzel, em 1862. Jlio Verne tinha, ento, 34 anos. O
editor havia sido chefe de gabinete do governo Lamartine, em 1848, durante a
efmera Segunda Repblica. Proscrito depois do golpe de Estado de 1851, que
instalou Napoleo III no comando do Segundo Imprio, Hetzel voltou do exlio
em Bruxelas, graas anistia de 1859, com o projeto de se especializar em
edies para as famlias. Auxiliado por Jean Mace, outro militante republicano e
ardente partidrio da escola leiga, gratuita e obrigatria, ele queria formar o
cidado do amanh, invadindo um campo at ento dominado pela Igreja
Catlica: o livro para a juventude. A equipe, rapidamente acrescida de Jlio
Verne, lanou, em 1864, o Magazine ducation et de Rcration (Revista de
Educao e Recreao). Foi nessa revista quinzenal de trinta e duas pginas que,
inicialmente, foi publicada A jangada, em folhetins. Ao todo, quarenta das
sessenta e duas Viagens extraordinrias foram nela publicadas, de 1865 a 1912,
antes de serem resgatadas nos volumes da "Bibliothque d'ducation et de
Rcration" (Biblioteca de Educao e Recreao). Aproveitando a tradio do
presente de ano-novo, era publicada no fim do ano uma edio mais luxuosa,
ilustrada, com capa dura em vermelho e dourado, daquelas que, hoje em dia,
fazem o deleite dos biblifilos.
I M P O S I O E S NA R R AT I VA S

Tanto para os romances quanto para as amplas obras encomendadas por


Hetzel, uma Gographie de la France (Geografia da Frana) e uma Histoire des
Grands Voyages (Histria das Grandes Viagens), Jlio Verne estabeleceu um
mtodo: "Antes de comear a escrever minhas histrias, eu tomava vrias notas
extradas de todos os tipos de livros, de jornais, de revistas ou de resumos
cientficos". O escritor assinalava, com naturalidade, mas no sistematicamente,
sua dvida, ao citar um cientista, um viajante.
Os nomes mais conhecidos davam crdito ao seu texto, os outros
demonstravam seu esforo documentrio. De resto, a liberdade do romance o
dispensava de um total rigor, mesmo que a sua vocao didtica exigisse que, a
esse rigor, submetesse a sua narrativa. Foi preciso, por exemplo, que o narrador,
eventualmente, delegasse aos personagens a misso de instruir "sem dor" ou de
discutir pontos litigiosos. Isso implicava fazer de certos personagens pessoas
letradas ou, ento, sbios. Em A jangada, esse foi o papel destinado a Benito
Garral e a Manoel Valdez, jovens estudantes aptos a divulgar, mesmo que de
uma forma pesada, a parte didtica sobre o Amazonas, exposta no captulo V.
Graas similitude de certas frmulas, reproduo de grafias erradas,
possvel identificar a maior parte das fontes usadas e constatar, assim, que
certas passagens so inteiramente inspiradas dessas narrativas, sendo que, ao
contrrio, outras misturam diversas matrizes, apoiando-se sem dvida nas fichas
temticas que agrupavam as notas. A reescrita fez cortes, aprimorou e
harmonizou o estilo, eliminando os traos de montagem muito visveis. Por
exemplo, a viagem da famlia Garral segue fielmente o itinerrio da Voyage de
L'ocan Pacifique L'ocan Atlantique travers L'Amrique du Sud (Viagem do
oceano Pacfico ao oceano Atlntico, atravs da Amrica do Sul) (1848-1860)
realizada pelo bordels Paul Marcoy, ou seja, Monsieur de Saint-Cricq, cujo
relato foi publicado em 1867, nos nmeros de Le Tour du Monde.
Magnificamente ilustrados por gravuras de pgina inteira, esses fascculos
destinados ao grande pblico continham relatos pitorescos que, em geral
precediam uma edio em livro. Eles constituram uma mina de informaes
para Jlio Verne. Ao confrontarmos os textos, etapa por etapa, vemos que ele
escavou nas indicaes fornecidas por Paul Marcoy os dados sobre a histria de
um povoado, sua topografia, sua populao etc. Como a publicao das notas de
viagem em Le Tour du Monde foi interrompida provisoriamente em Manaus, a
intriga mais completa se desenvolveu acima dessa cidade, a capital amazonense
se impondo como teatro do desfecho.
Da mesma forma, no h dvidas de que Ferdinand Denis inspirou no
apenas a figura do capito-do-mato um captulo foi consagrado a esse
personagem na smula publicada por ele em 1837, Le Brsil , mas tambm a
figura do barbeiro. Ao ilustrar sua apresentao das camadas inferiores da
sociedade pelo exemplo dos "cabeleireiros", o pai dos estudos brasileiros na
Frana diferenciou os do Rio de Janeiro, cujos sales tinham um papel de
socializao equivalente, ele dizia, daqueles dos cafs na Frana, e os [... ]
"barbeiros ambulantes que exercem a profisso ao ar livre, e que se encarregam,
mediante um pagamento dos mais mdicos, de dar provas de sua habilidade.
Relegados, verdade, ao ltimo escalo da hierarquia dos barbeiros, esses
Fgaros nmades sabem tornar sua profisso bem lucrativa, quando, ao manejar
habilmente a navalha e as tesouras, se consagram ao servio da vaidade dos
negros, os dois sexos igualmente apaixonados pela elegncia do corte do cabelo.
Imaginamos os olhos de Jlio Verne caindo sobre essas linhas em plena fase
preparatria, quando justamente procurava um tipo de condio intermediria
para colorir de vida e de generosa alegria a seriedade e a circunspeco da
famlia Garral e, ao mesmo tempo, arranjar um par masculino para Lina.
Fragoso nasceu. "Ele era um dos barbeiros nmades que corriam as margens do
Alto Amazonas, indo de povoado em povoado, pondo os recursos da sua profisso
a servio dos negros, das negras, dos ndios e das ndias, que muito os
apreciavam."9
9 Para completar o estudo sobre os emprstimos feitos por Jlio Verne, o
leitor pode ler nosso artigo "O rio palimpsesto O Amazonas de Jlio Verne, das
fontes fico", in Revista da USP, n 13, So Paulo, maro-maio de 1992, pp. 166-
173, para referncia aos textos, e Revista da USP, n 15, So Paulo, setembro-
novembro de 1992, p. 168, para as anotaes.

FE B RE DE M I URG I C A

Assim como para as variedades de pssaros, como tambm para as


definies das rvores, para as espcies de [plantas etc, o lxico do penteado
contribuiu para as enumeraes entusiastas. Ao mesmo tempo que divertem e
mantm o suspense, esses acmulos de substantivos traduzem uma avidez
compulsiva pela nomenclatura. Esse frenesi taxonmico um testemunho do
poder do verbo: nomear, devolver o caos para a ordem da linguagem,
subjugar cada ser e possu-lo. Pela sonoridade tcnica, cientfica ou extica, as
palavras manifestam a superioridade humana, ao menos a ocidental, capaz de
de apropriar de qualquer coisa e de qualquer cultura. nico material e ltimo
recurso do escritor, elas so a ferramenta do seu poder e do seu prazer.

A FO R A DO I M A G I NA R I O

Agora chegamos ltima dimenso desse romance: sua faculdade de


produzir o deleite. Coerente com o projeto pedaggico e seu horizonte poltico,
essa virtude, no entanto, diz respeito a uma questo bem mais profunda e
complexa: a do desejo que o levou escrita e que acaba reaparecendo no leitor,
independentemente da poca em que ele vive. Essa questo nos faz voltar ao
ponto de partida: o que chamou Jlio Verne para o Amazonas? Mas nosso olhar,
agora, se move para ser, tambm, reflexivo: o que atraiu, e ainda atrai, geraes
de leitores, jovens e velhos, adolescentes e adultos, leigos e universitrios para
esses romances? Embora ainda s vezes mantido distncia pela crtica, ele foi
dos escritores franceses mais traduzidos no mundo. Se a nossa admirao no
pode ser justificada por uma conivncia moral ou ideolgica, ento como
explic-la?

NOVA S M I T OLOG I A S

Pelo universo interior de um homem, construdo e expresso sua revelia?


Sem dvida. Jlio Verne foi um daqueles que retocaram os antigos mitos.
Daqueles que lhes acrescentaram alguma coisa nova. Sua voltas ao mundo em
oitenta dias, as viagens ao centro da Terra e Lua, as vinte mil lguas
submarinas, o Nautilus, a forte e secreta figura do capito Nemo so alguns dos
motivos que impulsionaram nossas fantasias inconscientes. A jangada reativa
vrios dos elementos desses mundos paralelos: a cidade flutuante, a ilha utpica,
o criptograma, o erro judicirio, a descida de um rio... Essas imagens
recorrentes so sinais de mecanismos literrios profundamente significativos e
ancorados na inteligncia do criador.
verdade que nem todas essas imagens so exclusividades de Jlio Verne. O
erro judicirio, por exemplo, um tema privilegiado na fico anarquista. Mas,
no caso da Jangada, cabe a um juiz exultante corrigir a Justia, o que enfraquece
uma eventual contestao dessa mesma instituio. Numa tarefa aprendida
com Edgar Allan Poe e seu "Escaravelho de ouro", pouco a pouco as paisagens e
aulas de geografia do lugar decifrao do misterioso documento, colocado
testa do romance. Nas ltimas pginas do livro, o Amazonas desaparece, para
privilegiar, em oito captulos, as linguagens codificadas, cuja chave final uma
verdadeira lio sobre as tcnicas da cifra. Primeiro foi preciso passar da
superfcie do rio para as suas profundezas, para pescar o estojo perdido.
medida que ocorrem essas peripcias, se opera uma mudana dos nomes
prprios: Garral passa a ser Dacosta, Suyjhd se l Ortega, Minha se torna a
senhora Valdez... Como se a navegao s tivesse um destino: fazer com que
todos ganhassem acesso a uma nova verdade ou a uma verdade oculta de si
prprio. "Todas as viagens transcorrem simultaneamente como um texto a ser
escrito e como uma escrita a explorar", proclama a crtica Marie-Hlne Huet,
a propsito das odisseias vernianas. Ser que A jangada teria tambm como
objeto decifrar o que nos escreve?
A viagem estruturada como uma linguagem. Como Vicente Jarriquez,
Jlio Verne se deleitava com os anagramas, palndromos e outros enigmas. Antes
de Saussure, Freud ou Lacan. Ele tambm parecia ter uma familiaridade
involuntria com o lapso. Olivier Dumas apontou, nesse aspecto, a insistncia das
letras G e A: Jangada, GArral, FGAro, FrAGoso, o povoado de EGA, OrteGA etc.
Ele v a uma olhada inconsciente para o nome da atriz qual o seu filho se
havia ligado recentemente: Thrse DuGAzon. Pode ser.
Com o mesmo propsito, poderamos discutir a coincidncia IQUItos e
YaQUIta, sintomtica de uma interrogao sobre identidades, sendo que o
francs "qui" significa "quem". Em todo o caso, intencionalmente que Jlio
Verne usa a liana, que leva Lina a Fragoso e aos liames do matrimnio. Como
nota o filsofo Michel Serres nas suas iluminadas Jouvences sur Jules Verne
(Juventudes em Jlio Verne), o que se enumera num jogo de escrita, transposto
tambm em metfora e metonmias. A liana, o fio de Ariane invertido,
ornamenta de uma forma delirante a casa principal da jangada, antes de
encontrar correspondncia no cordo umbilical do escafandro, nas figuras livres
do "minhoco" e do "poraqu", de se desamarrar em "corda de enforcado" e de
se amarrar com "corda no pescoo".
No registro do inconsciente, no quadro silvestre do captulo VI no falta
surpresa: todas as cores podem ser encontradas, exceto o verde. A narrativa
toma um rumo inesperadamente ertico, com as cascas que ficaram "nuas", as
rvores "esfoladas vivas", o sol que "acaricia" o solo, a "intumescncia" dos
"barrigudos", a "abbada cor-de-rosa" dos quatibos, a ibiratea "carnosa" etc. O
auge atingido com as flicas sapucaias "cujo topo se abre num ramalhete de
artifcios vegetais que as plantas parasitas colorem de amarelo, de roxo e de um
branco cor de neve". Essa floresta carnal deixa entrever o que se pode
simbolicamente explorar ao se deixar embalar pelas Amazonas. Talvez assim, a
floresta de papel se vingue, de uma forma disfarada, das boas aparncias
apregoadas pelo autor e do moralismo vendido pelo editor. Devia-se deixar essa
literatura entre todas as mos?
Um texto como A jangada, escreve ainda Michel Serres, pode ser avaliado
em termos de esttica, de dinmica, de calor e de energia. Um escritor tem a
sua disposio duas linguagens: a do fogo, das foras e da mecnica (os combates
da Ilada), a dos logogrifos, os textos lacunares, supercodificados, ilegveis, que
levam aventura da traduo (os devaneios da Odisseia). Para um destinado,
como variante, a termodinmica, para o outro, a teoria da informao. O
primeiro guiou o Chancellor, o segundo, A jangada.
Isso explicaria por que o mesmo texto escrito duas vezes, com duas
jangadas que vo para a mesma foz, em busca do ponto de equilbrio, do seu
equador. Por querer ir pelo caminho mais curto, o primeiro relato s navega o
fracasso. O outro segue pela vertente mais longa, marcada por choques e
tenses. De uma entropia outra, a imperturbvel escrita joga suas descargas,
suspende, codifica, reanima, libera o desejo. Na corrente do rio, eltrico curso da
pena, gimnotdeo.

MICHEL RIAUDEL
Professor da Universit de Poitiers, Facult des Lettres et des Langues
Pesquisa: entre utros temas, Estudos Brasileiros
Antonio Callado

JU L I O V E R NE C R I O U A M A I O R JA NG A DA D O M U ND O

ANTONIO CALLADO
COLUNISTA DA FOLHA

O frtil inventor de tramas que foi Jlio Verne jamais ter tido idia mais curiosa
e -de um ponto de vista histrico- mais clarividente do que aquela em que
montou seu romance "La Jangada".
A histria bsica do livro que o fazendeiro Joo Garral, que tem enorme
propriedade em Iquitos, no Peru, precisa ir, com a famlia, at Belm do Par.
Pois, para no sair dos seus confortos, Garral, em vez de alugar um navio, manda
derrubar uma floresta, faz com os troncos uma jangada gigantesca e nela
constri, ou copia, a sede da sua fazenda, com a senzala, a capela local,
armazns e armarinhos.
Joo Garral, em suma, recusa-se a viajar no espao, a se transferir, se deslocar
como uma coisa qualquer. Ele ir, descer o Amazonas at sua foz, j que
precisa ir, mas dentro dos seus costumes, seus hbitos e suas manias.
No se afasta do que tem, nem muda nada do que . Viajar pelo mundo dos
homens em geral, mas dentro de sua casa, cercado dos seus familiares e
escravos, no centro do seu mundo patriarcal. Os incomodados que se mudem.
S pena que esse cenrio de abertura de "La Jangada" no acabe na catstrofe
que o leitor espera. Porque a idia do jangado de Jlio Verne esconde uma
metfora perturbadora do pas: nosso eterno Brasil escravocrata tentando
ignorar as prprias foras da natureza, simbolizadas na Amaznia. O jangado
devia realmente encalhar no meio da jurssica fauna inventada em "O Mundo
Perdido" por Conan Doyle, o Jlio Verne ingls.
No o que acontece. Profeta mais calmo e, no caso, mais displicente do que
poderamos imaginar, Jlio Verne carrega seu castelo rural sem um solavanco
at Belm do Par.
Preferiu, em lugar de compor o romance quase que imposto pela imperiosa idia
da cidade flutuante, cuidar o tempo todo do drama pessoal de Joo Garral,
acusado de um crime que no cometeu.
A confisso do verdadeiro culpado esclarecedora e definitiva, mas consta de
um documento cifrado. A luta a busca da chave numrica que tornar o texto
compreensvel. O prprio Verne se refere a um conto de Edgar Allan Poe com
trama parecida.
E, enquanto essa pobre novelinha policial se desenrola, casa grande e senzala
vo descendo impvidos o Amazonas, a bordo do jangado.
Agora pergunto eu: quem conhece "La Jangada", de Jlio Verne, no Brasil? Pela
parte que me toca, s tomei conhecimento da sua existncia h uns poucos
anos.
Num livro italiano sobre literatura amaznica, esbarrei na referncia ao livro de
Jlio Verne, publicado em 1881. O ttulo no tinha nada a ver com "radeau", que
a palavra francesa para jangada.
Jlio Verne tinha ido direto ao portugus, "La Jangada". Ser que o livro foi
traduzido? Eu li, como todo o mundo, "Vinte Mil Lguas Submarinas", "A Volta
do Mundo em 80 Dias", ou "Miguel Strogoff". Mas "La Jangada"?
A Biblioteca Nacional informa que em 1966 a editora Matos Peixoto publicou
traduo de "La Jangada". A biografia de Jlio Verne que consultei em dois
dicionrios enciclopdicos sequer menciona o romance.
E a obra clssica que temos no Brasil sobre o assunto jangada, o encantador
"Jangada", de Lus da Cmara Cascudo, no diz absolutamente nada sobre o livro
de Jlio Verne.
Cascudo no era um "scholar" superficial. No captulo "Construo" do seu
estudo, Cascudo comea do comecssimo, dizendo: "Em abril de 1500 Pero Vaz
de Caminha ensinava que as jangadas 'somente so trs traves, atadas entre si'.
(...) a primeira lio sobre com quantos paus se fazia a futura jangada, que
ainda no tinha este nome".
A partir de Pero Vaz, Cascudo vai jangada tal como a viram Jean de Lry,
Magalhes Gandavo, Marcgraf e Nieuhof, Henry Koster, Tollenare, a mulher de
Agassiz.
No havia de faltar no livro de Cascudo, quando ele se ocupa de poetas e
escritores contemporneos, a histria, talvez a melhor de todas, que a contada
por Rachel de Queiroz.
Ei-la: "Vinha um navio ingls em mar alto, quando de bordo se avistou uma
jangada. Pensaram naturalmente que eram nufragos, agarrados quela balsa
rude. Pararam, atiraram uma linha, gritaram coisas em ingls. Os jangadeiros
apanharam a corda, sem entender. 'Que ser que eles querem, compadre?' At
que o mestre da jangada pensou, interpretou: 'Acho que eles esto querendo
reboque'.".
Voltando agora ao assunto: como explicar que no haja na "Jangada" de Cmara
Cascudo meno, sequer, maior jangada jamais construda no mundo, e por
ningum menos que o fundador, ou um dos gnios fundadores da fico
cientfica?
Bom, a verdade talvez seja que "A Jangada" me desapontou porque o tempo
todo em que o li o romance me trouxe memria o esplndido filme que
"Fitzcarraldo", de Werner Herzog.
Na inspirao que levou Jlio Verne a derrubar toda uma floresta para construir
seu "Titanic" de paus rolios, havia o gro de loucura que levou Fitzcarraldo a
carregar seu navio por cima das colinas amaznicas para maior glria da pera
italiana, que ele toca para os ndios e as araras num vetusto gramofone.
Vejo num livrinho recente sobre Jlio Verne que um diretor espanhol, Gmez
Muriel, teria filmado "A Jangada" em 1961, com o ttulo de "800 Lguas por el
Amazonas". Mas algum ouviu falar nesse filme?
Que sortilgio, que mau olhado esse que parece ocultar e dissolver na
Amaznia, como uma esguia piroga, a maior jangada que a literatura inventou,
a jangada que ningum jamais saber dizer com quantos paus se fez?

So Paulo, sbado, 7 de dezembro de 1996


Folha Ilustrada
1- As medidas itinerrias no Brasil eram: a pequena milha, equivalente a 2.060
metros, e a lguacomum ou grande milha, equivalente a 6.180 metros. (N.T.)

2- A afirmao de Benito, verdadeira na poca em que as novas descobertas ainda


no haviam sido feitas, no pode ser considerada exata hoje em dia. O Nilo e o
Mississipi-Missouri, segundo os ltimos levantamentos, parecem ter um curso
superior ao do Amazonas, em extenso. (N.T.)

3- Regime poltico da Frana, de 1795 a 1799, em que o poder executivo era


composto por um conselho de cinco membros. (N.T.)

4- Inmeras observaes feitas por viajantes posteriores no concordam com as


de Humboldt.(N.T.)

5- Seiscentas lguas desse rio foram estudadas por M. Bates, um gegrafo ingls.
(N.T.)

6- Sete bilhes e quinhentos milhes de francos, de acordo com a avaliao, sem


dvida bem exagerada, de Rom de 1'Isle. (N.T.)

7- O quilate valia quatro gros ou doze miligramas.


PREMIER PISODE
CHAPITRE PREMIER UN CAPITAINE DES BOIS

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hdvyrymhuhpuydkjoxphetozsletnpmvffovpdpajxhyynojyggayme
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zgkyuumfvijdqdpzjqsykrplxhxqrymvklohhhotozvdksppsuvjhd.

Lhomme qui tenait la main le document, dont ce bizarre assemblage de


lettres formait le dernier alina, resta quelques instants pensif, aprs lavoir
attentivement relu.

Le document comptait une centaine de ces lignes, qui ntaient pas mme
divises par mots. Il semblait avoir t crit depuis des annes, et, sur la feuille
dpais papier que couvraient ces hirogly phes, le temps avait dj mis sa patine
jauntre.

Mais, suivant quelle loi ces lettres avaient-elles t runies ? Seul, cet
homme et pu le dire. En effet, il en est de ces langages chiffrs comme des
serrures des coffres-forts modernes : ils se dfendent de la mme faon. Les
combinaisons quils prsentent se comptent par milliards, et la vie dun
calculateur ne suffirait pas les noncer. Il faut le mot pour ouvrir le coffre
de sret ; il faut le chiffre pour lire un cry ptogramme de ce genre. Aussi,
on le verra, celui-ci devait rsister aux tentatives les plus ingnieuses, et cela,
dans des circonstances de la plus haute gravit.

Lhomme qui venait de relire ce document ntait quun simple capitaine


des bois.

Au Brsil, on dsigne sous cette appellation capites do mato , les


agents employ s la recherche des ngres marrons.

Cest une institution qui date de 1722. cette poque, les ides anti-
esclavagistes ne staient fait jour que dans lesprit de quelques philanthropes.
Plus dun sicle devait se passer encore avant que les peuples civiliss les eussent
admises et appliques. Il semble, cependant, que ce soit un droit, le premier des
droits naturels pour lhomme, que celui dtre libre, de sappartenir, et, pourtant,
des milliers dannes staient coules avant que la gnreuse pense vnt
quelques nations doser le proclamer.
En 1852, anne dans laquelle va se drouler cette histoire, il y avait
encore des esclaves au Brsil, et, consquemment, des capitaines des bois pour
leur donner la chasse. Certaines raisons dconomie politique avaient retard
lheure de lmancipation gnrale ; mais, dj, le noir avait le droit de se
racheter, dj les enfants qui naissaient de lui naissaient libres. Le jour ntait
donc plus loign o ce magnifique pay s, dans lequel tiendraient les trois quarts
de lEurope, ne compterait plus un seul esclave parmi ses dix millions dhabitants.

En ralit, la fonction de capitaine des bois tait destine disparatre dans


un temps prochain, et, cette poque, les bnfices produits par la capture des
fugitifs taient sensiblement diminus. Or, si, pendant la longue priode o les
profits du mtier furent assez rmunrateurs, les capitaines des bois formaient un
monde daventuriers, le plus ordinairement compos daffranchis, de dserteurs,
qui mritaient peu destime, il va de soi qu lheure actuelle ces chasseurs
desclaves ne devaient plus appartenir quau rebut de la socit, et, trs
probablement, lhomme au document ne dparait pas la peu recommandable
milice des capites do mato .

Ce Torrs, ainsi se nommait-il, ntait ni un mtis, ni un Indien, ni un


noir, comme la plupart de ses camarades : ctait un blanc dorigine brsilienne,
ay ant reu un peu plus dinstruction que nen comportait sa situation prsente. En
effet, il ne fallait voir en lui quun de ces dclasss, comme il sen rencontre tant
dans les lointaines contres du Nouveau Monde, et, une poque o la loi
brsilienne excluait encore de certains emplois les multres ou autres sang-ml,
si cette exclusion let atteint, ce net pas t pour son origine, mais pour cause
dindignit personnelle.

En ce moment, dailleurs, Torrs ntait plus au Brsil.

Il avait tout rcemment pass la frontire, et, depuis quelques jours, il


errait dans ces forts du Prou, au milieu desquelles se dveloppe le cours du
Haut-Amazone.

Torrs tait un homme de trente ans environ, bien constitu, sur qui les
fatigues dune existence assez problmatique ne semblaient pas avoir eu prise,
grce un temprament exceptionnel, une sant de fer.

De taille moy enne, large dpaules, les traits rguliers, la dmarche


assure, le visage trs hl par lair brlant des tropiques, il portait une paisse
barbe noire. Ses y eux, perdus sous des sourcils rapprochs, jetaient ce regard vif,
mais sec, des natures impudentes. Mme au temps o le climat ne lavait pas
encore bronze, sa face, loin de rougir facilement, devait plutt se contracter sous
linfluence des passions mauvaises.

Torrs tait vtu la mode fort rudimentaire du coureur des bois. Ses
vtements tmoignaient dun assez long usage : sur sa tte, il portait un chapeau
de cuir larges bords, pos de travers ; sur ses reins, une culotte de grosse laine,
se perdant sous la tige dpaisses bottes, qui formaient la partie la plus solide de ce
costume ; un puncho dteint, jauntre, ne laissant voir ni ce qutait la veste,
ni ce quavait t le gilet, qui lui couvraient la poitrine.

Mais, si Torrs tait un capitaine des bois, il tait vident quil nexerait
plus ce mtier, du moins dans les conditions o il se trouvait actuellement. Cela se
voy ait linsuffisance de ses moy ens de dfense ou dattaque pour la poursuite
des noirs. Pas darme feu : ni fusil, ni revolver. la ceinture, seulement, un de
ces engins qui tiennent plus du sabre que du couteau de chasse et quon appelle
une manchetta . En outre, Torrs tait muni dune enchada , sorte de
houe, plus spcialement employ e la poursuite des tatous et des agoutis, qui
abondent dans les forts du Haut-Amazone, o les fauves sont gnralement peu
craindre.

En tout cas, ce jour-l, 4 mai 1852, il fallait que cet aventurier ft


singulirement absorb dans la lecture du document sur lequel ses y eux taient
fixs, ou que, trs habitu errer dans ces bois du Sud-Amrique, il ft bien
indiffrent leurs splendeurs. En effet, rien ne pouvait le distraire de son
occupation : ni ce cri prolong des singes hurleurs, que M. Saint-Hilaire a
justement compar au bruit de la cogne du bcheron, sabattant sur les branches
darbres ; ni le tintement sec des anneaux du crotale, serpent peu agressif, il est
vrai, mais excessivement venimeux ; ni la voix criarde du crapaud cornu,
auquel appartient le prix de laideur dans la classe des reptiles ; ni mme le
coassement la fois sonore et grave de la grenouille mugissante, qui, si elle ne
peut prtendre dpasser le buf en grosseur, lgale par lclat de ses
beuglements.

Torrs nentendait rien de tous ces vacarmes, qui sont comme la voix
complexe des forts du Nouveau Monde. Couch au pied dun arbre magnifique,
il nen tait mme plus admirer la haute ramure de ce pao ferro ou bois de
fer, sombre corce, serr de grain, dur comme le mtal quil remplace dans
larme ou loutil de lIndien sauvage. Non ! Abstrait dans sa pense, le capitaine
des bois tournait et retournait entre ses doigts le singulier document. Avec le
chiffre dont il avait le secret, il restituait chaque lettre sa valeur vritable ; il
lisait, il contrlait le sens de ces lignes incomprhensibles pour tout autre que pour
lui, et alors il souriait dun mauvais sourire.
Puis, il se laissa aller murmurer mi-voix ces quelques phrases que
personne ne pouvait entendre en cet endroit dsert de la fort pruvienne, et que
personne naurait su comprendre, dailleurs :

Oui, dit-il, voil une centaine de lignes, bien nettement crites, qui ont
pour quelquun que je sais une importance dont il ne peut se douter ! Ce quelquun
est riche ! Cest une question de vie ou de mort pour lui, et partout cela se pay e
cher !

Et regardant le document dun il avide :

un conto de reis seulement pour chacun des mots de cette dernire


phrase, cela ferait une somme {1} ! Cest quelle a son prix, cette phrase ! Elle
rsume le document tout entier ! Elle donne leurs vrais noms aux vrais
personnages ! Mais, avant de sessay er la comprendre, il faudrait commencer
par dterminer le nombre de mots quelle contient, et let-on fait, son sens
vritable chapperait encore !

Et, ce disant, Torrs se mit compter mentalement.

Il y a l cinquante-huit mots ! scria-t-il, ce qui ferait cinquante-huit


contos{2} ! Rien quavec cela on pourrait vivre au Brsil, en Amrique, partout o
lon voudrait, et mme vivre ne rien faire ! Et que serait-ce donc si tous les
mots de ce document mtaient pay s ce prix ! Il faudrait alors compter par
centaines de contos ! Ah ! mille diables ! Jai l toute une fortune raliser, ou je
ne suis que le dernier des sots !

Il semblait que les mains de Torrs, palpant lnorme somme, se


refermaient dj sur des rouleaux dor.

Brusquement, sa pense prit alors un nouveau cours.

Enfin ! scria-t-il, je touche au but, et je ne regretterai pas les fatigues


de ce voy age, qui ma conduit des bords de lAtlantique au cours du Haut-
Amazone ! Cet homme pouvait avoir quitt lAmrique, il pouvait tre au-del
des mers, et alors, comment aurais-je pu latteindre ? Mais non ! Il est l, et, en
montant la cime de lun de ces arbres, je pourrais apercevoir le toit de
lhabitation o il demeure avec toute sa famille !

Puis, saisissant le papier et lagitant avec un geste fbrile :

Avant demain, dit-il, je serai en sa prsence ! Avant demain, il saura


que son honneur, sa vie sont renferms dans ces lignes ! Et lorsquil voudra en
connatre le chiffre qui lui permette de les lire, eh bien, il le pay era, ce chiffre !
Il le pay era, si je veux, de toute sa fortune, comme il le pay erait de tout son
sang ! Ah ! mille diables ! Le digne compagnon de la milice qui ma remis ce
document prcieux, qui men a donn le secret, qui ma dit o je trouverais son
ancien collgue et le nom sous lequel il se cache depuis tant dannes, ce digne
compagnon ne se doutait gure quil faisait ma fortune !

Torrs regarda une dernire fois le papier jauni, et, aprs lavoir pli avec
soin, il le serra dans un solide tui de cuivre, qui lui servait aussi de porte-
monnaie.

En vrit, si toute la fortune de Torrs tait contenue dans cet tui, grand
comme un porte-cigare, en aucun pay s du monde il net pass pour riche. Il
avait bien l un peu de toutes les monnaies dor des tats environnants : deux
doubles condors des tats-Unis de Colombie, valant chacun cent francs environ,
des bolivars vnzuliens pour une somme gale, des sols pruviens pour le
double, quelques escudos chiliens pour cinquante francs au plus, et dautres
minimes pices. Mais tout cela ne faisait quune somme ronde de cinq cents
francs, et encore Torrs et-il t trs embarrass de dire o et comment il lavait
acquise.

Ce qui tait certain, cest que, depuis quelques mois, aprs avoir
abandonn brusquement ce mtier de capitaine des bois quil exerait dans la
province du Para, Torrs avait remont le bassin de lAmazone et pass la
frontire pour entrer sur le territoire pruvien.

cet aventurier, dailleurs, il navait fallu que peu de choses pour vivre.
Quelles dpenses lui taient ncessaires ? Rien pour son logement, rien pour son
habillement. La fort lui procurait sa nourriture quil prparait sans frais, la
mode des coureurs de bois. Il lui suffisait de quelques reis pour son tabac quil
achetait dans les missions ou dans les villages, autant pour leau-de-vie de sa
gourde. Avec peu, il pouvait aller loin.

Lorsque le papier eut t serr dans ltui de mtal, dont le couvercle se


fermait hermtiquement, Torrs, au lieu de le replacer dans la poche de la
vareuse que recouvrait son poncho, crut mieux faire, par excs de prcaution, en
le dposant, prs de lui, dans le creux dune racine de larbre au pied duquel il
tait tendu.

Ctait une imprudence qui faillit lui coter cher !

Il faisait trs chaud. Le temps tait lourd. Si lglise de la bourgade la plus


voisine et possd une horloge, cette horloge aurait alors sonn deux heures
aprs midi, et, avec le vent qui portait, Torrs let entendue, car il nen tait pas
plus de deux milles.

Mais lheure lui tait indiffrente, sans doute. Habitu se guider sur la
hauteur, plus ou moins bien calcule, du soleil au-dessus de lhorizon, un
aventurier ne saurait apporter lexactitude militaire dans les divers actes de la vie.
Il djeune ou dne quand il lui plat ou lorsquil le peut. Il dort o et quand le
sommeil le prend. Si la table nest pas toujours mise, le lit est toujours fait au pied
dun arbre, dans lpaisseur dun fourr, en pleine fort.

Torrs ntait pas autrement difficile sur les questions de confort.


Dailleurs, sil avait march une grande partie de la matine, il venait de manger
quelque peu, et le besoin de dormir se faisait maintenant sentir. Or, deux ou trois
heures de repos le mettraient en tat de reprendre sa route. Il se coucha donc sur
lherbe le plus confortablement quil put, en attendant le sommeil.

Cependant Torrs ntait pas de ces gens qui sendorment sans stre
prpars cette opration par certains prliminaires. Il avait lhabitude dabord
davaler quelques gorges de forte liqueur, puis, cela fait, de fumer une pipe.
Leau-de-vie surexcite le cerveau, et la fume du tabac se mlange bien la
fume des rves. Du moins, ctait son opinion.

Torrs commena donc par appliquer ses lvres une gourde quil portait
son ct. Elle contenait cette liqueur connue gnralement sous le nom de
chica au Prou, et plus particulirement sous celui de cay suma sur le
Haut-Amazone. Cest le produit dune distillation lgre de la racine de manioc
doux, dont on a provoqu la fermentation, et laquelle le capitaine des bois, en
homme dont le palais est demi blas, croy ait devoir ajouter une bonne dose de
tafia.

Lorsque Torrs eut bu quelques gorges de cette liqueur, il agita la gourde,


et il constata, non sans regrets, quelle tait peu prs vide.

renouveler ! dit-il simplement.

Puis, tirant une courte pipe en racine, il la bourra de ce tabac cre et


grossier du Brsil, dont les feuilles appartenaient cet antique ptun rapport
en France par Nicot, auquel on doit la vulgarisation de la plus productive et de la
plus rpandue des solanes.

Ce tabac navait rien de commun avec le scaferlati de premier choix que


produisent les manufactures franaises, mais Torrs ntait pas plus difficile sur
ce point que sur bien dautres. Il battit le briquet, enflamma un peu de cette
substance visqueuse, connue sous le nom d amadou de fourmis , que
scrtent certains hy mnoptres, et il alluma sa pipe.

la dixime aspiration, ses y eux se fermaient, la pipe lui chappait des


doigts, et il sendormait, ou plutt il tombait dans une sorte de torpeur qui ntait
pas du vrai sommeil.
CHAPITRE DEUXIME VOLEUR ET VOL

Torrs dormait depuis une demi-heure environ, lorsquun bruit se fit


entendre sous les arbres. Ctait un bruit de pas lgers, comme si quelque visiteur
et march pieds nus, en prenant certaines prcautions pour ne pas tre entendu.
Se mettre en garde contre toute approche suspecte aurait t le premier soin de
laventurier, si ses y eux eussent t ouverts en ce moment. Mais ce ntait pas l
de quoi lveiller, et celui qui savanait put arriver en sa prsence, dix pas de
larbre, sans avoir t aperu.

Ce ntait point un homme, ctait un guariba .

De tous ces singes queue prenante qui hantent les forts du Haut-
Amazone, sahuis aux formes gracieuses, sajous cornus, monos poils gris,
sagouins qui ont lair de porter un masque sur leur face grimaante, le guariba est
sans contredit le plus original. Dhumeur sociable, peu farouche, trs diffrent en
cela du mucura froce et infect, il a le got de lassociation et marche le plus
ordinairement en troupe. Cest lui dont la prsence se signale au loin par ce
concert de voix monotones, qui ressemble aux prires psalmodies des chantres.
Mais, si la nature ne la pas cr mchant, il ne faut pas quon lattaque sans
prcaution. En tout cas, ainsi quon va le voir, un voy ageur endormi ne laisse pas
dtre expos, lorsquun guariba le surprend dans cette situation et hors dtat de
se dfendre.

Ce singe, qui porte aussi le nom de barbado au Brsil, tait de grande


taille. La souplesse et la vigueur de ses membres devaient faire de lui un
vigoureux animal, aussi apte lutter sur le sol qu sauter de branche en branche
la cime des gants de la fort.

Mais, alors, celui-ci savanait petits pas, prudemment. Il jetait des


regards droite et gauche, en agitant rapidement sa queue. ces reprsentants
de la race simienne, la nature ne sest pas contente de donner quatre mains, ce
qui en fait des quadrumanes , elle sest montre plus gnreuse, et ils en ont
vritablement cinq, puisque lextrmit de leur appendice caudal possde une
parfaite facult de prhension.

Le guariba sapprocha sans bruit, brandissant un solide bton, qui,


manuvr par son bras vigoureux, pouvait devenir une arme redoutable. Depuis
quelques minutes, il avait d apercevoir lhomme couch au pied de larbre, mais
limmobilit du dormeur lengagea, sans doute, venir le voir de plus prs. Il
savana donc, non sans quelque hsitation, et sarrta enfin trois pas de lui.

Sur sa face barbue sbaucha une grimace qui dcouvrit ses dents
acres, dune blancheur divoire, et son bton sagita dune faon peu rassurante
pour le capitaine des bois.

Trs certainement la vue de Torrs ninspirait pas ce guariba des ides


bienveillantes. Avait-il donc des raisons particulires den vouloir cet chantillon
de la race humaine que le hasard lui livrait sans dfense ? Peut-tre ! On sait
combien certains animaux gardent la mmoire des mauvais traitements quils ont
reus, et il tait possible que celui-ci et quelque rancune en rserve contre les
coureurs des bois.

En effet, pour les Indiens surtout, le singe est un gibier dont il convient de
faire le plus grand cas, et, quelque espce quil appartienne, ils lui donnent la
chasse avec toute lardeur dun Nemrod, non seulement pour le plaisir de le
chasser, mais aussi pour le plaisir de le manger.

Quoi quil en soit, si le guariba ne parut pas dispos intervertir les rles
cette fois, sil nalla pas jusqu oublier que la nature na fait de lui quun simple
herbivore en songeant dvorer le capitaine des bois, il sembla du moins trs
dcid dtruire un de ses ennemis naturels.

Aussi, aprs lavoir regard pendant quelques instants, le guariba


commena faire le tour de larbre. Il marchait lentement, retenant son souffle,
mais se rapprochant de plus en plus. Son attitude tait menaante, sa phy sionomie
froce. Assommer dun seul coup cet homme immobile, rien ne devait lui tre
plus ais, et, en ce moment, il est certain que la vie de Torrs ne tenait plus qu
un fil.

En effet, le guariba sarrta une seconde fois tout prs de larbre, il se


plaa de ct, de manire dominer la tte du dormeur, et il leva son bton pour
len frapper.

Mais, si Torrs avait t imprudent en dposant prs de lui, dans le creux


dune racine, ltui qui contenait son document et sa fortune, ce fut cette
imprudence cependant qui lui sauva la vie.

Un ray on de soleil, se glissant entre les branches, vint frapper ltui, dont
le mtal poli salluma comme un miroir. Le singe, avec cette frivolit particulire
son espce, fut immdiatement distrait. Ses ides si tant est quun animal
puisse avoir des ides , prirent aussitt un autre cours. Il se baissa, ramassa ltui,
recula de quelques pas, et, llevant la hauteur de ses y eux, il le regarda, non
sans surprise, en le faisant miroiter. Peut-tre fut-il encore plus tonn, lorsquil
entendit rsonner les pices dor que cet tui contenait. Cette musique lenchanta.
Ce fut comme un hochet aux mains dun enfant. Puis, il le porta sa bouche, et
ses dents grincrent sur le mtal, mais ne cherchrent point lentamer.

Sans doute, le guariba crut avoir trouv l quelque fruit dune nouvelle
espce, une sorte dnorme amande toute brillante, avec un noy au qui jouait
librement dans sa coque. Mais, sil comprit bientt son erreur, il ne pensa pas que
ce ft une raison pour jeter cet tui. Au contraire, il le serra plus troitement dans
sa main gauche, et laissa choir son bton, qui, en tombant, brisa une branche
sche.

ce bruit, Torrs se rveilla, et, avec la prestesse des gens toujours aux
aguets, chez lesquels le passage de ltat de sommeil ltat de veille sopre sans
transition, il fut aussitt debout.

En un instant, Torrs avait reconnu qui il avait affaire.

Un guariba ! scria-t-il.

Et sa main saisissant la manchetta dpose prs de lui, il se mit en tat de


dfense.

Le singe, effray , stait aussitt recul, et, moins brave devant un


homme veill que devant un homme endormi, aprs une rapide gambade, il se
glissa sous les arbres.

Il tait temps ! scria Torrs. Le coquin maurait assomm sans plus de


crmonie !

Soudain, entre les mains du singe, qui stait arrt vingt pas et le
regardait avec force grimaces, comme sil et voulu le narguer, il aperut son
prcieux tui.

Le gueux ! scria-t-il encore. Sil ne ma pas tu, il a presque fait pis !


Il ma vol !

La pense que ltui contenait son argent ne fut cependant pas pour le
proccuper tout dabord. Mais ce qui le fit bondir, cest lide que ltui renfermait
ce document, dont la perte, irrparable pour lui, entranerait celle de toutes ses
esprances.
Mille diables ! scria-t-il.

Et cette fois, voulant, cote que cote, reprendre son tui, Torrs slana
la poursuite du guariba.

Il ne se dissimulait pas que datteindre cet agile animal ce ntait pas


facile. Sur le sol, il senfuirait trop vite ; dans les branches, il senfuirait trop haut.
Un coup de fusil bien ajust aurait seul pu larrter dans sa course ou dans son
vol ; mais Torrs ne possdait aucune arme feu. Son sabre-poignard et sa houe
nauraient eu raison du guariba qu la condition de pouvoir len frapper.

Il devint bientt vident que le singe ne pourrait tre atteint que par
surprise. De l, ncessit pour Torrs de ruser avec le malicieux animal.
Sarrter, se cacher derrire quelque tronc darbre, disparatre sous un fourr,
inciter le guariba, soit sarrter, soit revenir sur ses pas, il ny avait pas autre
chose tenter. Cest ce que fit Torrs, et la poursuite commena dans ces
conditions ; mais, lorsque le capitaine des bois disparaissait, le singe attendait
patiemment quil repart, et, ce mange, Torrs se fatiguait sans rsultat.

Damn guariba ! scria-t-il bientt. Je nen viendrai jamais bout, et il


peut me reconduire ainsi jusqu la frontire brsilienne ! Si encore il lchait mon
tui ! Mais non ! Le tintement des pices dor lamuse ! Ah ! voleur ! si je
parviens tempoigner !

Et Torrs de reprendre sa poursuite, et le singe de dtaler avec une


nouvelle ardeur !

Une heure se passa dans ces conditions, sans amener aucun rsultat.
Torrs y mettait un enttement bien naturel. Comment, sans ce document,
pourrait-il battre monnaie ?

La colre prenait alors Torrs. Il jurait, il frappait la terre du pied, il


menaait le guariba. La taquine bte ne lui rpondait que par un ricanement bien
fait pour le mettre hors de lui.

Et alors Torrs se remettait le poursuivre. Il courait perdre haleine,


sembarrassant dans ces hautes herbes, ces paisses broussailles, ces lianes
entrelaces, travers lesquelles le guariba passait comme un coureur de steeple-
chase. De grosses racines caches sous les herbes barraient parfois les sentiers. Il
buttait, il se relevait. Enfin il se surprit crier : moi ! moi ! au voleur !
comme sil et pu se faire entendre.

Bientt, bout de forces, et la respiration lui manquant, il fut oblig de


sarrter.

Mille diables ! dit-il, quand je poursuivais les ngres marrons travers


les halliers, ils me donnaient moins de peine ! Mais je lattraperai, ce singe
maudit ; jirai, oui ! jirai, tant que mes jambes pourront me porter, et nous
verrons !

Le guariba tait rest immobile, en voy ant que laventurier avait cess de
le poursuivre. Il se reposait, lui aussi, bien quil ft loin dtre arriv ce degr
dpuisement qui interdisait tout mouvement Torrs.

Il resta ainsi pendant dix minutes, grignotant deux ou trois racines quil
venait darracher fleur de terre, et il faisait de temps en temps tinter ltui son
oreille.

Torrs, exaspr, lui jeta des pierres qui latteignirent, mais sans lui faire
grand mal cette distance.

Il fallait pourtant prendre un parti. Dune part, continuer poursuivre le


singe avec si peu de chances de pouvoir latteindre, cela devenait insens ; de
lautre, accepter pour dfinitive cette rplique du hasard toutes ses
combinaisons, tre non seulement vaincu, mais du et my stifi par un sot
animal, ctait dsesprant.

Et cependant, Torrs devait le reconnatre, lorsque la nuit serait venue, le


voleur disparatrait sans peine, et lui, le vol, serait embarrass mme de
retrouver son chemin travers cette paisse fort. En effet, la poursuite lavait
entran plusieurs milles des berges du fleuve, et il lui serait dj malais dy
revenir.

Torrs hsita, il tcha de rsumer ses ides avec sang-froid, et,


finalement, aprs avoir profr une dernire imprcation, il allait abandonner
toute ide de rentrer en possession de son tui, quand, songeant encore, en dpit
de sa volont, ce document, tout cet avenir chafaud sur lusage quil en
comptait faire, il se dit quil se devait de tenter un dernier effort.

Il se releva donc.

Le guariba se releva aussi.

Il fit quelques pas en avant.

Le singe en fit autant en arrire ; mais, cette fois, au lieu de senfoncer


plus profondment dans la fort, il sarrta au pied dun norme ficus, cet arbre
dont les chantillons varis sont si nombreux dans tout le bassin du Haut-
Amazone.

Saisir le tronc de ses quatre mains, grimper avec lagilit dun clown qui
serait un singe, saccrocher avec sa queue prenante aux premires branches
tendues horizontalement quarante pieds au-dessus du sol, puis se hisser la
cime de larbre, jusquau point o ses derniers rameaux flchissaient sous lui, ce
ne fut quun jeu pour lagile guariba et laffaire de quelques instants.

L, install tout son aise, il continua son repas interrompu en cueillant les
fruits qui se trouvaient la porte de sa main. Certes, Torrs aurait eu, lui aussi,
grand besoin de boire et de manger, mais impossible ! Sa musette tait plate, sa
gourde tait vide !

Cependant, au lieu de revenir sur ses pas, il se dirigea vers larbre, bien
que la situation prise par le singe ft encore plus dfavorable pour lui. Il ne
pouvait songer un instant grimper aux branches de ce ficus, que son voleur
aurait eu vite fait dabandonner pour un autre.

Et toujours linsaisissable tui de rsonner son oreille !

Aussi, dans sa fureur, dans sa folie, Torrs apostropha-t-il le guariba. Dire


de quelle srie dinvectives il le gratifia, serait impossible. Nalla-t-il pas jusqu
le traiter, non seulement de mtis, ce qui est dj une grave injure dans la bouche
dun Brsilien de race blanche, mais encore de curiboca , cest--dire de
mtis, de ngre et dIndien ! Or, de toutes les insultes quun homme puisse
adresser un autre, il nen est certainement pas de plus cruelle sous cette latitude
quatoriale.

Mais le singe, qui ntait quun simple quadrumane, se moquait de tout ce


qui et rvolt un reprsentant de lespce humaine.

Alors Torrs recommena lui jeter des pierres, des morceaux de


racines, tout ce qui pouvait lui servir de projectiles. Avait-il donc lespoir de
blesser grivement le singe ? Non ! Il ne savait plus ce quil faisait. vrai dire, la
rage de son impuissance lui tait toute raison. Peut-tre espra-t-il un instant que,
dans un mouvement que ferait le guariba pour passer dune branche une autre,
ltui lui chapperait, voire mme que, pour ne pas demeurer en reste avec son
agresseur, il saviserait de le lui lancer la tte ! Mais non ! Le singe tenait
conserver ltui, et tout en le serrant dune main, il lui en restait encore trois pour
se mouvoir.
Torrs, dsespr, allait dfinitivement abandonner la partie et revenir
vers lAmazone, lorsquun bruit de voix se fit entendre. Oui ! un bruit de voix
humaines.

On parlait une vingtaine de pas de lendroit o stait arrt le capitaine


des bois.

Le premier soin de Torrs fut de se cacher dans un pais fourr. En


homme prudent, il ne voulait pas se montrer, sans savoir au moins qui il pouvait
avoir affaire.

Palpitant, trs intrigu, loreille tendue, il attendait, lorsque tout coup


retentit la dtonation dune arme feu.

Un cri lui succda, et le singe, mortellement frapp tomba lourdement sur


le sol, tenant toujours ltui de Torrs.

Par le diable ! scria celui-ci, voil pourtant une balle qui est arrive
propos !

Et cette fois, sans sinquiter dtre vu, il sortait du fourr, lorsque deux
jeunes gens apparurent sous les arbres.

Ctaient des Brsiliens, vtus en chasseurs, bottes de cuir, chapeau lger


de fibres de palmier, veste ou plutt vareuse, serre la ceinture et plus
commode que le puncho national. leurs traits, leur teint, on et facilement
reconnu quils taient de sang portugais.

Chacun deux tait arm dun de ces longs fusils de fabrication espagnole,
qui rappellent un peu les armes arabes, fusils longue porte, dune assez grande
justesse, et que les habitus de ces forts du Haut-Amazone manuvrent avec
succs.

Ce qui venait de se passer en tait la preuve. une distance oblique de


plus de quatre-vingts pas, le quadrumane avait t frapp dune balle en pleine
tte.

En outre, les deux jeunes gens portaient la ceinture une sorte de


couteau-poignard, qui a nom foca au Brsil, et dont les chasseurs nhsitent
pas se servir pour attaquer lona et autres fauves, sinon trs redoutables, du
moins assez nombreux dans ces forts.

videmment Torrs navait rien craindre de cette rencontre, et il


continua de courir vers le corps du singe.

Mais les jeunes gens, qui savanaient dans la mme direction, avaient
moins de chemin faire, et, stant rapprochs de quelques pas, ils se trouvrent
en face de Torrs.

Celui-ci avait recouvr sa prsence desprit.

Grand merci messieurs, leur dit-il gaiement en soulevant le bord de son


chapeau. Vous venez de me rendre, en tuant ce mchant animal, un grand
service !

Les chasseurs se regardrent dabord, ne comprenant pas ce qui leur


valait ces remerciements.

Torrs, en quelques mots, les mit au courant de la situation.

Vous croy ez navoir tu quun singe, leur dit-il, et, en ralit, vous avez
tu un voleur !

Si nous vous avons t utiles, rpondit le plus jeune des deux, cest,
coup sr, sans nous en douter ; mais nous nen sommes pas moins trs heureux de
vous avoir t bons quelque chose.

Et, ay ant fait quelques pas en arrire, il se pencha sur le guariba ; puis,
non sans effort, il retira ltui de sa main encore crispe.

Voil sans doute, dit-il, ce qui vous appartient, monsieur ?

Cest cela mme , rpondit Torrs, qui prit vivement ltui, et ne put
retenir un norme soupir de soulagement.

Qui dois-je remercier, messieurs, dit-il, pour le service qui vient de


mtre rendu ?

Mon ami Manoel, mdecin aide-major dans larme brsilienne,


rpondit le jeune homme.

Si cest moi qui ai tir ce singe, fit observer Manoel, cest toi qui me las
fait voir, mon cher Benito.

Dans ce cas, messieurs, rpliqua Torrs, cest vous deux que jai cette
obligation, aussi bien monsieur Manoel qu monsieur ?
Benito Garral , rpondit Manoel.

Il fallut au capitaine des bois une grande force sur lui-mme pour ne pas
tressaillir en entendant ce nom, et surtout lorsque le jeune homme ajouta
obligeamment :

La ferme de mon pre, Joam Garral, nest qu trois milles dici{3}. Sil
vous plat, monsieur ?

Torrs, rpondit laventurier.

Sil vous plat dy venir, monsieur Torrs, vous y serez hospitalirement


reu.

Je ne sais si je le puis ! rpondit Torrs, qui, surpris par cette rencontre


trs inattendue, hsitait prendre un parti. Je crains en vrit de ne pouvoir
accepter votre offre ! Lincident que je viens de vous raconter ma fait perdre
du temps ! Il faut que je retourne promptement vers lAmazone que je
compte descendre jusquau Para

Eh bien, monsieur Torrs, reprit Benito, il est probable que nous nous
reverrons sur son parcours, car, avant un mois, mon pre et toute sa famille
auront pris le mme chemin que vous.

Ah ! dit assez vivement Torrs, votre pre songe repasser la frontire


brsilienne ?

Oui, pour un voy age de quelques mois, rpondit Benito. Du moins, nous
esprons ly dcider. Nest-ce pas, Manoel ?

Manoel fit un signe de tte affirmatif.

Eh bien, messieurs, rpondit Torrs, il est en effet possible que nous


nous retrouvions en route. Mais je ne puis, malgr mon regret, accepter votre
offre en ce moment. Je vous en remercie nanmoins et me considre comme
deux fois votre oblig.

Cela dit, Torrs salua les jeunes gens, qui lui rendirent son salut et reprirent
le chemin de la ferme.

Quant lui, il les regarda sloigner. Puis, lorsquil les eut perdus de vue :

Ah ! il va repasser la frontire ! dit-il dune voix sourde. Quil la repasse


donc, et il sera encore plus ma merci ! Bon voy age, Joam Garral !

Et, ces paroles prononces, le capitaine des bois, se dirigeant vers le sud,
de manire regagner la rive gauche du fleuve par le plus court, disparut dans
lpaisse fort.
CHAPITRE TROISIME LA FAMILLE GARRAL

Le village dIquitos est situ prs de la rive gauche de lAmazone, peu


prs sur le soixante-quatorzime mridien, dans cette partie du grand fleuve qui
porte encore le nom de Marnon, et dont le lit spare le Prou de la Rpublique
de lquateur, cinquante-cinq lieues vers louest de la frontire brsilienne.

Iquitos a t fond par les missionnaires, comme toutes ces


agglomrations de cases, hameaux ou bourgades, qui se rencontrent dans le
bassin de lAmazone. Jusqu la dix-septime anne de ce sicle, les Indiens
Iquitos, qui en formrent un moment lunique population, staient reports
lintrieur de la province, assez loin du fleuve. Mais, un jour, les sources de leur
territoire se tarissent sous linfluence dune ruption volcanique, et ils sont dans la
ncessit de venir se fixer sur la gauche du Marnon. La race saltra bientt par
suite des alliances qui furent contractes avec les Indiens riverains, Ticunas ou
Omaguas, et, aujourdhui, Iquitos ne compte plus quune population mlange,
laquelle il convient dajouter quelques Espagnols et deux ou trois familles de
mtis.

Une quarantaine de huttes, assez misrables, que leur toit de chaume rend
peine dignes du nom de chaumires, voil tout le village, trs pittoresquement
group, dailleurs, sur une esplanade qui domine dune soixantaine de pieds les
rives du fleuve. Un escalier, fait de troncs transversaux, y accde, et il se drobe
aux y eux du voy ageur, tant que celui-ci na pas gravi cet escalier, car le recul lui
manque. Mais une fois sur la hauteur, on se trouve devant une enceinte peu
dfensive darbustes varis et de plantes arborescentes, rattaches par des
cordons de lianes, que dpassent et l des ttes de bananiers et de palmiers de
la plus lgante espce.

cette poque, et sans doute la mode tardera longtemps modifier leur


costume primitif , les Indiens dIquitos allaient peu prs nus. Seuls les
Espagnols et les mtis, fort ddaigneux envers leurs co-citadins indignes,
shabillaient dune simple chemise, dun lger pantalon de cotonnade, et se
coiffaient dun chapeau de paille. Tous vivaient assez misrablement dans ce
village, dailleurs, fray ant peu ensemble, et, sils se runissaient parfois, ce ntait
quaux heures o la cloche de la Mission les appelait la case dlabre qui servait
dglise.

Mais, si lexistence tait ltat presque rudimentaire au village dIquitos


comme dans la plupart des hameaux du Haut-Amazone, il naurait pas fallu faire
une lieue, en descendant le fleuve, pour rencontrer sur la mme rive un riche
tablissement o se trouvaient runis tous les lments dune vie confortable.

Ctait la ferme de Joam Garral, vers laquelle revenaient les deux jeunes
gens, aprs leur rencontre avec le capitaine des bois.

L, sur un coude du fleuve, au confluent du rio Nanay, large de cinq cents


pieds, stait fonde, il y a bien des annes, cette ferme, cette mtairie, ou, pour
employ er lexpression du pay s, cette fazenda , alors en pleine prosprit. Au
nord, le Nanay la bordait de sa rive droite sur un espace dun petit mille, et ctait
sur une longueur gale, lest, quelle se faisait riveraine du grand fleuve.
louest, de petits cours deau, tributaires du Nanay, et quelques lagunes de
mdiocre tendue la sparaient de la savane et des campines, rserves au
pacage des bestiaux.

Ctait l que Joam Garral, en 1826, vingt-six ans avant lpoque


laquelle commence cette histoire , fut accueilli par le propritaire de la fazenda.

Ce Portugais, nomm Magalhas, navait dautre industrie que celle


dexploiter les bois du pay s, et son tablissement, rcemment fond, noccupait
alors quun demi-mille sur la rive du fleuve.

L, Magalhas, hospitalier comme tous ces Portugais de vieille race,


vivait avec sa fille Yaquita, qui, depuis la mort, de sa mre, avait pris la direction
du mnage. Magalhas tait un bon travailleur, dur la fatigue, mais linstruction
lui faisait dfaut. Sil sentendait conduire les quelques esclaves quil possdait et
la douzaine dIndiens dont il louait les services, il se montrait moins apte aux
diverses oprations extrieures de son commerce. Aussi, faute de savoir,
ltablissement dIquitos ne prosprait-il pas, et les affaires du ngociant portugais
taient-elles quelque peu embarrasses.

Ce fut dans ces circonstances que Joam Garral, qui avait alors vingt-deux
ans, se trouva un jour en prsence de Magalhas. Il tait arriv dans le pay s
bout de forces et de ressources. Magalhas lavait trouv demi mort de faim et
de fatigue dans la fort voisine. Ctait un brave cur, ce Portugais. Il ne
demanda pas cet inconnu do il venait, mais ce dont il avait besoin. La mine
noble et fire de Joam Garral, malgr son puisement, lavait touch. Il le
recueillit, le remit sur pied et lui offrit, pour quelques jours dabord, une
hospitalit qui devait durer sa vie entire.

Voil donc dans quelles conditions Joam Garral fut introduit la ferme
dIquitos.
Brsilien de naissance, Joam Garral tait sans famille, sans fortune. Des
chagrins, disait-il, lavaient forc sexpatrier, en abandonnant tout esprit de
retour. Il demanda son hte la permission de ne pas sexpliquer sur ses malheurs
passs, malheurs aussi graves quimmrits. Ce quil cherchait, ce quil voulait,
ctait une vie nouvelle, une vie de travail. Il allait un peu laventure, avec la
pense de se fixer dans quelque fazenda de lintrieur. Il tait instruit, intelligent. Il
y avait dans toute sa prestance cet on ne sait quoi qui annonce lhomme sincre,
dont lesprit est net et rectiligne. Magalhas, tout fait sduit, lui offrit de rester
la ferme, o il tait en mesure dapporter ce qui manquait au digne fermier.

Joam Garral accepta sans hsiter. Son intention avait t dentrer tout
dabord dans un seringal , exploitation de caoutchouc, o un bon ouvrier
gagnait, cette poque, cinq ou six piastres{4} par jour, et pouvait esprer
devenir patron, pour peu que la chance le favorist ; mais Magalhas lui fit
justement observer que, si la pay e tait forte, on ne trouvait de travail dans les
seringals quau moment de la rcolte, cest--dire pendant quelques mois
seulement, ce qui ne pouvait constituer une position stable, telle que le jeune
homme devait la dsirer.

Le Portugais avait raison. Joam Garral le comprit, et il entra rsolument


au service de la fazenda, dcid lui consacrer toutes ses forces.

Magalhas neut pas se repentir de sa bonne action. Ses affaires se


rtablirent. Son commerce de bois, qui, par lAmazone, stendait jusquau Para,
prit bientt, sous limpulsion de Joam Garral, une extension considrable. La
fazenda ne tarda pas grandir proportion et se dveloppa sur la rive du fleuve
jusqu lembouchure du Nanay. De lhabitation, on fit une demeure charmante,
leve dun tage, entoure dune vranda, demi cache sous de beaux arbres,
des mimosas, des figuiers-sy comores, des bauhinias, des paullinias, dont le tronc
disparaissait sous un rseau de granadilles, de bromlias fleurs carlates et de
lianes capricieuses.

Au loin, derrire des buissons gants, sous des massifs de plantes


arborescentes, se cachait tout lensemble des constructions o demeurait le
personnel de la fazenda, les communs, les cases des noirs, les carbets des Indiens.
De la rive du fleuve, borde de roseaux et de vgtaux aquatiques, on ne voy ait
donc que la maison forestire.

Une vaste campine, laborieusement dfriche le long des lagunes, offrit


dexcellents pturages. Les bestiaux y abondrent. Ce fut une nouvelle source de
gros bnfices dans ces riches contres, o un troupeau double en quatre ans, tout
en donnant dix pour cent dintrts, rien que par la vente de la chair et des peaux
des btes abattues pour la consommation des leveurs. Quelques sitios ou
plantations de manioc et de caf furent fonds sur des parties de bois mises en
coupe. Des champs de cannes sucre exigrent bientt la construction dun
moulin pour lcrasement des tiges saccharifres, destines la fabrication de la
mlasse, du tafia et du rhum. Bref, dix ans aprs larrive de Joam Garral la
ferme dIquitos, la fazenda tait devenue lun des plus riches tablissements du
Haut-Amazone. Grce la bonne direction imprime par le jeune commis aux
travaux du dedans et aux affaires du dehors, sa prosprit saccroissait de jour en
jour.

Le Portugais navait pas attendu si longtemps pour reconnatre ce quil


devait Joam Garral. Afin de le rcompenser suivant son mrite, il lavait
dabord intress dans les bnfices de son exploitation ; puis, quatre ans aprs
son arrive, il en avait fait son associ au mme titre que lui-mme et parties
gales entre eux deux.

Mais il rvait mieux encore. Yaquita, sa fille, avait su comme lui


reconnatre dans ce jeune homme silencieux, doux aux autres, dur lui-mme,
de srieuses qualits de cur et desprit. Elle laimait ; mais, bien que de son ct
Joam ne ft pas rest insensible aux mrites et la beaut de cette vaillante fille,
soit fiert, soit rserve, il ne semblait pas songer la demander en mariage.

Un grave incident hta la solution.

Magalhas, un jour, en dirigeant une coupe, fut mortellement bless par la


chute dun arbre. Rapport presque sans mouvement la ferme et se sentant
perdu, il releva Yaquita qui pleurait son ct, il lui prit la main, il la mit dans
celle de Joam Garral en lui faisant jurer de la prendre pour femme.

Tu as refait ma fortune, dit-il, et je ne mourrai tranquille que si, par


cette union, je sens lavenir de ma fille assur !

Je puis rester son serviteur dvou, son frre, son protecteur, sans tre son
poux, avait dabord rpondu Joam Garral. Je vous dois tout, Magalhas, je ne
loublierai jamais, et le prix dont vous voulez pay er mes efforts dpasse leur
mrite !

Le vieillard avait insist. La mort ne lui permettait pas dattendre, il exigea


une promesse, qui lui fut faite.

Yaquita avait vingt-deux ans alors, Joam en avait vingt-six. Tous deux
saimaient, et ils se marirent quelques heures avant la mort de Magalhas, qui
eut encore la force de bnir leur union.

Ce fut par suite de ces circonstances quen 1830 Joam Garral devint le
nouveau fazender dIquitos, lextrme satisfaction de tous ceux qui composaient
le personnel de la ferme.

La prosprit de ltablissement ne pouvait que saccrotre de ces deux


intelligences runies en un seul cur. Un an aprs son mariage, Yaquita donna un
fils son mari, et deux ans aprs, une fille. Benito et Minha, les petits-enfants du
vieux Portugais, devaient tre dignes de leur grand-pre, les enfants, dignes de
Joam et Yaquita.

La jeune fille devint charmante. Elle ne quitta point la fazenda. leve


dans ce milieu pur et sain, au milieu de cette belle nature des rgions tropicales,
lducation que lui donna sa mre, linstruction quelle reut de son pre, lui
suffirent. Quaurait-elle t apprendre de plus dans un couvent de Manao ou de
Blem ? O aurait-elle trouv de meilleurs exemples de toutes les vertus prives ?
Son esprit et son cur se seraient-ils plus dlicatement forms loin de la maison
paternelle ? Si la destine ne lui rservait pas de succder sa mre dans
ladministration de la fazenda, elle saurait tre la hauteur de nimporte quelle
situation venir.

Quant Benito, ce fut autre chose. Son pre voulut avec raison quil ret
une ducation aussi solide et aussi complte quon la donnait alors dans les
grandes villes du Brsil. Dj, le riche fazender navait rien se refuser pour son
fils. Benito possdait dheureuses dispositions, un cerveau ouvert, une intelligence
vive, des qualits de cur gales celles de son esprit. lge de douze ans, il fut
envoy au Para, Blem, et l, sous la direction dexcellents professeurs, il
trouva les lments dune ducation qui devait en faire plus tard un homme
distingu. Rien dans les lettres, ni dans les sciences, ni dans les arts, ne lui fut
tranger. Il sinstruisit comme si la fortune de son pre ne lui et pas permis de
rester oisif. Il ntait pas de ceux qui simaginent que la richesse dispense du
travail, mais de ces vaillants esprits, fermes et droits, qui croient que nul ne doit se
soustraire cette obligation naturelle, sil veut tre digne du nom dhomme.

Pendant les premires annes de son sjour Blem, Benito avait fait la
connaissance de Manoel Valdez. Ce jeune homme, fils dun ngociant du Para,
faisait ses tudes dans la mme institution que Benito. La conformit de leurs
caractres, de leurs gots, ne tarda pas les unir dune troite amiti, et ils
devinrent deux insparables compagnons.

Manoel, n en 1832, tait dun an lan de Benito. Il navait plus que sa


mre, qui vivait de la modeste fortune que lui avait laisse son mari. Aussi,
Manoel, lorsque ses premires tudes furent acheves, suivit-il des cours de
mdecine. Il avait un got passionn pour cette noble profession, et son intention
tait dentrer dans le service militaire vers lequel il se sentait attir.

lpoque o lon vient de le rencontrer avec son ami Benito, Manoel


Valdez avait dj obtenu son premier grade, et il tait venu prendre quelques
mois de cong la fazenda, o il avait lhabitude de passer ses vacances. Ce
jeune homme de bonne mine, la phy sionomie distingue, dune certaine fiert
native qui lui sey ait bien, ctait un fils de plus que Joam et Yaquita comptaient
dans la maison. Mais, si cette qualit de fils en faisait le frre de Benito, ce titre
lui et paru insuffisant prs de Minha, et bientt il devait sattacher la jeune fille
par un lien plus troit que celui qui unit un frre une sur.

En lanne 1852, dont quatre mois taient dj couls au dbut de cette


histoire, Joam Garral tait g de quarante-huit ans. Sous un climat dvorant qui
use si vite, il avait su, par sa sobrit, la rserve de ses gots, la convenance de sa
vie, toute de travail, rsister l o dautres se courbent avant lheure. Ses cheveux
quil portait courts, sa barbe quil portait entire, grisonnaient dj et lui donnaient
laspect dun puritain. Lhonntet proverbiale des ngociants et des fazenders
brsiliens tait peinte sur sa phy sionomie, dont la droiture tait le caractre
saillant. Bien que de temprament calme, on sentait en lui comme un feu
intrieur que la volont savait dominer. La nettet de son regard indiquait une
force vivace, laquelle il ne devait jamais sadresser en vain, lorsquil sagissait
de pay er de sa personne.

Et cependant, chez cet homme calme, circulation forte, auquel tout


semblait avoir russi dans la vie, on pouvait remarquer comme un fond de
tristesse, que la tendresse mme de Yaquita navait pu vaincre.

Pourquoi ce juste, respect de tous, plac dans toutes les conditions qui
doivent assurer le bonheur, nen avait-il pas lexpansion ray onnante ? Pourquoi
semblait-il ne pouvoir tre heureux que par les autres, non par lui-mme ? Fallait-
il attribuer cette disposition quelque secrte douleur ? Ctait l un motif de
constante proccupation pour sa femme.

Yaquita avait alors quarante-quatre ans. Dans ce pay s tropical, o ses


pareilles sont dj vieilles trente, elle aussi avait su rsister aux dissolvantes
influences du climat. Ses traits, un peu durcis mais beaux encore, conservaient ce
fier dessin du ty pe portugais, dans lequel la noblesse du visage sunit si
naturellement la dignit de lme.
Benito et Minha rpondaient par une affection sans bornes et de toutes les
heures lamour que leurs parents avaient pour eux.

Benito, g de vingt et un ans alors, vif, courageux, sy mpathique, tout en


dehors, contrastait en cela avec son ami Manoel, plus srieux, plus rflchi.
avaient t une grande joie pour Benito, aprs toute une anne passe Blem,
si loin de la fazenda, dtre revenu avec son jeune ami dans la maison paternelle ;
davoir revu son pre, sa mre, sa sur ; de stre retrouv, chasseur dtermin
quil tait, au milieu de ces forts superbes du Haut-Amazone, dont lhomme,
pendant de longs sicles encore, ne pntrera pas tous les secrets.

Minha avait alors vingt ans. Ctait une charmante jeune fille, brune avec
de grands y eux bleus, de ces y eux qui souvrent sur lme. De taille moy enne,
bien faite, une grce vivante, elle rappelait le beau ty pe de Yaquita. Un peu plus
srieuse que son frre, bonne, charitable, bienveillante, elle tait aime de tous.
ce sujet, on pouvait interroger sans crainte les plus infimes serviteurs de la
fazenda. Par exemple, il net pas fallu demander lami de son frre, Manoel
Valdez, comment il la trouvait ! Il tait trop intress dans la question et
naurait pas rpondu sans quelque partialit.

Le dessin de la famille Garral ne serait pas achev, il lui manquerait


quelques traits, sil ntait parl du nombreux personnel de la fazenda.

Au premier rang, il convient de nommer une vieille ngresse de soixante


ans, Cy ble, libre par la volont de son matre, esclave par son affection pour lui
et les siens, et qui avait t la nourrice de Yaquita. Elle tait de la famille. Elle
tutoy ait la fille et la mre. Toute la vie de cette bonne crature stait passe dans
ces champs, au milieu de ces forts, sur cette rive du fleuve, qui bornaient
lhorizon de la ferme. Venue enfant Iquitos, lpoque o la traite des noirs se
faisait encore, elle navait jamais quitt ce village, elle sy tait marie, et, veuve
de bonne heure, ay ant perdu son unique fils, elle tait reste au service de
Magalhas. De lAmazone, elle ne connaissait que ce qui en coulait devant ses
y eux.

Avec elle, et plus spcialement attache au service de Minha, il y avait


une jolie et rieuse multresse, de lge de la jeune fille, et qui lui tait toute
dvoue. Elle se nommait Lina. Ctait une de ces gentilles cratures, un peu
gtes, auxquelles on passe une grande familiarit, mais qui, en revanche,
adorent leurs matresses. Vive, remuante, caressante, cline, tout lui tait permis
dans la maison.

Quant aux serviteurs, on en comptait de deux sortes : les Indiens, au


nombre dune centaine, employ s gages pour les travaux de la fazenda, et les
noirs, en nombre double, qui ntait pas libres encore, mais dont les enfants ne
naissaient plus esclaves. Joam Garral avait prcd dans cette voie le
gouvernement brsilien. En ce pay s, dailleurs, plus quen tout autre, les ngres
venus du Benguela, du Congo, de la Cte dOr, ont toujours t traits avec
douceur, et ce ntait pas la fazenda dIquitos quil et fallu chercher ces tristes
exemples de cruaut, si frquents sur les plantations trangres.
CHAPITRE Q UATRIME HSITATIONS

Manoel aimait la sur de son ami Benito, et la jeune fille rpondait son
affection. Tous deux avaient pu sapprcier : ils taient vraiment dignes lun de
lautre.

Lorsquil ne lui fut plus permis de se tromper aux sentiments quil


prouvait pour Minha, Manoel sen tait tout dabord ouvert Benito.

Ami Manoel, avait aussitt rpondu lenthousiaste jeune homme, tu as


joliment raison de vouloir pouser ma sur ! Laisse-moi agir ! Je vais
commencer par en parler notre mre, et je crois pouvoir te promettre que son
consentement ne se fera pas attendre !

Une demi-heure aprs, ctait fait. Benito navait rien eu apprendre sa


mre : la bonne Yaquita avait lu avant eux dans le cur des deux jeunes gens.

Dix minutes aprs, Benito tait en face de Minha. Il faut en convenir, il


neut pas l non plus faire de grands frais dloquence. Aux premiers mots, la
tte de laimable enfant se pencha sur lpaule de son frre, et cet aveu Que je
suis contente ! tait sorti de son cur.

La rponse prcdait presque la question : elle tait claire. Benito nen


demanda pas davantage.

Quant au consentement de Joam Garral, il ne pouvait tre lobjet dun


doute. Mais, si Yaquita et ses enfants ne lui parlrent pas aussitt de ce projet
dunion, cest quavec laffaire du mariage, ils voulaient traiter en mme temps
une question qui pouvait bien tre plus difficile rsoudre : ctait celle de
lendroit o ce mariage serait clbr.

En effet, o se ferait-il ? Dans cette modeste chaumire du village, qui


servait dglise ? Pourquoi pas ? puisque l, Joam et Yaquita avaient reu la
bndiction nuptiale du padre Passanha, qui tait alors le cur de la paroisse
dIquitos. cette poque, comme lpoque actuelle, au Brsil, lacte civil se
confondait avec lacte religieux, et les registres de la Mission suffisaient
constater la rgularit dune situation quaucun officier de ltat civil navait t
charg dtablir.

Ce serait trs probablement le dsir de Joam Garral, que le mariage se ft


au village dIquitos, en grande crmonie, avec le concours de tout le personnel
de la fazenda ; mais, si telle tait sa pense, il allait subir une vigoureuse attaque
ce sujet.

Manoel, avait dit la jeune fille son fianc, si jtais consulte, ce ne


serait pas ici, cest au Para que nous nous marierions. Madame Valdez est
souffrante, elle ne peut se transporter Iquitos, et je ne voudrais pas devenir sa
fille sans tre connue delle et sans la connatre. Ma mre pense comme moi sur
tout cela. Aussi voudrions-nous dcider mon pre nous conduire Blem, prs
de celle dont la maison doit tre bientt la mienne ! Nous approuvez-vous ?

cette proposition, Manoel avait rpondu en pressant la main de Minha.


Ctait, lui aussi, son plus cher dsir que sa mre assistt la crmonie de son
mariage. Benito avait approuv ce projet sans rserve, et il ne sagissait plus que
de dcider Joam Garral.

Et si, ce jour-l, les deux jeunes gens taient alls chasser dans la fort,
ctait afin de laisser Yaquita seule avec son mari.

Tous deux, dans laprs-midi, se trouvaient donc dans la grande salle de


lhabitation.

Joam Garral, qui venait de rentrer, tait demi tendu sur un divan de
bambous finement tresss, lorsque Yaquita, un peu mue, vint se placer prs de
lui.

Apprendre Joam quels taient les sentiments de Manoel pour sa fille, ce


ntait pas ce qui la proccupait. Le bonheur de Minha ne pouvait qutre assur
par ce mariage, et Joam serait heureux douvrir ses bras ce nouveau fils, dont il
connaissait et apprciait les srieuses qualits. Mais dcider son mari quitter la
fazenda, Yaquita sentait bien que cela allait tre une grosse question. En effet,
depuis que Joam Garral, jeune encore, tait arriv dans ce pay s, il ne sen tait
jamais absent, pas mme un jour. Bien que la vue de lAmazone, avec ses eaux
doucement entranes vers lest, invitt suivre son cours, bien que Joam envoy t
chaque anne des trains de bois Manao, Blem, au littoral du Para, bien quil
et vu, tous les ans, Benito partir, aprs les vacances, pour retourner ses tudes,
jamais la pense ne semblait lui tre venue de laccompagner.

Les produits de la ferme, ceux des forts, aussi bien que ceux de la
campine, le fazender les livrait sur place. On et dit que lhorizon qui bornait cet
den dans lequel se concentrait sa vie, il ne voulait le franchir ni de la pense ni
du regard.
Il suivait de l que si, depuis vingt-cinq ans, Joam Garral navait point
pass la frontire brsilienne, sa femme et sa fille en taient encore mettre le
pied sur le sol brsilien. Et pourtant, lenvie de connatre quelque peu ce beau
pay s, dont Benito leur parlait souvent, ne leur manquait pas ! Deux ou trois fois,
Yaquita avait pressenti son mari cet gard. Mais elle avait vu que la pense de
quitter la fazenda, ne ft-ce que pour quelques semaines, amenait sur son front un
redoublement de tristesse. Ses y eux se voilaient alors, et, dun ton de doux
reproche : Pourquoi quitter notre maison ? Ne sommes-nous pas heureux
ici ? rpondait-il.

Et Yaquita, devant cet homme dont la bont active, dont linaltrable


tendresse la rendaient si heureuse, nosait pas insister.

Cette fois, cependant, il y avait une raison srieuse faire valoir. Le


mariage de Minha tait une occasion toute naturelle de conduire la jeune fille
Blem, o elle devait rsider avec son mari.

L, elle verrait, elle apprendrait aimer la mre de Manoel Valdez.


Comment Joam Garral pourrait-il hsiter devant un dsir si lgitime ? Comment,
dautre part, net-il pas compris son dsir, elle aussi, de connatre celle qui
allait tre la seconde mre de son enfant, et comment ne le partagerait-il pas ?

Yaquita avait pris la main de son mari, et de cette voix caressante, qui
avait t toute la musique de sa vie, ce rude travailleur :

Joam, dit-elle, je viens te parler dun projet dont nous dsirons


ardemment la ralisation, et qui te rendra aussi heureux que nous le sommes, nos
enfants et moi.

De quoi sagit-il, Yaquita ? demanda Joam.

Manoel aime notre fille, il est aim delle, et dans cette union ils trouveront
le bonheur

Aux premiers mots de Yaquita, Joam Garral stait lev, sans avoir pu
matriser ce brusque mouvement. Ses y eux staient baisss ensuite, et il semblait
vouloir viter le regard de sa femme.

Quas-tu, Joam ? demanda-t-elle.

Minha ? se marier ? murmurait Joam.

Mon ami, reprit Yaquita, le cur serr, as-tu donc quelque objection
faire ce mariage ? Depuis longtemps dj, navais-tu pas remarqu les
sentiments de Manoel pour notre fille ?

Oui ! Et depuis un an !

Puis, Joam stait rassis sans achever sa pense. Par un effort de sa


volont, il tait redevenu matre de lui-mme. Linexplicable impression qui
stait faite en lui stait dissipe. Peu peu, ses y eux revinrent chercher les y eux
de Yaquita, et il resta pensif en la regardant.

Yaquita lui prit la main.

Mon Joam, dit-elle, me serais-je donc trompe ? Navais-tu pas la


pense que ce mariage se ferait un jour, et quil assurerait notre fille toutes les
conditions du bonheur ?

Oui rpondit Joam toutes ! Assurment ! Cependant, Yaquita, ce


mariage ce mariage dans notre ide tous quand se ferait-il ?
Prochainement ?

Il se ferait lpoque que tu choisirais, Joam.

Et il saccomplirait ici Iquitos ?

Cette demande allait amener Yaquita traiter la seconde question qui lui
tenait au cur. Elle ne le fit pas, cependant, sans une hsitation bien
comprhensible.

Joam, dit-elle, aprs un instant de silence, coute-moi bien ! Jai, au


sujet de la clbration de ce mariage, te faire une proposition que tu
approuveras, je lespre. Deux ou trois fois dj depuis vingt ans, je tai propos
de nous conduire, ma fille et moi, jusque dans ces provinces du Bas-Amazone et
du Para, que nous navons jamais visites. Les soins de la fazenda, les travaux qui
rclamaient ta prsence ici ne tont pas permis de satisfaire notre dsir.
Tabsenter, ne ft-ce que quelques jours, cela pouvait alors nuire tes affaires.
Mais maintenant, elles ont russi au-del de tous nos rves, et, si lheure du repos
nest pas encore venue pour toi, tu pourrais du moins maintenant distraire
quelques semaines de tes travaux !

Joam Garral ne rpondit pas ; mais Yaquita sentit sa main frmir dans la
sienne, comme sous le choc dune impression douloureuse. Toutefois, un demi-
sourire se dessina sur les lvres de son mari : ctait comme une invitation muette
sa femme dachever ce quelle avait dire.
Joam, reprit-elle, voici une occasion qui ne se reprsentera plus dans
toute notre existence. Minha va se marier au loin, elle va nous quitter ! Cest le
premier chagrin que notre fille nous aura caus, et mon cur se serre, quand je
songe cette sparation si prochaine ! Eh bien, je serais contente de pouvoir
laccompagner jusqu Blem ! Ne te parat-il pas convenable, dailleurs, que
nous connaissions la mre de son mari, celle qui va me remplacer auprs delle,
celle qui nous allons la confier ? Jajoute que Minha ne voudrait pas causer
madame Valdez ce chagrin de se marier loin delle. lpoque de notre union,
mon Joam, si ta mre avait vcu, naurais-tu pas aim te marier sous ses
y eux !

Joam Garral, ces paroles de Yaquita, fit encore un mouvement quil ne


put rprimer.

Mon ami, reprit Yaquita, avec Minha, avec nos deux fils, Benito et
Manoel, avec toi, ah ! que jaimerais voir notre Brsil, descendre ce beau
fleuve, jusqu ces dernires provinces du littoral quil traverse ! Il me semble
que l-bas, la sparation serait ensuite moins cruelle ! Au retour, par la pense, je
pourrais revoir ma fille dans lhabitation o lattend sa seconde mre ! Je ne la
chercherais pas dans linconnu ! Je me croirais moins trangre aux actes de sa
vie !

Cette fois, Joam avait les y eux fixs sur sa femme, et il la regarda
longuement, sans rien rpondre encore.

Que se passait-il en lui ? Pourquoi cette hsitation satisfaire une


demande si juste en elle-mme, dire un oui qui paraissait devoir faire un si
vif plaisir tous les siens ? Le soin de ses affaires ne pouvait plus tre une raison
suffisante ! Quelques semaines dabsence ne les compromettraient en aucune
faon ! Son intendant saurait, en effet, sans dommage, le remplacer la
fazenda ! Et cependant il hsitait toujours !

Yaquita avait pris dans ses deux mains la main de son mari, et elle la
serrait plus tendrement.

Mon Joam, dit-elle, ce nest pas un caprice que je te prie de cder.


Non ! Jai longtemps rflchi la proposition que je viens de te faire, et si tu
consens, ce sera la ralisation de mon plus cher dsir. Nos enfants connaissent la
dmarche que je fais prs de toi en ce moment. Minha, Benito, Manoel te
demandent ce bonheur, que nous les accompagnions tous les deux ! Jajoute que
nous aimerions clbrer ce mariage Blem plutt qu Iquitos. Cela serait
utile notre fille, son tablissement, la situation quelle doit prendre Blem,
quon la vt arriver avec les siens, et elle paratrait moins trangre dans cette
ville o doit scouler la plus grande partie de son existence !

Joam Garral stait accoud. Il cacha un instant son visage dans ses mains,
comme un homme qui sent le besoin de se recueillir avant de rpondre. Il y avait
videmment en lui une hsitation contre laquelle il voulait ragir, un trouble
mme que sa femme sentait bien, mais quelle ne pouvait sexpliquer. Un combat
secret se livrait sous ce front pensif. Yaquita, inquite, se reprochait presque
davoir touch cette question. En tout cas, elle se rsignerait ce que Joam
dciderait. Si ce dpart lui cotait trop, elle ferait taire ses dsirs ; elle ne parlerait
plus jamais de quitter la fazenda ; jamais elle ne demanderait la raison de ce
refus inexplicable.

Quelques minutes scoulrent. Joam Garral stait lev. Il tait all, sans
se retourner, jusqu la porte. L, il semblait jeter un dernier regard sur cette
belle nature, sur ce coin du monde, o, tout le bonheur de sa vie, il avait su
lenfermer depuis vingt ans.

Puis, il revint pas lents vers sa femme. Sa phy sionomie avait pris une
nouvelle expression, celle dun homme qui vient de sarrter une dcision
suprme, et dont les irrsolutions ont cess.

Tu as raison ! dit-il dune voix ferme Yaquita. Ce voy age est


ncessaire ! Quand veux-tu que nous partions ?

Ah ! Joam, mon Joam ! scria Yaquita, toute sa joie, merci pour moi !
Merci pour eux ! Et des larmes dattendrissement lui vinrent aux y eux,
pendant que son mari la pressait sur son cur. En ce moment, des voix joy euses
se firent entendre au dehors, la porte de lhabitation.

Manoel et Benito, un instant aprs, apparaissaient sur le seuil, presque en


mme temps que Minha, qui venait de quitter sa chambre.

Votre pre consent, mes enfants ! scria Yaquita. Nous partirons tous
pour Blem ! Joam Garral, le visage grave, sans prononcer une parole, reut
les caresses de son fils, les baisers de sa fille. Et quelle date, mon pre,
demanda Benito, voulez-vous que se clbre le mariage ?

La date ? rpondit Joam la date ? Nous verrons ! Nous la fixerons


Blem !

Que je suis contente ! que je suis contente ! rptait Minha, comme au


jour o elle avait connu la demande de Manoel. Nous allons donc voir
lAmazone, dans toute sa gloire, sur tout son parcours travers les provinces
brsiliennes ! Ah ! pre, merci !

Et la jeune enthousiaste, dont limagination prenait dj son vol,


sadressant son frre et Manoel :

Allons la bibliothque, dit-elle ! Prenons tous les livres, toutes les


cartes qui peuvent nous faire connatre ce bassin magnifique ! Il ne sagit pas de
voy ager en aveugles ! Je veux tout voir et tout savoir de ce roi des fleuves de la
terre !
CHAPITRE CINQ UIME LAMAZONE

Le plus grand fleuve du monde entier {5} ! disait le lendemain Benito


Manoel Valdez.

Et ce moment, tous deux, assis sur la berge, la limite mridionale de la


fazenda, regardaient passer lentement ces molcules liquides qui, parties de
lnorme chane des Andes, allaient se perdre huit cents lieues de l, dans
locan Atlantique.

Et le fleuve qui dbite la mer le volume deau le plus considrable !


rpondit Manoel.

Tellement considrable, ajouta Benito, quil la dessale une grande


distance de son embouchure, et, quatre-vingts lieues de la cte, fait encore
driver les navires !

Un fleuve dont le large cours se dveloppe sur plus de trente degrs en


latitude !

Et dans un bassin qui, du sud au nord, ne comprend pas moins de vingt-


cinq degrs !

Un bassin ! scria Benito. Mais est-ce donc un bassin que cette vaste
plaine travers laquelle court lAmazone, cette savane qui stend perte de vue,
sans une colline pour en maintenir la dclivit, sans une montagne pour en
dlimiter lhorizon !

Et, sur toute son tendue, reprit Manoel, comme les mille tentacules de
quelque gigantesque poulpe, deux cents affluents, venant du nord ou du sud,
nourris eux-mmes par des sous-affluents sans nombre, et prs desquels les
grands fleuves de lEurope ne sont que de simples ruisseaux !

Et un cours o cinq cent soixante les, sans compter les lots, fixes ou en
drive, forment une sorte darchipel et font elles seules la monnaie dun
roy aume !

Et sur ses flancs, des canaux, des lagunes, des lagons, des lacs, comme
on nen rencontrerait pas dans toute la Suisse, la Lombardie, lcosse et le Canada
runis !
Un fleuve qui, grossi de ses mille tributaires, ne jette pas dans locan
Atlantique moins de deux cent cinquante millions de mtres cubes deau
lheure !

Un fleuve dont le cours sert de frontire deux rpubliques, et traverse


majestueusement le plus grand roy aume du Sud-Amrique, comme si, en vrit,
ctait locan Pacifique lui-mme qui, par son canal, se dversait tout entier dans
lAtlantique !

Et par quelle embouchure ! Un bras de mer dans lequel une le, Marajo,
prsente un primtre de plus de cinq cents lieues de tour !

Et dont lOcan ne parvient refouler les eaux quen soulevant, dans une
lutte phnomnale, un raz de mare, une pororoca , prs desquels les reflux,
les barres, les mascarets des autres fleuves ne sont que de petites rides souleves
par la brise !

Un fleuve que trois noms suffisent peine dnommer, et que les


navires de fort tonnage peuvent remonter jusqu cinq mille kilomtres de son
estuaire, sans rien sacrifier de leur cargaison !

Un fleuve qui, soit par lui-mme, soit par ses affluents et sous-affluents,
ouvre une voie commerciale et fluviale travers tout le nord de lAmrique,
passant de la Magdalena lOrtequaza, de lOrtequaza au Caqueta, du Caqueta au
Putumay o, du Putumay o lAmazone ! Quatre mille milles de routes fluviales,
qui ne ncessiteraient que quelques canaux, pour que le rseau navigable ft
complet !

Enfin le plus admirable et le plus vaste sy stme hy drographique qui soit


au monde !

Ils en parlaient avec une sorte de furie, ces deux jeunes gens, de
lincomparable fleuve ! Ils taient bien les enfants de cet Amazone, dont les
affluents, dignes de lui-mme, forment des chemins qui marchent travers
la Bolivie, le Prou, lquateur, la Nouvelle-Grenade, le Venezuela, les quatre
Guy anes, anglaise, franaise, hollandaise et brsilienne !

Que de peuples, que de races, dont lorigine se perd dans les lointains du
temps ! Eh bien, il en est ainsi des grands fleuves du globe ! Leur source vritable
chappe encore aux investigations. Nombres dtats rclament lhonneur de leur
donner naissance ! LAmazone ne pouvait chapper cette loi. Le Prou,
lquateur, la Colombie, se sont longtemps disput cette glorieuse paternit.
Aujourdhui, cependant, il parat hors de doute que lAmazone nat au
Prou, dans le district dHuaraco, intendance de Tarma, et quil sort du lac
Lauricocha, peu prs situ entre les onzime et douzime degrs de latitude sud.

ceux qui voudraient le faire sourdre en Bolivie et tomber des montagnes


de Titicaca, incomberait lobligation de prouver que le vritable Amazone est
lUcay ali, qui se forme de la jonction du Paro et de lApurimac ; mais cette
opinion doit tre dsormais repousse.

sa sortie du lac Lauricocha, le fleuve naissant slve vers le nord-est


sur un parcours de cinq cent soixante milles, et il ne se dirige franchement vers
lest quaprs avoir reu un important tributaire, le Pante. Il sappelle Maraon sur
les territoires colombien et pruvien, jusqu la frontire brsilienne, ou plutt
Maranhao, car Maraon nest autre chose que le nom portugais francis. De la
frontire du Brsil Manao, o le superbe rio Negro vient sabsorber en lui, il
prend le nom de Solimas ou Solimoens, du nom de la tribu indienne Solimao,
dont on retrouve encore quelques dbris dans les provinces riveraines. Et enfin,
de Manao la mer, cest lAmasenas ou fleuve des Amazones, nom d aux
Espagnols, ces descendants de laventureux Orellana, dont les rcits, douteux
mais enthousiastes, donnrent penser quil existait une tribu de femmes
guerrires, tablies sur le rio Nhamunda, lun des affluents moy ens du grand
fleuve.

Ds le principe, on peut dj prvoir que lAmazone deviendra un


magnifique cours deau. Pas de barrages ni dobstacles daucune sorte depuis sa
source jusqu lendroit o son cours, un peu rtrci, se dveloppe entre deux
pittoresques chanons ingaux. Les chutes ne commencent briser son courant
quau point o il oblique vers lest, pendant quil traverse le chanon intermdiaire
des Andes. L existent quelques sauts, sans lesquels il serait certainement
navigable depuis son embouchure jusqu sa source. Quoi quil en soit, ainsi que
la fait observer Humboldt, il est libre sur les cinq siximes de son parcours.

Et, ds le dbut, les tributaires, nourris eux-mmes par un grand nombre


de leurs sous-affluents, ne lui manquent pas. Cest le Chinchip, venu du nord-est,
gauche. droite, cest le Chachapuy as, venu du sud-est. Cest, gauche, le
Marona et le Pastuca, et le Guallaga, droite, qui sy perd prs de la Mission de
la Laguna. De gauche encore arrivent le Chamby ra et le Tigr quenvoie le nord-
est ; de droite, le Huallaga, qui sy jette deux mille huit cents milles de
lAtlantique, et dont les bateaux peuvent encore remonter le cours sur une
longueur de plus de deux cents milles pour senfoncer jusquau cur du Prou.
droite enfin, prs des Missions de San-Joachim-dOmaguas, aprs avoir promen
majestueusement ses eaux travers les pampas de Sacramento, apparat le
magnifique Ucay ali, lendroit o se termine le bassin suprieur de lAmazone,
grande artre grossie de nombreux cours deau qupanche le lac Chucuito dans
le nord-est dArica.

Tels sont les principaux affluents au-dessus du village dIquitos. En aval,


les tributaires deviennent si considrables, que des lits des fleuves europens
seraient certainement trop troits pour les contenir. Mais, ces affluents-l, Joam
Garral et les siens allaient en reconnatre les embouchures pendant leur descente
de lAmazone.

Aux beauts de ce fleuve sans rival, qui arrose le plus beau pay s du globe,
en se tenant presque constamment quelques degrs au-dessous de la ligne
quatoriale, il convient dajouter encore une qualit que ne possdent ni le Nil, ni
le Mississipi, ni le Livingstone, cet ancien Congo-Zaire-Loualaba. Cest que, quoi
quaient pu dire des voy ageurs videmment mal informs, lAmazone coule
travers toute une partie salubre de lAmrique mridionale. Son bassin est
incessamment balay par les vents gnraux de louest. Ce nest point une valle
encaisse dans de hautes montagnes qui contient son cours, mais une large plaine,
mesurant trois cent cinquante lieues du nord au sud, peine tumfie de quelques
collines, et que les courants atmosphriques peuvent librement parcourir.

Le professeur Agassiz slve avec raison contre cette prtendue


insalubrit du climat dun pay s destin, sans doute, devenir le centre le plus actif
de production commerciale. Suivant lui, un souffle lger et doux se fait
constamment sentir et produit une vaporation, grce laquelle la temprature
baisse et le sol ne schauffe pas indfiniment. La constance de ce souffle
rafrachissant rend le climat du fleuve des Amazones agrable et mme des plus
dlicieux .

Aussi labb Durand, ancien missionnaire au Brsil, a-t-il pu constater que,


si la temprature ne sabaisse pas au-dessous de vingt-cinq degrs centigrades,
elle ne slve presque jamais au-dessus de trente-trois, ce qui donne, pour
toute lanne, une moy enne de vingt-huit vingt-neuf, avec un cart de huit
degrs seulement.

Aprs de telles constatations, il est donc permis daffirmer que le bassin de


lAmazone na rien des chaleurs torrides des contres de lAsie et de lAfrique,
traverses par les mmes parallles.

La vaste plaine qui lui sert de valle est tout entire accessible aux larges
brises que lui envoie locan Atlantique.

Aussi les provinces auxquelles le fleuve a donn son nom ont-elles


lincontestable droit de se dire les plus salubres dun pay s qui est dj lun des plus
beaux de la terre.

Et quon ne croie pas que le sy stme hy drographique de lAmazone ne


soit pas connu !

Ds le XVI e sicle, Orellana, lieutenant de lun des frres Pizarre,


descendait le rio Negro, dbouchait dans le grand fleuve en 1540, saventurait
sans guide travers ces rgions, et, aprs dix-huit mois dune navigation dont il a
fait un rcit merveilleux, il atteignait son embouchure.

En 1636 et 1637, le Portugais Pedro Texeira remontait lAmazone


jusquau Napo avec une flottille de quarante-sept pirogues.

En 1743, La Condamine, aprs avoir mesur larc du mridien


lquateur, se sparait de ses compagnons, Bouguer et Godin des Odonais,
sembarquait sur le Chincip, le descendait jusqu son confluent avec le
Marafion, atteignait lembouchure du Napo, le 31 juillet, temps pour observer
une mersion du premier satellite de Jupiter, ce qui permit ce Humboldt du
XVIIe sicle de fixer exactement la longitude et la latitude de ce point ,
visitait les villages des deux rives, et, le 6 septembre, arrivait devant le fort de
Para. Cet immense voy age devait avoir des rsultats considrables : non
seulement le cours de lAmazone tait tabli dune faon scientifique, mais il
paraissait presque certain quil communiquait avec lOrnoque.

Cinquante-cinq ans plus tard, Humboldt et Bonpland compltaient les


prcieux travaux de La Condamine en levant la carte du Maraon jusquau rio
Napo.

Eh bien, depuis cette poque lAmazone na pas cess dtre visit en lui-
mme et dans tous ses principaux affluents.

En 1827 Lister-Maw, en 1834 et 1835 lAnglais Smy th, en 1844 le


lieutenant franais commandant la Boulonnaise, le Brsilien Valdez en 1840, le
Franais Paul Marcoy de 1848 1860, le trop fantaisiste peintre Biard en 1859, le
professeur Agassiz de 1865 1866, en 1867 lingnieur brsilien Franz Keller-
Linzenger, et enfin en 1879 le docteur Crevaux, ont explor le cours du fleuve,
remont divers de ses affluents et reconnu la navigabilit des principaux
tributaires.

Mais le fait le plus considrable lhonneur du gouvernement brsilien est


celui-ci :
Le 31 juillet 1857, aprs de nombreuses contestations de frontire entre la
France et le Brsil sur la limite de Guy ane, le cours de lAmazone, dclar libre,
fut ouvert tous les pavillons, et, afin de mettre la pratique au niveau de la
thorie, le Brsil traita avec les pay s limitrophes pour lexploitation de toutes les
voies fluviales dans le bassin de lAmazone.

Aujourdhui, des lignes de bateaux vapeur, confortablement installs, qui


correspondent directement avec Liverpool, desservent le fleuve depuis son
embouchure jusqu Manao ; dautres remontent jusqu Iquitos ; dautres enfin,
par le Tapajoz, le Madeira, le rio Negro, le Purus, pntrent jusquau cur du
Prou et de la Bolivie.

On simagine aisment lessor que prendra un jour le commerce dans tout


cet immense et riche bassin, qui est sans rival au monde.

Mais, cette mdaille de lavenir, il y a un revers. Les progrs ne


saccomplissent pas sans que ce soit au dtriment des races indignes.

Oui, sur le Haut-Amazone, bien des races dIndiens ont dj disparu, entre
autres les Curicicurus et les Sorimaos. Sur le Putumay o, si lon rencontre encore
quelques Yuris, les Yahuas lont abandonn pour se rfugier vers des affluents
lointains, et les Maoos ont quitt ses rives pour errer maintenant, en petit nombre,
dans les forts du Japura !

Oui, la rivire des Tunantins est peu prs dpeuple, et il ny a plus que
quelques familles nomades dIndiens lembouchure du Jurua. Le Teff est
presque dlaiss, et il ne reste plus que des dbris de la grande nation Umaa,
prs des sources du Japura. Le Coari, dsert. Peu dIndiens Muras sur les rives
du Purus. Des anciens Manaos, on ne compte que des familles nomades. Sur les
bords du rio Negro, on ne cite gure que des mtis de Portugais et dindignes, l
o lon a dnombr jusqu vingt-quatre nations diffrentes.

Cest la loi du progrs. Les Indiens disparatront. Devant la race anglo-


saxonne, Australiens et Tasmaniens se sont vanouis. Devant les conqurants du
Far-West seffacent les Indiens du Nord-Amrique. Un jour, peut-tre, les
Arabes se seront anantis devant la colonisation franaise.

Mais il faut revenir cette date de 1852. Alors les moy ens de
communication, si multiplis aujourdhui, nexistaient pas, et le voy age de Joam
Garral ne devait pas exiger moins de quatre mois, surtout dans les conditions o il
allait se faire.

De l, cette rflexion de Benito, pendant que les deux amis regardaient les
eaux du fleuve couler lentement leurs pieds :

Ami Manoel, puisque notre arrive Blem ne prcdera que de peu le


moment de notre sparation, cela te paratra bien court !

Oui, Benito, rpondit Manoel, mais bien long aussi, puisque Minha ne
doit tre ma femme quau terme du voy age !
CHAPITRE SIXIME TOUTE UNE FORT PAR TERRE

La famille de Joam Garral tait donc en joie. Ce magnifique trajet sur


lAmazone allait saccomplir dans des conditions charmantes. Non seulement le
fazender et les siens partaient pour un voy age de quelques mois, mais, ainsi quon
le verra, ils devaient tre accompagns dune partie du personnel de la ferme.

Sans doute, en voy ant tout le monde heureux autour de lui, Joam Garral
oublia les proccupations qui semblaient troubler sa vie. partir de ce jour, sa
rsolution tant fermement arrte, il fut un autre homme, et, lorsquil eut
soccuper des prparatifs du voy age, il reprit son activit dautrefois. Ce fut une
vive satisfaction pour les siens de le revoir luvre. Ltre moral ragit contre
ltre phy sique, et Joam Garral redevint ce quil tait dans ses premires annes,
vigoureux, solide. Il se retrouva lhomme qui a toujours vcu au grand air, en
cette vivifiante atmosphre des forts, des champs, des eaux courantes.

Au surplus, les quelques semaines qui devaient prcder le dpart allaient


tre bien remplies.

Ainsi quil a t dit plus haut, cette poque, le cours de lAmazone ntait
pas encore sillonn par ces nombreux bateaux vapeur que des compagnies
songeaient dj lancer sur le fleuve et sur ses principaux affluents. Le service
fluvial ne se faisait que par les particuliers, pour leur compte, et, le plus souvent,
les embarcations ne semploy aient quau service des tablissements littoraux.

Ces embarcations taient des ubas , sorte de pirogues faites dun tronc
creus au feu et la hache, pointues et lgres de lavant, lourdes et arrondies de
larrire, pouvant porter de un douze rameurs, et prendre jusqu trois ou quatre
tonneaux de marchandises ; des gariteas , grossirement construites,
largement faonnes, recouvertes en partie dans leur milieu dun toit de feuillage,
qui laisse libre en abord une coursive sur laquelle se placent les pagay eurs ; des
jangadas , sorte de radeaux informes, actionns par une voile triangulaire et
supportant la cabane de paillis, qui sert de maison flottante lIndien et sa
famille.

Ces trois espces dembarcations constituent la petite flottille de


lAmazone, et elles ne peuvent servir qu un mdiocre transport de gens et
dobjets de commerce.
Il en existe bien qui sont plus grandes, des vigilingas , jaugeant huit
dix tonneaux, surmontes de trois mts, gres de voiles rouges, et que poussent,
en temps calme, quatre longues pagaies, lourdes manuvrer contre le courant ;
des cobertas , mesurant jusqu vingt tonneaux de jauge, sorte de jonques
avec un roufle larrire, une cabine intrieure, deux mts voiles carres et
ingales, et supplant au vent insuffisant ou contraire par lemploi de dix longs
avirons que les Indiens manient du haut dun gaillard davant.

Mais ces divers vhicules ne pouvaient convenir Joam Garral. Du


moment quil stait rsolu descendre lAmazone, il avait song utiliser ce
voy age pour le transport dun norme convoi de marchandises quil devait livrer
au Para. ce point de vue, peu importait que la descente du fleuve soprt dans
un bref dlai. Voici donc le parti auquel il sarrta, parti qui devait rallier tous les
suffrages, sauf peut-tre celui de Manoel. Le jeune homme et prfr sans
doute quelque rapide steam-boat, et pour cause.

Mais, si rudimentaire, si primitif que dt tre le moy en de transport


imagin par Joam Garral, il allait permettre demmener un nombreux personnel,
et de sabandonner au courant du fleuve dans dexceptionnelles conditions de
confort et de scurit.

Ce serait, en vrit, comme une partie de la fazenda dIquitos qui se


dtacherait de la rive et descendrait lAmazone, avec tout ce qui constitue une
famille de fazenders, matres et serviteurs, dans leurs habitations, dans leurs
carbets, dans leurs cases.

Ltablissement dIquitos comprenait, sur lensemble de son exploitation,


quelques-unes de ces magnifiques forts, qui sont, pour ainsi dire, inpuisables
dans cette partie centrale du Sud-Amrique.

Joam Garral sentendait parfaitement lamnagement de ces bois, riches


des essences les plus prcieuses et les plus varies, trs propres aux ouvrages de
menuiserie, dbnisterie, de mturerie, de charpente, et il en tirait annuellement
des bnfices considrables.

En effet, le fleuve ntait-il pas l pour convoy er les produits des forts
amazoniennes, plus srement et plus conomiquement que ne let pu faire un
railway ? Aussi, chaque anne, Joam Garral, jetant terre quelques centaines
darbres de sa rserve, formait-il un de ces immenses trains de bois flott, fait de
madriers, poutrelles, troncs peine quarris, qui se rendait au Para sous la
conduite dhabiles pilotes, connaissant bien le brassage du fleuve et la direction
des courants.
En cette anne, Joam Garral allait donc agir comme il lavait fait les
annes prcdentes. Seulement, le train de bois tabli, il comptait laisser Benito
tout le dtail de cette grosse affaire commerciale. Mais il ny avait pas de temps
perdre. En effet, le commencement de juin tait lpoque favorable pour le
dpart, puisque les eaux, surleves par les crues du haut bassin, allaient baisser
peu peu jusquau mois doctobre.

Les premiers travaux devaient donc tre entrepris sans retard, car le train
de bois allait prendre des proportions inusites. Il sagissait, cette fois, dabattre un
demi-mille carr de fort, situe au confluent du Nanay et de lAmazone, cest-
-dire tout un angle du littoral de la fazenda, den former un norme train, tel
que serait une de ces jangadas ou radeaux du fleuve, laquelle on donnerait les
dimensions dun lot.

Or, ctait sur cette jangada, plus sre quaucune autre embarcation du
pay s, plus vaste que cent gariteas ou vigilindas accouples, que Joam Garral se
proposait de sembarquer avec sa famille, son personnel et sa cargaison.

Excellente ide ! stait crie Minha, en battant des mains, lorsquelle


avait connu le projet de son pre.

Oui ! rpondit Yaquita, et, dans ces conditions, nous atteindrons Blem
sans danger ni fatigue !

Et, pendant les haltes, nous pourrons chasser dans les forts de la rive,
ajouta Benito.

Ce sera peut-tre un peu long ! fit observer Manoel, et ne conviendrait-il


pas de choisir quelque mode de locomotion plus rapide pour descendre
lAmazone ?

Ce serait long, videmment ; mais la rclamation intresse du jeune


mdecin ne fut admise par personne. Joam Garral fit venir alors un Indien, qui
tait le principal intendant de la fazenda. Dans un mois, lui dit-il, il faut que la
jangada soit en tat et prte driver.

Aujourdhui mme, monsieur Garral, nous serons louvrage ,


rpondit lintendant.

Ce fut une rude besogne. Ils taient l une centaine dIndiens et de noirs,
qui, pendant cette premire quinzaine du mois de mai, firent vritablement
merveille. Peut-tre quelques braves gens, peu habitus ces grands massacres
darbres, eussent-ils gmi en voy ant des gants, qui comptaient plusieurs sicles
dexistence, tomber, en deux ou trois heures, sous le fer des bcherons ; mais il y
en avait tant et tant, sur les bords du fleuve, en amont, sur les les, en aval,
jusquaux limites les plus recules de lhorizon des deux rives, que labatage de ce
demi-mille de fort ne devait pas mme laisser un vide apprciable.

Lintendant et ses hommes, aprs avoir reu les instructions de Joam


Garral, avaient dabord nettoy le sol des lianes, des broussailles, des herbes, des
plantes arborescentes qui lobstruaient. Avant de prendre la scie et la hache, ils
staient arms du sabre dabatis, cet indispensable outil de quiconque veut
senfoncer dans les forts amazoniennes : ce sont de grandes lames, un peu
courbes, larges et plates, longues de deux trois pieds, solidement emmanches
dans des fuses, et que les indignes manuvrent avec une remarquable adresse.
En peu dheures, le sabre aidant, ils ont essart le sol, abattu les sous-bois et ouvert
de larges troues au plus profond des futaies.

Ainsi fut-il fait. Le sol se nettoy a devant les bcherons de la ferme. Les
vieux troncs dpouillrent leur vtement de lianes, de cactus, de fougres, de
mousses, de bromlias. Leur corce se montra nu, en attendant quils fussent
corchs vifs leur tour.

Puis, toute cette bande de travailleurs, devant lesquels fuy aient


dinnombrables lgions de singes qui ne les surpassaient pas en agilit, se hissa
dans les branchages suprieurs, sciant les fortes fourches, dgageant la haute
ramure qui devait tre consomme sur place. Bientt, il ne resta plus de la fort
condamne que de longs stipes chenus, dcouronns leur cime, et avec lair, le
soleil pntra flots jusqu ce sol humide quil navait peut-tre jamais caress.

Il ntait pas un de ces arbres qui ne pt tre employ quelque ouvrage


de force, charpente ou grosse menuiserie. L, poussaient, comme des colonnes
divoire cercles de brun, quelques-uns de ces palmiers cire, hauts de cent vingt
pieds, larges de quatre leur base, et qui donnent un bois inaltrable ; l, des
chtaigniers aubier rsistant, qui produisent des noix tricornes ; l, des
murichis , recherchs pour le btiment, des barrigudos , mesurant deux
toises leur renflement qui saccentue quelques pieds au-dessus du sol, arbres
corce rousstre et luisante, boutonne de tubercules gris, dont le fuseau aigu
supporte un parasol horizontal ; l, des bombax au tronc blanc, lisse et droit, de
taille superbe. Prs de ces magnifiques chantillons de la flore amazonienne
tombaient aussi des quatibos , dont le dme rose dominait tous les arbres
voisins, qui donnent des fruits semblables de petits vases, o sont disposes des
ranges de chtaignes, et dont le bois, dun violet clair, est spcialement demand
pour les constructions navales. Ctaient encore des bois de fer, et plus
particulirement l ibiriratea , dune chair presque noire, si serre de grain
que les Indiens en fabriquent leurs haches de combat ; des jacarandas , plus
prcieux que lacajou ; des coesalpinas , dont on ne retrouve lespce quau
fond de ces vieilles forts qui ont chapp au bras des bcherons ; des
sapucaias , hauts de cent cinquante pieds, arc-bouts darceaux naturels, qui,
sortis deux trois mtres de leur base, se rejoignent une hauteur de trente
pieds, senroulent autour de leur tronc comme les filetures dune colonne torse, et
dont la tte spanouit en un bouquet dartifices vgtaux, que les plantes parasites
colorent de jaune, de pourpre et de blanc neigeux.

Trois semaines aprs le commencement des travaux, de ces arbres qui


hrissaient langle du Nanay et de lAmazone, il ne restait pas un seul debout.
Labattage avait t complet. Joam Garral navait pas mme eu se proccuper
de lamnagement dune fort que vingt ou trente ans auraient suffi refaire. Pas
un baliveau de jeune ou de vieille corce ne fut pargn pour tablir les jalons
dune coupe future, pas un de ces corniers qui marquent la limite du
dboisement ; ctait une coupe blanche , tous les troncs ay ant t recps au
ras du sol, en attendant le jour o seraient extraites leurs racines, sur lesquelles le
printemps prochain tendrait encore ses verdoy antes broutilles.

Non, ce mille carr, baign sa lisire par les eaux du fleuve et de son
affluent, tait destin tre dfrich, labour, plant, ensemenc, et, lanne
suivante, des champs de manioc, de cafiers, dinhame, de cannes sucre,
darrow-root, de mas, darachides, couvriraient le sol quombrageait jusqualors
la riche plantation forestire.

La dernire semaine du mois de mai ntait pas arrive, que tous les
troncs, spars suivant leur nature et leur degr de flottabilit, avaient t rangs
sy mtriquement sur la rive de lAmazone. Ctait l que devait tre construite
limmense jangada qui, avec les diverses habitations ncessaires au logement des
quipes de manuvre, deviendrait un vritable village flottant. Puis, lheure
dite, les eaux du fleuve, gonfles par la crue, viendraient la soulever et
lemporteraient pendant des centaines de lieues jusquau littoral de lAtlantique.

Pendant toute la dure de ces travaux, Joam Garral sy tait entirement


adonn. Il les avait dirigs lui-mme, dabord sur le lieu de dfrichement, ensuite
la lisire de la fazenda, forme dune large grve, sur laquelle furent disposes
les pices du radeau.

Yaquita, elle, soccupait avec Cy ble de tous les prparatifs de dpart,


bien que la vieille ngresse ne comprit pas quon voult sen aller de l o lon se
trouvait si bien.
Mais tu verras des choses que tu nas jamais vues ! lui rptait sans
cesse Yaquita.

Vaudront-elles celles que nous sommes habitues voir ? rpondait


invariablement Cy ble.

De leur ct, Minha et sa favorite songeaient ce qui les concernait plus


particulirement. Il ne sagissait pas pour elles dun simple voy age : ctait un
dpart dfinitif, ctaient les mille dtails dune installation dans un autre pay s, o
la jeune multresse devait continuer vivre prs de celle laquelle elle tait si
tendrement attache. Minha avait bien le cur un peu gros, mais la joy euse Lina
ne prenait pas autrement souci dabandonner Iquitos. Avec Minha Valdez, elle
serait ce quelle tait avec Minha Garral. Pour enray er son rire, il aurait fallu la
sparer de sa matresse, ce dont il navait jamais t question.

Benito, lui, avait activement second son pre dans les travaux qui
venaient de saccomplir. Il faisait ainsi lapprentissage de ce mtier de fazender,
qui serait peut-tre le sien un jour, comme il allait faire celui de ngociant en
descendant le fleuve.

Quant Manoel, il se partageait autant que possible entre lhabitation, o


Yaquita et sa fille ne perdaient pas une heure, et le thtre du dfrichement, sur
lequel Benito voulait lentraner plus quil ne lui convenait. Mais, en somme, le
partage fut trs ingal, et cela se comprend.
CHAPITRE SEPTIME EN SUIVANT UNE LIANE

Un dimanche, cependant, le 26 mai, les jeunes gens rsolurent de prendre


quelque distraction. Le temps tait superbe, latmosphre simprgnait des
fraches brises venues de la Cordillre, qui adoucissaient la temprature. Tout
invitait faire une excursion dans la campagne.

Benito et Manoel offrirent donc la jeune fille de les accompagner


travers les grands bois qui bordaient la rive droite de lAmazone, loppos de la
fazenda.

Ctait une faon de prendre cong des environs dIquitos, qui sont
charmants. Les deux jeunes gens iraient en chasseurs, mais en chasseurs, qui ne
quitteraient pas leurs compagnes pour courir aprs le gibier, on pouvait l-dessus
sen rapporter Manoel, et les jeunes filles, car Lina ne pouvait se sparer de
sa matresse, iraient en simples promeneuses, quune excursion de deux trois
lieues ntait pas pour effray er.

Ni Joam Garral ni Yaquita navaient le temps de se joindre eux. Dune


part, le plan de la jangada ntait pas encore achev, et il ne fallait pas que sa
construction subt le moindre retard. De lautre, Yaquita et Cy ble, bien que
secondes par tout le personnel fminin de la fazenda, navaient pas une heure
perdre.

Minha accepta loffre avec grand plaisir. Aussi ce jour-l, vers onze
heures, aprs le djeuner, les deux jeunes gens et les deux jeunes filles se
rendirent sur la berge, langle du confluent des deux cours deau. Un des noirs
les accompagnait. Tous sembarqurent dans une des ubas destines au service de
la ferme, et, aprs avoir pass entre les les Iquitos et Parianta, ils atteignirent la
rive droite de lAmazone.

Lembarcation accosta au berceau de superbes fougres arborescentes,


qui se couronnaient, une hauteur de trente pieds, dune sorte daurole, faite de
lgres branches de velours vert aux feuilles festonnes dune fine dentelle
vgtale.

Et maintenant, Manoel, dit la jeune fille, cest moi de vous faire les
honneurs de la fort, vous qui ntes quun tranger dans ces rgions du Haut-
Amazone ! Nous sommes ici chez nous, et vous me laisserez remplir mes devoirs
de matresse de maison !

Chre Minha, rpondit le jeune homme, vous ne serez pas moins


matresse de maison dans notre ville de Blem qu la fazenda dIquitos, et, l-bas
comme ici

Ah ! Manoel, et toi, ma sur, scria Benito, vous ntes pas venus


pour changer de tendres propos, jimagine ! Oubliez pour quelques heures que
vous tes fiancs !

Pas une heure ! pas un instant ! rpliqua Manoel.

Cependant, si Minha te lordonne !

Minha ne me lordonnera pas !

Qui sait ? dit Lina en riant.

Lina a raison ! rpondit Minha, qui tendit la main Manoel. Essay ons
doublier ! Oublions ! Mon frre lexige ! Tout est rompu, tout ! Tant que
durera cette promenade, nous ne sommes pas fiancs ! Je ne suis plus la sur de
Benito ! Vous ntes plus son ami !

Par exemple ! scria Benito.

Bravo ! bravo ! Il ny a plus que des trangers ici ! rpliqua la jeune


multresse en battant des mains.

Des trangers qui se voient pour la premire fois, ajouta la jeune fille,
qui se rencontrent, se saluent

Mademoiselle dit Manoel en sinclinant devant Minha.

qui ai-je lhonneur de parler, monsieur ? demanda la jeune fille du


plus grand srieux.

Manoel Valdez, qui serait heureux que monsieur votre frre voult
bien le prsenter

Ah ! au diable ces maudites faons ! scria Benito. Mauvaise ide que


jai eue l ! Soy ez fiancs, mes amis ! Soy ez-le tant quil vous plaira ! Soy ez-le
toujours !

Toujours ! dit Minha, qui ce mot chappa si naturellement que les


clats de rire de Lina redoublrent. Un regard reconnaissant de Manoel
rcompensa la jeune fille de limprudence de sa langue. Si nous marchions,
nous parlerions moins ! En route ! cria Benito, pour tirer sa sur dembarras.

Mais Minha ntait pas presse.

Un instant, frre ! dit-elle, tu las vu ! jallais tobir ! Tu voulais nous


obliger nous oublier, Manoel et moi, pour ne pas gter ta promenade ! Eh bien,
jai mon tour un sacrifice te demander pour ne pas gter la mienne ! Tu vas,
sil te plat, et mme si cela ne te plat pas, me promettre, toi, Benito, en personne,
doublier

Doublier ?

Doublier que tu es chasseur, monsieur mon frre !

Quoi ! tu me dfends ?

Je te dfends de tirer tous ces charmants oiseaux, ces perroquets, ces


perruches, ces caciques, ces couroucous, qui volent si joy eusement travers la
fort ! Mme interdiction pour le menu gibier, dont nous navons que faire
aujourdhui ! Si quelque ona, jaguar ou autre, nous approche de trop prs, soit !

Mais fit Benito.

Sinon, je prends le bras de Manoel, et nous nous sauverons, nous nous


perdrons, et tu seras oblig de courir aprs nous !

Hein ! as-tu bonne envie que je refuse ? scria Benito, en regardant son
ami Manoel.

Je le crois bien ! rpondit le jeune homme.

Eh bien, non ! scria Benito. Je ne refuse pas ! Jobirai pour que tu


enrages ! En route !

Et les voil tous les quatre, suivis du noir, qui senfoncent sous ces beaux
arbres, dont lpais feuillage empchait les ray ons du soleil darriver jusquau sol.

Rien de plus magnifique que cette partie de la rive droite de lAmazone.


L, dans une confusion pittoresque, slevaient tant darbres divers que, sur
lespace dun quart de lieue carr, on a pu compter jusqu cent varits de ces
merveilles vgtales. En outre, un forestier et aisment reconnu que jamais
bcheron ny avait promen sa cogne ou sa hache. Mme aprs plusieurs
sicles de dfrichement, la blessure aurait encore t visible. Les nouveaux
arbres eussent-ils eu cent ans dexistence, que laspect gnral naurait plus t
celui des premiers jours, grce cette singularit, surtout, que lespce des lianes
et autres plantes parasites se serait modifie. Cest l un sy mptme curieux,
auquel un indigne naurait pu se mprendre.

La joy euse bande se glissait donc dans les hautes herbes, travers les
fourrs, sous les taillis, causant et riant. En avant, le ngre, manuvrant son sabre
dabatis, faisait le chemin, lorsque les broussailles taient trop paisses, et il
mettait en fuite des milliers doiseaux.

Minha avait eu raison dintercder pour tout ce petit monde ail, qui
papillonnait dans le haut feuillage. L se montraient les plus beaux reprsentants
de lornithologie tropicale. Les perroquets verts, les perruches criardes semblaient
tre les fruits naturels de ces gigantesques essences. Les colibris et toutes leurs
varits, barbes-bleues, rubis-topaze, tisauras longues queues en ciseau,
taient comme autant de fleurs dtaches que le vent emportait dune branche
lautre. Des merles au plumage orang, bord dun lisr brun, des becfigues
dors sur tranche, des sabias noirs comme des corbeaux, se runissaient
dans un assourdissant concert de sifflements. Le long bec du toucan dchiquetait
les grappes dor des guiriris . Les pique-arbres ou piverts du Brsil secouaient
leur petite tte mouchete de points pourpres. Ctait lenchantement des y eux.

Mais tout ce monde se taisait, se cachait, lorsque, dans la cime des arbres,
grinait la girouette rouille de l alma de gato , lme du chat, sorte
dpervier fauve-clair. Sil planait firement en dploy ant les longues plumes
blanches de sa queue, il senfuy ait lchement, son tour, au moment o
apparaissait dans les zones suprieures le gavia , grand aigle tte de neige,
leffroi de toute la gent aile des forts.

Minha faisait admirer Manoel ces merveilles naturelles quil net pas
retrouves dans leur simplicit primitive au milieu des provinces plus civilises de
lest. Manoel coutait la jeune fille plus des y eux que de loreille. Dailleurs, les
cris, les chants de ces milliers doiseaux, taient si pntrants parfois, quil net
pu lentendre. Seul, le rire clatant de Lina avait assez dacuit pour dominer de
sa joy euse note les gloussements, ppiements, hululements, sifflements,
roucoulements de toute espce.

Au bout dune heure, on navait pas franchi plus dun petit mille. En
sloignant des rives, les arbres prenaient un autre aspect. La vie animale ne se
manifestait plus au ras du sol, mais soixante ou quatre-vingts pieds au-dessus,
par le passage des bandes de singes, qui se poursuivaient travers les hautes
branches. et l, quelques cnes de ray ons solaires peraient jusquau sous-
bois. En vrit, la lumire, dans ces forts tropicales, ne semble plus tre un agent
indispensable leur existence. Lair suffit au dveloppement de ces vgtaux,
grands ou petits, arbres ou plantes, et toute la chaleur ncessaire lexpansion de
leur sve, ils la puisent, non dans latmosphre ambiante, mais au sein mme du
sol, o elle semmagasine comme dans un norme calorifre.

Et la surface des bromlias, des serpentines, des orchides, des cactus,


de tous ces parasites enfin qui formaient une petite fort sous la grande, que de
merveilleux insectes on tait tent de cueillir comme sils eussent t de
vritables fleurs, nestors aux ailes bleues, faites dune moire chatoy ante ;
papillons leilus reflets dor, zbrs de franges vertes, phalnes agrippines,
longues de dix pouces, avec des feuilles pour ailes ; abeilles maribundas ,
sorte dmeraudes vivantes, serties dans une armature dor ; puis des lgions de
coloptres lampy res ou py riphores, des valagumes au corselet de bronze, aux
ly tres vertes, projetant une lumire jauntre par leurs y eux, et qui, la nuit
venue, devaient illuminer la fort de leurs scintillements multicolores !

Que de merveilles ! rptait lenthousiaste jeune fille.

Tu es chez toi, Minha, ou du moins tu las dit, scria Benito, et voil


comment tu parles de tes richesses !

Raille, petit frre ! rpondit Minha. Il mest bien permis de louer tant de
belles choses, nest-ce pas, Manoel ? Elles sont de la main de Dieu et
appartiennent tout le monde !

Laissons rire Benito ! dit Manoel. Il sen cache, mais il est pote ses
heures, et il admire autant que nous toutes ces beauts naturelles ! Seulement,
lorsquil a un fusil sous le bras, adieu la posie !

Sois donc pote, frre ! rpondit la jeune fille.

Je suis pote ! rpliqua Benito. nature enchanteresse, etc.

Il faut bien convenir, cependant, que Minha, en interdisant son frre


lusage de son fusil de chasseur, lui avait impos une vritable privation. Le gibier
ne manquait pas dans la fort, et il eut srieusement lieu de regretter quelques
beaux coups.

En effet, dans les parties moins boises, o souvraient dassez larges


clairires, apparaissaient quelques couples dautruches, de lespce des
nandus , hautes de quatre cinq pieds. Elles allaient accompagnes de leurs
insparables seriemas , sorte de dindons infiniment meilleurs, au point de vue
comestible, que les grands volatiles quils escortent.

Voil ce que me cote ma maudite promesse ! scria Benito en


remettant sous son bras, un geste de sa sur, le fusil quil venait instinctivement
dpauler.

Il faut respecter ces seriemas, rpondit Manoel, car ce sont de grands


destructeurs de serpents.

Comme il faut respecter les serpents, rpliqua Benito, parce quils


mangent les insectes nuisibles, et ceux-ci parce quils vivent de pucerons, plus
nuisibles encore ! ce compte-l, il faudrait tout respecter !

Mais linstinct du jeune chasseur allait tre mis une plus rude preuve.
La fort devenait tout fait giboy euse. Des cerfs rapides, dlgants chevreuils
dtalaient sous bois, et, certainement, une balle bien ajuste les et arrts dans
leur fuite. Puis, et l, apparaissaient des dindons au pelage caf au lait, des
pcaris, sorte de cochons sauvages, trs apprcis des amateurs de venaison, des
agoutis, qui sont les similaires des lapins et des livres dans lAmrique
mridionale, des tatous test cailleux dessin en mosaque, qui appartiennent
lordre des dents.

Et vraiment Benito ne montrait-il pas plus que de la vertu, un vritable


hrosme, lorsquil entrevoy ait quelque tapir, de ceux qui sont appels antas
au Brsil, ces diminutifs dlphants, dj presque introuvables sur les bords du
Haut-Amazone et de ses affluents, pachy dermes si recherchs des chasseurs
pour leur raret, si apprcis des gourmets pour leur chair, suprieure celle du
buf, et surtout pour la protubrance de leur nuque, qui est un morceau de roi !

Oui ! son fusil lui brlait les doigts, ce jeune homme ; mais, fidle son
serment, il le laissait au repos.

Ah ! par exemple, et il en prvint sa sur , le coup partirait malgr lui


sil se trouvait bonne porte dun tamanda assa , sorte de grand fourmilier
trs curieux, qui peut tre considr comme un coup de matre dans les annales
cy ngtiques.

Mais, heureusement, le grand fourmilier ne se montra pas, non plus que


ces panthres, lopards, jaguars, gupars, couguars, indiffremment dsigns
sous le nom donas dans lAmrique du Sud, et quil ne faut pas laisser approcher
de trop prs.
Enfin, dit Benito qui sarrta un instant, se promener cest trs bien, mais
se promener sans but

Sans but ! scria la jeune fille ; mais notre but, cest de voir, cest
dadmirer, cest de visiter une dernire fois ces forts de lAmrique centrale,
que nous ne retrouverons plus au Para, cest de leur dire un dernier adieu !

Ah ! une ide !

Ctait Lina qui parlait ainsi.

Une ide de Lina ne peut tre quune ide folle ! rpondit Benito en
secouant la tte.

Cest mal, mon frre, dit la jeune fille, de te moquer de Lina, quand elle
cherche prcisment donner notre promenade le but que tu regrettes quelle
nait pas !

Dautant plus, monsieur Benito, que mon ide vous plaira, jen suis sre,
rpondit la jeune multresse.

Quelle est ton ide ? demanda Minha.

Vous voy ez bien cette liane ?

Et Lina montrait une de ces lianes de lespce des cipos , enroule


un gigantesque mimosa-sensitive, dont les feuilles, lgres comme des plumes, se
referment au moindre bruit.

Eh bien ? dit Benito.

Je propose, rpondit Lina, de nous mettre tous suivre cette liane


jusqu son extrmit !

Cest une ide, cest un but, en effet ! scria Benito. Suivre cette liane,
quels que soient les obstacles, fourrs, taillis, rochers, ruisseaux, torrents, ne se
laisser arrter par rien, passer quand mme

Dcidment, tu avais bien raison, frre ! dit en riant Minha. Lina est un
peu folle !

Allons, bon ! lui rpondit son frre, tu dis que Lina est folle, pour ne pas
dire que Benito est fou, puisquil lapprouve !
Au fait, soy ons fou, si cela vous amuse ! rpondit Minha. Suivons la
liane !

Vous ne craignez pas fit observer Manoel.

Encore des objections ! scria Benito. Ah ! Manoel, tu ne parlerais pas


ainsi et tu serais dj en route, si Minha tattendait au bout !

Je me tais, rpondit Manoel. Je ne dis plus rien, jobis !

Suivons la liane !

Et les voil partis, joy eux comme des enfants en vacances !

Il pouvait les mener loin, ce filament vgtal, sils senttaient le suivre


jusqu son extrmit comme un fil dAriane, cela prs que le fil de lhritire
de Minos aidait sortir du laby rinthe, et que celui-ci ne pouvait quy entraner
plus profondment.

Ctait, en effet, une liane de la famille des salses, un de ces cipos connus
sous le nom de japicanga rouge, et dont la longueur mesure quelquefois
plusieurs lieues. Mais, aprs tout, lhonneur ntait pas engag dans laffaire.

Le cipo passait dun arbre lautre, sans solution de continuit, tantt


enroul aux troncs, tantt enguirland aux branches, ici sautant dun dragonnier
un palissandre, l dun gigantesque chtaignier, le bertholletia excelsa ,
quelques-uns de ces palmiers vin, ces baccabas , dont les branches ont t
justement compares par Agassiz de longues baguettes de corail mouchetes
de vert. Puis, ctaient des tucumas , de ces ficus, capricieusement
contourns comme des oliviers centenaires, et dont on ne compte pas moins de
quarante-trois varits au Brsil ; ctaient de ces sortes deuphorbiaces qui
produisent le caoutchouc, des gualtes , beaux palmiers au tronc lisse, fin,
lgant, des cacaotiers qui croissent spontanment sur les rives de lAmazone et
de ses affluents, des mlastomes varis, les uns fleurs roses, les autres
agrments de panicules de baies blanchtres.

Mais que de haltes, que de cris de dception, lorsque la joy euse bande
croy ait avoir perdu le fil conducteur ! Il fallait alors le retrouver, le dbrouiller,
dans le peloton des plantes parasites.

L ! l ! disait Lina, je laperois !

Tu te trompes, rpondait Minha, ce nest pas lui, cest une liane dune
autre espce !

Mais non ! Lina a raison, disait Benito.

Non ! Lina a tort , rpondait naturellement Manoel. De l, discussions


trs srieuses, trs soutenues, dans lesquelles personne ne voulait cder.

Alors, le noir dun ct, Benito de lautre, slanaient sur les arbres,
grimpaient aux branches enlaces par le cipo, afin den relever la vritable
direction.

Or, rien de moins ais, coup sr, dans cet emmlement de touffes, entre
lesquelles serpentait la liane, au milieu des bromelias karatas , armes de
leurs piquants aigus, des orchides fleurs roses et labelles violettes, larges
comme un gant, des oncidiums plus embrouills quun cheveau de laine
entre les pattes dun jeune chat !

Et puis, lorsque la liane redescendait vers le sol, quelle difficult pour la


reprendre sous les massifs des ly copodes, des heliconias grandes feuilles, des
calliandras houppes roses, des rhipsales qui lentouraient comme larmature
dun fil de bobine lectrique, entre les nuds des grandes ipomes blanches, sous
les tiges charnues des vanilles, au milieu de tout ce qui tait grenadille, brindille,
vigne folle et sarments !

Et quand on avait retrouv le cipo, quels cris de joie, et comme on


reprenait la promenade un instant interrompue !

Depuis une heure dj, jeunes gens et jeunes filles allaient ainsi, et rien ne
faisait prvoir quils fussent prs datteindre leur fameux but. On secouait
vigoureusement la liane, mais elle ne cdait pas, et les oiseaux senvolaient par
centaines, et les singes senfuy aient dun arbre lautre, comme pour montrer le
chemin.

Un fourr barrait-il la route ? Le sabre dabatis faisait une troue, et toute


la bande sy introduisait. Ou bien, ctait une haute roche, tapisse de verdure, sur
laquelle la liane se droulait comme un serpent. On se hissait alors, et lon passait
la roche.

Une large clairire souvrit bientt. L, dans cet air plus libre, qui lui est
ncessaire comme la lumire du soleil, larbre des tropiques par excellence, celui
qui, suivant lobservation de Humboldt, a accompagn lhomme dans lenfance
de sa civilisation , le grand nourrisseur de lhabitant des zones torrides, un
bananier, se montrait isolment. Le long feston du cipo, enroul dans ses hautes
branches, se raccordait ainsi dune extrmit lautre de la clairire et se glissait
de nouveau dans la fort.

Nous arrtons-nous, enfin ? demanda Manoel.

Non, mille fois non ! scria Benito. Pas avant davoir atteint le bout de la
liane !

Cependant, fit observer Minha, il serait bientt temps de songer au


retour !

Oh ! chre matresse, encore, encore ! rpondit Lina.

Toujours ! toujours ! ajouta Benito.

Et les tourdis de senfoncer plus profondment dans la fort, qui, plus


dgage alors, leur permettait davancer plus facilement.

En outre, le cipo obliquait vers le nord et tendait revenir vers le fleuve. Il


y avait donc moins dinconvnient la suivre, puisquon se rapprochait de la rive
droite, quil serait ais de remonter ensuite.

Un quart dheure plus tard, au fond dun ravin, devant un petit affluent de
lAmazone, tout le monde sarrtait. Mais un pont de lianes, fait de bejucos
relis entre eux par un lacis de branchages, traversait ce ruisseau. Le cipo, se
divisant en deux filaments, lui servait de garde-fou et passait ainsi dune berge
lautre.

Benito, toujours en avant, stait dj lanc sur le tablier vacillant de


cette passerelle vgtale.

Manoel voulut retenir la jeune fille.

Restez, restez, Minha ! dit-il. Benito ira plus loin, si cela lui plat, mais
nous lattendrons ici !

Non ! Venez, venez, chre matresse, venez ! scria Lina. Nay ez pas
peur ! La liane samincit ! Nous aurons raison delle, et nous dcouvrirons son
extrmit !

Et sans hsiter, la jeune multresse saventurait hardiment derrire Benito.

Ce sont des enfants ! rpondit Minha. Venez, mon cher Manoel ! Il faut
bien les suivre !
Et les voil tous franchissant le pont, qui se balanait au-dessus du ravin
comme une escarpolette, et senfonant de nouveau sous le dme des grands
arbres.

Mais ils navaient pas march depuis dix minutes, en suivant linterminable
cipo dans la direction du fleuve, que tous sarrtaient, et, cette fois, non sans
raison.

Est-ce que nous sommes enfin au bout de cette liane ? demanda la


jeune fille.

Non, rpondit Benito, mais nous ferons bien de navancer quavec


prudence ! Voy ez ! Et Benito montrait le cipo qui, perdu dans les branches
dun haut ficus, tait agit par de violentes secousses. Qui donc produit cela ?
demanda Manoel.

Peut-tre quelque animal, dont il convient de napprocher quavec


circonspection ! Et Benito, armant son fusil, fit signe de le laisser aller, et se
porta dix pas en avant. Manoel, les deux jeunes filles et le noir taient rests
immobiles la mme place. Soudain, un cri fut pouss par Benito, et on put le
voir slancer vers un arbre. Tous se prcipitrent de ce ct.

Spectacle inattendu et peu fait pour rcrer les y eux !

Un homme, pendu par le cou, se dbattait au bout de cette liane, souple


comme une corde, laquelle il avait fait un nud coulant, et les secousses
venaient des soubresauts qui lagitaient encore dans les dernires convulsions de
lagonie.

Mais Benito stait jet sur le malheureux, et dun coup de son couteau de
chasse il avait tranch le cipo.

Le pendu glissa sur le sol. Manoel se pencha sur lui afin de lui donner des
soins et le rappeler la vie, sil ntait pas trop tard.

Le pauvre homme ! murmurait Minha.

Monsieur Manoel, monsieur Manoel, scria Lina, il respire encore ! Son


cur bat ! Il faut le sauver !

Cest ma foi vrai, rpondit Manoel, mais je crois quil tait temps
darriver !

Le pendu tait un homme dune trentaine dannes, un blanc, assez mal


vtu, trs amaigri, et qui paraissait avoir beaucoup souffert.

ses pieds taient une gourde vide, jete terre, et un bilboquet en bois
de palmier, auquel la boule, faite dune tte de tortue, se rattachait par une fibre.

Se pendre, se pendre, rptait Lina, et jeune encore ! Quest-ce qui a pu


le pousser cela !

Mais les soins de Manoel ne tardrent pas ramener la vie le pauvre


diable, qui ouvrit les y eux et poussa un hum ! vigoureux, si inattendu, que
Lina, effray e, rpondit son cri par un autre.

Qui tes-vous ? mon ami, lui demanda Benito.

Un ex-pendu, ce que je vois !

Mais, votre nom ?

Attendez un peu que je me rappelle, dit-il en se passant la main sur le


front. Ah ! je me nomme Fragoso pour vous servir, si jen suis encore capable,
pour vous coiffer, vous raser, vous accommoder suivant toutes les rgles de mon
art ! Je suis un barbier, ou, pour mieux dire, le plus dsespr des Figaros !

Et comment avez-vous pu songer ?

Eh ! que voulez-vous, mon brave monsieur ! rpondit en souriant


Fragoso. Un moment de dsespoir, que jaurais bien regrett, si les regrets sont de
lautre monde ! Mais huit cents lieues de pay s parcourir encore, et pas une
pataque la poche, cela nest pas fait pour rconforter ! Javais perdu courage,
videmment !

Ce Fragoso avait, en somme, une bonne et agrable figure. mesure quil


se remettait, on voy ait que son caractre devait tre gai. Ctait un de ces
barbiers nomades qui courent les rives du Haut-Amazone, allant de village en
village, et mettant les ressources de leur mtier au service des ngres, ngresses,
Indiens, Indiennes, qui les apprcient fort.

Mais le pauvre Figaro, bien abandonn, bien misrable, nay ant pas
mang depuis quarante heures, gar dans cette fort, avait un instant perdu la
tte et on sait le reste.

Mon ami, lui dit Benito, vous allez revenir avec nous la fazenda
dIquitos.
Comment donc, mais avec plaisir ! rpondit Fragoso. Vous mavez
dpendu, je vous appartiens ! Il ne fallait pas me dpendre !

Hein ! chre matresse, avons-nous bien fait de continuer notre


promenade ! dit Lina.

Je le crois bien ! rpondit la jeune fille.

Nimporte, dit Benito, je naurais jamais cru que nous finirions par
trouver un homme au bout de notre cipo !

Et surtout un barbier dans lembarras, en train de se pendre ! rpondit


Fragoso.

Le pauvre diable, redevenu alerte, fut mis au courant de ce qui stait


pass. Il remercia chaudement Lina de la bonne ide quelle avait eue de suivre
cette liane, et tous reprirent le chemin de la fazenda, o Fragoso fut accueilli de
manire navoir plus ni lenvie ni le besoin de recommencer sa triste besogne !
CHAPITRE HUITIME LA JANGADA

Le demi-mille carr de fort tait abattu. Aux charpentiers revenait


maintenant le soin de disposer sous forme de radeau les arbres plusieurs fois
sculaires qui gisaient sur la grve.

Facile besogne, en vrit ! Sous la direction de Joam Garral, les Indiens


attachs la fazenda allaient dploy er leur adresse, qui est incomparable. Quil
sagisse de btisse ou de construction maritime, ces indignes sont, sans contredit,
dtonnants ouvriers. Ils nont quune hache et une scie, ils oprent sur des bois
tellement durs que le tranchant de leur outil sy brche, et pourtant, troncs quil
faut quarrir, poutrelles dgager de ces normes stipes, planches et madriers,
dbiter sans laide dune scierie mcanique, tout cela saccomplit aisment sous
leur main adroite, patiente, doue dune prodigieuse habilet naturelle.

Les cadavres darbres navaient pas t tout dabord lancs dans le lit de
lAmazone. Joam Garral avait lhabitude de procder autrement. Aussi, tout cet
amas de troncs avait-il t sy mtriquement rang sur une large grve plate, quil
avait fait encore surbaisser, au confluent du Nanay et du grand fleuve. Ctait l
que la jangada allait tre construite ; ctait l que lAmazone se chargerait de la
mettre flot, lorsque le moment serait venu de la conduire destination.

Un mot explicatif sur la disposition gographique de cet immense cours


deau, qui est unique entre tous, et propos dun singulier phnomne, que les
riverains avaient pu constater de visu.

Les deux fleuves, qui sont peut-tre plus tendus que la grande artre
brsilienne, le Nil et le Missouri-Mississipi, coulent, lun du sud au nord sur le
continent africain, lautre du nord au sud travers lAmrique septentrionale. Ils
traversent donc des territoires trs varis en latitude, et consquemment ils sont
soumis des climats trs diffrents.

LAmazone, au contraire, est compris tout entier, au moins depuis le point


o il oblique franchement lest sur la frontire de lquateur et du Prou, entre
les quatrime et deuxime parallles sud. Aussi cet immense bassin est-il sous
linfluence des mmes conditions climatriques dans toute ltendue de son
parcours.

De l, deux saisons distinctes, pendant lesquelles les pluies tombent avec


un cart de six mois. Au nord du Brsil, cest en septembre que se produit la
priode pluvieuse. Au sud, au contraire, cest en mars. Do cette consquence
que les affluents de droite et les affluents de gauche ne voient grossir leurs eaux
qu une demi-anne dintervalle. Il rsulte donc de cette alternance que le
niveau de lAmazone, aprs avoir atteint son maximum dlvation, en juin,
dcrot successivement jusquen octobre.

Cest ce que Joam Garral savait par exprience, et cest de ce phnomne


quil entendait profiter pour la mise leau de la jangada, aprs lavoir
commodment construite sur la rive du fleuve. En effet, au-dessous et au-dessus
du niveau moy en de lAmazone, le maximum peut monter jusqu quarante
pieds, et le minimum descendre jusqu trente. Un tel cart donnait donc au
fazender toute facilit pour agir.

La construction fut commence sans retard. Sur la vaste grve les troncs
vinrent prendre place par rang de grosseur, sans parler de leur degr de
flottabilit, dont il fallait tenir compte. En effet, parmi ces bois lourds et durs, il
sen trouvait dont la densit spcifique gale, peu de chose prs, la densit de
leau.

Toute cette premire assise ne devait pas tre faite de troncs juxtaposs.
Un petit intervalle avait t laiss entre eux, et ils furent relis par des poutrelles
traversires qui assuraient la solidit de lensemble. Des cbles de piaaba
les rattachaient lun lautre, et avec autant de solidit quun cble de chanvre.
Cette matire, qui est faite des ramicules dun certain palmier, trs abondant sur
les rives du fleuve, est universellement employ e dans le pay s. Le piaaba flotte,
rsiste limmersion, se fabrique bon march, toutes raisons qui en ont fait un
article prcieux, entr dj dans le commerce du vieux monde.

Sur ce double rang de troncs et de poutrelles vinrent se placer les madriers


et les planches qui devaient former le parquet de la jangada, surlev de trente
pouces au-dessus de la flottaison. Il y en avait l pour une somme considrable,
et on ladmettra sans peine, si lon tient compte de ce que ce train de bois
mesurait mille pieds de long sur soixante de large, soit une superficie de soixante
mille pieds carrs. En ralit, ctait une fort tout entire qui allait se livrer au
courant de lAmazone.

Ces travaux de construction staient plus spcialement accomplis sous la


direction de Joam Garral. Mais, lorsquils furent termins, la question de
lamnagement, mise lordre du jour, fut soumise la discussion de tous,
laquelle on convia mme ce brave Fragoso.
Un mot seulement pour dire quelle tait devenue sa nouvelle situation la
fazenda.

Du jour o il avait t recueilli par lhospitalire famille, le barbier navait


jamais t si heureux. Joam Garral lui avait offert de le conduire au Para, vers
lequel il se dirigeait, lorsque cette liane lavait saisi par le cou, disait-il, et arrt
net ! Fragoso avait accept, remerci de tout son cur, et, depuis lors, par
reconnaissance, il cherchait se rendre utile de mille faons. Ctait, dailleurs,
un garon trs intelligent, ce quon pourrait appeler un droitier des deux
mains , cest--dire quil tait apte tout faire et tout faire bien. Aussi gai que
Lina, toujours chantant, fcond en reparties joy euses, il navait pas tard tre
aim de tous.

Mais ctait envers la jeune multresse quil prtendait avoir contract la


plus grosse dette.

Une fameuse ide que vous avez eue, mademoiselle Lina, rptait-il
sans cesse, de jouer la liane conductrice ! Ah ! vraiment, cest un joli jeu,
bien que, certainement, on ne trouve pas toujours un pauvre diable de barbier au
bout !

Cest le hasard, monsieur Fragoso, rpondait Lina en riant, et je vous


assure que vous ne me devez rien !

Comment ! rien, mais je vous dois la vie, et je demande la prolonger


pendant une centaine dannes encore, pour que ma reconnaissance dure plus
longtemps ! Voy ez-vous, ce ntait pas ma vocation de me pendre ! Si jai essay
de le faire, ctait par ncessit ! Mais, tout bien examin, jaimais mieux cela
que de mourir de faim et de servir, avant dtre mort tout fait, de pture des
btes ! Aussi cette liane, cest un lien entre nous, et vous aurez beau dire

La conversation, en gnral, se continuait sur un ton plaisant. Au fond,


Fragoso tait trs reconnaissant la jeune multresse davoir eu linitiative de son
sauvetage, et Lina ntait point insensible aux tmoignages de ce brave garon,
trs ouvert, trs franc, de bonne mine, tout comme elle. Leur amiti ne laissait
pas damener quelques plaisants Ah ! ah ! de la part de Benito, de la vieille
Cy ble et de biens dautres.

Donc, pour en revenir la jangada, aprs discussion, il fut dcid que son
installation serait aussi complte et aussi confortable que possible puisque le
voy age devait durer plusieurs mois. La famille Garral comprenait le pre, la
mre, la jeune fille, Benito, Manoel, plus leurs serviteurs, Cy ble et Lina, qui
devaient occuper une habitation part. ce petit monde, il fallait ajouter
quarante Indiens, quarante noirs, Fragoso et le pilote auquel serait confie la
direction de la jangada.

Un personnel aussi nombreux ntait que suffisant pour le service du bord.


En effet, il sagissait de naviguer au milieu des tournants du fleuve, entre ces
centaines dles et dlots qui lencombrent. Si le courant de lAmazone fournissait
le moteur, il nimprimait pas la direction. De l, ces cent soixante bras
ncessaires la manuvre des longues gaffes, destines maintenir lnorme
train de bois gale distance des deux rives.

Tout dabord, on soccupa de construire la maison de matre larrire de


la jangada. Elle fut amnage de manire contenir cinq chambres et une vaste
salle manger. Une de ces chambres devait tre commune Joam Garral et sa
femme, une autre Lina et Cy ble, prs de leurs matresses, une troisime
Benito et Manoel. Minha aurait une chambre part, qui ne serait pas la moins
confortablement dispose.

Cette habitation principale fut soigneusement faite de planches


imbriques, bien imprgnes de rsine bouillante, ce qui devait les rendre
impermables et parfaitement tanches. Des fentres latrales et des fentres de
faade lclairaient gaiement. Sur le devant souvrait la porte dentre, donnant
accs dans la salle commune. Une lgre vranda, qui en protgeait la partie
antrieure contre laction des ray ons solaires, reposait sur de sveltes bambous. Le
tout tait peint dune frache couleur docre, qui rverbrait la chaleur au lieu de
labsorber, et assurait lintrieur une temprature moy enne.

Mais, quand le gros uvre , comme on dit, eut t lev sur les plans
de Joam Garral, Minha intervint.

Pre, dit-elle, maintenant que nous sommes clos et couverts par tes
soins, tu nous permettras darranger cette demeure notre fantaisie. Le dehors
tappartient, mais le dedans est nous. Ma mre et moi, nous voulons que ce soit
comme si notre maison de la fazenda nous suivait en voy age, afin que tu puisses
croire que tu nas pas quitt Iquitos !

Fais ta guise, Minha, rpondit Joam Garral en souriant de ce triste


sourire qui lui revenait quelquefois.

Ce sera charmant !

Je men rapporte ton bon got, ma chre fille !

Et cela nous fera honneur, pre ! rpondit Minha. Il le faut pour ce beau
pay s que nous allons traverser, ce pay s qui est le ntre, et dans lequel tu vas
rentrer aprs tant dannes dabsence !

Oui ! Minha, oui ! rpondit Joam Garral. Cest un peu comme si nous
revenions dexil un exil volontaire ! Fais donc de ton mieux, ma fille !
Japprouve davance tout ce que tu feras !

la jeune fille, Lina, auxquelles devaient se joindre volontiers Manoel


dune part, Fragoso de lautre, revenait le soin dorner lhabitation lintrieur.
Avec un peu dimagination et de sens artistique, ils devaient arriver faire trs
bien les choses.

Au dedans, dabord, les meubles les plus jolis de la fazenda trouvrent


naturellement leur place. On en serait quitte pour les renvoy er, aprs larrive au
Para, par quelque igaritea de lAmazone : Tables, fauteuils de bambous, canaps
de cannes, tagres de bois sculpt, tout ce qui constitue le riant mobilier dune
habitation de la zone tropicale, fut dispos avec got dans la maison flottante. On
sentait bien quen dehors de la collaboration des deux jeunes gens, des mains de
femmes prsidaient cet arrangement. Quon ne simagine pas que la planche
des murs ft reste nu ! Non ! les parois disparaissaient sous des tentures du plus
agrable aspect. Seulement ces tentures, faites de prcieuses corces darbres,
ctaient des tuturis , qui se relevaient en gros plis comme le brocart et le
damas des plus souples et des plus riches toffes de lameublement moderne. Sur
le parquet des chambres, des peaux de jaguar, remarquablement tigres,
dpaisses fourrures de singes, offraient au pied leurs moelleuses toisons.
Quelques lgers rideaux de cette soie rousstre, que produit le suma-uma ,
pendaient aux fentres. Quant aux lits, envelopps de leurs moustiquaires,
oreillers, matelas, coussins, ils taient remplis de cette lastique et frache
substance que donne le bombax dans le haut bassin de lAmazone.

Puis, partout, sur les tagres, sur les consoles, de ces jolis riens, rapports
de Rio-Janeiro ou de Blem, dautant plus prcieux pour la jeune fille, quils lui
venaient de Manoel. Quoi de plus agrable aux y eux que ces bibelots, dons dune
main amie, qui parlent sans rien dire !

En quelques jours, cet intrieur fut entirement dispos, et ctait se


croire dans la maison mme de la fazenda. On nen et pas voulu dautre pour
demeure sdentaire, sous quelque beau bouquet darbres, au bord dun courant
deau vive. Pendant quelle descendrait entre les rives du grand fleuve, elle ne
dparerait pas les sites pittoresques, qui se dplaceraient latralement elle.

Il faut encore ajouter que cette habitation ne charmait pas moins les y eux
au dehors quau dedans.

En effet, lextrieur, les jeunes gens avaient rivalis de got et


dimagination.

La maison tait littralement enfeuillage du soubassement jusquaux


dernires arabesques de la toiture. Ctait un fouillis dorchides, de bromlias, de
plantes grimpantes, toutes en fleur, que nourrissaient des caisses de bonne terre
vgtale, enfouies sous des massifs de verdure. Le tronc dun mimosa ou dun
ficus net pas t habill dune parure plus tropicalement clatante ! Que de
capricieuses broutilles, que de rubelles rouges, de pampres jaune dor, de
grappes multicolores, de sarments enchevtrs, sur les corbeaux supportant le
bout du fatage, sur les arons de la toiture, sur le sommier des portes ! Il avait
suffi de prendre pleines mains dans les forts voisines de la fazenda. Une liane
gigantesque reliait entre eux tous ces parasites ; elle faisait plusieurs fois le tour de
la maison, elle saccrochait tous les angles, elle senguirlandait toutes les
saillies, elle se bifurquait, elle touffait , elle jetait tort et travers ses
fantaisistes ramicelles, elle ne laissait plus rien voir de lhabitation, qui semblait
tre enfouie sous un norme buisson en fleur.

Attention dlicate et dont on reconnatra aisment lauteur, lextrmit de


ce cipo allait spanouir la fentre mme de la jeune multresse. On et dit
dun bouquet de fleurs toujours fraches que ce long bras lui tendait travers la
persienne.

En somme, tout cela tait charmant. Si Yaquita, sa fille et Lina furent


contentes, il est inutile dy insister.

Pour peu que vous le vouliez, dit Benito, nous planterons des arbres sur
la jangada !

Oh ! des arbres ! rpondit Minha.

Pourquoi pas ? reprit Manoel. Transports avec de bonne terre sur cette
solide plate-forme, je suis certain quils prospreraient, dautant mieux quil ny a
pas de changements de climat craindre pour eux, puisque lAmazone court
invariablement sous le mme parallle !

Dailleurs, rpondit Benito, est-ce que le fleuve ne charrie pas chaque


jour des lots de verdure, arrachs aux berges des les et du fleuve ? Ne passent-
ils pas avec leurs arbres, leurs bosquets, leurs buissons, leurs rochers, leurs
prairies, pour aller, huit cents lieues dici, se perdre dans lAtlantique ? Pourquoi
donc notre jangada ne se transformerait-elle pas en un jardin flottant ?
Voulez-vous une fort, mademoiselle Lina ? dit Fragoso, qui ne doutait
de rien.

Oui ! une fort ! scria la jeune multresse, une fort avec ses oiseaux,
ses singes !

Ses serpents, ses jaguars ! rpliqua Benito.

Ses Indiens, ses tribus nomades ! dit Manoel.

Et mme ses anthropophages !

Mais o allez-vous donc, Fragoso ? scria Minha, en voy ant lalerte


barbier remonter la berge.

Chercher la fort ! rpondit Fragoso.

Cest inutile, mon ami, rpondit Minha en souriant. Manoel ma offert un


bouquet et je men contente ! Il est vrai, ajouta-t-elle en montrant lhabitation
enfouie sous les fleurs, il est vrai quil a cach notre maison dans son bouquet de
fianailles !
CHAPITRE NEUVIME LE SOIR DU 5 JUIN

Pendant que se construisait la maison de matre, Joam Garral stait


occup aussi de lamnagement des communs , qui comprenaient la cuisine
et les offices, dans lesquels les provisions de toutes sortes allaient tre
emmagasines.

Au premier rang, il y avait un important stock des racines de cet


arbrisseau, haut de six dix pieds, qui produit le manioc, dont les habitants des
contres intertropicales font leur principale nourriture. Cette racine, semblable
un long radis noir, vient par touffes, comme les pommes de terre. Si elle nest pas
toxique dans les rgions africaines, il est certain que, dans lAmrique du Sud, elle
contient un suc des plus nuisibles, quil faut pralablement chasser par la pression.
Ce rsultat obtenu, on rduit ces racines en une farine qui sutilise de diffrentes
faons, mme sous la forme de tapioca, suivant le caprice des indignes.

Aussi, bord de la jangada, existait-il un vritable silo de cette utile


production, qui tait rserve lalimentation gnrale.

Quant aux conserves de viande, sans oublier tout un troupeau de moutons,


nourris dans une table spciale, btie lavant, elles consistaient surtout en une
certaine quantit de ces jambons presuntos du pay s, qui sont dexcellente
qualit ; mais on comptait aussi sur le fusil des jeunes gens et de quelques Indiens,
bons chasseurs, auxquels le gibier ne manquerait pas et qui ne le manqueraient
pas non plus sur les les ou dans les forts riveraines de lAmazone.

Le fleuve, dailleurs, devait largement fournir la consommation


quotidienne : crevettes, quon aurait le droit dappeler crevisses, tambagus ,
le meilleur poisson de tout ce bassin, dun got plus fin que le saumon, auquel on
la quelquefois compar ; pira-rucus , aux cailles rouges, grands comme des
esturgeons, qui, sous forme de salaisons, sexpdient en quantits considrables
dans tout le Brsil ; candirus , dangereux prendre, bons manger ;
piranhas ou poissons-diables ray s de bandes rouges et longs de trente
pouces ; tortues grandes ou petites, qui se comptent par milliers et entrent pour
une si grande part dans lalimentation des indignes, tous ces produits du fleuve
devaient figurer tour tour sur la table des matres et des serviteurs.

Donc, chaque jour, sil se pouvait, chasse et pche allaient tre pratiques
dune faon rgulire.
Quant aux diverses boissons, il y avait une bonne provision de ce que le
pay s produisait de meilleur : cay suma ou machachera du Haut et du
Bas-Amazone, liquide agrable, de saveur acidule, que distille la racine bouillie
de manioc doux ; beiju du Brsil, sorte deau-de-vie nationale, chica du
Prou, ce mazato de lUcay ali, tire des fruits bouillis, pressurs et
ferments du bananier ; guarana , espce de pte faite avec la double
amande du paullinia-sorbilis , une vraie tablette de chocolat pour la couleur,
que lon rduit en fine poudre, et qui, additionne deau, donne un breuvage
excellent.

Et ce ntait pas tout. Il y a dans ces contres une espce de vin violet
fonc qui se tire du suc des palmiers assais , et dont les Brsiliens apprcient
fort le got aromatique. Aussi sen trouvait-il bord un nombre respectable de
frasques{6}, qui seraient vides, sans doute, en arrivant au Para.

Et, en outre, le cellier spcial de la jangada faisait honneur Benito, qui


sen tait constitu lordonnateur en chef. Quelques centaines de bouteilles de
Xrs, de Stubal, de Porto, rappelaient des noms chers aux premiers
conqurants de lAmrique du Sud. De plus, le jeune sommelier avait encav
certaines dames-jeannes{7}, remplies de cet excellent tafia, qui est une eau-de-
vie de sucre, un peu plus accentue au got que le beiju national.

Quant au tabac, ce ntait point cette plante grossire dont se contentent le


plus habituellement les indignes du bassin de lAmazone. Il venait en droite ligne
de Villa-Bella da Imperatriz, cest--dire de la contre o se rcolte le tabac le
plus estim de toute lAmrique centrale.

Ainsi tait donc dispose larrire de la jangada lhabitation principale


avec ses annexes, cuisine, offices, celliers, le tout formant une partie rserve
la famille Garral et leurs serviteurs personnels.

Vers la partie centrale, en abord, avaient t construits les baraquements


destins au logement des Indiens et des noirs. Ce personnel devait se trouver l
dans les mmes conditions qu la fazenda dIquitos, et de manire pouvoir
toujours manuvrer sous la direction du pilote. Mais, pour loger tout ce
personnel, il fallait un certain nombre dhabitations, qui allaient donner la
jangada laspect dun petit village en drive. Et, en vrit, il allait tre plus bti et
plus habit que bien des hameaux du Haut-Amazone.

Aux Indiens, Joam Garral avait rserv de vritables carbets, sortes de


cahutes sans parois, dont le toit de feuillage tait support par de lgers baliveaux.
Lair circulait librement travers ces constructions ouvertes et balanait les
hamacs suspendus lintrieur. L, ces indignes, parmi lesquels on comptait trois
ou quatre familles au complet avec femmes et enfants, seraient logs comme ils
le sont terre.

Les noirs, eux, avaient retrouv sur le train flottant leurs ajoupas habituels.
Ils diffraient des carbets en ce quils taient hermtiquement ferms sur leurs
quatre faces, dont une seule donnait accs lintrieur de la case. Les Indiens,
accoutums vivre au grand air, en pleine libert, nauraient pu shabituer cette
sorte demprisonnement de lajoupa, qui convenait mieux la vie des noirs.

Enfin, sur lavant, slevaient de vritables docks contenant les


marchandises que Joam Garral transportait Blem en mme temps que le
produit de ses forts.

L, dans ces vastes magasins, sous la direction de Benito, la riche


cargaison avait trouv place avec autant dordre que si elle et t soigneusement
arrime dans la cale dun navire.

En premier lieu, sept mille arrobes{8} de caoutchouc composaient la


partie la plus prcieuse de cette cargaison, puisque la livre de ce produit valait
alors de trois quatre francs. La jangada emportait aussi cinquante quintaux de
salsepareille, cette smilace qui forme une branche importante du commerce
dexportation dans tout le bassin de lAmazone, et devient de plus en plus rare sur
les rives du fleuve, tant les indignes se montrent peu soigneux den respecter les
tiges quand ils la rcoltent. Fves tonkins, connues au Brsil sous le nom de
cumarus , et servant faire certaines huiles essentielles ; sassafras, dont on
tire un baume prcieux contre les blessures, ballots de plantes tinctoriales, caisses
de diverses gommes, et une certaine quantit de bois prcieux compltaient cette
cargaison, dune dfaite lucrative et facile dans les provinces du Para.

Peut-tre stonnera-t-on que le nombre des Indiens et des noirs


embarqus et t limit seulement ce quexigeait la manuvre de la jangada.
Ny avait-il pas lieu den emmener un plus grand nombre, en prvision dune
attaque possible des tribus riveraines de lAmazone ?

Cet t inutile. Ces indignes de lAmrique centrale ne sont point


redouter, et les temps sont bien changs o il fallait srieusement se prmunir
contre leurs agressions. Les Indiens des rives appartiennent des tribus paisibles,
et les plus farouches se sont retirs devant la civilisation, qui se propage peu peu
le long du fleuve et de ses affluents. Des ngres dserteurs, des chapps des
colonies pnitentiaires du Brsil, de lAngleterre, de la Hollande ou de la France,
seraient seuls craindre. Mais ces fugitifs ne sont quen petit nombre ; ils nerrent
que par groupes isols, travers les forts ou les savanes, et la jandaga tait en
mesure de repousser toute attaque de la part de ces coureurs de bois.

En outre, il y a de nombreux postes sur lAmazone, des villes, des villages,


des Missions en grand nombre. Ce nest plus un dsert que traverse limmense
cours deau, cest un bassin qui se colonise de jour en jour. De cette sorte de
danger il ny avait donc pas tenir compte. Aucune agression ntait prvoir.

Pour achever de dcrire la jangada, il ne reste plus parler que de deux


ou trois constructions de nature bien diffrente, qui achevaient de lui donner un
trs pittoresque aspect.

lavant slevait la case du pilote. On dit lavant, et non larrire, o


se trouve habituellement la place du timonier. En effet, dans ces conditions de
navigation, il ny avait pas faire usage dun gouvernail. De longs avirons
nauraient eu aucune action sur un train de cette longueur, quand mme ils
eussent t manuvrs par cent bras vigoureux. Ctait latralement, au moy en
de longues gaffes ou darc-boutants, appuy s sur le fond du lit, quon maintenait
la jangada dans le courant, ou quon redressait sa direction, lorsquelle sen
cartait. Par ce moy en, elle pouvait sapprocher dune rive ou de lautre, quand il
sagissait de faire halte pour un motif quelconque. Trois ou quatre ubas, deux
pirogues avec leur grement, taient bord et permettaient de communiquer
facilement avec les berges. Le rle du pilote se bornait donc reconnatre les
passes du fleuve, les dviations du courant, les remous quil convenait dviter, les
anses ou criques qui prsentaient un mouillage favorable, et, pour ce faire, sa
place tait et devait tre lavant.

Si le pilote tait le directeur matriel de cette immense machine ne


peut-on justement employ er cette expression ? un autre personnage en allait
tre le directeur spirituel : ctait le padre Passanha, qui desservait la Mission
dIquitos.

Une famille aussi religieuse que la famille Joam Garral avait d saisir
avec empressement cette occasion demmener avec elle un vieux prtre quelle
vnrait.

Le padre Passanha, g alors de soixante-dix ans, tait un homme de bien,


tout empreint de la ferveur vanglique, un tre charitable et bon, et, au milieu de
ces contres o les reprsentants de la religion ne donnent pas toujours lexemple
des vertus, il apparaissait comme le ty pe accompli de ces grands missionnaires,
qui ont tant fait pour la civilisation au milieu des rgions les plus sauvages du
monde.
Depuis cinquante ans, le padre Passanha vivait Iquitos, dans la Mission
dont il tait le chef. Il tait aim de tous et mritait de ltre. La famille Garral
lavait en grande estime. Ctait lui qui avait mari la fille du fermier Magalhas
et le jeune commis recueilli la fazenda. Il avait vu natre leurs enfants, il les
avait baptiss, instruits, et il esprait bien leur donner, eux aussi, la bndiction
nuptiale.

Lge du padre Passanha ne lui permettait plus dexercer son laborieux


ministre. Lheure de la retraite avait sonn pour lui. Il venait dtre remplac
Iquitos par un missionnaire plus jeune, et il se disposait retourner au Para, pour
y finir ses jours dans un de ces couvents qui sont rservs aux vieux serviteurs de
Dieu.

Quelle occasion meilleure pouvait lui tre offerte que de descendre le


fleuve avec cette famille qui tait comme la sienne ? On le lui avait propos, il
avait accept dtre du voy age, et, arriv Blem, ctait lui quil serait rserv
de marier ce jeune couple, Minha et Manoel.

Mais, si le padre Passanha, pendant le cours du voy age, devait sasseoir


la table de la famille, Joam Garral avait voulu lui faire construire une habitation
part, et Dieu sait avec quel soin Yaquita et sa fille staient ingnies la rendre
confortable ! Certes, le bon vieux prtre navait jamais t aussi bien log dans
son modeste presby tre.

Toutefois, le presby tre ne pouvait suffire au padre Passanha. Il lui fallait


aussi la chapelle.

La chapelle avait donc t difie au centre mme de la jangada, et un


petit clocher la surmontait.

Elle tait bien troite, sans doute, et net pu contenir tout le personnel du
bord ; mais elle tait richement orne, et, si Joam Garral retrouvait sa propre
habitation sur ce train flottant, le padre Passanha navait pas, non plus, y
regretter sa pauvre glise dIquitos.

Tel tait donc ce merveilleux appareil, qui allait descendre tout le cours de
lAmazone. Il tait l, sur la grve attendant que le fleuve vnt lui-mme le
soulever. Or, daprs les calculs et observations de la crue, cela ne pouvait plus
tarder.

Tout tait prt la date du 5 juin.

Le pilote, arriv de la veille, tait un homme de cinquante ans, trs


entendu aux choses de son mtier, mais aimant quelque peu boire. Quoi quil en
soit, Joam Garral en faisait grand cas, et, plusieurs reprises, il lavait employ
conduire des trains de bois Blem, sans avoir jamais eu sen repentir.

Il faut dailleurs ajouter quAraujo, ctait son nom , ny voy ait jamais
mieux que lorsque quelques verres de ce rude tafia, tir du jus de la canne
sucre, lui claircissaient la vue. Aussi ne naviguait-il point sans une certaine
dame-jeanne emplie de cette liqueur, laquelle il faisait une cour assidue.

La crue du fleuve stait manifeste sensiblement dj depuis plusieurs


jours. Dinstant en instant, le niveau du fleuve slevait, et, pendant les quarante-
huit heures qui prcdrent le maximum, les eaux se gonflrent suffisamment
pour couvrir la grve de la fazenda, mais pas encore assez pour soulever le train
de bois.

Bien que le mouvement ft assur, quil ny et pas derreur possible sur la


hauteur que la crue devait atteindre au-dessus de ltiage, lheure psy chologique
ne serait pas sans donner quelque motion tous les intresss. En effet, que, par
une cause inexplicable, les eaux de lAmazone ne slevassent pas assez pour
dterminer la flottaison de la jangada, et tout cet norme travail et t refaire.
Mais, comme la dcroissance de la crue se serait rapidement prononce, il aurait
fallu de longs mois pour se retrouver dans des conditions identiques.

Donc, le 5 juin, vers le soir, les futurs passagers de la jangada taient


runis sur un plateau, qui dominait la grve dune centaine de pieds, et tous
attendaient lheure avec une sorte danxit bien comprhensible. L se
trouvaient Yaquita, sa fille, Manoel Valdez, le padre Passanha, Benito, Lina,
Fragoso, Cy ble et quelques-uns des serviteurs indiens ou noirs de la fazenda.

Fragoso ne pouvait tenir en place ; il allait, il venait, il descendait la berge,


il remontait au plateau, il notait des points de repre et poussait des hurrahs,
lorsque leau gonfle venait de les atteindre.

Il flottera, il flottera, scria-t-il, le train qui doit nous emporter


Blem ! Il flottera, quand toutes les cataractes du ciel devraient souvrir pour
gonfler lAmazone !

Joam Garral, lui, tait sur le radeau avec le pilote et une nombreuse
quipe. lui appartenait de prendre toutes les mesures ncessaires au moment
de lopration. La jangada, dailleurs, tait bien amarre la rive avec de solides
cbles, et elle ne pouvait tre entrane par le courant, quand elle viendrait
flotter.
Toute une tribu de cent cinquante deux cents Indiens des environs
dIquitos, sans compter la population du village, tait venue assister cet
intressant spectacle.

On regardait, et il se faisait un silence presque complet dans cette foule


impressionne.

Vers cinq heures du soir, leau avait atteint un niveau suprieur celui de
la veille, plus dun pied , et la grve disparaissait dj tout entire sous la nappe
liquide.

Un certain frmissement se propagea travers les ais de lnorme


charpente, mais il sen fallait encore de quelques pouces quelle ne ft
entirement souleve et dtache du fond.

Pendant une heure, ces frmissements saccrurent. Les madriers


craquaient de toutes parts. Un travail se faisait, qui arrachait peu peu les troncs
de leur lit de sable.

Vers six heures et demie, des cris de joie clatrent. La jangada flottait
enfin, et le courant lentranait vers le milieu du fleuve ; mais, au rappel de ses
amarres, elle vint tranquillement se ranger prs de la rive, linstant o le padre
Passanha la bnissait, comme il est bni un btiment de mer, dont les destines
sont entre les mains de Dieu !
CHAPITRE DIXIME DIQ UITOS PEVAS

Le lendemain, 6 juin, Joam Garral et les siens faisaient leurs adieux


lintendant et au personnel indien ou noir, qui restait la fazenda. six heures du
matin, la jangada recevait tous ses passagers, il serait plus juste de les appeler
ses habitants , et chacun prenait possession de sa cabine, ou, pour mieux dire, de
sa maison.

Le moment de partir tait venu. Le pilote Araujo alla se placer lavant,


et les gens de lquipe, arms de leurs longues gaffes, se tinrent leur poste de
manuvre.

Joam Garral, aid de Benito et de Manoel, surveillait lopration du


dmarrage.

Au commandement du pilote, les cbles furent largus, les gaffes


sappuy rent sur la berge pour dborder la jangada, le courant ne tarda pas la
saisir, et, longeant la rive gauche du fleuve, elle laissa sur la droite les les Iquitos
et Parianta.

Le voy age tait commenc. O finirait-il ? Au Para, Blem, huit cents


lieues de ce petit village pruvien, si rien ne modifiait litinraire adopt !
Comment finirait-il ? Ctait le secret de lavenir.

Le temps tait magnifique. Un joli pampero temprait lardeur du


soleil. Ctait un de ces vents de juin et de juillet, qui viennent de la Cordillre,
quelques centaines de lieues de l, aprs avoir gliss la surface de limmense
plaine de Sacramento. Si la jangada et t pourvue de mts et de voiles, elle et
ressenti les effets de la brise, et sa vitesse se ft acclre ; mais, avec les
sinuosits du fleuve, ses brusques tournants qui eussent oblig prendre toutes les
allures, il fallait renoncer aux bnfices dun pareil moteur.

Dans un bassin aussi plat que celui de lAmazone qui nest, vrai dire,
quune plaine sans fin, la dclivit du lit du fleuve ne peut tre que peu accuse.
Aussi a-t-on calcul que, entre Tabatinga, la frontire brsilienne, et la source
de ce grand cours deau, la diffrence de niveau ne dpasse pas un dcimtre par
lieue. Il nest donc pas dartre fluviale au monde dont linclinaison soit aussi
faiblement prononce.
Il suit de l que la rapidit du courant de lAmazone, en eau moy enne, ne
doit pas tre estime plus de deux lieues par vingt-quatre heures, et,
quelquefois, cette estime est moindre encore lpoque des scheresses.
Cependant, dans la priode des crues, on la vue se relever jusqu trente et
quarante kilomtres.

Heureusement, ctait dans ces conditions que la jangada allait naviguer ;


mais, lourde se dplacer, elle ne pouvait avoir la vitesse du courant qui se
dgageait plus vite quelle. Aussi, en tenant compte des retards occasionns par
les coudes du fleuve, les nombreuses les qui demandaient tre tournes, les
hauts-fonds quil fallait viter, les heures de halte qui seraient ncessairement
perdues, lorsque la nuit trop sombre ne permettrait pas de se diriger srement, ne
devait-on pas estimer plus de vingt-cinq kilomtres par vingt-quatre heures le
chemin parcouru.

La surface des eaux du fleuve est loin dtre parfaitement libre, dailleurs.
Arbres encore verts, dbris de vgtation, lots dherbes, constamment arrachs
des rives, forment toute une flottille dpaves, que le courant entrane, et qui sont
autant dobstacles une rapide navigation.

Lembouchure du Nanay fut bientt dpasse et se perdit derrire une


pointe de la rive gauche, avec son tapis de gramines rousstres, rties par le
soleil, qui faisaient un premier plan trs chaud aux verdoy antes forts de
lhorizon.

La jangada ne tarda pas prendre le fil du courant entre les nombreuses


et pittoresques les, dont on compte une douzaine depuis Iquitos jusqu Pucalppa.

Araujo, qui noubliait pas dclairer sa vue et sa mmoire en puisant la


dame-jeanne, manuvra trs habilement au milieu de cet archipel. son ordre,
cinquante gaffes se levaient simultanment de chaque ct du train de bois et
sabattaient dans leau avec un mouvement automatique. Cela tait curieux voir.

Pendant ce temps, Yaquita, aide de Lina et de Cy ble, achevait de


mettre tout en ordre, tandis que la cuisinire indienne soccupait des apprts du
djeuner.

Quant aux deux jeunes gens et Minha, ils se promenaient en compagnie


du padre Passanha, et, de temps en temps, la jeune fille sarrtait pour arroser les
plantes disposes au pied de lhabitation.

Eh bien, padre, dit Benito, connaissez-vous une plus agrable manire


de voy ager ?
Non, mon cher enfant, rpondit le padre Passanha. Cest vritablement
voy ager avec tout son chez soi !

Et sans aucune fatigue ! ajouta Manoel. On ferait ainsi des centaines de


milles !

Aussi, dit Minha, vous ne vous repentirez pas davoir pris passage en
notre compagnie ! Ne vous semble-t-il pas que nous sommes embarqus sur une
le, et que lle, dtache du lit du fleuve, avec ses prairies, ses arbres, sen va
tranquillement la drive ? Seulement

Seulement ? rpta le padre Passanha.

Cette le-l, padre, cest nous qui lavons faite de nos propres mains, elle
nous appartient, et je la prfre toutes les les de lAmazone ! Jai bien le droit
den tre fire !

Oui, ma chre fille, rpondit le padre Passanha, et je tabsous de ton


sentiment de fiert ! Dailleurs, je ne me permettrais pas de te gronder devant
Manoel.

Mais si, au contraire ! rpondit gaiement la jeune fille. Il faut apprendre


Manoel me gronder quand je le mrite ! Il est beaucoup trop indulgent pour
ma petite personne, qui a bien ses dfauts.

Alors, ma chre Minha, dit Manoel, je vais profiter de la permission


pour vous rappeler

Quoi donc ?

Que vous avez t trs assidue la bibliothque de la fazenda, et que


vous maviez promis de me rendre trs savant en tout ce qui concerne votre
Haut-Amazone. Nous ne le connaissons que trs imparfaitement au Para, et voici
plusieurs les que la jangada dpasse, sans que vous songiez men dire le nom !

Et qui le pourrait ? scria la jeune fille.

Oui ! qui le pourrait ? rpta Benito aprs elle. Qui pourrait retenir les
centaines de noms en idiome tupi dont sont affubles toutes ces les ? Cest
ne pas sy reconnatre ! Les Amricains, eux, sont plus pratiques pour les les de
leur Mississipi, ils les numrotent

Comme ils numrotent les avenues et les rues de leurs villes ! rpondit
Manoel. Franchement, je naime pas beaucoup ce sy stme numrique ! Cela ne
dit rien limagination, lle soixante-quatre, lle soixante-cinq, pas plus que la
sixime rue de la troisime avenue ! Ntes-vous pas de mon avis, chre Minha ?

Oui, Manoel, quoi quen puisse penser mon frre, rpondit la jeune fille.
Mais, bien que nous nen connaissions pas les noms, les les de notre grand fleuve
sont vraiment belles ! Voy ez-les se dvelopper sous lombrage de ces
gigantesques palmiers avec leurs feuilles retombantes ! Et cette ceinture de
roseaux qui les entoure, au milieu desquels une troite pirogue pourrait peine se
fray er passage ! Et ces mangliers, dont les racines fantasques viennent sarc-
bouter sur les rives comme les pattes de quelques monstrueux crabes ! Oui, ces
les sont belles, mais, si belles quelles soient, elles ne peuvent se dplacer ainsi
que le fait la ntre !

Ma petite Minha est un peu enthousiaste aujourdhui ! fit observer le


padre Passanha.

Ah ! padre, scria la jeune fille, je suis si heureuse de sentir tout le


monde heureux autour de moi ! En ce moment, on entendit la voix de Yaquita
qui appelait Minha lintrieur de lhabitation.

La jeune fille sen alla, courant et souriant.

Vous aurez l, Manoel, une aimable compagne ! dit le padre Passanha


au jeune homme. Cest toute la joie de la famille qui va senfuir avec vous, mon
ami !

Brave petit sur ! dit Benito. Nous la regretterons bien, et le padre a


raison ! Au fait, si tu ne lpousais pas, Manoel ! Il est encore temps ! Elle nous
resterait !

Elle vous restera, Benito, rpondit Manoel. Crois-moi, lavenir, jen ai le


pressentiment, nous runira tous !

Cette premire journe se passa bien. Djeuner, dner, sieste,


promenades, tout saccomplit comme si Joam Garral et les siens eussent encore
t dans la confortable fazenda dIquitos.

Pendant ces vingt-quatre heures, les embouchures des rios Bacali,


Chochio, Pucalppa, sur la gauche du fleuve, celles des rios Itinicari, Maniti,
Moy oc, Tuy uca et les les de ce nom, sur la droite, furent dpasses sans
accident. La nuit, claire par la lune, permit dconomiser une halte, et le long
radeau glissa paisiblement la surface de lAmazone.
Le lendemain, 7 juin, la jangada longea les berges du village de Pucalppa,
nomm aussi Nouvel-Oran. Le vieil Oran, qui est situ quinze lieues en aval, sur
la mme rive gauche du fleuve, est maintenant abandonn pour celui-ci, dont la
population se compose dIndiens appartenant aux tribus May orunas et Orejones.
Rien de plus pittoresque que ce village avec ses berges, que lon dirait peintes la
sanguine, son glise inacheve, ses cases, dont quelques hauts palmiers
ombragent les chaumes, et les deux ou trois ubas demi choues sur ses rives.

Pendant toute la dure du 7 juin, la jangada continua suivre la rive


gauche du fleuve, passant devant quelques tributaires inconnus, sans importance.
Un instant, elle risqua de saccrocher la pointe amont de lle Sinicuro ; mais le
pilote, bien servi par son quipe, parvint parer le danger et se maintint dans le fil
du courant.

Dans la soire, on arriva le long dune le plus tendue, appele le Napo,


du nom du fleuve qui, en cet endroit, senfonce vers le nord-nord-ouest, et vient
mler ses eaux celles de lAmazone par une embouchure large de huit cents
mtres environ, aprs avoir arros des territoires dIndiens Cotos de la tribu des
Orejones.

Ce fut dans la matine du 7 juin que la jangada se trouva par le travers de


la petite le Mango, qui oblige le Napo se diviser en deux bras avant de tomber
dans lAmazone.

Quelques annes plus tard, un voy ageur franais, Paul Marcoy, allait
reconnatre la couleur des eaux de cet affluent, quil compare justement cette
nuance dabsinthe spciale lopale verte. En mme temps, il devait rectifier
quelques-unes des mesures indiques par La Condamine. Mais alors,
lembouchure du Napo tait sensiblement largie par la crue, et ctait avec une
certaine rapidit que son cours, sorti des pentes orientales du Cotopaxi, venait se
mlanger en bouillonnant au cours jauntre de lAmazone.

Quelques Indiens erraient lembouchure de ce cours deau. Ils avaient le


corps robuste, la taille leve, la chevelure flottante, la narine transperce dune
baguette de palmier, le lobe de loreille allong jusqu lpaule par le poids de
lourdes rondelles de bois prcieux. Quelques femmes les accompagnaient.
Aucun deux ne manifesta lintention de venir bord.

On prtend que ces indignes pourraient bien tre anthropophages ; mais


cela se dit de tant de tribus riveraines du fleuve que, si le fait tait vrai, on aurait
de ces habitudes de cannibalisme des tmoignages qui manquent encore
aujourdhui.
Quelques heures plus tard, le village de Bella-Vista, assis sur une rive un
peu basse, montra ses bouquets de beaux arbres, qui dominaient quelques cases
couvertes de paille, sur lesquelles des bananiers de moy enne hauteur laissaient
retomber leurs larges feuilles comme les eaux dune vasque trop pleine.

Puis, le pilote, afin de suivre un meilleur courant qui devait lcarter des
berges, dirigea le train vers la rive droite du fleuve, dont il ne stait pas encore
approch. La manuvre ne sopra pas sans certaines difficults, qui furent
heureusement vaincues, aprs un certain nombre daccolades prodigues la
dame-jeanne.

Cela permit dapercevoir, en passant, quelques-unes de ces nombreuses


lagunes aux eaux noires, qui sont semes le long du cours de lAmazone, et nont
souvent aucune communication avec le fleuve. Lune delles, qui porte le nom de
lagune dOran, tait dassez mdiocre tendue, et recevait les eaux par un large
pertuis. Au milieu du lit se dessinaient plusieurs les et deux ou trois lots,
curieusement groups, et, sur la rive oppose, Benito signala lemplacement de
cet ancien Oran, dont on ne voy ait plus que dincertains vestiges.

Pendant deux jours, selon les exigences du courant, la jangada alla tantt
sur la rive droite, tantt sur la rive gauche, sans que sa charpente subt le moindre
attouchement suspect.

Les passagers taient dj faits cette nouvelle existence. Joam Garral,


laissant son fils le soin de tout ce qui constituait le ct commercial de
lexpdition, se tenait le plus souvent dans sa chambre, mditant et crivant. De
ce quil crivait ainsi, il ne disait rien, pas mme Yaquita, et cependant cela
prenait dj limportance dun vritable mmoire.

Benito, lui, lil tout, causait avec le pilote et relevait la direction.


Yaquita, sa fille, Manoel formaient presque toujours un groupe part, soit quils
sentretinssent de projets davenir, soit quils se promenassent comme ils leussent
fait dans le parc de la fazenda. Ctait vritablement la mme existence. Il ntait
pas jusqu Benito, qui ne trouvt encore loccasion de se livrer au plaisir de la
chasse. Si les forts dIquitos lui manquaient avec leurs fauves, leurs agoutis, leurs
pcaris, leurs cabiais, les oiseaux volaient par bandes sur les rives, et ne
craignaient mme pas de venir se poser sur la jangada. Lorsquils pouvaient
figurer avantageusement sur la table, en qualit de gibier, Benito les tirait, et,
cette fois, sa sur ne cherchait pas sy opposer, puisque ctait dans lintrt de
tous ; mais sil sagissait de ces hrons gris ou jaunes, de ces ibis roses ou blancs,
qui hantent les berges, on les pargnait par amiti pour Minha. Une seule espce
de grbe, bien quelle ne ft point comestible, ne trouvait pas grce aux y eux du
jeune ngociant : ctait ce caiaraca , aussi habile plonger qu nager ou
voler, oiseau au cri dsagrable, mais dont le duvet a un grand prix sur les divers
marchs du bassin de lAmazone.

Enfin, aprs avoir dpass le village dOmaguas et lembouchure de


lAmbiacu, la jangada arriva Pevas, le soir du 11 juin, et elle samarra la rive.

Comme il restait encore quelques heures avant la nuit, Benito dbarqua,


emmenant avec lui le toujours prt Fragoso, et les deux chasseurs allrent battre
les fourrs aux environs de la petite bourgade. Un agouti et un cabiai, sans parler
dune douzaine de perdrix, vinrent enrichir loffice la suite de cette heureuse
excursion.

Pevas, o lon compte une population de deux cent soixante habitants,


Benito aurait peut-tre pu faire quelques changes avec les frres lais de la
Mission, qui sont en mme temps ngociants en gros ; mais ceux-ci venaient
dexpdier rcemment des ballots de salsepareille et un certain nombre darrobes
de caoutchouc vers le Bas-Amazone, et leur magasin tait vide.

La jangada repartit donc au lever du jour, et sengagea dans ce petit


archipel que forment les les Iatio et Cochiquinas, aprs avoir laiss sur la droite
le village de ce nom. Diverses embouchures de minces affluents, innoms, furent
releves sur la droite du fleuve, travers les intervalles qui sparent les les.

Quelques indignes tte rase, tatous aux joues et au front, portant, aux
ailes du nez et au-dessous de la lvre infrieure, des rondelles de mtal, parurent
un instant sur les rives. Ils taient arms de flches et de sarbacanes, mais ils nen
firent point usage et nessay rent mme pas dentrer en communication avec la
jangada.
CHAPITRE ONZIME DE PEVAS LA FRONTIRE

Pendant les quelques jours qui suivirent, la navigation ne prsenta aucun


incident. Les nuits taient si belles que le long train de bois se laissa aller au
courant, sans mme faire halte. Les deux rives pittoresques du fleuve semblaient
se dplacer latralement, comme ces panoramas de thtre qui se droulent
dune coulisse lautre. Par une sorte dillusion doptique, laquelle se faisaient
inconsciemment les y eux, il semblait que la jangada ft immobile entre les deux
mouvants bas-cts.

Benito ne put donc aller chasser sur les berges, puisquon ne fit aucune
halte ; mais le gibier fut trs avantageusement remplac par les produits de la
pche.

En effet, on prit une grande varit de poissons excellents, des pacos ,


des surubis , des gamitanas dune chair exquise, et certaines de ces
larges raies, appeles duridaris , roses au ventre, noires au dos, qui sont
armes de dards trs venimeux. On recueillit aussi, par milliers, de ces
candirus , sortes de petits silures, dont quelques-uns sont microscopiques, et
qui ont bientt fait une pelote des mollets du baigneur, imprudemment aventur
dans leurs parages.

Les riches eaux de lAmazone taient aussi frquentes par bien dautres
animaux aquatiques, qui escortaient la jangada sur les fleuves, pendant des
heures entires.

Ctaient de gigantesques pira-rucus , longs de dix douze pieds,


cuirasss de larges cailles bordure carlate, mais dont la chair nest vraiment
apprcie que des indignes. Aussi ne cherchait-on pas sen emparer, pas plus
que des gracieux dauphins, qui venaient sbattre par centaines, frapper de leur
queue les poutrelles du train de bois, se jouer lavant, larrire, animant les
eaux du fleuve de reflets colors et de jets deau que la lumire rfracte
changeait en autant darcs-en-ciel.

Le 16 juin, la jangada, aprs avoir heureusement par certains hauts-


fonds en sapprochant des berges, arriva prs de la grande le de San-Pablo, et, le
lendemain soir, elle sarrtait au village de Moromoros, qui est situ sur la rive
gauche de lAmazone. Vingt-quatre heures aprs, dpassant les embouchures de
lAtacoari et du Cocha, puis le furo , ou canal, qui communique avec le lac
de Cabello-Cocha, sur la rive droite, elle faisait escale la hauteur de la Mission
de Cocha.

Ctait l le pay s des Indiens Marahuas, aux longs cheveux flottants, dont
la bouche souvre au milieu dune sorte dventail dpines de palmiers, longues
de six pouces, ce qui leur donne une figure fline, et cela, suivant lobservation
de Paul Marcoy, dans lintention de ressembler au tigre, dont ils admirent par-
dessus tout laudace, la force et la ruse. Quelques femmes vinrent avec ces
Marahuas en fumant des cigares, dont elles tenaient le bout allum entre leurs
dents. Tous, ainsi que le roi des forts amazoniennes, allaient peu prs nus.

La Mission de Cocha tait alors dirige par un moine franciscain, qui


voulut rendre visite au padre Passanha.

Joam Garral fit trs bon accueil ce religieux, et il lui offrit mme de
sasseoir la table de la famille.

Prcisment, il y avait ce jour-l un dner, qui faisait honneur la


cuisinire indienne.

Bouillon traditionnel aux herbes aromatiques, pt, destin le plus souvent


remplacer le pain au Brsil, qui se compose de farine de manioc bien
imprgne de jus de viande et dun coulis de tomates, volaille au riz nageant dans
une sauce piquante faite de vinaigre et de malagueta , plat dherbages
piments, gteau froid saupoudr de cannelle, ctait l de quoi tenter un pauvre
moine, rduit au maigre ordinaire de la paroisse. On insista donc pour le retenir.
Yaquita et sa fille firent tout ce quelles purent ce propos. Mais le franciscain
devait, le soir mme, rendre visite un Indien qui tait malade Cocha. Il
remercia donc lhospitalire famille et partit, non sans emporter quelques
prsents, qui devaient tre bien reus des nophy tes de la Mission.

Pendant deux jours, le pilote Araujo eut fort faire. Le lit du fleuve
slargissait peu peu ; mais les les y taient plus nombreuses, et le courant,
gn par ces obstacles, saccroissait aussi. Il fallut prendre de grandes prcautions
pour passer entre les les Caballo-Cocha, Tarapote, Cacao, faire des haltes
frquentes, et, plusieurs fois, on fut oblig de dgager la jangada, qui menaait de
sengraver. Tout le monde mettait alors la main la manuvre, et ce fut dans ces
conjonctions assez difficiles que, le 20 juin au soir, on eut connaissance de
Nuestra-Senora-de-Loreto.

Loreto est la dernire ville pruvienne qui se trouve situe sur la rive
gauche du fleuve, avant darriver la frontire du Brsil. Ce nest gure plus
quun simple village, compos dune vingtaine de maisons, groupes sur une
berge lgrement accidente, dont les tumescences sont faites de terre docre et
dargile.

Cest en 1770 que cette Mission fut fonde par des missionnaires jsuites.
Les Indiens Ticumas, qui habitent ces territoires au nord du fleuve, sont des
indignes peau rougetre, aux cheveux pais, zbrs de dessins la face
comme la laque dune table chinoise ; ils sont simplement habills, hommes et
femmes, de bandelettes de coton qui leur serrent la poitrine et les reins. On nen
compte pas plus de deux cents, maintenant, sur les bords de lAtacoari, reste
infime dune nation qui fut autrefois puissante sous la main de grands chefs.

Loreto vivaient aussi quelques soldats pruviens, et deux ou trois


ngociants portugais, qui font le commerce des cotonnades, du poisson sal et de
la salsepareille.

Benito dbarqua, afin dacheter, sil tait possible, quelques ballots de cette
smilace, qui est toujours fort demande sur les marchs de lAmazone. Joam
Garral, toujours trs occup dun travail qui absorbait tous ses instants, ne mit pas
pied terre. Yaquita et sa fille restrent galement bord de la jangada avec
Manoel. Cest que les moustiques de Loreto ont une rputation bien faite pour
carter les visiteurs, qui ne veulent pas laisser quelque peu de leur sang ces
redoutables diptres.

Justement Manoel venait de dire quelques mots de ces insectes, et ce


ntait pas pour donner envie de braver leurs piqres.

On prtend, ajouta-t-il, que les neuf espces, qui infestent les rives de
lAmazone, se sont donn rendez-vous au village de Loreto. Je veux le croire,
sans vouloir le constater. L, chre Minha, vous auriez le choix entre le moustique
gris, le velu, la patte-blanche, le nain, le sonneur de fanfares, le petit fifre,
lurtiquis, larlequin, le grand ngre, le roux des bois, ou plutt, tous vous
choisiraient pour cible et vous reviendriez ici mconnaissable ! Je pense, en
vrit, que ces acharns diptres gardent mieux la frontire brsilienne que ces
pauvres diables de soldats, hves et maigres, que nous apercevons sur la berge !

Mais si tout sert dans la nature, demanda la jeune fille, quoi servent les
moustiques ?

faire le bonheur des entomologistes, rpondit Manoel, et je serais trs


embarrass pour vous donner une meilleure explication !

Ce que disait Manoel des moustiques de Loreto ntait que trop vrai. Il
sensuit donc que, ses achats termins, lorsque Benito revint bord, il avait la
figure et les mains tatoues dun millier de points rouges, sans parler des chiques,
qui, malgr le cuir des chaussures, staient introduites sous ses orteils.

Partons, partons linstant mme ! scria Benito, ou ces maudites


lgions dinsectes vont nous envahir, et la jangada deviendra absolument
inhabitable !

Et nous les importerions au Para, rpondit Manoel, qui en a dj trop pour


sa propre consommation ! Donc, pour ne pas mme passer la nuit sur ces
rives, la jangada, dtache des berges, reprit le fil du courant.

partir de Loreto, lAmazone sinclinait un peu vers le sud-est, entre les


les Arava, Cuy ari, Urucutea. La jangada glissait alors sur les eaux noires du
Cajaru, mles aux eaux blanches de lAmazone. Aprs avoir dpass cet
affluent de la rive gauche, pendant la soire du 23 juin, elle drivait paisiblement
le long de la grande le de Jahuma.

Le coucher du soleil sur un horizon pur de toutes brumes annonait une de


ces belles nuits des tropiques que ne peuvent connatre les zones tempres. Une
lgre brise rafrachissait latmosphre. La lune allait bientt se lever sur le fond
constell du ciel, et remplacer, pendant quelques heures, le crpuscule absent de
ces basses latitudes. Mais, dans cette priode obscure encore, les toiles brillaient
avec une puret incomparable. Limmense plaine du bassin semblait se prolonger
linfini, comme une mer, et, lextrmit de cet axe, qui mesure plus de deux
cent mille milliards de lieues, apparaissaient, au nord, lunique diamant de ltoile
polaire ; au sud, les quatre brillants de la Croix du Sud.

Les arbres de la rive gauche et de lle Jahuma, demi estomps, se


dtachaient en dcoupures noires. On ne pouvait plus les reconnatre qu leur
indcise silhouette, ces troncs ou plutt ces fts de colonnes des copahus, qui
spanouissaient en ombrelles, ces groupes de sandis dont on peut extraire un
lait pais et sucr qui, dit-on, donne livresse du vin, ces vignaticos hauts de
quatre-vingts pieds, dont la cime tremblotait au passage des lgers courants dair.
Quel beau sermon que ces forts de lAmazone ! a-t-on pu justement dire.
Oui ! et lon pourrait ajouter : Quel hy mne superbe que ces nuits des
tropiques !

Les oiseaux donnaient leurs dernires notes du soir : bentivis qui


suspendent leurs nids aux roseaux des rives ; niambus , sorte de perdrix, dont
le chant se compose des quatre notes de laccord parfait et que rptaient des
imitateurs de la gent volatile ; kamichis , la mlope si plaintive ; martins-
pcheurs, dont le cri rpond, comme un signal, aux derniers cris de leurs
congnres ; caninds , au clairon sonore, et aras rouges, qui reploy aient
leurs ailes dans le feuillage des jaquetibas , dont la nuit venait dteindre les
splendides couleurs.

Sur la jangada, tout le personnel tait son poste, dans lattitude du repos.
Seul, le pilote, debout lavant, laissait voir sa haute stature, peine dessine dans
les premires ombres. La borde de quart, sa longue gaffe sur lpaule, rappelait
un campement de cavaliers tartares. Le pavillon brsilien pendait au bout de sa
hampe, lavant du train, et la brise navait dj plus la force den soulever
ltamine.

huit heures, les trois premiers tintements de lAngelus senvolrent du


clocher de la petite chapelle. Les trois tintements du deuxime et du troisime
verset sonnrent leur tour, et la salutation sacheva dans la srie des coups plus
prcipits de la petite cloche.

Cependant, toute la famille, aprs cette journe de juillet, tait reste


assise sous la vranda, afin de respirer lair plus frais du dehors. Chaque soir il en
tait ainsi ; et, tandis que Joam Garral, toujours silencieux, se contentait dcouter,
les jeunes gens causaient gaiement jusqu lheure du coucher.

Ah ! notre beau fleuve ! notre magnifique Amazone ! scria la


jeune fille, dont lenthousiasme pour ce grand cours deau amricain ne se lassait
jamais.

Fleuve incomparable, en vrit ! rpondit Manoel, et jen comprends


toutes les sublimes beauts ! Nous le descendons, maintenant, comme Orell