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"Quando o mundo estiver unido na busca do conhecimento, e no mais lutando


por dinheiro e poder, ento nossa sociedade poder enfim evoluir a um novo
nvel."
CARL SAGAN

PLIDO PONTO AZUL

UMA VISO DO FUTURO DA HUMANIDADE NO ESPAO


OS ERRANTES: UMA INTRODUO

Fomos errantes desde o incio. Conhecamos a posio de todas as rvores


num raio de duzentos quilmetros. Quando os frutos ou as castanhas
amadureciam, l estvamos ns. Seguamos os rebanhos em suas migraes
anuais. Deleitvamos-nos com a carne fresca. Por aes furtivas, estratagemas,
emboscadas e ataques de fora bruta, alguns de ns realizvamos em conjunto o
que muito de ns, sozinhos, no podamos conseguir. Dependamos uns dos outros.
Viver por conta prpria era uma ideia to absurda quanto fixar residncia.
Trabalhando juntos, protegamos os filhos dos lees e das hienas.
Ensinvamos a eles as habilidades de que iriam precisar. E as ferramentas.
Naquela poca, como agora, a tecnologia era a chave de nossa sobrevivncia.
Quando a seca era prolongada, ou quando o frio se demorava no ar do vero,
nosso grupo partia s vezes para terras desconhecidas. Procurvamos um lugar
melhor. E, quando no nos dvamos bem com os outros em nosso pequeno bando
nmade, partamos procura de um grupo mais amigvel em algum outro lugar.
Sempre podamos comear de novo.
Durante 99,99% do tempo, desde o aparecimento de nossa espcie, fomos
caadores e saqueadores, errantes nas savanas e nas estepes. No havia guardas
de fronteiras ento, nem funcionrios da alfndega. A fronteira estava por toda
parte. ramos limitados apenas pela Terra, pelo oceano e pelo cu e mais
alguns eventuais vizinhos rabugentos.
No entanto, quando o clima era adequado, quando os alimentos eram
abundantes, tnhamos vontade de ficar no mesmo lugar. Sem aventuras.
Engordando. Sem cuidados. Nos ltimos 10 mil anos um instante em nossa
longa histria abandonamos a vida nmade. Domesticamos as plantas e os
animais. Por que correr atrs do alimento quando se pode fazer com que ele
venha at ns?
Apesar de todas as suas vantagens materiais, a vida sedentria nos deixou
irritveis, insatisfeitos. Mesmo depois de quatrocentas geraes em vilas e
cidades, no esquecemos. A estrada aberta ainda nos chama suavemente, quase
uma cano esquecida da infncia. Atribuirmos um certo romance aos lugares
remotos. A minha suspeita de que o apelo tem sido meticulosamente elaborado
pela seleo natural, como um elemento essencial de nossa sobrevivncia.
Longos veres, invernos amenos, ricas colheitas, caa abundante nada disso
dura pra sempre. Esta alm dos nossos poderes predizer o futuro. As catstrofes
tm um modo de nos atacar sorrateiramente, nos pegando desprevenidos. Talvez
voc deva sua vida, a de seu bando ou, at mesmo, a de sua espcie a uns poucos
inquietos levados, por um desejo que mal podem expressar ou compreender, a
terras desconhecidas e a novos mundos.
Herman Melville, em Moby Dick, falou pelos errantes de todas s pocas e
meridianos: Sou atormentado por um desejo constante pelo que remoto. Gosto
de navegar mares proibidos....
Para os antigos gregos e romanos, o mundo conhecido compreendia a Europa
e reduzidas sia e frica, tudo circundado por um intransponvel Oceano do
Mundo. Os viajantes poderiam encontrar seres inferiores, chamados brbaros, ou
seres superiores, chamados deuses. Toda rvore tinha a sua drade, toda regio o
seu heroi lendrio. Mas no havia assim tantos deuses, ao menos no incio, talvez
apenas uns doze. Viviam nas montanhas, sob a Terra, no mar ou l em cima do
cu. Mandavam mensagens s pessoas, intervinham nos assuntos humanos e
cruzavam conosco.
medida que passava o tempo e que a capacidade exploratria dos homens
acertava o seu passo, ocorriam surpresas: os brbaros podiam ser to inteligentes
quanto os gregos e os romanos. A frica e a sia eram maiores do que se tinha
pensado. O Oceano do Mundo no era intransponvel. Havia antpodas. Existiam
trs novos continentes, ocupados pelos asiticos em eras passadas, sem que a
notcia jamais tivesse chegado Europa. E, decepcionantemente, no era fcil
encontrar os deuses.
A primeira grande migrao humana do Velho Mundo para o Novo Mundo
aconteceu durante a ltima era glacial, cerca de 11 mil e 500 anos atrs, quando
as calotas polares aumentaram, deixando rasos os oceanos e permitindo
caminhar sobre terra seca da Sibria para o Alasca. Mil anos mais tarde,
estvamos na Terra do Fogo, a extremidade meridional da Amrica do Sul. Muito
antes de Colombo, argonautas indonsios em canoas de embono exploraram o
Pacfico ocidental; habitantes de Bornu povoaram Madagascar; egpcios e lbios
circunavegaram a frica; e uma grande frota de juncos adaptados para
navegao martima, partindo da China da dinastia Ming, ziguezagueou pelo
oceano ndico, estabeleceu uma base em Zanzibar, dobrou o cabo da Boa
Esperana e entrou no oceano Atlntico. Do sculo XV ao sculo XVII, as naus
europeias descobriram novos continentes (novos para os europeus, pelos menos)
e circunavegaram o planeta. Nos sculos XVIII e XIX, exploradores,
mercadores e colonizadores norte-americanos e russos precipitaram-se para
oeste e para lese atravessando dois imensos continentes at chegarem ao
Pacifico. Esse gosto de investigar e explorar, por mais temerrios que tenham
sido seus agentes, tem um claro valor e sobrevivncia. Ele no restrito a uma
nica nao ou grupo tnico. um dom natural comum a todos os membros da
espcie humana.
Desde o nosso aparecimento, h alguns milhes de anos, na frica Oriental,
seguimos nosso caminho cheio de meandros ao redor do planeta. Agora existem
pessoas em todos os continentes e nas ilhas mais remotas, de plo a plo, do
monte Everest ao mar Morto, no fundo dos oceanos e at, ocasionalmente,
residindo trezentos quilmetros acima da Terra humanos, como os deuses de
outrora, vivendo no cu.
Nos dias de hoje no parece haver mais nenhum lugar para explorar, ao
menos na rea terrestre do planeta. Vitimas de seu prprio sucesso, os
exploradores agora ficam bastante tempo em casa.
As grandes migraes de povos algumas voluntrias, a maioria involuntria
tm moldado a condio humana. Hoje fugimos da guerra, da opresso e da
fome mais do que qualquer outra poca na histria humana. Quando o clima na
Terra mudar, nas prximas dcadas, provavelmente aumentaro os refugiados
ambientais. Lugares melhores sempre nos atrairo. As mars de povos vo
continuar o seu fluxo e refluxo por todo o planeta. Mas as terras para onde agora
corremos j foram povoadas. Outras pessoas, que muitas vezes no
compreendem nossa situao, j ali se encontram antes de ns.
No final do sculo XIX, Leib Gruber crescia na Europa Central, em uma
cidade obscura do imenso, poliglota e antigo Imprio Austro-hngaro. Seu pai
vendia peixe sempre que possvel. Mas os tempos eram frequentemente difceis.
Jovem, o nico emprego honesto que Leib conseguiu arrumar foi o de carregar
as pessoas que queriam atravessar o rio Bug ali perto. O cliente, homem ou
mulher, montava nas costas de Leib; com suas botas valiosas, a sua ferramenta
de trabalho, ele vadeava um trecho raso do rio e depositava o passageiro na
margem oposta. s vezes, a gua chegava at a sua cintura. No havia pontes
naquele ponto, nem barcas. Os cavalos poderiam ter servido para esse fim, mas
tinham outras tarefas a cumprir. S restavam Leib a alguns outros jovens como
ele. Eles que no tinham outra serventia. No havia outro trabalho. Ficavam
perambulando pelas margens do rio, gritando os seus preos, vangloriando-se da
superioridade de seu carreto para clientes em potencial. Alugavam-se como
animais de quatro patas. Meu av era uma besta de carga.
No acho que, em toda a sua juventude, Leib tenha se aventurado mais que
uns cem quilmetros alm de sua cidadezinha natal, Sassow. Mas de repente, em
1904, ele fugiu para o Novo Mundo para evitar uma condenao por
assassinato, segundo uma lenda familiar. Partiu sem a sua jovem mulher. Como
as grandes cidades porturias alems devem ter lhe parecido imenso a seus olhos
e como deve ter estranhado os altos arranha-cus e o alarido incessante de sua
nova terra! Nada sabemos de sua travessia, mas encontramos o formulrio do
navio para a viagem empreendida mais tarde pela mulher Chaiy a que se
reuniu a Leib depois que este poupou o suficiente para mandar busc-la. Ela
viajou na classe mais barata do Batavia, uma embarcao com registro de
Hamburgo. O documento tem uma conciso comovente: Sabe ler ou escrever?
No. Sabe falar ingls? No. Quando dinheiro tem? Posso imaginar sua
vulnerabilidade e vergonha ao responder: Um dlar.
Ela desembarcou em Nova York, reuniu-se a Leib e ainda viveu o suficiente
para dar luz a minha me e sua irm, morrendo mais tarde de complicaes de
parto. Nesses poucos anos na Amrica, seu nome fora, s vezes, anglicizado para
Clara. Um quarto de sculo mais tarde, o nome que minha me deu a seu filho
primognito era uma homenagem me que nunca conheceu.
Nossos antepassados distantes, observando as estrelas, notaram cinco que
faziam mais que levantarem-se e prem-se numa marcha impassvel, como era
o caso das assim chamadas estrelas fixas. Essas cinco tinham um movimento
curioso e complexo. Ao longo dos meses, pareciam errar lentamente entre as
estrelas. s vezes, andavam em crculo. Hoje ns as chamamos de planetas, a
palavra grega para errantes. Era, assim imagino, uma peculiaridade que nossos
antepassados compreendiam.
Sabemos agora que os planetas no so estrelas, mas outros mundos,
impelidos gravitacionalmente para o sol. Exatamente quando a explorao da
Terra estava sendo completada, comeamos a reconhec-la como um mundo na
multido inumervel de outros mundos que circulam ao redor do Sol ou giram
em torno de outras estrelas que formam a galxia da Via Lctea. Nosso planeta e
nosso sistema solar so circundados por um novo oceano do mundo os abismos
do espao. No mais intransponvel que o anterior. Talvez seja um pouco cedo.
Talvez ainda no tenha chegado a hora. Mas esses outros mundos
promissores oportunidades ilimitadas acenam, chamando-nos.
Nas ultimas dcadas, os Estados Unidos e a antiga Unio Sovitica realizaram
algo assombroso e histrico o exame minucioso de todos esses pontos de luz, de
Mercrio a Saturno, que levaram nossos antepassados admirao e cincia.
Desde o advento do voo interplanetrio bem-sucedido em 1962, nossas mquinas
tm voado por mais de setenta novos mundos, descrevendo rbitas ao redor ou
pousando em sua superfcie. Temos errado entre os errantes. Descobrimos
imensas elevaes vulcnicas que eclipsam a montanha mais alta da Terra; vales
de rios antigos em dois planetas, enigmaticamente, um demasiado frio e o outro
quente em demasia para ter gua corrente; um planeta gigantesco com um
interior de hidrognio metlico liquido em que caberiam mil Terras; luas inteiras
que se fundiram; um lugar coberto de nuvens com uma atmosfera de cidos
corrosivos, onde at os plats elevados tm uma temperatura acima do ponto de
fuso do chumbo; superfcies antigas em que se acha gravado um registro fiel da
formao violenta do Sistema Solar; mundos glaciais refugiados dos abismos
transplutnicos; sistemas de anis com padres refinados, marcando as
harmonias sutis da gravidade; e um mundo rodeado por nuvens de molculas
orgnicas complexas com as que, na histria primeva do nosso planeta, deram
origem vida. Silenciosamente, eles giram em torno do Sol, esperando.
Descobrimos maravilhas jamais sonhadas pelos nossos antepassados que
especulavam pela primeira vez sobre a natureza dessas luzes errantes no cu
noturno. Investigamos as origens de nosso planeta e de ns mesmos. Descobrindo
outras possibilidades, confrontando-nos com os destinos alternativos de mundos
mais ou menos parecidos com o nosso, temos comeado a compreender melhor
a Terra. Cada um desses mundos encantador e instrutivo. Mas, que se saiba, so
tambm desertos e ridos. No espao, no existem lugares melhores. At
agora, pelo menos.
Durante a misso robtica Viking, que teve incio em julho de 1976, em certo
sentido passei um ano em Marte. Examinei os penedos e as dunas de areia, o cu,
vermelho at o auge do dia, os vales de rios antigos, as montanhas vulcnicas
elevadas, a feroz eroso elica, o terreno polar laminado, as duas luas escuras
em forma de batata. Mas no havia vida nem um grilo ou uma folha de grama,
nem mesmo, tanto quanto podemos afirmar com certeza, um micrbio. Esses
mundos no foram agraciados, como o nosso, com a vida. A vida relativamente
uma raridade. Podem-se examinar dzias de mundos e descobrir que s em um
deles a vida nasce, evolui e persiste.
No tendo cruzado, at aquele momento, em suas vidas, nada mais largo que
um rio, Leib e Chay a foram promovidos travessia de oceanos. Tinham um
grande vantagem: do outro lado das guas, haveria revestidos de costumes
estranhos, verdade outros seres humanos que falavam a sua lngua e
partilhavam ao menos alguns de seus valores, e mesmo pessoas com quem
tinham relaes prximas.
Em nossa poca cruzamos o Sistema Solar e enviamos quatro naves s
estrelas. Netuno se acha um milho de vezes mais distante da Terra que a cidade
de Nova York das margens do Bug. Mas no h parentes remotos, nem seres
humanos, nem qualquer vida aparente esperando por ns nesses outros mundos.
Nenhuma carta trazida por emigrantes recentes nos ajuda a compreender a nova
terra apenas dados digitais transmitidos, velocidade da luz, por emissrios-
robs precisos, insensveis. Eles nos dizem que esses novos mundos no so como
a nossa casa. Continuamos, no entanto, a procurar os habitantes. No podemos
evitar. Vida procura vida.
Ningum na Terra, nem mesmo o mais rico dentre ns, tem recursos para
empreender a viagem; assim, no podemos fazer as malas e partir rumo a Marte
ou Tit ao sabor de um capricho, por estarmos entediados, desempregados,
oprimidos, porque fomos recrutados pelo exrcito ou porque, justa ou
injustamente, nos acusaram de um crime. No parece haver lucro suficiente, a
curto prazo, para motivar a indstria privada. Se ns, humanos, algum dia
partirmos rumo a esses mundos, ser porque uma nao ou um consrcio de
naes acredita que o empreendimento lhe trar benefcios sendo pressionados
por um grande nmero de questes que disputam o dinheiro necessrio para
enviar pessoas a outros mundos.
Este o tema desse livro: outros mundos, o que nos espera neles, o que eles
nos dizem sobre ns mesmos e dados os problemas urgentes que nossa espcie
enfrenta no momento se faz sentido partir. Deveramos resolver esses
problemas primeiro? Ou sero eles uma razo a mais para partir?
Sob muitos aspectos, este livro otimista a respeito do futuro humano.
primeira vista, os captulos iniciais podem dar a impresso de troar de nossas
imperfeies. Eles estabelecem, porm, um fundamento espiritual e lgico
essencial para o desenvolvimento de minha argumentao.
Tentei apresentar mais de uma faceta das questes. Haver momentos em
que pareo estar discutindo comigo mesmo. Estou. Percebendo algum mrito em
mais de um lado, frequentemente discuto comigo mesmo. Espero que, no ltimo
captulo, fique claro aonde quero chegar.
O plano do livro , em linhas gerais, o seguinte: examinar primeiro as
afirmaes, muito difundidas em toda a histria humana, de que o nosso mundo e
a nossa espcie so nicos, e, at, centrais para o funcionamento e a finalidade
do cosmo. Percorrer o Sistema Solar, seguindo os passos das ltimas viagens de
explorao e descoberta, e, ento, avaliar as razes geralmente apresentadas
para enviar seres humanos ao espao. Na ltima parte desse livro, mais
especulativa, trao um esboo de como imagino que ser, a longo prazo, o nosso
futuro no espao.
Plido ponto azul sobre esse novo reconhecimento, que ainda nos invade
lentamente, de nossas coordenadas, de nosso lugar no Universo e de como um
elemento central do futuro humano se encontra muito alm da Terra, embora o
apelo da estrada aberta esteja hoje emudecido.
CAPTULO 1
VOC ESTA AQ UI
A
Terra
inteira
somente
um
ponto, e
o lugar
de nossa
habitao,
apenas
um canto
minsculo
desse
ponto.
MARCO
AURLIO,
IMPERADOR
ROMANO,
MEDITAES,
LIVRO 4
(170
d.c.)
Como
os
astrnomos
so
unnimes
em
explicar,
o circuito
de toda a
Terra,
que nos
parece
infinito
comparado
com a
grandeza
do
Universo,
assemelha-
se a um
ponto
diminuto.
AMMIANUS
MARCELLINUS
(330-395
d.c.)
O
LTIMO
GRANDE
HISTORIADOR
ROMANO
EM A
CRNICA
DOS
ACONTECIMENTO
A nave espacial estava muito distante de casa, alm da rbita do planeta mais
afastado e bem acima do plano da eclptica que uma superfcie plana
imaginria que podemos visualizar como uma pista de corrida onde as rbitas dos
planetas ficam principalmente confinadas. A nave afastava-se aceleradamente
do Sol a 60 mil quilmetros por hora. Mas, no incio de fevereiro de 1990, foi
alcanada por uma mensagem urgente da Terra.
Obedientemente, redirecionou suas cmeras para os j distantes planetas.
Girando sua plataforma de varredura de um ponto a outro no espao, tirou
sessenta fotografias e as armazenou sob forma digital em seu gravador. Depois,
lentamente, em maro, abril e maio, radiotransmitiu os dados pra a Terra. Cada
imagem era composta de 640 mil elementos individuais (pixels), como os
pontos em uma fotografia de jornal transmitida por telgrafo ou em uma pintura
pontilhista. A nave espacial estava a 6 bilhes de quilmetros da Terra, to
distante que cada pixel levava cinco horas e meia, viajando velocidade da luz,
para chegar at ns. As fotos poderiam ter sido enviadas mais cedo, mas os
grandes radiotelescpios na Califrnia, na Espanha e na Austrlia, que recebem
esses sussurros da orla do Sistema Solar, tinham responsabilidades para com
outras naves que transitam pelo mar espacial entre elas, Magellan, rumo a
Vnus, e Galileo, em sua travessia tortuosa por Jpiter.
A Voyager 1 estava to acima do plano da eclptica porque, em 1981, passara
muito perto de Tit, a lua gigantesca de Saturno. Sua nave-irm, a Voyager 2,
fora enviada numa trajetria diferente dentro do plano da eclptica e, por isso,
pudera realizar as clebres exploraes de Urano e Netuno. Os dois robs
Voyager exploraram quatro planetas e quase sessenta luas. So triunfos da
engenharia humana e uma das glrias do programa espacial norte-americano.
Ainda estaro nos livros de histria, quando muitos outros dados sobre nossa
poca j tiveram cado no esquecimento.
O funcionamento das Voyager s estava garantido at o encontro com
Saturno. Achei que seria uma boa ideia, logo depois de Saturno, que elas
lanassem um ltimo olha para casa. Eu sabia que, vista a partir de Saturno, a
Terra pareceria demasiado pequena para que a Voyager distinguisse algum
detalhe. O nosso planeta seria apenas um ponto de luz, um pixel solitrio, mal
distinguvel dos muitos outros pontos de luz que a Voyager podia divisar, planetas
prximos e sois distantes. Mas, justamente por causa da obscuridade de nosso
mundo assim revelado, valeria a pena ter a fotografia.
Os marinheiros fizeram um levantamento meticuloso das costas litorneas
dos continentes. Os gegrafos traduziram essas descobertas em mapas e globos.
Fotografias de pequenos fragmentos da Terra foram tiradas, primeiro por bales
e avies, depois por foguetes em voos balsticos curtos e, finalmente, por naves
espaciais em rbita gerando uma perspectiva similar que obtemos quando
posicionamos o globo ocular uns trs centmetros acima de uma grande esfera.
Embora quase todo mundo aprenda que a Terra um globo ao qual estamos, de
certa forma, presos pela gravidade, a realidade de nossa circunstncia s
comeou, de fato, a penetrar em nosso entendimento com a famosa fotografia
Apollo 17 na ltima viagem de seres humanos Lua.
Ela se tornou uma espcie de cone da nossa era. Ali est a Antrtida, que
norte-americanos e europeus consideram a parte extrema da Terra, e toda a
frica estirando-se acima dela: vemos a Etipia, a Tanznia e o Qunia, onde
viveram os primeiros seres humanos. No alto, direita, esto a Arbia Saudita e
o que os europeus chamam Oriente Mdio. Mal e mal espiando no topo, est o
mar Mediterrneo, ao redor do qual surgiu uma parte to grande de nossa
civilizao global. Podemos distinguir o azul do oceano, o amarelo-ocre do Saara
e do deserto rabe, o castanho esverdeado da floresta e dos prados.
No h, entretanto, sinal de seres humanos na fotografia, nem de nossa
reelaborao da superfcie da Terra, nem de nossas mquinas, nem de ns
mesmos: somos demasiado pequenos e nossa poltica demasiado fraca para
sermos vistos por uma nave espacial entre a Terra e a Lua. Desse ponto de
observao, nossa obsesso com o nacionalismo no aparece em lugar algum.
As fotografias Apollo da Terra inteira transmitiram s multides algo bem
conhecidos dos astrnomos: na escala de mundos para no falar da escala de
estrelas ou galxias os seres humanos so insignificantes, uma pelcula fina de
vida sobre um bloco obscuro e solitrio de rocha e metal.
Parecia-me que outra fotografia da Terra, tirada de um ponto de centenas de
milhares de vezes mais distantes, poderia ajudar no processo contnuo de revelar-
nos nossa verdadeira circunstncia e condio. Os cientistas e filsofos da
Antiguidade clssica tinham compreendido muito bem que a Terra era um
simples ponto num vasto cosmo circundante, mas ningum jamais a vira nessa
condio. Era a nossa primeira oportunidade (e tambm a ltima em vrias
dcadas).
Muitos membros do Projeto Voyager da NASA deram o seu apoio. Vista a
partir da orla do Sistema Solar, porm, a Terra fica muito perto do Sol, como
uma mariposa enfeitiada ao voar ao redor de uma chama. Apontaramos a
cmera para to perto do Sol, a ponto de correr o risco de queimar o sistema
vidicon da nave espacial? No seria melhor esperar ate que fossem obtidas todas
as imagens cientficas de Urano e Netuno, se a nave espacial chegasse a durar
tanto tempo?
E assim, esperamos o que foi bom de 1981, em Saturno, a 1986, em
Urano, e a 1989, quando as duas naves espaciais j tinham passado das rbitas de
Netuno e Pluto. Por fim, chegou a hora. Havia, porm, algumas calibraes
instrumentais a serem feitas primeiro, e esperamos um pouco mais. Embora a
nave espacial estivesse nos lugares certos, os instrumentos ainda funcionassem
maravilhosamente, e no houvesse outras fotografias a serem tiradas, alguns
membros do projeto se opuseram. No era cincia, diziam. Descobrimos, ento,
que, numa NASA em dificuldades financeiras, os tcnicos que projetavam e
transmitiam os comandos de rdio para a Voyager estavam para ser dispensados
imediatamente ou transferidos para outras tarefas. Se quisssemos tirar a
fotografia, tinha de ser naquele momento. No ltimo minuto na verdade, no
meio do encontro da Voyager 2 com Netuno o ento administrador da NASA,
contra-almirante Richard Truly, interveio e garantiu que as imagens fossem
obtidas. Os cientistas espaciais Candy Hansen, do Laboratrio de Propulso a Jato
da NASA (JPL), e Caroly n Porco, da Universidade do Arizona, projetaram a
sequncia de comandos e calcularam os tempos de exposio da cmera.
Assim, aqui esto elas um mosaico de quadrados dispostos sobre os planetas
e uma coleo heterognea de estrelas mais distantes ao fundo. No s
conseguimos fotografar a Terra, mas tambm outros cinco dos nove planetas
conhecidos que giram em torno do Sol. No brilho deste, perdeu-se Mercrio, o
mais prximo. Marte e Pluto eram demasiado distantes. Urano e Netuno so to
indistintos que, para registrar a sua presena, foram necessrias longas
exposies; consequentemente, devido ao movimento da nave espacial, suas
imagens no ficaram ntidas. Essa seria a imagem eu os planetas ofereceriam a
uma espaonave aliengena que se aproximasse do Sistema Solar depois de uma
longa viagem interestelar.
A partir dessa distncia, os planetas parecem apenas pontos de luz, ntidos ou
no mesmo atravs do telescpio de alta resoluo a bordo da Voyager. So
como os planetas vistos a olho nu da superfcie da Terra; pontos luminosos, mais
brilhantes que a maioria das estrelas. Durante um perodo de meses, a Terra,
como os outros planetas, pareceria mover-se entre as estrelas. Olhando
simplesmente para um desses pontos, no se pode dizer como ele , o que existe
na sua superfcie, qual foi seu passado e se, neste momento em particular,
algum vive ali.
Devido ao reflexo da luz do Sol na nave espacial, a Terra parece estar
pousada num raio de luz, como se nosso pequeno mundo tivesse um significado
especial. Mas apenas um acidente de geometria e ptica. O Sol emite sua
radiao equitativamente em todas as direes. Se a foto tivesse sido tirada um
pouco mais cedo ou um pouco mais tarde, nenhum raio de sol teria dado mais luz
Terra.
E por que essa cor cerlea? O azul provm em parte do mar, em parte do
cu. Embora transparente, a gua em copo absorve um pouco mais de luz
vermelha que de azul. Quando se tem dezenas de metros da substncia ou mais, a
luz vermelha totalmente absorvida e o que se reflete no espao sobretudo o
azul. Da mesma forma, o ar parece perfeitamente transparente num pequeno
campo de viso. Ainda assim algo que Leonardo da Vinci era mestre em pintar
quando mais distante o objeto, mas azul ele parece ser. Por qu? O ar dispersa
muito melhora a luz azul do que a vermelha. O matiz azulado, portando, provm
da atmosfera espessa, mas transparente, da Terra e de seus oceanos profundos e
lquidos. E o branco? Em um dia normal, a Terra tem quase metade de sua
superfcie coberta por nuvens brancas de gua.
Ns podemos explicar o azul plido desse pequeno mundo porque
conhecemos muito bem. Se um cientista extraterrestre, recm-chegado s
imediaes do nosso Sistema Solar, poderia fidedignamente inferir oceanos,
nuvens e uma atmosfera espessa, j no to certo. Netuno, por exemplo, azul,
mas por razes inteiramente diferentes. Desse ponto de observao, a Terra
talvez no apresentasse nenhum interesse especial.
Para ns, no entanto, ela diferente. Olhem de novo para o ponto. ali. a
nossa casa. Somos ns. Nesse ponto, todos aqueles que amamos, que
conhecemos, de quem j ouvimos falar, todos os seres humanos que j
existiram, vivem ou viveram as suas vidas. Toda a nossa mistura de alegria e
sofrimento, todas as inmeras religies, ideologias e doutrinas econmicas, todos
os caadores e saqueadores, herois e covardes, criadores e destruidores de
civilizaes, reis e camponeses, jovens casais apaixonados, pais e mes, todas as
crianas, todos os inventores e exploradores, professores de moral, polticos
corruptos, superastros, lideres supremos, todos os santos e pecadores da
histria da nossa espcie, ali num gro de poeira suspenso num raio de sol.
A Terra um palco muito pequeno em uma imensa arena csmica. Pensem
nos rios de sangue derramados por todos os generais e imperadores para que, na
glria do triunfo, pudessem ser os senhores momentneos de uma frao desse
ponto. Pesem nas crueldades infinitas cometidas pelos habitantes de um canto
desse pixel contra os habitantes mal distinguveis de algum outro canto, em seus
frequentes conflitos, em sua nsia de recproca destruio, em seus dios
ardentes.
Nossas atitudes, nossa pretensa importncia, a iluso de que temos uma
posio privilegiada no Universo, tudo posto em dvida por esse ponto de luz
plida. O nosso planeta um pontinho solitrio na grande escurido csmica
circundante. Em nossa obscuridade, em meio a toda essa imensido, no h
nenhum indcio de que, de algum outro mundo, vir socorro que nos salve de ns
mesmos.
A Terra , at agora, o nico mundo conhecido que abriga a vida. No h
nenhum outro lugar, ao menos no futuro prximo, para onde nossa espcie possa
migrar. Visitar, sim. Goste-se ou no, no momento a Terra o nosso posto.
Tem-se dito que a astronomia uma experincia que forma o carter e
ensina humildade. Talvez no exista melhor comprovao da loucura das
vaidades humanas do que esta distante imagem de nosso mundo minsculo. Para
mim, ela sublinha a responsabilidade de nos relacionarmos mais bondosamente
uns com os outros e de preservarmos e amarmos o plido ponto azul, o nico lar
que conhecemos.
CAPTULO 2
ABERRAES DA LUZ

Ann Druy an sugere uma experincia: olhem de novo para o plido ponto azul
do captulo anterior. Observem bem. Olhem fixamente para o ponto por um
longo tempo e tentem se convencer de que Deus criou todo o Universo para uma
das aproximadamente 10 milhes de espcies de vida que habitam este gro de
poeira. Agora deem um passo adiante: imaginem que tudo foi feito apenas para
uma nica nuana dessa espcie, gnero ou subdiviso religiosa ou tnica. Se isso
no lhes parecer improvvel, tomem outro dos pontos. Imaginem que ele
habitado por uma forma diferente de vida inteligente. Que tambm nutre a noo
de um Deus que criou todas as coisas para o seu bem. At que ponto vocs
levariam a srio essa pretenso?
Est vendo aquela estrela?
A vermelha brilhante? pergunta a filha em resposta.
Sim. Sabe, ela talvez j no esteja ali. Poder ter desaparecido a essa altura
explodido ou algo assim. A sua luz ainda est cruzando o espao, s agora
atingindo nossos olhos. Mas no a vemos como ela . Ns a vemos como ela foi.
Muitas pessoas experimentam estimulante admirao quando se veem, pela
primeira vez, diante dessa verdade simples. Por qu? Por que ela seria to
irresistvel? Em nosso pequeno mundo, a luz se move, para todos os fins prticos,
instantaneamente. Se uma lmpada est acessa, claro que se encontra,
brilhando onde a vemos. Estendemos a mo e a tocamos: est ali, sem dvida
alguma, e desagradavelmente quente. Se o filamento se rompe, a luz se apaga.
No a vemos no mesmo lugar, brilhando, iluminando o quarto, anos depois que se
queimou e foi removida de seu suporte. A simples ideia parece sem sentido. Se
estamos distantes, porm, um sol inteiro pode se apagar e continuaremos a v-lo
brilhar resplandecentemente; bem possvel que, por eras, fiquemos sem saber
de sua morte na verdade, durante o perodo do tempo que a luz, de velocidade
assombrosa mas no infinita, leva para cruzar a imensido intermediria.
As imensas distncias at as estrelas e as galxias significam que todos os
corpos que vemos no espao esto no passado alguns deles tal como eram antes
que a Terra viesse a existir. Os telescpios so mquinas do tempo. H muitas
eras, quando uma galxia primitiva comeou a derramar luz na escurido
circundante, nenhuma testemunha poderia ter adivinhado que bilhes de anos
mais tarde alguns blocos remotos de rocha e metal, gelo e molculas orgnicas
se juntariam para formar um lugar chamado Terra; nem surgiria a vida, nem
que seres pensantes evoluiriam e um dia captariam um ponto dessa luz galctica,
tentando decifrar o que a enviara em sua trajetria. E depois que a Terra morrer,
daqui a uns 5 bilhes de anos, depois que ela for calcinada ou at tragada pelo
Sol, surgiro outros mundos, estrelas e galxias e eles nada sabero de um lugar
outrora chamado Terra.
Quase nunca parece preconceito. Ao contraio, parece apropriada a justa
ideia de que, por ter nascido acidentalmente, o nosso grupo (seja ele qual for)
deveria ter uma posio central no universo social. Entre os principais faranicos
e os pretendentes dos Plantagenet, os filhos de bares saqueadores e os
burocratas do Comit Central, as gangues de rua e os conquistadores de naes,
os membros de maiorias convictas, seitas obscuras e minorias ultrajadas, essa
atitude de favorecer os seus prprios interesses parece to natural quanto respirar.
Ele tira o seu sustento das mesmas fontes em que se alimentam o sexismo, o
racismo, o nacionalismo e outros chauvinismos mortais que atormentam nossa
espcie. necessria fora incomum de carter para resistir s lisonjas dos que
nos atribuem uma superioridade evidente, at concedida por Deus, sobre os
nossos companheiros. Quando mais precria a nossa autoestima, maior a nossa
vulnerabilidade a esses apelos.
Como os cientistas so pessoas, no surpreendente que pretenses parecidas
tenham se insinuado na viso cientfica do mundo. Na verdade, muitos dos
debates centrais na histria da cincia parecem ser, ao menos em parte, disputas
em que se procura decidir se os seres humanos so especiais. Quase sempre, o
pressuposto aceito de que a premissa examinada com cuidado, descobre-se
em um nmero desalentadoramente grande de casos que no somos.
Os nossos antepassados viviam ao ar livre. Sua familiaridade com o cu
noturno era igual que temos hoje com nossos programas favoritos de televiso.
O Sol, a Lua, as estrelas e os planetas, todos nasciam no leste e se punham no
oeste, cruzando o alto do cu nesse meio tempo. O movimento dos corpos
celestes no era simplesmente uma diverso, provocando uma saudao ou
resmungo reverente; era a nica maneira de reconhecer as horas do dia e as
estaes. Para os caadores e colhedores, bem como para os povos agrcolas,
conhecer o cu era uma questo de vida ou morte.
Providencial que o Sol, a Lua, os planetas e as estrelas fizessem parte de um
relgio csmico elegantemente configurado? Nada parecia acidental. Eles ali
estavam, a nosso servio. Quem mais fazia uso deles? Para que mais serviam?
E as luzes no cu se levantam e se pem ao nosso redor, no evidente que
estamos no centro do Universo? Os corpos celestes to claramente
impregnados de poderes extraterrenos, especialmente o Sol, de que dependemos
tanto, pois dele dependemos tanto, pois dele recebemos luz e calor giram ao
redor de ns como cortesos adulando o rei. Mesmo que ainda no tivssemos
adivinhado, o exame mais elementar dos cus revela que somos especiais. O
Universo parece projetado para seres humanos. difcil considerar essas
circunstncias sem experimentar confiana e orgulho. Todo o Universo feito para
ns! Devemos ser realmente algo especial.
Essa demonstrao satisfatria de nossa importncia, escorada na observao
cotidiana dos cus, transformou o conceito geocntrico em uma verdade
transcultural ensinada nas escolas, incorporada lngua, parte integrante da
grande literatura e das Escrituras Sagradas. Os dissidentes foram desencorajados,
s vezes por meio de tortura e morte. No de admirar que, durante a maior
parte da histria humana, ningum a tenha questionado.
Era, sem dvida, a viso de nossos antepassados caadores e saqueadores. No
segundo sculo, Ptolomeu, o grande astrnomo da Antiguidade, sabia que a Terra
era uma esfera, sabia que seu tamanho era um ponto se comparado distncia
das estrelas e ensinava que ela estava bem no meio dos cus. Aristteles,
Plato, santo Agostinho, santo Toms de Aquino e quase todos os grandes
filsofos e cientistas de todas as culturas acreditaram nessa iluso durante 3 mil
anos at o sculo XVII. Alguns se ocupavam em imaginar como o Sol, a Lua, as
estrelas e os planetas poderiam estar engenhosamente presos a esferas
cristalinas, de transparncia perfeita as grandes esferas, claro, centradas na
Terra -, o que explicaria os movimentos complexos dos corpos celestes. To
meticulosamente relatados por geraes de astrnomos. E foram bem-sucedidos:
com modificaes posteriores, a hiptese geocntrica explicava adequadamente
os fatos do movimento planetrio, assim como este era conhecido nos sculos II
e XVI.
Da foi apenas um passo para reivindicao ainda mais grandiosa a de que
a perfeio do mundo seria incompleta sem os seres humanos, como Plato
afirmou em Timeu. O homem tudo, escreveu o poeta e clrigo John Donne
em 1625. Ele no uma parte do mundo, mas o prprio mundo; e logo abaixo
da glria de Deus, a razo da existncia do mundo.
A Terra, no entanto no importa quantos reis, papas, filsofos, cientistas e
poetas tenham insistido em afirmar o contrrio persistiu em girar em torno do
Sol durante todos esses milnios. Pode-se imaginar um observador extraterrestre
severo olhando a nossa espcie com desprezo durante todo o tempo, enquanto
tagarelvamos animadamente: O Universo criado pra ns! Somos o centro!
Tudo nos rende homenagem! E concludo que nossas pretenses so divertidas,
nossas aspiraes patticas e que este deve ser o planeta dos idiotas.
Esse juzo demasiado severo, porm. Fizermos o melhor possvel. Havia
uma coincidncia infeliz entre as aparncias cotidianas e nossas esperanas
secretas. Tendemos a no ser especialmente crticos diante de evidncias que
parecem confirmar nossos preconceitos. E havia pouca evidncia que os
anulasse.
Em abafado contraponto, algumas vozes dissidentes, atravs dos sculos,
aconselhavam humildade e uma viso mais realista. Na aurora da cincia, os
filsofos atomistas da Grcia e Roma antigas que sugeriram pela primeira vez
que a matria feita de tomos Demcrito, Epicuro e seus discpulos (e
Lucrcio, o primeiro divulgador da cincia), propuseram a escandalosamente a
existncia de muitos mundos e muitas formas aliengenas de vida, todos
constitudos pelas mesmas espcies de tomos de que somos feitos.
Apresentavam nossa considerao infinidades no espao e no tempo. Mas nos
cnones predominantes do Ocidente, seculares e sacerdotais, pagos e cristos,
as ideias atomistas eram atacadas. Ao contrrio do que professavam, os cus no
eram absolutamente parecidos com o nosso mundo. Eram inalterveis e
perfeitos. A Terra era mutvel e corrupta. O estadista e filsofo romano
Ccero resumiu a opinio comum: Nos cus... no h sorte ou acaso, nem erro
ou frustrao, mas uma ordem absoluta, exatido, calculo e regularidade.
A filosofia e a religio alertavam que os deuses (ou Deus) eram muito mais
poderosos que ns, ciosos de suas prerrogativas e rpidos em dispensar justia
por qualquer arrogncia intolervel. Ao mesmo tempo, essas disciplinas nem
sequer suspeitavam de que seu prprio ensinamento sobre a organizao do
Universo era uma presuno e um engano.
A filosofia e a religio apresentavam simples opinies que poderiam ser
derrubadas pela observao e experimentao com certezas. Que algumas de
suas convices profundamente arraigadas pudessem se revelar erros no era
uma possibilidade considerada. Isso no as preocupava de modo algum. A
humildade doutrinaria deveria ser praticada pelos outros. Os prprios
ensinamentos eram isentos de erro, infalveis. Na verdade, eles tinham mais
razoes para ser humildes do que imaginavam.
A partir de Coprnico, da metade do sculo XVI em diante, a questo passou
a ser formalmente discutida. Era considerado perigoso imaginar que o Sol, e no
a Terra, estava no centro do Universo. Condescendentemente, muitos estudiosos
se apressaram em garantir hierarquia religiosa que essa nova hiptese no
representava nenhum srio desafio sabedoria convencional. Numa espcie de
soluo de compromisso esquizofrnica, o sistema centrado no Sol foi tratado
como simples convenincia computacional e no como realidade astronmica.
Em outras palavras: a Terra realmente no centro do Universo, como todos
sabiam; mas se algum desejava predizer onde Jpiter estaria na segunda-feira
de novembro do ano seguinte, era-lhe permitido fingir que o Sol estava no centro.
Ento era possvel fazer o calculo sem afrontar as autoridades.
No h perigo nenhum nisso, escreveu Robert Cardinal Bellarmine, o
principal telogo do Vaticano no incio do sculo XVII, e satisfaz os
matemticos. Mas afirmar que o Sol est na verdade fixo no centro dos cus e
que a Terra gira muito rapidamente ao redor dele perigoso, pois no s irrita os
telogos e os filsofos como ofende a Santa F e torna falsa a Sagrada Escritura.
A liberdade de opinio perniciosa, escreveu Bellarmine em outra ocasio.
Nada mais do que a liberdade de estar errado.
Alm disso, se a Terra girasse ao redor do Sol, as estrelas prximas dariam a
impresso de se moverem contra o pano de fundo das estrelas mais distantes,
sempre que, a cada seis meses, deslocssemos nossa perspectiva de um lado da
rbita da Terra para o outro. No se havia descoberto nenhuma paralaxe anual
desse tipo. Os copernicanos argumentavam que isso se devia ao fato de as
estrelas estarem extremamente longe talvez um milho de vezes mais distantes
do que a Terra est do Sol. Melhores telescpios, no futuro, talvez descobrissem
uma paralaxe anual. Os adeptos do geocentrismo consideravam esse argumento
uma tentativa desesperada de salvar uma hiptese falha, risvel diante das
circunstncias.
Quando Galileu virou o primeiro telescpio astronmico para o cu, a mar
comeou a mudar. Ele descobriu que Jpiter tinha um pequeno squito de luas
descrevendo rbitas ao seu redor, as mais prximas girando mais rpido que as
mais afastadas, exatamente como Coprnico tinha concludo a respeito do
movimento dos planetas ao redor do Sol. Observou que Mercrio e Vnus
passavam por fases com a Lua (o que indicava que giravam ao redor do Sol.).
Alm disso, a Lua cheia de crateras e o Sol coberto de manchas desafiavam a
perfeio dos cus. Este pode ter sido, em parte, o tipo de problema que
preocupava Tertuliano uns 1300 anos antes, quando pedia: Se voc tem algum
tino ou decoro, pare de sondar as regies do cu, o destino e os grandes segredos
do Universo.
Ao contrrio, Galileu ensinava que se pode interrogar a natureza por meio da
observao e da experimentao. Assim, fatos que primeira vista parecem
improvveis deixaro cair o manto que os encobre e aparecero em toda a sua
beleza simples e nua, mesmo que luz de explicaes escassas. Esses fatos, que
at os cticos podem confirmar, no so uma viso do Universo de Deus mais
segura que todas as especulaes dos telogos? E se, todavia, esses fatos
contradisserem as convices daqueles que consideram a sua religio incapaz de
cometer erros? Os prncipes da Igreja ameaaram o astrnomo idoso com
torturas se ele persistisse em lecionar a doutrina abominvel de que a Terra se
movia. Foi condenado a uma espcie de priso domiciliar para o resto de sua
vida.
Uma ou duas geraes mais tarde, na poca em que Isaac Newton
demonstrou que uma fsica simples e elegante podia explicar quantitativamente
e predizer todos os movimentos planetrios e lunares observados (desde que se
assumisse que o Sol estava no centro do Sistema Solar), a iluso geocntrica
desgastou-se ainda mais.
Em 1725, numa tentativa de descobrir o paralaxe estelar, o dirigente
astrnomo amador ingls James Bradley encontrou, por acaso, a aberrao da
luz. Acho que o termo aberrao da luz traz em si um pouco de carter
inesperado da descoberta. Observando-as ao longo de um ano, descobriu-se que
as estrelas traavam pequenas elipses no cu. Era, conforme se constatou, o que
todas as estrelas faziam. Isso no podia ser paralaxe, pois se esperava uma
grande paralaxe para as estrelas prximas e outra incapaz de ser detectada para
as estrelas distantes. Em lugar disso, a aberrao semelhante a impresso de
estarem caindo obliquamente que as gotas de chuva, que atingem um carro em
movimento, do aos passageiros; quanto mais veloz o carro, mais pronunciada a
inclinao. Se a Terra estivesse parada no centro do Universo, em vez de se
movendo velozmente ao redor do Sol, Bradley no teria descoberto a aberrao
da luz. Era uma demonstrao irrefutvel de que a Terra girava em torno do Sol.
Convenceu a maioria dos astrnomos e alguns outros, mas no convenceu, na
opinio de Bradley, os anticopernicanos.
S em 1837 observaes diretas das estrelas mostraram de forma muito clara
que a Terra, de fato, gira ao redor do Sol. A paralaxe anual to longamente
discutida foi, por fim, descoberta no por melhores argumentos, mas por
melhores instrumentos. Como explicar o que a paralaxe significa muito mais
simples que explicar a aberrao da luz, sua descoberta foi muito importante.
Colocou o ltimo prego no caixo do geocentrismo. Basta olhar para o seu dedo
com o olho esquerdo e depois com o direito, e voc ver que ele parece se
mover. Todo mundo capaz de compreender a paralaxe.
No sculo XIX, caso ainda existam alguns relutantes, podemos resolver a
questo diretamente. Podemos testar se vivemos num sistema centrado na Terra,
com planetas afixados em esferas de cristal transparente, ou num sistema
centrado no Sol, com planetas controlados a distncia pela gravidade dessa
estrela. Por exemplo, temos investigados os planetas com radar. Quando fazemos
um sinal ricochetear numa lua de Saturno, no captamos nenhum eco de rdio
vindo de uma esfera de cristal mais prxima, ligada a Jpiter. Nossas naves
espaciais chegam a seus destinos com preciso newtoniana. Quando nossas naves
voam a Marte, seus instrumentos no captam nenhum tinido nem detectam cacos
de cristal quebrado, ao irromperem pelas esferas que segundo as opinies
autorizadas que prevaleceram durante milnios impelem Vnus ou o Sol em
seus movimentos obedientes ao redor da Terra Central.
Ao esquadrinhar o Sistema Solar de um ponto alm do planeta mais afastado,
a Voyager 1 viu, assim como Galileu e Coprnico haviam previsto, o Sol no meio
e os planetas em rbitas concntricas ao seu redor. Longe de ser o centro do
Universo, a Terra apenas um dos pontos em rbita. Por j no estamos
convidados em um mundo nico, somos agora capazes de alcanar outros
mundos e determinar de forma decisiva que tipo de sistema planetrio
habitamos.
Todas as outras propostas, e seu nmero impressionante, de nos afastar do
centro do palco csmico tambm encontraram resistncia, em partes por razes
semelhantes. Parecemos ansiar por privilgios a que no teramos direito por
nossas realizaes, mas pelo nosso nascimento, pelo simples fato de sermos
humanos e termos nascido sobre a Terra. Poderamos dar a essa presuno o
nome de antropocntrica centrada no humano.
Presuno que beira o clmax na noo de que somos criados imagem de
Deus: o Criador e Regente de todo o Universo se parece comigo. Cus, que
coincidncia! Que conveniente e satisfatrio! Xenfanes, filsofo grego do
sculo VI C., compreendeu a arrogncia desse ponto de vista:
Os etopes atribuem a seus deuses pele preta e nariz
arrebitado; os trcios dizem que os seus tm olhos azuis e cabelo
vermelho... Sim, e se os bois, os cavalos ou os lees tivessem mos,
pudessem pintar e produzir obras de arte como os homens, os
cavalos pintariam os deuses sob a forma de cavalos e os bois lhes
dariam a forma de bois.
Essas atitudes eram outrora descritas como provincianas a expectativa
ingnua de que as hierarquias polticas e as convenes sociais de uma provncia
obscura se estendessem a um imenso imprio composto de muitas tradies e
culturas diferentes; de que as aldeias familiares, as nossas aldeias, so o centro do
mundo. Os caipiras quase nada sabem da possibilidade de alternativas. No
conseguem compreender a insignificncia de sua provncia nem a diversidade do
Imprio. Com desenvoltura, aplicam seus prprios padres e costumes ao resto
do planeta. Mas despejados em Viena, por exemplo, Hamburgo ou Nova York,
reconhecem tristemente o quanto a sua perspectiva limitada. Tornam-se
desprovincianizados.
A cincia moderna tem sido uma viagem ao desconhecido, com uma lio de
humildade em cada parada. Muitos passageiros teriam preferido ficar em casa.
CAPTULO 3
AS GRANDES HUMILHAES
No sculo XVII ainda havia alguma esperana de que a Terra fosse o nico
mundo, mesmo no sendo o centro do Universo. Mas o telescpio de Galileu
revelou que a Lua certamente no possui uma superfcie lisa e polida e que
outros mundos poderiam ter uma superfcie parecida com a da prpria Terra.
A Lua e os planetas tinham tanto direito a serem mundos quanto a Terra com
montanhas, crateras, atmosferas, calotas polares, nuvens e, no caso de Saturno,
um deslumbrante conjunto de anis circunferentes. Foram milnios de debate
filosfico at a questo ser decidida pela pluralidade de mundos. Talvez eles
fossem profundamente diferentes do nosso, nenhum to compatvel com a vida.
Mas a Terra no era o nico mundo.
Essa foi outra na srie das Grandes Humilhaes: experincias de
rebaixamento, demonstraes de nossa aparente insignificncia, feridas que a
cincia, em busca dos fatos de Galileu, infligiu ao orgulho humano.
Bem, esperam alguns, mesmo que a Terra no esteja no centro do Universo, o
Sol est. O Sol o nosso Sol. Assim, a Terra est aproximadamente no centro do
Universo. Talvez com isso parte do nosso orgulho fosse poupada. Mas no sculo
XIX a astronomia de observao deixou claro que o Sol apenas uma estrela
solitria num grande conjunto de sois com gravidade prpria chamado galxia da
Via Lctea. Longe de ocupar o centro da galxia, o nosso Sol, com seu squito de
planetas minsculos e plidos, est num setor difuso de um brao obscuro da
espiral, a 30 mil anos-luz do centro.
Bem, nossa Via Lctea a nica galxia. A galxia da Via Lctea uma
dentre bilhes, talvez centenas de bilhes de galxias, e no sobressai pela massa,
brilho, ou configurao e arranjo de suas estrelas. Algumas fotografias modernas
de exposio profunda revelam mais galxias alm da Via Lctea que estrelas
dentro dela: ilhas universos que talvez contenham centenas de bilhes de sois. A
imagem um manifesto sobre a humildade.
Bem, ao menos, nossa galxia est no centro do Universo. Errado de novo.
Quando e expanso do Universo foi descoberta, muita gente achou que a Via
Lctea estava no centro da expanso com todas as outras galxias se afastando
velozmente dela. Hoje sabemos que os astrnomos, em qualquer galxia, veriam
todas as demais em fuga veloz; a no ser que fossem muito cuidadosos, todos
concluram que eles que estavam no centro do Universo. No existe, na
verdade, centro pra a expanso ou ponto de origem do Big Bang; no no espao
tridimensional comum.
Bem, mesmo que existam centenas de bilhes de galxias, com centenas de
bilhes de estrelas cada, nenhuma outra estrela tem planetas. Se no h outros
planetas alm do nosso Sistema Solar, talvez no difceis de identificar. A
tecnologia adequada progride depressa, mas mesmo um mundo gigantesco como
Jpiter, que gira ao redor deda estrela mais prxima, a Alfa de Centauro, seria
difcil de detectar. Os geocentristas tiram sua esperana de ignorncia.
Houve, em certa poca, uma hiptese cientfica mas s bem-aceita, mas
predominante de que o nosso Sistema Solar se formara pela quase coliso do
antigo Sol com outra estrela; a mar de interao gravitacional teria arrancado
anis de matria solar que se condensaram rapidamente, formando os planetas.
Como o espao vazio na sua maior parte e as quase colises estelares so muito
raras, concluiu-se que no h muitos outros sistemas planetrios apenas um,
talvez, ao redor da outra estrela que outrora cogerou os mundos do nosso sistema
solar. No incio dos meus estudos, fiquei estupefato e desapontado por se haver
considerado, em relao aos planetas de outras estrelas, ausncia de evidncia
como evidncia de ausncia.
Hoje temos provas da existncia de trs planetas girando em torno de uma
estrela muito densa, o pulsar B1257+12, sobre o que falarei mais adiante.
Descobrimos ainda que mais da metade das estrelas com massa semelhante do
Sol no incio da vida eram circundadas por grandes discos de gs e poeira,
matria de que os planetas parecem se formar. Outros sistemas planetrios,
talvez ate mundos semelhantes a Terra, parecem agora um lugar-comum
csmico. Em poucas dcadas devemos poder inventariar ao menos os planetas
maiores, se existirem, de centenas de estrelas prximas.
Bem, nossa posio no espao no demonstra nosso papel especial, mas nossa
posio no tempo, sim: estamos no Universo desde o Incio. Recebemos
responsabilidades especiais do Criador. Outrora parecia razovel pensar que o
Universo tivesse comeado a existir um pouco antes de nossa memria coletiva
obscurecida pela passagem do tempo e a ignorncia de nossos antepassados. Em
termos genricos, h milhares de anos. As religies que descrevem a origem do
Universo frequentemente especificam implcita ou explicitamente uma data
de origem mais ou menos dessa safra, uma data de aniversrio para o mundo.
Somando as geraes do Gnesis, por exemplo, obteremos uma idade para
a Terra: cerca de 6 mil anos. O Universo teria exatamente a mesma idade da
Terra. Essa a verdade de judeus, cristos e fundamentalistas muulmanos,
verdade claramente refletida no calendrio judeu.
Um Universo to jovem prope uma pergunta embaraosa: como podem
existir objetos astronmicos a mais de 6 mil anos-luz de distncia? A luz leva um
ano para atravessar um ano-luz, 10 mil para cruzar 10 mil anos-luz, e assim por
diante. Quando olhamos para o centro da galxia da Via Lctea, a luz que vemos
partiu de sua fonte h 30 mil anos. A mais prxima galxia espiral semelhante
nossa, a M31, na constelao de Andrmeda, est a 2 milhes de anos-luz; ns a
vemos, portanto, como era quando sua luz partiu na longa viagem para a Terra
h 2 milhes de anos. E quando observamos quasares distantes, a 5 bilhes de
anos-luz, ns os vemos como eram h 5 bilhes de anos, antes de a Terra ser
formada. ( quase certo que eles so muito diferentes hoje em dia.)
Se, apesar de tudo isso, aceitssemos a verdade literal dos livros sagrados,
como conciliar os fatos? A meu ver, a nica concluso plausvel que Deus criou
recentemente todos os ftons de luz que chegam Terra num formato coerente a
ponto de induzir geraes de astrnomos ao erro de acreditar na existncia de
fenmenos como galxias e quasares, levando-os concluso espria de que o
Universo vasto e antigo. Essa uma teologia to malvola que custo a acreditar
que algum possa consider-la com seriedade.
Alm disso, a datao radioativa das rochas, a abundncia de crateras de
impacto em muitos mundos, a evoluo das estrelas e a expanso do Universo
so evidncias independentes e indiscutveis de que nosso Universo tem muitos
bilhes de anos, apesar das afirmativas de telogos respeitados, de que um
mundo to antigo contradiz a palavra de Deus e de que as informaes sobre a
Antiguidade do mundo s no acessveis a f. Esses indcios tambm teriam de
ser criados por uma divindade enganadora, a menos que o mundo seja mais
antigo que os literalistas da religio judaico-crist-islmica supem. Claro, esse
problema no existe para muitos fiis que tratam a Bblia e o Alcoro como guias
histricos e morais e como grande literatura, sem deixar de reconhecer que suas
noes sobre o mundo natural refletem a cincia rudimentar da poca em que
foram escritas.
Muitas eras se passaram at a Terra comear a existir. Outras seguiro seu
curso antes de sua destruio. Devemos distinguir entre a idade da Terra (uns 4,5
bilhes de anos) e a idade do Universo (uns 15 bilhes de anos a partir do Big
Bang). Dois teros do imenso intervalo de tempo entre a origem do Universo e
nossa poca j se haviam passado quando a Terra veio a existir. H estrelas e
sistemas planetrios bilhes de anos mais jovens e bilhes de anos mais antigos,
mas no Gnesis, captulo 1, versculo 1, o Universo e a Terra so criados no
mesmo dia. A religio hindusta-budista-jainista tende a no confundir os dois
acontecimentos.
Ns humanos, somos retardatrios. Aparecemos no ltimo instante do espao
csmico. Haviam transcorrido 99,998% da histria do Universo at o presente
quando nossa espcie entrou na cena. No vasto circuito de eras, no temos
responsabilidades especial por nosso planeta ou pela vida. No estvamos
presentes.
Bem, se no temos nada especial quanto a nossa posio ou nossa poca,
vejamos nosso movimento. Newton e os outros grandes fsicos clssicos
afirmavam que a velocidade da Terra no espao era um sistema de referencia
privilegiado. Albert Einstein, um crtico agudo do preconceito e do privilgio,
considerava essa fsica absoluta resduo de um chauvinismo terrestre cada vez
mais desacreditado. Achava que as leis da natureza deveriam ser as mesmas,
fosse qual fosse a velocidade ou o sistema de referncia do observador. Com essa
noo como ponto de partida, desenvolveu a Teoria Especial da Relatividade. As
consequncias dessa teoria so bizarras, contrrias intuio, a contrrios ao
bom senso, mas s em velocidades muito elevadas. Observaes cuidadosas e
repetidas mostram que essa clebre teoria uma descrio acurada da
constituio do mundo. Nossas intuies podem estar erradas. Nossas
preferncias no contam. No vivemos num sistema de referncia privilegiado.
Uma consequncia da relatividade especial a dilatao do tempo, isto , seu
retardamento medida que o observador se aproxima da velocidade da luz.
Ainda se encontram afirmaes de que a dilatao se aplica a relgios e
partculas elementares e, presumivelmente, ao ritmo circadiano e outros em
plantas, animais e micrbios, no se aplica, todavia, ao relgio biolgico humano.
Sugere-se que nossa espcie teria uma imunidade especial s leis da natureza
capaz, portanto, de discernir conjuntos de matria com ou sem esse privilgio.
(Na verdade, a prova de Einstein para a relatividade especial no admite tais
distines.) Ver os seres humanos como excees relatividade parece outra
forma da noo da criao especial.
Bem, mesmo que nossa posio, nossa poca, nosso movimento e nosso mundo
no sejam nicos, talvez ns sejamos. Somos diferentes dos outros animais. Fomos
especialmente criados. O zelo particular do Criador do Universo evidente em
ns. Essa crena foi apaixonadamente defendida por razes religiosas e outras.
Na metade do sculo XIX, entretanto, Charles Darwin mostrou que uma espcie
pode evoluir para outra espcie mediante processos inteiramente naturais, que se
reduzem a funo impiedosa da natureza de salvar as hereditariedades que
funcionam e rejeitar as que no funcionam e rejeitar as que no funcionam. O
homem na sua arrogncia se considera uma grande obra, digna da interveno
de uma divindade, anotou Darwin em seu caderno de notas. mais humilde e
penso, mais verdadeiro considerar que foi criado a partir de animais. No final
do sculo XX as conexes profundas e ntimas dos seres humanos com as outras
formas de vida sobre a Terra tm sido indiscutivelmente demonstradas pela nova
cincia da biologia molecular.
Em cada poca, os chauvinismos que afirmam nossa superioridade so
desafiados em nova arena do debate cientfico neste sculo, nas tentativas de
compreender a natureza da sexualidade humana, a existncia da mente
inconsciente e o fato de muitas doenas psiquitricas e defeitos de carter
terem origem molecular. Bem, ainda que sejamos intimamente relacionados
com alguns dos outros animais, somos diferentes em grau e espcie no que
realmente importa: raciocnio, autoconscincia, manufatura de ferramentas,
tica, altrusmo, religio, linguagem, nobreza e carter. Os seres humanos, como
todos os animais, tm caractersticas que os diferenciam seno, como
poderamos distinguir uma espcie da outra? o carter nico do ser humano
tem sido exagerado, s vezes grosseiramente. Os chimpanzs raciocinam, tem
autoconscincia, fazem ferramentas, demonstram afeto etc. Os chimpanzs e os
seres humanos tm 99,6% de seus genes ativos em comum. (Ann Druy an e eu
apresentamos um resumo dessas evidncias em nosso livro Shadows of forgotten
ancestors).
Na cultura popular, adota-se a posio oposta, tambm induzida pelo
chauvinismo humano (e pela falta de imaginao): as histrias infantis e os
desenhos animados fazem os animais vestir roupa, morar em casas, usar garfo e
faca, e falar. Os trs ursos dormem em camas. A coruja e o gatinho vo praia
num belo barco verde- amarelo. As mes dinossauras acariciam os filhotes. Os
pelicanos entregam cartas. Os animais de estimao tm nomes humanos.
Bonecas, quebra-nozes, xcaras e pires danam e tm opinies. Na srie Thomas
the tank engine, vemos at locomotivas e vages antropomrficos, representados
com muito encanto. Seja qual for o objetivo de nosso pensamento, animado ou
inanimado, tendemos a lhe atribuir traos humanos. No podemos evitar. As
imagens logo acodem mente. As crianas so apaixonadas por elas.
Quando falamos em cu ameaador, mar agitado, diamantes que
resistem a arranhes, na atrao que a Terra exerce sobre um asteroide que
passa ou na excitao de um tomo, voltamos a uma viso de mundo animista.
Reificamos. Um nvel antigo de nosso pensamento dota a natureza inanimada de
vida, paixes e reflexo prprias.
A noo de que a Terra autoconsciente veio na esteira da hiptese Gaia.
Era, no entanto, uma convico corriqueira entre os gregos antigos e os primeiros
cristos. Origem queria saber se tambm a terra, pela sua prpria natureza,
seria responsvel por algum pecado. Muitos eruditos antigos pensavam que as
estrelas eram seres vivos. Essa era tambm a opinio de Origem, de santo
Ambrsio (o mentor de santo Agostinho) e at, mais qualificadamente, de santo
Toms de Aquino. A posio filosfica estoica sobre a natureza do Sol foi dada
por Ccero no sculo I a. C.: Como o Sol se parece com aqueles fogos que esto
contidos nos corpos das criaturas vivas, o Sol tambm deve ser vivo.
As atitudes animistas, em geral, parecem estar se disseminando. Num
levantamento norte-americano de 1954, 75% das pessoas entrevistadas se
dispunham a afirmar que o Sol no vivo; em 1989, apenas 30% apoiariam essa
proposio. E um pneu de carro, sente alguma coisa? Em 1954 90% dos
entrevistados achavam que no, mas apenas 73% manifestaram igual opinio em
1989.
Podemos aqui reconhecer uma deficincia grave em algumas
circunstncias de nossa capacidade de compreender o mundo.
Caracteristicamente, gostemos ou no, parecemos compelido a projetar nossa
prpria natureza na Natureza. Embora possa resultar em uma viso do mundo
sistematicamente distorcida, essa atitude tem uma grande virtude: a projeo a
precondio essencial pra a compaixo.
Ok, talvez no sejamos grande coisa, talvez tenhamos um parentesco
humilhante com os macacos, mas pelo menos somos o que de melhor existe.
parte Deus e os anjos, somos os nicos seres inteligentes no Universo. Um
correspondente me escreve: Tenho tanta certeza disso quanto de qualquer de
minhas experincias. No existe vida consciente em nenhum outro lugar no
Universo. A humanidade retoma sua posio legtima de centro do Universo.
Em parte pela influencia da cincia e da fico cientfica, hoje a maioria das
pessoas, ao menos nos Estados Unidos, rejeita essa proposio por razes
formuladas essencialmente pelo antigo filosofo grego Crisipo: Seria um caso
insano de arrogncia um ser humano vivo pensar que nada lhe superior em
todo o mundo.
O fato bsico que ainda no descobrimos vida extraterrestre. Estamos nas
primeiras fases de observao. A questo est em aberto. Se eu tivesse de fazer
conjeturas, diria que o Universo est repleto de seres muito mais inteligentes e
muito mais avanados que ns. claro, que eu poderia estar errado. Essa
concluso, quando muito, fundamenta-se na possibilidade derivada do nmero de
planetas, da ubiquidade de matria orgnica, das imensas escalas de tempo
disponveis para a evoluo e assim por diante. No demonstrao cientfica. A
questo uma das mais fascinantes de toda a cincia. Estamos comeando a
desenvolver as ferramentas para trat-la com seriedade.
E o que dizer da questo correlata de sermos capazes de criar inteligncias
mais sagazes que a nossa? Os computadores realizam rotineiramente operaes
matemticas que nenhum ser humano conseguiria fazer sem ajuda, superam
campees mundiais de damas e xadrez, falam e entendem ingls e outras
lnguas, escrevem contos e composies musicais razoveis, aprendem com seus
erros e pilotam navios, avies e naves espaciais. Sua capacitao aumenta
continuamente. Esto ficando menores, mais rpidos e baratos. A cada ano, a
mar do progresso cientfico avana um pouco sobre a ilha da singularidade
intelectual do ser humano com seus nufragos em disposio de batalha. Se nesta
fase primitiva de nossa evoluo tecnolgica conseguimos criar inteligncia com
silcio e metal, o que no faremos nas prximas dcadas e sculos? O que
acontece quando mquinas inteligentes fabricam mquinas mais inteligentes?
A indicao mais clara, talvez, de que a busca de uma imerecida posio
privilegiada para os seres humanos jamais ser totalmente abandonada o que,
na fsica e na astronomia, se chama Princpio Antrpico. Um nome mais
adequado seria Princpio Antropocntrico. Ele aparece de varias formas. O
Princpio Antrpico Fraco observa simplesmente que, se as leis da natureza e
as constantes fsicas como a velocidade da luz, a carga do eltron, a constante
gravitacional newtoniana ou a constante da mecnica quntica de Planck
tivessem sido diferentes, o curso dos acontecimentos que deram origem aos seres
humanos nunca teria ocorrido. Sob outras leis e constantes, os tomos no se
manteriam coesos, as estrelas evoluiriam depressa demais para que a vida
tivesse tempo de evoluir em planetas prximos, os elementos qumicos que
compem a vida nunca teriam sido gerados etc. Leis diferentes, nada de seres
humanos.
No h controvrsia sobre o Princpio Antrpico Fraco. Alteradas as leis e as
constantes da natureza, se isso fosse possvel, talvez surgisse um Universo muito
diferente; em muitos casos, um Universo incompatvel com a vida. O simples
fato de existirmos implica (mas no impe) restries s leis da natureza. J os
Princpios Antrpicos Fortes vo bem mais longe; alguns de seus defensores
chegam quase a deduzir que as leis da natureza e os valores das constantes fsicas
foram estabelecidos (no perguntem como, nem por Quem) para que os seres
humanos viessem a existir. Quase todos os outros universos possveis, dizem eles,
so inspitos. Dessa forma, ressuscita-se a antiga iluso de que o Universo foi
criado para ns.
Em tudo isso escuto ecos do dr. Pangloss, do Cndido de Voltarie, que achava
que este mundo, com todas as suas imperfeies, o melhor possvel. como
jogar minha primeira mo de bridge e ganhar, sabendo que existem 54 bilhes
de bilhes de bilhes de outras mos possveis que eu teria igual probabilidade de
ter recebido... e depois concluir que existe um deus do bridge que me favorece,
um deus que arranjou e embaralhou as cartas com a minha vitria
predeterminada desde O incio. No sabemos quantas outras mos vencedoras
existem no baralho csmico, quantos outros tipos de universo, quantas leis da
natureza e constantes fsicas tambm poderiam ter dado origem vida e
inteligncia e at iluses de importncia. No sabemos quase nada sobre como o
Universo foi criado, nem mesmo se foi criado, por isso difcil desenvolver essa
linha de raciocnio.
Voltaire perguntava: Por que existe o mundo?. A formulao de Einstein
era se Deus teve a opo de criar o Universo. Ora, se o Universo infinitamente
antigo se o Big Bang de uns 15 bilhes de anos atrs no passa de pice mais
recente de uma srie infinita de contraes e expanses csmicas -, ento ele
nunca foi criado e fica sem sentido perguntar a razo de ele ser como .
Por outro lado, se o Universo tem uma idade finita, por que como ? Por
que no lhe foi dado um carter muito diferente? Que leis da natureza combinam
com que outras leis? Existem metaleis especificando as conexes? Seria possvel
descobri-las? De todas as leis concebveis da gravidade, quais podem coexistir, e
com que leis concebveis da gravidade, quais podem coexistir, e com que leis
concebveis da fsica quntica que determinam a prpria existncia de matria
macroscpica? Sero possveis todas as leis que podemos imaginar, ou existe
apenas um nmero restrito que pode, de alguma maneira, ser criado? No h
dvida de que nem sequer vislumbramos como determinar as leis da natureza
possveis e as que no o so. No temos mais que uma noo muito rudimentar
das correlaes de leis naturais permitidas.
A lei de Newton da gravitao universal, por exemplo, especifica que a fora
gravitacional mtua que faz com que dois corpos se atraiam inversamente
proporcional ao quadrado da distncia entre eles. Se voc se afastar para um
pouco duas vezes mais distante do centro da Terra, passar a ter um quaro de seu
peso habitual; se for dez vezes mais longe, ter apenas um centsimo dele etc.
essa lei do inverso do quadrado que determina as estranhas rbitas circulares e
elpticas dos planetas ao redor do Sol e das luas ao redor dos planetas, assim
como as trajetrias precisas de nossas naves espaciais, dizemos que a fora
gravitacional varia com 1/r elevado ao quadrado.
Mas se esse expoente fosse outro, se a lei da gravidade fosse 1/r elevado
quarta potncia, digamos, em vez de 1/r elevado ao quadrado, as rbitas no
fechariam; depois de bilhes de revolues, os planetas se aproximariam do Sol
em espiral fechada e seriam consumidos nas suas profundezas abrasadoras, ou
dele se afastariam em espiral aberta e se perderiam no espao interestelar. Se o
Universo fosse construdo com uma lei do inverso da quarta potncia, e no com
uma lei do inverso do quadrado, em pouco tempo no haveria planetas que os
seres vivos pudessem habitar.
Assim, de todas as possveis leis gravitacionais, por que temos a sorte de viver
num universo onde h uma lei compatvel com a vida? Em primeiro lugar,
claro que temos essa sorte porque, se no a tivssemos, no estaramos aqui
para fazer a pergunta: afinal, seres indagadores que evoluem em planetas s
podem ser encontrados em universos que admitem planetas. Em segundo lugar, a
lei do inverso do quadrado no a nica compatvel com uma estabilidade de
mais de bilhes de anos. Qualquer lei com potncia menos elevada que 1/r
elevado ao cubo manter um planeta nas proximidades de uma rbita circular,
mesmo que receba um empurro. Tendemos a desconsiderar a possibilidade de
outras leis concebveis de natureza podem ser compatveis com a vida.
No h outro ponto: no arbitrrio termos uma lei da gravitacional no
inverso do quadrado. Quando a teoria de Newton compreendida em termos da
teoria mais abrangente da relatividade geral, vemos que o expoente da lei da
gravidade 2, porque o nmero de dimenses fsicas em que vivemos 3. Nem
todas as leis da gravidade esto disposio, escolha de um criador. Mesmo
que considerasse um nmero infinito de universos tridimensionais para algum
deus brincar, a lei da gravidade teria de ser sempre a lei do inverso do quadrado.
A gravitao newtoniana no uma faceta contingente do nosso Universo, mas
uma faceta necessria.
Na relatividade geral, a gravidade devida dimensionalidade e curvatura
do espao. Quando falamos em gravidade, falamos em pequenos encurvamentos
locais no espao-tempo. Isso no nada evidente, e at contraria o bom senso.
Quando examinadas em profundidade, as ideias de gravidade e massa no so
questes separadas, mas ramificaes de geometria subjacente ao espao-
tempo.
Pergunto-me se algo parecido no se aplica a todas as hipteses antrpicas.
As leis ou constantes fsicas de que nossa vida depende revelam-se membros de
uma classe, talvez de uma imensa classe, de outras leis e outras constantes
fsicas, algumas tambm compatveis com algum tido de vida. s vezes no
examinamos (ou no podemos examinar) tudo o que esse outros universos
permitem. Alm disso, nem toda escolha arbitrria de uma lei da natureza ou
constante fsica possvel, mesmo para um criador de universos. Nossa
compreenso das leis da natureza e das constantes fsicas disposio , na
melhor das hipteses, fragmentria.
Alm do mais, no temos acesso a nenhum suposto universo alternativo. No
dispomos de mtodo experimental pra testar as hipteses antrpicas. Mesmo que
a existncia desses universos fosse uma slida consequncia de teorias bem
estabelecidas da mecnica quntica ou da gravitao, por exemplo no
poderamos estar seguros de que no h teorias melhores que no preveem
universos alternativos. At chegar essa hora, se que vai chegar, acho prematuro
depositar esperanas no Princpio Antrpico enquanto argumento a favor de
carter central ou nico de ser humano.
Finalmente, mesmo que o Universo fosse intencionalmente criado para
admitir o surgimento da vida e da inteligncia, podem existir outros seres em
inmeros mundos. Nesse caso, seria um triste consolo para os adeptos do
antropocentrismo sabe que habitamos um dos poucos universos que permitem
vida e inteligncia.
H algo de excepcionalmente limitado na formao do Principio Antrpico:
apenas certas leis e constantes de natureza so compatveis com o nosso tipo de
vida. Mas, essencialmente, as mesmas leis e constantes so necessrias para
criar uma rocha. Ento por que no falar num Universo projetado para que as
rochas pudessem um dia vir a ser, e em Princpios Lticos fortes e fracos? Se as
pedras pudessem filosofar, imagino que os Princpios Lticos estariam entre o que
h de mais avanado intelectualmente.
Atualmente formulam-se modelos cosmolgicos em que at o Universo
inteiro nada tem de especial. Andrei Linde, ex-membro do Instituto Fsico
Lebedev, em Moscou, e atualmente na Universidade de Stanford, combinou a
compreenso atual da fsica quntica e das foras nucleares fortes e fracas para
criar um novo modelo cosmolgico. Linde imagina um vasto cosmo, muito
maior que nosso Universo estendendo-se, talvez, at o infinito no espao e no
tempo em lugar dos insignificantes 15 bilhes de anos de idade e cerca de 15
bilhes de anos-luz de raio da noo habitual. Como em nosso Universo, existe
nesse cosmo uma espcie de felpa quntica em que estruturas minsculas, muito
menores que um eltron, formam-se, transformam-se e dissipam-se por toda a
parte; no qual, como em nosso Universo, flutuaes no espao totalmente vazio
criam pares de partculas elementares um eltron e um psitron, por exemplo.
Na espuma das bolhas qunticas, a imensa maioria permanece submicroscpica,
mas uma frao minscula se dilata, cresce e atinge uma universalidade
respeitvel. Elas se acham, porm, to distantes de ns muito mais que os 15
bilhes de anos-luz da escala convencional de nosso Universo que, se existem,
parecem inacessveis e indetectveis.
A maioria desses outros universos atinge um tamanho mximo e entra em
colapso, contrai-se at virar um ponto de desaparecer para sempre. Outros
podem oscilar. Outros podem expandir-se sem limites. Em universos diferentes,
haver leis da natureza diferentes. Vivemos, afirma Linde, num desses universos.
Um universo em que a fsica adequada ao crescimento, dilatao,
expanso, e galxias, estrelas, mundo, vida. Imaginamos que nosso Universo
nico, mas ele um meio a um imenso nmero, talvez infinito, de universos
igualmente vlidos, igualmente independentes, igualmente isolados. Haver vida
em alguns e no em outros. Segundo essa viso, o Universo observvel apenas
um remanso recm-formado de um cosmo muito mais vasto, infinitamente
antigo e totalmente inobservvel. Se um modelo assim est correto, at nosso
orgulho remanescente, por mais tnue que seja, de viver no nico Universo, nos
negado.
Algum dia, apesar das evidncias atuais, talvez possamos conceber um meio
de investigar os universos adjacentes que ostentam leis da natureza muito
diferentes e vejamos que outras coisas so possveis. Ou, quem sabe, os
habitantes de universos adjacentes investiguem o nosso. Sem dvida, nessas
especulaes fomos muito alm dos limites do conhecimento. Se, no entanto,
algo parecido com o cosmo de Linde verdade, ainda h outra devastadora
desprovincianizao nossa espera.
Nossos poderes esto longe de permitir a criao de universos em futuro
prximo. As ideias do Princpio Antrpico Forte no so passiveis de provas
(embora a cosmologia de Linde tenha algumas caractersticas testveis). Vida
extraterrestre parte, se as pretenses a centralidade se retiraram para baluartes
impermeveis experimentao, a sequncia de batalhas cientficas contra o
chauvinismo humano parece ter sido, em grande parte, vitoriosa.
A opinio, de longa data, resumida pelo filsofo Immanuel Kant, de que se o
homem... toda a criao seria simples deserto, uma coisa v, sem objetivo final,
revela a insensatez de quem auto-indulgente. Um Princpio de Mediocridade
parece aplicar- se a todas as nossas circunstncias. No poderamos ter sabido de
antemo que as evidncias seriam to repetida e totalmente incompatveis com a
proposio de que os seres humanos esto no palco central do Universo. Os
debates tendem decididamente para uma posio que, por mais dolorosa que
seja, pode ser resumida em uma frase: no nos foi dado papel principal no
drama csmico.
possvel que esse papel tenha sido dado a outros. Talvez no. De todo modo,
temos boas razes para ser humildes.
CAPTULO 4
UM UNIVERSO Q UE NO FOI FEITO PARA NS
Que belo pr-do-sol, dizemos. Ou ento: Eu me levanto antes do sol
nascer. No importa o que aleguem os cientistas, na linguagem de todos os dias
frequentemente ignoramos as suas descobertas. No dizemos que a Terra gira,
mas que o Sol se levanta e se pe. Tente formular o mesmo fato na linguagem
copernicana. Voc diria: Billy, quero que voc volte para casa quando a rotao
da Terra j tiver ocultando o Sol no horizonte? Billy estaria longe antes de voc
acabar a frase. No conseguimos sequer encontrar uma locuo graciosa que
transmita acuradamente a viso heliocntrica. Ns no centro e tudo o mais
girando ao nosso redor est incorporando nossa linguagem; o que ensinamos
s nossas crianas. Somos adeptos inconformados do geocentrismo escondidos
sob um verniz copernicano.
Em 1633, a Igreja Catlica Romana condenou Galileu por ensinar que a
Terra se move ao redor do Sol. Vamos examinar mais de perto essa controvrsia
famosa. No prefcio do seu livro, ao comparar as duas hipteses a Terra ou o
Sol no centro do Universo Galileu escrevera:
Os fenmenos celestes sero examinados, o que reforara a hiptese
corpenicana at parecer inevitvel o seu triunfo absoluto.
E mais adiante no livro, ele confessava:
Minha admirao (por Coprnico e seus
discpulos) jamais ser suficiente; pela simples fora
do intelecto, eles violentaram seus prprios sentidos a
ponto de preferirem o que a razo lhes dizia ao que a
experincia sensvel lhes mostrava claramente
A Igreja declarou, na sua acusao contra Galileu:
A doutrina de que a Terra no esta no centro do
universo nem imvel, mas se desloca de forma
homogenia com uma rotao diria, absurda,
psicolgica e teologicamente falsa e, no mnimo, um
erro de f.
Galileu replicou:
A doutrina dos movimentos da Terra e da fixidez
do Sol condenada pelo fato de as Escrituras
falarem, em muitos trechos, do Sol que se move e da
Terra que se mantm parara... Diz-se piedosamente
que as Escrituras no mentem. Mas ningum negar
que elas so frequentemente obscuras e que no
fcil descobrir o seu verdadeiro sentido, que vai
muito alm do que as meras palavras significam.
Acho que na discusso dos problemas naturais no
deveramos comear pelas Escrituras, mas por
experincias e demonstraes.
Mas, na sua retratao (22 de junho de 1633), Galileu foi forado a dizer:
Tendo sido admoestado pelo Santo Ofcio a
abandonar inteiramente a falsa opinio de que o Sol
est centro do Universo e se move... recaram sobre
mim... suspeitas de heresia, isto , de ter afirmado e
acreditado que o Sol o centro do Universo e no se
move, e que a Terra no o centro do Universo e se
move... Abjuro com um corao sincero e f
verdadeira, amaldioo e abomino esses erros e
heresias, bem como, em geral, todo e qualquer erro e
seita contrrios Santa Igreja Catlica .
S em 1832 a Igreja retirou a obra de Galileu da lista de livros que os
catlicos no podiam ler sob pena de atrarem castigos terrveis para suas almas
imortais.
A inquietao pontifica com a cincia moderna tem experimentado fluxos e
refluxos desde a poca de Galileu. O ponto culminante na histria recente o
Silabo, promulgado em 1864 por Pio IX, o papa que tambm convocou o
Conclio do Vaticano em que se proclamou pela primeira vez, por sua insistncia,
a doutrina da infalibilidade papal. Eis alguns trechos:
A revelao divina perfeita e, portando, no
est sujeita a progressos indefinidos e contnuos que
correspondam ao progresso de razo humana...
Nenhum homem tem a liberdade de adotar e
professar a religio que acredita ser verdadeira,
guiado pela luz da razo... a Igreja tem o poder de
definir dogmaticamente que a religio da Igreja
Catlica a nica religio verdadeira... Mesmo nos
dias atuais, necessrio que a religio catlica seja
considerada a nica religio do Estado, excluso
de todas as outras formas de culto A liberdade civil
de professor todas as formas de culto e o pleno poder
conferido a todos, de manifestarem suas opinies e
ideias aberta e publicamente, tornam mais fcil a
corrupo da moral e da inteligncia das pessoas... O
Pontfice Romano no pode e no deve se conformar,
nem concordar com o progresso, o liberalismo e a
civilizao moderna.
Para seu crdito, embora tardia e relutantemente, a Igreja repudiou em 1992
sua acusao contra Galileu. Ainda no se mostra inteiramente disposta, porm,
a reconhecer a importncia de sua oposio. Em um discurso de 1992, o papa
Joo Paulo II afirmava:
Desde o incio da Era do Iluminismo at os nossos
dias, o caso Galileu tem sido uma espcie de mito
em que a imagem fabricada a partir dos
acontecimentos est muito distante da realidade.
Nessa perspectiva, o caso Galileu simbolizava a
suposta rejeio do progresso cientfico por parte da
Igreja Catlica, ou o obscurantismo dogmtico em
oposio livre busca da verdade.
No h dvida, no entanto, de que o fato da Santa Inquisio levar o idoso e
enfermo Galileu para inspecionar os instrumentos de tortura nas masmorras da
Igreja no s admite, como requer exatamente essa interpretao. No era
apenas cautela e reserva, uma relutncia em mudar o paradigma enquanto no
houvesse evidncias indiscutveis, como a paralaxe anual. Era medo da discusso
e do debate. Censurar as vises alternativas e ameaar seus proponentes com a
tortura de transparecer uma falta de f na prpria doutrina e nos paroquianos que
esto sendo ostensivamente protegidos. Por que foram necessrias as ameaas e
a priso domiciliar de Galileu? A verdade no tem meios de se defender quando
confrontada com o erro?
Mas o papa prossegue, acrescentando:
O erro dos telogos na poca, quando
sustentavam a centralidade da Terra, era pensar que
nossa compreenso da estrutura do mundo fsico de
alguma forma imposta pelo sentido literal das
Sagradas Escrituras.
Nesse ponto houve, realmente, um progresso considervel, embora os
proponentes de crenas fundamentalistas provavelmente se angustiem ao ouvir o
sumo pontfice afirmar que a Sagrada Escritura nem sempre literalmente
verdadeira.
Mas se a Bblia no pode ser tomada inteiramente ao p da letra, que partes
tm inspirao divina e que partes so apenas falveis e humanas? Caso
admitamos a existncia de erros nas Escrituras (ou concesses ignorncia da
poca), como pode a Bblia ser um guia infalvel da tica e da moral? Ser que
agora as seitas e os indivduos podem aceitar como autnticas as partes da Bblia
que lhes agradam e rejeitar as inconvenientes e incmodas? Por exemplo, a
condenao do assassinato essencial para o funcionamento de uma sociedade,
mas se a reao divina ao assassinato for considerada implausvel, no
aumentar o nmero de pessoas que pensam poder escapar impunes?
Muitos achavam que Coprnico e Galileu no tinham boas intenes e eram
corrosivos para a ordem social. Na realidade, qualquer desafio, vindo de
qualquer fonte, a verdade literal da Bblia poderia despertar tais interpretaes.
No difcil compreender que a cincia tivesse comeando a deixar as pessoas
nervosas. Em vez de criticar aqueles que perpetuavam os mitos, o rancor pblico
se dirigia contra os que os desacreditavam.
Nossos antepassados compreendiam suas origens extrapolando a partir de sua
prpria experincia. Como poderia ser de outra maneira? Assim, o Universo
nasceu de um ovo csmico, foi concebido pela relao sexual de um deus-me e
um deus-pai, ou um produto da oficina do Criador talvez a ltima de muitas
tentativas fracassadas. E o Universo no era muito maior que o alcance de nossa
vista, nem muito mais antigo que nossos registros escritos ou orais, nem qualquer
uma de suas partes era muito diferente dos lugares que conhecamos.
Em nossas cosmologias, tendemos a tornar as coisas familiares. Apesar de
todos os nossos esforos, no temos sido muito inventivos. No ocidente, o Cu
plcido e macio e o Inferno lembra o interior de um vulco. Em muitas histrias,
os dois reinos so governados por hierarquias de potentados chefiadas por deuses
ou demnios. Os monotestas falavam do rei dos reis. Em toda e qualquer cultura,
imaginemos o Universo governado por algo parecido com nosso prprio sistema
poltico. Poucos acham a similaridade suspeita.
Ento surgiu a cincia e nos ensinou que no imaginadas, que o Universo no
obrigado a se adaptar ao que consideramos confortvel e plausvel.
Aprendemos alguma coisa sobre a natureza idiossincrtica de nosso bom senso. A
cincia levou a autoconscincia humana a um nvel mais elevado. Esse
certamente um rito de passagem, um passo para a maturidade. Contrasta
fortemente com a infantilidade e o narcisismo de nossas noes pr-
copernicanas.
Mas por que desejaramos pensar que o Universo foi feito para ns? Por que
to atraente esta ideia? Por que as alimentamos? A nossa autoestima assim to
precria que precisa de nada menos de um universo feito sob medida para ns?
claro que a ideia encanta a nossa vaidade. O que um homem deseja, ele
tambm imagina ser verdade, disse Demstenes. A luz da f faz com que
vejamos aquilo em que acreditamos, admitia alegremente santo Toms de
Aquino. Mas acho que talvez haja outra razo. Existe um tipo de etnocentrismo
entre os primatas. A qualquer pequeno grupo em que por acaso nascemos,
devotamos amor e um sentimento de lealdade apaixonados. Os membros dos
outros grupos esto abaixo da crtica, merecendo rejeio e hostilidade. O fato de
ambos os grupos serem da mesma espcie, virtualmente indistinguveis a um
observador de fora, no faz a menor diferena. Esse certamente o padro entre
os chimpanzs, nossos parentes mais prximos no reino animal. Ann Druy an e eu
mostramos que essa maneira de ver o mundo pode ter sido extraordinariamente
importante pra a evoluo da espcie h alguns milhes de anos, de grupos de
caadores-colhedores que se encontram maior distncia possvel das proezas
tecnolgicas de nosso presente civilizao global descrevem solenemente o seu
pequeno bando, qualquer que ele seja, como o povo. Todos os demais so algo
diferente, algo menos humano.
Se essa a nossa maneira natural de ver o mundo, no deveria causar
surpresa que toda vez que emitimos um julgamento ingnuo sobre nosso lugar no
Universo um juzo que no seja temperado por um exame cientfico cuidadoso
e ctico quase sempre optamos pela centralidade de nosso grupo e
circunstncia. Alm disso, desejamos acreditar que se trata de fatos objetivos,
no de nossos preconceitos que, por fim, encontram uma vazo sancionada.
Por isso, no muito divertido ter uma gangue de cientistas arengando
incessantemente: Voc comum, no tem importncia alguma, seus privilgios
so imerecidos, no h de especial a seu respeito. Depois de algum tempo,
mesmo os mais pacficos poderiam aborrecer-se com a repetio dessas
frmulas e com aqueles que insistem em aceit-las. At parece que os cientistas
experimentam alguma estranha satisfao em humilhar os seres humanos. Por
que no podem descobrir algum aspecto em que sejamos superiores? Animar o
nosso esprito! Exaltar-nos! Nesses debates, a cincia, com seu mantra de
desencorajamento, parece fria e remota, desapaixonada, distanciada, indiferente
s necessidades humanas.
E, de mais a mais, se no somos importantes, nem centrais, nem a menina
dos olhos de Deus, o que tudo significa para nossos cdigos morais de base
teolgica? A descoberta de nossa verdadeira posio no cosmo enfrentou uma
resistncia to longa e de tal grau que ainda se encontram muitos vestgios do
debate e, s vezes, os motivos dos adeptos do geocentrismo so desnudados.
Revelador, por exemplo, o seguinte comentrio, sem assinatura, no peridico
britnico The Spectador, em 1892:
No resta dvida de que a descoberta do
movimento heliocntrico dos planetas, que reduziu a
nossa Terra a sua apropriada insignificncia no
Sistema Solar, contribuiu bastante para reduzir a uma
insignificncia semelhante, mas nada apropriada,
os princpios morais que at ento haviam orientado
e controlado as raas predominantes da Terra. Parte
desse efeito se deve, sem dvida, evidncia
apresentada de que a cincia fsica de vrios
escritores inspirados no era infalvel, mas errnea
convico que abalou indevidamente at a confiana
que se tinha em seus ensinamentos morais e
religiosos. Grande parte, porm, se deve to somente
ao simples senso de insignificncia com que o
homem tem se contemplado desde que descobriu que
habita apenas um recanto muito obscuro do
Universo, em vez do mundo central ao redor do qual
giravam o Sol, a Lua e as estrelas. No h dvida de
que o homem talvez sinta, e frequentemente tem se
sentido, demasiado insignificante para ser o objeto de
quaisquer ensinamentos e cuidados divinos especiais.
Se a Terra tida como uma espcie de formigueiro, e
a vida e a morte de seres humanos, como a vida e a
morte de muitas formigas que entram e saem de
muitos buracos procura de alimento e luz do Sol,
bastante certo que no se dar importncia adequada
aos deveres da vida humana e que os esforos
humanos ficaro imbudos de um profundo fatalismo e
desesperana, em vez de se revigorarem com uma
esperana nova
No presente, pelo menos, os nossos horizontes so
bastante vastos...; at nos acostumarmos com os
horizontes infinitos que j temos e deixarmos de
perder o equilbrio com tanta frequncia ao
contempl-los, prematuro desejar horizontes ainda
mais amplos.
O que realmente queremos da filosofia e da religio? Paliativos? Terapia?
Consolo? Queremos fbulas tranquilizadoras ou a compreenso de nossas
verdadeiras circunstncias? A consternao pelo fato de o Universo no se
adaptar a nossas preferncias parece infantil. de se supor que os adultos
ficariam envergonhados de publicar esse desapontamento. O modo elegante de
manifest-lo no culpar o Universo que realmente parece despropositado
mas culpar o meio pelo qual conhecemos o Universo, isto , a cincia.
George Bernard Shaw, no prefcio de seu drama St. Joan, descreveu o
sentimento de que a cincia explora a nossa credulidade, forando-nos a aceitar
uma viso de mundo estranha, uma crena intimidadora:
Na Idade Mdia, as pessoas acreditavam que a
Terra era chata e para isso tinham, pelo menos, a
evidncia de seus sentidos. Ns acreditamos que ela
redonda, e no porque 1% da humanidade poderia
dar a razo fsica para opinio to bizarra, mas
porque a cincia moderna nos convenceu de que o
bvio no verdadeiro e o mgico, o improvvel, o
extraordinrio, o gigantesco, o microscpico, o
desumano ou o extravagante cientfico.
Um exemplo mais recente e muito instrutivo Understanding the present:
science and the soul of modern man, de Bry an Appley ard, um jornalista
britnico. Esse livro explicita o que muitas pessoas sentem em todo o mundo, mas
tm vergonha de dizer. A sinceridade de Appley ard revigorante. Ele um
verdadeiro homem de f e no permitir que nos atolemos nas contradies
entre a cincia moderna e a religio tradicional:
A cincia nos roubou a religio, lamenta. E de que tipo de religio ele sente
saudades? Daquela em que a a raa humana era o objetivo, o ncleo, a causa
final de todo o sistema. Ela definitivamente colocava o nosso ser no mapa
universal. Ns ramos o fim, o propsito, o eixo racional em torno do qual
giravam as grandes esferas etreas. Ele sente saudades do universo de
ortodoxia catlica em que o cosmo se revela uma mquina construda em
torno do drama da salvao o que, pra Appley ard, significa que, apesar de
ordens explcitas em contrrio, uma mulher e um homem provaram certa vez de
uma maa, e que esse ato de insubordinao transformou o Universo num
dispositivo destinado a condicionar o comportamento de seus descendentes
remotos.
A cincia moderna, por sua vez, nos apresenta acidentes. Somos causados
pelo cosmo, mas no somos a sua causa. O homem moderno no
absolutamente nada, ele no tem nenhum papel na criao. A cincia
espiritualmente corrosiva, destruindo antigas autoridades e tradies. No pode
realmente coexistir com coisa alguma. A cincia, silenciosa e obscuramente,
tenta nos persuadir a abandonar o nosso ser, o nosso ser verdadeiro. Revela o
espetculo alheio e silencioso da natureza. Os seres humanos no podem viver
com essa revelao. A nica moralidade que resta da mentira consoladora.
Qualquer coisa prefervel a ter de lutar corpo a corpo com o peso insuportvel
de ser nfimo.
Em uma passagem que lembra Pio IX, appley ard chega a desacreditar o fato
de uma democracia moderna provavelmente abrigar vrias doutrinas religiosas
contraditrias, obrigadas a concordar a respeito de um certo nmero limitado de
injunes gerais, mas livres para discordar de todo o resto. Elas no devem
queimar os lugares de culto uma das outras, mas podem negar e at insultar
mutuamente o Deus que veneram. Essa a forma eficaz e cientfica de
proceder.
Mas qual a alternativa? Fingir obstinadamente que se tm certezas em um
mundo incerto? Adotar um sistema de pensamento confortador, por mais que
esteja em desacordo com os fatos? Se no sabemos o que real, como podemos
viver muito tempo num mundo de fantasia. Devemos censurar as religies uns
dos outros e destruir mutuamente nossos lugares de culto? Como podemos saber
ao certo que sistema de pensamento humano, dentre os milhares existentes,
tornar-se- inquestionvel, onipresente e obrigatrio?
Essas citaes traem uma falta de coragem diante do Universo diante de
sua grandeza e magnificncia, mas especialmente diante de sua indiferena. A
cincia tem nos ensinado que, por termos a habilidade de enganar a ns mesmos,
a subjetividade no pode imperar livremente. Essa uma das razes por que
Appley ard desconfia tanto da cincia: ela parece demasiado racional, comedida
e impessoal. As concluses dacincia derivam de interrogao da natureza e
nem sempre so predefinidas para satisfazer nossos desejos. Appley ard deplora
a moderao. Deseja uma doutrina infalvel, dispensa de exercer julgamento e
obrigao de acreditar, mas sem questionamentos. No entende a falibilidade
humana. No v necessidade de institucionalizar mecanismos de correo de
erros, que em nossas instrues sociais, quer em nossa viso do Universo.
Esse o grito angustiado do beb quando o pai ou a me no vm. Mas a
maioria das pessoas acaba por lutar corpo a corpo com a realidade e com a
ausncia dolorosa dos pais, que so a garantia absoluta de que nada de mal
acontecer s crianas desde que elas sejam obedientes. A maioria das pessoas
acaba por encontrar maneiras de se acomodar ao Universo especialmente
quando lhe so dadas as ferramentas para pensar direito.
Tudo o que transmitidos a nossos filhos na era cientfica, queixa-se
Appley ad, a convico de que nada verdadeiro, definitivo ou duradouro,
inclusive a cultura em que nasceram. Como ele est certo sobre a inadequao
de nosso legado! Esse se enriqueceria, porm, se lhe acrescentssemos certezas
infundadas? Appley ard despreza a esperana piedosa de que a cincia e a
religio sejam domnios independentes que podem ser facilmente separados.
Pelo contrrio, a cincia, em sua forma atual, totalmente incompatvel com a
religio.
No estar Appey ard realmente dizendo, no entanto, que algumas religies
tm agora dificuldade em fazer pronunciamentos dogmticos totalmente falsos
sobre a natureza do mundo? Reconhecemos que at lderes religiosos venerados,
produtos de seu tempo como ns somos produtos do nosso, podem ter cometido
erros. As religies se contradizem sobre muitas coisas desde pequenas questes,
se devemos por ou tirar o chapu ao entrar no local de culto, ou se devemos
comer carne de boi e evitar carne de porco e vice-versa, at questes mais
centrais, se existe um s Deus, muito deuses ou nenhum deus.
A cincia levou muitos de ns quele estado em que Nathaniel Hawthorne
encontrou Herman Melville: Ele no consegue nem acreditar, nem sentir-se
bem com a sua descrena. Ou Jean-Jacques Rousseau: Eles no me haviam
persuadido, mas me haviam perturbado. Seus argumentos haviam me abalado,
sem me convencer... difcil deixar de acreditar no que se seja to
ardentemente. Quando os sistemas de pensamento ensinados pelas autoridades
seculares e religiosas so minadas, o respeito pela autoridade em geral se
deteriora. A lio clara: at os lderes polticos devem cuidar para no abraar
doutrinas falsas. Isso no uma falha da cincia, mas de seus encantos.
Sem dvida, o consenso quanto viso de mundo confortador, ao passo que
os choques de opinio podem ser perturbadores e exigir mais de ns. A no ser
que insistamos, porm, contra todas as evidncias, que nossos antepassados eram
perfeitos, o progresso do conhecimento impe-nos que o consenso por eles
estabelecidos seja desenredado e novamente costurado.
Em alguns aspectos, a cincia superou em muito a capacidade da religio de
criar uma admirao reverente. Por que ser que nenhuma das grandes religies
examinou a cincia e concluiu: Isto melhor do que pensvamos! O Universo
muito maior do que diziam os nossos profetas, mais grandioso, mas sutil, mas
elegante. Deus deve ser maior do que imaginvamos!? Em vez disso, dizem:
No, no, no! Meu Deus um deus pequeno e quero que ele continue assim.
Uma religio, antiga ou nova, que acentuasse a magnificncia do Universo
revelada pela cincia moderna poderia atrair reservas de reverncia pela cincia
moderna poderia atrair reservas de reverncia e admirao ainda no
canalizadas pelos credos convencionados. Mais cedo ou mais tarde, essa religio
vai aparecer.
Se voc vivesse a dois ou trs milnios, no seria vergonhoso afirmar que o
Universo foi feito para ns. Era uma tese atraente, concilivel com tudo o que
conhecamos; era o que os maias cultos dentre ns ensinavam sem ressalvas.
Mais descobrimos muitas coisas desde ento. Defender essa posio hoje em dia
significa desconsiderar propositadamente a evidncia e fugir do
autoconhecimento.
Para muitos de ns, essas desprovincianizaes ainda so motivo de
exasperao. Mesmo que seu triunfo no seja completo, elas minam a confiana
ao contrrio das felizes certezas antropocntricas, impregnadas de utilidade
social, dos tempos anteriores. Desejamos estar na Terra para alguma finalidade,
mesmo que nenhuma seja evidente apesar de todos os nosso auto-enganos. O
absurdo da vida, escreveu Leon Tolstoi, o nico conhecimento incontestvel a
que o homem tem acesso. O nosso tempo est oprimido sob o peso cumulativo
dos sucessivos desmascaramentos de nossas presunes: somos os retardatrios.
Vivemos na aldeia csmica. Derivamos de micrbios e estrume. Os macacos so
nossos primos. Nossos pensamentos e sentimentos no esto plenamente sob
nosso controle. possvel que existam muitos seres mais inteligentes e muito
diferentes em outros lugares. E, alm do mais, estamos estragando o nosso
planeta e nos tornando um perigo para ns mesmos.
O alapo sob nossos ps se abre de repente. Descobrimo-nos numa queda
livre sem fim. Estamos perdidos numa grande escurido e no h quem envie
um grupo de busca. Diante da realidade to dura, claro que nos sentimos
tentados a fechar os olhos e fingir que estamos seguros e abrigados em casa, que
a queda no passa de um pesadelo.
Falta-nos um consenso sobre nosso lugar no Universo. No existe nenhuma
viso do longo prazo sobre o objetivo de nossa espcie que tenha aprovao
geral; a no ser, talvez, a da simples sobrevivncia. Sobretudo quando os tempos
esto difceis, procuramos desesperadamente encorajamento, sem querer
escutar a litania das grandes humilhaes e das esperanas destroadas, muito
mais dispostos a ouvir que somos especiais, mesmo que as evidncias sejam to
frgeis. Se precisamos de um pouco de mito e ritual pra atravessar uma noite que
parece sem fim, quem dentre ns no simpatiza e compreende?
Se nosso objetivo, porm, no uma segurana superficial, mas
conhecimento profundo, os ganhos dessa nova perspectiva sobrepujam em
muitas perdas. Quando dominamos o medo de ser minsculos, vemo-nos no
limiar de um Universo vasto e terrvel que eclipsa totalmente em tempo, em
espao e em potencial o bem arrumado proscnio antropocntrico de nossos
antepassados. O nosso olhar atravessa o espao de bilhes de anos-luz para
contemplar o Universo pouco depois do Big Bang, e sondamos a estrutura sutil da
matria. Examinamos o mago de nosso planeta e o interior em chamas de nossa
estrela. Deciframos a linguagem gentica em que esto escritas as diversas
habilidades e inclinaes de cada ser sobre a Terra. Revelamos captulos ocultos
no registro de nossas prprias origens e, com alguma dose de angstia,
compreendemos melhor nossa natureza e nossas perspectivas. Inventamos e
aprimoramos a agricultura, sem o que quase todos morreramos de fome.
Criamos medicamentos e vacinas que salvam a vida de bilhes. Comunicamo-
nos velocidade da luz e damos a volta ao redor da Terra em uma hora e meia.
Enviamos dzias de naves a mais de setenta mundos e quatro sondas s estrelas.
Temos razo de nos alegrar com nossas realizaes, de sentir orgulho pelo fato de
nossa espcie ter sido capaz de enxergar to longe e de julgar nosso mrito
seguindo em parte essa mesma cincia que tem de tal forma esvaziado as nossas
pretenses.
Para os nossos antepassados, muitas coisas na natureza deviam ser temidas:
raios, tempestades, terremotos, vulces, pragas, secas, longos invernos. As
religies nasceram, em parte, como tentativas de aplacar e controlar, ainda que
pouco fizessem para compreender, o aspecto desordenado da natureza. A
revoluo cientfica permitiu que vislumbrssemos um Universo ordenado,
subjacente, em que havia uma harmonia literal dos mundos (expresso de
Johannes Kepler). Se compreendemos a natureza, existe a perspectiva de
control-la ou, pelo menos, de mitigar de danos que possa causar. Nesse sentido,
a cincia trouxe esperana.
A maioria dos grandes debates de desprovincianizao foi iniciada sem que se
pensasse em suas implicaes prticas. Seres humanos curiosos e apaixonados
desejavam compreender suas reais circunstncias, saber o quanto eles e seu
mundo eram nicos ou vulgares, conhecer suas origens e destinos fundamentais,
o funcionamento do Universo. Surpreendentemente, alguns desses debates
produziram benefcios prticos muito profundos. O prprio mtodo de raciocnio
matemtico que Isaac Newton introduziu para explicar o movimento dos planetas
ao redor do Sol deu origem maior parte da tecnologia de nosso mundo
moderno. A Revoluo Industrial, apesar de todas as suas deficincias, ainda o
modelo global de como uma nao agrcola pode superar a pobreza. Esses
debates tm efeitos de aplicao geral.
Poderia ter sido diferente. possvel que o equilbrio se tivesse dado em outro
ponto, que os seres humanos de modo geral no tivessem querido conhecer um
Universo perturbador, que tivssemos relutando em permitir desafios sabedoria
predominante. Apesar da firme resistncia em todas as pocas, grande motivo
de orgulho para ns o fato de que nos deixamos guiar pelas evidncias, tirando
concluses que a princpio parecem assustadoras: um Universo to mais vasto e
mais antigo que eclipsa e humilha nossa experincia histrica e pessoal, um
Universo em que a humanidade recm-chegada se agarra a um torro obscuro
de matria.
Como seria mais satisfatrio se tivssemos uso de acordo com nossas
convenincias. Uma famosa histria na tradio ocidental tem enredo parecido,
exceto que nem tudo o que havia no jardim era para ns. No devamos provar
os frutos de uma rvore especial, a rvore do conhecimento. O conhecimento, a
compreenso e a sabedoria nos eram proibidos nessa histria. Devamos manter-
nos ignorantes. Mas nada pudemos fazer contra ns mesmos. Estvamos
famintos de conhecimento; a bem dizer, fomos criados famintos. Essa foi a
origem do todos os nossos males. Particularmente, por isso que j no vivemos
num jardim: descobrimos demais. Enquanto ramos obedientes e sem
curiosidade, assim imagino, consolvamos com nossa importncia e
centralidade, dizendo a ns mesmos que ramos a razo da criao do Universo.
Quando, porm, comeamos a satisfazer a nossa curiosidade, a explorar, a
aprender como o Universo realmente constitudo, expulsamo-nos do den.
Anjos com uma espada flamejante foram colocados com sentinelas nos portes
do Paraso para barrar o retorno. Os jardineiros se tornaram exilados e errantes.
De vez em quando lamentamos o mundo perdido, mas isso me parece piegas e
sentimental. Na ignorncia, no poderamos ter vivido felizes para sempre.
Muito do que existe nesse Universo parece ter um designo. Toda vez que, por
acaso, encontramos esses elementos, damos um suspiro de alvio. Estamos
sempre esperando encontrar, ou pelos menos inferir, com boa margem de
segurana, um Criador. Mas, em vez disso, descobrimos repetidamente que
processos naturais a seleo dos mundos por coliso, por exemplo, a seleo
natural em reservatrios genticos ou, at mesmo, o padro de conveco em
uma panela de gua fervendo podem extrair ordem do caos e nos induzir ao
erro de inferir designo onde no existe nenhum. Na vida de todos os dias,
frequentemente sentimos nos quartos dos adolescentes ou na poltica nacional
que o caos natural e a ordem imposta de cima. Embora existam no Universo
regularidade mais profundas que as simples circunstncias que geralmente
descrevemos como ordenadas, toda essa ordem, simples e complexa, parece
derivar das leis da natureza estabelecidas no Big Bang (ou mais cedo), em vez de
ser consequncia da interveno tardia de uma divindade imperfeita. Deus deve
ser encontrado nos detalhes a famosa mxima do erudito alemo Aby
Warbung. Mas, no meio de muita inteligncia e preciso, os detalhes da vida do
Universo tambm apresentam arranjos acidentais criados para uso temporrio, e
muito planejamento falho. O que devemos concluir disso tudo: um edifcio
abandonado pelo arquiteto no comeo da construo?
A evidncia, pelo menos at agora e leis da Natureza parte, no requer um
Criador. Talvez exista um que se esconde, exasperadamente pouco disposto a se
revelar. s vezes parece uma esperana muito tnue.
A importncia de nossa vida e de nosso frgil planeta , portanto, determinada
apenas pela nossa prpria sabedoria e coragem. Ns somos os guardies de
significado da vida. Desejamos um pai ou uma me que cuide de ns, que
perdoe os nossos enganos, que nos salve de nossos erros infantis. Mas o
conhecimento prefervel ignorncia. muito melhor abraar a verdade dura
do que uma fbula tranquilizadora.
Se desejamos um propsito csmico, ento preciso encontrar para ns
mesmos um objetivo digno.
CAPTULO 5
H VIDA INTELIGENTE NA TERRA?
H lugares, dentro e ao redor de nossas grandes cidades, onde o mundo
natural quase desapareceu. possvel avistar ruas e caladas, carros, garagens
de estacionamento, cartazes de propaganda, monumentos de vidro e ao, mas
nenhuma rvore, nenhuma folha de grama e nenhum animal sem falar, claro,
em seres humanos. H muitos seres humanos. S olhando bem para cima ao longo
dos desfiladeiros dos arranha-cus que se pode divisar uma estrela ou um
pedao de azul, que nos lembram o que havia muitos antes de os seres humanos
passarem a existir. Mas as luzes brilhantes das grandes cidades empalidecem as
estrelas, e at aquele pedao de azul s vezes desaparece, tingido de marrom pela
tecnologia industrial.
Indo trabalhar todos os dias num lugar desses, no difcil ficarmos
impressionados conosco mesmos! Como transformamos a Terra para nosso
proveito e convenincia! Algumas centenas de milhas acima ou abaixo, porm,
no h seres humanos. parte uma pelcula fina de vida na superfcie da Terra,
uma rara sonda espacial intrpida e alguma esttica de rdio, o nosso impacto
sobre o Universo nulo. Ele nos desconhece.
Voc um explorador aliengena entrando no Sistema Solar depois de uma
longa viagem pela escurido do espao interestelar. Voc examina de longe os
planetas dessa estrela trivial um bom nmero, alguns cinzentos, alguns azuis,
alguns vermelhos, outros amarelos. Voc est interessado em saber que tipo de
mundos eles so, se seus ambientes se h neles vida e inteligncia. Voc no tem
conhecimento prvio da Terra. Acabou de descobrir a sua existncia.
Vamos imaginar que exista uma tica galctica: olhe, mas no toque. Voc
pode voar por esses mundos, pode girar ao redor deles, mas est rigorosamente
proibido de pousar. Sob tais restries, conseguiria descobrir com o ambiente da
Terra e se algum nela vive?
medida que se aproxima, sua primeira impresso de toda a Terra so
nuvens brancas, calotas polares brancas, continentes marrons e uma substncia
azulada que cobre dois teros da superfcie. Quando voc tira a temperatura
desse mundo a partir da radiao infravermelha que ele emite, descobre que a
maioria das latitudes est acima do ponto de congelamento da gua, enquanto as
calotas polares esto abaixo desse ponto. A gua um material muito abundante
no Universo; calotas polares feitas de gua slida seriam uma hiptese razovel,
assim como nuvens de gua slida e lquida.
Voc tambm poderia ficar tentado pela ideia de que a substncia azul
representa enormes quantidades quilmetros de profundidade de gua lquida.
A sugesto bizarra, no entanto, pelo menos no que diz respeito a este Sistema
Solar, porque oceanos de gua lquida na superfcie no existem em nenhum
outro lugar. Mas quando voc procura no espao visvel e infravermelho prximo
sinais reveladores de composio qumica, vai descobrir gelo nas calotas polares
e vapor de gua no ar em quantidade suficiente para explicar nuvens; essa
tambm a quantidade exata que a evaporao provocaria se os oceanos fossem
realmente constitudos de gua lquida. A hiptese bizarra confirmada.
Os espectrmetros revelam ainda que o ar nesse mundo um quinto de
oxignio. Nenhum outro planeta no Sistema Solar tem tanto oxignio assim. De
onde vem toda essa quantidade? A intensa luz ultravioleta do Sol decompe a
gua, em oxignio e hidrognio, o gs mais leve, que rapidamente escapa para o
espao. Essa certamente uma fonte de oxignio, mas no explica muito bem
tanto oxignio.
Outra possibilidade que a luz visvel comum, que o Sol emite em enormes
quantidades, seria usada na Terra para decompor a gua, exceto que no se
conhece nenhuma forma de realizar essa decomposio sem a vida. Teria de
haver plantas formas de vida, coloridas por um pigmento que absorve
fortemente a luz visvel, que sabem como dividir uma molcula de gua
guardando a energia de dois ftons de luz, que retm o H e excreta o O, e que usa
o hidrognio assim liberado para sintetizar molculas orgnicas. As plantas
teriam que estar espalhadas sobre uma grande parte do planeta. Tudo isso pedir
demais. Se voc bom cientista ctico, a existncia de tanto oxignio no seria
prova de vida. Mas certamente despertaria suspeitas.
Com todo oxignio, voc no ficar surpreso ao descobrir oznio na
atmosfera, porque a luz ultravioleta produz oznio a partir do oxignio molecular.
O oznio absorve, ento, a perigosa radiao ultravioleta. Assim, se o oxignio se
deve vida, h um sentido curioso de a vida estar protegendo a si mesma. Mas
essa vida s poderia ser apenas plantas fotossintticas. No h sugesto de um
nvel elevado de inteligncia.
Quando voc examina os continentes mais de perto, descobre que existem,
aproximadamente, dois tipos de regies. Uma apresenta o espectro de rochas e
minerais comuns, encontrando em muitos mundos. A outra revela algo incomum:
um material que cobre imensas reas e que absorve fortemente a luz vermelha.
(A luz do Sol certamente brilha em todas as cores, com um mximo de amarelo).
Esse pigmento poderia ser justamente o agente necessrio no caso de a luz visvel
comum estar sendo usada para decompor a gua e explicaria o oxignio no ar.
um outro indcio, desta vez um pouco mais forte, de vida, no mais micrbio
aqui e ali, nem toda uma superfcie planetria transbordante de vida. O pigmento
, na verdade, a clorofila: absorve tanto a luz azul como a luz vermelha, sendo
responsvel pelo fato de as plantas serem verdes. O que voc est vendo um
planeta coberto por uma vegetao densa.
Assim, revela-se que a Terra possui trs propriedades raras, pelo menos nesse
Sistema Solar: oceanos, oxignio, vida. difcil no pensar que estejam
relacionados, os oceanos constituindo o stio de origem dessa vida abundante e o
oxignio sendo o seu produto.
Quando voc examina cuidadosamente o espectro infravermelho da Terra,
descobre os elementos secundrios do ar. Alm de vapor de gua, h dixido de
carbono, metano e outros gases que absorvem o calor que a Terra tenta irradiar
para o espao noite. Esses gases aquecem o planeta. Sem eles, todos os lugares
da Terra estariam abaixo do ponto de congelamento da gua. Voc descobriu o
efeito estufa deste mundo.
peculiar encontrar metano e oxignio juntos na mesma atmosfera. As leis
da qumica so muito claras: em um excesso de oxignio e metano seria
inteiramente convertido em gua e dixido de carbono. O processo to
eficiente que nem uma nica molcula em toda a atmosfera da Terra seria
metano. Em vez disso, voc descobre que uma dentre 1 milho de molculas
metano, uma discrepncia enorme. O que significaria?
A nica explicao possvel que o metano est sendo injetado na atmosfera
da Terra com tanta rapidez que a relao qumica com oxignio no consegue
acompanhar o ritmo. De onde vem todo esse metano? Talvez ele se desprenda do
interior profundo da Terra mas, quantitativamente, essa hiptese no parece
funcionar, e Marte e Vnus no tm nada parecido com esse volume de metano.
As nicas alternativas so biolgicas, uma concluso que no tece pressupostos
sobre a qumica da vida nem sobre a sua forma, mas tirada simplesmente do
fato de o metano ser muito instvel em uma atmosfera de oxignio. Na
realidade, metano provm de fontes como bactrias em pntanos, cultivo do
arroz, queimadas, gs natural de poos de petrleo e flatulncia bovina. Em uma
atmosfera de oxignio, o metano um sinal de vida.
Que a ntima atividade intestinal das vacas seja detectvel do espao
interplanetrio um pouco desconcertante, especialmente quando tantas coisas
que valorizamos no o so. Mas um cientista aliengena que voasse pela Terra
seria incapaz, nesse ponto, de inferir pntanos, arroz, fogo, leo ou vacas. Apenas
vida.
Todos os sinais de vida que discutimos at agora so devidos a formas
relativamente simples (o metano nos rumens das vacas gerado por bactrias
que ali se alojam). Se sua nave espacial tivesse voado pela Terra h centenas de
milhes de anos, na era dos dinossauros, quando no havia nem seres humanos,
nem tecnologia, voc ainda teria detectado oxignio e oznio, o pigmento
clorofila e uma quantidade excessiva de metano. No presente, entretanto, os seus
instrumentos no esto apenas captando sinais de vida, mas de alta tecnologia;
algo que no poderia ter sido detectado nem mesmo h cem anos.
Voc est detectando um tipo especial de onda de rdio que emana da Terra.
As ondas de rdio no significam necessariamente vida e inteligncia. Muitos
processos naturais so capazes de ger-las. Voc j encontrou emisses de rdio
vindas de outros mundos aparentemente inabitados: geradas por eltrons presos
nos fortes campos magnticos de planetas, por movimentos caticos na frente de
choque que separa esses campos magnticos do campo magntico
interplanetrio, e por raios. (Os assobios de rdio geralmente passam de notas
agudas e graves, e depois comeam de novo). Algumas dessas emisses de rdio
so contnuas, outros chegam em estouros repetitivos, algumas duram alguns
minutos e depois desaparecem.
Isto, porm, diferente: parte da transmisso de rdio vinda da Terra est
exatamente nas frequncias em que as ondas de rdio comeam a vazar da
ionosfera do planeta, a regio eletricamente carregada acima de estratosfera que
reflete e absorve as ondas de rdio. H uma frequncia central constante para
cada transmisso, ao que ainda acrescentando um sinal modulado (uma
sequncia complexa de intervalos). Nenhum eltron em campos magnticos,
nenhum choque de ondas, nenhuma descarga de raio pode gerar algo parecido.
Vida inteligente parecer ser a nica explicao possvel. A sua concluso de que a
transmisso de rdio se deve existncia de tecnologia sobre a Terra vlida,
independentemente do que as intermitncias significam: voc no tem de
decodificar a mensagem para estar seguro que uma mensagem. (Na realidade,
vamos supor, esses sinais so comunicaes da Marinha dos Estados Unidos para
seus distantes submarinos nucleares).
Assim, como um explorador aliengena, voc saberia que pelo menos uma
espcie sobre a Terra alcanou a tecnologia do rdio. Qual delas? Os que
produzem metano? Aqueles geram oxignio? O que possuem um pigmento que
tinge a paisagem de verde? Ou alguma outra espcie, mais sutil, seres que de
outra forma no so detectveis por uma nave espacial que se precipitasse por
perto? Para buscar essa espcie tecnolgica, voc talvez quisesse examinar a
Terra em graus de resoluo cada vez mais precisos, procura, se no dos
prprios seres, pelo menos de seus artefatos.
Voc primeiro emprega um telescpio modesto, de modo que o detalhe mais
preciso que vai conseguir resolver tem um ou dois quilmetros de extenso. Voc
no consegue ver nenhuma arquitetura monumental, nenhuma formao
estranha, nenhuma reelaborao artificial da paisagem, nenhum sinal de vida. O
que voc v uma densa atmosfera em movimento. A gua abundante deve se
evaporar e depois tornar a cair em forma de chuva. Antigas crateras formadas
por impacto, visveis na Lua da Terra ali perto, so quase inexistentes. Deve
haver, portanto, alguns processos que permitem a criao de novos terrenos a sua
posterior destruio pela eroso, num perodo de tempo muito mais curto que a
idade desse mundo. A implicao gua corrente. medida que voc olha com
uma definio cada vez mais precisa, descobre cadeias de montanhas, vales de
rios e muitas outras indicaes de que o planeta geologicamente ativo. H
tambm lugares estranhos rodeados de vegetao embora eles prprios no
exibam plantas. Parecem borres descoloridos sobre a paisagem.
Quando voc examina a Terra numa resoluo de aproximadamente cem
metros, tudo muda. O planeta revela-se coberto de linhas retas, quadrados,
retngulos, crculos, s vezes amontoando-se ao longo de margens dos rios ou
aninhando-se ao p das encostas das montanhas, outras estirando-se pelas
plancies, mas raramente aparecendo em desertos ou montanhas altas e jamais
nos oceanos. Seria difcil explicar sua regularidade, complexidade e distribuio
sem admitir a presena de vida e inteligncia, embora a compreenso mais
profunda de sua funo e finalidade provavelmente no ficasse clara. Talvez
voc apenas conclusse que as formas de vida predominantes sentem, ao mesmo
tempo, paixo pela territorialidade e pela geometria euclidiana. Nesse grau de
resoluo, voc no poderia divis-las, muito menos conhec- las.
Muitos dos borres sem vegetao revelam ter uma geometria subjacente de
tabuleiro de damas. So as cidades do planeta. Em grande parte de paisagem, e
no apenas nas cidades, h uma profuso de linhas retas, quadrados, retngulos,
crculos. Os borres escuros das cidades revelam-se altamente geometrizados,
apenas com alguns trechos de vegetao eles prprios com limites altamente
regulares ainda intatos. Tringulos aparecem de vez em quando e, numa
cidade, existe at um pentgono.
Quando voc tira fotos com resoluo de um metro ou ainda mais precisas,
descobre que as linhas retas que se entrecruzam dentro das cidades e as longas
linhas retas que as ligam com outras cidades esto cheias de seres multicoloridos,
aerodinmicos, com alguns metros de comprimento, deslocando-se polidamente
um atrs do outro num cortejo longo, lento e ordenado. Eles so muitos pacientes.
Nos ngulos retos, uma corrente de seres detm para que outra corrente possa
seguir adiante. noite, eles acendem duas luzes brilhantes na frente para
poderem ver o caminho. Alguns, uns poucos privilegiados, entram em casinhas
ao final de um dia de trabalho e se recolhem noite. A maioria no tem casa e
dorme nas ruas.
Por fim! Voc detectou a fonte de toda a tecnologia, as formas de vida
dominantes do planeta. As ruas das cidades e as estradas dos campos so
evidentemente construdas para o seu proveito. Voc poderia pensar que est
realmente comeando a compreender a vida sobre a Terra. E talvez tivesse
razo.
Se o grau de resoluo aumentasse ainda um pouco mais, voc descobriria
parasitas minsculos que, de vez em quando, entram e saem dos organismos
dominantes. Eles desempenham um papel mais profundo, no entanto, porque um
organismo dominante imvel frequentemente volta a se deslocar depois de
reinfectado por um parasita, parando mais uma vez assim que o parasita
expelido. Isso enigma. Mas quem disse que a vida sobre a Terra seria fcil de
entender?
Todas as fotos que voc obteve at agora foram tiradas luz solar refletida,
isto , no lado do planeta em que dia. Algo muito interessante revelado
quando voc fotografa a Terra noite: o planeta iluminado. A regio mais
brilhante, perto do Crculo rtico, iluminada pela aurora boreal, que no
gerada por vida, mas por eltrons e prtons do Sol, retidos pelo campo magntico
da Terra. Todas as outras luzes que voc v se devem vida. possvel
reconhecer que as luzes traam os contornos dos mesmos continentes vistos
durante o dia; e muitas correspondem s cidades que voc j indicou no mapa.
As cidades esto concentradas perto dos litorais. Tendem a ser mais esparsas no
interior dos continentes. Talvez os organismos dominantes precisem
desesperadamente da gua do mar (ou talvez os navios que cruzam os oceanos
tenham sido no passado essenciais para o comrcio e emigrao).
Algumas das luzes, entretanto, no so causadas pelas cidades. Na frica
setentrional, no Oriente Mdio e na Sibria, por exemplo, h muitas luzes
brilhantes numa paisagem relativamente deserta, provocadas, como se vem a
saber, pela combusto em poos de petrleo e gs natural. No mar do Japo,
quando voc observa pela primeira vez, h uma estranha rea de luz em forma
de triangulo. Durante o dia, ela corresponde a oceano aberto. No uma cidade.
O que poderia ser? , na realidade, a frota japonesa de barcos de pesca usando
iluminao brilhante para atrair os cardumes de lulas para a morte. Noutras
vezes, esse padro de luz erra por todo o oceano Pacfico, procura de suas
presas. Na verdade, o que voc acaba de descobrir o sushi.
Parece-me tranquilizadora saber que o espao voc pode detectar to
facilmente miudezas da vida sobre a Terra os hbitos gastrintestinais de
ruminantes, a cozinha japonesa, o meio de se comunicar com submarinos
nmades que levam a morte a duzentas cidades enquanto uma parte to grande
de nossa arquitetura monumental, as nossas maiores obras de engenharia, o nosso
empenho em cuidarmos uns dos outros so quase totalmente invisveis. uma
espcie de parbola.
A esta altura, sua expedio Terra deve ser considerada extremamente
bem- sucedida. Voc caracterizou o ambiente, detectou a vida, descobriu
manifestaes de seres inteligentes e talvez at tenha identificado a espcie
dominante, a que impregnada de geometria e retilinearidade. Esse planeta
certamente merece um estudo mais longo e pormenorizado. por isso que voc
agora coloca a sua nave espacial em rbita ao redor da Terra.
PROCURANDO VIDA EM OUTROS LUGARES: UMA AVALIAO
Naves espaciais j voaram por dzias de planetas, luas, cometas e asteroides,
equipadas com cmeras, instrumentos para medir ondas de calor e rdio,
espectrmetros para determinar a composio qumica e milhares de outros
mecanismos. Jamais descobrimos qualquer indcio de vida em algum lugar no
Sistema Solar. Voc poderia, no entanto, demonstrar ceticismo a respeito de nossa
capacidade de detectar vida em outros lugares, especialmente uma vida
diferente da espcie que conhecemos. At bem pouco tempo atrs, nunca
tnhamos realizado o teste bvio de avaliao: fazer uma moderna sonda
interplanetria voar pela Terra e verificar se poderamos nos detectar. Tudo isso
mudou em 8 de dezembro de 1990.
A Galileo uma sonda da NASA projetada para explorar o planeta gigantesco
de Jpiter, suas luas e anis. Seus nome uma homenagem ao heroico cientista
italiano que desempenhou papel essencial na derrocada de pretenso
geocntrica. Foi ele quem primeiro visualizou Jpiter como um mundo e
descobriu suas quatro grandes luas. Para chegar a Jpiter, a nave espacial tinha
de passar perto de Vnus (uma vez) e da Terra (duas vezes) para ser acelerada
pelas gravidades desses planetas; do contrrio, no haveria energia suficiente
para lev-la ao seu destino. A necessidade do desenho dessa trajetria permitiu-
nos, pela primeira vez, examinar sistematicamente a Terra a partir de uma
perspectiva aliengena.
A Galileo passou a apenas 960 quilmetros (cerca de seiscentas milhas) da
superfcie da Terra. Com algumas excees inclusive fotos mostrando
caractersticas com uma preciso maior que um quilmetro de extenso, e as
imagens da Terra noite grande parte dos dados da nave espacial descritos
neste captulo foram realmente obtidos pela Galileo. Com a Galileo, fomos
capazes de inferir uma atmosfera de oxignio, gua, nuvens, oceanos, gelo polar,
vida e inteligncia. A astronauta Sally Ride descreveu com uma Misso ao
Planeta Terra o uso de instrumentos e projetos desenvolvidos para explorar
outros planetas no monitoramento da sade ambiental do nosso, algo que a NASA
est agora desenvolvendo.
Outros membros da equipe cientfica da NASA que trabalharam comigo
nesse projeto Galileo de detectar a vida sobre a Terra foram o dr. W. Reid
Thopsom, da Cornell University ; o dr. Robert Carlson, de JPL; o dr. Donald
Gurnett, da Iowa University ; e o dr. Charles Hord, da Colorado University.
Nosso sucesso em detectar a vida sobre a Terra com a Galileo, sem fazer
nenhuma pressuposio prvia sobre qual seria esse tipo de vida, aumenta nossa
confiana em afirmar que, se no conseguimos encontrar vida em outros
planetas, esse resultado significativo. Ser que esse julgamento antropocntrico,
geocntrico, provinciano? No me parece. No estamos procurando apenas o
nosso tipo de biologia. Qualquer pigmento fotossinttico difundido, qualquer gs
excessivamente fora o equilbrio com o resto da atmosfera, qualquer
transformao da superfcie em padres altamente geometrizados, qualquer
constelao constante de luzes no hemisfrio noturno, quaisquer fontes no
astrofsicas de emisso de rdio denunciaram a presena de vida. Sobre a Terra,
s encontramos certamente o nosso tipo, porm muitos outros tipos teriam sido
detectveis em outros lugares. Mas no os descobrimos. Esse exame do terceiro
planeta refora nossa concluso, ainda hipottica, de que, dentre todos os mundos
no Sistema Solar, apenas o nosso foi agraciado com a vida.
Mal comeamos a procurar. Talvez a vida esteja se escondendo em Marte ou
Jpiter, Europa ou Tit. Talvez a Galxia esteja repleta de mundos to ricos em
vida quanto o nosso. Talvez estejamos prestes a fazer essas descobertas. Mas, em
termos de conhecimento real, neste momento a Terra nica. Ainda no se
conhece nenhum outro mundo que abrigue sequer um micrbio, quanto mais
uma civilizao tcnica.
Olhando para o planeta, voc descobre novos enigmas. Sobre toda a Terra,
chamins despejam dixido de carbono e produtos qumicos txicos no ar. O
mesmo fazem os seres dominantes que correm nas estradas. Mas o dixido de
carbono um gs de efeito estufa. medida que voc observa, a quantidade
desse gs na atmosfera aumenta constantemente, ano aps ano. O mesmo vale
para o metano e outros gases de efeito estufa. Se isso continuar, a temperatura do
planeta vai aumentar. Espectroscopicamente, voc v que outra classe de
molculas est sendo injetada no ar, os clorofluorocarbonos. Eles so apenas
gases de efeito estufa, so tambm devastadoramente eficazes em destruir a
camada protetora de oznio.
Voc olha com mais ateno para o centro do continente sul-americano que,
como voc sabe a esta altura, uma imensa floresta tropical. Todas as noites
voc divisa milhares de fogueiras. Durante o dia da regio fica coberta de
fumaa. Ao longo dos anos, por todo o planeta, voc descobre cada vez menos
florestas e mais desertos de pouca vegetao.
Voc olha para a grande ilha de Madagascar. Os rios esto tingidos de
marrom, gerando uma imensa mancha no oceano circundante. a camada
superior do solo sendo carregada para o mar num ritmo to intenso que em
algumas dcadas nada mais restar. O mesmo esta acontecendo, como voc
observa, nas embocaduras dos rios em todo planeta.
Mas sem a camada superior do solo no existe agricultura. Dentro de mais
um sculo, o que eles vo comer? O que vo respirar? O que faro com um meio
ambiente mais perigoso e em mutao?
De perspectiva orbital, voc pode ver que algo certamente est errado. Os
organismos dominantes, sejam quais forem, que tiveram tanto trabalho para
reestruturar a superfcie, esto destruindo simultaneamente a camada de oznio e
as florestas, erodindo a camada superior do solo e realizando experincias de
grande porte e no controladas sobre o clima do planeta. Ser que no se do
conta do que est acontecendo? Esqueceram-se de seu destino? So incapazes de
trabalhar em conjunto a favor do meio ambiente que os sustenta a todos?
Voc conclui que talvez seja preciso reavaliar a hiptese de que existe vida
inteligente sobre a Terra.
CAPTULO 6
O TRIUNFO DA VOYAGER

As vises que oferecemos a nossos filhos foram o futuro. O contedo dessas


vises importante, pois eles podem torna-se profecias. Os sonhos so mapas.
No acho irresponsvel descrever os futuros mas terrveis; para evit-los,
devemos compreender que so possveis. Mas onde esto as alternativas, os
sonhos que motivam e espiram? Desejamos mapas realistas de um mundo que
possamos legar com orgulho a nossos filhos. Onde esto os cartgrafos de
designo humano? Onde as vises de futuros cheios de esperana, de uma
tecnologia que seja a ferramenta para o aperfeioamento humano e no um
revlver de um gatilho sensvel apontando para nossas cabeas?
A NASA, no curso comum de suas atividades, oferece essa viso. Nos anos
80 e incio dos 90, entretanto, muitas pessoas viam o programa espacial norte-
americano com uma sequncia de catstrofes: sete bravos americanos mortos
numa misso cuja funo principal era pr em rbita um satlite que poderia ter
sido lanado com menos custo e sem arriscar a vida de ningum; um telescpio
de 1 bilho de dlares enviado para o espao com um caso srio de miopia; uma
nave espacial rumo a Jpiter cuja antena principal essencial pra enviar dados
Terra no se abriu; uma sonda perdida quando estava prestes a descrever
rbitas em torno de Marte. H que estranhe a NASA descrever como explorao
o envio de alguns astronautas a trezentos quilmetros acima da Terra numa
pequena cpsula que fica dando voltas ao redor do planeta sem ir a lugar algum.
Diante de brilhantes realizaes das misses robticas, impressionantemente
raro descobertas cientficas fundamentais provirem de misses tripuladas por
homens. Exceto consertos em satlites que poderiam muito bem ter sido enviados
por propulsores sem tripulao, o programa espacial tripulado no parece ter
gerado realizaes proporcionais ao seu custo desde os anos 70. Outros viam na
NASA um pretexto para projetos grandiosos, de pr armas no espao, embora
uma arma em rbita seja, em muitas circunstncias, um alvo fcil. E a NASA
apresentava sintomas de burocracia esclerosada, super cautelosa, pouco ousada.
Essa tendncia talvez esteja comeando a reverter.
Mas essas crticas, muitas certamente vlidas, no nos devem impedir de ver
os triunfos da NASA no mesmo perodo: a primeira explorao dos sistemas de
Urano e Netuno, o conserto em rbita do telescpio espacial Hubble, a prova de
que a existncia das galxias compatvel com o Big Bang, as primeiras
observaes minuciosas dos asteroides, o mapeamento de Vnus de plo a plo,
o monitoramento da diminuio da camada de oznio, a demonstrao da
existncia de um buraco negro com massa de um 1 bilho de sois no centro de
uma galxia prxima e um compromisso histrico de cooperao espacial
firmado por Estados Unidos e Rssia.
H implicaes de longo alcance, visionrias e at revolucionrias no
programa espacial. Os satlites de comunicao unem o planeta, so centrais
para a economia global e, por meio de televiso, comunicam rotineiramente o
fato essencial de que vivemos numa comunidade global.
Os satlites meteorolgicos predizem o tempo, salvam vidas em furaces e
tornados e evitam a perda de lavouras que valem bilhes de dlares. Os satlites
de reconhecimento militar e de verificao de tratados do mais segurana s
naes e civilizao global; num mundo com dezenas de milhares de armas
nucleares, acalmam os exaltados e paranoicos e so ferramentas essenciais para
a sobrevivncia num planeta perturbado e imprevisvel.
Os satlites de observao da Terra, sobretudo uma nova gerao a ser
desenvolvida em breve, controlam a sade do meio ambiente global: o efeito
estufa, a eroso da camada superior do solo, a diminuio da camada de oznio,
as correntes dos oceanos, a chuva cida, os efeitos das enchentes e secas e
perigos ainda desconhecidos.
Os sistemas de localizao global so agora apropriados para que as
localidades sejam rdio trianguladas por vrios satlites. Com um pequeno
instrumento do tamanho de um rdio moderno de onda curta, voc pode
determinar com alta presso a sua latitude e longitude. Avies acidentados, navios
na neblina e motoristas em cidades desconhecidas no tem mais por que se
perder.
Os satlites astronmicos, que espiam com clareza insupervel para fora da
rbita da Terra, estudam questes que vo da possvel existncia de planetas ao
redor de estrelas prximas at a origem e o destino do Universo. As sondas
planetrias exploram de perto a deslumbrante srie de outros mundos em nosso
Sistema Solar, comparando seus destinos com o nosso.
Todas as atividades estimulantes esto voltadas para o futuro e compensam o
custo. Nenhuma requer voos espaciais tripuladas por homens. Uma questo-
chave para a NASA no futuro e que recebe ateno neste livro se as
justificativas para o voo espacial humano so coerentes e sustentveis. Valer o
custo?
Consideremos primeiro, porm, as vises de um futuro cheio de esperana
que nos deram as naves espaciais robticas em suas viagens entre os planetas.
A Voyager 1 e a Voyager 2 so as sondas espaciais que desvendaram o
Sistema Solar para a espcie humana, abrindo a trilha para as geraes futuras.
Antes de seu lanamento, em agosto e setembro de 1977, ramos quase
totalmente ignorantes de parte planetria do Sistema Solar. Nos doze anos
seguintes, forneceram-nos as primeiras informaes minuciosas sobre muitos
mundos novos, uns antes conhecidos apenas como discos imprecisos nas oculares
de telescpios de solo, outros simplesmente como ponto de luz, e alguns de cuja
existncia nem se suspeitava. Ainda nos enviam milhares de dados.
Essas sondas espaciais nos revelaram as maravilhas dos outros mundos, a
singularidade e a fragilidade do nosso, o princpio e o fim. Permitiram-nos o
acesso maior parte do Sistema Solar, tanto em extenso como em massa. So
as naves que exploraram pela primeira vez o que pode vir a ser o lar de nossos
remotos descendentes.
Os atuais meios de lanamento norte-americanos so muito fracos para
enviar uma sonda dessas a Jpiter; mais longe, s dentro de alguns anos, com a
propulso de um foguete. Com inteligncia (e sorte), contudo, podemos tentar
outra coisa (como a Galileo tambm fez anos mais tarde): podemos voar perto
de um mundo para que sua gravidade nos arremesse at o prximo um impulso
gravitacional, como se diz. O custo quase s engenho: como agarrar-se
coluna de um carrossel em movimento quando ela passa sua frente para ser
acelerado e arremessado em nova direo. A acelerao da nave espacial
compensada por uma desacelerao no movimento orbital do planeta ao redor
do Sol, mas como o planeta muito volumoso em comparao com a nave
espacial, ele quase no desacelera. Cada uma das naves espaciais Voyager
obteve um impulso de velocidade de quase 60 mil quilmetros por hora com a
gravidade de Jpiter. Por sua vez, Jpiter teve seu movimento ao redor do Sol
retardado: daqui a 5 bilhes de anos, quando o nosso Sol se tornar um gigante
vermelho inchado, Jpiter estar um milmetro aqum de sua provvel posio
se as Voyager no tivessem voado por ele no final do sculo XX.
A valeu-se de um raro alinhamento dos planetas: passar perto de Jpiter
acelerou-a para Saturno, da para Urano, de Urano para Netuno e de Netuno
para as estrelas. Mas no se pode fazer isso sempre que se queira: a oportunidade
anterior para esse jogo de bilhar celeste se apresentou durante o mandato
presidencial de Thomas Jefferson, na era do transporte a cavalo, da canoa e do
veleiro. (Barcos a vapor eram a nova tecnologia transformadora do futuro
prximo.)
Sem recursos financeiros adequados, o Laboratrio de Propulso a Jato da
NASA (JPL) s conseguiu construir uma sonda espacial que funcionasse
confiavelmente at Saturno. Mais alm, no se garantia nada. Entretanto, devido
ao brilhantismo do projeto de engenharia e ao fato de os engenheiros do JPL
que radiotransmitiam as instrues para a nave espacial terem sido mais rpidos
em desenvolver sua inteligncia que a nave espacial em perder a sua as duas
naves espaciais foram explorar Urano e Netuno. Atualmente, transmitem-nos
descobertas de um ponto alm do mais distante planeta conhecido do Sol.
mais comum falar das maravilhas transmitidas que das sondas que as
relevaram ou dos homens que as construram. Sempre foi assim. Mesmo os
livros sobre as viagens de Cristvo Colombo pouco nos falam dos construtores
da Nia, da Pinta e da Santa Mara ou do princpio da caravela. As naves
espaciais, seus projetistas, construtores, navegadores e controladores mostram o
que a cincia e a engenharia voltadas para fins pacficos bem definidos podem
realizar. Esses cientistas e engenheiros deveriam servir de modelo para uma
Amrica do Norte que busca excelncia e competitividade internacional.
Em cada um dos quatro planetas gigantescos Jpiter, Saturno, Urano e
Netuno uma das sondas espaciais ou as duas estudaram o planeta, seus anis e
suas luas. Em Jpiter, em 1979, elas enfrentaram uma dose de partculas
carregadas ali retidas, milhares de vezes mais intensa que a necessria que a
necessria para matar um ser humano; envoltas em toda essa radiao,
descobriram os anis do planeta, os primeiros vulces ativos fora da Terra e um
possvel oceano subterrneo num mundo sem ar mais uma infinidade de
descobertas surpreendentes. Em Saturno, em 1980 e 1981, sobreviveram a uma
nevasca de gelo e encontraram milhares de novos anis. Examinaram luas
congeladas que se derreteram misteriosamente num passado relativamente
recente, e um grande mundo com um suposto oceano de hidrocarbonetos lquidos
sob nuvens de matria orgnica. Em 25 de janeiro de 1986, a Voyager 2 entrou
no sistema de Urano e informou uma srie de maravilhas. O encontro durou s
algumas horas, mas os dados transmitidos para a Terra revolucionaram nosso
conhecimento do planeta gua-marinha, de suas quinze luas, de seus anis
escuros como breu e de seu cinturo de partculas retidas carregadas de intensa
energia.
Em 25 de agosto de 1989, a Voyager 2 passou pelo sistema de Netuno e
observou, fracamente iluminadas pelo Sol distante, padres caleidoscpicos de
nuvens e uma lua bizarra sobre a qual plumas de finas partculas orgnicas
voavam no ar espantosamente fino. E em 1992, depois de ultrapassar o ltimo
planeta conhecido do Sol, as Voyager captaram emisses de rdio talvez
emanadas de ainda remota heliopausa o lugar onde o vendo que vem do Sol d
lugar ao vento que vem das estrelas.
Como estamos presos Terra, somos forados a espiar os mundos distantes
atravs de um oceano de ar deformador. Boa parte das ondas ultravioleta,
infravermelhas e de rdio que eles emitem no penetram em nossa atmosfera.
fcil entender por que nossas sondas espaciais revolucionaram o estudo do
Sistema Solar: subimos para a claridade perfeita do vcuo do espao e ali nos
aproximamos de nossos alvos, como fizeram as Voyager, descrevendo rbitas ao
redor deles ou pousando sobre as superfcies.
Essas naves espaciais transmitiram 4 trilhes de bits de informao para a
Terra, o equivalente a aproximadamente 100 mil volumes de enciclopdias.
Descrevi os encontros das Voyager 1 e 2 com Jpiter em Cosmo. Nas pginas
seguintes, vou dizer alguma coisa sobre os encontros com Saturno, Urano e
Netuno.
Pouco antes do encontro da Voyager 2 com o sistema de Urano, o projeto de
misso especificara uma manobra final, breves impulses do sistema de
propulso a bordo para posicionar a nave de modo que ela pudesse ziguezaguear
por um caminho predeterminado entre as luas de movimento rpido e violento.
Mas a correo de seu curso foi desnecessria. A nave j estava a duzentos
quilmetros de sua trajetria projetada depois de uma viagem ao longo de um
arco de 5 bilhes de quilmetros mais ou menos o equivalente a passar um
alfinete pelo buraco de agulha arremessando- o de uma distncia de cinquenta
quilmetros.
Os principais files dos tesouros planetrios foram radiotransmitidos para a
Terra, mas a Terra fica to distante que, no momento em que os sinais de Netuno
foram colhidos pelos radiotelescpios sobre nosso planeta, a potncia recebida
era de apenas 10 elevado a dcima sexta potncia negativa watts (quinze zeros
entre o ponto decimal e o algarismo um). Esse sinal fraco tem para com a
energia emitida por uma lmpada comum de leitura a mesma proporo do
dimetro de um tomo para com a distancia entre a Terra e a Lua. como
escutar os passos de uma ameba.
A misso, concebida no final dos anos 60, recebeu seu primeiro
financiamento em 1972 e s foi aprovada em sua forma final (inclusive os
encontros com Urano e Netuno) depois que as naves j tinham completado o
reconhecimento de Jpiter. As duas naves foram levadas ao espao por
Titan/Centaur, uma configurao no reutilizvel de propulsor auxiliar. Pesando
cerca de uma tonelada, cada Voyager extrai aproximadamente quatrocentos
watts de energia bem menos que uma casa norte- americana comum de um
gerador que converte plutnio radioativo em eletricidade. (Se fosse contar com a
energia solar, a potncia disponvel diminuiria rapidamente medida que a nave
se aventurasse para cada vez mais longe do Sol. No fosse pela energia solar, a
potncia disponvel diminuiria rapidamente medida que a nave se aventurasse
para cada vez mais longe do Sol. No fosse pela energia nuclear, a Voy ager no
teria transmitido dados sobre os planetas exteriores do Sistema Solar, a exceo
talvez de alguns relativos a Jpiter).
O fluxo de eletricidade no interior da nave geraria magnetismo suficiente
para sobrecarregar o instrumento sensvel que mede os campos magnticos
interplanetrios. Por isso o magnetrmetro colocado na extremidade de uma
longa haste, longe das correntes eltricas danosas. Junto com outras salincias,
ele d Voy ager uma leve aparncia de porco-espinho. Cmeras,
espectrmetros infravermelhos e ultravioletas e um instrumento chamado
fotopolarmetro se encontram em uma plataforma de varredura que gira sob
comando para que esses mecanismos se direcionem para o alvo. A nave espacial
deve saber onde est a Terra para que a antena seja apontada os dados recebidos
em nosso planeta. Tambm precisa saber onde est o Sol e pelo menos uma
estrela brilhante para poder se orientar em trs dimenses e apontar qualquer
mundo que passa. Se no souber apontar as cmaras, de nada adiantar poder
transmitir fotos a bilhes de quilmetros.
Cada nave custou quase o mesmo que um nico bombardeiro estratgico
moderno, s que a Voy ager, uma vez lanada, no pode voltar ao hangar para
eventuais consertos. Por isso os computadores e o sistema eletrnico da nave so
projetados em dobro. A maioria dos mecanismos-chave, inclusive o essencial
receptor de rdio, tinha, pelo menos, o seu duplo esperando para ser ativado em
caso de emergncia. Quando qualquer das Voy ager se v em dificuldades, os
computadores empregam a lgica de rvore de decises para definir a linha
apropriada de ao. Se no funcionar, a nave transmite para a Terra um pedido
de socorro.
medida que a sonda espacial se afasta da Terra o tempo de viagem de ida e
volta das radiaes eletromagnticas tambm aumenta, chegando quase h onze
horas quando a Voy ager est distncia de Netuno. Assim, em caso de
emergncia, a nave espacial precisa saber como se colocar em modo de
prontido para aguardar instrues da Terra. medida que envelhece, de se
esperar um nmero maior de falhas, tanto em suas partes mecnicas como em
seu sistema de computador, embora ainda no haja sinal de sria deteriorao de
sua memria.
Isso no quer dizer que a Voy ager seja perfeita. Alguns acidentes geraram
muita tenso e puseram a misso em risco. Em cada uma dessas ocasies,
equipes especiais de engenheiros alguns trabalhando no programa Voy ager
desde o incio foram designadas para elaborar o problema. Eles estudavam a
cincia bsica e recorriam sua experincia anterior com os subsistemas
deficientes. Faziam experincias com equipamentos idnticos anos de uma nave
Voy ager, ou at fabricavam uma grande nmero de componentes da espcie
que falhara, para adquirir uma compreenso estatstica de modo da deficincia.
Em abril de 1978, quase oito meses depois do lanamento e quando a nave se
aproximava do cinturo de asteroides, a omisso de um comando da Terra um
erro humano fez com que o computador de bordo da Voy ager 2 trocasse o
receptor de rdio original por seu reserva. Durante a seguinte transmisso da
Terra para a nave espacial, o receptor-reserva se recusou a captar e acompanhar
os sinais da Terra. Um componente chamado condensador do circuito de
rastreamento falhara. A Voy ager 2 ficou sete dias inteiramente fora do contato;
depois seu software de proteo contra falhas ordenou, de repente, que o
receptor-reserva fosse desativado e reativado o receptor original. At hoje
ningum sabe por que o receptor original parou de funcionar pouco depois.
Nunca mais se ouviu sinal algum dele. Para completar, o computador de bordo
passou a insistir totalmente em usar o receptor original avariado. Por uma
concatenao infeliz de erro humano e robtico, a nave espacial estava agora
realmente em perigo. Ningum conseguia imaginar um modo de fazer com que
a Voy ager 2 voltasse a usar o receptor-reserva. Mesmo nesse caso, o receptor-
reserva no poderia receber os comandos da Terra por causa do condensador
defeituoso. Muitos membros do projeto receavam estar tudo perdido.
Uma semana depois de obstinada indiferena a quaisquer comandos, porm,
as instrues para troca automtica de receptores foram aceitas e programadas
pelo nervoso computador de bordo. Durante essa mesma semana, os engenheiros
do JPL projetaram um procedimento inovador de controle de frequncia de
comando, para se assegurarem de que as ordens essenciais seriam compridas
pelo receptor-reserva avariado.
Os engenheiros j podiam voltar a comunicar-se com a nave espacial, ao
menos de modo rudimentar, s que o receptor-reserva voltou a ficar
desorientado, tornando-se extremamente sensvel ao calor fortuito liberado
quando vrios componentes da nave espacial tm sua potncia aumentada ou
diminuda. Nos meses seguintes, os engenheiros do JPL delinearam e realizaram
testes que lhes permitiram compreender plenamente as implicaes trmicas da
maioria dos modos operacionais da nave espacial: o que impedia e o que
permitia a recepo de comandos da Terra?
Com essas informaes, o problema do receptor-reserva foi totalmente
contornado. Mas tarde, captou todos os comandos da Terra sobre como colher
dados dos sistemas de Jpiter, Saturno, Urano e Netuno. Os engenheiros haviam
salvo a misso. (Por medida de segurana, durante a maior parte do voo
subsequente da Voy ager 2, uma sequncia nominal da coleta dos dados do
prximo planeta a ser encontrado estava sempre preparada nos computadores de
bordo, caso a nave espacial voltasse a ficar surda).
Outra falha ocorreu pouco depois de a Voy ager 2 aparecer por trs de
Saturno (vista a partir da Terra) em agosto de 1981. A plataforma de varredura
estivera a mover-se febrilmente, apontando aqui e ali entre os anis, as luas e o
prprio planeta nos momentos breves de maior aproximao. De repente, a
plataforma emperrou. Uma plataforma de varredura imvel de enlouquecer:
saber que a nave esta passando por maravilhas jamais vistas, que no mais
veremos em anos ou dcadas; e ela indiferente, fitando fixamente o espao,
ignorando tudo.
A plataforma de varredura impelida por acionadores que contm jogos de
engrenagem. Assim, os engenheiros do JPL primeiro fizeram funcionar uma
cpia idntica de um atuador do voo numa misso simulada. O acionador falhou
aps 348 votas; o da nave espacial falhara depois de 352 voltas. Descobriu-se que
o problema era uma falha de lubrificao. timo saber, mas e agora?
Obviamente, seria impossvel levar uma lata de leo at a Voy ager.
Os engenheiros especulavam sobre se poderiam reativar o acionador
deficiente alternando aquecimento e esfriamento; as tenses trmicas resultantes
talvez induzissem os componentes a ser expandir e contrair em ritmos diferentes,
desemperrando o sistema. Testaram a ideia com acionadores especialmente
fabricados no laboratrio, e, com jbilo, descobriram que assim poderiam
reativar a plataforma de varredura no espao. O pessoal do projeto tambm
elaborou formas de diagnosticar outras tendncias de falha nos acionadores, com
antecedncia bastante pra contornar o problema. Desde ento, a plataforma de
varredura da Voy ager 2 tem funcionamento perfeitamente. Todas as fotos tiradas
nos sistemas de Urano e Netuno devem sua existncia a esse trabalho.
As Voy ager 1 e 2 foram projetadas para explorar apenas os sistemas de
Jpiter e Saturno. verdade que suas trajetrias poderiam faz-las passar por
Urano e Netuno; oficialmente, porm, esses planetas nunca foram considerados
alvos para a explorao das Voy ager no se esperava que as naves espaciais
durassem todo esse tempo. Devido a nosso desejo de voar perto do mundo
misterioso de Tit, a Voy ager 1 foi arremessada por Saturno numa trajetria em
que nunca mais encontraria outro mundo conhecido; a Voy ager 2 prosseguiu o
voo para Urano e Netuno com brilhante sucesso. Nessas imensas distncias, a luz
torna-se cada vez mais fraca e os sinais de rdio transmitidos para a Terra ficam
cada vez mais dbeis. Esses eram os problemas previsveis, mais ainda assim
muito srios, que os engenheiros e cientistas do JPL tambm tinham que resolver.
Devido aos baixos nveis de iluminao em Urano e Netuno, as cmeras de
televiso da Voy ager foram obrigadas a adotar tempos de exposio mais longos,
mas a nave espacial avanava to rapidamente pelo sistema de Urano (a cerca
de 55 mil quilmetros por hora) que a imagem teria ficado manchada ou
borrada. Para contrabalanar esse efeito, toda a nave espacial tinha de mover-se
durante os tempos de exposio, a fim de eliminar o movimento, exatamente
como girar a cmera na direo oposta sua ao tirar a foto de uma cena de rua
dentro de um carro em movimento. Pode parecer fcil mas no : preciso
neutralizar at o mais inocente dos movimentos. Com gravidade zero, o simples
ligar e desligar do gravador de bordo pode balanar a nave o suficiente para
manchar a foto.
O problema foi resolvido enviando-se comandos para os pequenos foguetes
(os propulsores) da sonda espacial, mquinas de sensibilidade refinada. Com um
breve jato de gs no incio e no fim de cada sequncia de recepo de dados, os
aceleradores compensavam o balano do gravador virando toda a nave espacial
apenas um pouquinho. Para lidar com a baixa potencia de rdio recebida na
Terra, os engenheiros projetaram uma forma nova e mais eficiente de gravar e
transmitir dados, e os radiotelescpios sobre a Terra foram conectadas
eletronicamente com outros para que sua sensibilidade ficasse maior. De modo
geral, segundo muitos critrios, o sistema de imagens funcionou melhor em
Urano e Netuno que em Saturno ou at mesmo em Jpiter.
A Voy ager talvez ainda no tenha acabado a sua explorao. claro que
existe a possibilidade de algum subsistema vital falhar amanh; no que depender
da desintegrao radioativa da fonte de energia de plutnio, porm, as duas naves
espaciais Voy ager devem poder transmitir dados para a Terra mais ou menos at
o ano 2015.
A Voy ager um ser inteligente, parte rob, parte humano. Estende os sentidos
humanos at mundos distantes. Para tarefas simples e problemas de curto prazo,
confia em sua prpria inteligncia; para tarefas complexas e problemas de longo
prazo, recorre inteligncia e experincia coletiva dos engenheiros do JPL. Essa
tendncia certamente vai crescer. As Voy ager encarnam a tecnologia do incio
dos anos 70; se fossem projetadas hoje espaonaves para uma misso desse tipo,
incorporariam progressos incrveis em inteligncia artificial, miniaturizao,
velocidade de processamento de dados, capacidade de autodiagnostico e
correo, e tendncia a aprender com a experincia. Seriam tambm muito
mais baratas.
Nos muitos ambientes demasiado perigosos para as pessoas tanto na Terra
como no espao, o futuro pertence a parcerias robs-humanos que reconhecero
as duas Voy ager como a antecessoras e pioneiras. Nos acidentes nucleares,
desastres em minas, explorao submarina e arqueologia, indstria,
reconhecimento do interior de vulces e assistncia nas tarefas domsticas, para
citar apenas algumas aplicaes potenciais, faria uma enorme diferena ter uma
unidade preparada de robs espertos, mveis, compactos e controlveis que
soubessem diagnosticar e reparar as prprias avarias. O nmero dessa tribo
provavelmente aumentar no futuro prximo.
J lugar-comum dizer que qualquer coisa construda pelo governo um
desastre. Mas as duas naves espaciais Voy ager foram construdas pelo governo
(em parceria com a academia). Saram pelo preo de custo, ficaram prontas no
prazo e excederam em muito as especificaes no projeto, bem como os sonhos
mais acalentados de seus fabricantes. Procurando no controlar, ameaar, ferir
ou destruir, essas mquinas elegantes representam a parte exploratria de nossa
natureza, livre para vagar pelo Sistema Solar e alm. Esse tipo de tecnologia e os
tesouros que revela, inteiramente a disposio de todos os seres humanos, tm
sido, nas ltimas dcadas, um das poucas atividades dos Estados Unidos
admiradas tanto pelos que abominam muitas de suas polticas como pelos que
concordam com a nao a respeito de tudo. A Voy ager custou, para cada norte-
americano, menos de um penny por ano, do lanamento at o encontro com
Netuno. As misses para os planetas so uma das coisas e no falo apenas dos
Estados Unidos, mas de toda a espcie humana que melhor sabemos fazer.
CAPTULO 7
ENTRE AS LUAS DE SATURNO

Existe um mundo, de tamanho intermedirio entre a Lua e Marte, cuja


camada superior de ar eriada de eletricidade originria do arquetpico
planeta seguinte, rodeado de anis; cuja camada de nuvens marrons matizada
por um estranho laranja-queimado e onde a prpria matria da vida cai dos cus
sobre a superfcie abaixo. to distante que a luz do Sol leva mais de uma hora
para chegar l. As naves espaciais levam anos. Muito a seu respeito ainda
mistrio, inclusive se possui ou no grandes oceanos. No entanto, sabemos o
suficiente para reconhecer que talvez naquele lugar ao nosso alcance estejam
em andamento certos processos que h longas eras originaram e vida sobre a
Terra.
Em nosso mundo, est em andamento uma experincia de longa durao e
sob alguns aspectos promissora sobre a evoluo da matria. Os fsseis
conhecidos mais antigos tm cerca de 3,6 bilhes de anos. Sem dvida, a origem
da vida deve ter acontecido bem antes disso. Mas, h 4,2 ou 4,3 bilhes de anos, a
Terra estava sendo to abalada pelos estgios finais de sua formao que a vida
ainda no poderia ter aparecido: grandes colises fundiam a superfcie,
transformando os oceanos em vapor e impelindo para o espao toda atmosfera
acumulada desde o ltimo impacto. Assim, h aproximadamente 4 bilhes de
anos, houve um hiato propcio bastante estreito talvez de apenas 100 bilhes de
anos em que surgiram nossos antepassados mais antigos. To logo as condies
permitiam, a vida apareceu rapidamente. De alguma forma.
As primeiras coisas vivas deviam ser ineptas, muito menos dotadas que o
mais humilde micrbio de nosso tempo; talvez mal e mal capazes de fazerem
cpias grosseiras de si mesmas. Mas a seleo natural, o processo-chave que
Charles Darwin descreveu coerentemente pela primeira vez, um instrumento
to poderoso que, a partir de quase nada, pode surgir toda a riqueza a beleza do
mundo biolgico.
Esses primeiros seres vivos eram feitos de peas surgidas por si mesmas,
impulsionados pelas leis da fsica e da qumica numa Terra sem vida. Os tijolos
de toda vida terrestre so chamados molculas orgnicas, tendo por base o
carbono. Do imenso nmero de molculas orgnicas possveis, raras so usadas
no ncleo da vida. As duas classes mais importantes so os aminocidos, tijolos
das protenas, e as bases nucleotdeas, tijolos dos cidos nuclicos.
Logo antes da origem da vida, de onde vieram essas molculas? H s duas
possibilidades: de fora ou de dentro. Sabemos que ento um nmero muitssimo
maior de cometas e asteroides atingia a Terra, que esses pequenos mundos so
fontes ricas de molculas orgnicas complexas e que algumas dessas molculas
no eram calcinadas com o impacto. No estou descrevendo mercadorias
importadas, mas feitas em casa: as molculas orgnicas geradas no ar e nas
guas da Terra primitiva.
Infelizmente, carecemos de dados sobre a composio do ar primitivo e as
molculas orgnicas se constituem mais facilmente em algumas atmosferas que
em outras. No devia haver muito oxignio, pois o oxignio gerado pelas
plantas verdes e ainda no as havia. Provavelmente havia mais hidrognio, muito
abundante no Universo e que consegue escapar da atmosfera superior da Terra
para o espao com mais facilidade que qualquer outro tomo (por se to leve).
Podemos imaginar vrias atmosferas primitivas possveis, reproduzi-las em
laboratrio, aplicar um pouco de energia e ver que molculas orgnicas se
formam e em que quantidades: experincias estimulantes e promissoras. Nossa
ignorncia das condies iniciais, porm, limita sua relevncia.
Precisamos de um mundo real cuja atmosfera ainda retenha alguns gases
ricos em hidrognio, um mundo que eram outros aspectos se parea com a
Terra, onde os tijolos orgnicos da vida estejam sendo maciamente gerados em
nossa prpria poca e que possamos explorar em busca de nossos primrdios.
Existe apenas um mundo desse tipo no sistema Solar. Tit, a grande lua de
Saturno. Tem cerca de 5150 quilmetros (3200 milhas) de dimetro, um pouco
menos que a metade do tamanho da Terra. Leva dezesseis de nossos dias para
completar uma rbita em torno de Saturno.
Nenhum mundo rplica perfeita de outro; pelo menos em um aspecto
importante, Tit muito diferente da Terra primitiva: por esta muito longe do Sol,
sua superfcie muito fria, bem abaixo do ponto de congelamento da gua, cerca
de 180o abaixo de zero grau centgrado. Assim, enquanto a Terra, poca da
origem da vida, era coberta, como agora, na sua maior parte, poca da origem
da vida, era coberta, como agora, na sua maior parte, por oceanos, obviamente
no pode haver oceanos de gua lquida em Tit. (Oceanos de alguma outra
substncia so outra histria, como veremos). As baixas temperaturas, no
entanto, tm uma vantagem: as molculas sintetizadas em Tit tendem a se
manter por ali, pois quanto mais elevada temperatura, mais depressa as
molculas se decompem. Em Tit, as molculas cadas como mando cu
durante os ltimos 4 bilhes de anos talvez ainda estejam l, em grande parte
inalteradas, congeladas, espera dos qumicos da Terra.
A inveno do telescpio, no sculo XVII, permitiu a descoberta de muitos
novos mundos. Em 1610, Galileu divisou pela primeira vez os quatro grandes
satlites de Jpiter. Parecia um sistema solar em miniatura, com as pequenas luas
girando ao redor de Jpiter como Coprnico imaginara os planetas tendo rbitas
ao redor do Sol. Novo golpe nos adeptos do geocentrismo. Quarenta e cinco anos
mais tarde o fsico holands Chistianus Huy gens descobriu uma lua em rbita ao
redor de Saturno e chamou-a Tit. Era um ponto de luz a 1 bilho de quilmetros
de distncia, brilhando a luz solar refletida. Desde a poca de sua descoberta at
a Segunda Guerra Mundial, quase nada mais foi estabelecido acerca de Tit, a
no ser sua curiosa cor castanho- amarelada. Os telescpios de solo mal
conseguiam perceber detalhes enigmticos. Na virada do sculo XX, o
astrnomo espanhol J. Comas Sol registrou evidncias vagas e indiretas de uma
atmosfera.
De certa forma, cresci com Tit. Redigi minha dissertao de doutorado na
University of Chicago sob orientao de Gerard Kuiper, o astrnomo que
constatou que h uma atmosfera em Tit. Kuiper era holands, descendente
intelectual em linha direta de Christianus Huy gens. Em 1944, ao fazer um exame
espectroscpico de Tit, ele viu com espanto sinais espectrais caractersticos de
gs metano. Quando apontava o telescpio para Tit, l estava o sinal de metano.
Quando afastava o telescpio nem sinal de metano. Mas luas, supostamente, no
tm atmosferas considerveis (a Lua da Terra no tem). Kuiper entendeu que
Tit retinha uma atmosfera, mesmo com gravidade menor que a da Terra,
porque sua atmosfera superior muito fria. As molculas simplesmente no se
movem com rapidez suficiente para atingir a velocidade de poder escapar e
escoar para o espao.
Daniel Harris, um aluno de Kuiper, demonstrou definitivamente que Tit
vermelha. Talvez estivssemos olhando para uma superfcie ferrugenta como a
de Marte. Quem quisesse aprender mais sobre Tit, tambm poderia medir a
polarizao da luz solar que dela se irradia. A luz solar comum no polarizada.
Joseph Veverka, atualmente membro do corpo docente da Cornell University, era
meu aluno de ps- graduao em Harvard University e assim, de certa forma,
um aluno neto de Kuiper. Em seu trabalho de doutorado, a por 1970, ele mediu a
polarizao de Tit, do Sol e da Terra se alteravam. Mas a mudana era muito
diferente da da Lua, por exemplo. Veverka concluiu que o carter dessa variao
era compatvel com extensas nuvens ou com uma bruma sobre Tit. Quando
observvamos a lua de Saturno pelo telescpio, no vamos sua superfcie. No
sabamos como era essa superfcie. No fazamos ideia da distncia entre as
nuvens e a superfcie abaixo.
Assim, no inicio dos anos 70, como uma espcie de legado de Huy gens e sua
linhagem intelectual, sabamos, ao menos, que Tit tem uma densa atmosfera
rica em metano e que provavelmente est envolta num vu de nuvens ou
aerossois avermelhados. Mas que tipo de nuvem vermelha? Ainda no incio dos
anos 70, meu colega Bishun Khare e eu fizramos experincias em Cornell
irradiando vrias atmosferas ricas em metano com luz ultravioleta ou eltrons e
gerando slidos avermelhados ou castanhos; a substncia cobria o interior de
nossos recipientes de reao. Se a lua Tit, rica em metano, tinha nuvens
castanho-avermelhadas, parecia-me que essas nuvens poderiam ser semelhantes
ao que estvamos fazendo no laboratrio. Chamamos esse material de tholin,
palavra grega para lamacento. No incio no tnhamos muita noo de sua
constituio. Era um cozido orgnico obtido decompondo nossas molculas
iniciais e permitindo que os tomos carbono, hidrognio, nitrognio e
fragmentos moleculares se recombinassem.
A palavra orgnico no implica de origem biolgica; o uso qumico do
termo, que remonta a mais de um sculo, simplesmente supe molculas
formadas de tomos de carbono (exceto alguma muito simples como o
monxido de carbono). Como a vida na Terra tem por base as molculas
orgnicas, e como houve um perodo anterior existncia de vida sobre a Terra,
algum processo deve ter constitudo as molculas orgnicas em nosso planeta
antes de surgir o primeiro organismo. Acho que algo semelhante pode estar
acontecendo atualmente em Tit.
Um acontecimento relevante para nossa compreenso de Tit foi a chegada
das naves Voy ager 1 e 2 ao sistema de Saturno em 1980 e 1981. Os instrumentos
ultravioleta, infravermelhos e de rdio revelaram a presso e a temperatura
atravs da atmosfera, desde a superfcie oculta at a orla do espao. Ficamos
sabendo at que altura chegam os cimos das nuvens. Descobrimos que o ar em
Tit composto, principalmente, de nitrognio, como na Terra de hoje. O outro
elemento principal , descobriu Kuiper, o metano, o material bsico a partir do
qual so ali geradas as molculas orgnicas que tm como base o carbono.
Descobriram-se diversas molculas orgnicas simples sob a forma de gases,
principalmente hidrocarbonetos e nitrilos. As mais complexas tm quatro tomos
pesados (carbono e/ou nitrognio). Os hidrocarbonetos so molculas
compostas apenas de tomos de carbono e hidrognio; ns os conhecemos como
gs natural, petrleo e ceras (completamente diferentes dos carboidratos, como
os aucares e amidos, que tambm tm tomos de oxignio). Os nitrilos so
molculas com um tomo de carbono e hidrognio ligados de modo especial. O
nitrilo mais conhecido o HCN, o cianeto de hidrognio, um gs mortal para os
seres humanos implcito s etapas que na Terra conduziram origem da vida.
excitante descobri essas molculas orgnicas simples na atmosfera superior
de Tit mesmo que s estejam presentes na proporo de um elemento por
milho ou um elemento por bilho. A atmosfera da Terra primitiva teria sido
semelhante? H, aproximadamente, dez vezes mais ar em Tit que na Terra de
nossos dias, mas possvel que a Terra primitiva tivesse uma atmosfera mais
densa.
Alm disso, a Voy ager descobriu uma extensa regio de eltrons e prtons
energticos ao redor de Saturno, presos ao campo magntico do planeta. No
curso de seu movimento orbital em torno de Saturno, Tit entra e sai dessa
magnetosfera. Raios de eltrons (alm da luz ultravioleta do Sol) caem sobre a
camada superior do ar de Tit, assim como partculas carregadas (alm da luz
ultravioleta do Sol) eram interceptadas pela atmosfera da Terra primitiva.
Assim, uma ideia bvia irradiar a mistura adequada de nitrognio e metano
com luz ultravioleta ou eltrons em presses muito baixas, para ver que outras
molculas mais complexas podem forma-se. Ser possvel simular o que se
passa na atmosfera superior de Tit? Em nosso laboratrio em Cornell numa
experincia em que meu colega W. Reid Thompson desempenhou papel-chave
copiamos parte da produo dos gases orgnicos de Tit. Seus hidrocarbonetos
mais simples so produzidas pela luz ultravioleta do Sol. Quanto aos demais
produtos gasosos, porm, os que produziram os eltrons no laboratrio com mais
facilidade correspondem aos descobertos pela Voy ager em Tit, e nas mesmas
propores. A relao de um pra um. Os outros gases abundantes descobertos
no laboratrio sero pesquisados em futuros estudos de Tit. Os gases orgnicos
mais complexos que produzimos tm seis ou sete tomos de carbono e/ou
nitrognio. Essas molculas-produtos esto a caminho de formar tholins.
Espervamos encontrar uma brecha na atmosfera, medida que a Voy ager
1 se aproximasse de Tit. longa distncia, ela parecia um disco minsculo; no
momento de maior aproximao, o campo de viso de nossa cmera foi
ocupado por uma pequena regio de Tit. Se houvesse uma brecha na neblina e
nas nuvens, mesmo de alguns quilmetros de largura, teramos visto parte de sua
superfcie oculta. Ma no havia sinal de brecha. um mundo oculto. Ningum na
Terra sabe o que h na superfcie de Tit. Um observador deste mundo, olhando
para o cu luz visvel comum, no imagina o esplendor de ascender atravs da
neblina e contemplar Saturno e seus anis magnficos.
A partir de medies realizadas pela Voy ager, pelo observatrio International
Ultraviolet Explorer, em rbita ao redor da Terra, e por telescpios de solo
terrestre, temos muitas informaes sobre as partculas de neblina castanho-
alaranjada que obscurece a superfcie de Tit: as cores de luz que gostam de
absorver, as cores que mais ou menos deixam passar entre si, o quanto desviam a
luz que realmente passa por elas e seu tamanho (em geral so do tamanho das
partculas de fumaa de cigarro). As propriedades pticas vo depender,
claro, da composio das partculas da neblina.
Com Edward Arakawa, do Laboratrio Nacional de Oak Ridge em Tennessee,
Khare e medimos as propriedades pticas do tholin de Tit. Assim, podemos
dizer, com propriedade, que engarrafamos sua neblina formada no alto de sua
atmosfera, caindo devagar e acumulando-se copiosamente sobre sua superfcie.
Do que feita essa substncia?
muito difcil saber a composio exata de um slido orgnico complexo. A
qumica do carvo, por exemplo, ainda no bem entendida, apesar do
duradouro incentivo econmico. Descobrimos, porm, algumas coisas sobre o
tholin de Tit. Ele contm muitos dos tijolos essenciais para a vida na Terra.
Derramando tholin de Tit na gua, voc produz muitos aminocidos, os
elementos bsicos das protenas, e tambm as bases nucleotdeas, os tijolos do
DNA e do RNA. Alguns dos aminocidos assim formados esto difundidos nos
seres vivos sobre a Terra. Outros so de um tipo completamente diferente. Um
rico conjunto de outras molculas orgnicas tambm est presente, algumas
relevantes vida, outras no. Durante os ltimos 4 bilhes de anos, imensas
quantidades de molculas orgnicas provenientes da atmosfera se sedimentaram
na superfcie de Tit. Caso se tenham mantido profundamente congeladas e
inalteradas nas eras intermedirias, a quantidade acumulada deveria ter uma
espessura de, pelo menos, dezenas de metros; estimativas distncia lhe
atribuem uma profundidade de um quilmetro.
Mas a 180oC abaixo do ponto de congelamento da gua, razovel pensar
que jamais se produziro aminocidos. Derramar tholins na gua pode ser
relevante para a Terra primitiva, porm, aparentemente, no para Tit.
Entretanto, cometas e asteroides de vez em quando devem espatifar-se sobre a
superfcie de Tit. (As outras luas de Saturno apresentam muitas crateras de
impacto, e a atmosfera de Tit no bastante espessa para impedir que objetivos
grandes e em alta velocidade atinjam a superfcie). Embora nunca tenha visto a
superfcie de Tit, os cientistas planetrios sabem alguma coisa sobre sua
composio. A densidade mdia est entre a densidade do gelo e da rocha.
plausvel que contenha ambos. Gelo e rocha abundam nos mundos prximos,
alguns constitudos de gelo quase puro. Se a superfcie de Tit glacial, o impacto
de um cometa em alta velocidade derreter temporariamente o gelo. Thompson
e eu estimamos que a probabilidade de qualquer ponto da superfcie de Tit ter se
fundido alguma vez maior que 50%, sendo de quase mil anos a durao mdia
do material fundido e da pasta semifluida produzidos pelo impacto.
Ora, a origem da vida sobre a Terra parece ter ocorrido em oceanos e em
lagos rasos formados pelas mars. A vida sobre a Terra feita principalmente de
gua, que desempenha um papel fsico e qumico essencial. Na verdade, difcil
para ns, criaturas amantes da gua, imaginar a vida sem ela. Se em nosso
planeta a origem da vida levou menos 100 milhes de anos, existe alguma
possibilidade de que tenha levado mil anos em Tit? Com os tholins misturados na
gua lquida ainda que s por mil anos a superfcie de Tit pode estar muito
mais perto da origem da vida do que pensamos.
Apesar de tudo, sabemos pouco sobre Tit. Isso me foi demonstrado num
simpsio cientfico realizado em Toulouse, na Frana, patrocinado pela agncia
Espacial Europeia (ESA). Se oceanos de gua liquida so impossveis em Tit,
oceanos de hidrocarbonetos lquidos no so. Nuvens de metano, o
hidrocarboneto mais abundante, so presumveis no to acima da superfcie.
Etano o segundo hidrocarboneto mais abundante, deve condensar-se na
superfcie tal como o vapor de gua se torna lquido perto da superfcie da Terra,
onde a temperatura est, geralmente, entre os pontos de congelamento e fuso.
Imensos oceanos de hidrocarbonetos lquidos devem ter se acumulado durante a
existncia de Tit, muito abaixo da neblina e das nuvens. O que no significa que
seriam totalmente inacessveis para ns as ondas de rdio penetram facilmente
na atmosfera de Tit e passam pelas finas partculas suspensas em queda lenta.
Em Toulouse, Duane Muhleman, do Instituto de Tecnologia da Califrnia,
descreveu a difcil proeza tcnica de transmitir pulsos de radar por um
radiotelescpio localizado no deserto de Mojave, da Califrnia, de modo que
chagassem a Tit, atravessassem a neblina e as nuvens, chegassem superfcie,
fossem refletidos de volta para o espao e retransmitidos para a Terra. Em nosso
planeta, o sinal, muito enfraquecido, era captado por radiotelescpios perto de
Socorro, Novo Mxico. Ora, se Tit tem uma superfcie glacial ou rochosa, um
pulso de radar refletido em sua superfcie seria detectvel na Terra. Mas se Tit
fosse coberto por oceanos de hidrocarboneto, Muhleman nada veria. Os
hidrocarbonetos lquidos so pretos para essas ondas de rdio e nenhum eco teria
sido retransmitido para a Terra. Na verdade, o gigantesco sistema de radar de
Muhleman capta um reflexo quando algumas longitudes de Tit esto voltadas
para a Terra e nada capta em outras longitudes. Ento Tit tem oceanos e
continentes e um continente que refletiu os sinais de volta Terra? Mas Tit , a
esse respeito, semelhante Terra alguns meridianos cobertos principalmente
por continentes e outros principalmente por oceanos ento temos um novo
problema.
A rbita de Tit ao redor de Saturno no um crculo perfeito, mas elptica.
Ora, se Tit tem oceanos extensos, o gigantesco planeta Saturno, em torno do
qual gira, deveria provocar mars de vulto em sua superfcie e, com o atrito de
mars, a rbita de Tit se tornaria circular em muito menos tempo que a idade
do Sistema Solar. Num artigo cientfico de 1982, A mar nos mares de Tit,
Stanley Dermott, atualmente na University of Flrida, e eu afirmvamos que,
por isso, Tit deve ser um mundo coberto por oceanos ou por continentes, seno o
atrito de mar, em lugares onde o oceano raso, teria consequncias. Talvez
houvesse lagos e ilhas, mas com qualquer coisa alm disso Tit teria uma rbita
muito diferente.
Temos, portanto, trs argumentos cientficos: o que conclui ser esse mundo
quase todo coberto por oceanos de hidrocarbonetos; o que afirma trata-se de uma
mistura de continentes e oceanos; e um terceiro, que exige escolha, lembrando
que Tit no pode ter, ao mesmo tempo, oceanos extensos e continentes extensos.
O que acabo de lhes comunicar uma espcie de relatrio de
desenvolvimento cientfico. Amanh, talvez, uma nova descoberta venha
esclarecer os mistrios e contradies. Talvez algo esteja errado com os
resultados do radar de Muhleman, embora seja difcil perceber o qu: seu
sistema lhe diz que ele esta vendo Tit quando essa lua est mais perto, quando
ele realmente deveria estar vendo Tit. Pode haver algo errado com os clculos
que eu e Dermott elaboramos sobre a evoluo da rbita de Titcausada pela
mar. difcil entender como o etano pode deixar de se condensar na superfcie
de Tit. Talvez, apesar das baixas temperaturas, tenha havido uma mudana
qumica no decorrer de bilhes de anos; talvez cometas caindo com o impacto do
cu, somados a vulces e outros acontecimentos tectnicos, raios csmicos,
possam congelar hidrocarbonetos lquidos e transform-los num slido orgnico
complexo que reflita ondas de rdio de volta ao espao. Ou, quem sabe, algo que
reflete ondas de rdio flutue na superfcie ocenica. Mas hidrocarbonetos lquidos
so muito pouco densos: qualquer slido orgnico conhecido, a no ser que fosse
extremamente espumoso, afundaria como uma pedra no mar de Tit.
Dermott e eu agora nos perguntamos se, ao imaginarmos continentes e
oceanos em Tit, no estvamos presos experincia em nosso mundo, se nosso
pensamento no era chauvinista em relao Terra. Terrenos cheios de crateras
e bacias de impacto cobrem outras luas de Saturno. Se tivssemos
hidrocarbonetos lquidos acumulando-se num desses mundos, acabaramos no
s com oceanos globais, mas com grandes crateras isoladas cobertas de
hidrocarbonetos lquidos, mesmo que no estivessem repletas at a borda.
Haveria muitos mares circulares de petrleo, alguns com quase duzentos
quilmetros de dimetro, mas no haveria ondas perceptveis estimuladas pelo
distante Saturno nem navios, nadadores, surfistas e peixes. Segundo nossos
clculos, o atrito de mar seria desprezvel nesse caso, e a rbita elptica de Tit
no teria ficado to circular. No saberemos enquanto no comearmos a obter
imagens da superfcie via radar ou raios infravermelhos prximos, mas talvez
Tit seja um mundo de grandes lagos circulares de hidrocarboneto, mais
concentrados em algumas longitudes que em outras.
Haver uma superfcie glacial coberta por uma profunda camada de
sedimentos tholin? Um oceano de hidrocarboneto com, no mximo, algumas
ilhas cobertas de matria orgnica aqui e ali? Um mundo de lagos de crateras?
Uma nave espacial est sendo projetada para ir a Tit. Num programa conjunto
NASA/ESA, uma nave espacial, a Cassini, ser lanada em outubro de 1997, se
tudo correr bem. Com duas passagens por Vnus, uma pela Terra e outra por
Jpiter para obter impulso gravitacional, a nave ser colocada em rbita ao redor
de Saturno depois de uma viagem de sete anos. Sempre que passar perto de Tit,
examinar a lua por meio de um conjunto de instrumentos, inclusive um radar.
Como a Cassini estar bem mais perto de Tit, poder captar muitos detalhes da
superfcie dessa lua indetectveis pelo sistema pioneiro de Muhleman com base
na Terra. provvel, tambm, que a superfcie possa ser vista atravs de raios
infravermelhos prximos. Talvez em algum momento do vero de 2004
tenhamos em nossas mos mapas da superfcie oculta de Tit.
A Cassini tambm vai levar uma sonda de entrada, Huy gens, que se
desprender da espaonave principal e mergulhar verticalmente na atmosfera
de Tit. Um grande paraquedas ser aberto. O pacote de instrumentos descer
lentamente atravs da neblina orgnicas e entrar na atmosfera inferior,
passando pelas nuvens de metano. Examinar a qumica orgnica durante a
descida e tambm na superfcie desse mundo se resistir ao pouso.
Nada garantido. Mas a misso tecnicamente exequvel, o hardware est
sendo construdo, um crculo notvel de especialistas, inclusive muitos jovens
cientistas europeus, trabalha com afinco pra sua realizao, e todas as naes
responsveis parecem comprometidas com o projeto. possvel que, de fato, ele
se concretize. Passando pelos bilhes de quilmetros do espao interplanetrio
intermedirio, talvez cheguem at ns, num futuro no muito distante, noticias
sobre as etapas j percorridas por Tit no caminho para a vida.
CAPTULO 8
O PRIMEIRO PLANETA NOVO

Antes de inventarmos a civilizao, nossos antepassados viviam


principalmente ao relento, a cu aberto. Antes de inventarmos luzes artificiais,
poluio atmosfrica e formas modernas de diverso noturna, observvamos as
estrelas. Havia razes prticas relativas ao calendrio para esse hbito, mas ele
significava muito mais. Mesmo hoje, o habitante mais fatigado das cidades pode
comover de repente ao ver o cu de uma noite clara salpicado de estrelas
cintilantes. Depois de todos esses anos, isso ainda me deixa sem flego.
Em toda cultura, o cu e o impulso religioso esto entrelaados. Deito num
campo aberto e o cu me rodeia. Sinto-me esmagado pela amplido. Ele to
vasto e to distante que minha prpria insignificncia fica palpvel. Mas no sinto
repelido pelo cu. Sou parte dele uma parte minscula, mas tudo minsculo
comparado a essa imensido. E, quando fixo as estrelas, os planetas e seus
movimentos, tenho a impresso irresistvel de um elegante mecanismo de
preciso funcionando numa escala que nos eclipsa e humilha.
A maioria das grandes invenes da histria humana das ferramentas de
pedra e do controle do fogo linguagem escrita foi obra de benfeitores
annimos. Nossa memria institucional de acontecimentos remotos fraca. No
sabemos o nome do antepassado que notou pela primeira vez que os planetas
eram diferentes das estrelas; deve ter vivido h dezenas, centenas de milhares de
anos. Mas um dia as pessoas de todo o mundo entenderam que cinco, e apenas
cinco, dos pontos brilhantes de luz do cu noturno no acompanham o passo de
outras estrelas durante um perodo de meses, movendo-se estranhamente, quase
como se tivessem inteligncia prpria.
O estranho movimento aparente desses planetas era acompanhado pelo Sol e
pela Lua, o que significa sete corpos errantes ao todo. Eles eram importantes
para os antigos, que lhes deram nomes de deuses; no quaisquer deuses antigos,
mas os principais, os poderosos, aqueles que determinam o que os outros deuses
(e os mortais) devem fazer. Um dos planetas, brilhante e de movimento lento, foi
chamado Marduc pelos babilnios, Odin pelos nrdicos, Zeus pelos gregos e
Jpiter pelos romanos. Sempre o rei dos deuses. Ao planeta tnue e veloz que
jamais se distanciava muito do Sol, os romanos deram o nome de Mercrio em
homenagem ao mensageiro dos deuses; o mais brilhante deles recebeu o nome
de Vnus, a deusa do amor e da beleza; o vermelho, cor de sangue, foi chamado
Marte em homenagem ao deus da guerra; e o mais lento do grupo ficou sendo
Saturno em homenagem ao deus do templo. Essas metforas e aluses foram o
mximo que nossos antepassados puderam fazer: no possuam instrumentos
cientficos alm do olho nu, estavam confinados na Terra e no faziam ideia de
que tambm ela era um planeta.
Quando se tornou necessrio delinear a semana perodo de tempo que, ao
contrrio de dia, ms e ano, no tem importncia astronmica intrnseca foram
determinados sete dias, com o nome de cada uma das sete luzes anmalas no cu
noturno. No difcil reconhecer os vestgios dessa conveno. Em ingls,
Saturday o dia de Saturno. A leitura de Sunday e Monday, o dia do Sol e o dia
da Lua, bastante clara. De Tuesday a Friday o de Frey a, os dias tm os nomes
dos deuses dos saxes e de seus parentes invasores teutnicos da Bretanha
romana/cltica: Wednesday, por exemplo o dia de Odin (ou Wodin); Thusday o
de Thor; Friday o de Frey a, a deusa do amor. O ltimo dia da semana
permaneceu romano, o resto tornou-se germnico.
Nas lnguas romnticas como o francs, o espanhol e o italiano, a conexo
ainda mais evidente: todas derivam do antigo latim, no qual os dias da semana
eram denominados (pela ordem, a comear de domingo) em homenagem ao
Sol, Lua, a Marte, a Mercrio, a Jpiter, a Vnus e a Saturno. (O dia do Sol
tornou-se o dia do Senhor). Eles poderiam ter denominado os dias pela hierarquia
do brilho dos corpos astronmicos correspondentes o Sol, a Lua, Vnus, Jpiter,
Marte, Saturno e Mercrio (e assim teramos, em espanhol, Domingo, Lunes,
Viernes, Jueves, Martes, Sbado, Mircoles) mas no o fizeram. Se os dias da
semana, nas lnguas romnticas, tivessem sido ordenados pela distancia do Sol, a
sequncia seria Domingo, Miercules, Viernes, Lunes, Martes, Jueves, Sbado.
Mas ningum sabia a ordem dos planetas na poca em que estvamos nomeando
os planetas, os deuses e os dias da semana.
Essa coleo de sete deuses, sete dias e sete mundos o Sol, a Lua e cinco
planetas errantes entrou nas mentes das pessoas em todo o mundo. O nmero
sete comeou a adquirir conotaes sobrenaturais. Havia sete cus, as
redomas esfricas transparentes, centradas na Terra, que se imaginava serem
responsveis pelo movimento desses mundos. A mais externa o stimo cu
onde se imaginava que residiam as estrelas fixas. H Sete Dias da Criao (se
inclumos o dia de descanso de Deus), sete orifcios na cabea, sete virtudes, sete
pecados mortais, sete demnios do mal no mito sumeriano, sete vogais no
alfabeto grego (cada uma associada a um deus planetrio), Sete Regentes do
Destino segundo os hermticos, Sete Grandes Livros do Maniquesmo, Sete
Sacramentos, Sete Sbios da Grcia Antiga e sete corpos alqumicos (ouro,
prata, ferro, mercrio, chumbo, estanho e cobre o ouro ainda associado ao Sol,
a prata Lua, o ferro a Marte etc.). O stimo filho de um stimo filho dotado
de poderes sobrenaturais. Sete o nmero de sorte. No Apocalipse do Novo
Testamento, sete selos de pergaminho so abertos, sete trombetas so tocadas,
sete taas so preenchidas. Santo Agostinho argumentou, obscuramente, a favor
da importncia mstica do sete, afirmando que trs o primeiro nmero inteiro
que mpar (que dizer do um?), quatro o primeiro que par (que dizer do
dois?) e destes... sete composto. E assim por diante.
A prpria existncia dos quatro satlites de Jpiter que Galileu descobriu e
no eram planetas foi desacreditada por desafiar a primazia do nmero sete.
Quando a aceitao do sistema copernicano se ampliou, a Terra foi acrescentada
lista dos planetas e o Sol e a Lua foram eliminados. Assim, parecia haver
apenas seis planetas (Mercrio, Vnus, Terra, Marte, Jpiter e Saturno). Por isso,
eruditos argumentos acadmicos surgiram para explicar por que eles tinham de
ser seis. Por exemplo, seis o primeiro nmero perfeito, igual soma de seus
divisores (1 + 2 + 3). Q. E. D. E, de qualquer forma, os dias da criao no eram
sete, apenas seis.
Enquanto os adeptos do misticismo numerolgico se adaptavam ao sistema
copernicano, esse modo autocomplacente de pensar transbordou dos planetas
para as luas. A Terra tinha uma lua, Jpiter tinha as quatro luas galileanas. Total,
cinco. Era claro que faltava uma. (No esquecer: seis o primeiro nmero
perfeito). Quando Huy gens descobriu Tit em 1665, ele e muitos outros acharam
que era a ltima: seis planetas, seis luas e Deus no cu.
O historiador da cincia I. Bernard Cohen, da Harvard University, observou
que Huy gens deixara de procurar outras luas por ser evidente, com base nesses
argumentos, no haver mais nenhuma ser descoberta. Dezesseis anos depois,
ironicamente com a assistncia de Huy gens, G. D. Cassini, do Observatrio de
Paris, descobriu uma stima lua, Jato, um mundo bizarro com um hemisfrio
preto e o outro branco, numa rbita mais afastada que a de Tit. Pouco depois,
Cassini descobriu Reia, lua saturnina com rbita vizinha de Tit.
Mais uma oportunidade para a numerologia, dessa vez a servio da tarefa de
lisonjear mecenas. Cassini somou o nmero de planetas (seis) ao nmero de
satlites (oito) e obteve catorze. Ora, o homem que construra o observatrio para
Cassini e pagava o seu salrio era Lus XIV da Frana, o Rei Sol. O astrnomo
imediatamente ofereceu as duas novas luas ao seu soberano e proclamou que
as conquistas de Lus se estendiam at os confins do Sistema Solar.
Discretamente, Cassini parou de procurar outras luas. Cohen sugere que ele
temia que uma nova Lua pudesse ofender um monarca com quem no se devia
brincar, que em breve estaria jogando seus sditos em masmorras pelo crime de
serem protestantes. Doze anos mais tarde, porm, Cassini voltou a procurar e
descobriu sem dvida, com uma dose de apreenso mais duas luas.
Quando se sugeriu a existncia de novos mundos, no final do sculo XVIII, a
fora dos argumentos numerolgicos dissipara-se bastante. Ainda assim, foi com
verdadeira surpresa que em 1781 as pessoas ouviram falar de um novo planeta,
descoberto atravs do telescpio. Novas luas impressionavam relativamente
pouco, especialmente depois das primeiras seis ou oito. Mas que houvesse novos
planetas a serem descobertos e que os seres humanos tivessem inventado o meio
de descobri-los era considerado espantoso, e com toda a razo. Se existe um
planeta que antes se desconhecia, talvez existiam muito mais, neste Sistema Solar
e em outros.
A descoberta nem sequer foi feita por um astrnomo profissional, mas por
William Herschel, um msico cujos parentes foram para a Gr-Bretanha com a
famlia de outro alemo anglicizado, o monarca reinante e futuro opressor dos
colonos norte- americanos, George III. O desejo de Herschel era dar ao planeta
o nome de George (Estrela de George, na realidade) em homenagem ao seu
mecenas, mas, providencialmente, o nome no pegou. (Adular reis parece ter
sido ocupao frequente dos astrnomos). Em vez disso, o planeta descoberto por
Herschel se chama Urano. Recebeu o nome do antigo deus do cu que, segundo
o mito grego, foi o pai de Saturno e, assim, o av dos deuses olmpicos.
J no consideramos o Sol e a Lua planetas e, ignorando os asteroides e
cometas relativamente insignificantes, contamos Urano como o stimo planeta a
partir do Sol (Mercrio, Vnus, Terra, Marte, Jpiter, Saturno, Urano, Netuno,
Pluto. o primeiro planeta desconhecido dos antigos. Os quatro planetas mais
afastados, os jovinianos, revelaram-se muito diferentes dos quatro planetas mais
prximos, os terreais. Pluto um caso separado.
Com o passar dos anos e a crescente qualidade dos instrumentos
astronmicos, comeamos a compreender melhor o distante Urano. O que
reflete a tnue luz solar de volta para a Terra no uma superfcie slida, mas
atmosfera e nuvens assim como em Tit, Vnus, Jpiter, Saturno e Netuno. O
ar em Urano feito de hidrognio e hlio, os dois gases mais simples. Metano e
outros hidrocarbonetos tambm esto presentes. Pouco abaixo das nuvens,
visveis aos observadores da Terra, est uma atmosfera compacta com enormes
quantidades de amnia, sulfeto de hidrognio e, especialmente, gua.
Nas profundezas das atmosferas de Jpiter e Saturno, as presses so to
grandes que os tomos transpiram eltrons e o ar se transforma em metal. Tal
coisa no parece acontecer no menos compacto Urano, porque as presses nas
profundezas da atmosfera so menores. Ainda mais fundo, descoberta apenas
pelos puxes sutis nas luas de Urano, totalmente inacessvel vista, sob o peso
esmagador da atmosfera sobrejacente, est uma superfcie rochosa. Um grande
planeta semelhante Terra ali se esconde, envolto em imenso cobertor de ar.
A temperatura da superfcie da Terra se deve luz solar que ela intercepta.
s eliminar o Sol e o planeta logo esfria: no para o insignificante frio antrtico,
no a ponto de os oceanos congelarem, mas para um frio to intenso que o
prprio ar se condensaria, formando uma camada de neve de oxignio e
nitrognio de dezenas de metros de espessura sobre todo o planeta. A pequena
quantidade de energia que escoa do interior quente da Terra seria insuficiente pra
derreter essa neve. O caso de Jpiter, Saturno e Netuno diferente. H tanto
calor extravasando de seus interiores quanto o que eles captam da tepidez do Sol
distante. Eliminado o Sol, eles seriam s um pouco afetados.
Urano, porm, outra histria. Urano uma anomalia entre os planetas
jovinianos. Ele como a Terra: h muito pouco calor intrnseco extravasando.
No compreendemos muito bem por que assim, por que Urano sob muitos
aspectos, to semelhante a Netuno no possui uma poderosa fonte de calor
interno. Por essa razo, entre outras, no podemos dizer que compreendemos o
que se passa no interior profundo desses vastos mundos.
Urano jaz de lado enquanto gira ao redor do Sol. Nos anos 90, o Sol est
aquecendo o plo Sul, e este plo que os observadores da Terra veem no final
do sculo XX. Urano leva 84 anos terrestres para dar uma volta ao redor do Sol.
Assim, na dcada de 2030 o plo norte estar voltado para o Sol (e para a Terra).
Na dcada de 2070 o plo sul estar apontando mais uma vez para o Sol. No
intervalo entre essas dcadas, os astrnomos da Terra estaro observando
principalmente as latitudes equatoriais.
Todos os outros planetas giram muito mais aprumados em suas rbitas.
Ningum sabe ao certo qual a razo da rotao anmala de Urano; a ideia mais
promissora que em algum momento de sua histria primitiva, h bilhes de
anos, ele teria sido atingido por um planeta errante, mais ou menos do tamanho
da Terra, numa rbita altamente excntrica. Essa coliso, se que aconteceu,
deve ter provocado muito tumulto no sistema de Urano; supe-se que outros
vestgios da antiga devastao ainda possam ser descobertos. Mas a distncia de
Urano tende a guardar os mistrios do planeta.
Em 1977, uma equipe de cientistas chefiada por James Elliot, ento na
Cornell University, descobriu por acaso que Urano tem anis, como Saturno. Os
cientistas estavam voando sobre o oceano ndico num avio espacial da NASA
o Observatrio Areo Kuiper para testemunhar a passagem de Urano pela
frente de uma estrela. (Essas passagens ou ocultaes, como so chamadas,
acontecem de tempos em tempos, precisamente porque Urano se move
lentamente em relao s estrelas distantes). Os observadores ficaram surpresos
ao ver a estrela tremeluzir vrias vezes pouco antes de passar atrs de Urano e
sua atmosfera, voltando a tremeluzir assim que reapareceu no outro lado. Como
os padres desse tremeluzir foram iguais antes e depois da ocultao, essa
observao (e muito trabalho posterior) abriu caminho para a descoberta de nove
anis circumplanetrios muito escuros e muito finos, que do a Urano a
aparncia de um alvo no cu.
Circundando os anis, como os observadores da Terra vieram a
compreender, estavam as rbitas concntricas das cinco luas esto conhecidas:
Miranda, Ariel, Umbriel, Titnia e Oberon. Elas receberam os nomes dos
personagens de Sonho de uma noite de vero e de A tempestade, de Shakespeare,
e de O rapto da madeixa, de Alexander Pope. Duas delas foram descobertas pelo
prprio Herschel. A mais interior das cindo, Miranda, s veio a ser descoberta por
meu professor G. P. Kuiper em 1948. Lembro-me de que, naquela poca, a
descoberta de uma nova lua de Urano era considerada uma grande realizao. A
luz infravermelha prxima, refletida por todas as cinco luas, revelou,
subsequentemente, o sinal espectral de gelo de gua comum em suas superfcies.
E no de admirar. Urano est to distante do Sol que o seu meio-dia no mais
claro que a noite da Terra. A temperatura frgida. Toda gua deve estar
congelada.
Uma revoluo em nossa compreenso do sistema de Urano o planeta, seus
anis e suas luas teve incio em 24 de janeiro de 1986. Naquele dia, depois de
uma viagem de oito anos e meio, a nave espacial Voy ager 2 passou muito perto
de Miranda e acertou em cheio o alvo no cu. A gravidade de Urano
arremessou-a depois para Netuno. A espaonave enviou para a Terra 4300 closes
do sistema de Urano e muitos outros dados.
Descobriu-se que Urano circundado por um cinturo de intensa radiao,
eltrons e prtons presos pelo campo magntico do planeta. A Voy ager passou
atravs desse cinturo de radiao, medindo o campo magntico e as partculas
carregadas ali presas enquanto se deslocava. A nave tambm detectou com
timbres, harmonias e nuances variadas, mas principalmente em fortssimo uma
cacofonia de ondas de rdio geradas pelas partculas presas, aceleradas. Algo
semelhante foi descoberto em Jpiter e Saturno e seria mais tarde encontrado em
Netuno, sempre com tema e contraponto peculiares a cada mundo.
Na Terra, os plos magnticos e geogrficos se acham bem prximos. Em
Urano, o eixo magntico e o eixo de rotao esto afastados por uma inclinao
de uns sessenta graus. Ningum at agora entende a razo: alguns sugeriram que
estamos captando Urano numa reverso de seus plos magnticos norte e sul,
como acontece periodicamente na Terra. Outros propem que isso tambm
consequncia daquela antiga e potente coliso que abalou o planeta. No
sabemos.
A quantidade de luz ultravioleta que Urano recebe do Sol bem menor do que
a que ele emite, provavelmente gerada pelas partculas carregadas que vazam da
magnetosfera e atingem a atmosfera superior. De um ponto de observao no
sistema de Urano, a nave espacial examinou uma estrela brilhante tremeluzir,
enquanto os anis de Urano passavam por ela. Foram descobertas faixas tnues
de poeira. Da perspectiva da Terra, a nave espacial circulou por trs de Urano;
assim, os sinais de rdio transmitidos para a Terra passavam tangencialmente
pela atmosfera de Urano, sondando-a at debaixo de suas nuvens de metano.
Alguns inferiram a existncia de um oceano vasto e profundo, talvez de 8 mil
quilmetros de espessura, de gua lquida superaquecida, flutuando no ar.
Entre as principais glrias do encontro de Urano esto as fotografias. Com as
duas cmeras de televiso da Voy ager, descobrimos dez novas luas,
determinamos a durao do dia nas nuvens de Urano (cerca de dezessete horas)
e estudamos uma dzia de anis. As fotos mais espetaculares foram as que
vieram das cinco luas maiores de Urano, que j conhecamos, especialmente da
menor delas, a Miranda de Kuiper. Sua superfcie um tumulto de vales
relacionados falhas, cadeias paralelas de montanhas, penhascos
perpendiculares, montanhas baixas, crateras de impacto e inundaes
solidificadas de um material da superfcie num pequeno mundo frio e glacial to
distante do Sol. possvel que a superfcie tenha se fundido e reestruturado em
alguma poca muito remota, quando uma ressonncia gravitacional entre Urano,
Miranda e Ariel teria extrado energia do planeta prximo, canalizando-a para o
interior de Miranda. Ou, talvez, estejamos vendo os resultados da coliso
primordial que se julga ter abalado Urano. concebvel, ainda, que Miranda
tenha sido, outrora, completamente destruda, desmembrada, fragmentada por
um mundo adernado e descontrolado, permanecendo em sua rbita muitos
fragmentos de sua coliso. Ao se chocarem lentamente, ao se atrarem
gravitacionalmente, os cacos e restos podem ter se reagregado para formar
exatamente um mundo embaralhado, remendado e inacabado como Miranda
hoje.
Para mim, as fotos da sombria Miranda tm um carter sobrenatural, pois
ainda me lembro muito bem de quando ela era apenas um tnue ponto de luz
quase perdido no brilho de Urano. Descobertas graas ao talento e pacincia do
astrnomo, em apenas metade de uma vida deixou de ser um mundo
desconhecido para assumir um destino cujos segredos antigos e idiossincrticos
foram, ao menos em parte, revelados.
CAPTULO 9
UMA NAVE NORTE-AMERICANA NAS FRONTEIRAS DO SISTEMA
SOLAR

Netuno era o ltimo ponto a ser visitado na grande viagem da Voy ager 2 pelo
Sistema Solar. Em geral, considerado o penltimo planeta e Pluto o mais
distante. Mas por causa da rbita elptica de Pluto, Netuno tem sido nos ltimos
tempos o planeta mais distante, e vai continuar a s-lo at 1999. As temperaturas
tpicas em suas nuvens superiores so de aproximadamente -240oC, pois est
muito distante dos raios quentes do Sol. Seria mais frio, no fosse o calor
emanado de seu interior. Netuno est to distante que, em seu cu, o Sol s uma
estrela muito brilhante.
A distncia? Tanta que Netuno ainda no completou uma nica volta ao redor
do Sol desde a sua descoberta, em 1846. Tanta que no pode ser visto a olho nu.
Tanta que a luz mais veloz que todo o resto leva mais de cinco horas para
chegar de Netuno Terra. Quando a Voy ager 2 passou veloz pelo sistema de
Netuno em 1989, as cmeras, os espectrmetros, os detectores de campos e
partculas e outros instrumentos examinam febrilmente o planeta, suas luas e
anis. Como seus primos Jpiter, Saturno e Urano, Netuno gigante. Todo planeta
, no fundo, um mundo semelhante a Terra mas os quatro gigantes gasosos
usam disfarces elaborados, pesades. Jpiter e Saturno so grandes mundos
gasosos com ncleos de rocha e gelo relativamente pequenos, mas Urano e
Netuno so fundamentalmente mundos de rocha e gelo ocultos por atmosferas
densas.
Netuno quatro vezes maior que a Terra. Quando olhamos para o seu azul
austero e frio, mais uma vez vemos apenas atmosfera e nuvens nenhuma
superfcie slida. Tambm aqui a atmosfera composta principalmente de
hidrognio e hlio, com metano e vestgios de outros hidrocarbonetos. Tambm
pode haver nitrognio. As nuvens brilhantes flutuam sobre nuvens espessas mais
profundas de composio desconhecida. Pelo movimento das nuvens, inferimos
ventos violentos, de que quase a velocidade do som. Descobriu-se uma Grande
Mancha Escura, curiosamente quase na mesma latitude da Grande Mancha
Vermelha em Jpiter. A cor azul convm a um planeta com o nome de deus do
mar.
Ao redor desse mundo remoto, tempestuoso, frio e pouco iluminado existe,
tambm, um sistema de anis, compostos de objetos orbitantes que, em tamanho,
variam de finas partculas a pequenos caminhes. Como os anis dos outros
planetas jovinianos, os de Netuno parecem ser evanescentes calcula-se que a
gravidade e a radiao solar vo romp-los em muito menos tempo que a idade
do Sistema Solar. Se no destrudos rapidamente, s os vemos por serem de
formao recente. Mas como se criam os anis?
A maior lua no sistema de Netuno Trito. Ela leva quase seis de nossos dias
para dar uma volta ao redor de Netuno, o que realiza fato raro entre as grandes
luas do Sistema Solar na direo oposta da rotao de seu planeta. Trito tem
uma atmosfera rica em nitrognio, semelhante de Tit; mas, como o ar e a
neblina so muito mais finos, podemos ver a sua superfcie. As paisagens so
esplndidas: um mundo de gelos gelo de nitrognio, gelo de metano,
provavelmente sustentados por rochas e gelo de gua mais familiares. H bacias
de impacto, que parecem ter sido inundadas por lquidos antes de congelarem
novamente (de modo que em alguma poca houve lagos em Trito); crateras de
impacto; longos vales sinuosos; imensas plancies cobertas de neve de nitrognio;
o terreno enrugado lembra a causa de um cantalupo; longas faixas escuras mais
ou menos paralelas parecem ter sido sopradas pelo vento e ento depositadas
sobre a superfcie glacial apesar de a atmosfera de Trito ser muito rala (cerca
de 1/10.000 da espessura da atmosfera da Terra).
Todas as crateras de Trito so antigas. No h paredes despencados ou
relevos suavizados. Mesmo com a queda e evaporao peridicas da neve,
parece que nada erodiu a superfcie de Trito em bilhes de anos. Assim todas as
crateras abertas durante a formao de Trito devem ter sido preenchidas e
cobertas por algum antigo acontecimento global que renovou a superfcie. Trito
gira em torno de Netuno na direo oposta da rotao de Netuno ao contrrio
do que acontece com a Terra e sua lua e com a maioria das grandes luas do
Sistema Sola. Se Trito tivesse se formado do mesmo disco giratrio que deu
origem a Netuno, deveria estar circulando ao redor de Netuno na mesma direo
da rotao do planeta. Portanto, Trito no saiu da nebulosa local original ao
redor de Netuno, mas veio de algum outro lugar talvez muito alm de Pluto
e foi, por acaso, capturada pela gravidade ao passar perto de Netuno. Esse
acontecimento deve ter provocado enormes mars de corpos slidos em Trito,
fundindo a superfcie e eliminando a topografia anterior.
Em alguns lugares, a superfcie brilhante e branca como a neve antrtica
nova (e pode proporcionar uma experincia de esqui nica em todo o Sistema
Solar). Em outros, observa-se um matiz que vai do rosa ao marrom. Uma
explicao possvel: neve recm-cada de nitrognio, metano e outros
hidrocarbonetos irradiada pela luz ultravioleta solar e por eltrons presos no
campo magntico de Netuno, por onde Trito passa com grande dificuldade.
Sabemos que essa irradiao converter a neve (e os gases correspondentes) em
sedimentos orgnicos avermelhados, escuros e complexos, tholins de gelo nada
vivo, mas algo composto de algumas das molculas presentes na origem da vida
sobre a Terra h 4 bilhes de anos.
No inverno local, camadas de gelo e neve se formam sobre a superfcie.
(Nossos invernos, graas a Deus, tm apenas 4% de sua durao). Durante a
primavera, elas lentamente se transformaram, acumulando uma quantidade
crescente de molculas orgnicas avermelhadas. No vero, o gelo e a neve
evaporam; os gases assim liberados migram at o hemisfrio do inverno e ali
mais uma vez cobrem a superfcie de gelo e neve. Mas as molculas orgnicas
avermelhadas no evaporam e no so transportadas um depsito defasado; no
inverno seguinte, elas so novamente cobertas por outras neves, por sua vez
irradiadas, e, no vero seguinte, a acumulao mais espessa. medida que o
tempo passa, quantidades substanciais de matria orgnica formam-se sobre a
superfcie de Trito, o que talvez explique suas delicadas marcas coloridas.
As faixas comeam em pequenas e escuras regies de origem, talvez quando
o calor da primavera e do vero aquece neves volteis sob a superfcie. Ao se
evaporar, o gs esguicha como num giser, dispersando neves menos volteis e
matria orgnica escura da superfcie. Ventos predominantes de baixa
velocidade levam a matria orgnica escura, que lentamente sedimenta no ar
ralo, depositando-se no solo gerando a aparncia das faixas. Eis uma
reconstruo possvel da histria recente de Trito.
Trito pode ter grandes calotas polares sazonais de gelo de nitrognio liso sob
camadas de materiais orgnicos escuros. Neves de nitrognio parecem ter cado
recentemente no equador. Nevadas, giseres, poeira orgnica carregada pelo
vento e neblinas de altitude elevada surpreenderam, num mundo com atmosfera
to rala.
Por que o ar to ralo? Porque Trito est muito distante do Sol. Se
consegussemos deslocar esse mundo pra uma rbita ao redor de Saturno, os
gelos de nitrognio e metano se evaporariam rapidamente, formar-se-ia uma
atmosfera muito mais densa, de metano e nitrognio gasosos, e a radiao
geraria uma neblina opaca de tholin. Trito ficaria parecida com Tit.
Inversamente, se deslocssemos Tit para uma rbita ao reder de Netuno, quase
toda a sua atmosfera congelaria, formando neve e gelo; o tholin desaparecia e
no seria substitudo; o ar clarearia e a superfcie ficaria visvel luz comum e
Tit seria muito parecida com Trito.
Os dois mundos no so idnticos. O interior de Tit parece conter muito mais
gelo que o de Trito, muito menos rocha. O dimetro de Tit quase duas
vezes o de Trito. Ainda assim, se colocados mesma distancia do Sol,
pareceriam irmos. Alan Stern, do Instituto de Pesquisa do Sudoeste, sugere que
fazem parte de uma imensa srie de pequenos mundos ricos em nitrognio e
metano formados no Sistema Solar primitivo. Pluto, que ainda no foi visitado
por uma nave espacial, parece ser outro membro do grupo. possvel que, na
espao alm de Pluto, muitos outros mundos do tipo sejam descobertos. As
atmosferas ralas e as superfcies glaciais de todos eles esto sendo irradiadas
por raios csmicos, pelo menos e compostos orgnicos ricos em nitrognio
esto sendo formados. como se a matria de vida no se encontrasse apenas
em Tit, mas em todos os frios e mal iluminados confins de nosso sistema
planetrio.
Outra classe de pequenos objetos foi recentemente descoberta, com rbitas
que os levam pelo menos parte do tempo alm de Netuno e Pluto. s vezes
chamados planetas menores ou asteroides, mais provvel que sejam cometas
inativos (sem cauda, claro; muito distantes do Sol, seus gelos no podem
evaporar rapidamente), so muito maiores que os cometas comuns que
conhecemos. Podem ser a vanguarda de um imenso conjunto de pequenos
mundos que vai da rbita de Pluto at meio caminho para a estrela mais
prxima. A regio mas interna da Nuvem de Cometas de Oort, a que esses novos
objetos talvez pertenam, chamada Cinturo de Kuiper, em homenagem a
meu mentor, Gerard Kuiper, que pela primeira vez sugeriu sua existncia.
Cometas de curta durao como o de Halley nascem no Cinturo de Kuiper,
reagem a puxes gravitacionais, entram velozmente na parte interior do Sistema
Solar, formam suas caldas e embelezam nosso cu.
No final do sculo XIX, esses tijolos de mundos ento meras hipteses
eram chamados planetesimais. Suponho que o teor da palavra tenha a ver com
o de infinitesimais: preciso um nmero infinito deles para se fazer alguma
coisa. No se chega a tal ponto com os planetesimais, embora seja preciso um
nmero muito grandes deles para formar um planeta. Por exemplo, para formar
um planeta com o volume da Terra, seria necessrio aglutinar trilhes de corpos
de um quilmetro. Outrora havia um nmero muito maior de mundos pequenos
na parte planetria do Sistema Solar. A maioria j desapareceu expelidos para o
espao interestelar, tragados pelo Sol ou sacrificados na grande empresa de
formar luas e planetas. Muito alm de Netuno e Pluto, no entanto, os descartes,
as sobras jamais agregadas para formar mundos, podem esta nossa espera
alguns na faixa dos cem quilmetros e um nmero espantoso de corpos de um
quilmetro ou menores salpicando toda a orla externa do Sistema Solar at a
Nuvem de Oort.
Nesse sentido, h planetas alm de Netuno e Pluto mas muito menores que
os planetas jovinianos, ou at que o prprio Pluto. Mundos maiores podem estar
se escondendo no escuro alm de Pluto, mundos que podem ser chamados
planetas. Quando mais distantes, tanto menos provvel que os detectemos. Eles
no podem, porm, estar logo alm de Netuno; seus puxes gravitacionais teriam
alterado perceptivamente as rbitas de Netuno e Pluto e das naves espaciais
Pioneer 10 e 11 e Voy ager 1 e 2.
Os recm-descobertos corpos comentrios (com nomes como 1992QB E
1993FW) no so bem planetas. Se foram alcanados por nosso limiar de
deteco, decerto ainda restam muitos outros a descobrir nos limites do Sistema
Solar to afastados que muito difcil v-los da Terra, to distantes que uma
longa viagem aproximar-se deles. Naves pequenas e velozes para Pluto e alm,
contudo, esto dentro de nossas capacidades. Faria sentido mandar uma nave
sobrevoar Pluto e sua lua Caronte e depois tentar aproximar-se de um dos
membros do Cinturo de Cometas de Kuiper.
Os ncleos rochosos de Urano e Netuno, semelhantes ao da Terra, parecem
ter primeiro incorporado, depois atrado gravitacionalmente, quantidades
macias de gs de hidrognio e hlio da antiga nebulosa de que se formaram os
planetas. Originalmente, viviam numa tempestade de granizo. Suas gravidades
eram suficientes apenas para repelir pequenos mundos glaciais que chegassem
demasiado perto, lanado-os muito alm do reino dos planetas, para povoar a
Nuvem de Cometas de Oort. Jpiter e Saturno tornaram-se gigantes de gs pelo
mesmo processo, mas suas gravidades eram fortesdemais para povoar a Nuvem
de Oort: mundos de glaciais que deles se aproximavam eram arremessados pela
fora da gravidade para um ponto totalmente fora do Sistema Solar e destinados
a vagar para sempre na grande escurido das estrelas.
Assim, os lindos cometas que s vezes despertam no homem admirao e
temor, abrem crateras em planetas prximos e luas afastadas e, de vez em
quando, pem em perigo a vida na Terra, seriam desconhecidos e no nos
ameaariam se Urano e Netuno no tivessem se tornado mundos gigantescos h
4,5 bilhes de anos.
Este o momento para um breve interldio sobre os planetas muito alm de
Netuno e Pluto, os planetas de outras estrelas.
Muitas estrelas prximas esto rodeadas por discos finos de gs e poeira
orbitante que podem estender-se por centenas de unidades astronmicas (UA) a
partir de estrela local (os planetas mais afastados, Netuno e Pluto, esto acerca
de 40 UA do nosso Sol). As estrelas mais jovens, semelhantes ao Sol, tm mais
possibilidades de ter discos que as antigas. Algumas tm um buraco no centro,
como num disco fonogrfico. O buraco se estende at 30 ou 40 UA a partir da
estrela. o que acontece, por exemplo, com os discos que circundam as estrelas
Veja e Epsilon Eridani. O buraco no disco ao redor de Beta Pictoris se estende at
somente 15 UA a partir da estrela. Existe uma possibilidade de que essas zonas
interiores, livres de poeira, tenham sido limpas pelos planetas que ali se
formaram recentemente. Na verdade, esse processo de limpeza estava previsto
na histria primitiva de nosso sistema planetrio. medida que as observaes se
aprimorem, talvez divisemos detalhes denunciadores, na configurao de zonas
com ou sem poeira, indicando a presena de planetas demasiado pequenos e
escuros para serem vistos diretamente. Os dados espectroscpicos sugerem que
tais discos esto se movendo e que h matria caindo nas estrelas centrais
talvez de cometas formados nos discos, desviados pelos planetas ocultos e que se
evaporam ao aproximar-se muito do sol local.
Como os planetas so pequenos e brilham por luz refletida, tendem a sumir no
brilho do sol local. Contudo, h muito empenho para achar planetas plenamente
formados ao redor das estrelas prximas detectando-se um tnue e breve
ofuscamento da luz estelar, quando um planeta escuro se interpe entre a estrela
e o observador na Terra; ou percebendo uma leve oscilao no movimento da
estrela, quando puxada primeiro uma direo depois em outra por um
companheiro orbitante que no podemos ver. As tcnicas aplicadas no espao
sero muito mais sensveis. Um planeta joviniano movendo-se ao redor de uma
estrela prxima tem um brilho cerca de 1 bilho de vezes mais fraco que o de
seu sol; ainda assim, uma nova gerao de telescpios de solo capazes de
compensar a cintilao da atmosfera terrestre talvez em breve possa detectar
esses planetas com poucas horas de observao. Um planeta terreal de uma
estrela vizinha tem um brilho cem vezes mais fraco; mas agora parece que naves
espaciais relativamente baratas acima da atmosfera terrestre poderiam detectar
outras Terras. Essas investigaes no se realizaram at o momento, mas
estamos prestes a poder detectar pelos menos planetas do tamanho de Jpiter ao
redor das estrelas mais prximas se ele existir.
Uma descoberta recente, importante e imprevista, foi a de um sistema
planetrio autntico ao redor de uma estrela improvvel a uns 1300 anos-luz de
distncia, descoberto por uma tcnica inesperada. O pulsar B1257+12 uma
estrela de nutrons em rpida rotao, um sol incrivelmente denso, resduo de
uma estrela volumosa que sofreu uma exploso de supernova. A uma velocidade
medida com acurada preciso, ele gira em torno de si mesmo a cada
0,0062185319388187 segundo. Esse pulsar desenvolve 10 mil rpm.
As partculas carregadas presas em seu intenso campo magntico geram
ondas de rdio lanadas atravs da Terra, cerca de 160 oscilaes por segundo.
Em 1991, mudanas pequenas mas discernveis do ritmo dos lampejos foram
conjeturalmente interpretadas por Alexander Wolszcan, hoje na Universidade
Estadual da Pensilvnia, como um mnimo movimento reflexo do pulsar
reagindo presena de planetas. Em 1994, Wolszczan confirmou as previstas
interaes gravitacionais mtuas desses planetas com um estudo dos resduos de
tempo, em nvel de microssegundos, durante o intervalo de anos. A evidncia de
que so mesmo planetas novos, e no tremores estelares na superfcie de
nutrons da estrela (ou outra coisa), agora esmagadora ou, como disse
Wolsczan, irrefutvel; um novo sistema solar est inequivocamente
identificado. Ao contrrio das outras tcnicas, o mtodo de medir os tempos do
pulsar torna relativamente fcil detectar planetas terreais prximos e
relativamente difcil detectar planetas jovinianos mais distantes.
O planeta C, umas 2,8 vezes mais volumoso que a Terra, gira em torno do
pulsar a cada 98 dias, a uma distncia de 0,47 unidade astronmica (UA); o
planeta B, com cerca de 3,4 massas da Terra, tem um ano de 67 dias terrestres, a
0,36 UA. Um mundo menor, o planeta A, ainda mais prximo da estrela, com
cerca de 0,015 da massa terrestre, est a 0,19 UA. O planeta B est a uma
distncia mais ou menos equivalente a um meio-termo entre as distncias de
Mercrio e Vnus; e menos afastados que ambos est o planeta A, com mais ou
menos o volume da Lua e a uma distncia equivalente a cerca de metade da que
existe entre Mercrio e o Sol. No sabemos se esses planetas so os restos de um
sistema planetrio anterior que de alguma forma conseguiu sobreviver
exploso de supernova que produziu o pulsar, ou se foram formadas pelo disco
resultante da acreso circunstelar subsequente exploso de supernova. Seja
como for, aprendemos que h outras Terras.
A energia produzida pelo B1257+12 cerca de 4,7 vezes a do Sol. Ao
contrrio do Sol, sua maior parte no est na luz visvel, mas num violento
furaco de partculas eletricamente carregadas. Caso essas partculas colidissem
com os planetas e os aquecessem, mesmo um planeta a 1 UA teria em sua
superfcie uma temperatura de uns 280oC, mais que o ponto ebulio normal da
gua e que a temperatura de Vnus.
Esses planetas escuros e escaldantes no parecem hospitaleiros vida, mas
pode haver outros. (H indcios de pelos menos um mundo mais afastado e
fresco no sistema de B1257+12). Claro que nem sequer sabemos se esses
mundos conseguiriam manter suas atmosferas; todas, talvez, tenham sido
eliminadas na exploso de supernova, se remontarem quela poca. H indcios,
porm, de que realmente detectamos um sistema planetrio reconhecvel.
provvel que muitos outros fiquem conhecidos nas prximas dcadas, ao redor
de estrelas comuns semelhantes ao Sol e ao redor de ans-brancas, pulsares e
outros estados finais de evoluo estelar.
Acabaremos com um elenco de sistemas planetrios com planetas terreais
e jovinianos e, talvez, novas classes de planetas. Examinaremos esses mundos
espectroscopicamente e de outras maneiras, em busca de novas Terras e outra
vida.
Em nenhum dos mundos do Sistema Solar exterior as Voy ager encontraram
sinais de vida. H matria orgnica em abundancia a substncia da vida, talvez
premonies de vida mas, pelo que pudemos observar, inexiste vida. No h
oxignio em suas atmosferas, nem gases profundamente fora do equilbrio
qumico, como o metano no oxignio da Terra. Muitos mundos tinham matizes
sutis, mas nenhum as caractersticas de absoro aguda e distintiva geradas pela
clorofila em boa parte da superfcie da Terra. Em raros mundos a Voy ager soube
precisar detalhes com uma resoluo de at um quilmetro: assim no teria
detectado nem a nossa civilizao tcnica transplantada para o Sistema Solar
exterior. Seja qual for, porm, o valor dessas observaes, no encontramos
padres regulares, geometrizao, paixo por pequenos crculos, tringulos,
quadrados ou retngulos. No havia constelaes de pontos luminosos constantes
nos hemisfrios noturnos ou sinais de civilizao tcnica a reestruturar a
superfcie desses mundos.
Os planetas jovinianos so transmissores prolficos de ondas de rdio
geradas pelas abundantes partculas carregadas presas e irradiadas em seus
campos magnticos, pelos raios, por seus interiores aquecidos. Mas nenhuma
dessas emisses tem o carter de vida inteligente o que pensam os
especialistas da rea.
Nosso raciocnio pode ser limitado. Podemos deixar de perceber alguma
coisa. Por exemplo, h um pouco de dixido de carbono na atmosfera de Tit, o
que pe sua atmosfera de nitrognio/metano fora de equilbrio qumico. Acho
que o CO2 gerado pelo constante tamborilar de cometas que caem na
atmosfera de Tit mas no sei. Talvez haja algo sobre a superfcie que
inexplicavelmente gere CO2 na presena de todo esse metano.
As superfcies de Miranda e Trito diferem de tudo o que conhecemos, com
imensas formas de relevo em ziguezague e linhas retas entrecruzadas que at
gelogos planetrios srios descreveram como rodovias. Pensamos entender
(mal e mal) essas formas de relevo em termos de falhas e colises, mas
podemos estar errados.
O padro complexo da esttica, estouros e assobios de rdio que recebemos
dos quatro planetas jovinianos parece em geral explicvel pela fsica dos plasmas
e a emisso trmica. (Boa parte dos detalhes no est bem entendida). Mas
podemos estar errados. Em dzias de mundos, no encontraremos nada to claro
e impressionante como os sinais da vida descobertos pela nave espacial Galileo
em sua passagem pela Terra. A via uma hiptese de ultima instncia. S a
invocamos quando no h outra maneira de explicar o que vemos. Na minha
opinio, no existe vida em nenhum dos mundos que estudamos, exceo,
claro, do nosso. Mas posso estar errado e, certa ou errada, minha opinio se
limita a nosso Sistema Solar. Talvez em uma nova misso encontremos algo
diferente, algo impressionante, algo totalmente inexplicvel com as ferramentas
comuns da cincia planetria e trmulos, cautelosos, avancemos aos poucos
para uma explicao biolgica. Mas, por ora nada requer que percorramos esse
caminho: a nica vida no Sistema Solar a que existe na Terra. Nos sistemas de
Urano e Netuno, o nico sinal de vida tem sido a prpria Voy ager.
Identificando os planetas de outras estrelas, descobrindo mundos com
tamanho e volume semelhantes aos da Terra, iremos pesquis-los em busca de
vida. Uma densa atmosfera de oxignio pode ser detectvel at num mundo que
no concebemos. Tal como para a Terra, pode ser um sinal de vida. Uma
atmosfera de oxignio com muito metano seria quase certamente um sinal de
vida, bem como emisses de rdio moduladas. Algum dia, a partir de
observaes sobre nosso sistema planetrio ou outro, a nova de que existe vida
em outro mundo por vir a ser anunciada.
As sondas espaciais Voy ager esto a caminho das estrelas em trajetrias de
escape do Sistema Solar, deslocando-se em alta velocidade, quase a 1 milho de
quilmetros por dia. Os campos gravitacionais de Jpiter, Saturno, Urano e
Netuno as arremessaram em velocidades to elevadas que elas romperam os
laos que as ligavam ao Sol.
J abandonaram o Sistema Solar? A resposta depende muito de como se
define a fronteira do reino do Sol. Se a rbita do planeta mais afastado de
tamanho razovel, ento as Voy ager j se foram h muito; no provvel que
existam outros Netunos a serem descobertos. Caso se pense no planeta mais
afastado, pode ser que haja outros planetas talvez semelhantes Trito muitos
alm de Netuno e Pluto; nesse caso, a Voy ager 1 e a Voy ager 2 ainda esto
dentro do Sistema Solar. Se os limites mais afastados do Sistema Solar so
definidos por heliopausa onde as partculas e campos magnticos
interplanetrios so substitudos por seus equivalentes interestelares ento
nenhuma das Voy ager saiu do Sistema Solar, embora possam vir a faz-lo nas
prximas dcadas. Mas se a definio da orla do Sistema Solar a distncia em
que nossa estrela j no consegue manter mundos em rbita ao seu redor, ento
as Voy ager s deixaro o Sistema Solar em centenas de sculos.
Presa fracamente pela gravidade do Sol, em todas as direes do cu, est a
imensa horda de 1 trilho de cometas ou mais, a Nuvem de Oort. As duas naves
espaciais terminaro sua passagem pela Nuvem de Oort. As duas naves espaciais
terminaro sua passagem pela Nuvem de Oort em mais uns 20 mil anos. Ento,
completando seu longo adeus ao Sistema Solar, libertadas dos elos gravitacionais
que as ligavam ao Sol, as Voy ager partiro para o mar aberto do espao
interestelar e comear a Fase Dois de sua misso.
Com seus transmissores de rdio h muito desativados, as naves espaciais vo
vagar durante eras na calma e fria escurido interestelar onde no existe quase
nada para desgast-las. Uma vez fora do Sistema Solar, permanecero intactas
por 1 bilho de anos ou mais, circunavegando o centro da Via Lctea.
No sabemos se h outras civilizaes de navegantes do espao na Via
Lctea. Se houver, no sabemos quantos so, nem muito menos onde se
encontram. Mas h pelo menos uma possibilidade de que, num futuro remoto,
uma das Voy ager venha a ser interceptada e examinada por uma nave
aliengena.
Por isso, ao deixar a Terra rumo aos planetas e s estrelas, cada Voy ager
levou um disco fonogrfico de ouro num invlucro dourado e espelhado
contendo, entre outras coisas: saudaes em 59 lnguas humanas e uma em
lngua de baleia; um ensaio sonoro de doze minutos que inclui beijo, choro de
beb e o registro eletrencefalogrfico das meditaes de uma jovem mulher
apaixonada; 116 imagens codificadas sobre nossa cincia, nossa civilizao e ns
mesmos; e noventa minutos dos maiores sucessos musicais da Terra orientais e
ocidentais, clssicos e populares, inclusive uma cano noturna dos navajos, uma
pea shakubachi japonesa, uma cantiga de iniciao de uma menina pigmeia,
uma cano nupcial peruana, uma composio de 3 mil anos para o ch in
chamada Rios Correntes, Bach, Beethoven, Mozart, Stravinsky, Louis
Armstrong, Blind Willie Johnson e Johnny B. Goode, de Chuck Berry.
O espao quase vazio. No h possibilidades de uma das Voy ager vir a
entrar em outro sistema solar mesmo que toda estrela do cu esteja
acompanhada de planetas. As instrues nos invlucros dos discos, escritas no
que acreditamos ser hierglifos cientficos facilmente compreensveis, somente
sero lidas, e o contedo dos discos compreendido, se aliengenas, em algum
lugar num futuro distante, descobrirem as Voy ager nas profundezas do espao
interestelar. Como as duas naves vo circular pelo centro da galxia da Via
Lctea essencialmente para sempre, h tempo de sobra para que os discos sejam
encontrados se houver quem realize a descoberta.
No temos como saber quanto dos discos eles compreenderiam. As
saudaes seriam incompreensveis, mas sua inteno talvez no. (Achamos que
seria descorts no dizer oi). Os aliengenas hipotticos tm de ser muito
diferentes de ns pois evoluram independentemente num outro mundo.
Estamos mesmo certos de que poderiam entender nossa mensagem? Toda vez
que sinto essas preocupaes, tranquilizo-me: sejam quais forem as
incompreensibilidades do disco das Voy ager, qualquer aliengena que as
encontrar nos julgar por outros padres. A Voy ager em si uma mensagem.
Por sua inteno exploratria, pela ambio grandiosa de seus objetivos, por sua
total falta de inteno agressiva e o brilhantismo de seu projeto e desempenho,
esses robs falam eloquentemente por ns.
Como cientistas e engenheiros muito mais avanados que ns seno jamais
encontrariam e recuperariam a pequena e silenciosa nave no espao interestelar
os aliengenas talvez no tenham dificuldade em compreender o que est
codificado nesses discos dourados. Talvez reconheam o carter experimental de
nossa sociedade, a falta de correspondncia entre nossa tecnologia e nossa
sabedoria. Talvez se perguntem se j no nos destrumos desde o lanamento da
Voy ager, ou se fomos adiante em busca de maiores realizaes. Talvez os discos
nunca sejam interceptados.
Talvez ningum os encontre em 5 bilhes de anos. Cinco bilhes de anos
muito tempo. Em 5 bilhes de anos, os seres humanos estaro extintos ou sero
seres diferentes pela evoluo; no haver mas nenhum de nossos artefatos sobre
a Terra; os continentes tero sido alterados ou destrudos; e a evoluo do Sol ter
calcinado a Terra ou reduzido nosso planeta a um redemoinho de tomos.
Longe de casa, imunes a esses acontecimentos remotos, as Voy ager, levando
as lembranas de um mundo que j no existe, seguiro seu
rumo.
CAPTULO 10
O PRETO SAGRADO

O azul de uma manh de maio sem nuvens ou o vermelho e o laranja de um


pr-do-sol sobre o mar levaram os seres humanos ao deslumbramento, poesia
e cincia. No importa o lugar onde vivemos sobre a Terra, no importa qual
seja a nossa lngua, costumes ou poltica, temos um cu em comum. A maioria
de ns espera esse azul-celeste e ficaria estupefata, com boas razes, se
acordasse ao amanhecer e descobrisse um cu sem nuvens que Los Angeles e da
Cidade do Mxico se acostumaram com cus marrons, e os de Londres e Seattle
com cus cinzentos mas mesmo eles ainda consideram o azul a norma
planetria).
Entretanto, h mundos com cus pretos e amarelos, talvez at mesmo verdes.
A cor do cu caracteriza o mundo. Joguem-me sobre qualquer planeta do
Sistema Solar; sem sentir a gravidade, sem olhar para o solo, somente com uma
rpida olhada para o Sol e o cu, acho que posso lhes dizer com bastante acerto
onde estou. Esse tom familiar de azul, interrompido aqui e ali franceses tm uma
expresso, sacr-bleu!, que numa traduo aproximada seria Cus.
Literalmente, significa azul sagrado. Sem dvida. Se houver algum dia uma
verdadeira bandeira da Terra, essa dever ser a sua cor.
Os pssaros voam no azul, as nuvens esto ali suspensas, os seres humanos o
admiram e com ele convivem, a luz do Sol e das estrelas esvoaa por ele. Mas o
que afinal? Onde termina? Qual o seu volume? De onde vem todo esse azul? Se
um lugar- comum para todos os seres humanos, se caracteriza o nosso mundo,
certamente devemos saber alguma coisa sobre ele. O que cu?
Em agosto de 1957, pela primeira vez um ser humano elevou-se acima do
azul e olhou ao redor quando David Simons, oficial da reserva da Fora Area
e mdico, tornou-se o ser humano mais alto da histria. Sozinho, ele pilotou um
balo at uma altitude superior a 30 quilmetros e, pelas janelas de vidro grosso,
vislumbrou um cu diferente. Atualmente professor da Escola de Medicina da
Universidade da Califrnia em Irvine, o dr. Simons lembra que acima de sua
cabea havia um roxo forte e escuro: havia alcanado a regio de transio, em
que o azul do nvel do solo esta sendo invadido pelo preto perfeito do espao.
Desde o voo quase esquecido de Simons, pessoas de muitas naes voaram
acima da atmosfera. agora evidente, depois de repetidas experincias humanas
(e robticas) diretas, que no espao o cu diurno preto. O Sol brilha
resplandecente sobre a nave. A Terra l embaixo brilhantemente iluminada,
mas o cu acima preto como a noite.
Eis a descrio memorvel de Yuri Gagarin sobre o que viu no primeiro voo
espacial da espcie humana, a bordo da Vostok 1, em 12 de abril de 1961:
O cu totalmente preto; e, contra o pano de
fundo desse cu negro, as estrelas parecem um
pouco mais brilhantes e mais distintas. A Terra tem
um halo azul muito bonito, muito caracterstico, que
se pode divisar com clareza, quando se observa o
horizonte. H uma transio harmoniosa de cores,
do azul suave para o azul, depois para o azul escuro
e o violeta e, ento, para a cor totalmente preta do
cu. uma transio muito bela.
Evidentemente, o cu diurno todo esse azul tem alguma conexo com o
ar. Mas quando voc olha para o outro lado da mesa na hora do caf da manh, o
seu companheiro (em geral) no azul; a cor do cu no deve ser a propriedade
de um pouco de ar, mas de um grande volume de ar. Se examinada atentamente
a partir do espao, a Terra aparece rodeada por uma fina faixa azul, da espessura
da atmosfera inferior; na realidade, a atmosfera inferior. No topo dessa faixa,
possvel ver o cu azul desaparecendo gradualmente na escurido do espao.
Essa a zona de transio que Simons foi o primeiro a invadir e Gagarin o
primeiro a observar do alto. Num voo espacial de rotina, comeamos na parte
inferior desse azul, penetramos em toda a sua extenso alguns minutos depois da
decolagem, e depois entramos naquele reino sem limites em que a simples
respirao impossvel sem elaborados equipamentos de vida. Para a sua
prpria existncia, a vida humana depende desse cu azul. Temos razo em
consider-lo suave e sagrado.
Vemos o azul durante o dia porque a luz solar est ricocheteando no ar ao
redor e acima de ns. Em uma noite sem nuvens, o cu preto porque no h
uma fonte de luz suficientemente intensa para ser refletida no ar. De alguma
forma, o ar prefere fazer a luz azul ricochetear at ns. Como?
A luz visvel do Sol chega at ns em muitas cores violeta, azul, verde,
amarelo, laranja, vermelho que correspondem luz de diferentes
comprimentos de onda. (Um comprimento de onda a distncia de crista em
crista medida que a onda viaja pelo ar ou pelo espao). As ondas da luz violeta
e azul tm os comprimentos mais curtos; a laranja e a vermelha, os mais longos.
O que percebemos como cor a maneira de nossos olhos e crebro lerem os
comprimentos de onda de luz. (Poderamos com igual propriedade traduzir os
comprimentos de onda da luz em, digamos, tons sonoros em vez de cores visveis
mas no foi assim que nossos sentidos evoluram).
Quando todo esse arco-ris do espectro est misturado, como na luz solar, as
cores parecem quase brancas. Essas ondas percorrem em oito minutos os 150
milhes de quilmetros do espao intermedirio entre o Sol e a Terra e atingem a
atmosfera, que constituda basicamente de nitrognio e molculas de oxignio.
O ar reflete algumas dessas ondas de volta para o espao. Outras ricocheteiam
ao redor antes de a luz atingir o solo e podem ser detectadas por um globo ocular
passante. (Tambm pode acontecer que algumas ricocheteiem nas nuvens ou no
solo e voltem para o espao). Este ricochetear das ondas de luz na atmosfera
chamado espalhamento.
Mas nem todas as ondas so igualmente bem espalhadas pelas molculas de
ar. Os comprimentos de onda muito mais longos que o tamanho das molculas
so menos espalhados; eles se derramam sobre as molculas, pouco
influenciados pela sua presena. Os comprimentos de onda mais prximos ao
tamanho das molculas so mais espalhadas. E as ondas tm dificuldade em
ignorar obstculos do seu tamanho. (Pode-se observar essa rua caracterstica nas
ondas espalhadas pelas estacas do cais ou nas ondas formadas numa banheira
quando os pingos da torneira encontram um patinho de borracha). Os
comprimentos de onda mais curtos, aqueles que percebemos como luz violeta ou
azul, so espalhados com mais eficcia que os comprimentos de onda mais
longos aqueles que percebemos como luz laranja e vermelha. Quando olhamos
para cima num dia sem nuvens e admiramos o cu azul, estamos testemunhando
o espalhamento de Ray leigh, em homenagem ao fsico ingls que deu a primeira
explicao coerente para o fenmeno. A fumaa de cigarro azul exatamente
pela mesma razo: as partculas que a formam so quase to pequenas quanto o
comprimento de onde da luz azul.
Ento por que o pr-do-sol vermelho? O vermelho do entardecer o que
sobrou da luz solar depois que o ar dispersa o azul. Como a atmosfera uma
redoma fina de gs gravitacionalmente preso ao redor da Terra slida, a luz solar
deve passar por uma trajetria oblqua mais longa ao entardecer (ou ao
amanhecer) do que ao meio- dia. Como as ondas violeta e azuis vo ser ainda
mais espalhadas durante essa longa trajetria do que quando o Sol est a pino, o
que vemos ao olhar para o Sol so os resduos as ondas de luz solar que quase
no so espalhadas, especialmente as laranja e as vermelhas. Um cu azul
forma um pr-do-sol vermelho. (O Sol do meio-dia parece amarelado em parte
porque emite uma luz ligeiramente mais amarela que as outras cores, em parte
porque, mesmo com o Sol a pino, um ponto de luz azul se espalha dos raios
solares pela atmosfera da Terra).
Comenta-se que os cientistas no so romnticos, que sua paixo por entender
as coisas tira a beleza e o mistrio do mundo. Mas no emocionante
compreender como o mundo realmente funciona que a luz branca composta
de cores, que a cor a maneira que percebemos os comprimentos de onda da
luz, que o ar transparente reflete a luz, que ao realizar esse processo ele
discrimina entre as ondas, e que o cu azul pela mesma razo que o pr-do-sol
vermelho? No faz mal algum ao romance do pr-do- sol saber um pouco a
seu respeito.
Como a maioria das molculas simples tm mais ou menos o mesmo
tamanho (aproximadamente um centsimo milionsimo de centmetro), o azul
do cu da Terra no depende muito da composio do ar desde que o ar no
absorva a luz. As molculas de oxignio e nitrognio no absorvem a luz visvel;
apenas a ricocheteiam em alguma outra direo. Mas outras molculas podem
engolir a luz. Os xidos de nitrognio produzidos em motores de automveis e
nos fornos da indstria so uma fonte da colorao marrom-escura presente na
mistura de nevoeiro e fumaa. Os xidos de nitrognio (compostos de oxignio e
nitrognio) absorvem a luz. Assim como o espalhamento, a absoro pode colorir
o cu.
Outros mundos, outros cus: Mercrio, a lua da Terra e a maioria dos satlites
dos outros planetas so mundos pequenos; devido a suas gravidades fracas, so
incapazes de reter as prprias atmosferas que escoam para o espao. O vcuo
quase perfeito do espao chega ento at o solo. A luz solar atinge suas
superfcies sem encontrar obstculos, sem ser espalhada ou absorvida ao longo
de sua trajetria. Os cus desses mundos so pretos, mesmo ao meio-dia. At
agora, isso foi testemunho em primeira mo somente por doze seres humanos, as
tripulaes das Apollos 11, 12 e 14- 17, que pousaram sobre a Lua.
Uma lista completa dos satlites no Sistema Solar conhecidos at a poca da
redao deste livro, apresentada na tabela acima. (Quase a metade foi
descoberta pelas Voy ager). Todos tm cus pretos exceto Tit de Saturno e
talvez Trito de Netuno, que so bastante grandes para terem atmosferas. E o cu
igualmente negro em todos os asteroides.
Vnus tem cerca de noventa vezes mais ar que a Terra. Mas ele no
composto principalmente de oxignio e nitrognio como entre ns dixido de
carbono. O dixido de carbono, porm, tambm no absorve a luz visvel. Como
seria o cu visto da superfcie de Vnus, se Vnus no tivesse nuvens? Com tanta
atmosfera no meio do caminho, no so apenas as ondas azuis e violeta que so
espalhadas, mas tambm todas as outras cores verde, amarelo, laranja,
vermelho. O ar, no entanto, to espesso que dificilmente um pouco de luz azul
consegue chegar at o solo; espalhada de volta para o espao por sucessivos
espalhamentos nas camadas superiores da atmosfera. Assim, a luz que chega por
fim ao solo deve ser fortemente avermelhada como um pr-do-sol terrestre
cobrindo todo o cu. Alm disso, o enxofre nas nuvens elevadas vai manchar o
cu de amarelo. Fotos tiradas pelas naves soviticas Venera que pousaram sobre
o planeta confirmam que os cus de Vnus so uma espcie de amarelo-
laranja.
Marte outra histria. um mundo menor que a Terra, com uma atmosfera
muito mais rala. A presso na superfcie de Marte , na realidade, quase a
mesma daquele ponto na estratosfera da Terra atingido por Simons. Assim seria
possvel esperar que o cu marciano fosse preto ou roxo-preto. A primeira
fotografia colorida da superfcie de Marte foi obtida em julho de 1976, pela nave
norte-americana Viking 1 a primeira nave espacial a pousar com sucesso sobre
a superfcie do Planeta Vermelho. Os dados digitais foram devidamente
radiotransmitidos de Marte para a Terra, e a foto colorida foi montada pelo
computador. Para surpresa de todos os cientistas e de ningum mais, essa
primeira imagem, liberada para a imprensa, mostrava que o cu marciano era
de um azul confortvel, familiar impossvel num planeta com atmosfera to
insubstancial. Algo no estava certo.
A imagem em sua televiso colorida uma mistura de trs imagens
monocromas, cada uma com uma cor de luz diferente vermelha, verde e azul.
Pode-se ver esse mtodo de composio de cor em sistemas de projeo de
vdeos, em que raios de luz vermelha, verde e azul. Pode-se ver esse mtodo de
composio de cor em sistemas de projeo de vdeos, em que raios de luz
vermelha, verde e azul so projetados separadamente para gerar uma imagem
com todas as cores (inclusive amarelo). Para conseguir a cor apropriada, o seu
aparelho deve misturar ou equilibrar essas trs imagens monocromas
corretamente. Se voc aumenta a intensidade do azul, por exemplo, a imagem
vai ficar muito azul. Qualquer imagem transmitida do espao requer um
equilbrio fica ao critrio de cor semelhante. s vezes, grande parte desse
equilbrio fica ao critrio dos analistas de computador. Os analistas da Viking no
eram astrnomos planetrios e, com essa primeira foto colorida de Marte, o que
eles fizeram foi simplesmente misturar as cores at que parecessem
apropriadas. Estamos to condicionados por nossa experincia terrestre que
apropriado significa, claro, um cu azul. A cor da fotografia foi logo
corrigida usando padres de calibragem de cor colorados para este fim a bordo
da nave espacial e a composio resultante no apresentava nem sombra do
cu azul; ao contrrio, era uma cor entre ocre e a rosa. No era azul, mas
tambm no era roxo-preto.
A cor entre ocre e rosa a cor apropriada do cu marciano. Grande parte da
superfcie de Marte deserta e vermelha porque as areias so ferrugentas. De
vez em quando h violentas tempestades de areia que levantam finas partculas
da superfcie, transportando-as at altitudes bem elevadas da atmosfera. Eles
levam muito tempo para cair e, antes que o cu esteja clareado, sempre
sobrevm outra tempestade de areia. Tempestades de areia globais ou quase
globais ocorrem em quase todos os anos marcianos. Como partculas ferrugentas
esto sempre suspensas nesse cu, as futuras geraes de seres humanos,
nascidas e vivendo em Marte, vo considerar essa cor salmo to natural e
familiar quanto para ns o azul. Com uma rpida olhadela para o cu diurno
provvel que saibam dizer quanto tempo j se passou desde a ltima grande
tempestade de areia.
Os planetas mais afastados do Sistema Solar Jpiter, Saturno, Urano e
Netuno so diferentes. So mundos imensos com atmosferas gigantescas,
compostas principalmente de hidrognio e hlio. Suas superfcies slidas se
encontram em tal profundidade que nenhuma luz solar penetra at o solo.
Embaixo o cu preto, sem perspectiva alguma de amanhecer. A eterna noite
sem estrelas talvez seja iluminada de vez em quando por um raio. Porm, mais
no alto da atmosfera, onde a luz solar consegue penetrar, aguarda-nos um
panorama muito belo.
Em Jpiter, acima de uma camada de neblina de altitude elevada, composta
de partculas de gelo e amnia (em vez de de gua), o cu quase preto. Mas
abaixo, na regio do cu azul, esto nuvens multicoloridas com vrios matizes de
amarelo-marrom e de composio desconhecida. (Seus possveis materiais
compreendem enxofre, fsforo e molculas orgnicas complexas). Ainda mais
abaixo, o cu vai parecer vermelho-marrom, s que h nuvens de vrias
espessuras; onde elas so finas, pode-se ver um pouco de azul. Indo ainda mais
fundo, retornamos gradualmente noite perptua. Algo semelhante tambm
acontece em Saturno, mas as cores nesse planeta so muito mais desbotadas.
Urano e especialmente Netuno tm uma cor azul austera e misteriosa pela
qual transitam as nuvens algumas um pouco mais brancas carregadas por
ventos de alta velocidade. A luz solar atinge uma atmosfera relativamente limpa,
composta principalmente de hidrognio e hlio, mas tambm rica em metano.
Longas trilhas de metano absorvem a luz amarela e especialmente a vermelha,
deixando passara luz azul e a verde. Uma fina neblina de hidrocarboneto retira
um pouco de azul. Talvez exista uma camada da atmosfera em que o cu seja
esverdeado.
O conhecimento convencional nos diz que a absoro efetuada pelo metano e
o espalhamento de Ray leigh da luz solar na atmosfera profunda so a razo das
coresazuis em Urano e Netuno, mas a anlise dos dados da Voy ager feita por
Kevin Baines de JPL, parece mostrar que essas causas so insuficientes.
Aparentemente, numa camada muito profunda talvez nas proximidades das
hipotticas nuvens de sulfeto de hidrognio existe abundante substncia azul.
At o momento, ningum conseguiu imaginar o que possa ser. Materiais azuis so
muito raros na natureza. Como sempre acontece na cincia, os antigos mistrios
so dissipados apenas para dar lugar a novos. Mais cedo ou mais tarde vamos
descobrir a resposta para esse tambm.
Todos os mundos que possuem cus que no so pretos tm atmosfera. Se nos
encontramos sobre a superfcie de um mundo e existe uma atmosfera espessa o
suficiente para ser visvel, provvel que haja um modo de voar por ela.
Estamos atualmente enviando nossos instrumentos para voar pelos cus
multicoloridos de outros mundos. Algum dia iremos ns.
Pra-quedas j foram usados nas atmosferas de Vnus e Marte e esto sendo
planejados para Jpiter e Tit. Em 1985, dois bales franco-soviticos
navegaram pelos cus amarelos de Vnus. Do balo Veja 1, com cerca de
quatro metros de dimetro, pendia, treze metros muito abaixo, um pacote de
instrumentos. O balo se enfunou no hemisfrio noturno, flutuou uns 54
quilmetros acima da superfcie e transmitiu dados durante quase dois dias
terrestres, antes de suas baterias falharem. Nesse nterim, percorreu 11.600
quilmetros sobre a superfcie de Vnus, em baixa altitude. O Veja 2 possui perfil
quase idntico. A atmosfera de Vnus tambm foi usada para frenagem area ao
mudar a rbita da nave espacial Magellan pela frico com o ar denso; essa
tecnologia importante para, futuramente, converter as espaonaves que passam
por Marte em naves que entram em rbita ao redor do planeta ou nele pousam.
Uma misso a Marte liderada pela Rssia e com lanamento programado
para 1998 inclui um enorme balo francs de ar quente com a aparncia de uma
imensa gua-viva ou de uma caravela portuguesa. O balo est projetado para
descer sobre a superfcie marciana nos crepsculos frios e elevar-se quando
aquecido pela luz solar do dia seguinte. Os ventos so to velozes que, se tudo sair
bem, ele ser carregado por centenas de quilmetros todos os dias, pulando e
saltando sobre o plo norte. Nas primeiras horas da manh, quando estiver bem
prximo do solo, obter fotos e outros dados de resoluo muito alta. O balo tem
um estabilizador de instrumentos, essencial para a sua estabilidade, concebido e
projetado por uma associao privada sediada em Pasadena, Califrnia, a
Sociedade Planetria.
Como a presso na superfcie de Marte quase a de uma altitude de trinta
quilmetros na Terra, sabemos que podemos fazer avies voarem por l. O U-2
ou o Blackbird SR-71, por exemplo, rotineiramente chegam perto dessas presses
baixas. Avies com envergaduras ainda maiores tm sido projetados para Marte.
O sonho de voar e o sonho de viajar pelo espao so gmeos. Concebidos por
visionrios similares, eles dependem de tecnologias afins e evoluem mais ou
menos juntos. Quando se atingem certos limites prticos e econmicos no voo
sobre a Terra, surge a possibilidade de voar pelos cus matizados de outros
mundos.
agora quase possvel atribuir combinaes de cores, com base nas cores
das nuvens e do cu, a todos os planetas do Sistema Solar dos cus manchados
de enxofre de Vnus e dos cus ferrugentos de Marte ao azul gua-marinha de
Urano ou o azul hipntico e fantasmagrico de Netuno. Sacr-jaune, sacr-
rouge, sacr-vert. Um dia, talvez, eles enfeitem as bandeiras de distantes postos
humanos no Sistema Solar, na poca em que as novas fronteiras se estenderem
do Sol at as estrelas e os exploradores estiverem cercados pelo preto infinito do
espao. Sacr-noir.
CAPTULO 11
A ESTRELA DA MANH E DA TARDE
Este
outro
mundo:
Que no
de
homens.
LI
BAI,
PERGUNTA
E
RESPOSTA
NAS
MONTANHAS
(CHINA,
DINASTIA
TANG,
EM
TORNO
DE 730)
Podemos v-la brilhando resplandecente ao crepsculo, afugentando o Sol no
horizonte ocidental. Depois de vislumbr-la pela primeira vez noite, as pessoas
costumavam fazer um pedido ( estrela). s vezes, o desejo se realizava.
Ou podemos avist-la a leste, antes do amanhecer, fugindo do Sol nascente.
Nessas duas encarnaes, mais brilhante que todos os outros corpos celestes a
exceo apenas do Sol e da Lua, ela era conhecida como a estrela da tarde e a
estrela da manh. Os nossos antepassados no reconheciam que ela era um
mundo, um nico mundo, nunca muito distante do Sol, porque gira ao seu redor
numa rbita mais prxima que a da Terra. Pouco antes do amanhecer ou pouco
do entardecer, podemos v-la s vezes perto de alguma nuvem branca fofa e
assim descobrir, pela comparao, que Vnus tem cor, um amarelo-limo bem
claro.
Espiamos pela ocular de um telescpio mesmo um telescpio grande,
mesmo o maior telescpio ptico da Terra e no podemos perceber
absolutamente nenhum pormenor. Ao longo dos meses, vemos um disco sem
caractersticas passar metodicamente por fases, como a Lua: Vnus crescente,
Vnus cheia. Vnus minguante, Vnus nova. No h indcios de continentes ou
oceanos.
Alguns dos primeiros astrnomos que viram Vnus pelo telescpio
reconheceram de imediato que estavam examinando um mundo envolto em
nuvens. Estas, como sabemos atualmente, so gotinhas de cido sulfrico
concentrado manchadas de amarelo por um pouco de enxofre elementar. Eles se
mantm bem acima do solo. luz visvel comum, no h indcios de como seria
a superfcie desse planeta a uns cinquenta quilmetros abaixo do topo das nuvens,
durante sculos, o melhor que tivemos foram hipteses fantsticas.
Conjeturava-se que, se consegussemos uma viso mais detalhada, talvez
encontrssemos brechas nas nuvens que revelariam, dia a dia, aos pouquinhos, a
superfcie misteriosa geralmente oculta a nossos olhos. A poca das hipteses
chegaria, ento, ao fim. A Terra tem, em mdia, metade de sua superfcie
coberta por nuvens. Nos primeiros tempos da explorao de Vnus, no vamos
motivo para que esse planeta fosse 100 por cento encoberto. Se fosse apenas 90
por cento, ou at mesmo 99 por cento coberto de nuvens, os trechos transitrios
livres poderiam nos dar muitas informaes.
Em 1960 e 1961, as Mariner 1 e 2 primeiras sondas espaciais projetadas para
visitar Vnus, estavam sendo preparadas. Havia aqueles que, como eu, achavam
que as naves deveriam levar cmeras de vdeo para radiotransmitir imagens
para a Terra. A mesma tecnologia seria usada alguns anos mais tarde, quando as
Ranger 7,8, e 9 fotografaram a Lua antes de se espatifarem sobre a sua
superfcie a ltima abrindo um buraco na cratera Alphonsus. Mas o tempo era
curto para a misso a Vnus, e as cmeras eram pesadas. Alguns afirmavam
que estas no eram, de fato, instrumentos cientficos, mas uma espcie de vale-
tudo, uma brincadeira, uma concesso ao pblico, sendo incapazes de responder
a uma nica pergunta cientfica simples e bem formulada. De minha parte,
achava que verificar se h brechas nas nuvens era uma pergunta desse tipo.
Argumentava que as cmeras tambm poderiam responder perguntas que
ramos demasiado tolos at mesmo para formular. Dizia que as fotos eram a
nica maneira possvel de mostrar ao pblico que, afinal, era quem pagava a
conta a emoo das viagens robticas. De qualquer modo, as naves no
levaram cmeras e, no caso desse mundo especifico, as misses subsequentes
tm, ao menos em parte, justificado essa deciso: mesmo em imagens de alta
resoluo tiradas por voos prximos, descobriu-se que, luz visvel, no h
brechas nas nuvens de Vnus, assim com no as h nas nuvens de Tit. Esses
mundos so permanentemente encobertos.
]Na radiao ultravioleta, h detalhes devidos a trechos passageiros de nuvens
em elevadas altitudes, muito acima da principal camada de nuvens. As nuvens
altas deslocam-se ao redor do planeta muito mais velozmente do que este gira:
super-rotao. Nas radiaes ultravioleta, a possibilidade de ver a superfcie
ainda menor.
Quando ficou claro que a atmosfera de Vnus era muito mais espessa que o
ar sobre a Terra como sabemos agora, a presso na superfcie noventa vezes
maior do que a existente em nosso planeta conclui-se imediatamente que, luz
visvel comum, no seria possvel ver a superfcie, mesmo que houvesse brechas
nas nuvens. O pouco de luz solar que conseguisse abrir um caminho tortuoso pela
densa atmosfera at a superfcie seria, certamente, refletido; os ftons, porm,
estariam to embaralhados pelo repetido espalhamento das molculas na
camada inferior de ar que no se poderia reter nenhuma imagem da superfcie.
Seria como a brancura sem sombras e sem horizonte de uma tempestade de
neve polar.
Entretanto, esse efeito, intenso espalhamento de Ray leigh, declina
rapidamente com o aumento do comprimento das ondas, era fcil calcular que
seria possvel a superfcie nas radiaes infravermelhas prximas, se houvesse
brechas nas nuvens ou se as nuvens ali fossem transparentes.
Por isso, em 1970, Jim Pollack, Dave Morrison e eu fomos para o
Observatrio McDonald da Universidade do Texas, para tentar observar Vnus
no infravermelho prximo. Hipersensibilizamos nossas emulses; as boas e
antiquadas lminas fotogrficos de vidro foram tratadas com amnia e, s vezes,
aquecidas ou brevemente iluminadas antes de serem expostas no telescpio luz
de Vnus. Durante algum tempo, os pores do Observatrio McDonald
recenderam a amnia. Tiramos muitas fotografias. Nenhuma apresentava
detalhe algum. Conclumos que ou no tnhamos avanado o suficiente no
infravermelho, ou as nuvens de Vnus eram opacos e interruptas do
infravermelho prximo.
Depois de mais de vinte anos, a nave espacial Galileo, ao passar perto de
Vnus, examinou-a com graus de resoluo e sensibilidade mas elevado e em
comprimentos de onda no infravermelho alm do que ramos capazes de atingir
com nossas toscas emulses sobre lminas de vidro. A Galileo fotografou grandes
cadeias de montanhas. J sabamos de sua existncia porm; uma tcnica muito
mais poderosa fora empregada antes disso: o radar. As ondas de rdio penetram
facilmente nas nuvens e na densa atmosfera de Vnus, ricocheteiam na
superfcie e voltam para a Terra, onde so recolhidos e usadas para formar uma
imagem. O primeiro trabalho fora feito, principalmente, por radares norte-
americanos com base no solo, na estao de rastreamento Goldstone de JPL, no
deserto de Mojave e no Observatrio Arecibo em Porto Rico, operado pela
Cornell University.
Mais tarde, as misses da Pioneer 12 norte-americana, das Venera 15 e 16
soviticas e da Magellan norte-americana, das Venera 15 e 16 soviticas e da
Magellan norte-americana colocaram telescpios de radar em rbita ao redor de
Vnus e mapearam o planeta plo a plo. Cada sonda espacial emitia um sinal de
radar para a superfcie, recolhendo-o mais tarde quando ricocheteava de volta.
Construiu-se lenta e trabalhosamente um mapa pormenorizado de toda a
superfcie, com base no grau de reflexo de cada trecho e do tempo que o sinal
levava para retornar (mais curto para as montanhas e mais longo para os vales).
O mundo assim revelado mostrou-se esculpido unicamente por torrentes de
lava (e, em grau muito menor, pelo vento), como ser descrito no prximo
captulo. As nuvens e a atmosfera de Vnus tornaram-se transparentes para ns e
mais um mundo foi visitado pelos valentes exploradores robticos da Terra. A
nossa experincia em Vnus est sendo aplicada em outros lugares. Em Tit,
especialmente, onde mais m vez nuvens impenetrveis ocultam um superfcie
enigmtica; e o radar est comeando a nos dar indcios do que pode haver
embaixo.
H muito tempo considerava-se Vnus o nosso mundo irmo. o planeta
mais prximo da Terra. Tem quase a mesma massa, tamanho, densidade e fora
gravitacional. Est um pouco mais prximo do Sol que a Terra, mas suas nuvens
brilhantes refletem mais luz solar para o espao que as nossas. Como primeira
conjectura, era razovel imaginar que, sob as nuvens compactas, Vnus fosse
semelhante Terra. As primeiras especulaes cientficas incluam pntanos
ftidos fervilhando de monstros anfbios, como a Terra no perodo carbonfero;
um mundo deserto; um mar de petrleo global; e um oceano de gua de soda
salpicado aqui e ali por ilhas incrustadas de calcrio. Embora fundamentados em
alguns dados cientficos, esses modelos de Vnus o primeiro do inicio do
sculo, o segundo dos anos 30 e os dois ltimos da metade dos anos 50 eram
pouco mais que fantasias cientficas, que os escassos dados disponveis no
podiam restringir muito.
Foi ento que, em 1956, Cornell H. May er e seus colegas publicaram um
relatrio na revista The Astrophy sical Journal. Eles haviam apontado para Vnus
um radiotelescpio recm-montado, construdo em parte para pesquisa sigilosa
sobre o telhado do Laboratrio de Pesquisa Naval em Washington D.C. e
medido o fluxo de ondas de rdio que chegava at a Terra. Como aquilo no era
um radar, nenhuma onda de rdio ricocheteou na superfcie de Vnus. As ondas
de rdio ouvidas so emitidas por Vnus para o espao. Vnus revelou-se muito
mais brilhante que o fundo de estrelas e galxias distantes. A descoberta, em si
mesma, no era muito surpreendente. Todo o objetivo mais quente que zero
absoluto (-273oC) emite radiaes por todo o espectro eletromagntico, inclusive
pela regio das ondas de rdio. Voc, por exemplo, emite ondas de rdio a uma
temperatura efetiva de cerca de 35oC e, se estivesse num ambiente mais frio que
seu corpo, um radiotelescpio sensvel poderia detectar as tnues ondas de rdio
que voc transmite em todas as direes. Cada um de ns uma fonte de esttica
fria.
O surpreendente na descoberta de May er era que a temperatura do brilho de
Vnus maior que 300oC, muito mais elevada que a temperatura da superfcie
da Terra ou a temperatura das nuvens de Vnus medida pelas radiaes
infravermelhas. Alguns lugares em Vnus pareciam pelo menos 200o mais
quentes que o ponto normal de ebulio da gua. O que isso significa?
Logo apareceu um dilvio de explicaes. Eu argumentava que a alta
temperatura do brilho das ondas de rdio era uma indicao direta de uma
superfcie quente, e que as altas temperaturas se deviam a um enorme efeito
estufa criado por dixido de carbono/vapor de gua quando um pouco de luz
solar passa atravs das nuvens e aquece a superfcie, mas esta encontra enormes
dificuldades em devolver as radiaes para o espao por causa da elevada
opacidade infravermelha do dixido de carbono e do vapor de gua. O dixido de
carbono absorve as radiaes numa srie de comprimentos de onda que passam
pela regio infravermelha, mas parecia haver janelas entre as bandas de
absoro de CO2 pelas quais a superfcie poderia ser imediatamente refrescada
devolvendo as radiaes em frequncias infravermelhas que correspondem em
parte s janelas na opacidade do dixido de carbono. Parecia-me que os dois
gases juntos poderiam muito bem absorver quase todas as emisses
infravermelhas, mesmo que houvesse muito pouco vapor de gua algo
parecido com duas cercas de estacas, as tabuinhas de uma acidentalmente
posicionada de modo a cobrir as lacunas da outra.
Outra explicao muito diferente dizia que a alta temperatura do brilho de
Vnus nada tinha a ver com o solo. A superfcie podia at ser temperada,
clemente,adequada. Uma das hipteses era de que alguma regio na atmosfera
de Vnus ou em sua magnetosfera circundante emitia aquelas ondas de rdio
para o espao. Foram sugeridas descargas eltricas entre gotinhas de gua nas
nuvens de Vnus. Falou-se numa descarga luminosa, quando ons e eltrons se
recombinavam ao crepsculo e ao amanhecer na atmosfera superior. Uma
ionosfera muito densa tinha os seus advogados, pois nela a acelerao mtua de
eltrons livres (emisso livre-livre) emitia as ondas de rdio (Um defensor
dessa ideia at sugeriu que a alta ionizao exigida se devia a uma mdia de
radioatividade 10 mil vezes maior em Vnus que na Terra gerada, talvez, por
recente guerra nuclear naquele planeta). E, luz da descoberta da radiao
proveniente da magnetosfera de Jpiter, era natural sugerir que a emisso das
radiaes provinha de uma imensa nuvem de partculas carregadas, presas num
hipottico e muito intenso campo magntico venusiano.
Em uma srie de artigos que publiquei na metade dos anos 60, muitos em
colaborao com Jim Pollack, esses modelos conflitantes de uma regio
emissora quente e elevada e de uma superfcie fria foram submetidos a uma
anlise crtica. A essa altura tnhamos duas novas pistas importantes: o espao
eletromagntico de Vnus e a evidncia de Mariner 2, de que a emisso das
radiaes era mais intensa no centro do disco de Vnus que perto de sua orla. Em
1967 conseguimos descartar os modelos alternativos com alguma segurana,
concluindo que a superfcie de Vnus tinha uma temperatura abrasadora e nada
semelhante da Terra: mais de 400oC. Mas o argumento era inferido, e havia
muitos passos intermedirios. Ansivamos por uma medio mais direta.
Em outubro de 1967 celebrando o dcimo aniversrio da Sputnik 1 a sonda
sovitica Venera 4 deixou cair uma cpsula nas nuvens de Vnus. Ela transmitiu
dados da quente atmosfera inferior, mas no sobreviveu at chegar superfcie.
Um dia depois, a sonda norte-americana Mariner 5 voou por Vnus, tendo suas
transmisses de rdio para a Terra examinando a atmosfera em profundidades
progressivamente maiores. A taxa de enfraquecimento do sinal dava
informaes sobre as temperaturas atmosfricas. Embora parecesse haver
algumas discrepncias (mais tarde resolvidas) entre os dois conjuntos de dados
das astronaves, ambos indicavam claramente que a superfcie de Vnus muito
quente.
A partir de ento, uma srie de astronaves soviticas Venera e um grupo de
naves espaciais norte-americanas da misso Pioneer 12 entraram na atmosfera
profunda ou pousaram sobre a superfcie e mediram diretamente com a
utilizao de um termmetro as temperaturas da superfcie e da rea prxima
superfcie. Revelaram que elas chegam perto de 470oC. Quando se levam em
conta fatores como erros de calibrao de radiotelescpios terrestres e
emissividade da superfcie, as antigas observaes de rdio e as novas medies
diretas das naves espaciais se mostram coerentes.
As primeiras naves soviticas de pouso, projetadas para uma atmosfera
semelhante nossa, foram esmagadas pelas altas presses como uma lata na
mo de um campeo de queda-de-brao ou como um submarino da Segunda
Guerra Mundial na fossa de Tonga. Depois dessas experincias, os veculos
soviticos de acesso a Vnus foram pesadamente reforados, como os
submarinos modernos, e pousaram com sucesso sobre a superfcie chamuscada.
Quando se tornou claro que a atmosfera era muito profunda e que as nuvens
muito espessas, os projetistas soviticos se preocuparam com a possibilidade de a
superfcie ser preta como breu. As Venera 9 e 10 foram equipadas com
holofotes, que se revelaram desnecessrios. Uma pequena porcentagem da luz
solar que cai sobre o topo das nuvens consegue chegar at a superfcie, e Vnus
to claro quanto um dia nublado na Terra.
A resistncia ideia de uma superfcie quente em Vnus pode ser atribuda,
suponho, a nossa relutncia em abandonar a noo de que o planeta mais
prximo seja capaz de acolher a vida, a explorao futura e talvez at, a longo
prazo, a colonizao humana. Agora sabemos que no h pntanos carbonferos,
nem oceanos de leo ou de soda. Em vez disso, Vnus um inferno sufocante,
melanclico. H alguns desertos, mas trata-se essencialmente de um mundo de
mares de lava solidificada. Nossas esperanas se frustraram. A atrao desse
mundo est agora mais amortecida que nos primeiros dias da explorao
espacial, quando quase tudo era possvel e, pelo que ento sabamos, nossas ideias
mais romnticas sobre Vnus eram realizveis.
Muitas naves espaciais contriburam para nossa atual compreenso de Vnus,
mas a misso pioneira foi a Mariner 2. A Mariner 1 falhou no lanamento e teve
de ser destruda. A Mariner 2 funcionou maravilhosamente e forneceu os
primeiros dados de rdio importantes sobre o clima de Vnus. Fez observaes
infravermelhas das propriedades das nuvens. Em sua trajetria da Terra para
Vnus, descobriu e mediu o vento solar a corrente de partculas carregadas que
flui do Sol, preenchendo as magnetosferas de todos os planetas que encontra pelo
caminho, soprando para trs as caudas dos cometas e estabelecendo a distante
heliopausa. A Mariner 2 foi a primeira sonda planetria bem-sucedida, a nave
que inaugurou a era da explorao espacial.
Ainda est em rbita ao redor do Sol e se aproxima tangencialmente da rbita
de Vnus a cada cem dias mais ou menos. Toda vez que isso acontece, Vnus
no se acha nas proximidades. Mas, se esperamos bastante, Vnus estar por
perto um dia, e a Mariner 2 ser acelerada pela gravidade do planeta para
alguma rbita bem diferente. Em ltima instncia, a Mariner2, como um
planetesimal de eras passadas, ser destruda por algum outro planeta, cair no
Sol ou ser expelida do Sistema Solar.
Enquanto isso no acontecer, esse minsculo planeta artificial, precursor da
era da explorao espacial, continuar a girar silenciosamente ao redor do Sol.
mais ou menos como se a caravela de Colombo, a Santa Mara, ainda estivesse
fazendo viagens regulares pelo Atlntico entre Cdiz e Hispaniola com uma
tripulao-fantasma. No vcuo do espao interplanetrio, a Mariner 2 deve
manter-se em bom estado durante muitas geraes.
Meu pedido estrela da tarde e da manh o seguinte: que, no decorrer do
sculo XXI, alguma grande nave movida por graviacelerao, em seu trnsito
regular rumo aos limites do Sistema Solar, intercepte esse antigo navio
abandonado e o traga para bordo, a fim de ser exibido num museu de tecnologia
espacial primitiva talvez em Marte, em Europa ou em Japeto.
CAPTULO 12
O SOLO SE FUNDE
Sobre toda a Terra, pode-se encontrar um tipo de montanha com uma
caracterstica surpreendente e inusitada. Qualquer criana capaz de reconhec-
la: o topo parece cortado ou atorado. Subindo at o cimo ou voando sobre ele,
descobre-se que a montanha tem um buraco ou cratera no seu pico. Em algumas
montanhas desse tipo, as crateras so pequenas; em outras, so quase to grandes
quanto a prpria montanha. De vez em quando, as crateras esto cheias de gua.
s vezes, de um lquido mais espantoso: voc se aproxima da beirada na ponta
dos ps e v imensos lagos brilhantes de um lquido amarelo-vermelho e fontes
de labaredas. Esses buracos nos topos das montanhas so chamados caldeiras,
com referncia palavra caldeiro, e as montanhas em que se encontram so
conhecidas, claro, como vulces em aluso a Vulcano, o deus romano do
fogo. Tem-se conhecimento de cerca de seiscentos vulces ativos na Terra.
Alguns, embaixo dos oceanos, ainda esto por ser descobertos.
Uma montanha vulcnica tpica parece bastante segura. A vegetao natural
sobe pelas suas encostas. Campos dispostos em terraos decoram os seus flancos.
Povoados e capelas se aninham em seu sop. Sem nenhum aviso, entretanto,
depois de sculos de lassitude, a montanha pode explodir. Barragens de pedra,
torrentes de cinza caem do cu. Rios de rocha fundida se derramam pelas
encostas. Em toda a Terra, as pessoas imaginavam que um vulco ativo era um
gigante ou um demnio aprisionado lutando para se libertar.
As erupes do monte de Santa Helena e do monte Pinatubo nos trazem
lembranas recentes, mas pode-se encontrar exemplos em toda a histria. Em
1902, uma nuvem vulcnica incandescente e quente escorreu pelas encostas do
monte Pele e matou 35 mil pessoas na cidade de Saint Pierre, na ilha caribenha
de Martinica. Torrentes de lava compactas provenientes da erupo do vulco
Nevado del Ruiz mataram mais de 25 mil colombianos em 1985. No sculo 1, a
erupo do monte Vesvio enterrou os infelizes habitantes de Pompeia e
Herculano nas cinzas e matou o intrpido naturalista Plnio o Velho, quando ele
subiu pela encosta do vulco, determinado a compreender melhor o seu
funcionamento. (Plnio no foi o ltimo: quinze vulcanlogos foram mortos em
diversas erupes vulcnicas entre 1979 e 1993). A ilha mediterrnea de Santorin
(tambm chamada Tera) , na realidade, a nica parte da coroa de um vulco,
ora inundado pelo mar, que aparece acima do nvel do mar. Segundo alguns
historiadores, a exploso do vulco Santorin em 1623 a. C. Pode ter contribudo
para a destruio da grande civilizao minoica na ilha vizinha de Creta e
alterado o equilbrio de poder no comeo da civilizao clssica. Esse desastre
pode ser a origem da lenda de Atlntida relatada por Plato, quando uma
civilizao foi destruda num dia e numa noite de desgraa. Naquela poca,
devia ser fcil pensar que um deus estava zangado.
Como natural, os vulces tm sido considerados com respeito e terror.
Quando os cristos medievais presenciaram a erupo do monte Hekla na
Islndia e viram fragmentos ferventes de lava flexvel suspensos sobre o cume,
imaginaram estar vendo as almas dos condenados aguardando a entrada no
inferno. Uivos de pavor, choro e ranger de dentes, gritos melanclicos e
gemidos lancinantes foram devidamente relatados. Os lagos vermelhos
incandescentes e os gases sulfurosos dentro da caldeira do Hekla foram tomados
como um real vislumbre do mundo subterrneo e uma confirmao das crenas
populares no inferno (e, por simetria, em seu parceiro, o cu).
Um vulco , na realidade, uma abertura para um reino subterrneo muito
mais vasto que a fina camada da superfcie habitada pelos seres humanos, e
muito mais hostil. A lava expelida de um vulco rocha lquida rocha aquecida
at seu ponto defuso, geralmente em torno de 1000oC. A lava emerge de um
buraco na Terra, quando esfria e se solidifica, gera e depois refaz os flancos de
uma montanha vulcnica.
Os locais mais vulcanicamente ativos na Terra tendem a estar ao longo das
cordilheiras no fundo dos oceanos e nos arcos das ilhas na juno de duas
grandes placas da crosta ocenica, que esto se separando um de outra ou
deslizando um por debaixo de outra. No fundo do mar, h longas zonas de
erupes vulcnicas acompanhadas de uma grande quantidade de terremotos e
plumas de fumaa e gua quente abissais que estamos apenas comeando a
observar com veculos submarinos conduzidos por homens ou por robs.
As erupes da lava devem significar que o interior da Terra extremamente
quente. Na verdade, a evidncia ssmica mostra que, apenas a uns cem
quilmetros abaixo da superfcie, quase todo o corpo da Terra pelo menos um
pouco fundido. O interior da Terra quente porque os elementos radioativos que
ali existem, como o urnio, produzem calor quando se deterioram; e, em parte,
porque a Terra retm uma poro do calor original liberando na sua formao,
quando muitos mundos pequenos foram unidos pela gravidade mtua e criaram a
Terra, e quando o ferro se amontoou no fundo formou o ncleo de nosso planeta.
A rocha fundida, ou magma, se eleva pelas fissuras nas rochas slidas mais
pesadas que existem ao redor. Podemos imaginar vastas cavernas subterrneas
cheias de lquidos viscosos, borbulhantes, vermelhos, incandescentes, que se
laam para a superfcie se, por acaso, encontraram um canal apropriado. O
magma, chamado de lava quando se derrama da caldeira no cume da montanha,
emerge realmente do mundo subterrneo. At agora, as almas dos condenados
tm se furtado a qualquer deteco.
Depois que o vulco plenamente construdo por derramamentos sucessivos,
e a lava parou de ser lanada da caldeira, ele se torna uma montanha como outra
qualquer, sofrendo lenta eroso pela ao da chuva e de fragmentos de rocha
soprados pelo vento e, finalmente, pelo movimento de placas continentais na
superfcie da Terra. Quantos anos pode uma montanha existir antes de ser
arrastada para o mar?, perguntou Bob Dy lan na balada Blowing in the wind. A
resposta depende do planeta em questo. Na Terra, so tipicamente uns 10
milhes de anos. Assim as montanhas, vulcnicas ou no, devem ser construdas
na mesma escala de tempo; do contrrio, a Terra toda seria to plana quanto o
Kansas.
As exploses vulcnicas podem empurrar imensas quantidades de matria
principalmente gotinhas finas de cido sulfrico para a estratosfera. Ali,
durante um ou dois anos, elas refletem a luz solar de volta para o espao e
esfriam a Terra. Isso aconteceu recentemente com o vulco filipino monte
Pinatubo, e teve efeitos catastrficos em 1815-6, depois da erupo do vulco
indonsio monte Tambora, pois o resultado foi um ano sem vero dominado
pela fome. Uma erupo vulcnica em Taupo, Nova Zelndia, no ano de 177,
esfriou o clima do Mediterrneo, e meio mundo de distncia, e deixou cair
partculas finas sobre a calota glacial da Groenlndia. Em 4803 a. C., a exploso
do monte Mazama em Oregon (o que produziu a caldeira agora chamada Crater
Lake) teve consequncias climticas em todo o hemisfrio norte. Os estudos dos
efeitos vulcnicos sobre o clima estavam na trilha investigante que, finalmente,
levou descoberta do inverno nuclear. Eles propiciam testes importantes de nosso
uso de modelos computacionais para predizer futuras mudanas do clima. As
partculas vulcnicas injetadas na atmosfera superior so tambm uma causa
adicional da reduo da camada de oznio.
Uma grande exploso vulcnica em alguma parte obscura e erma do mundo
pode, portanto, alterar o ambiente numa escala global. Tanto pelas suas origens
como pelos seus efeitos, os vulces nos lembram o quanto somos vulnerveis aos
menores arrotos e espirros no metabolismo interno da Terra; e o quanto para ns
importante compreender como funciona esta mquina trmica subterrnea.
Supe-se que, nos estgios finais da formao da Terra bem como nos da
Lua, Marte e Vnus impactos de mundos pequenos geraram oceanos de
magma globais. A rocha fundida inundou a topografia preexistente. Grandes
enchentes, ondas de mar com quilmetros de altura, de um magma liquido
fluido, vermelho e quente manaram do interior e se derramaram pela superfcie
do planeta, cobrindo tudo o que encontravam pela frente: montanhas, canais,
crateras, talvez at as ltimas evidncias de tempos anteriores mais clementes. O
odmetro geolgico foi reiniciado. Todos os registros acessveis da geologia da
superfcie comeam com a ltima inundao global de magma. Antes de
esfriarem e se solidificarem, os oceanos de lava podem ter centenas e at
milhares de quilmetros de espessura. Em nossa poca, bilhes de anos mais
tarde, a superfcie de um mundo desse tipo pode estar quieta, inativa, sem
indcios de vulcanismo presente. Ou pode haver como na Terra alguns
elementos que lembram em pequena escala poca em que toda a superfcie foi
inundada por rocha lquida.
Nos primeiros tempos da geologia planetria, observaes de telescpios de
solo eram os nicos dados que possumos. Um debate apaixonado se prolongava
havia meio sculo sobre a questo de saber se as crateras da Lua eram causadas
por impactos ou por vulces. Encontram-se alguns morros baixos com caldeiras
nos cumes com quase certeza, vulces lunares. Mas as grandes crateras em
forma de bacia ou panela, localizadas em terreno plano, em vez de nos tipos das
montanhas eram outra histria. Alguns gelogos encontravam nelas
semelhanas com certos vulces muito erodidos da Terra. Outros no
concordavam com essa ideias. O melhor argumento contrrio era o fato de
sabermos que asteroides e cometas passam perto da Lua; devem atingi-la de vez
em quando; e as colises devem formar crateras. Ao longo da histria da Lua,
um grande nmero dessas crateras deve ter sido escavado. E se as crateras no
so devidas a impactos, onde que esto as crateras de impacto? Com base em
exame direto das crateras lunares em laboratrios, sabemos agora que sua
origem quase inteiramente devida a impactos. Mas h 4 bilhes de anos, esse
pequeno mundo, quase morto hoje em dia, estava borbulhando e se apagando,
impulsionado pelo vulcanismo primitivo de fontes de calor interno h muito
desaparecidas.
Em novembro de 1971, a nave espacial Mariner 9 da NASA chegou a Marte
e encontrou o planeta completamente obscurecido por uma tempestade global de
poeira. Quase as nicas caractersticas visveis era quatro pontos circulares que
emergiam da obscuridade avermelhada. Mas havia algo peculiar neles: tinham
buracos nos topos. Quando a tempestade clareou, fomos capazes de perceber
inequivocamente quatro imensas montanhas vulcnicas que atravessaram a
nuvem de poeira, cada qual com uma grande caldeira em seu cume.
Depois que a tempestade se dissipou, evidenciou-se a verdadeira escala
desses vulces. O maior apropriadamente chamado monte Olimpo, em aluso
morada dos deuses gregos tem mais de 25 quilmetros de altura, eclipsando
no apenas o maior vulco da Terra, mas tambm a sua maior montanha de
qualquer tipo, o monte Everest, que se eleva nove quilmetros acima do planalto
tibetano. Existem uns vinte grandes vulces sobre Marte, mas nenhum to
importante quanto monte Olimpo, que tem um volume aproximadamente cem
vezes maior que o do maior vulco sobre a Terra, Mauna Loa, no Hava.
Contando as crateras de impacto acumuladas nos flancos dos vulces (feitas
pelo impacto de pequenos asteroides e facilmente diferenciadas das caldeiras nos
cumes), pode-se fazer estimativas de suas ideias. Alguns vulces marcianos
revelaram ter alguns bilhes de anos, embora nenhum remonte origem de
Marte, cerca de 4,5bilhes de anos atrs. Alguns, inclusive o monte Olimpo, so
relativamente jovens talvez s tenham uns 100 milhes de anos. claro que
enormes exploses vulcnicas ocorreram no comeo da histrica marciana,
gerando, talvez, uma atmosfera muito mais densa que a existente em Marte hoje
em dia. Qual teria sido a aparncia do planeta se o tivssemos visitado naquela
poca?
Alguns fluxos vulcnicos em Marte (por exemplo, em Cerberus) se
formaram h apenas 200 milhes de anos. Suponho que seja at possvel
embora no haja nenhuma evidncia a favor ou contra que monte Olimpo, o
maior vulco que certamente conhecemos no Sistema Solar, se torne mais uma
vez ativo. Os vulcanlogos, uma espcie paciente, sem dvida saudariam o
acontecimento.
Em 1990-3, a sonda Magellan transmitiu para a Terra dados surpreendentes
de radar sobre as formas de relevo de Vnus. Os cartgrafos prepararam mapas
de quase todo o planeta, com pormenores precisos que chegavam at uns cem
metros, a distncia de um gol a outro em um estdio de futebol americano. A
Magellan radiotransmitiu para a Terra mais dados que todas as outras misses
planetrias juntas. Como grande parte do fundo do oceano permanece
inexplorado (exceto, talvez, por dados ainda confidencias obtidos pelas marinhas
norte-americana e sovitica), talvez saibamos mais sobre a topografia da
superfcie de Vnus que sobre a de qualquer outro planeta, inclusive a Terra.
Grande parte da geologia de Vnus diferente do que se v na Terra ou em
qualquer outro lugar. Os gelogos planetrios deram nomes a essas formas de
relevo, mas isso no significa que compreendemos inteiramente como so
formadas.
Como a temperatura da superfcie de Vnus de quase 470oC, as rochas do
planeta esto muito mais prximas de seus pontos de fuso que as rochas na
superfcie da Terra. Em Vnus, as rochas comeam a amolecer e fluir em
profundidades muito mais rasas que na Terra. muito provvel que seja essa a
razo de muitas caractersticas geolgicas em Vnus parecem plsticas e
deformadas.
O planeta coberto por plancies e altiplanos vulcnicos. As construes
geolgicas compreendem cones vulcnicos, provveis vulces de plataforma
(tipo Hava), e caldeiras. H muitos lugares onde podemos ver que a lava
irrompeu em enormes torrentes. Algumas formas de plancies, que alcanam
mais de duzentos quilmetros so chamadas em tom de brincadeira carrapatos
e aracnoides porque so depresses circulares rodeadas por anis
concntricos, enquanto fendas longas e finas na superfcie se estendem
radialmente a partir do centro. Domos em forma de panqueca chatos e
estranhos uma caracterstica geolgica desconhecida na Terra, mas
provavelmente uma espcie de vulco talvez sejam formados por lava espessa
e viscosa que flui lenta e uniformemente em todas as direes. H muitos
exemplos de outros fluxos irregulares de lava. Curiosas estruturas circulares
chamadas coronae chegam a ter 2 mil quilmetros de dimetro. Os fluxos de
lava caractersticos da quente e sufocante Vnus oferecem um rico cardpio de
mistrios geolgicos.
Mais inesperados e peculiares so os canais sinuosos com meandros e
cotovelos, parecendo iguais aos vales de rio sobre a Terra. Os mais longos vo
mais longe que os maiores rio do nosso planeta. Vnus demasiado quente,
porm, para ter gua liquida. E podemos ver, pela ausncia de pequenas crateras
de impacto, que a atmosfera tem sido assim espessa, gerando intenso efeito
estufa desde a formao da presente superfcie. (Se tivesse sido mais fina,
asteroides de tamanho mdio no se incendiariam ao entrar na atmosfera e
teriam sobrevivido para escavar crateras com seus impactos sobre a superfcie).
Ao fluir montanha abaixo, a lava forma realmente canis sinuosos (s vezes sobe
o solo, seguidos pela derrubada do teto do canal). Mesmo s temperaturas de
Vnus, as lavas irradiam calor, esfriam, tornam-se mais lentas, solidificam-se e
interrompem o seu curso. O magma se torna slido. Os canais de lava no
conseguem percorrer nem 10% do comprimento dos longos canis de Vnus antes
de se solidificaram. Alguns gelogos planetrios acham que Vnus deve gerar
uma lava especial fina, diluda e sem viscosidade. Uma especulao no
fundamentada, uma confisso de nossa ignorncia.
A atmosfera espessa se move vagarosamente; mas, por ser to densa, tem
boa capacidade de levantar e mover partculas finas. H faixas elicas em
Vnus, emanando em grande parte das crateras de impacto, onde os ventos
predominantes varreram pilhas de areia e poeira e criaram uma espcie de cata-
vento gravado na superfcie. Aqui e ali temos a impresso de ver campos de
dunas de areia, e regies em que a eroso elica esculpiu formas de relevo
vulcnicas. Esses processos elicos acontecem em cmera lenta, como se
ocorressem no fundo do mar. Os ventos so fracos na superfcie de Vnus. Talvez
no seja preciso mais que uma rajada suave para levantar uma nuvem de
partculas finas, mas nesse inferno sufocante difcil aparecer uma rajada.
H muitas crateras de impacto sobre Vnus, porm nada parecido com o
nmero que existe sobre a Lua ou Marte. Estranhamente, no existem crateras
com dimetro menor que alguns quilmetros. A razo compreensvel:
asteroides e cometas pequenos so despedaados ao entrar na densa atmosfera
de Vnus, antes de poderem atingir a superfcie. O corte observado no tamanho
das crateras corresponde muito bem presente densidade da atmosfera de
Vnus. Supe-se que certas manchas irregulares, percebidas em imagens da
Magellan, sejam os resduos dos corpos causadores de impacto que se
despedaaram no ar espesso, antes de poderem abrir uma cratera na superfcie.
A maioria das crateras de impacto excepcionalmente antiga e bem
conservada; apenas uma pequena percentagem foi tragada por subsequentes
fluxos de lava. A superfcie de Vnus revelada pela Magellan muito jovem. So
to poucas as crateras de impacto que qualquer coisa mais antiga que uns 500
milhes de anos deve ter sido apagada isso em um planeta que tem, quase
certo, 4,5 bilhes de anos. Existe apenas um agente erosivo adequado para o que
vemos: vulcanismo. Por todo o planeta, crateras, montanhas e outras
caractersticas geolgicas foram inundadas por mares de lava que outrora
jorraram do interior, fluram at bem longe e se solidificaram.
Depois de examinar uma superfcie to jovem coberta de magma
solidificado, de se perguntar se ainda h algum vulco ativo. Nenhum foi
encontrado com certeza, mas h alguns por exemplo, aquele chamado monte
Maat que parecem estar rodeados por lava fresca e ainda podem estar se
agitando por dentro e expelindo lava. H alguma evidncia de que a abundncia
de compostos de enxofre na atmosfera superior varia com o tempo, como se os
vulces da superfcie injetassem episodicamente esses materiais na atmosfera.
Quando os vulces esto inativos, os compostos de enxofre simplesmente
desaparecem do ar. Ainda h evidncias controvertidas de raios caindo ao redor
dos cimos das montanhas de Vnus, como s vezes acontece nos vulces ativos
da Terra. No sabemos ao certo, no entanto, se existe vulcanismo em ao sobre
Vnus. uma questo para futuras misses.
Alguns cientistas acreditam que, at uns 500 milhes de anos atrs, a
superfcie de Vnus era quase inteiramente destituda de formas de relevo.
Correntes e oceanos de rocha fundida se derramavam implacavelmente do
interior, preenchido e cobrindo todo e qualquer relevo que tivesse conseguido se
formar. Se tivssemos atravessado as nuvens naquele tempo passado, a superfcie
teria sido quase uniforme e sem caractersticas. noite, a paisagem teria sido
infernalmente incandescente devido ao calor vermelho da lava fundida. Nesta
concepo, a grande usina trmica interior de Vnus, que forneceu um enorme
volume de magma para a superfcie at cerca de 500milhes de anos atrs,
agora parou de funcionar. A usina trmica planetria finalmente se deteriorou.
Em outro modelo terico provocativo, proposto pelo geofsico Donald
Turcotte, Vnus tem placas tectnicas com as da Terra, que se acham ora
inativas, ora ativas. Atualmente, segundo o autor, as placas tectnicas esto
inativas; os continentes no se movem ao longo da superfcie, no colidem uns
com os outros, no erguem com isso cadeias de montanhas, nem so mais tarde
submersos no interior profundo. No entanto, depois de centenas de milhes de
anos de inatividade, as placas tectnicas sempre se manifestaram e as
configuraes da superfcie so inundadas por Lava, destrudas pela construo
de montanhas, removidas e, de alguma outra forma, eliminadas. A ltima dessas
manifestaes terminou h cerca de 500 milhes de anos, sugere Turcotte, e tudo
tem se mantido quieto desde ento. Entretanto, a presena de coroas pode
significar, em escalas de tempo que esto geologicamente no futuro prximo,
que grandes mudanas na superfcie de Vnus esto prestes a irromper
novamente.
Ainda mais inesperado que os grandes vulces marcianos ou a superfcie
venusiana inundada de lava o que nos aguardava em maro de 1979, quando a
nave espacial Voy ager 1 localizou Io, a mais interior das grandes luas galileanas
de Jpiter. Ali encontramos um mundo estranho, pequeno, matizado e inundado
de vulces. Enquanto observvamos com espanto, oito plumas ativas jorravam
partculas de gs e fogo no cu. A maior, agora chamada Pel em aluso
deusa do vulco do Hava lanava um jorro de material a 250 quilmetros no
espao, bem mais acima da superfcie de Io que alguns astronautas se
aventuraram acima da Terra. Quando a Voy ager 2 chegou a Io, quatro meses
mais tarde, Pel se aquietara, embora seis das outras plumas ainda estivessem
ativas, pelo menos uma nova pluma fora descoberta, e outra caldeira,
denominada Surt, mudara dramaticamente de cor.
As cores de Io, ainda que exageradas nas imagens de cores intensificadas da
NASA, so diferentes de quaisquer outras no Sistema Solar. A explicao
atualmente preferida que os vulces de Io no so impulsionados por uma
rocha fundida que jorra para o alto, como na Terra, na Lua, em Vnus e em
Marte, mas por jorros de anidrido sulfuroso e enxofre fundido. A superfcie
coberta de montanhas vulcnicas, caldeiras vulcnicas, chamins vulcnicas e
lagos de enxofre fundido. Vrias formas e compostos de enxofre foram
detectados na superfcie de Io e no espao prximo os vulces expelem parte
do enxofre para fora de Io. Essas descobertas sugeriram a alguns um mar
subterrneo de enxofre lquido que emana para a superfcie nos pontos fracos,
gera um monte vulcnico baixo, escorre pelas encostas e se solidifica, sendo a
sua cor final determinada pela sua temperatura no momento da erupo.
Na Lua ou em Marte, possvel encontrar muitos lugares que pouco
mudaram em bilhes de anos. Em Io, no prazo de um sculo, grande parte da
superfcie deve ser novamente inundada, preenchida ou destruda por novos
fluxos vulcnicos. Por isso, os mapas de Io se tornaro rapidamente obsoletos,
transformando a cartografia de Io numa indstria em expanso.
Todas essas parecem concluses bastante obvias das observaes da Voy ager.
A velocidade com que a superfcie coberta por correntes vulcnicas implica
grandes mudanas em cinquenta ou cem anos, uma previso que felizmente
pode ser testada. As imagens de Io captadas pela Voy ager podem ser
comparadas com imagens, de qualidade muito inferior, tiradas por telescpios
terrestres h cinquenta anos e pelo Telescpio Espacial Hubble, treze anos mais
tarde. A concluso surpreendente parece ser que as grandes marcas na superfcie
de Io quase no mudaram. Sem dvida, estamos deixando de ver alguma coisa.
Em certo sentido, um vulco representa as entranhas de um planeta que
jorram para fora, uma ferida que finalmente cicatriza esfriando, apenas para ser
substituda por novos estigmas. Mundos diferentes tm entranhas diferentes. A
descoberta do vulcanismo de enxofre lquido em Io foi mais ou menos como
descobrir que um velho conhecido, ao se cortar, sangra verde. No se fazia ideia
de que essas diferenas eram possveis. Ele parecia to comum.
Estamos naturalmente ansiosos por encontrar mais sinais de vulcanismo em
outros mundos. Em Europa, a segunda das luas galileanas de Jpiter e vizinha de
Io, no h nenhuma montanha vulcnica; mais gelo derretido gua lquida
parece ter jorrado para a superfcie por um sem-nmero de marcas escuras
entrecruzadas, antes de se congelar. E mais longe, entre as luas de Saturno, h
sinais de que gua lquida jorrou do interior e apagou as crateras de impacto.
Ainda assim, jamais vimos coisa alguma que pudesse ser plausivelmente um
vulco de gelo, tanto no sistema de Jpiter como no de Saturno. Em Trito,
possvel que tenhamos observado vulcanismo de nitrognio ou metano.
Os vulces dos outros mundos apresentam um espetculo emocionante. Eles
intensificam o nosso senso de admirao, a nossa alegria pela beleza e
diversidade do cosmo. Mas esses vulces exticos tambm prestam outro
servio: eles nos ajudam a conhecer os vulces de nosso prprio mundo e talvez,
um dia, nos ajudem at a prever suas erupes. Se no conseguimos
compreender o que est acontecendo em outras circunstncias, quando os
parmetros fsicos so diferentes, que profundidade pode ter o nosso
entendimento da circunstncia que mais nos interessa? Uma teoria geral do
vulcanismo deve abranger todos os casos. Quando tropeamos em imensas
elevaes vulcnicas em um Marte geologicamente inativo; quando descobrimos
que a superfcie de Vnus foi varrida ainda ontem por inundaes de lava;
quando encontramos um mundo que no foi fundido pelo calor da deteriorao
radioativa, como na Terra, mas por mars gravitacionais geradas por mundos
prximos; quando observamos vulcanismo de enxofre e no de silicato; e quando
comeamos a nos perguntar, nas luas dos planetas exteriores, se no poderamos
estar vendo vulcanismo de gua, amnia, nitrognio ou metano ento estamos
aprendendo as alternativas possveis.
CAPTULO 13
A DVIDA DA APOLLO

uma noite abafada de julho. Voc adormeceu na poltrona. De repente,


acorda sobressaltado, desorientado. A televiso est ligada, mas sem som. Voc
faz um esforo para compreender o que est vendo. Duas figuras brancas e
fantasmagricas de macaco e capacete esto danando suavemente sob um
cu preto como breu. Eles do pequenos pulos estranhos, que os impelem para
cima em meio a nuvens de poeira mal emal perceptveis. Mas alguma coisa est
errada. Eles levam muito tempo para descer. Esto sobrecarregados e parecem
estar voando um pouco. Voc esfrega os olhos, mas o quadro onrico persiste.
De todos os acontecimentos em torno do pouco da Apollo 11 sobre a Lua em
20 de julho de 1969, minha lembrana mais vivida a sua qualidade irreal. Neil
Armstrong e Buzz Aldrin arrastavam os ps pela superfcie lunar cinzenta e
empoeirada, com a Terra avultando em seu cu, enquanto Michael Collins, que
era ento a lua da Lua, girava acima deles em viglia solitria. Sim, foi uma
extraordinria realizao tecnolgica e um triunfo para os Estados Unidos. Sim,
os astronautas demonstraram ter a coragem de quem desafia a morte. Sim,
como Armstrong falou ao pousar sobre a Lua, era um passo histrico para a
espcie humana. Mas se voc tirasse o som dos comentrios secundrios entre o
Controle da Misso e o Mar da Tranquilidade, com suas conversas
deliberadamente mundanas e rotineiras, o fixasse o olhar no aparelho de
televiso preto-e-branco, vislumbraria que ns humanos tnhamos entrado no
reino do mito e da lenda.
Conhecemos a Lua desde os tempos primitivos. Ela j existia no cu quando
nossos antepassados desceram das rvores para povoar as savanas, quando
aprendemos a caminhar eretos, quando projetamos ferramentas de pedra,
quando domesticamos o fogo, quando inventamos a agricultura, construmos
cidades e comeamos a dominar a Terra. Canes folclricas e populares
celebram uma misteriosa conexo entre a Lua e o amor. Na lngua inglesa, a
palavra ms e o nome do segundo dia da semana fazem aluso Lua. As suas
fases crescente e minguante do quarto crescente Lua cheia e do quarto
minguante lua nova foram compreendidas entre muitos povos como uma
metfora celeste da morte e do renascimento. Foram ligadas ao ciclo menstrual
das mulheres, que tem quase o mesmo perodo, como nos lembra a palavra
menstruao (do latim mensis = ms, que deriva da palavra medir).
Aqueles que dormem ao luar enlouquecem; a conexo preservada na palavra
luntico. Na antiga histria persa, perguntam a um vizir, renomado pela sua
sabedoria, o que mais til, o Sol ou a Lua. A Lua, responde ele, porque o Sol
brilha durante o dia, quando j existe luz. Especialmente quando vivamos ao ar
livre, ela era uma presena importante ainda que estranhamente intangvel
em nossas vidas.
A Lua era uma metfora para o inatingvel: mais fcil voc querer i
Lua, costumavam dizer. Ou, isto to impossvel quando voar para a Lua.
Durante a maior parte de nossa histria, no fazamos ideia do que ela era. Um
esprito? Um deus? No parecia alto grande e distante, mas antes algo pequeno e
prximo do tamanho de um prato, talvez, dependurado no cu acima de nossas
cabeas. Os filsofos gregos antigos discutiam a proposio de que a Lua tem
exatamente o tamanho que aparenta ter (traindo uma confuso irremedivel
entre o tamanho linear e angular). Caminhar sobre a Lua teria parecido ideia de
maluco; fazia mais sentido imaginar uma forma de subir ao cu por uma escada
ou no dorso de um pssaro gigantesco, agarrar a Lua e traz-la para a Terra.
Ningum jamais conseguiu, embora houvesse milhares de mitos sobre herois que
tentaram.
Foi s h alguns sculos que a ideia da Lua como um lugar, a uma distncia
de 384 mil quilmetros, entrou em voga. E, nesse breve bruxuleio de tempo,
fomos dos primeiros passos para compreender a natureza da Lua at caminhar e
dar um passeio sobre sua superfcie. Calculamos como os objetos se movem no
espao; liquefizemos o oxignio do ar; inventamos grandes foguetes, a telemetria,
uma eletrnica confivel, o sistema automtico de navegao giroscpica e
muito mais. Ento navegamos para o cu.
Eu tive bastante sorte de participar do programa Apollo, mas no censuro as
pessoas que acham que tudo foi simulado num estdio de Holly wood. No final do
Imprio Romano, os filsofos pagos tinham atacado a doutrina crist sobre a
ascenso do corpo de Cristo aos cus e sobre a prometida ressurreio dos
mortos porque a fora da gravidade puxa todos os corpos terrenos para
baixo. Santo Agostinho respondia: Se o talento humano consegue, por meio de
algum expediente, fabricar vasos que flutuam, usando metais que afundam... no
muito mais verossmil que Deus, por alguma operao oculta, consiga ainda
mais indiscutivelmente fazer com que estas massas terrenas sejam
emancipadas das correntes que as atam Terra? Que os seres humanos
descobrissem um dia essa operao, estava fora de cogitao. Mil e quinhentos
anos mais tarde, ns nos emancipamos.
O feito provocou um amlgama de admirao e temor. Alguns lembravam a
historia da Torre de Babel. Outros, os muulmanos ortodoxos entre eles, achavam
que pisar sobre a superfcie da Lua era impudncia e sacrilgio. Muitos
saudaram o feito como um ponto decisivo na histria.
A Lua j no inatingvel. Uma dzia de seres humanos, todos norte-
americanos, realizaram esses estranhos movimentos saltitantes que chamavam
de passeios lunares sobre a antiga lava cinzenta, cheia de crateras, ruidosa ao
ser esmigalhada a partir daquele dia de julho em 1969. Mas, de 1972 em
diante, nenhuma pessoa de qualquer nacionalidade se aventurou a voltar. Na
realidade, nenhum de ns foi a lugar algum depois dos dias gloriosos de Apollo
exceto a rbitas inferiores da Terra como uma criana aprendendo a andar que
ensaia alguns passos mais longe e depois, sem flego, recua para a segurana das
saias de sua me.
Em tempos passados, ascendemos ao Sistema Solar. Por alguns anos. Depois
voltamos correndo para casa. Por qu? O que aconteceu? Qual foi o significado
real de Apollo?
O alcance e a audcia da mensagem de John Kennedy sobre Necessidades
Nacionais Urgentes a uma sesso conjunta do Congresso em 25 de maio de
1961 o discurso que lanou o programa Apollo me deslumbram. Usaramos
foguetes ainda no projetados e ligas de metais ainda no concebidas, sistemas
de navegao e atrao ainda no planejados, para mandar o homem a um
mundo conhecido um mundo ainda no explorado, nem de modo preliminar,
nem por robs e o traramos de volta so e salvo, e tudo isso seria feito antes
que qualquer norte-americano tivesse descrito uma rbita ao redor da Terra.
Como Ph.D. recm-diplomado, pensei realmente que tudo isso tivesse uma
conexo essencial com a cincia. Mas o presidente no falou em descobrir a
origem da Lua, nem em trazer amostras para estudo. S parecia estar interessado
em mandar algum para a Lua e traz-lo de volta para casa. Em uma espcie de
gesto. O conselheiro cientfico de Kennedy , Jerome Wiesner, me contou mais
tarde que fizera um trato com o presidente: se Kennedy no afirmasse que
Apollo tinha pretenses cientficas, ele, Wiesner, apoiaria o programa. Ento, se
no era cincia, era o qu?
O programa Apollo realmente uma questo de poltica, outros me disseram.
Isso parecia mais promissor. As naes no-alinhadas seriam tentadas a se
aproximar da Unio Sovitica, se ela estivesse frente do programa espacial, se
os Estados Unidos no demonstrassem suficiente vigor nacional. No entendi.
Ali estavam os Estados Unidos, frente da Unio Sovitica em virtualmente
todas as reas da tecnologia o lder econmico, militar e, de vez em quando, at
moral do mudo e a Indonsia se tornaria comunista, porque Yuri Gagarin
descreveu rbitas ao redor da Terra antes de John Glenn? O que h de to
especial na tecnologia espacial? De repente, compreendi.
Enviar pessoas para descrever rbitas ao redor da Terra ou robs para girar
ao redor do Sol requer foguetes grandes, confiveis, potentes. Esses mesmos
foguetes podem ser usados para a guerra nuclear. A mesma tecnologia que
transporta o homem para a Lua pode carregar ogivas nucleares de uma metade
outra da Terra. A mesma tecnologia que coloca um astrnomo e um telescpio
em rbita ao redor da Terra tambm pode construir uma estao de guerra a
laser. Mesmo naquela poca, havia conversas extravagantes em crculos
militares, no Oriente e no Ocidente, sobre o espao ser o novo campo de
batalha, sobre a nao que controlasse o espao poder controlar a Terra.
claro foguetes estratgicos j estavam sendo testados na Terra. Mas lanar um
mssil balstico com um simulacro de ogiva numa zona-alvo no meio do oceano
Pacfico no gera muita glria. Enviar pessoas ao espao cativa a ateno e a
imaginao do mundo.
No iria gastar dinheiro para lanar astronautas apenas por essa razo, mas
dentre todas as maneiras de demonstrar a potncia dos foguetes, esta a que
funciona melhor. Era um rito de virilidade nacional; a forma dos propulsores
tornava esse ponto facilmente compreensvel, sem que ningum realmente
tivesse de explic-lo. A comunicao parecia ser transmitida de inconsciente
para inconsciente, sem que as faculdades mentais mais elevadas captassem
sequer uma sombra do que estava acontecendo.
Meus colegas atuais lutando para conseguir cada dlar destinado cincia
espacial podem ter se esquecido de como era fcil conseguir dinheiro para o
espao nos dias de glria de Apollo e pouco antes dessa poca. Dentre os
muitos exemplos, considere-se a conservao que segue, perante a Subcomisso
das Verbas para a Defesa na Cmara dos Deputados em 1958, somente alguns
meses depois da Sputnik 1. O secretrio adjunto da Fora Area, Richard E.
Horner, est prestando depoimento; seu interlocutor o deputado Danil J. Flood
(democrata da Pensilvnia):
HORNER: Por que desejvel, do ponto de
vista militar, mandar um homem Lua? Em parte,
porque temos medo de que a URSS, coloque um
homem na Lua em primeiro lugar e ali descubra
vantagens que nem desconfivamos
FLOOD: Se ns lhes dssemos todo o dinheiro
que voc afirma ser necessrio, independentemente
de quantia, vocs da Fora Area poderiam levar
alguma coisa, qualquer coisa, Lua antes do Natal?
HORNER: Sem dvida alguma. H sempre um
certo risco nesse tipo de empreendimento, mas
achamos que possvel. Sim, senhor.
FLOOD: Voc j pediu a algum da Fora
Area ou do Departamento de Defesa para lhe dar
bastante dinheiro, hardware e pessoal, a partir da
meia-noite de hoje, para trazer uma lasca daquela
bola de ricota como presente de Natal para o Tio
Sam? J pediu?
HORNER: Submetemos um programa desse tipo
ao gabinete do secretrio de Defesa. Est sendo
examinado.
FLOOD: Sou a favor de lhes conceder o
dinheiro neste instante, senhor presidente, com o
nosso suplemento, sem esperar que algum l na
cidade decida fazer o pedido. Se este homem fala a
srio e sabe do que est falando e acho que ele
sabe esta comisso no deveria esperar nem
cinco minutos mais. Sem dvida alguma, devemos
lhe dar todo o dinheiro, todo o hardware e todo o
pessoal que ele deseja, independentemente do que
outros possam dizer ou querer, para que ele suba no
topo de algum morro e mande algum para a Lua.
Quando o presidente Kennedy formulou o programa Apollo, o Departamento
de Defesa tinha uma grande quantidade de projetos espaciais em
desenvolvimento: formas de levar militares para o espao, meios de transport-
los ao redor da Terra, armas robticas em plataformas orbitantes projetadas para
abater satlites e msseis balsticos de outras naes. Apollo suplantou esses
programas. Nunca chegaram a atingir o estgio operacional. Pode-se
argumentar, portanto, que Apollo serviu a um outro objetivo: deslocar a
competio espacial entre os Estados Unidos e Unio Sovitica da arena militar
para a civil. Algumas pessoas acreditam que Kennedy desejava fazer de Apollo
um substituto para a corrida armamentista no espao. Pode ser.
Para mim, o smbolo mais irnico desse momento histrico uma placa
assinada pelo presidente Richard M. Nixon que a Apollo 11 levou Lua. Nela se
l: Viemos em paz em nome de toda a humanidade. Enquanto os Estados
Unidos despejavam 7 12 megatons de explosivos convencionais sobre pequenas
naes no Sudeste Asitico, ns nos congratulvamos de nossa humanidade: no
faramos mal a ningum numa rocha sem vida. Essa placa ainda est l, afixada
na base do mdulo lunar da Apollo 11, na desolao sem ar do Mar da
Tranquilidade. Se ningum a perturbar, ainda ser legvel daqui a 1 milho de
anos.
Outras seis misses se seguiram Apollo 11 e, delas, apenas um no
conseguiu pousar na superfcie lunar. A Apollo 17 foi a primeira a levar um
cientista. Assim que chegou l, o programa foi cancelado. O primeiro cientista e
o ltimo ser humano a pousar sobre a Lua eram a mesma pessoa. O programa j
tinha cumprido seus objetivos naquela noite de julho de 1969. A meia dzia de
misses subsequentes foram apenas momentum.
O principal objetivo de Apollo no era a cincia. Nem era o espao. Apollo
lidava com o confronto ideolgico e a guerra nuclear quase sempre descritos
por eufemismos como liderana mundial e prestgio nacional. Ainda assim,
fez-se boa cincia espacial. Temos agora muito mais informaes sobre a
composio, a idade e a histria da Lua e a origem das formas de relevo lunares.
Fizemos progressos na compreenso da origem da Lua. Alguns de ns tm usado
as estatsticas das crateras lunares para compreender melhor a Terra na poca da
origem da vida. Mais importante do que tudo isso, porm, Apollo forneceu um
escudo, uma proteo para as espaonaves robticas brilhantemente projetadas
que foram despachadas por todo o Sistema Solar, fazendo o reconhecimento
preliminar de dzias de mundos. A prole de Apollo chegou agora s fronteiras
planetrias.
Se no fosse por Apollo e, portanto, se no fosse pelo objetivo poltico a que
servia duvido de que as histrias expedies norte-americanas de explorao e
descoberta por todo o Sistema Solar tivessem ocorrido. As Mariner, Viking,
Voy ager e Galileo esto entre as ddivas de Apollo. Magellan e Cassini so
descendentes mais distantes. Pode-se dizer algo parecido dos esforos soviticos
pioneiros na explorao do Sistema Solar, inclusive dos primeiros pousos suaves
de espaonaves robticas Luna 9, Mars 3, Venera 8 em outros mundos.
Apollo transmitiu uma confiana, uma energia e uma largueza de viso que
conquistaram a imaginao do mundo. Isso tambm fazia parte de seu objetivo.
Despertou um otimismo acerca da tecnologia, um entusiasmo pelo futuro. Se
podamos voar para a Lua, era o que tantos perguntavam, do que mais no
seriamos capazes? Mesmo aqueles que se opunham s polticas e aes dos
Estados Unidos mesmo aqueles que tinham de ns o pior dos conceitos
reconheceram o talento e o herosmo do programa Apollo. Com Apollo, os
Estados Unidos sentiram o gosto da grandeza.
Quando voc faz as malas para uma grande viagem, nunca sabe o que o
aguarda. Os astronautas da Apollo em sua viagem de ida e volta Lua
fotografam o seu planeta natal. Foi um gesto natural, mas teve consequncias que
poucos previram. Pela primeira vez, os habitantes da Terra puderam ver o seu
mundo de cima a Terra inteira, a Terra em cores, a Terra como uma
encantadora gola giratria azul e branca na vasta escurido do espao. Essas
imagens ajudaram a despertar nossa adormecida conscincia planetria. Elas
fornecem uma prova incontestvel de que todos partilhamos o mesmo planeta
vulnervel. Eles nos lembram aquilo que importante e aquilo que no . Foram
as precursoras da plido ponto azul fotografado pela Voy ager.
possvel que tenhamos descoberto essa nova perspectiva bem a tempo,
exatamente quando nossa tecnologia ameaa a habitabilidade do nosso mundo.
Qualquer que tenha sido o motivo que suscitou o programa Apollo, por mais
enleado que estivesse no nacionalismo e nos instrumentos mortferos da Guerra
Fria, o reconhecimento inevitvel da unidade e fragilidade da Terra o seu lucro
claro e luminoso, a ltima ddiva inesperada de Apollo. O que comeou em
mortal competio tem nos ajudado a ver que a cooperao global
precondio essencial para a nossa sobrevivncia.
Viajar ampliar os horizontes.
hora de pr o p na estrada mais uma vez.
CAPTULO 14
EXPLORANDO OUTROS MUNDOS E PROTEGENDO O NOSSO
Quando se olha para a Terra do alto de uma rbita, v-se um mundo
encantador e frgil incrustado no vcuo preto. Mas espiar um pedao da Terra
pela vigia de uma espaonave no se compara alegria de v-la inteira contra o
fundo preto ou, melhor, passando rapidamente pelo campo de viso de quem
flutua no espao sem o estorvo de uma nave espacial. O primeiro ser humano a
ter essa experincia foi Alexei Leonov, que saiu da Voskhod 2 para o primeiro
passeio espacial em 18 de maro de 1965: Olhei para a Terra, recorda ele,
e o primeiro pensamento que me passou pela cabea foi: O mundo redondo,
afinal de contas. Num relance, eu podia ver de Gilbraltar ao mar Cspio... Eu me
sentia como um pssaro com asas e capaz de voar.
Quando se v a Terra de um ponto ainda mais distante, como fizeram os
astronautas da Apollo, o seu tamanho visvel encolhe, at restar apenas um pouco
da geografia. Fica-se impressionado com a sua auto-suficincia. Um tomo de
hidrognio vai embora de vez em quando; um rufo de poeira cometria aparece.
Gerada na imensa e silenciosa usina termonuclear nas profundezas do interior
solar, a luz do Sol se derrama em todas as direes, e a Terra intercepta o
suficiente para criar um pouco de iluminao e o calor necessrio aos nossos
objetivos modestos. Afora isso, este pequeno mundo auto-suficiente.
Da superfcie da Lua pode-se v-la, talvez como crescente, e at seus
continentes ficam ento indistintos. E de um ponto de observao alm do planeta
mais afastado, um mero ponto de luz plida.
Da rbita da Terra, o que impressiona o arco luz suave do horizonte a
atmosfera fina da Terra vista tangencialmente. Compreende-se ento por qu j
no existe um problema ambiental local. As molculas so estpidas. Devido
sua ignorncia insondvel, os venenos industriais, os gases de estufa e as
substncias que atacam a camada protetora de oznio no respeitam fronteiras.
Eles se esquecem da noo de soberania nacional. E assim, graas aos poderes
quase mticos de nossa tecnologia (e predominncia do pensamento de curto
prazo), estamos comeando em escalas continentais e planetria a criar um
perigo para ns mesmos. Simplificando: para que esses problemas sejam
resolvidos, muitas naes tero de agir de comum acordo durante muitos anos.
Mais uma vez me impressiona a ironia de que os voos espaciais concebidos
no caldeiro das rivalidades e dios nacionalistas tragam consigo espantosa
viso transnacional. Quando, mesmo por pouco tempo, se contempla a Terra do
alto de uma rbita, at os nacionalismos mais profundamente arraigados
comeam a ser corrodos. Parecem brigas de insetos numa ameixa.
Se estamos presos a um mundo, estamos limitados a um nico caso; no
sabemos que alternativas so possveis. Ento como um conhecedor de arte
familiarizado apenas com pinturas da tumba de Fay oum, como um dentista que
s sabe tratar de molares, como um filsofo que estudou apenas o neoplatonismo,
como um linguista que somente conhece o chins ou como um fsico cujo
conhecimento da gravitao se limitasse queda dos corpos sobre a Terra
nossa perspectiva se encurta, nossas intuies ficam limitadas, nossas
capacidades de previso restritas. Ao contrrio, quando exploramos outros
mundos, o que antes parecia ser a nica forma possvel de um planeta revela-se
na faixa mdia de um vasto espectro de possibilidades. Ao olhar para esses outros
mundos, comeamos a compreender o que acontece quando temos excesso de
uma coisa ou carncia de outra. Aprendemos como um planeta pode dar errado.
Adquirimos uma nova compreenso, prevista pelo pioneiro do voo espacial
Robert Goddard, chamada planetologia comparada.
A explorao de outros mundos abriu nossos olhos para o estudo dos vulces,
dos terremotos e do clima. Pode vir a ter profundas implicaes para a biologia,
porque toda a vida na Terra constituda sobre um plano-mestre bioqumico
comum. A descoberta de um nico organismo extraterrestre at mesmo de
algo to humilde quanto uma bactria revolucionaria a nossa compreenso dos
seres vivos. A conexo entre explorar outros mundos e proteger o nosso fica,
porm, mais evidente no estudo do clima da Terra e na ameaa crescente que a
nossa tecnologia representa para esse clima. Os outros mundos propiciam
intuies vitais sobre as tolices que no devem ser feitas na Terra.
Trs catstrofes ambientais potenciais todas esperando em escala global
foram recentemente descobertas: a diminuio da camada de oznio, o
aquecimento do efeito estufa e o inverno nuclear. Todas as trs descobertas,
como veio a saber, tm fortes vnculos com a explorao dos planetas:
(1) Foi perturbador descobrir que um material inerte com todo tipo de
aplicaes prticas serve como fluido operante em geladeiras e aparelhos de ar
condicionado, como propelente em ampolas de aerossis para desodorantes e
outros produtos, como embalagem leve de isopor para comidas de preparo
rpido e como agente de limpeza na microeletrnica, para mencionar algumas
pode pr em risco a vida sobre a Terra. Quem teria imaginado tal coisa?
As molculas em questo so chamadas clorofluorocarbonos (CFCS).
Quimicamente, so extremamente inertes, isto , invulnerveis at se
encontram na camada de oznio, onde so divididas pela luz ultravioleta do Sol.
Os tomos do cloro, assim liberados, atacam e destroem o oznio protetor,
permitindo que uma quantidade maior de luz ultravioleta chegue at o solo. A
intensificao da luz ultravioleta provoca uma sequncia horrvel de possveis
consequncias que no s compreendem cncer de pele e catarata, mas tambm
o enfraquecimento do sistema imunolgico dos seres humanos e, o mais grave de
todos os perigos, possveis danos agricultura e aos organismos fotossintticos
que esto na base da cadeia alimentar de que depende a maior parte da vida
sobre a Terra.
Quem descobriu que os CFCS representavam uma ameaa camada de
oznio? Foi seu principal fabricante, a DuPont Corporation, assumindo a sua
responsabilidade de corporao? Foi o rgo de Proteo Ambiental na sua
funo de nos proteger? Foi o Departamento de Defesa cumprindo o seu papel de
nos defender? No, foram dois cientistas universitrios pesquisando outra coisa na
torre de marfim de seus laboratrios Sherwood Rowland e Mario Molina, da
University of Califrnia, Irvine. Uma universidade que nem sequer pertence a
Ivy League. Ningum mandou que estudassem os perigos para o meio ambiente.
Dedicavam-se a pesquisa bsica. Eram cientistas que seguiam seus prprios
interesses. Seus nomes deveriam ser conhecidos por todos os colegiais.
Em seus clculos originais, Rowland e Molina usaram constantes das taxas de
reaes qumicas envolvendo cloro e outros halgenos, que tinham sido medidas
em parte com o apoio da NASA. Por que da NASA? Porque Vnus tem
molculas de cloro e flor em sua atmosfera, e os estudiosos de aeronomia
queriam compreender o que acontecia l.
O trabalho terico sobre o papel dos CFCS na diminuio da camada de
oznio foi logo confirmado por um grupo chefiado por Michael McElroy, em
Harvard. Como que eles tinham todas essas redes ramificadas de cintica
qumica halgena em seus computadores, prontas para serem testadas? Porque
estavam trabalhando sobre a qumica do cloro e do flor na atmosfera de Vnus.
Vnus ajudou a proporcionar e ajudou a confirmar a descoberta de que a
camada de oznio da Terra est em perigo. Uma conexo inteiramente
inesperada foi encontrada entre as fotoqumicas atmosfricas dos dois planetas.
Um resultado importante para todos os habitantes da Terra proveio do que
poderia parecer a pesquisa menos realista, mais abstrata e menos prtica,
compreender a qumica de elementos secundrios na atmosfera superior de um
outro mundo.
H tambm uma conexo com Marte. Com o auxlio da Viking, descobrimos
que a superfcie de Marte aparentemente no tem vida, sendo muito deficiente
at em molculas orgnica simples. Mas as molculas orgnicas simples
deveriam estar presentes, por causa do impacto de meteoritos ricos em matria
orgnica do vizinho cinturo de asteroides. Essa deficincia amplamente
atribuda falta de oznio em Marte. As experincias de microbiologia realizadas
pela Vinking mostraram que a matria orgnica transportada da Terra para Marte
e borrifada sobre a poeira superfcie marciana rapidamente oxidada e
destruda. Os materiais na poeira que provocam essa destruio so molculas
parecidas com perxido de hidrognio, que usamos como anti- sptico porque
mata os micrbios oxidando-os. A luz ultravioleta do Sol atinge a superfcie de
Marte sem encontrar o obstculo de uma camada de oznio; se ali houvesse
alguma matria orgnica, seria rapidamente destruda pela prpria luz
ultravioleta e por seus produtos oxidantes. Assim, parte da razo para as camadas
superiores do solo marciano serem anti-spticas que Marte tem um buraco na
camada de oznio de dimenses planetrias o que j uma advertncia til
para ns, que estamos diligentemente afinando e perfurando a nossa camada de
oznio.
(2) O aquecimento global previsto como uma consequncia do crescente
efeito estufa causado, em grande parte, pelo dixido de carbono gerado pela
queima de combustveis fosseis mas tambm pela formao de outros gases
que absorvem os raios infravermelhos (xidos de nitrognio, metano, os prprios
CFCS e outras molculas).
Vamos supor que possumos um modelo computacional tridimensional de
circulao geral para o clima da Terra. Seus programadores afirmam que ele
capaz de prever como ser a Terra no caso de haver mais abundncia de um
elemento atmosfrico ou menos de outro. O modelo funciona muito bem quando
prediz o clima atual. Mas h uma preocupao que incomoda: o modelo foi
afinado para dar certo, isto , certos parmetros ajustveis no so escolhidos
segundo princpios fundamentais da fsica, mas para se conseguir a resposta
correta. No se trata, exatamente, de trapacear, mas se aplicarmos o mesmo
modelo computacional a regimes climticos bastante diferentes a um profundo
aquecimento global, por exemplo os ajustes talvez se mostrem inapropriados. O
modelo poderia ser vlido para o clima de hoje; mas no seria extrapolvel para
outros.
Um modo de testar esse programa aplic-lo aos climas muito diferentes dos
outros planetas. capaz de prever a estrutura da atmosfera de Marte o clima do
planeta?O tempo? E o que diz sobre Vnus? Se esses testes fracassassem,
teramos razo em desconfiar das previses feitas para o nosso planeta. Na
verdade, os modelos climticos, atualmente empregados, funcionam muito bem
quando preveem os climas de Vnus e Marte, com base nos princpios
fundamentais da fsica.
Na Terra, enormes irrupes de lava fundida so conhecidas e atribudas a
superplumas em conveco a partir do manto profundo e geram vastos plats de
basalto solidificado. Um exemplo espetacular ocorreu h cerca de 100 milhes
de anos. possvel que tenha acrescentado atmosfera um volume de dixido de
carbono dez vezes maior que o atual, induzindo substancial aquecimento global. A
opinio corrente que essas plumas ocorrem episodicamente em toda a histria
da Terra. Irrupes semelhantes de manto profundo parecem ter ocorrido em
Marte e Vnus. H boas razoes prticas para queremos compreender como uma
mudana significativa na superfcie e no clima da Terra poderia acontecer de
repente, sem aviso prvio, vindo de centenas de quilmetros abaixo de nossos
ps.
Parte dos trabalhos recentes mais importantes sobre aquecimento global foi
realizada por James Hansen e seus colegas no Instituto Goddard para Cincias
Espaciais, um departamento da NASA na cidade de Nova York. Hasen
desenvolveu um dos principais modelos computacionais climticos e empregou-o
para prever o que acontecer com o nosso clima, medida que os gases do
efeito estufa continuem a aumentar. Ele tem estado frente dos testes desses
modelos e antigos climas da Terra. ( interessante notar que, durante as ltimas
eras glaciais, uma quantidade maior de dixido de carbono e metano est
nitidamente relacionada com temperaturas mais elevadas). Hansen reuniu uma
ampla srie de dados sobre o clima deste sculo (sculo XX) e do sculo passado
(sculo XIX), para ver o que realmente aconteceu com a temperatura global, e
depois comparou-os com as previses do que deveria ter acontecido segundo o
modelo computacional. Houve concordncia dos dados dentro da margem de
erros de medio e clculo, respectivamente. Corajosamente, ele deps perante
o Congresso, apesar de uma ordem poltica do Departamento de Administrao e
Oramento da Casa Branca (isso se passou nos anos Reagan), no sentido de
exagerar as incertezas de minimizar os perigos. Seu clculo sobre a exploso do
vulco filipino monte Pinatubo e sua previso do resultante declnio temporrio
da temperatura da Terra (cerca de meio grau centgrado) foram exatos. Ele tem
exercido forte influencia sobre governos de todo o mundo, procurando convenc-
los de que o aquecimento global deve ser levado a srio.
Como foi que Hansen se interessou pelo efeito estufa em primeiro lugar? Sua
tese de doutorado (na Universidade de Iowa, em 1967) versava sobre Vnus. Ele
concordava que as altas radiaes do brilho de Vnus se devem a uma superfcie
muito quente e que os gases do efeito estuda conservam o calor do planeta, mas
propunha que a principal fonte de energia no era a luz solar e, sim, o calor do
interior. Em 1978, a misso Pioneer 12 deixou cair sondas de entrada na
atmosfera de Vnus; elas demonstraram diretamente que a causa atuante era o
efeito estufa comum a superfcie aquecida pelo Sol e o calor retido pelo
cobertor de ar. Foi Vnus, portanto, que fez Hansen pensar sobre o efeito estufa.
O ponto de partida foi a observao dos raio astronmos de que Vnus uma
fonte intensa de ondas de rdio. As outras explicaes da emisso dessas ondas
no se sustentam. A concluso que a superfcie deve ser extremamente quente.
Tenta-se compreender a origem das altas temperaturas e acaba-se
inexoravelmente com algum tipo de efeito estufa. Dcadas mais tarde, descobre-
se que esses estudos preparam o caminho para compreender e ajudaram a
prever uma ameaa inesperada nossa civilizao global. Sei de muitos outros
exemplos de cientistas que esto fazendo descobertas importantes e muito
praticas sobre o nosso planeta, depois de tentarem decifrar as atmosferas de
outros mundos. Os outros planetas so um campo de aprendizado extraordinrio
para os estudiosos da Terra. Eles exigem largueza e profundidade de
conhecimento, e desafiam a imaginao.
Aqueles que no acreditam no aquecimento do efeito estufa do dixido de
carbono fariam bem em observar o intenso efeito estufa em Vnus. Ningum
est propondo que o efeito estufa de Vnus provenha de venusianos imprudentes
que queimavam carvo em demasia, dirigiam caros com baixo rendimento e
derrubavam as suas florestas. Meu ponto diferente. A histria climatolgica do
planeta vizinho, um mundo sob outros aspectos semelhante Terra, em que a
superfcie se tornou quente a ponto de fundir o estanho ou o chumbo, vale a pena
ser considerada. Especialmente por aqueles que afirmam que o crescente efeito
estufa sobre a Terra se corrigir por si mesmo, que no temos, de fato, com que
nos preocupar ou (pode-se encontrar esta afirmao nas publicaes de alguns
grupos que se denominam conservadores) que o prprio efeito estufa uma
mistificao.
(3) O inverno nuclear o escurecimento e esfriamento da Terra devido,
principalmente, s finas partculas de fumaa injetadas na atmosfera pela
queima de cidades e instalaes de petrleo que, segundo os vaticnios, dever
ser consequncia de uma guerra termonuclear global. Houve um vigoroso
debate cientfico sobre qual seria exatamente a gravidade de um inverno nuclear.
Chegou-se, agora, a um consenso. Os modelos computacionais tridimensionais de
circulao geral preveem que as temperaturas globais resultantes de uma guerra
termonuclear em todo o mundo seriam mais baixas que as das eras glaciais
plistocenas. As implicaes para a nossa civilizao planetria, especialmente
devido ao colapso da agricultura, so calamitosas. uma consequncia da guerra
nuclear que foi, de certo modo, negligenciada pelas autoridades civis e militares
dos Estados Unidos, da Unio Sovitica, da Gr-Bretanha, da Frana e a China,
quando decidiram acumular bem mais de 60 mil armas nucleares. Embora seja
difcil ter certezas sobre o assunto, pode-se argumentar que a hiptese do inverno
nuclear desempenhou um papel construtivo (houve outras razes, certamente) na
tarefa de convencer as naes detentoras de armas nucleares, especialmente a
Unio Sovitica, da futilidade da guerra nuclear.
O inverno nuclear foi calculado e nomeado pela primeira vez em 1982-83
por um grupo de cinco cientistas, ao qual tenho a honra de pertencer. A equipe
recebeu a sigla TTAPS (correspondente aos nomes de Richard P. Toro, Owen B.
Tonn, Thomas Ackerman, James Pollack e o meu). Dos cinco cientistas TTAPS,
dois eram cientistas planetrios e os outros trs tinham publicado muitos artigos
sobre cincia planetria. O primeiro indcio do inverno nuclear surgiu durante a
misso Mariner 9 para Marte, quando houve uma tempestade de poeira global
que nos impediu de ver a superfcie do planeta; o espectrmetro infravermelho
da nave espacial constatou que a atmosfera superior estava mais quente e a
superfcie mais fria do que deveriam. Jim Pollakc e eu nos sentamos para
calcular como isso poderia ser. Nos doze anos seguintes, essa linha de
investigao nos levou das tempestades sobre Marte aos aerossis vulcnicos da
Terra, possvel extino dos dinossauros pela poeira do impacto e ao inverno
nuclear. Nunca sabemos at onde a cincia nos levar.
A cincia planetria fomenta um amplo ponto de vista interdisciplinar,
extremamente til para descobrir e tentar reduzir o perigo dessas ameaadoras
catstrofes ambientais. Quando se comea a conhecer os outros mundos, ganha-
se um perspectiva sobre a fragilidade dos meios ambientes planetrios e sobre
que outros meios ambientes, bem diversos, so possveis. plausvel que haja
catstrofes globais potenciais ainda por descobrir. Se elas se confirmarem, aposto
que os cientistas planetrios desempenharo um papel central na sua
compreenso.
De todas as reas da matemtica, da tecnologia e da cincia, a que tem a
maior a cooperao internacional (o que fica evidente pela frequncia com que
os co-autores de artigos de pesquisa so de duas ou mais nacionalidades) a rea
chamada a Terra e as cincias espaciais. O estudo deste mundo e de outros,
pela sua prpria natureza, tende a no ser local, nacionalista e chauvinista.
muito raro que as pessoas entrem nessa rea por serem internacionalistas. Quase
sempre o fazem por outras razes, e ento descobrem que trabalhos
maravilhosos, que complementam o seu, esto sendo realizados por
pesquisadores de outras naes; ou que, para resolver um problema, precisam de
dados ou de uma perspectiva (acesso ao cu do Sul, por exemplo) no disponveis
em seus pases. E quando se vivencia essa cooperao seres humanos, de
diferentes partes do planeta, trabalhando, como parceiros, em questes de
interesse comum, por meio de uma linguagem cientfica mutuamente inteligvel
difcil no imaginar o mesmo acontecendo com outras questes no
cientficas. Considero esse aspecto da Terra e das cincias espaciais uma fora
unificadora e saneadora na poltica mundial; mas, benfica ou no, ela
inevitvel.
Quando avalio os fatos, a utilidade da explorao planetria parece-me
superlativamente prtica e urgente para ns, habitantes da Terra. Mesmo que a
perspectiva de explorar outros mundos no nos despertasse o menor interesse,
mesmo que no tivssemos nem um nanograma de esprito aventureiro, mesmo
que s nos preocupssemos conosco mesmo e da maneira mais limitada possvel,
ainda assim a explorao planetria constituiria um magnfico investimento.
CAPTULO 15
OS PORTES DO MUNDO MARAVILHOSO SE ABREM

Daqui a algum tempo, talvez em um futuro bem prximo, uma nao mais
provavelmente um consrcio de naes dar o prximo passo importante da
aventura humana no espao. Conseguir lev-lo a efeito contornando as
burocracias e fazendo uso eficiente das tecnologias atuais. Precisar, talvez, de
novas tecnologias que transcendam os grandes e pesades foguetes qumicos. As
tripulaes de suas naves pisaro em novos mundos. Em algum lugar do espao,
nascer o primeiro beb. Sero dados os primeiros passos para a vida fora da
Terra. Seguiremos nosso caminho. E o futuro lembrar.
Excitante e majestoso, Marte o mundo vizinho, o planeta mais prximo em
que um astronauta ou cosmonauta poderia pousar com segurana. Embora tenha,
s vezes, a temperatura de outubro na Nova Inglaterra, Marte um lugar frio, to
frio que parte de sua fina atmosfera de dixido de carbono se converte em gelo
seco no plo em que inverno.
o planeta mais prximo cuja superfcie podemos ver com um pequeno
telescpio. Em todo o Sistema Solar, o mundo mais parecido com a Terra.
Alm de voos que passaram perto dele, houve apenas duas misses plenamente
bem-sucedidas a Marte: Mariner 9 em 1971, e Vinking 1 e 2 em 1976. Elas
revelaram as fendas de um vele profundo que se estenderia de Nova York a San
Francisco; imensas montanhas vulcnicas, a mais elevada a 24 mil metros acima
da altitude mdia da superfcie marciana, quase trs vezes a altura do monte
Everest; intricada estrutura de camadas, tanto nos gelos polares como entre eles,
que lembra um monte de fichas de pquer descartadas e constitui provvel
registro da mudana climtica do passado; faixas brilhantes e escuras pintadas
sobre a superfcie com a poeira soprada pele vento, fornecendo mapas dos
ventos de alta velocidade de Marte durante as ltimas dcadas e sculos; vastas
tempestades de poeira cingindo todo o globo; e enigmticas configuraes na
superfcie.
possvel encontrar centenas de canais sinuosos e redes de vales que datam
de vrios bilhes de anos, principalmente nos planaltos do Sul cheios de crateras.
Eles sugerem uma poca anterior de condies mais benignas e semelhantes s
da Terra muito diferentes das que descobrimos abaixo da tnue e frgida
atmosfera de nosso tempo. Alguns canais antigos parecem ter sido escavados
pela ao da chuva, outros por solapamento e colapso do subsolo e ainda outros
por grandes inundaes que jorraram do solo. Os rios se derramavam nas
grandes bacias de impacto de mil quilmetros de dimetro, preenchendo de gua
um terreno que hoje completamente seco. Cascatas que eclipsam qualquer
uma das existentes na Terra caiam nos lagos de Marte antigo. Imensos oceanos,
com profundidade de centenas de metros, talvez at 1 quilmetro, podem ter
banhado suavemente costas litorneas que, hoje, so mal e mal discernveis. Esse
que tinha sido um mundo a ser explorado. Estamos 4 bilhes de anos atrasados.
Na Terra, exatamente no mesmo perodo, surgiram e evoluram os primeiros
micro-organismos. A vida na Terra tem uma conexo ntima, pelas razes
qumicas mais bsicas, com a gua lquida. Ns, humanos, somos feitos de uns
trs quartos de gua. Os mesmos tipos de molculas orgnicas que caram no cu
e foram geradas no ar e nos mares da Terra antiga tambm deveriam ter se
acumulado em Marte antigo. plausvel que a vida aparecesse rapidamente nas
guas da Terra primitiva, mas ficasse de alguma forma restrita ou inibida nas
guas do Marte primitivo? Ou ser que os mares marcianos estariam cheios de
vida que flutuava, gerava, evolua? Que animais estranhos nadavam outrora
naqueles mares?
Qualquer que tenha sido o drama daqueles tempos remotos, tudo comeou a
dar errado h cerca de 3,8 bilhes de anos. Podemos ver que a eroso das
crateras antigas comeou a ser tornar dramaticamente mais lenta por essa
poca. Quando a atmosfera se reduziu, quando os rios pararam de fluir, quando
os oceanos comearam a secar, quando as temperaturas caram abruptamente, a
vida teria se retirado para os poucos hbitats apropriados que restavam,
amontoando-se, talvez, no fundo de lagos cobertos por gelo, at que ela tambm
desapareceu e os corpos mortos e os restos fosseis de organismos exticos
formados, talvez, segundo princpios muito diferentes da vida na Terra ficaram
congelados, aguardando os exploradores que poderiam aportar em Marte em
futuro distante.
Meteoritos so fragmentos de outros mundos encontrados na Terra. A maioria
decorre de colises entre inmeros asteroides que giram ao redor do Sol entre as
rbitas de Marte e Jpiter. Alguns, porm, so gerados quando um grande
meteorito colide com um planeta ou asteroide em alta velocidade, abre uma
cratera e impele o material escavado da superfcie para o espao. Uma frao
muito pequena das rochas ejetadas pode bater em outro mundo milhes de anos
mais tarde.
Nas terras descobertas da Antrtida, o gelo manchado aqui e ali por
meteoritos, preservados pelas baixas temperaturas e at recentemente intocados
pelos seres humanos. Alguns deles, chamados meteoritos SNC (pronuncia-se
snick), tm um aspecto em principio quase inacreditvel: bem dentro de suas
estruturas minerais e transparentes, isolado da influencia contaminadora da
atmosfera da Terra, um pouco de gs se acha preso. Quando o gs analisado,
descobre-se que tem exatamente a mesma composio qumica e as mesmas
propores isotpicas do ar em Marte. Temos informaes sobre o ar marciano
no apenas por inferncia espectroscpica, mas por medio direta na superfcie
marciana, realizada pelas Viking que ali pousaram. Para surpresa de quase todo
mundo, os meteoritos SNC vm de Marte.
Originalmente, eram rochas que se haviam fundido e voltado a solidificar. A
datao radioativa de todos os meteoritos SNG mostra que suas rochas de origem
eram lava condensada entre 180 milhes e 1,3 bilho de anos atrs. Depois
foram expelidas do planeta por expostas aos raios csmicos em suas viagens
interplanetrias entre Marte e a Terra, podemos saber a sua idade h quando
tempo foram ejetadas de Marte. Neste sentido, elas tm entre 10 milhes e 700
mil anos. So uma amostra de 0,1% dos tempos mais recentes da historia
marciana.
Alguns dos minerais que contm evidenciam claramente terem estado outro
na gua, gua liquida quente. Esses minerais hidrotrmicos revelam que, de
alguma forma, havia recentemente gua lquida, talvez sobre todo o planeta
Marte. possvel que tenha surgido quando o calor interior derreteu o gelo
subterrneo. Seja como for que tenha aparecido, natural perguntar se a vida
est inteiramente extinta, se de algum modo no conseguiu conservar-se at os
nossos tempos em lagos subterrneos transitrios ou at em finas pelculas de
gua que umedecem os gros do subsolo.
Os geoqumicos Everett Gibson e Hal Karlsson, do Centro de voos Espaciais
Johnson da NASA, extraram uma gota de gua de um dos meteoritos SNC. As
propores isotpicas dos tomos de oxignio e hidrognio que ela contm so,
literalmente, sobrenaturais. Considero essa gua de um outro mundo um estmulo
para os futuros exploradores e colonizadores.
Imaginem o que no encontraramos se um grande nmero de amostras,
inclusive solo e rochas nunca fundidos, fossem trazidos para a Terra de locais
marcianos selecionados pelo seu interesse cientfico. Estamos prestes a realizar
essa proeza com pequenos veculos robticos.
O transporte de material subterrneo de mundo para mundo levanta uma
questo excitante: h 4 bilhes de anos, havia dois planetas vizinhos, ambos
quentes, ambos midos. Nos estgios finais da formao desses planetas,
impactos vindos do espao ocorriam com uma frequncia muito mais elevada do
que hoje em dia. Amostras de cada um desses mundos eram arremessadas ao
espao. Temos certeza de que havia vida em pelo menos um deles nesse perodo.
Sabemos que uma frao dos detritos ejetados se mantm inalterada durante os
processos de impacto, ejeo e intercepo por um outro mundo. Assim, no
poderiam alguns dos organismos primitivos da Terra ter sido transplantados em
segurana pra Marte h 4 bilhes de anos, dando origem vida naquele planeta?
Ou, o que ainda mais hipottico, no poderia a vida ter surgido na Terra por
uma transferncia semelhante originria de Marte? Os dois planetas no
poderiam ter trocado regularmente formas de vida durante centenas de milhes
de anos? A ideia seria testvel. Se descobrssemos vida em Marte e
verificssemos que muito semelhante vida na Terra e se tambm
tivssemos certeza de no se tratar de contaminao microbiana introduzida por
ns mesmos no curso de nossas exploraes a proposio de que a vida foi
transferida h muito tempo pelo espao interplanetrio teria sido levado a srio.
J se pensou, em outras pocas, que a vida seria abundante em Marte. At o
severo e ctico astrnomo Simon Newcomb (em seu Astronomy for Every body,
que teve muitas edies nas primeiras dcadas do sculo XX e foi o texto de
astronomia da minha infncia) conclua: Parece haver vida em Marte. H
alguns anos, esta afirmao era tida como fantstica. Agora comumente
aceita. No se trata de vida humana inteligente, apressava-se ele a
acrescentar, mas de plantas verdes. Entretanto, estivemos agora em Marte e
procuramos as plantas, bem como os animais, os micrbios e os seres
inteligentes. Mesmo que outras formas estivessem ausentes, poderamos ter
esperado, como nos desertos da Terra hoje em dia, e como na Terra em quase
toda a sua histria, uma abundante vida microbiana.
As experincias de deteco de vida da Vinking eram destinadas a
perceber, apenas, um certo subconjunto de biologias concebveis: tendiam a
encontrar o tido de vida que conhecemos. Teria sido tolice mandar instrumentos
que nem sequer podiam detectar a vida sobre a Terra. Eram refinadamente
sensveis, capazes de descobrir micrbios nos terrenos incultos e nos desertos
mais ridos e menos promissores da Terra.
Uma experincia mediu os gases que foram trocados entre o solo marciano e
a atmosfera marciana na presena de matria orgnica da Terra. Outra levou
ampla variedade de alimentos marcados por um elemento detector radioativo
para ver se havia, no solo marciano, micrbios que comiam os alimentos,
convertendo-os, por oxidao, em dixido de carbono radioativo. Uma terceira
experincia introduziu dixido de carbono radioativo (e monxido de carbono) no
solo marciano para ver se parte dele era absorvida por micrbios marcianos. Por
espanto inicial, acredito, de todos os cientistas envolvidos, as trs experincias
deram resultados que, em princpio, pareciam positivos. Gases foram trocados; a
matria orgnica foi oxidada; o dixido de carbono foi incorporado ao solo.
H, porm, motivos para cautela. De modo geral, no se considera que esses
resultados provocadores sejam uma boa evidncia de vida em Marte; os supostos
processos metablicos dos micrbios marcianos ocorreram em um leque muito
amplo de condies dentro das naves Vinking ambiente mido (com gua
lquida trazida da Terra) e seco, claro e escuro, frio (apenas um pouco acima do
ponto de congelamento) aquente (quase o ponto normal de ebulio da gua).
Muitos microbilogos julgam improvvel que os micrbios marcianos fosse to
capazes em condies to variadas. Outro forte motivo de ceticismo que uma
quarta experincia, para procurar substncias qumicas orgnicas do solo
marciano, deu, uniformemente, resultados negativos, apesar do seu grau d
sensibilidade. Esperamos que a vida em Marte, como na Terra, seja organizada
em torno de molculas baseadas em carbono. No encontrar nenhuma dessas
molculas foi desanimador para os otimistas entre os exobilogos.
No momento, os resultados aparentemente positivos das experincias de
deteco da vida so, em geral, atribudos a substncias qumicas que oxidem o
solo, basicamente originrias da luz solar ultravioleta (conforme se discutiu no
captulo anterior). Alguns cientistas da Viking ainda se perguntam e no poderia
haver organismos, extremamente vigorosos e competentes, disseminados, de
forma muito tnue sobre o solo marciano, de modo que sua qumica orgnica
no pudesse ser descoberta, mas seus processos metablicos fossem detectados.
Esses cientistas no negam que oxidantes gerados pela luz ultravioleta estejam
presentes no solo marciano, mas enfatizam que apenas os oxidantes no
explicam perfeitamente os resultados das experincias de deteco da vida feitas
pela Viking. Tentou-se alegar que haveria matria orgnica nos meteoritos SNC,
mas esses elementos parecem ser contaminados que entraram no meteorito
depois da sua chegada ao nosso mundo. At o presente, no h informaes de
que existam micrbios marcianos nessas rochas do cu.
Por parecer, talvez, uma concesso ao interesse pblico, os cientistas da
NASA e da maioria das Viking tm se mostrado muito reticentes em examinar a
hiptese biolgica. Mesmo atualmente, poderamos fazer muito mais: revisar os
dados antigos; examinar a Antrtida e outros solos, que contm poucos micrbios,
com instrumentos semelhantes aos da Viking; simular, no laboratrio, o papel dos
oxidantes no solo marciano; e planejar experincias para elucidar essas questes
sem excluir a possibilidade de novas buscas de vida com futuras naves que
pousaro sobre Marte.
Na verdade, se vrias experincias sensveis, em dois lugares que esto a 5
mil quilmetros um do outro, num planeta marcado pelo fato de o vento
transportar partculas finas por toda a superfcie, no determinaram sinais
inequvocos de vida, ao menos sugerem que Marte pode ser, hoje em dia, um
planeta sem vida. Mas se Marte no contm vida, temos dois planetas com,
virtualmente, a mesma idade e as mesmas condies primitivas, evoluindo lado a
lado no mesmo sistema solar: a vida evolui e prolifera num deles, mas no em
outro. Por qu?
Os restos qumicos ou fosseis da vida marciana primitiva talvez ainda possam
ser encontrados no subsolo, bem protegidos de radiao ultravioleta e de seus
produtos oxidantes que, hoje, fritam a superfcie. possvel que, na face de uma
rocha exposta por desmoronamento, nas margens de um antigo vale fluvial ou de
um leito seco de lago, ou no terreno polar laminado, esteja nossa espera a
evidncia-chave de vida em outro planeta.
Apesar de sua ausncia na superfcie de Marte, as duas luas do planeta, Fobos
e Deimos, parecem ser ricas em matria orgnica complexa que remonta
histria primitiva do Sistema Solar. A nave espacial sovitica Phobos 2 encontrou
evidncias de que vapor de gua expelido de Fobos, como se essa lua tivesse
um interior glacial aquecido pela radioatividade. As luas de Marte podem ser sido
capturadas h muito tempo, tendo vindo de algum lugar do Sistema Solar
exterior; possvel imaginar que estejam entre os exemplos mais prximos de
material inalterado dos primeiros tempos do Sistema Solar. Fobos e Deimos so
muito pequenas, cada uma tem um dimetro de aproximadamente dez
quilmetros; a gravidade que exercem quase desprezvel.
Assim, relativamente fcil marcar um encontro com elas, pousar sobre
elas, examina- las, us-las como base de operaes para estudar Marte e, depois,
voltar para casa.
Marte nos chama, um depsito de informaes cientficas. Importante em
si mesmo, mas tambm pela luz que lana sobre o meio ambiente de nosso
planeta. H mistrios a serem resolvidos sobre o interior de Marte e seu modo de
origem: a natureza dos vulces num mundo sem tectnica de placas, as formas
de relevo esculpidas num planeta com tempestades de areia jamais sonhadas na
Terra, as geleiras e as formas de relevo polares, o escape de atmosferas
planetrias e a captura de luas, para citar uma amostragem mais ou menos
aleatria dos enigmas cientficos. Se Marte teve outrora gua lquida em
abundncia e um clima ameno, o que aconteceu de errado? Como foi que um
mundo, semelhante Terra, se tornou to crestado, frgido e relativamente sem
ar? No existe algo nele que devemos saber sobre nosso prprio planeta?
Ns, seres humanos, j estivemos nessa estrada antes. Os antigos
exploradores teriam compreendido o chamado de Marte. Mas a simples
operao cientfica no requer a presena humana. Podemos enviar robs
inteligentes. So muito mais baratos, no contestam, possvel envi-los a locas
muito perigosos e, com o risco sempre presente de um fracasso da misso, no
se arriscam vidas humanas.
Algum me viu? Dizia a parte de trs da caixinha do leite. Mars Observer,
6 x 4,5 x 3, 2500 kg. ltimo contato em 21/8/1993, a 627 mil quilmetros de
Marte.
M. O. Telefone para casa era a mensagem queixosa numa bandeira
dependurada no lado de fora das Instalaes da Operao da Misso no
Laboratrio de Propulso a Jato, no final de agosto de 1993. O fracasso da
espaonave norte-americana Mars Observer, pouco antes de ser colocada em
rbita ao redor de Marte, foi um grande desapontamento. Em 26 anos, foi a
primeira misso fracassada de uma espaonave norte-americana lunar ou
planetria aps o seu lanamento. Muitos cientistas e engenheiros tinham
dedicado uma dcada de suas vidas profissionais a M. O. Era a primeira misso
norte-americana a Marte em dezessete anos, desde que as duas naves Viking
entraram em rbita ao redor do planeta e outras duas nele pousaram em 1976.
Era, tambm, a primeira espaonave aps a Guerra Fria: cientistas russos
fizeram parte de vrias equipes investigadoras. Mars Observer deveria atuar
como elo essencial de retransmisso de ondas de rdio para as naves que
pousariam em Marte no que seria a misso russa Mars 94, bem como para uma
ousada misso de balo e veculo de explorao marcada para Mars 96.
Os instrumentos cientficos a bordo de Mars Observer teriam mapeado a
geoqumica do planeta e preparado o caminho para futuras misses, orientando a
escolha de locais de pouso. A nave poderia ter lanado nova luz sobre a grande
mudana climtica que parece ter ocorrido na histria marciana primitiva. Teria
fotografado parte da superfcie de Marte com detalhes mais precisos que dois
metros de dimetro. claro que no fazemos ideia das maravilhas que Mars
Observer teria revelado. Mas toda vez que examinamos um mundo com novos
instrumentos e de forma muito minuciosa, surge uma srie deslumbrante de
descobertas exatamente como aconteceu quando Galileu virou o primeiro
telescpio para os cus e inaugurou a era da astronomia moderna.
Segundo a Comisso de Inqurito, a provvel causa do fracasso foi uma
ruptura no tanque de combustvel durante a pressurizao, gases e lquidos
espirrado para fora e a espaonave avariada girando loucamente fora de
controle. Talvez fosse inevitvel. possvel que tenha sido um acidente infeliz.
Para examinar a questo dentro de uma ptica apropriada, vamos considerar
toda a srie de misses Lua e aos planetas empreendidas pelos Estados Unidos
e pela antiga Unio Sovitica.
No comeo, nosso desempenho deixava a desejar. Os veculos espaciais
explodiam no lanamento, no acertavam o alvo ou paravam de funcionar
quando l chegavam. Com o tempo, melhoramos o nosso desempenho em voos
interplanetrios. Houve uma curva de aprendizado. As figuras (baseadas em
dados da NASA com as definies de misses bem-sucedidas fornecidas pela
NASA) mostram essas curvas. Aprendemos muito bem. Nossa atual capacidade
de consertar espaonaves em pleno voo muito bem ilustrada pelas misses da
Voy ager j descritas.
Somente perto do trigsimo quinto lanamento Lua ou aos planetas, a taxa
cumulativa de misses norte-americanas bem-sucedidas conseguiu chegar a
50%. Os russos levaram cerca de cinquenta lanamentos para atingir esta marca.
Tirando a mdia do inicio vacilante e do melhor desempenho recente,
descobrimos que tanto os Estados Unidos como a Rssia tm uma taxa
cumulativa de lanamentos bem-sucedidos de, aproximadamente, 80%. A tava
cumulativa de misses bem-sucedidas, todavia, ainda est abaixo de 70% para os
Estados Unidos e abaixo de 60% para a URSS/Rssia. De modo equivalente, as
misses lunares e planetrias fracassaram, em mdia, 30% ou 40% das vezes.
Desde o incio, as misses para os outros mundos sempre estiveram na
vanguarda da tecnologia. Continuam nSabendo dos riscos irredutveis, pora
vanguarda hoje em dia. So projetadas com subsistemas redundantes e operadas
por engenheiros dedicados e experientes, mas no so perfeitas. O espantoso no
o que nosso desempenho tenha sido to fraco e, sim, que tenha sido to bom.
No sabemos se Mars Observer fracassou devido incompetncia ou,
apenas, estatstica. Mas de esperar uma histria frequente de misses
fracassadas ao explorar outros mundos. As vidas humanas no correm risco
quando se perde uma espaonave robtica. Mesmo que pudssemos melhorar
significativamente a taxa de misses bem- sucedidas, o custo seria demasiado
alto. muito melhor assumir mais riscos e enviar mais naves espaciais.
Sabendo dos riscos irredutveis, por que enviamos atualmente apenas uma
nave espacial em cada misso? Em 1962, a Mariner 1, com destino a Vnus, caiu
no Atlntico; a espaonave Mariner 2, quase idntica, tornou-se a primeira
misso planetria bem-sucedida da espcie humana. A Mariner 3 fracassou e a
Mariner 4, sua gmea, veio a ser a primeira astronave a fotografar Marte, em
close-up, em 1964. Considere-se o duplo lanamento de Mariner 8/ Mariner 9 na
misso para Marte de 1971. O objetivo da Mariner 9 era estudar as enigmticas
mudanas sazonais e seculares das marcas da superfcie. Em todos os outros
aspectos, as naves espaciais eram idnticas. A Mariner 8 caiu no oceano. A
Mariner 9 seguiu para Marte e tornou-se a primeira espaonave da histria
humana a entrar em rbita ao redor de outro planeta. Descobriu os vulces, o
terreno laminado das calotas polares, os antigos vales do rio, e a natureza elica
das mudanas da superfcie. Refutou os canais. Mapeou o planeta de plo a
plo e revelou todas as principais configuraes geolgicas de Marte que
conhecemos atualmente. Proporcionou as primeiras observaes detalhadas de
toda uma classe de pequenos mundos (focalizado as luas marcianas, Fobos e
Deimos). Se tivssemos lanado apenas a Mariner 8, o empreendimento teria
sido um fracasso absoluto. Com o lanamento duplo, tornou-se um brilhante
sucesso histrico.
Havia tambm duas Viking, duas Voy ager, duas Vega, muitos pares de
Venera. Por que enviamos apenas um Mars Observer? A resposta-padro :
custo. Parte da razo de seu custo ser to alto que foi planejado para ser
lanado por um nibus espacial, que um propulsor auxiliar que absurdamente
caro para misses planetrias neste caso, caro demais para dois lanamentos
M.O. Depois de muitas demoras e aumentos de custo ligados ao nibus espacial,
a NASA mudou de ideia e decidiu lanarMars Observer num propulsor auxiliar
Titan. Isso exigiu mais dois anos e um adaptador para que a nave espacial se
ajustasse ao novo veculo de lanamento. Se a NASA no tivesse insistido tanto
em arrumar negcios para o nibus espacial, cada vez menos econmico,
poderamos ter feito o lanamento alguns anos mais cedo e, talvez, com duas
naves espaciais em vez de apenas uma.
Com lanamentos nicos ou em pares, no entanto, as naes que
empreendem viagens espaciais decidiram claramente que j est na hora de
voltar e enviar exploradores robticos para Marte. Os planos das misses
mudam; novas naes entram em campo; antigas naes acham que j no
dispem de recursos. Nem sempre se pode contar sequer com programas j
financiados. Os planos atuais do uma ideia da intensidade dos esforos e da
profundidade da dedicao.
Enquanto escrevo este livro, os Estados Unidos, a Rssia, a Frana, a
Alemanha, o Japo, a ustria, a Finlndia, a Itlia, o Canad, a Agncia Espacial
Europeia e outras entidades ensaiam planos para uma explorao robtica
coordenada de Marte. Nos sete anos entre 1996 e 2003, uma flotilha de umas 25
espaonaves a maioria relativamente pequena e barata deve ser enviada da
Terra para Marte. No realizaro voos rpidos pelo planeta; so todas misses de
longa durao que entraro em rbita ao redor do planeta ou nele pousaro. Os
Estados Unidos vo reenviar todos os instrumentos cientficos que se perderam
com o Mars Observer. A nave espacial russa conter experincias
particularmente ambiciosas, que envolvero unas vinte naes. Satlites de
comunicao permitiro estaes experimentais em qualquer lugar de Marte,
retransmitido os seus dados para a Terra. Perfuradores caindo estridentemente da
nave em rbita iro penetrar no solo marciano, transmitido dados do subsolo.
Bales instrumentados e laboratrios ambulantes vagaro pelas areias de Marte.
Alguns microrrobs no pesaro mais que alguns quilos. Os locais de pouso esto
sendo planejados e coordenados. Os instrumentos sero objeto de calibrao
cruzada. Os dados sero livremente trocados. Temos todas as razes para pensar
que, nos prximos anos, Marte e seus mistrios se tornaro cada vez mais
familiares para os habitantes do planeta Terra.
No centro de comando na Terra, numa sala especial, voc est de capacete e
luvas. Vira a cabea para a esquerda e as cmeras, no veculo robtico em
Marte, viram para a esquerda. Voc v, em alta resoluo e em cores, o que as
cmeras veem. Voc d um passo para a frente e o veiculo avana. Voc
estende o brao para pegar algo brilhante no solo e o brao do rob imita seu
gesto. As areias de Marte escorrem pelos seus dedos. A nica dificuldade com
essa tecnologia de realidade remota que tudo isso deve se passar em tediosa
cmera lenta: a viagem de ida e vota dos comandos da Terra para Marte e dos
dados transmitidos de Marte para a Terra pode levar meia hora ou mais. Mas isso
algo que podemos aprender a tolerar. Podemos apreender a conter a nossa
impacincia exploratria, se esse o preo de explorar Marte. Pode-se construir
o veculo robtico com a inteligncia necessria para lidar com eventualidades
rotineiras. Se acontecer qualquer coisa mais desafiadora, ele para subitamente,
coloca-se em salvaguarda e transmite o pedido para que um controlador humano
muito paciente assuma o comando.
Vamos imaginar robs inteligentes e locomotivos, cada um deles um pequeno
laboratrio cientfico, pousando nos lugares seguros, mas sem atrativos, e
perambulando para ver, de perto, parte dessa profuso de maravilhas marcianas.
Todo dia, o rob vaguearia talvez at seu prprio horizonte; a cada manh,
veramos, de perto, o que ontem havia sido apenas uma elevao distante. A
marcha prolongada de uma travessia pela paisagem marciana apareceria nas
programas de notcias e nas salas de aula. As pessoas especulariam sobre o que
seria encontrado. Os noticirios noturnos sobre umoutro planeta, com suas
revelaes de novos terrenos e novas descobertas cientficas, fariam todo mundo
na Terra participar da aventura.
Depois temos a realidade virtual marciana: os dados enviados de Marte,
armazenados num computador moderno, so introduzidos em seu capacete, luvas
e botas. Voc est caminhando numa sala vazia da Terra, mas tem a impresso
de estar em Marte: cus cor-de-rosa, campos cheios de penedos, dunas de areia
estendendo-se at o horizonte, onde eleva um imenso vulco; voc escuta a areia
sendo esmigalhada sob suas botas, revira as pedras, cava um buraco, prova o ar
fino, vira para o lado e se v frente a frente com... as novas descobertas que
faremos de Marte, cpias exatas do que existe em Marte, e tudo experimentado
na segurana de um salo de realidade virtual de sua cidade natal. No por essa
razo que exploramos Marte, mas claro que vamos precisar de exploradores
robticos para transmitir os dados da realidade real, antes de ela poder ser
configurada em realidade virtual.
Especialmente com o investimento constante em robtica e inteligncia
artificial, o envido de seres humanos a Marte no pode ser justificado apenas
pela cincia. Em comparao com o numero de pessoas que poderiam ser
enviadas para o planeta real, muito maior o das que podem vivenciar Marte
virtual. Podemos realizar muitas coisas com os robs. Para enviar pessoas,
precisamos de razes melhores que a cincia e a explorao.
Nos anos 80, julguei perceber uma justificativa coerente para as misses
humanas em Marte. Imaginei os Estados Unidos e a Unio Sovitica, os dois
rivais da Guerra Fria que haviam colocado nossa civilizao global em perigo,
cooperando num empreendimento previdente de alta tecnologia que propiciaria
esperana s pessoas de todo o mundo. Figurei uma espcie de programa Apollo
s avessas, no qual a fora impulsionadora seria a cooperao em vez da
competio, na qual as duas naes, lideres na explorao do espao,
construiriam juntas os alicerces para um passo importante na histria humana a
colonizao definitiva de um outro planeta.
O simbolismo parecia funcionar muito bem. A mesma tecnologia que pode
lanar armas apocalpticas de continente para continente nos tornaria capazes de
empreender a primeira viagem humana para um outro planeta. Em uma opo
de apropriada foca mtica: abraar o planeta que tem o nome do deus da guerra,
em vez da loucura a ele atribuda.
Conseguimos despertar o interesse dos cientistas e engenheiros soviticos para
esse empreendimento conjunto. Roald Sagdeev, ento diretor do Instituto para
Pesquisa Espacial da Academia Sovitica de Cincias em Moscou, j estava
profundamente envolvido com a cooperao internacional nas misses robticas
soviticas para Vnus, Marte e o Cometa de Halley, muito antes de a ideia entrar
em voga. O projetado emprego em conjunto da estao espacial sovitica Mir e
do veculo de lanamento Energy a, da categoria de Saturn V, tornou a
cooperao atraente para as organizaes soviticas que fabricavam essas peas
de hardware; sem isso, elas teriam dificuldade em justificar suas mercadorias.
Por meio de uma sequncia de argumentos (sendo o principal deles uma forma
de pr fim Guerra Fria), o ento lder sovitico Mikhail Gorbachev foi
persuadido a aceitar a ideias. Durante a reunio de cpula de dezembro de 1987
em Washington, o sr. Gorbachev ao ser perguntado sobre qual seria a atividade
conjunta mais importante capaz de simbolizar a mudana no relacionamento
entre os dois pases respondeu sem hesitar: Vamos juntos Marte.
Mas o governo Reagan no estava interessado. Cooperar com os soviticos,
reconhecer que certas tecnologias soviticas eram mais avanadas que as norte-
americanas equivalentes, tornar parte da tecnologia norte-americana acessvel
aossoviticos, dividir os crditos, fornecer uma alternativa para os fabricantes de
armas nada disso agradava ao governo. A oferta foi recusada. Marte teria que
esperar.
Em apenas alguns anos, os tempos mudaram. A Guerra Fria acabou. A Unio
Sovitica j no existe. Os benefcios provenientes da cooperao das duas
naes perderam parte da sua fora. Outras naes especialmente o Japo e os
membros integrantes da Agncia Espacial Europeia tornaram-se viajantes
interplanetrios. Muitas demandas justas e urgentes so impostas aos oramentos
discricionrios das naes.
Mas o propulsor de decolagem Energy ia, de grande potncia de empuxo,
ainda aguarda uma misso. O foguete Proton um burro de carga
disposio. A estao espacial Mir com uma tripulao a bordo quase
ininterruptamente ainda gira ao redor da Terra a cada hora e meia. Apesar do
turbilho interno, o programa espacial russo continua com todo o vigor. A
cooperao entre a Rssia e os Estados Unidos no espao est se acelerando. Um
cosmonauta russo, Sergei Krikalev, embarcou no nibus espacial Discovery em
1994 (onde permaneceu uma semana, o tempo habitual das misses do nibus
espacial; Krikalev j havia passado 464 dias a bordo da estao espacial Mir).
Astronautas norte-americanos vo visitar a Mir. Instrumentos norte- americanos
inclusive o que examina os oxidantes tidos como a causa da destruio das
molculas orgnicas no solo marciano devem ser lavados para Marte em
veculos espaciais russos. O Mars Observer foi projetado para servir de estao
retransmissora para as naves de misses russas que pousariam em Marte. Os
russos ofereceram incluir um veculo orbital norte-americano numa futura
misso de carga til mltipla para Marte, a ser lanada pelo Proton.
Os conhecimentos norte-americanos e russos em cincia espacial e
tecnologia se entrosam; eles se entrelaam com dedos. Cada um forte onde
outro fraco. um casamento feito nos cus mas que tem sido
surpreendentemente difcil de consumar.
Em 2 de setembro de 1993, o vice-presidente Al Gore e o primeiro-ministro
Viktor Chernomy rdin firmaram, em Washington, um acordo de ampla e
minuciosa cooperao. O governo Clinton deu ordens para que a NASA faa um
novo projeto da estao espacial norte-americana (chamada Freedom nos anos
Reagan), de modo que ela entre na mesma rbita da Mir e possa ser acoplada
estao russa: mdulos japoneses e europeus sero ligados estao, bem como
um brao robtico canadense. Os projetos agora se transformaram no que se
chama Estao Espacial Alpha, envolvendo quase todas as naes que
participam das viagens espaciais. (A China a exceo mais marcante).
Em troca de cooperao espacial norte-americana e de uma infuso de
moeda forte, a Rssia concordou em suspender a venda de componentes de
msseis balsticos para outras naes, e em exercer, de modo geral, controles
rigorosos na exportao de sua tecnologia de armas estratgicas. Desta forma, o
espao se torna mais uma vez, como no auge da Guerra Fria, um instrumento de
poltica estratgica nacional.
No entanto, essa nova tendncia tem inquietado profundamente parte da
indstria aeroespacial norte-americana e alguns membros importantes do
Congresso. Sem a composio internacional, possvel motivar
empreendimentos to ambiciosos? Todo emprego cooperativo de veculos de
lanamento russos significa menos apoio para a indstria aeroespacial norte-
americana? Os norte-americanos podem contar com apoio estvel e
perseverana nos projetos em conjunto com os russos? ( claro que os russos
fazem perguntas semelhantes sobre os norte-americanos). Programas
cooperativos de longo prazo, no entanto, economizam dinheiro, empregam o
extraordinrio talento cientfico e tcnico distribudo por todo o planeta e inspiram
futuro global. Pode haverflutuaes nos compromissos nacionais. provvel
tanto retroceder quando avanar. Mas a tendncia global clara.
Apesar das dificuldades crescentes, os programas espaciais dos dois antigos
adversrios esto comeando a se conjugar. possvel, agora, prever uma
estao espacial mundial no de qualquer uma das naes, mas do planeta
Terra a ser montada na inclinao 51o em relao ao equador e a algumas
centenas de quilmetros de altura. Uma dramtica misso conjunta, chamada
Fogo e Gelo, est em discusso: o envio de uma nave espacial veloz que passe
perto de Pluto, o ltimo planeta ainda no explorado, com o emprego do
impulso gravitacional do Sol, durante o qual pequenas sondas entrariam
realmente na atmosfera solar. E parecemos estar no limiar de um consrcio
mundial para a explorao cientfica de Marte. A impresso geral que esses
projetos sero realizados cooperativamente ou jamais se concretizaro.
Se existem razes vlidas, econmicas em termos de benefcio/custo,
defensveis de modo geral para que as pessoas se arrisquem at Marte, uma
questo em aberto. No h certamente consenso. O problema tratado no
prximo captulo.
Eu diria que, se no vamos enviar pessoas a mundos to distantes quando
Marte, perdemos a principal razo de uma estao espacial um posto humano
em rbita ao redor da Terra, permanente (ou intermitentemente) ocupado. Uma
estao espacial est longe de ser uma plataforma excelente para fazer cincia,
quer para examinar a Terra, quer para investigar o espao, quer para utilizar a
microgravidade (a prpria presena dos astronautas interfere negativamente).
Para reconhecimento militar, ela muito inferior s sondas espaciais robticas.
No h aplicaes econmicas ou industriais convincentes. dispendiosa em
comparao com as sondas robticas. E, sem dvida, corre-se o risco de perder
vidas humanas. Todo lanamento de nibus espacial para construir ou suprir uma
estao espacial tem uma probabilidade de fracasso catastrfico estimada em
1% ou 2%. Atividades espaciais civis e militares anteriores espalharam pela
rbita inferior da Terra entulhos velozes que, mais cedo ou mais tarde, vo colidir
com uma estao espacial (at o momento, entretanto, a Mir no teve problemas
dessa ordem). A estao espacial tambm no necessria par a explorao
humana da Lua. A Apollo conseguiu chegar at l muito bem sem nenhuma
estao espacial. Com dispositivos de lanamento da categoria de Saturn V e
Energy ia, talvez seja igualmente possvel chegar a asteroides prximos da Terra
ou at Marte, sem ter de montar o veculo interplanetrio numa estao espacial
em rbita.
Uma estao espacial pode servir para fins inspiradores ou educacionais e,
com certeza, pode ajustar a solidificar as relaes entre as naes que exploram
o espao especialmente os Estados Unidos e Rssia. Mas a nica funo
substantiva de uma estao espacial, que eu saiba, a preparao para o voo
espacial de longa durao. Como os seres humanos se comportam em
microgravidade? Que medidas podemos tomar contra as mudanas progressivas
na qumica do sangue e contra uma perda ssea estimada a 6% ao ano em
gravidade zero? (Numa misso de trs ou quatro anos a Marte, isso se tornar
significativo, se os viajantes tiverem de enfrentar gravidade zero).
Essas no so questes de biologia bsica como o DNA ou o progresso
evolutivo; trata-se de problemas de biologia humana aplicada. importante saber
as respostas, mas apenas se pretendemos ir a algum lugar muito distante no
espao e a viagem for muito longa. O nico objetivo tangvel e coerente de uma
estao espacial so as futuras misses humanas e asteroides prximos da Terra,
a Marte e mais alm. Historicamente, a NASA tem sido cautelosa em afirmar
claramente essa verdade, talvez por medo de que os membros do Congresso
desistam, desgostosos, de qualquer empreendimento, denunciem a estao
espacial como o primeiro passo de realizaes extremamente dispendiosas e
declarem que o pas ainda no est preparado para ocompromisso de enviar
pessoas a Marte. Na realidade, portanto, a NASA tem silenciado sobre os
verdadeiros objetivos da estao espacial. No entanto, se tivssemos essa estao
espacial, nada nos obrigaria a ir direto a Marte. Poderamos us-la para
acumular a aperfeioar o conhecimento relevante e, nessa atividade, poderamos
levar o tempo que quisssemos. O objetivo ter os conhecimentos e a
experincia necessrios para realizar a viagem com segurana, quando soar a
hora, quando estivermos prontos para voar rumo aos planetas.
O fracasso do Mars Observer e a perda catastrfica do nibus espacial
Challenger, em 1986, nos lembram que h um certo risco irredutvel de desastre
nos futuros voos humanos a Marte e a outros lugares. A misso Apollo 13, que
no conseguiu pousar na Lua e encontrou dificuldades para retornar a salvo para
a Terra, sublinha a sorte que tivemos at agora. No conseguimos at hoje
fabricar carros e trens perfeitamente seguros, apesar de fabric-los h mais de
um sculo. Centenas de milhares de anos depois de termos domesticado o fogo,
toda cidade no mundo tem um corpo de bombeiros espera de um incndio que
precisa ser apagado. Nas quatro viagens de Colombo ao Novo Mundo, ele perdeu
naus direita e esquerda, inclusive um tero da pequena frota que partiu em
1492.
Enviar pessoas ao espao exige uma razo muito boa e a compreenso
realista de que, quase certo, vamos perder vidas. Os astronautas e os
cosmonautas sempre compreenderam essa realidade. Ainda assim, nunca houve,
nem vai haver falta de voluntrios.
Mas por que Marte? Por que no voltar Lua? Est prxima, e j provamos
que sabemos enviar pessoas ao nosso satlite. Minha preocupao que a Lua,
apesar de to prxima, seja um longo desvio, se no um beco sem sada. J
estivemos l. At trouxemos amostras desse mundo. As pessoas viram as rochas
lunares e, por razes que acredito serem basicamente sensatas, acharam a Lua
muito aborrecida. um mundo morto, esttico, sem ar, sem gua, coberto por
um cu preto. Seu aspecto mais interessante talvez seja a superfcie cheia de
crateras, um registro de antigos impactos catastrficos, tanto na Terra como na
Lua.
Ao contrrio, Marte tem clima, tempestades de poeira, suas prprias luas,
vulces, calotas polares, formas de relevo peculiares, antigos vales de rio e
evidncias de uma grande mudana climtica num mundo outrora semelhante
Terra. Contm alguma probabilidade da vida passada ou at quem sabe presente,
e o planeta mais adequado para a vida futura seres humanos transplantados
da Terra, vivendo em outro mundo. Nada disso vale para a Lua. Marte tambm
possui sua prpria histria legvel nas crateras. Se, em vez da Lua, Marte tivesse
estado ao nosso alcance, no teramos recuado no programa do voo espacial com
tripulao humana.
A Lua tambm no um canteiro de testes especialmente desejvel, nem
uma estao intermediaria no caminho para Marte. Os meios ambientes lunares
e marcianos so muito diferentes, e a Lua est to distante de Marte quanto da
Terra. As mquinas para a explorao de Marte podem ser testadas, pelo menos
com igual eficincia, em rbita ao redor da Terra, em asteroides prximos da
Terra ou na prpria Terra na Antrtida, por exemplo.
O Japo tende a ser ctico quando ao compromisso dos Estados Unidos e de
outras naes com o planejamento e a execuo de importantes projetos
cooperativos no espao. Esta , pelo menos, uma das razes por que o Japo,
mais que qualquer outra nao envolvida em viagens espaciais, tende a assumir
sozinho seus empreendimentos. A Sociedade Lunar e Planetria do Japo uma
organizao que representa entusiastas do espao no governo, nas universidades e
nas principais indstrias. Enquanto escrevo, a Sociedade est propondo construir e
suprir uma base lunar s com mo-de-obrarobtica. Diz-se que o projeto vai
levar trinta anos e custar 1 bilho de dlares por ano (o que representaria 7% do
atual oramento espacial civil norte-americano). Os seres humanos s
apareceriam na base quando ela estivesse totalmente pronta. Afirma-se que o
emprego de equipes de construo robticas, atuando sob comandos de rdio da
Terra, dever tornar o custo dez vezes mais barato. O nico problema com este
plano, segundo os comunicados, que outros cientistas no Japo continuam a
perguntar: Para que serve tudo isso?. Esta uma boa pergunta em todas as
naes.
No presente, provvel que a primeira misso humana a Marte seja
dispendiosa demais para que uma nao a realize sozinha. Nem seria apropriado
que um passo histrico desses seja dado por representantes de apenas uma
pequena frao da espcie humana. Uma aventura cooperativa entre os Estados
Unidos, a Rssia, o Japo, a Agencia Espacial Europeia e, talvez, outras naes,
como a China pode ser, no entanto, realizvel em futuro no muito distante. A
estao espacial internacional ter testado nossa capacidade de trabalhar juntos
em grandes projetos de engenharia no espao.
O custo de enviar um quilograma de qualquer coisa a uma distncia no
maior que uma rbita inferior da Terra hoje quase o mesmo de um quilograma
de ouro. Esta , sem dvida, uma razo importante de ainda no termos
percorrido as antigas costas litorneas de Marte. Os foguetes qumicos de
mltiplos estgios nos levaram pela primeira vez ao espao, e os temos usado
desde ento. Tentamos aperfeioa-los, torna- los mais seguros, mais confiveis,
mais simples, mais baratos. No o temos conseguido, porm; ou, pelo menos, no
to rapidamente quanto muitos esperavam.
Assim, talvez haja um meio melhor: foguetes de nico estgio, capazes de
colocar suas cargas diretamente em rbita; quem sabe muitas cargas pequenas
disparadas por canhes ou lanadas por foguetes de avies; ou, ainda, jatos-
mbolos supersnicos. possvel que haja algum meio muito melhor em que
ainda no pensamos. Se pudssemos fabricar propulsores para o retorno, com o
ar e o solo de nosso mundo de destino, a dificuldade da viagem diminuiria
bastante.
Uma vez no espao, aventurando-se rumo aos planetas, a balstica de
foguetes no necessariamente o melhor meio de fazer circular grandes cargas
teis, mesmo com impulsos gravitacionais. Hoje, depois da ignio inicial dos
foguetes, fazemos correes no meio da trajetria, mas prosseguimos j sem
fora propulsora pelo resto do caminho. H, porm, sistemas de propulso
nuclear/eltrica e inica promissores, com os quais se pode exercer uma
pequena e constante acelerao. Ou, como o pioneiro russo do espao Konstantin
Tsiolkovsky prefigurou, poderamos empregar velas solares pelculas imensas,
mas muito finas, que captam a luz solar e o vento solar, uma caravela com
quilmetros de largura navegando o espao vazio entre os mundos.
Especialmente para viagens a Marte e mais alm, esses mtodos so melhores
que foguetes.
Como aconteceu com a maioria das tecnologias, quando alguma coisa
funciona precariamente, quando a primeira de sua espcie, h uma tendncia
natural de aperfeio-la, desenvolve-la, explora-la. Logo o investimento
institucional na tecnologia original, por mais falha que seja, to grande que se
torna muito difcil passar para algo melhor. A NASA quase no tem recursos para
desenvolver tecnologias alternativas de propulso. Esse dinheiro teria de sair de
misses de curto prazo, misses que poderiam dar resultados concretos e
melhorar a crnica de sucessos da NASA. Gastar dinheiro com tecnologias
alternativas algo que compensa em um ou duas dcadas no futuro. Nossa
tendncia ter muito pouco interesse pelo que vai acontecer daqui a uma ou duas
dcadas. Por essas e por outras, o sucesso inicial pode plantar as sementes do
fracasso definitivo; algo muito semelhante ao que, s vezes, acontece na
evoluo biolgica. Mais cedo ou mais tarde, porm, uma das naes talvez
algumaque no invista de forma macia em tecnologias marginalmente
eficientes desenvolve alternativas eficazes.
Mesmo antes disso, se tomarmos uma trilha cooperativa, vai chegar a hora
quem sabe na primeira dcada do novo sculo e do novo milnio de uma
espaonave interplanetria se montada em rbita ao redor da Terra, todo o
processo sendo apresentado no noticirio noturno. Flutuando como insetos, os
astronautas e cosmonautas vo orientar e casar as peas pr-fabricadas. Por fim,
a nave, testada e pronta, ser ocupada por sua tripulao internacional e
impulsionada at atingir a velocidade de escape. Durante toda a viagem de ida e
volta a Marte, os membros da tripulao vo depender uns dos outros para
sobreviver, um microcosmo de nossas circunstncias reais aqui na Terra. A
primeira misso interplanetria conjunta e com tripulao humana talvez apenas
passe por Marte ou entre em rbita ao redor do planeta. Antes disso, veculos
robticos, com aerofrenagem, pra-quedas e retrofoguetes, tero pousado
suavemente sobre a superfcie marciana para coletar amostras e leva-las para a
Terra, bem como para instalar suprimentos para os futuros explorados. Tenhamos
ou no razes coerentes e imperiosas, no entanto, tenho certeza a menos que
nos destruamos antes de que chegar o momento em que os seres humanos
pisaro em Marte. apenas uma questo de tempo.
Segundo o tratado solene firmado em Washington e Moscou em 27 de janeiro
de 1967, nenhuma nao pode reivindicar parte ou toda a extenso de outro
planeta. Ainda assim por razes histricas que Colombo teria compreendido
muito bem algumas pessoas se perguntam, preocupadas, quem pisar primeiro
em Marte. Se isso realmente nos preocupa, podemos cuidar para que os
tornozelos dos membros da tripulao estejam atados, quando eles pousarem na
suave gravidade marciana.
As tripulaes colheriam novas amostras, previamente separadas, em parte
procura de vida, em parte tentando compreender o passado e o futuro de Marte e
da Terra. Pensando nas futuras expedies, experimentariam extrair gua,
oxignio e hidrognio das rochas, do ar e da camada subterrnea de gelo
permanente para terem o que beber, o que respirar, com que mover suas
mquinas e o que empregar, como oxidante e combustvel de foguete, para
propelir na nave da viagem de volta. Testariam os materiais marcianos para a
fabricao subsequente de bases e instalaes em Marte.
E iriam explorar. Quando imagino as primeiras exploraes humanas de
Marte, vejo sempre um veiculo, meio parecido com um jipe, descendo por uma
das redes de vales, a tripulao com martelos geolgicos, cmeras e
instrumentos analticos a mo, procurando rochas de eras passadas, sinas de
antigos cataclismos, indcios de mudana climtica, qumicas estranhas, fsseis
ou o mais emocionante e o mais improvvel algo vivo. Suas descobertas so
televisionadas para a Terra velocidade da luz. Aconchegado na cama com as
crianas, voc explora os antigos leitos dos rios em Marte.
CAPTULO 16
ESCALANDO O CU

O qu? s vezes, me pergunto com espanto. Nossos antepassados


caminharam da frica Oriental at Novay a Zemly a. Ay ers Rock e a Patagnia,
caaram elefantes com pontas de lanas feitas de pedra, atravessaram os mares
polares em barcos abertos h 7 mil anos, circunavegaram a Terra propelidos
apenas pelo vento, pisaram na Lua uma dcada depois de entrarem no espao
e ns ficamos intimidados com uma viagem a Marte? Lembro-me, ento, do
sofrimento evitvel sobre a Terra, de como alguns dlares podem salvar a vida
de uma criana que est morrendo de desidratao, de quantas crianas
poderamos salvar com o dinheiro necessrio para uma viagem a Marte e, por
enquanto, mudo de ideias. desonroso ficar em casa ou desonroso partir? Ou
estou propondo uma falsa dicotomia? No ser possvel propiciar uma vida
melhor para todos sobre a Terra e partir rumo aos planetas e s estrelas?
Tivemos um perodo expansivo nos anos 60 e 70. Era possvel pensar, como
pensei naquela poca, que a nossa espcie estaria em Marte antes do fim do
sculo. Mas, ao contrrio, nos recolhemos.
Robs parte, recuamos no programa de viagens aos planetas e s estrelas.
Continuo a me perguntar: falta de coragem ou sinal de maturidade?
possvel que fosse o mximo que poderamos, razoavelmente, ter esperado
alcanar. De certo modo, espantoso que tenha sido possvel: enviamos uma
dzia de seres humanos em excurses de uma semana para a Lua. E foram-nos
concedidos os recursos para fazer o primeiro reconhecimento de todo o Sistema
Solar, ao menos at Netuno misses que transmitam toda uma riqueza de
dados, mas nada de valor prtico, de curto prazo, cotidiano, o po da cada dia.
Animaram o esprito humano, porm. Esclareceram-nos sobre o nosso lugar no
Universo. fcil imaginar tramas de causalidade histrica em que no houvesse
corrida para a Lua, nem programa planetrio.
tambm possvel, entretanto, imaginar um empenho de explorao muito
mais srio, que nos levaria a ter, hoje, veculos robticos investigando as
atmosferas de todos os planetas jovinianos e de uma poro de luas, cometas e
asteroides; uma rede de estaes cientficas automticas instalada em Marte,
informando diariamente suas descobertas; e amostras de muitos mundos
examinados nos laboratrios da Terra, revelando sua geologia, sua qumica e
talvez, at, sua biologia. J poderia haver postos humanos nos asteroides prximos
da Terra, na Lua e em Marte.
Havia muitos caminhos histricos possveis. Nossa trama de causalidades nos
levou a uma srie de exploraes modestas e rudimentares, ainda que heroicas
sob muitos aspectos. Mas muito inferior ao que poderia ter sido e ao que um
dia, talvez, venha a ser.
Levar a vigorosa centelha prometica da Vida para o vazio estril e ali
acender uma imensa fogueira de matria animada o verdadeiro destino de
nossa raa, l-se no panfleto de uma organizao chamada Fundao do
Primeiro Milnio. Promete, por 120 dlares por ano, cidadania em colnias do
espao quando chegar hora. Os benfeitores que contribuem com uma
soma maior tambm recebem a gratido eterna de uma civilizao rumo s
estrelas, e a gravao de seu nome no monolito a ser erigido na Lua. Isso
representa um extremo no continuum de entusiasmo a favor da presena
humana no espao. O outro extremo, mas bem representado no Congresso,
questiona por que razo deveramos ir ao espao, especialmente levando seres
humanos em vez de robs. O programa Apollo foi um jogo de bola de gude
lunar, como o crtico social Amitai Etzioni certa vez o chamou; como o fim da
Guerra Fria, no h justificativas para um programa espacial com tripulaes
humanas, sustentam os partidrios dessa orientao. Em que lugar nesse espectro
de opes polticas deveramos nos colocar?
Desde que os Estados Unidos venceram a Unio Sovitica na corrida Lua,
parece ter desaparecido uma justificativa coerente, amplamente reconhecida,
para levar seres humanos ao espao. Os presidentes e as comisses do Congresso
no sabem o que fazer com o programa espacial que emprega tripulaes
humanas. Para que serve? Por que precisamos disso? Mas as faanhas dos
astronautas e o pouso na Lua haviam provocado e por boas razes a
admirao do mundo. Desistir do voo espacialtripulado seria uma rejeio dessa
extraordinria realizao norte-americana, argumentam os lderes polticos com
seus botes. Que presidente, que Congresso deseja ser responsvel pelo fim do
programa espacial? E, na antiga Unio Sovitica, escuta-se um argumento
semelhante: devemos abandonar a nica alta tecnologia em que ainda somos
lderes mundiais? Devemos trair a herana de Kostantin Tsiolkovsky, Sergei
Korolev e Yuri Gagarin?
A primeira lei da burocracia garantir a sua prpria existncia. Entregue a
seus prprios mecanismos, sem instrues claras das instncias superiores, a
NASA involuiu gradativamente para um programa que mantivesse lucros,
empregos e gratificaes. A demagogia poltica, exercida principalmente pelo
Congresso, tornou-se uma influncia cada vez mais poderosa no projeto e
execuo de misses e objetivos de longo prazo. A burocracia se petrificou, a
NASA perdeu o seu rumo.
Em 20 de julho de 1989, o vigsimo aniversrio do pouso da Apollo 11 sobre
a Lua, o presidente George Bush anunciou uma orientao de longo prazo para o
programa espacial norte-americano. Com o nome de Iniciativa de Explorao
Espacial (SEI), propunha uma srie de objetivos, inclusive uma estao espacial
norte-americana, o retorno dos homens Lua e o primeiro pouso de seres
humanos em Marte. Num discurso subsequente, o sr. Bush citou 2019 como a
data prevista para o primeiro pouso naquele planeta.
No entanto, apesar das instrues claras das mais altas instncias, a Iniciativa
de Explorao Espacial foi a pique. Quatro anos depois de autorizada, nem
sequer possui um departamento na NASA que dela se ocupe. Por culpa associada
SEI, o Congresso cancelou algumas misses robticas, pequenas e pouco
dispendiosas, Lua que, do contrrio, teriam sido aprovadas. O que houve de
errado?
Um problema foi a escala do tempo. A SEI estendia-se por uns cinco futuros
mandatos presidenciais (tomando a presidncia mdia como um mandato e
meio). No difcil, para um presidente, tentar conseguir que seus sucessores se
comprometam com o programa, mas a confiabilidade desse compromisso deixa
muito a desejar. A SEI contrastava dramaticamente com o programa Apollo,
que, segundo conjeturas da poca em que teve incio, poderia ter triunfado
quando o presidente Kennedy ou seu herdeiro poltico imediato ainda estivesse no
poder.
Em segundo lugar, havia a preocupao de saber se a NASA, que
recentemente tivera grande dificuldade em lanar alguns astronautas a
quatrocentos quilmetros acima da Terra, conseguiria envia-los, numa trajetria
em arco com um ano de durao, para um destino a 200 milhes de quilmetros
de distncia e traze-los de volta so e salvos.
Em terceiro lugar, o programa era concebido exclusivamente em termos
nacionalistas. A cooperao com outras naes no era fundamental nem para o
seu projeto, nem para a sua execuo. O vice-presidente Dan Quay le, que tinha
responsabilidade nominal pelo espao, justificava a estao espacial como uma
demonstrao de que os Estados Unidos eram a nica superpotncia mundial.
Como, porm, a Unio Sovitica tinha uma estao operacional que estava uma
dcada frente dos Estados Unidos, ficava difcil compreender o argumento do
sr. Quay le.
Finalmente, este problema era saber de onde, em termos de poltica prtica,
deveria vir o dinheiro. Os custos de levar os primeiros seres humanos a Marte
haviam sido estimados de vrias formas, chegando cifra de 500 bilhes.
Sem dvida, impossvel prever os custos antes de se ter um projeto de
misso. E o projeto de misso depende de variveis como: tamanho da
tripulao; at que ponto sero tomadas medidas contra os perigos da radiao
csmica e solar ou da gravidade zero; que outros riscos se estar disposto a correr
com as vidas dos homens emulheres a bordo. Se todo membro da tripulao tem
uma especialidade essencial, o que acontece se um deles adoece? Quanto maior
a tripulao, mais confivel o potencial de reserva. quase certo que no se
enviaria um cirurgio-dentista de tempo integral, mas o que aconteceria se
algum precisasse de tratamento de canal a 170 milhes de quilmetros do
dentista mais prximo? Ou o tratamento poderia ser feito por um endodentista na
Terra, usando telepresena?
Wernher von Braun foi o engenheiro nazista norte-americano que, mais que
qualquer outra pessoa, realmente nos levou para o espao. Seu livro Day s
Marsprojekt, de 1952, prefigurava uma primeira misso com dez naves espaciais
interplanetrias, setenta tripulantes e trs barcos de pouso. A redundncia era
uma preocupao predominante em sua mente. Os requisitos logsticos,
escreveu, no so maiores do que aqueles necessrios para uma operao
militar de pequeno porte que se espalharia por um limitado teatro de guerra. Ele
pretendia explodir de uma vez por todas a teoria do foguete espacial solitrio e
seu pequeno de aventureiros interplanetrios audaciosos, e invocava em seu
auxilio as trs naus de Colombo, sem as quais a histria tende a provar que ele
nuca teria retornado s praias espanholas. Os projetos modernos de uma misso
a Marte tm ignorado esse conselho. So muito menos ambiciosos que os de Von
Braun, requerendo, tipicamente, uma ou duas naves espaciais, com uma
tripulao de trs a oito astronautas, e mais uma ou duas espaonaves robticas
de carga. O foguete solitrio e o pequeno grupo de aventureiros ainda esto entre
ns.
Outras incertezas que afetam o projeto e o custo da missa o incluem saber: se
vamos pr-instalar suprimentos da Terra e lanar os seres humanos para Marte
somente depois que as provises pousarem em segurana no planeta distante; se
vamos poder usar materiais marcianos que gerem oxignio para respirar, gua
para beber e propulsores de foguete para a viagem de volta; se pousaremos
empregando a fina atmosfera marciana para a aerofrenao: que grau de
redundncia no equipamento ser considerado prudente; at que ponto usaremos
sistemas ecolgicos fechados ou dependeremos apenas da comida, gua e
dispositivos de coleta de lixo que levarmos da Terra; qual ser o projeto dos
veculos usados pela tripulao para explorar a paisagem marciana; e quanto
equipamento estaremos dispostos a carregar para testar nossa capacidade de
viver fora da Terra em viagens futuras.
At que essas questes sejam resolvidas, absurdo aceitar qualquer cifra
para o custo do programa. Por outro lado, era igualmente claro que a SEI seria
muito dispendiosa. Por todas essas razes, o programa nem chegou a comear.
Nasceu morto. No houve nenhuma tentativa efetiva, por parte do governo Bush,
de investir capital poltico para pr a SEI em funcionamento.
A lio me parece clara: talvez no haja meios de enviar seres humanos a
Marte em futuro relativamente prximo, apesar de esse empreendimento estar
ao alcance de nossa capacidade tecnolgica. Os governos no gastam imensas
somas de dinheiro apenas para a cincia ou simplesmente para explorar.
Precisam de outro objetivo, e este deve ter um sentido poltico real.
Impossvel, pois, partir imediatamente; no entanto, quando a viagem se tornar
possvel, acho que a misso deve ser internacional desde o incio. Dividindo-se
solidariamente os custo e as responsabilidades e aproveitando-se a proficincia
de muitas naes. O preo deve ser razovel e o perodo entre a aprovao do
projeto e o lanamento deve ajustar-se a escalas de tempo polticas prticas. As
agncias espaciais envolvidas devem demonstrar sua capacidade se desenvolver
misses exploratrias pioneiras e seguras com tripulaes humanas, dentro do
prazo e do oramento. Se fosse possvel imaginar uma dessas misses por menos
de 100 bilhes de dlares e com um perodo entre a aprovao do projeto e o
lanamento inferior a quinze anos, talvez aviagem fosse exequvel. (Em termos
de custo, isso representaria, por ano, apenas uma frao dos oramentos
espaciais civis das naes que atualmente exploram o espao). Com a
aerofrenao e a utilizao do ar marciano na fabricao de combustvel e
oxignio para a viagem de volta, esse oramento e essa escala de tempo esto
comeando a parecer plausveis.
Quando mais econmica e rpida a misso, necessariamente maior ser o
riso a correr com as vidas dos astronautas e cosmonautas a bordo. Como, porm,
entre inmeros exemplos, ilustram os samurais do Japo medieval, h sempre
voluntrios competentes para misses altamente perigosas em um projeto
percebido como uma grande causa. Nenhum oramento, nenhum cronograma
pode ser realmente confivel, quando tentamos fazer alguma coisa em escala to
grandiosa, algo que nuca foi feito antes. Quanto maior a margem de segurana
requeria, maior o custo e mais tempo para conseguir o objetivo. Encontrar a
soluo de compromisso entre a exequibilidade poltica e o sucesso da misso
pode ser complicado.
No basta querer ir a Marte s porque alguns sonharam com isso desde a
infncia, ou porque parece, a longo prazo, a meta exploratria obvia pra a
espcie humana. Se estamos falando em gastar todo esse dinheiro, devemos
justificar as despesas.
Existem atualmente outras questes necessidades nacionais gritantes, claras
que no podem ser enfrentadas sem grandes gastos; ao mesmo tempo, o
oramento federal discricionrio tornou-se lamentavelmente restrito. A remoo
de venenos qumicos e radioativos, a eficincia energtica, as alternativas para os
combustveis fsseis, as taxas em declnio de inovao tecnolgica, o colapso da
infra-estrutura urbana, a epidemia da AIDS, todo um caldeira de cnceres, falta
de habitao, desnutrio, mortalidade infantil, educao, empregos, sistema de
sade a lista angustiosamente longa. Ignorar esses problemas por em risco o
bem-estar da nao. Todas as naes que exploram o espao se defrontam com
dilema semelhante.
O tratamento, em separado, de quase todas essas questes custaria centenas
de bilhes de dlares ou mais. Arrumar a infra-estrutura custar vrios trilhes
de dlares. As alternativas para a economia de combustveis fsseis representam
inequvoco investimentos de muitos trilhes de dlares em todo o mundo, se
formos capazes de descobri-las. Esses projetos, o que s vezes nos dizem, esto
alm de nossa capacidade de pagamento. Como podemos nos dar ao luxo de ir a
Marte?
Se houvesse mais de 20% de fundos discricionrios no oramento federal dos
Estados Unidos (ou nos oramentos das outras naes que exploram o espao),
provvel que no me sentisse to dividido em defender o envio de seres humanos
a Marte. Se houvesse menos de 20 %, acho que nem o mais ferrenho entusiasta
do espao insistiria nessa misso. Existe, certo, um ponto em que a economia
nacional se v em dificuldades to terrveis que se torna despropositado enviar
pessoas a Marte. A questo saber onde traar a linha. obvio que essa linha
existe, e todo aquele que participa desses debates precisa estipular onde ela deve
ser traada, que frao do produto nacional bruto seria excessiva para o espao.
Gostaria que se adotasse o mesmo procedimento para a defesa.
As pesquisas de opinio pblica mostram que muitos norte-americanos
pensam que o oramento da NASA o mais ou menos igual ao oramento da
defesa. Na realidade, todo o oramento da NASA, inclusive as misses humanas
e robticas e a aeronutica, equivale a cerca de 5% do oramento de defesa dos
Estados Unidos. Em quanto os gastos com a defesa atualmente enfraquecem o
pas? E mesmo que a NASA fosse totalmente desativada, o dinheiro liberado seria
capaz de resolver nossos problemas nacionais?
O voo espacial humano em geral, para no falar de expedies a Marte, seria
muito mais facilmente tolervel se, como nos argumentos de Colombo e de
Henrique, o Navegador, no sculo XV, houvesse o atrativo do lucro. Algumas
razes tm sido apresentadas. Alguns afirmam que o ambiente de intensa
radiao, baixa gravidade ou alto vcuo no espao prximo da Terra poderia ser
utilizado para fins comerciais. Todas essas propostas devem passar pela seguinte
pergunta: produtos melhores ou equivalentes poderiam ser fabricados aqui na
Terra, se o dinheiro fornecido para seu desenvolvimento fosse comparvel ao
que est sendo despejado no programa espacial? A julgar pelo pouco dinheiro
que as corporaes tm mostrado dispostas a investir nessa tecnologia
exceo das entidades que constroem os foguetes e as naves espaciais as
perspectivas, pelo menos no presente, no so muito boas.
A noo de que materiais raros poderiam ser encontrados em outros lugares
moderna pelo fato de o transporte ser caro. Pelo que sabemos, possvel haver
oceanos de petrleo em Tit, mas transport-lo at a Terra ser dispendioso.
Metais do grupo da platina talvez sejam abundantes em certos asteroides. Se estes
pudessem ser descolados para uma rbita ao redor da Terra, talvez fosse possvel
explora-los adequadamente. Mas, ao menos no futuro previsvel, isso parece
perigosamente imprudente, como descrevo mais adiante.
Em seu clssico romance de fico cientfica, The man who sold the moon,
Robert Heinlein imaginou o motivo do lucro como a chave para a viagem
espacial. Ele no previra que a Guerra Fria venderia a Lua. Reconheceu, no
entanto, que seria difcil encontrar um enredo honesto de lucro. Por isso, Heinlen
imaginou um negcio fraudulento em que se espalharam diamantes sobre a
superfcie lunar, para que futuros exploradores ansiosamente os descobrissem e
iniciassem uma corrida aos diamantes. Desde ento, temos trazido amostras da
Lua, sem que indcio algum de diamantes comercialmente interessante tenha
aparecido por l.
Kiy oshi Kuramoto e Takafumi Matsui, no entanto, da Universidade de Tquio,
estudaram a formao dos ncleos de ferro da Terra, Vnus e Marte, tendo
descoberto que o manto marciano (entre a crosta e o ncleo) deve ser rico em
carbono mais rico do que o da Lua, de Vnus ou da Terra. A uma profundidade
superior a trezentos quilmetros, as presses devem transformar o carbono em
diamante. Sabemos que Marte tem sido geologicamente ativo durante toda a sua
historia. Os materiais das grandes profundidades sero ocasionalmente expelidos
para a superfcie, e no apenas pelos grandes vulces. Assim, parece possvel
haver diamantes em outros mundos s que no na Lua, mas em Marte. Quando
sua quantidade, qualidade, tamanho e localizao, ainda nada sabemos.
A volta para a Terra de uma espaonave recheada de magnficos diamantes
de mltiplos quilates desvalorizaria, sem dvida, os preos (bem como
empobreceria os acionistas das corporaes de Beers e General Eletric). Devido
s aplicaes ornamentais e industriais dos diamantes, todavia, talvez houvesse
um piso mnimo que os preos no ultrapassassem. possvel imaginar que as
indstrias afetadas encontrariam razoes para promover as primeiras exploraes
a Marte.
A ideia que os diamantes marcianos pagaro o preo de explorar o planeta ,
na melhor das hipteses, uma aposta no acaso, mas serve como exemplo de que
substancias raras e valiosas podem ser descobertas em outros mundos. Seria
tolice, porm, contar com essas eventualidades. Se queremos justificar misses a
outros mundos, temos de encontrar outras razes.
Alm das discusses sobre lucros e custos, at mesmo sobre reduo de
custos, devemos tambm descrever os benefcios, se que eles existem. Os
defensores de misses humanas a Marte devem procurar determinar se as
misses ao planeta tmpossibilidades de mitigar a longo prazo qualquer um dos
problemas aqui na Terra. Consideremos, ento, o conjunto-padro das
justificativas, e vamos ver ser elas nos parecem vlidas, invlidas ou
indeterminadas.
As misses humanas a Marte aprofundariam espetacularmente o nosso
conhecimento do planeta, inclusive a procura de vida passada e presente.
provvel que o programa clarifique a nossa compreenso do meio ambiente da
Terra, como as misses robticas j comearam a fazer. A histria de nossa
civilizao mostra que pelo estudo de conhecimentos bsicos que os progressos
prticos mais significativos se efetuam. As pesquisas de opinio sugerem que a
razo mais popular para explorar o espao o aumento de conhecimentos.
Mas seres humanos no espao so essenciais para alcanar essa meta? As
misses robticas, quando detentoras de alta prioridade nacional e equipadas com
inteligncia artificial aperfeioada, parecem-me inteiramente capazes de
responder, assim como fariam os astronautas, a todas as perguntas que devem
ser propostas e, talvez, com 10% do custo.
Alega-se que produtos secundrios vo aparecer imensos benefcios
tecnolgicos que do contrrio deixariam de ser criados melhorando, com isso,
nossa competitividade internacional e a economia domstica. Mas este um
argumento antigo: gastem-se 80 bilhes de dlares (em valores atuais) para
enviar os astronautas da Apollo Lua, e ns lanaremos no mercado uma
frigideira patenteada que no gruda. bvio que, se estamos atrs de frigideiras,
podemos investir o dinheiro diretamente e poupar quase toda a sua proposta.
O argumento tambm enganador por outras razes, uma delas o fato de a
tecnologia Teflon da DuPont ter precedido em muito as misses Apollo. O
mesmo se pode dizer dos marcapassos cardacos, das canetas esferogrficas, de
Velero e de outros produtos secundrios que se dizem ligados ao programa
Apollo. (Certa vez, tive a oportunidade de conversar com o inventor do
marcapasso cardaco, que por pouco no teve um acidente coronariano ao
descrever a injustia de a NASA estar se apropriando, segundo ele, dos crditos
de seu mecanismo). Se h tecnologias de que precisamos com urgncia, ento
vamos gastar o dinheiro e desenvolv-las. Por que ir a Marte para isso?
Com certeza, seria impossvel desenvolver toda essa tecnologia nova exigida
pela NASA, sem que houvesse um transbordamento para a economia geral,
algumas invenes teis aqui na Terra. Por exemplo, o suco de laranja em p
Tang foi um produto do programa espacial tripulado, e outros produtos
secundrios apareceram sob a forma de ferramentas sem fio, desfibriladores
cardacos implantados, vestimentas resfriadas por lquidos e imagens digitais,
para citar apenas alguns. Mas eles no justificam viagens a Marte, nem a
existncia da NASA.
Podamos ver a antiga maquina de gerar produtos secundrios chiando e
bufando nos derradeiros dias do departamento da Guerra nas Estrelas da era
Reagan. Os laser de raio X impulsionados por bombas de hidrognio nas estaes
guerreiras em rbita contribuiro para a cirurgia a laser perfeita, diziam-nos.
Mas se precisamos de cirurgia a laser, se uma alta prioridade nacional, pelo
amor de Deus vamos alocar os fundos para desenvolv-la. E deixar a Guerra nas
Estrelas fora disso. As justificativas que apelam para os produtos secundrios
constituem uma admisso de que o programa no se sustenta sobre seus prprios
ps, de que no pode ser justificado pelo objetivo para o qual foi originalmente
delineado.
Houve uma poca em que se pensou, com base em modelos econometricos,
que, para cada dlar investido na NASA, muitos dlares eram bombeados na
economia dos Estados Unidos. Se esse efeito multiplicador se aplicasse mais
NASA do que maioria dos rgos governamentais, ele forneceria uma forte
justificativa social e fiscal para o programa espacial. Os defensores da NASA
no hesitavam em apelar para esseargumento. Em 1994, porm, um estudo do
Departamento de Oramento do congresso constatou que isso no passava de
iluso. Embora os gastos com a NASA beneficiem alguns segmentos produtivos
da economia dos Estados Unidos especialmente a indstria aeroespacial no
existe nenhum efeito multiplicador preferencial. Da mesma forma, embora os
gastos com a NASA, sem dvida, criem ou mantenham empregos e lucros, ela
no gera esse efeito de forma mais eficiente que muitos outros rgos
governamentais.
Depois h a educao, um argumento que, de tempos em tempos, tem se
revelado muito atraente na Casa Branca. Os doutorados em cincia atingiram o
auge perto da poca da Apollo 11, talvez at com a defasagem apropriada depois
do incio do programa Apollo. A relao de causa e efeito talvez no seja
demonstrvel, mas no implausvel. Mas e da? Se temos interesse em
melhorar a educao, a viagem a Marte ser o melhor caminho? s pensar no
que poderamos fazer com 100 bilhes de dlares para aperfeioar o treinamento
e os salrios dos professores, os laboratrios e as bibliotecas das escolas, as bolsas
de estudo para estudantes carentes, os recursos para pesquisa e as bolsas de
estudo para ps-graduao. Ser verdade, de fato, que a melhor maneira de
promover a educao cientfica ir a Marte?
Outro argumento que as misses humanas a Marte vo dar ocupao ao
complexo militar-industrial, diminuindo a tentao de este usar sua considervel
influncia poltica para exagerar ameaas externas e arrancar fundos para a
defesa. O outro lado dessa moeda que, indo a Marte, manteremos uma
capacidade tecnolgica de reserva que talvez seja importante em futuras
conjunturas militares. claro que poderamos simplesmente pedir que os rapazes
fizessem algo de utilidade imediata para a economia civil. Todavia, como vimos,
nos anos 70, com os nibus Grumman e os trens de subrbio Boeing/Vertol, a
indstria aeroespacial encontra dificuldades reais para produzir
competitivamente a economia civil. certo que um tanque pode percorrer mil
quilmetros por ano e um nibus mil quilmetros por semana, por isso seus
projetos bsicos devem ser diferentes. Mas, ao menos em matria de
confiabilidade, o Departamento de Defesa parece ser muito menos exigente.
A cooperao no espao, como j mencionei, est se tornando um
instrumento de cooperao internacional, por exemplo, diminuindo a
proliferao de armas estratgicas em novas naes. Os foguetes, sem funo
por causa do fim da Guerra Fria, podem vir a ser empregados com proveito em
misses a uma rbita da Terra, Lua, aos planetas, aos asteroides e aos cometas.
Mas tudo isso pode ser realizado sem misses humanas a Marte.
Outras justificativas so oferecidas. Afirmam-se que a soluo definitiva
para os problemas de energia na Terra extrair todos os minrios da Lua, trazer
para a Ter o hlio-3 implantando-pelo-vento-solar e usa-lo em reatores de
fuso. Que reatores de fuso? Mesmo que isso fosse possvel, mesmo que
compensasse o custo, uma tecnologia para daqui a cinquenta ou cem anos.
Nosso problemas de energia precisam ser solucionados num ritmo menos
descansado.
Ainda mais estranho o argumento de que temos de mandar seres humanos
ao espao para resolver a crise populacional do mundo. O nmero das pessoas
que nascem, contudo, 250 mil vezes maior que os da que morrem todos os dias,
o que significa que teramos de lanar 250 mil pessoas por dia ao espao para
manter a populao mundial em seus nveis atuais. Isso parece est alm de
nossa presente capacidade.
Examinando rapidamente essa lista e tento somar os prs e os contras,
sempre lembrando as outras reivindicaes urgentes junto ao oramento federal.
Para mim, o argumento, at agora, se reduz seguinte pergunta: a soma de um
grande nmero de justificativas isoladamente inadequadas pode resultar numa
justificativa adequada?
No acho que nenhum dos itens na minha lista de supostas justificativas valha,
comprovadamente, 500 bilhes de dlares, nem mesmo 100 bilhes de dlares;
certamente, no vale tudo isso a curto prazo. Por outro lado, a maioria deles vale
alguma coisa e, se tenho cinto itens valendo cada um 20 bilhes de dlares, talvez
o conjunto chegue aos 100 bilhes. Se soubermos reduzir os custos e fazer
verdadeiras parcerias internacionais, as justificativas se tornam mais
convincentes.
Enquanto no ocorrer um debate nacional sobre esse tpico, enquanto no
tivermos uma ideia mais clara das razoes e da relao custo/beneficio das
misses humanas a Marte, o que deveremos fazer? Minha sugesto realizar
projeto de pesquisa e desenvolvimento que possam ser justificados por seus
prprios mritos ou pela importncia para outros objetivos, mas que tambm
possam contribuir para as misses humanas a Marte, se mais tarde decidirmos
partir. Essa agenda incluiria:

Astronautas norte-americanos na estao espacial Mir para voos


conjuntos de durao gradativamente mais longa, procurando chegar
a um ou dois anos, o tempo a viagem a Marte.
Configurao da estao espacial internacional de modo que sua
funo principal seja estudar os efeitos, a longo prazo, do meio
ambiente espacial sobre os seres humanos.
Na estao espacial internacional, a implementao de um
mdulo de gravidade artificial giratrio, para animais e, depois,
para seres humanos.
Estudos intensivos do Sol, inclusive um conjunto distribudo nas
sondas robticas em rbita ao redor do Sol, para monitorar a
atividade solar e alertar os astronautas o mais cedo possvel sobre os
perigosos clares solares ejees macias de eltrons e prtons
da coroa solar.
Desenvolvimento norte-americano/russo e multilateral da
tecnologia dos foguetes Energy ia e Proton para os programas
espaciais norte- americanos e internacionais. Embora no seja
provvel que os Estados Unidos dependam basicamente de um
propulsor auxiliar sovitico, o Energy ia tem, aproximadamente, a
mesma potncia do Saturn V, que enviou os astronautas da Apollo
Lua. Os Estados Unidos deixaram a linha de montagem do Saturn V
morrer, e ela no pode ser ressucitada de imediato. Proton , das
grandes propulsores auxiliares ora disponveis, o mais confivel. A
Rssia est ansiosa por vender sua tecnologia em troca de moeda
forte.
Projetos conjuntos com a NASDA (a agncia espacial japonesa)
e a Universidade de Tquio, a Agncia Espacial Europeia e a
Agncia Espacial Russa, junto com o Canad e outras naes. Na
maioria dos casos, os projetos deveriam ser parceiras em p de
igualdade, sem que os Estados Unidos insistissem em ditar as regras.
Para a explorao robtica em Marte, esses programas j esto
sendo desenvolvidos. Para o voo tripulado, a principal dessas
atividades , claramente, a estao espacial internacional. Por fim,
poderamos realizar em conjunto misses planetrias simuladas em
rbitas inferiores da Terra. Um dos principais objetivos desses
programas deve ser criar uma tradio de excelncia tcnica
cooperativa.
Desenvolvimento tecnolgico usando a robtica e a inteligncia
artificial mais avanada de veculos, bales e avies para a
explorao de Marte, a implementao da primeira
missointernacional de coleta de amostras. Espaonaves robticas
capazes de trazer amostras de Marte podem ser testadas em
asteroides prximos d Terra e na Lua. As amostras coletadas em
regies cuidadosamente selecionadas da Lua podem ter suas idades
determinadas e contribuir de moto fundamental para a nossa
compreenso da histria primitiva da Terra.
Desenvolvimento adicional de tecnologias para fabricar
combustveis e oxidantes com materiais marcianos. Numa
estimativa, com base num prottipo de Robert Zubrin e colegas em
Martin Marietta Corporation, vrios quilogramas do solo marciano
podem ser, automaticamente, enviados Terra por meio de um
modesto e confivel veculo de lanamento Delta, tudo apenas por
uma ninharia (em termos relativos).
Simulaes, na Terra, de viagens de longa durao a Marte,
concentrando-se em problemas psicolgicos e sociais potenciais.
Busca vigorosa de novas tecnologias, como propulso de
acelerao constante, para nos levar a Marte rapidamente; isso
poder ser essencial, se os perigos de radiao e da microgravidade
tornarem o tempo de voo de um ano (ou mais) demasiado arriscado.
Estudo intensivo dos asteroides prximos da Terra, que podem
fornecer, em escalas de tempo intermedirias, objetivos superiores
aos oferecidos pela Lua no que diz respeito explorao humana.
Maior nfase dada cincia inclusive s cincias bsicas por
trs da explorao espacial e anlise completa dos dados j obtidos
pela NASA e outras agncias espaciais.

Essas recomendaes importam em uma frao de custo total de uma


misso humana a Marte e se distribudas por mais ou menos uma dcada e
realizadas em conjunto com outras naes em uma frao dos oramentos
espaciais atuais. Se implementadas, elas nos ajudariam a fazer estimativas de
custos precisas e uma avaliao mais realista dos perigos e benefcios. Elas nos
permitiriam manter um progresso robusto na direo das exploraes humanas a
Marte, sem compromissos prematuros com nenhum hardware especfico para a
misso. A maioria, talvez a totalidade, das recomendaes tem outras razes de
ser, mesmo que tivssemos certeza de no poder enviar seres humanos a
qualquer outro mundo nas prximas dcadas. E um ritmo constante de
realizaes que aumentam a possibilidade de viagens humanas a Marte
combateria na mente de muitos, pelo menos o pessimismo muito difundido
sobre o futuro.
Mais uma coisa. H uma srie de argumentos menos tangveis, muitos dos
quais, admito com franqueza, atraentes e vibrantes. O voo espacial fala a alguma
coisa profunda dentro de ns de muito de ns, se no de todos. Uma emergente
perspectiva csmica, uma compreenso aperfeioada do nosso lugar no
Universo, um programa altamente visvel que influenciasse nossa viso de ns
mesmos esclareceriam a fragilidade de nosso ambiente planetrio, o perigo
comum e a responsabilidade de todas as naes e de todos os povos da Terra. E
as misses humanas a Marte forneceriam perspectivas esperanosas, ricas em
aventura, para os errantes entre ns, especialmente os jovens. At a explorao
vicria tem utilidade social.
Nas minhas palestras sobre o futuro do programa espacial em
universidades, a grupos de militares e comerciantes, a organizaes profissionais
na maioria das vezes acho que o pblico tem muito menos pacincia que eu
com os obstculos prticos, econmicos e polticos do mundo real. Eles querem
eliminar os impedimentos, reaver os dias gloriosos de Vostok e Apollo, seguir
adiante e pisar mais uma vez em outrosmundos. Ns j conseguimos uma vez;
podemos fazer de novo, dizem eles. Mas eu me acautelo, aqueles que assistem a
essas palestras so entusiastas do espao por contra prpria.
Em 1969, menos da metade do povo norte-americano achava que o
programa Apollo valia seu custo. No vigsimo quinto aniversrio do pouso na
Lua, o nmero tinha aumentado para dois teros. Apesar de seus problemas, 63%
dos norte-americanos julgaram que a NASA estava fazendo um trabalho bom-
para-excelente. Sem referncias a custos, 55% dos norte-americanos (segundo
uma pesquisa de opinio do programa de notcias da CBS) aprovaram que os
Estados Unidos enviassem astronautas para explorar Marte. Entre os adultos
jovens, o nmero era de 68%. Acho que explorar a palavra-chave.
No acidental que, apesar de suas falhas, e por mais moribundo que esteja
o programa espacial com tripulao humana (uma tendncia que a misso de
reparo do Telescpio Espacial Hubble pode ter ajudado a reverter), os
astronautas e os cosmonautas ainda sejam considerados em toda parte herois de
nossa espcie. Uma colega cientista me falou de sua recente viagem aos
planaltos de Nova Guin, onde ela visitou uma cultura ainda na idade da pedra e
quase sem contatos com a civilizao ocidental. Eles desconheciam os relgios
de pulso, os refrigerantes e a comida congelada. Mas sabiam da Apollo 11.
Sabiam que os humanos tinham caminhado sobre a Lua. Conheciam os nomes de
Armstrong, Aldrin e Collins. Queriam saber quem estava visitando a Lua no
momento.
Projetos orientados para o futuro, que, apesar de suas dificuldades polticas,
s podem ser completados em alguma dcada distante, nos lembram
continuamente que haver um futuro. O fato de lanarmos razes em outros
mundos nos sussurra aos ouvidos que somos mais do que pictos, srvios ou
tonganeses: somos humanos.
O voo de explorao espacial divulga as ideias cientficas, o pensamento
cientfico e o vocabulrio cientfico. Eleva o nvel geral da investigao
intelectual. A ideia de que agora compreendemos algo, que ningum entendeu
antes essa satisfao, especialmente intensa para os cientistas envolvidos, mas
perceptvel para quase todo mundo propaga-se pela sociedade, ricocheteia nas
paredes e retorna para ns. Encoraja-nos e enfrentar problemas que tambm
nunca foram resolvidos antes em outras reas. Aumenta o senso geral de
otimismo na sociedade. Faz circular pensamentos crticos, do tipo urgentemente
necessrio, para resolver questes sociais at ento intratveis. Ajuda a estimular
uma nova gerao de cientistas. Quando mais a cincia divulgada pela mdia
especialmente se os mtodos tambm so descritos, alm das concluses e
implicaes tanto mais saudvel a sociedade na minha opinio. Por toda
parte, as pessoas sentem um enorme desejo de compreender.
Quando criana, meus sonhos mais exultantes eram voar no em alguma
mquina, mas sozinho. Eu comeava saltando ou pulando num p s e,
lentamente, conseguia elevar a minha trajetria. Levava cada vez mais tempo
para tornar a cair no cho. Em breve, estava num arco to alto que j no caa
mais. Pousava como uma grgula em um nicho perto do pinculo de um
arranha-cu, ou me acomodava tranquilamente sobre uma nuvem. No sonho
que devo ter tido, em suas muitas variaes, pelo menos uma centena de vezes
alar voo requeria uma certa disposio mental. impossvel descreve-las com
palavras, mas me lembro at hoje da sensao. Era preciso fazer alguma coisa
dentro da cabea e na boca do estmago, e ento eu conseguia ala voo apenas
pela foca de vontade, os membros bambos dependurados. Partia rumo s alturas.
Sei que muitas pessoas tm sonhos semelhantes. Talvez a maioria das pessoas.
Talvez todo mundo. Pode ser que ele remonte a 10 bilhes de anos ou mais,
quandonossos antepassados ainda pulavam graciosamente de ramo em ramo na
floresta primitiva. O desejo de voar como os pssaros motivou muitos pioneiros
do voo, inclusive Leonardo da Vinci e os irmos Wright. possvel que tambm
faa parte do apelo do voo espacial.
Em rbita ao redor de qualquer mundo ou num voo interplanetrio, perde-se,
literalmente, o peso. Os astronautas conseguem lanar-se at o teto da
espaonave apenas com um leve empurro do cho. Pode sair dando
cambalhotas no ar pelo longo eixo da nave. Os seres humanos vivenciam a
ausncia da gravidade com a alegria das brincadeiras; o que dizem quase todos
os astronautas e cosmonautas. Como, porm, as espaonaves ainda so muito
pequenas, e os passeios pelo espao tm sido realizados com extrema cautela,
nenhum ser humano j experimentou essa maravilha e glria: com um
empurro quase imperceptvel, sem nenhuma mquina para transport-lo, sem
estar preso por nenhum fio, lanar-se bem alto no cu, na escurido do espao
interplanetrio. Torna-se um satlite vivo da Terra ou um planeta humano do Sol.
A explorao planetria satisfaz nossa inclinao por grandes
empreendimentos, viagens, buscas, algo que nos tem acompanhado desde os
nossos dias de caadores e colhedores nas savanas da frica Oriental, h um
milho de anos. Por acaso afirmo que possvel imaginar muitas tramas de
causalidade histrica em que isso no teria ocorrido somos capazes de comear
tudo de novo em nossa era.
A explorao de outros mundos emprega, exatamente, as mesmas qualidades
de um empreendimento cooperativo, planejado, audacioso e corajoso, que
caracterizam os melhores momentos de tradio militar. Nem preciso pensar
no lanamento noturno de uma espaonave Apollo rumo a outro mundo. Isso
torna a concluso inevitvel. Basta presenciar simples F-14s decolando de pistas
adjacentes, inclinando-se esquerda e a direita, os motores a jato flamejando, e
h algo que arrebata ou, pelo menos, o que sinto. E nenhum conhecimento
dos potenciais abusos das foras-tarefas do porta-avies consegue afetar a
profundidade desse sentimento. Ele simplesmente fala a outra parte dentro de
mim. Uma parte que no quer saber de recriminaes, nem de poltica. Quer
apenas voar.
Eu... no tinha s a ambio de ir mais longe do que qualquer outro j fora,
escreveu o capito James Cook, o explorador do Pacfico no sculo XVIII, mas
at o homem pudesse ir. Dois sculos mais tarde, Yuri Romanenko, ao retornar
Terra depois do que fora ento o voo espacial mais longo da histria, disse: O
cosmo um im... Depois de ter estado l em cima, voc s pensa em voltar.
At Jean-Jacques Rousseau, que no era nenhum entusiasta da tecnologia,
sentiu o apelo:
As estrelas esto muito acima de ns; precisamos
de instrues, instrumentos e mquinas preliminares,
que seriam como muitas escadas imensas pelas quais
pudssemos nos aproximar delas, para traz-las ao
alcance de nossa mo.
As futuras possibilidades da viagem espacial, escreveu o filsofo Bertrand
Russell em 1959:
Que esto agora entregues principalmente a
fantasias infundidas, poderiam ser tratadas com mais
sobriedade sem perder o seu interesse, e poderiam
mostrar at ao mais aventureiro dos jovens que um
mundo sem guerra no precisa ser um mundo sem
glrias temerrias e perigosas. Para esse tipo de
competio, no h limites. Toda vitria apenas o
preldio de outra, e no se pode traar fronteiras
para a esperana nacional.
A longo prazo, podem ser essas as razes mais de que qualquer uma das
justificativas prticas consideradas anteriormente que nos levaro a Marte e
a outros mundos. Enquanto isso, o passo mais importante que podemos dar rumo
a Marte fazer um progresso significativo aqui na Terra. At melhorias modestas
nos problemas sociais, econmicos e polticos que a nossa civilizao global
atualmente enfrentapoderiam liberar recursos enormes, tanto materiais como
humanos, para outros objetivos.
H muito dever de casa para ser feito aqui na Terra, e nosso compromisso
com essa tarefa deve ser constante. Mas somos o tipo de espcie que precisa de
uma fronteira por razes biolgicas fundamentais. Toda vez que d um passo
alm e dobra uma nova esquina, a humanidade recebe um choque de vitalidade
produtiva que pode lev-la adiante por sculos.
H um novo mundo esperando por ns. E sabemos como chegar l.
CAPTULO 17
VIOLNCIA INTERPLANETRIA DE ROTINA
uma
lei da
natureza
que a
Terra e
todos os
outros
corpos
permaneam
em seus
devidos
lugares e
deles
sejam
deslocados
apenas
por meio
de
violncia.
ARISTTELES
(384-322
a. C.),
FSICA.
Havia algo estranho com Saturno. Quando, em 1610, Galileu usou o primeiro
telescpio astronmico do mundo para ver o planeta ento o mais distante do
mundo conhecido descobriu dois apndices, um de cada lado. Comparou-os a
alas. Outros astrnomos chamaram-nos de orelhas. O cosmo contm
muitas maravilhas, mas um planeta com orelhas de abano triste. Galileu foi
para o tmulo sem ter resolvido essa questo bizarra.
Com o passar dos anos, os observadores descobriram que as orelhas ... bem,
cresciam e diminuam. Finalmente, ficou claro que Galileu tinha descoberto um
anel, extremamente fino, que circulava Saturno na altura do equador, sem o
tocar em parte alguma. Durante alguns anos, devido s mudanas nas posies
orbitais da Terra e de Saturno, o anel tinha sido visto de perfil e, por ser to fino,
parecia desaparecer. Em outros anos, fora visto mais de frente, e as orelhas
cresciam. Qual o significado de haver um anel ao redor de Saturno? Uma placa
fina, chata e slida com um buraco cortado no meio para o planeta? De onde
vem isso?
Em pouco tempo, essa linha de investigao nos leva a colises capazes de
estilhaar mundos, a dois perigos bem diferentes para a nossa espcie e a uma
razo alm das j descritas para estarmos l no alto, entre os planetas, por
uma questo de sobrevivncia.
Sabemos, agora, que os anis (enfaticamente no plural) de Saturno so uma
vasta horda de mundos glaciais minsculos, cada um em sua rbita separada,
cada um preso a Saturno pela gravidade do planeta gigantesco. Em tamanho,
esses pequenos mundos vo de partculas de poeira fina a casas. Nenhum
bastante grande para ser fotografado, nem mesmo por voos prximos.
Distribudos num conjunto elaborado de finos crculos concntricos, semelhantes
aos sulcos de um disco fonogrfico (que, na realidade forma uma espiral), os
anis foram revelados pela primeira vez em toda a sua majestade, pelas duas
espaonaves Voy ager em seus voos perto do planeta em 1980-1. Em nosso
sculo (sculo XX), os anis art dco de Saturno se tornaram um cone do futuro.
Num colquio cientfico, no final dos anos 60, pediram-me para enumerar os
principais problemas da cincia planetria. Sugeri que um deles era saber por
que, de todos os planetas, apenas Saturno tinha anis. A Voy ager descobriu que
essa questo no existe. Todos os quatro planetas gigantes em nosso Sistema Solar
Jpiter, Saturno Urano e Netuno tm, na realidade, anis. Mas ningum sabia
disso naquela poca.
Cada sistema de anis tem caractersticas distintas. O de Jpiter delgado e
constitudo, principalmente, de partculas escuras, muito pequenas. Os anis
brilhantes de Saturno so compostos, sobretudo, de gua gelada: h milhares de
anis distintos nesse sistema, alguns torcidos, com marcas estranhas e escuras,
como os raios de uma roda, que se formam e dissipam. Os anis escuros de
Urano parecem compostos de carbono elementar e molculas orgnicas,
lembrando carvo vegetal ou fuligem de chamin, Urano tem nove anis
principais e alguns deles parecem respirar de vez em quando, expandindo-se e
contraindo-se. Os anis de Netuno so os mais finos de todos, variando tanto de
espessura que, se detectados da Terra, parecem apenas arcos e crculos
incompletos. Vrios anis parecem ser mantidos pelos puxes gravitacionais de
duas luas que atuam como pastoras, uma posicionada entre o planeta e o anel e a
outra, mais distante, j fora do anel. Cada sistema de anis exibe a sua prpria
beleza, apropriadamente celestial.
Como se formam os anis? Uma possibilidade so as mars: se um mundo
errante passa perto de um planeta, este exerce, sobre o lado prximo do intruso,
uma atrao gravitacional mais forte que seu lado afastado; se o mundo chega
bastante perto e se sua coeso interna bastante baixa, pode ser, literalmente,
despedaado. De vez em quando, o que vemos acontecer a cometas, quando
passam demasiado perto de Jpiter ou do Sol. Outra possibilidade, sugerida pela
explorao do Sistema Solar exterior feita pela Voy ager, a seguinte: os anis se
formam quando mundos colidem e luas so esmagadas em pedacinhos. Esses
dois mecanismos podem ter desempenhado um papel na formao dos anis.
O espao entre os planetas cruzado por uma estranha coleo de pequenos
mundos vagabundos, cada um em rbita ao redor do Sol. Alguns so do tamanho
de um condado ou at de um estado; muitos outros tm a superfcie de uma vila
ou cidade. Os pequenos so mais numerosos que os grandes e seu tamanho
chega, at, a partculas de poeira. Alguns se movem em longas e estiradas
trajetrias elpticas, o que os leva, periodicamente, a cruzar a rbita de um ou
mais planetas.
De vez em quando, infelizmente, h um mundo no meio do caminho. A
coliso pode espatifar e pulverizar tanto o intruso quanto a lua atingida (ou, pelo
menos, a regio ao redor do terreno atingido). Os destroos resultantes ejetados
da lua, mas sem alcanarem a velocidade necessria para escapar da gravidade
do planeta podem formar um novo anel por certo tempo. formado do
material que compunha os corpos envolvidos na coliso, mas, em geral, h mais
pedaos da lua- alvo que do vagabundo causador do impacto. Se os mundos em
coliso forem glaciais, o resultado lquido ser anis de partculas de gelo; se
fossem compostos de molculas orgnicas, o resultado ser anis de partculas
orgnicas (que sero, lentamente, processados pela radiao e convertidos em
carbono). Toda a massa, nos anis de Saturno, nada mais que o resultado da
completa pulverizao, por impacto, de uma nica lua glacial. A desintegrao
de pequenas luas pode, igualmente, explicar os sistemas de anis dos outros trs
planetas gigantes.
A menos que esteja muito prxima de seu planeta, uma lua despedaada se
reagrega gradativamente (ou, pelo menos, o que acontece com uma frao
considervel de fragmentos). Os pedaos, grandes e pequenos,
aproximadamente na mesma rbita em que estava a lua antes do impacto,
agregam-se tumultuosamente. O que costumava ser um pedao de ncleo est
agora na superfcie e vice-versa. As superfcies, resultantes dessa mistura, talvez
paream muito estranhas. Miranda, uma das luas de Urano, afigura-se
perturbadoramente embaralhada e pode ter tido essa origem.
O gelogo planetrio Eugente Shoemaker prope que muitas luas, no Sistema
Solar exterior, foram aniquiladas e reconstitudas no s uma, mas vrias vezes,
durante os 4,5 bilhes de anos desde que o Sol e os planetas se condensaram a
partir de gs e poeira interestelar. O quadro que surge, da explorao do Sistema
Solar exterior realizada pela Voy ager, o de mundos cujas viglias plcidas e
solitrias so, espasmodicamente, perturbadas por intrusos do espao; de colises
capazes de espatifar mundos; e de luas que se reestruturam a partir de destroos,
reconstituindo-se, como uma fnix, de suas prprias cinzas.
Entretanto, uma lua, que vive muito perto de um planeta, no pode ser
reestruturar no caso de ser pulverizada as mars gravitacionais do planeta
prximo impedem que isso ocorra. Os destroos resultantes, uma vez distribudos
num sistema de anis, podem ter vida longa, pelos menos, segundo o padro de
durao da vida humana. Talvez muitas das luas pequenas e indiscernveis, que
ora giram ao redor dos planetas gigantes, venham a um dia florescer, formando
imenso e encantadores anis.
Essas ideias so reforadas pelo surgimento de vrios satlites no Sistema
Solar. Fobos, a lua mais prxima de Marte, tem uma grande cratera chamada
Stickney : Mimas, uma lua prxima de Saturno, tem uma grande cratera
chamada Herschel. Essas crateras como as de nossa prpria lua e, na
realidade, de todas as que existem no Sistema Solar so produzidas por colises.
Um intruso se choca contra um mundo maior e provoca uma imensa exploso no
ponto de impacto. Uma cratera em forma de bacia escavada e o menor objeto
impactante destrudo. Se o tamanho dos intrusos, que escavaram as crates
Stickney e Herscheil, tivesse sido um pouquinho maior, elesteriam tido energia
bastante para estilhaar Fobos e Mimas. Essas luas escaparam por um triz da bola
de demolio csmica. Muitas outras no tiveram a mesma sorte.
Toda vez que um mundo sofre coliso, h um intruso a menos algo
semelhante a um derby de demolies na escala do Sistema Solar, uma guerra
de atrito. O prprio fato de j terem ocorrido muitos dessas colises significa que
os pequenos mundos vagabundos tm sido consideravelmente consumidos, os que
esto em trajetrias circulares ao redor do Sol, aqueles que no cortam as rbitas
de outros mundos, tm pouca probabilidade de se chocar com um planeta. Os
que se encontram em trajetrias altamente elpticas, aqueles que cruzam as
rbitas de outros planetas, vo colidir, mais cedo ou mais tarde, ou, errando por
pouco o alvo, sero gravitacionalmente expelidos do Sistema Solar.
quase certo que os planetas so o resultado da acumulao de pequenos
mundos que, por sua vez, se condensaram a partir de uma grande nuvem
achatada de gs e poeira que circundava o Sol o tipo de nuvem que pode agora
ser visto ao redor de estrelas jovens prximas. Assim, na histria primitiva do
Sistema Solar, antes que as colises limpassem a rea, os mundos pequenos
deviam ser muito mais numerosos que atualmente.
Na verdade, h evidncias claras desse fato em nosso prprio quintal: se
contarmos os pequenos mundos intrusos em nossa vizinhana no espao,
poderemos estimar a frequncia com que se chocaro contra a Lua. Partindo do
pressuposto modesto de que a populao de intrusos nunca tenha sido menor que
a atual, podemos calcular quantas crateras deveria haver sobre a Lua. O nmero
calculado revela-se muito menor que o de crateras que vemos sobre os planaltos
devastados da Lua. A profuso inesperada de crateras na Lua nos fala de uma
poca mais primitiva, quando o Sistema Solar estava num turbilho selvagem,
fervilhando com mundos em trajetrias de coliso. Isso faz sentido, porque eles
se formaram da aglomerao de mundos muito menores que, por sua vez,
tinham surgido da poeira interestelar. H 4 bilhes de anos, os impactos lunares
eram centenas de vezes mais frequentes do que hoje em dia, e h 4,5 bilhes de
anos, quando os planetas ainda estavam incompletos, as colises aconteciam com
frequncia talvez 1 bilho de vezes maior que em nossa poca apaziguada.
O caos deve ter sido mitigado por sistemas de anis resplandecentes, muitos
mais numerosos, talvez, que os que, atualmente, embelezam os planetas. Se
tivessem luas menores naquela poca, a Terra, Marte e outros planetas pequenos
tambm poderiam ter recebido anis de enfeite.
A explicao mais satisfatria para a origem de nossa Lua, com base em sua
qumica (revelada pelas amostras trazidas pelas misses Apollo), que teria sido
formada h quase 4,5 bilhes de anos, quando um mundo do tamanho de Marte
atingiu a Terra. Grande parte do manto rochoso de nosso planeta foi reduzido a p
e gs quente, e voou pelo espao. Alguns dos destroos, em rbita ao redor da
Terra, reagregaram-se, ento, gradativamente, tomo por tomo, penedo por
pendo. Se esse mundo impactante tivesse sido um pouco maior, o resultado teria
sido a eliminao da Terra. possvel que, no passado, houvesse outros mundos
no Sistema Solar talvez at, mundos onde a vida estava acontecendo que,
atingidos por algum mundo demonaco, foram totalmente demolidos, e dos quais,
hoje, no fazemos sequer ideias.
O quadro emergente do Sistema Solar primitivo no se assemelha a uma
grandiosa progresso de acontecimentos destinados a formar a Terra. Ao
contrrio, o nosso planeta parece ter se formado, e sobrevivido, por um simples e
feliz acaso, em meio a uma violncia inacreditvel. O nosso mundo parece ter
sido esculpido por um mestre arteso. Mais uma vez, no h indcios de um
Universo feito para ns.
O estoque decrescente de pequenos mundos recebe, hoje, vrios nomes:
asteroides, cometas, pequenas luas. Essas so, porm, categorias arbitrrias os
mundos pequenos reais so capazes de romper essas divises feitas pelo homem.
Alguns asteroides (a palavra significa semelhante a estrelas, o que eles no so
com certeza) so rochosos, outros metlicos, ainda outros ricos em matria
orgnica. Nenhum tem mais que mil quilmetros de extenso. So encontrados,
principalmente, num cinturo entre as rbitas de Marte e Jpiter. Os astrnomos
pensavam que os asteroides do cinturo eram os restos de um mundo
demolido, mas como tenho descrito, outra ideia est agora em voga: o Sistema
Solar era, outrora, repleto de mundos semelhantes aos asteroides, alguns dos
quais contriburam para a formao dos planetas. Foi apenas no cinturo de
asteroides, perto de Jpiter, que as mars gravitacionais deste enorme planeta
impediram que os destroos prximos se unissem para formar um novo mundo.
Em vez de representarem um mundo passado, os asteroides parecem ser os
tijolos de um mundo destinado a no existir.
possvel que existam vrios milhares de asteroides com o tamanho de um
quilometro, mas, enorme volume do espao interplanetrio, esse nmero ainda
muito pequeno para causar perigos srios s naves espaciais rumo ao Sistema
Solar exterior. Dois asteroides do cinturo, Gaspra e Ida, foram fotografados pela
primeira vez, em 1991 e 1993 respectivamente, pela espaonave Galileo em sua
viagem tortuosa para Jpiter. Os asteroides do cinturo ficam geralmente em
casa. Para investig-los, temos de ir ao seu encontro, como fez a Galileo. Os
cometas, por outro lado, s vezes vm nos visitar, como fez o de Halley muito
recentemente, em 1910 e 1986. Os cometas so feitos, principalmente, de gelo e
quantidades menores de material rochoso e orgnico. Quando aquecidos, o gelo
se evapora, formando as longas e encantadoras caudas sopradas para o exterior
pelo vento solar e pela presso da luz solar. Depois de muitas passagens pelo Sol,
o gelo se evapora por completo, restando, s vezes, um mundo morto rochoso e
orgnico. De vez em quando, as partculas remanescentes, agora que j no
existe o gelo que as unia, espalham-se pela rbita do cometa, gerando um rasto
de destroos ao redor do Sol.
Toda vez que um pouco de felpa cometria, do tamanho de um gro de areia,
entra na atmosfera da Terra em alta velocidade, ela se incendeia, produzindo
momentnea linha de luz que os observadores chamam de meteoro espordico
ou estrela cadente. Alguns cometas em desintegrao tm rbitas que cruzam
a da Terra. Assim, todo ano, em sua circunavegao constante do Sol, a Terra
tambm mergulha em cintures de destroos cometrios em rbita. Podemos,
ento, presenciar uma chuva de meteoros ou, at mesmo, uma tempestade de
meteoros o cu incendiado com as partes do corpo de um cometa. Os meteoros
Persedeos, vistos no dia 12 de agosto de cada ano ou perto desta data, por
exemplo, provm de um cometa moribundo chamado Swift-Tuttle. A beleza de
uma chuva de meteoros no deve, porm, nos enganar: h um continuum que
conecta esses visitantes bruxuleantes de nosso cu noturno com a destruio de
mundos. Alguns asteroides emitem, de vez em quando, pequenos jatos de gs ou
at formam uma cauda temporria, sugerindo transio entre a condio de
cometa e a de asteroide. possvel que algumas luas pequenas ao redor dos
planetas sejam asteroides ou cometas capturados; as luas de Marte e os satlites
exteriores de Jpiter podem estar nessa categoria.
A gravidade aplaina tudo o que for demasiado saliente. Apenas dos corpos
grandes, no entanto, tm gravidade suficiente para fazer com que montanhas e
outras projees caiam pelo seu prprio peso, arredondando o mundo. Na
verdade, quandoobservamos as suras formas, quase sempre descobrimos que os
mundos pequenos so encaroados, irregulares, em forma de batata.
A ideia de diverso de alguns astrnomos ficarem acordados at de
madrugada, numa noite fria e sem lua, tirando fotografias do cu o mesmo cu
que eles fotografaram no ano anterior... e no ano anterior quele. Se conseguiram
boas fotos da ltima vez, de se perguntar: por que esto fotografando de novo?
A resposta : o cu muda. Em qualquer ano determinado, pode haver mundos
pequenos totalmente desconhecidos, nunca antes vistos, que se aproximam da
Terra e so observados por esses dedicados estudiosos.
Em 25 de maro de 1993, um grupo de caadores de asteroides e cometas,
examinando a colheita fotogrfica de uma noite intermitentemente nublada em
Monte Palomar, na Califrnia, descobriu um leve borro alongado em seus
filmes. Estava perto de um objeto muito brilhante no cu, o planeta Jpiter.
Caroly n e Eugene Shoemaker E David Levy pediram a outros observadores para
dar uma olhada. Descobriu-se que o borro era alto espantoso: uns vinte objetos,
pequenos e brilhantes, girando ao redor de Jpiter, um atrs do outro, como as
perolas de um colar. Coletivamente, so chamadas cometa Shoemaker-Levy 9
(esta foi a nona vez que esses colaboradores descobriram juntos um cometa
peridico).
Mas chamar esses objetos de cometa gera confuso. Havia uma horda deles,
provavelmente os restos fragmentados de um nico cometa, at ento
desconhecido. Ele girou silenciosamente ao redor do Sol durante 4 bilhes de
anos antes de passar demasiado perto de Jpiter e ser capturado, h algumas
dcadas, pela gravidade do maior planeta do Sistema Solar. Em 7 de julho de
1992, foi despedaado pelas mars gravitacionais de Jpiter.
possvel reconhecer que a parte interna desse cometa foi puxada em
direo a Jpiter com um pouco mais de foca que a parte externa, porque a
primeira est mais prxima de Jpiter que a segunda. A diferena na fora de
atrao , sem dvida, pequena. Nossos ps esto um pouco mais prximos do
centro da Terra que nossas cabeas; nem por isso, porm, somos despedaados
pela gravidade da Terra. Para que essa ruptura de mar tenha ocorrido, a coeso
do cometa original devia ser muito fraca. Achamos que, antes da fragmentao,
ela era massa, frouxamente consolidada, de gelo, rocha e matria orgnica,
talvez com uns dez quilmetros de extenso.
A rbita desse planeta despedaado foi, ento, determinada com alta
preciso. Entre 16 e 22 de julho de 1994, todos os fragmentos cometrios, um
depois do outro, colidiram com Jpiter. A extenso dos pedaos maiores parece
ter sido de alguns quilmetros. Seus impactos com Jpiter foram espetaculares.
Ningum sabia, de antemo, o que esses impactos mltiplos provocariam na
atmosfera e nas nuvens de Jpiter. possvel que os fragmentos cometrios,
circundados por halos de poeira, fossem muito menores do que pareciam. Ou,
talvez, nem fossem muito menores do que pareciam. Ou, talvez, nem fossem
corpos coesos, mas frouxamente consolidados algo parecido com um monte de
cascalho com todas as partculas movendo-se juntas pelo espao, em rbitas
quase idnticas. Se qualquer uma dessas possibilidades fosse verdadeira, Jpiter
devoraria os cometas sem deixar vestgios. Outros astrnomos achavam que
haveria, pelo menos, bolas de fogo brilhantes e plumas gigantes, quando os
fragmentos cometrios mergulhassem na atmosfera. Outros ainda sugeriam que
a nuvem densa de partculas finas, ao acompanhar os fragmentos do Cometa
Shoemeaker-Levy 0 no impacto sobre Jpiter, romperia a magnetosfera de
Jpiter ou formaria um novo anel.
Calcula-se que um cometa desse tamanho s entre em coliso com Jpiter
uma vez em cada mil anos. No o evento astronmico de uma vida, mas de
vrias vidas.Nada, nesta escala, ocorreu desde a inveno do telescpio. Assim,
na metade de julho de 1994, num trabalho cientfico internacional muito bem
coordenado, os telescpios em toa a Terra e no espao se viraram para Jpiter.
Os astrnomos tiveram mais de um ano para se preparar. As trajetrias dos
fragmentos em suas rbitas foram estimadas. Descobriu-se que todos atingiriam
Jpiter. As predies do momento das colises foram aperfeioadas.
Desapontadoramente, os clculos revelaram que todos os impactos ocorreriam
no lado noturno de Jpiter, o lado invisvel para a Terra (embora acessvel s
naves espaciais Galileo e Voy ager no Sistema Solar exterior). Felizmente, todos
os impactos ocorreriam apenas alguns minutos antes da aurora joviniana, quando
o lado atingido seria levado, pela rotao de Jpiter, para dentro do campo de
viso da Terra.
O momento previsto para o impacto do primeiro pedao, fragmento A,
chegou e passou. No houve informes dos telescpios terrestres. Os cientistas
planetrios fitavam com crescente tristeza um monitor de televiso que mostrava
os dados transmissores pelo Telescpio Espacial Hubble para o Instituto Cientfico
do Telescpio Espacial, em Baltimore. No havia nada de anmalo. Os
astronautas do nibus espacial abandonaram, por um tempo, a reproduo de
moscas de frutas, peixes e trites para fitar Jpiter com binculos. Informaram
no estar vendo nada. O impacto do milnio estava comeando a parecer um
fiasco.
Chegou, ento, um informe de um telescpio ptico em La Palma, nas ilhas
Canrias, seguido por comunicados de um radiotelescpio no Japo; do
Observatrio Europeu do Sul, no Chile; e de um instrumento da Universidade de
Chicago nos desertos frigidos do Plo Sul. Em Baltimore, os jovens cientistas
apinhados ao redor do monitor de TV eles prprios monitorados pelas cmeras
da CNN comearam a ver algo e exatamente no lugar determinado em Jpiter.
Foi possvel ver a consternao se transformar em perplexidade e, depois, em
jbilo. Eles davam vivas, gritavam, pulavam. A alegria tomava conta da sala.
Abriram o champanhe. Ali estava um grupo de jovens cientistas norte-
americanos quase um tero deles, inclusive a chefe da equipe, Heidi Hammel,
formado por mulheres e podia-se imaginar os jovens de todo o mundo
pensando que deve ser divertido ser cientista, que este talvez seja um bom
emprego de tempo integral ou, at mesmo, um meio para a realizao espiritual.
Na coliso de muitos dos fragmentos, observadores em algum ponto da Terra
notaram a bola de fogo ergue-se to rpido e to a ponto de ser divisada, embora
o local do impacto abaixo ainda estivesse imerso na escurido joviniana. Plumas
esse elevaram e depois se acharam lembrando panquecas. Espalhando-se do
ponto de impacto, podamos ver ondas de som e gravidade, e uma mancha
descolorida que, no caso dos fragmentos maiores, tornou-se do tamanho da
Terra.
Ao bater em Jpiter a sessenta quilmetros por segundo, os fragmentos
grandes converteram pare de sua energia cintica em ondas de choque, parte em
calor. A temperatura, na bola de fogo, foi estimada em milhares de graus.
Algumas das bolas de fogo e das plumas eram muito mais brilhantes que todo o
resto de Jpiter considerado em conjunto.
Qual a causa das manchas escuras que apareceram depois do impacto?
Podem ser matria das nuvens profundas de Jpiter da regio em geral
inacessvel aos observadores da Terra que jorrou para o alto e se espalhou. Os
fragmentos, entretanto, no parecem ter penetrado at essas profundezas. Ou as
molculas responsveis pelas manchas podem ter vindo dos fragmentos
cometrios. Sabemos, pelas misses soviticas Vega 1 e 2 e pela misso Giotto da
Agncia Espacial Europeia ambas para o cometa de Halley que os cometas
podem chegar a ter um quarto de sua massa composto de molculas orgnicas
complexas. Elas so a razo para o ncleo do Cometade Halley ser preto como
breu. Se parte da matria orgnica cometria sobreviveu aos eventos do impacto,
ela pode ter causado a macha. Ou, finalmente, a mancha pode ser devida
matria orgnica que no foi trazida pelos fragmentos cometrios impactantes,
mas sintetizada, pelas suas ondas de choque, na atmosfera de Jpiter.
O impacto dos fragmentos do Cometa Shoemker-Levy 9 com Jpiter foi
presenciado em sete continentes. Ate astrnomos amadores, com telescpios
pequenos, puderam ver as plumas e a subsequente descolorao das nuvens
jovinianas. Assim como os eventos esportivos so filmados de todos os ngulos,
pelas cmeras de televiso instaladas no campo e num dirigvel posicionado no
alto, seis espaonaves da NASA distribudas pelo Sistema Solar, com
especialidades de observao diferentes, registraram essa nova maravilha o
Telescpio Espacial Hubble, o International Ultraviolet Explorer e o Extreme
Ultraviolet Explorer, todos em rbita ao redor da Terra; Uly sses, deixando um
pouco de lado sua investigao do plo sul do Sol; Galileo, a caminho de seu
encontro com Jpiter; e Voy ager 2, muito alm de Netuno, em sua trajetria
rumo s estrelas. Quando os dados forem acumulados e analisados, nosso
conhecimento dos cometas, de Jpiter e das colises violentas de mundos dever
ser substancialmente aperfeioado.
Para muitos cientistas especialmente pra Caroly n e Eugene Shoemaker e
para David Levy houve algo de pungente no fato de os fragmentos cometrios,
um aps outro, darem seu mergulho mortal em Jpiter. Eles, por assim dizer,
viveram com esse cometa durante dezesseis meses, observaram sua diviso, os
pedaos, envoltos em nuvens de poeira, brincando de esconder e espalhando-se
em suas rbitas. De modo limitado, cada fragmento tinha a sua personalidade.
Agora, jaziam desfeitos em molculas e tomos na atmosfera superior do maior
planeta do Sistema Solar. De certo modo, quase choramos a sua perda. Estamos,
porm, aprendendo com suas mortes ardentes. Talvez nos d algum alento saber
que h centenas de trilhes de outros cometas no imenso tesouro de mundos ao
redor do Sol.
Existem cerca de duzentos asteroides conhecidos, com trajetrias que os
conduzem para perto da Terra. So chamados, com bastante propriedade,
asteroides prximos da Terra. Sua aparncia cheia de detalhes (como a de seus
primos do cinturo) sugere, imediatamente, que so produtos de uma historia de
violentas colises. Muitos deles podem ser os cacos e os restos de mundos outrora
maiores.
Com algumas excees, os asteroides prximos da Terra tm, apenas, alguns
quilmetros de extenso ou so menores; e levam de um a alguns anos para dar
uma volta ao redor do Sol. Aproximadamente 20% deles, mais cedo ou mais
tarde, devem atingir a Terra o que ter consequncias devastadoras. (Mas, em
astronomia, mais cedo ou mais tarde podem abranger bilhes de anos). A
certeza de Ccero, quando ao fato de, num cu absolutamente ordenado e
regular, no se encontrar nenhum sinal de sorte ou acaso, um profundo erro
de percepo. Mesmo hoje, como nos lembra o encontro do Cometa Shoemaker-
Levy 9 com Jpiter, existe uma violncia interplanetria de rotina, embora longe
de ter as propores da que marcou a histria primitiva do Sistema Solar.
Como os asteroides do cinturo, muitos dos asteroides prximos da Terra so
rochosos. Alguns so compostos, principalmente, de metal, e tem-se sugerido que
enorme compensao poderia advir de se transferir um desses asteroides para a
rbita ao redor da Terra e extrair sistematicamente os seus minrios uma
montanha de minrio de primeira grandeza a algumas centenas de quilmetros
acima de nossas cabeas. S o valor dos metais do grupo da platina, em um nico
desses mundos, estimado em muitos milhes de dlares, embora o preo
unitrio despencasse, especularmente, se tais materiais se tornassem muito
acessveis. John Lewis, por exemplo, um cientistaplanetrio da Universidade do
Arizona, est estudando os mtodos de extrair metais e minerais de certos
asteroides adequados.
Alguns asteroides prximos da Terra so ricos em matria orgnica,
aparentemente preservada dos tempos muitos primitivos do Sistema Solar. Steven
Ostro, do Laboratrio de Propulso a Jato, descobriu que alguns so duplos, dois
corpos em contato. Talvez um mundo maior tenha se dividido em dois ao passar
pelas fortes mars gravitacionais de um planeta como Jpiter; ainda mais
interessante a possibilidade de que dois mundos, em rbitas semelhantes,
tenham sofrido uma coliso suave, ficando grudados um no outro. Esse processo
pode ter sido essencial para a formao dos planetas e da Terra. Pelo menos um
asteroide (Ida, divisado pela Galileo) tem a sua prpria lua pequena. Podemos
conjeturar que dois asteroides em contato e dois asteroides girando um ao redor
do outro tenham origens relacionadas.
s vezes, ouvimos falar de um asteroide que errou por pouco o alvo. (Por
que dizemos errou por pouco o alvo? Quase acertou o alvo o que
realmente queremos dizer). Lemos, ento, um pouco mais atentamente e
descobrimos que o seu ponto de maior aproximao, em relao Terra,
inclusive aqueles bem menores que um quilmetro de extenso, poderamos
projetar suas rbitas no futuro e predizer quais so potencialmente perigosos. H
uma estimativa de que 2 mil sejam maiores que um quilmetro e, destes,
observamos realmente apenas uma pequena percentagem. Talvez existam 200
mil com um dimetro maior que cem metros.
Os asteroides prximos da Terra tm nomes mitolgicos evocativos: Orfeu,
Hator, caro, Adnis, Apolo, Crbero, Kufu, Amor, Tntalo, Aten, Midas, Ra-
Shalom, Feton, Tutatis, Quetzalcoatl. Alguns tm potencial especial de
explorao: Nereu, por exemplo. Em geral, muito mais fcil visitar os
asteroides prximos da Terra que a Lua. Nereu, um mundo minsculo com,
aproximadamente, um quilometro de extenso, um dos mais fceis. Seria a
explorao real de um mundo verdadeiramente novo.
Alguns seres humanos (todos os astronautas da antiga Unio Sovitica) j
estiveram no espao por perodos maiores que toda a viagem de ida e volta de
Nereu. J existe a tecnologia de foguetes para chegarmos at l. um passo
muito menor que ir a Marte ou, at mesmo, sob vrios aspectos, que voltar Lua.
Se algo desse errado, porm, seriamos incapazes de voltar correndo para a
segurana de nossa casa em apenas alguns dias. A esse respeito, seu nvel de
dificuldade est entre o de uma viagem a Marte e o de uma ida Lua.
Dentre as muitas possveis misses futuras a Nereu, existe um projeto em que
levamos dez meses para ir da Terra ao asteroide, passamos trinta dias no pequeno
mundo e, depois, precisamos de apenas trs semanas para retornar Terra.
Poderamos visitar Nereu com robs ou se tivermos condies com seres
humanos. Poderamos examinar a forma, a constituio, o interior, a histria
passada, a qumica orgnica, a evoluo csmica e a possvel ligao com os
cometas desse pequeno mundo. Poderamos trazer de volta amostras para serem
examinadas com calma nos laboratrios da Terra. Poderamos investigar se
existem, de fato, recursos de valor comercial metais e minerais no asteroide.
Se algum dia enviarmos seres humanos a Marte, os asteroides prximos da Terra
fornecero uma meta intermediaria conveniente e apropriada: testar o
equipamento e os planos de explorao, enquanto se estuda um pequeno mundo
quase totalmente desconhecido. Eis um modo de adquirir experincia, quando
estivermos prestes a entrar, mais uma vez, no oceano csmico.
CAPTULO 18
O PNTANO DE CAMARINA

Camarina era uma cidade ao sul da Siclia, fundada por colonizadores de


Siracusa em 598 a. C. Uma ou duas geraes mais tarde, foi ameaada por uma
peste que fermentava, segundo alguns, no pntano adjacente. (Embora a teoria
que atribui as doenas e germes no fosse, com certeza, muito aceita no mundo
antigo, havia indcios dessa forma de pensar; por exemplo, no primeiro sculo
a.C., Marco Varro alertava, de forma bem explcita, contra a construo de
cidades perto de pntanos, porque ali se reproduzem certas criaturas minsculas
que so invisveis para os olhos, que flutuam no ar e entram no corpo pela boca e
pelo nariz, causando graves doenas.) O perigo para Camarina era grande.
Foram traados planos para drenar o pntano. No entanto, quando consultado, o
orculo proibiu essa linha de ao, aconselhando pacincia em seu lugar. As
vidas, porm, corriam risco, ignorou-se o orculo e o pntano foi drenado. A
peste foi imediatamente controlada. Tarde demais, reconheceu-se que o pntano
tinha protegido a cidade de seus inimigos, entre os quais tinha-se, agora, de contar
os primos, os siracusanos. Como na Amrica do Norte, 2300 anos mais tarde, os
colonizadores haviam brigado com a terra natal. Em 552 a. C., uma tropa de
Siracusa atravessou a terra seca, onde antes se encontrava o pntano, massacrou
todos os homens, mulheres e crianas, e destruiu a cidade. O pntano de
Camarina tornou-se proverbial para o caso de eliminarmos um perigo e, com
isso, criamos outro ainda maior.
A coliso do perodo cretceo-tercirio (ou colises pode ter havido mais de
uma) esclarece o perigo dos asteroides e cometas. Depois da coliso, uma
fogueira capaz de imolar mundos torrou a vegetao sobre todo o planeta; uma
nuvem estratosfrica de poeira escureceu o cu de tal forma que as plantas
sobreviventes encontraram dificuldades para tirar sustento da fotossntese; houve
por toda parte temperaturas glaciais, chuvas torrenciais de cidos custicos,
enorme diminuio da camada de oznio e, para completar, depois que a Terra
estava curada de todas essas agresses, um prolongado aquecimento de estufa
(porque o impacto principal parece ter volatizado uma camada profunda de
carbonatos sedimentares, derramando imensas quantidades de dixido de
carbono no ar). No foi uma catstrofe nica, mas um desfile, uma
concatenao de horrores. Os organismos, enfraquecidos por um desastre, eram
exterminados pelo seguinte. No sabemos se nossa civilizao sobreviveria a
uma coliso energtica, mesmo consideravelmente menor.
Como o nmero dos asteroides pequenos muito maior que o dos grandes, as
colises comuns com a Terra sero causadas pelos pequenos. Quanto maior for o
tempo previsto para a coliso, no entanto, tanto mais devastador ser o impacto
que se pode esperar. Em mdia, uma vez, em algumas centenas de anos, a Terra
atingida por um objeto com, aproximadamente, setenta metros de dimetro; a
energia liberada resultante equivale exploso das maiores armas nucleares j
detonadas. A cada 10 mil anos, somos atingidos por um objeto de duzentos metros
que poderia induzir graves efeitos climticos regionais. A cada milho de anos,
ocorre o impacto de um corpo com mais de dois quilmetros de dimetro,
equivalente a quase 1 milho de megatons de TNT exploso que provocaria
uma catstrofe global, matando (a menos que se tornassem precaues inditas)
uma frao significativa da espcie humana. Um milho de megatons de TNT
cem vezes o produto explosivo de todas as armas nucleares do planeta, se
detonadas simultaneamente. Eclipsando at mesmo esse desastre, em mais ou
menos 100 milhes de anos pode-se apostar em algo semelhante ao evento do
perodo cretceo-tercirio, o impacto de um mundo com dez quilmetros de
extenso ou ainda maior. A energia destrutiva latente num grande asteroide
prximo da Terra eclipsa qualquer outra coisa ao alcance da espcie humana.
Como o cientista planetrio norte-americano Christopher Chy ba e seus
colegas mostraram pela primeira vez, os pequenos asteroides ou cometas, com
uma extenso de algumas dezenas de metros, se quebram e incendeiam ao
entrarem em nossa atmosfera. Eles aparecem com relativa frequncia, mas no
causam danos significativos. Dados do Departamento de Defesa, que deixaram
de ser confidenciais, obtidos por meio de satlites especiais que monitoram a
Terra em busca de exploses nucleares clandestinas, puderam dar uma ideia da
frequncia com que esses pequenos asteroides ou cometas entram na atmosfera
da Terra. Centenas de pequenos mundos (e, pelo menos, um corpoceleste maior)
parecem ter se chocado com a Terra nos ltimos vinte anos. No causaram dano.
Mas devemos estar muito seguros de poder distinguir entre um pequeno cometa
ou asteroide impactante e uma exploso nuclear atmosfrica.
Os impactos que ameaam a civilizao requerem corpos com vrias
centenas de metros ou mais. Eles aparecem cerca de uma vez em cada 200 mil
anos. Nossa civilizao tem apenas uns 10 mil anos; portanto, no devemos ter,
nem temos, memria institucional do ltimo desses impactos.
O Cometa Shoemaker-levy 9, com sua sequncia de exploses
incandescentes em Jpiter, em julho de 1994, nos lembra que tais impactos
podem ocorrer na nossa poca e que o impacto de um corpo, com alguns
quilmetros de extenso, pode espalhar destroos por uma rea do tamanho da
Terra. Foi uma espcie de portento.
Na mesma semana do impacto do Shoemaker-Levy, a Comisso de Cincia e
Espao da Cmara dos Deputados dos Estados Unidos esboou uma legislao
exigindo que a NASA, em coordenao com o Departamento de Defesa e as
agncias espaciais de outros pases, identificasse e determinasse as
caractersticas orbitais de todos os cometas e asteroides com mais de um
quilmetro de dimetro que estivessem se aproximando da Terra. O trabalho
deve estar terminado no ano de 2005. Esse programa de pesquisa tinha sido
defendido por muitos cientistas planetrios. Mas foi preciso a agonia de um
cometa para que fosse implementado.
Distribudos pelo seu tempo de espera, os perigos da coliso dos asteroides
no parecem muito preocupantes. Mas se acontecesse um grande impacto, seria
uma catstrofe humana sem precedentes. A possibilidade de uma coliso dessas
ocorrer durante a vida de um beb recm-nascido mais ou menos de uma em
2 mil. Muitos no voariam num avio, se a possibilidade de acidente fosse de
uma em 2 mil. (Na realidade, nos voos comerciais, a probabilidade de uma em
2 milhes. Mesmo assim, muitas pessoas a consideram uma fonte bastante
grande de preocupao e chegam at a fazer um seguro). Quando a nossa vida
corre risco, mudamos frequentemente de comportamento para obter
perspectivas mais favorveis. Aqueles que no o fazem tendem a no estar mais
conosco.
Talvez fosse preciso praticar, viajando at esses pequenos mundos e
desviando as suas rbitas, para o caso de a hora da necessidade de soar algum
dia. Apesar de Melville, ainda resta parte do entulho da criao, e melhorias
devem ser, evidentemente, realizadas. Ao longo de trilhas paralelas e apenas
fracamente interativas, a comunidade da cincia planetria e os laboratrios de
armas nucleares dos Estados Unidos e da Rssia, cientes dos roteiros anteriores,
tm examinado essas questes: como monitorar todos os objetivos
interplanetrios, de tamanho razovel, prximos da Terra; como caracterizar sua
natureza fsica e qumica; como predizer quais os que podem estar numa futura
rota de coliso com a Terra; e, finalmente, como impedir que uma coliso venha
a acontecer.
H um sculo, Konstantin Tsiolkovsky, o pioneiro russo do voo espacial,
defendia a existncia de corpos celestes de tamanho intermedirio entre os
grandes asteroides observados e os fragmentos de asteroides, os meteoritos, que,
de vez em quando, caem na Terra. Ele escreveu sobre a possibilidade de ser
viver em pequenos asteroides no espao interplanetrio. No tinha aplicaes
militares em mente. No incio dos anos 80, porm, alguns membros influentes da
indstria de armamentos norte- americana afirmavam que os soviticos
poderiam usar asteroides prximos da Terra como armas de grande impacto; a
alegado plano era chamado O Martelo de Ivan. Fazia-se necessrio contrapor
medidas. Ao mesmo tempo, sugeria-se que, talvez, no fosse m ideia os Estados
Unidos aprenderem a usar os pequenos mundos como armas para seus prprios
fins. A Organizao de Defesa conta Msseis Balsticos, doDepartamento de
Defesa, sucessora do rgo da Guerra nas Estrelas nos anos 80, lanou uma
inovadora espaonave, chamada Clementine, para descrever rbitas ao redor da
Lua e passar pelo asteroide Geographos prximo da Terra. (Depois de completar
um reconhecimento extraordinrio da Lua em maio de 1994, a nave espacial
parou de funcionar antes que pudesse alcanar Geographos).
Em princpio, seria possvel usar grandes motores de foguetes, impactos de
projteis ou equipar o asteroide com painis reflexivos gigantescos para
impulsion-lo com a luz solar ou laser potentes com base na Terra. Com a
tecnologia atual, porm, h apenas duas maneiras. Primeiro, uma ou mais armas
nucleares e alta potncia poderiam desmembrar o asteroide ou o cometa em
fragmentos que se desintegrariam ou atomizariam ao entrarem na atmosfera da
Terra. Se o pequeno mundo agressor tivesse um corao uma coeso interna
muito fraca, talvez fossem suficientes apenas umas centenas de megatons. Na
ausncia de limite superior terico para a potncia explosiva de uma arma
termonuclear, h, nos laboratrios de armamentos, os que pensam em criar
bombas maiores, no apenas como desafio estimulante, mas tambm para calar
ambientalistas incmodos, assegurando um lugar para as armas nucleares no
vago vitorioso dos salvadores da Terra.
Outra abordagem, objeto de discusso mais sria, menos dramtica,
embora meio eficaz de manter o poder da indstria de armamento um plano
para alterar a rbita de qualquer pequeno mundo errante explodindo armas
nucleares por perto. As exploses (geralmente no ponto mais prximo do Sol da
rbita do asteroide) so projetadas de modo a desvi-lo para longe da Terra.
Uma rajada proveniente de armas nucleares de baixa potncia, cada uma dando
um pequeno empurro na direo desejada, o bastante para desviar um
asteroide de tamanho mdio com apenas algumas semanas de alerta prvio. O
mtodo tambm oferece, o que se espera, um meio de lidar com um cometa
de longo perodo, subitamente detectado em iminente rota de coliso com a
Terra: o cometa seria interceptado com um asteroide pequeno, (No preciso
dizer que esse jogo de bilhar celeste ainda mais perigoso e incerto e, portanto,
ainda menos prtico em futuro prximo que conduzir um asteroide para uma
rbita conhecida e bem-comportada com o prazo de meses ou anos nossa
disposio).
Desconhecemos o efeito de uma exploso nuclear, a certa distncia, num
asteroide. Pode variar de asteroide para asteroide. Pequenos mundos podem ter
uma coeso interna muito forte ou no passar de montes de cascalho gravitando
em torno de si mesmos. Se uma exploso divide um asteroide de dez quilmetros
em centenas de fragmentos de um quilmetro, provvel que aumente a
possibilidade de, pelo menos, um deles bater na Terra, e o efeito apocalptico das
consequncias talvez no seja muito reduzido. Por outro lado, se a exploso
fragmenta o asteroide num enxame de objetos com cem metros de dimetro ou
ainda menores, todos podem desaparecer com meteoros gigantes ao entrarem na
atmosfera da Terra. Neste caso, os impactos causariam poucos danos. Mesmo,
porm, que o asteroide fosse pulverizado em partculas muito finas, a resultante
camada de poeira, devido altitude elevada, poderia ficar to densa a ponto de
bloquear a luz solar e alterar o clima. Ainda no sabemos.
Sugere-se a possibilidade de manter dzias ou centenas de msseis carregados
de armas nucleares em permanente estado de prontido para lidar com
asteroides ou cometas ameaadores. Por mais prematura que seja nesta
aplicao especfica, a viso parece muito familiar; mudou apenas o inimigo.
Afigura-se, tambm, muito perigosa.
O problema, como Steven Ostro e eu j expusemos, que se podemos
desviar, com segurana, um pequeno mundo ameaador para que ele no colida
com a Terra, tambm podemos, com segurana, desviar um pequeno mundo
inofensivo para que ele venha a colidir com a Terra. Vamos supor que tivssemos
um inventario completo, comas respectivas rbitas, dos estimados 300 mil
asteroides prximos da Terra com mais de cem metros cada um deles bastante
grande para que seu impacto com o nosso planeta tivesse srias consequncias.
E, tambm, uma lista dos inmeros asteroides inofensivos cujas rbitas poderiam
ser alteradas com ogivas nucleares para que colidissem rapidamente com a
Terra.
Suponhamos que nossa ateno se limitasse ao cerca de 2 mil asteroides
prximos da Terra com um quilmetro de extenso ou ainda maiores, isto , os
que tm maior probabilidade de causar uma catstrofe global. Atualmente,
apenas com cerca de cem desses objetos catalogados, seria preciso mais ou
menos um sculo para captar um deles, quando estivesse em posio de ser
facilmente desviado para a Terra, e altera a sua rbita. Descobrimos um
asteroide nessas condies; at agora sem nome, referido apenas como
1991OA. Em 2070, passar a 4,5 milhes de quilmetros da Terra apenas
quinze vezes a distncia at a Lua. Para desviar 1991OA, de modo que atinja a
Terra, basta explodir, adequadamente, uns sessenta megatons de TNT o
equivalente a um pequeno nmero das ogivas nucleares atualmente disponveis.
Imagine-se, agora, uma poca, daqui a algumas dcadas, todos esses
asteroides prximos da Terra inventariados e suas rbitas compiladas. Neste caso,
como Alan Harris, do JPL, Greg Canavan do Laboratrio Nacional de Los
Alamos, Ostro e eu mostramos, em apenas um ano seria possvel selecionar um
objeto adequado, alterar sua rbita e impeli-lo a espatifar-se sobre a Ter com
efeitos cataclsmicos.
A tecnologia requeria grandes telescpios pticos, detectores sensveis;
sistemas de propulso de foguetes capazes de lanar algumas toneladas de carga
e realizar encontros precisos no espao prximo; armas termonucleares j esta,
hoje, disponvel. Todos esses itens, exceo talvez do ltimo, so passveis de
aperfeioamento. Se no formos cuidadosos, muitas naes, nas prximas
dcadas, tero acesso a essa tecnologia. Que tipo de mundo teremos criado
ento?
Tendemos a minimizar os perigos das novas tecnologias. Um ano antes do
desastre de Chernoby l, um comissrio da indstria de energia nuclear foi
questionado sobre a segurana dos reatores soviticos e escolheu Chernoby l
como um local especialmente seguro. O tempo de espera mdio para um
desastre, estimou com confiana, era de 100 mil anos. Menos de um ano mais
tarde... a devastao. Os empreiteiros da NASA fizeram afirmaes igualmente
tranquilizadoras um ano antes do desastre da Challenger: teramos de esperar 10
mil anos, segundo suas estimativas, para um fracasso catastrfico do nibus
espacial. Um ano mais tarde... dor e sofrimento.
Os clorofluorcarbonos (CFCS) foram desenvolvidos, como agentes de
refrigerao totalmente seguros, para substituir a amnia e outros fluidos de
refrigerao que, ao vazarem, tinham causado doenas e algumas mortes.
Quimicamente inertes, no txicos (em concentraes comuns), sem cheiro,
sem gosto, no alergnicos, no inflamveis, os CFCS representavam um
brilhante soluo tcnica para um problema prtico bem definido. Mostraram-se
teis em muitas outras indstrias alm da refrigerao e do ar condicionado. Mas
os qumicos que desenvolveram os CFCS negligenciaram um fato essencial: que
a prpria inrcia das molculas garante que elas circulem at altitudes
estratosfricas e sejam ali decompostas pela luz solar, liberando tomos de cloro
que ento atacam a camada protetora de oznio. Devido ao trabalho de alguns
cientistas, os perigos foram reconhecidos e prevenidos a tempo. Atualmente, ns
humanos quase paramos de produzir CFCS. No saberemos se conseguimos
evitar os danos reais por mais ou menos um sculo; o tempo que todo o estrago
causado pelos CFCS leva para se completar. Como os antigos habitantes de
Camarina, cometemos erros. No s ignoramos frequentemente as advertncias
dos orculos, como tpico de nossa conduta, nem sequer os consultamos.
A ideia de atrair asteroides para a rbita da Terra tem mobilizado alguns
cientistas espaciais e planejadores de longo prazo. preveem extrair minerais e
metais preciosos desses mundos, ou conseguir recursos para a construo da
infra-estrutura espacial, sem ter de lutar com a gravidade da Terra. Publicam-se
artigos sobre como realizar esse objetivo e seus benefcios. Modernamente,
discute-se sobre como colocar o asteroide em rbita ao redor da Terra, fazendo-
se com que primeiro passe e seja freado pela atmosfera terrestre, manobra com
muito pouca margem de erro. Em futuro prximo, acho que se reconhecer que
todo esse empenho extraordinariamente perigoso e temerrio, sobretudo no
caso de mundos pequenos com mais de dezenas de metros de extenso. uma
atividade em que erros de navegao, de propulso ou no projeto da misso
podem ter vastas e catastrficas consequncias.
Os casos precedentes so exemplos de inadvertncia. H, porm, outro tipo
de perigo: s vezes, escutamos que esta ou aquela inveno jamais seria mal
empregada. Nenhuma pessoa, em s conscincia, seria to temerria. a
argumentao do s um louco... Sempre que a ouo (e ela aparece com
frequncia nesses debates), lembro-me de que os loucos realmente existem. s
vezes, alcanam os nveis mais elevados de poder poltico nas modernas naes
industriais. Este o sculo de Hitler e Stalin, tiranos que criaram perigos
gravssimos no s para o resto da famlia humana, mas tambm para seus
prprios povos. No inverno e na primavera de 1945, Hitler ordenou que a
Alemanha fosse destruda at mesmo o que as pessoas precisam para a
sobrevivncia elementar porque os alemes sobreviventes o tinham trado
e, de qualquer forma, eram inferiores aos que j haviam morrido. Se Hitler
tivesse disposio armas nucleares, a ameaa de um contra-ataque aliado, com
as mesmas armas (no caso de haver alguma), provavelmente no o dissuadiria.
Antes, poderia te-lo encorajado.
possvel confiar em tecnologias que ameaam a civilizao? No prximo
sculo (sculo XXI), a probabilidade de grande parte da populao humana ser
aniquilada por um impacto de quase uma em mil. Maior a probabilidade de a
tecnologia de desviar asteroides cair em mos erradas no decorrer de outro
sculo algum sociopata misantropo como Hitler ou Stalin ansioso por matar
todo mundo, um megalomanaco desejoso de grandeza e glria, uma vitima
da violncia tnica determinada a fazer vingana, algum acometido por um
envenenamento gravssimo de testosterona, um fantico religioso apressando o
Dia do Juzo Final, ou apenas a impercia ou negligncia de tcnicos
incompetentes no manejo de controles e salvaguardas? Pessoas desse tipo
existem. Os riscos parecem muito piores que os benefcios, a cura, pior que a
doena. A nuvem e asteroides prximos da Terra, que nosso planeta atravessa
com dificuldade, talvez seja um moderno pntano de Camarina.
fcil pensar que tudo isso muito improvvel, simples fantasia de ansiosos.
Sem dvida, as cabeas sbrias prevalecero. s pensar em quantas pessoas
estariam envolvidas em preparar e lanar as ogivas, em cuidar da navegao
espacial, em detonar as ogivas, em checar a perturbao orbital provocada pela
exploso nuclear, em colocar o asteroide numa trajetria de impacto com a
Terra, e assim por diante. No digno de nota que, embora Hitler ordenasse que
as tropas nazistas em retirada queimassem Paris e devastassem a prpria
Alemanha, suas ordens no tenham sido cumpridas? Algum, essencial para o
sucesso da misso de deflexo, sem duvida reconhecer o perigo. At
afirmaes de que o projeto tem a inteno de destruir alguma ignbil nao
inimiga seriam provavelmente desacreditadas, porque os efeitos da coliso
atingem todo o planeta (e, de qualquer forma, muito difcil ter a certeza de que
o asteroide escavar a sua cratera monstruosa numa nao particularmente
merecedora desse desastre).
Vamos, agora, imaginar um estado totalitrio que, em vez de ser invadido por
tropas inimigas, prosperasse confiante em si mesmo. Que tivesse uma tradio
em que as ordens fossem obedecidas sem questionamento. Que se contasse aos
envolvidos na operao uma histria fictcia: o asteroide estaria prestes a chocar-
se com a Terra, e, pois, impunha-se desvia-lo; mas, para no preocupar
desnecessariamente as pessoas, a operao deveria ser mantida em segredo.
Num ambiente militar, com uma hierarquia do comando firmemente
estabelecida, compartimentao do conhecimento, sigilo geral e uma histria que
se encobrisse a verdade, poderamos ter a certeza de que at mesmo ordens
apocalpticas no seriam obedecias? Estamos, realmente, seguros de que, nas
prximas dcadas, sculos e milnios, nada semelhante poderia acontecer? Qual
o grau de nossa certeza?
No adianta dizer que todas as tecnologias podem ser usadas para o bem e
para o mal. Isso verdade, sem dvida, mas, quando o mal chaga a uma
escala suficientemente apocalptica, temos que impor limites ao desenvolvimento
da tecnologia. (De certa forma, o que sempre fazemos, pois no podemos nos
dar ao luxo de desenvolver todas as tecnologias. Algumas so favorecidas em
detrimento de outras.) Ou a comunidade de naes ter de impor restries aos
loucos, aos autocratas e aos fanticos.
Rastrear asteroides e cometas prudente, boa cincia e no custa muito.
Conhecendo, porm, nossas fraquezas, por que nem sequer consideraramos
desenvolver a tecnologia para deflectir mundos pequenos? Por segurana,
devemos imaginar essa tecnologia nas mos de muitas naes, cada uma
providenciando controles e compensaes contra o mau emprego que a outra
dela fizer? Isso est longe de ser o antigo equilbrio de terror nuclear. Nenhum
louco, determinado a causar uma catstrofe global, vai sentir-se inibido por saber
que, se no se apressar, algum rival poder venc-lo na corrida. Que garantia
teremos de que a comunidade das naes ser capaz de detectar uma deflexo
clandestina de asteroide, inteligentemente projetada, a tempo de tomar alguma
medida a respeito? Se uma tecnologia desse tipo fosse desenvolvida, seria
possvel imaginar salvaguardas internacionais que tivessem confiabilidade
proporcional ao risco?
Mesmo que nos limitemos simples vigilncia, h um risco. Imaginemos
que, no espao de uma gerao, consigamos caracterizar as rbitas de 300 mil
objetos com cem metros de dimetro ou mais, e que essas informaes sejam
divulgadas; como, sem dvida, devem ser. Sero publicados mapas que mostrem
o espao prximo da Terra coberto pelas rbitas de asteroides e cometas, 30 mil
espadas de Dmocles suspensas sobre nossas cabeas; um nmero dez vezes
maior que o das estrelas visveis a olho nu em condies de excelente claridade
atmosfrica. A ansiedade pblica poder ser muito mais intensa, nessa poca
bem informada, que em nossa presente era de ignorncia. Talvez haja uma
irresistvel presso pblica no sentido de mitigar at ameaas inexistentes, o que
alimentaria o perigo de a tecnologia da deflexo ser mal empregada. Por essa
razo, a descoberta e a fiscalizao dos asteroides poder no ser uma simples
ferramenta neutra de polticas futuras, mas, antes, uma espcie de armadilha
para os incautos. Para mim, a nica soluo previsvel combinar estimativas
precisas das rbitas, avaliaes realistas das ameaas e uma educao pblica
efetiva. Assim, ao menos nas democracias, os cidados podero decidir com
conhecimento de causa. uma tarefa para a NASA.
Os asteroides prximos da Terra e os meios de alterar suas rbitas esto sendo
considerados seriamente. H sinais de que funcionrios do Departamento de
Defesa e dos laboratrios de armamentos comeam a compreender os perigos
reais de pretender mudar a direo dos asteroides no espao. Cientistas civis e
militares renem-se paradiscutir o assunto. Ao ouvirem pela primeira vez sobre o
perigo dos asteroides, muitas pessoas o veem como uma espcie de fbula dos
pintinhos; a gansa Lucy, recm- chegada e muita agitada, d a notcia urgente de
que o cu est caindo. A tendncia de menosprezar a perspectiva de qualquer
catstrofe que no presenciamos pessoalmente , em ultima anlise, muito tola.
Neste caso, porm, pode ser uma aliada da prudncia.
Enquanto isso, ainda temos de enfrentar o dilema da deflexo. Se
desenvolvemos essa tecnologia e empregamos, ela pode nos destruir. Se nada
fizermos, algum asteroide ou cometa poder impor-nos a destruio. A resoluo
do problema depende, a meu ver, do fato de que as provveis escalas de tempo
dos dois perigos so muito diferentes curta para o primeiro, longa para o ltimo.
Gosto de pensar que, no futuro, nosso envolvimento com os asteroides
prximos da Terra ser mais ou menos nos seguintes moldes: a partir de
observaes feitas da Terra, descobriremos todos os grandes asteroides,
marcaremos e monitoraremos suas rbitas, determinaremos os tempos de
rotao e as composies. Os cientistas trabalharo diligentemente para explicar
os perigos sem exagerar, nem omitir perspectivas. Enviaremos espaonaves
robticas que passem por alguns corpos selecionados, girem ao ser redor,
pousem neles e tragam amostras da superfcie para o laboratrio da Terra. Por
fim, enviaremos seres humanos. (Devido baixa gravidade, eles sero capazes
de dar, sem grande impulso, saltos enormes, de dez quilmetros ou mais, cu
adentro, e de colocar uma bola de beisebol em rbita ao redor do asteroide).
Plenamente cientes dos perigos, no tentaremos alterar as trajetrias at que seja
minimizado o potencial de mau emprego das tecnologias que modificam
mundos. Isso, talvez, leve algum tempo.
Se nos apressarmos em desenvolver a tecnologia para deslocar mundos,
poderemos nos destruir; se retardarmos o passo, certamente nos destruiremos. As
organizaes polticas mundiais tero de fazer progressos significativos no sentido
de sua confiabilidade, antes de lhes atribuirmos o tratamento de um problema
dessa seriedade. Ao mesmo tempo, no parece haver nenhuma soluo nacional
aceitvel. Quem se sentiria confortvel com os meios de destruio de mundos
nas mos de alguma nao inimiga consagrada (ou at potencial), tivesse ou no
a nao poderes semelhantes? A existncia de colises interplanetrias fortuitas,
se compreendia em grande escala, contribuir para unir a espcie. Ao nos
confrontarmos com um perigo comum, temos atingido alturas que quase todos
consideravam impossveis; temos posto de lado nossas diferenas pelo menos
at que o perigo passe.
Mas este perigo no passa nunca. Os asteroides, revolvendo-se
gravitacionalmente, esto, ao poucos, alterando suas rbitas; sem aviso, novos
cometas abandonam a escurido transplutnica e vm, adernados, em nossa
direo. Sempre ser necessrio lidar com eles de modo que no nos ofeream
perigo. Ao propor duas classes diferentes de perigo um natural, o outro criado
pelo homem os pequenos mundos prximos da Terra oferecem nova e potente
motivao para criar instituies transnacionais efetivas e para unificar a espcie
humana. Difcil vislumbrar alternativa satisfatria.
Em nosso habitual modo nervoso, dois-passos-para-a-frente-um-para-trs,
estamos, de qualquer maneira, avanando rumo unificao. H influncias
poderosas que derivam das tecnologias de transporte e comunicaes, da
economia mundial interdependente e da crise ambiental global. O perigo de
impactos apenas apressa nosso passo.
Cuidando, por fim, escrupulosamente, de no tentar com os asteroides nada
que possa, por inadvertncia, causar uma catstrofe na Terra, imagino que
comearemos a aprender como mudar de cem metros de extenso. Iniciaremos
com explosesmenores e, lentamente, aumentaremos a potncia dessas
exploses. Ganharemos experincia alterando as rbitas de vrios asteroides e
cometas de diferentes composies e foras. Tentaremos determinar quais os
asteroides que podem e os quais no podem ser deslocados. No sculo XXII,
estaremos, talvez, deslocando pequenos mundos pelo Sistema Solar, empregando
(ver o prximo captulo), em vez de exploses nucleares, motores de fuso
nuclear ou seus equivalentes. Colocaremos, na rbita da Terra, pequenos
asteroides compostos de metais preciosos ou industriais. Desenvolvermos,
gradativamente, uma tecnologia defensiva para defletctir um grande asteroide ou
cometa que possa, em futuro previsvel, atingir a Terra, enquanto, com um
cuidado meticuloso, construiremos salvaguardas contra o mau emprego da
tecnologia.
Como o mau emprego da tecnologia de deflexo parece um perigo muito
maior que o de um impacto iminente, podemos nos dar ao luxo de esperar, tomar
precaues e, durante dcadas certamente, talvez sculos, reconstruir as
instituies polticas. Se jogarmos bem com as nossas cartas e no tivermos azar,
poderemos sincronizar o progresso que obtemos no espao com o que estamos
conseguindo aqui na Terra. De qualquer modo, ambos esto, profundamente,
conectados.
O perigo dos asteroides nos obriga a agir. Finalmente, devemos estabelecer
uma formidvel presena humana por todo o Sistema Solar interior. Numa
questo dessa importncia, no nos limitaremos aos meios puramente robticos.
Para cumprir esse objeto com segurana, devemos fazer mudanas em nossos
sistemas polticos e internacionais. Embora grande parte de nosso futuro esteja
nublado, esta concluso parece um pouco mais slida, e independente dos
caprichos das instituies humanas.
Em ultima anlise, mesmo que fssemos os descendentes de errantes
profissionais, mesmo que no nos inspirasse a paixo exploratria, alguns ainda
teriam de abandonar a Terra simplesmente para assegurar a sobrevivncia de
todos ns. E, uma vez no espao, precisaramos de bases, infra-estrutura. No
demoraria muito para que alguns estivessem vivendo em habitats artificiais e em
outros mundos. Este o primeiro de dois argumentos no mencionados, omitidos
em nossa discusso sobre as misses a Marte, a favor de uma presena humana
permanente no espao.
Outros sistemas planetrios devem enfrentar seus prprios riscos de impacto.
Os pequenos mundos primitivos, de que os asteroides e os cometas so restos,
tambm constituem a matria que entra na formao dos planetas. Depois que os
planetas se formam, muitos destes planetesimais se tornam sobras. O tempo de
espera mdio entre os impactos, que ameaam a civilizao na Terra, , talvez,
200 mil anos, vinte vezes a idade de nossa civilizao. Se existirem, as
civilizaes extraterrestres podem ter tempos de espera muito diferentes,
dependendo de fatores como caractersticas fsicas e qumicas do planeta e sua
biosfera, natureza biolgica e social da civilizao, alm da prpria taxa de
coliso, claro. Os planetas com presses atmosfricas mais elevadas sero
protegidos contra corpos impactantes bem maiores, embora a presso no possa
atingir valores muito altos, porque seno o aquecimento do efeito estufa e outras
consequncias tornariam a vida improvvel. Se a gravidade muito menor que a
da Terra, os corpos impactantes provocaro colises menos energticas e o
perigo ser reduzido embora no possa ser muito reduzido, porque seno a
atmosfera escapa para o espao.
A taxa de impacto em outros sistemas planetrios incerta. Nosso sistema
contm duas grandes populaes de pequenos corpos que abastecem de
impactantes potenciais as rbitas que cruzam a da Terra. Tanto a existncia de
populaes-fonte como os mecanismos que mantm a taxa de coliso dependem
da forma como os mundos so distribudos. Por exemplo, a nossa Nuvem de Oort
parece ter sido povoada por pequenos mundos glaciais ejetados das proximidade
de Urano e Netuno. Se nohouver planetas que desempenhem o papel de Urano
e Netuno em sistemas que so, sob outros aspectos, semelhantes ao nosso, suas
Nuvens de Oort podem ter uma populao muito mais escassa. As estrelas em
aglomerados estelares abertos e globulares, em sistemas duplos ou mltiplos, as
mais prximas do centro da galxia, as que tm encontros mais frequentes com
as Nuvens Moleculares Gigantes no espao interestelar, todas podem vivenciar
fluxos de impactos mais elevados em seus planetas terrestres. O fluxo cometrio
poderia ser centenas ou milhares de vezes maior na Terra, se o planeta Jpiter
nunca tivesse se formado, segundo clculos de George Wetherill, da Instituio
Carnegie de Washington. Em sistemas sem planetas como Jpiter, o escudo
gravitacional contra cometas pequeno, e os impactos que ameaam a
civilizao, muito mais frequentes.
Em certa medida, fluxos maiores de objetos interplanetrios podem
aumentar a velocidade da evoluo, como os mamferos que floresceram e se
diversificaram depois que a coliso do perodo cretceo-tercirio exterminou os
dinossauros. Deve haver, porm, um ponto de rendimento decrescente: sem
dvida, algum fluxo ser elevado demais para a continuao de qualquer
civilizao.
Uma consequncia dessa linha de argumentao que, mesmo no caso de
ser comum o aparecimento de civilizaes nos planetas por toda a galxia,
poucas sero, ao mesmo tempo, duradouras e no tecnolgicas. Como o perigo
dos asteroides e cometas deve se aplicar a todos os planetas habitados na galxia,
se que eles existem, por toda parte os seres inteligentes tero de unificar
politicamente seus mundos natais, abandonar seus planetas e deslocar os
pequenos mundos prximos. Sua opo definitiva, como a nossa, o voo espacial
ou a extino.
CAPTULO 19
RECRIANDO OS PLANETAS

No meio da Segunda Guerra Mundial, Jack Williamson, um jovem escritor


norte-americano, imaginou um Sistema Solar povoado. No sculo XXII, segundo
ele, Vnus seria colonizada pela China, Japo e Indonsia; Marte, pela
Alemanha; e as luas de Jpiter pela Rssia.
A histria, publicada em Astounding Science Fiction em julho de 1942, foi
chamada rbita de Coliso e escrita sob o pseudnimo de Will Stewart. O
enredo girava em torno da iminente coliso de um asteroide desabitado com um
colonizado e da busca de um meio para alterar as trajetrias de pequenos
mundos. Embora ningum da Terra corresse risco, essa pode ter sido a primeira
vez, salvo nas histrias em quadrinhos dos jornais, em que algum falou das
colises de asteroides como uma ameaa aos seres humanos. (A coliso de
cometas com a Terra era um perigo desconhecido).
Os ambientes de Marte e Vnus eram muito mal compreendidos no incio dos
anos 40; imaginava-se que os seres humanos poderiam viver nesses planetas sem
elaborados equipamentos de vida. Os asteroides, porm, eram outra questo.
Sabia-se muito bem, mesmo naquela poca, que os asteroides era mundos
pequenos, secos e sem ar. Se viessem a ser habitados, especialmente por grande
nmero de pessoas, esses pequenos mundos teriam de ser arrumados.
Em rbita de Coliso, Williamson retrata um grupo de engenheiros
espaciais capazes de tornar mais amenos esses postos ridos. Cunhando o termo,
Williamson chamou de terraformao o processo de transformar o asteroide
ou planeta num mundo semelhante Terra. Ele sabia que a baixa gravidade de
um asteroide faz com que toda a atmosfera ali, gerada e instalada, escape
rapidamente para o espao. Assim, a tecnologia-chave de terraformao era a
paragravidade, uma gravidade artificial que manteria a atmosfera densa.
No estgio cientfico atual, pode-se afirmar que a paragravidade uma
impossibilidade fsica. Podemos, no entanto, imaginar hbitats transparentes,
cobertos por cpulas, nas superfcies dos asteroides, como foi sugerido por
Konstantin Tsiolkovsky, ou comunidades estabelecidas no interior dos asteroides,
como foi esboado pelo britnico J. D. Bernal nos anos 20. como os asteroides
so pequenos etm baixa gravidade, at mesmo construes subterrneas de
grande porte podem ser de execuo relativamente fcil. Se um tnel fosse
cavado em toda a extenso de um asteroide, poderamos entrar numa das
extremidades e emergir na outra uns 45 minutos mais tarde, oscilando para cima
e para baixo ao longo do dimetro desse mundo, indefinidamente. Dentro do tipo
adequado de asteroide, um mundo carbonado, possvel encontrar materiais
para fabricar pedra, metal e estruturas plsticas, alm de muita gua tudo o de
que se precisa para construir, no subsolo, um sistema ecolgico fechado, um
jardim subterrneo. A implementao exigiria um passo significativo alm de
nossos conhecimentos atuais. Ao contrrio, porm, da paragravidade, nada
disso parece impossvel. Todos os elementos podem ser encontrados na
tecnologia contempornea. Se necessrio, um bom nmero de humanos poder
estar vivendo sobre (ou dentro de) asteroides no sculo XXII.
Eles precisariam, certo, de uma fonte de energia, no s para se sustentar,
mas, como sugeriu Bernal, para deslocar os seus lares asteroides. (No parece
um passo to grande passar da alterao explosiva das rbitas dos asteroides para
um meio mais suave de propulso daqui a um ou dois sculos). Se uma
atmosfera de oxignio fosse gerada, a partir de gua ligada quimicamente, a
matria orgnica poderia ser queimada para gerar energia, assim como os
combustveis fsseis so queimados, hoje, na Terra. A energia solar poderia ser
considerada, embora a intensidade dessa fonte de luz nos asteroides do cinturo
seja apenas uns 10% do que na Terra. Ainda assim, podemos imaginar imensos
campos de painis solares cobrindo as superfcies de asteroides habitados e
convertendo a luz solar em eletricidade. A tecnologia fotovoltaica, usada,
rotineiramente, nas espaonaves que giram ao redor da Terra, est sendo cada
vez mais empregada na superfcie terrestre. Embora isso possa ser o bastante
para aquecer e iluminar as casas dos habitantes de asteroides, no parece
adequado para mudar as rbitas dos mesmos.
Para esse fim, Williamson propunha utilizar a antimatria, que , exatamente,
como a matria comum, com uma diferena significativa: um tomo de
hidrognio comum consiste num prton de carga positiva dentro e num eltron de
carga negativa fora, um tomo de anti-hidrognio consiste num prton de carga
negativa dentro e num eltron de carga positiva (tambm chamado psitron)
fora. Os prtons, quaisquer que sejam os sinais de suas cargas, tm a mesma
massa. Partculas com cargas opostas se atraem. Os tomos de hidrognio e de
anti-hidrognio so ambos estveis, porque, nos dois casos, as cargas eltricas
positiva e negativa se equilibram com preciso.
A antimatria no uma inveno resultante das elucubraes apaixonadas
de escritores de fico cientfica ou fsicos tericos. A antimatria existe. Os
fsicos a produzem em aceleradores nucleares; pode ser encontrada em raios
csmicos de alta energia. Ento, por que no temos mais informaes a seu
respeito? Por que ningum nos apresenta um pedao de antimatria para que a
examinemos? Porque a matria e a antimatria, quando colocadas em contato,
destroem-se mutuamente, desaparecendo numa intensa exploso de raios gama.
No se pode dizer se algo feito de matria ou de antimatria apenas olhando
para o objeto. As propriedades espectroscpicas do hidrognio e do anti-
hidrognio, por exemplo, so idnticas.
A resposta de Albert Eistein, quando lhe perguntavam a razo de vermos
apenas a matria, e no a antimatria, era: A matria venceu. Com isso, ele
queria dizer que, pelo menos em nosso setor do Universo, depois de quase toda a
matria e antimatria terem interagido e se aniquilado h muito tempo, restara
uma quantidade do que chamamos matria comum. Podemos afirmar, hoje,
com base na astronomia de raio gama e outros meios, que o Universo
composto quase inteiramente de matria. A razo para esse fato envolve questes
cosmolgicas muito profundas. De qualquerforma, mesmo que, no incio,
houvesse apenas a diferena de uma-partcula-em-um- bilho na
preponderncia da matria sobre a antimatria, isto explicaria, suficientemente,
o Universo que vemos.
Williamson imaginava que, no sculo XXII, os seres humanos saberiam
deslocar asteroides pela induzida aniquilao mtua de matria e antimatria. Os
raios gama resultantes, somados, produziriam uma potente descarga de foguete.
A antimatria poderia ser encontrada no cinturo de asteroides (entre as rbitas
de Marte e Jpiter), porque esta era a explicao de Williamson para a existncia
do cinturo de asteroides. No passado remoto, segundo sua proposio, um
antimundo intruso composto de antimatria chegara ao Sistema Solar vindo das
profundezas do espao, chocara-se com o que era, ento, um planeta semelhante
Terra, o quinto a partir do Sol, e o aniquilaria. Os fragmentos dessa poderosa
coliso eram os asteroides, alguns dos quais ainda compostos de antimatria.
Utilizando a fora de um antiasteroide Williamson reconhecia que isso poderia
ser arriscado poderamos deslocar os asteroides vontade.
Na poca, as ideias de Williamson eram futuristas, mas estavam longe de ser
tolas. Parte de rbita de Coliso pode ser considerada visionria. Hoje,
entretanto, temos boas razes para acreditar que no h quantidades significativas
de antimatria no Sistema Solar e que o cinturo de asteroides, longe de ser um
planeta terreal fragmentado, um enorme conjunto de pequenos corpos
impedidos (pelas mars gravitacionais de Jpiter) de formar um mundo
semelhante Terra.
Conseguimos, atualmente, gerar quantidades (muito pequenas) de antimatria
em aceleradores nucleares. Provavelmente seremos capazes de gerar
quantidades muito maiores no sculo XXII. Por serem to eficientes
convertendo toda a matria em energia, E = mc2, com 100% de eficcia talvez
os motores de antimatria sejam, ento, uma tecnologia prtica, confirmando os
prognsticos de Williamson. Se isso no funcionar, que fontes de energia
teremos, de fato, para reconfigurar os asteroides, ilumina-los, aquece-los e
desloca-los?
O Sol brilha por comprimir prtons e por transform-los em ncleos de hlio.
Energia liberada no processo, embora com menos de 1% da eficincia de
aniquilao de matria e da antimatria. At as reaes prton-prton, porm,
esto muito alm de qualquer coisa que possamos pensar em usar no futuro
prximo. As temperaturas requeridas so muitssimo elevadas. Em vez de
comprimir prtons, todavia, poderamos empregar tipos mais pesados de
hidrognio. o que j fazemos com armas termonucleares. O deutrio um
prton ligado, por foras nucleares, a dois nutrons. possvel que, em mais um
sculo, tenhamos programas prticos de energia que impliquem a fuso
controlada de deutrio e trtio, bem como a de deutrio e hlio. O deutrio e o
trtio esto presentes (na Terra e em outros planetas) como componentes
secundrios de gua. O tipo de hlio necessrio para a fuso, 3He (dois prtons e
um nutron formam o seu ncleo), foi implantado pelo vento solar nas
superfcies dos asteroides durante bilhes de anos. Esses processos so bem
menos eficientes que as reaes prton-protn no Sol, mas, com um veio de gelo
de apenas alguns metros, poderiam gerar energia suficiente para a vida de uma
pequena cidade durante um ano.
Os reatores de fuso parecem desenvolver-se muito devagar para
desempenhar um papel importante na soluo ou, at, num abrandamento
significativo do aquecimento global. No sculo XXII, contudo, devero ser
bastante acessveis. Com foguetes de fuso, seria possvel deslocar asteroides e
cometas no Sistema Solar interior, tomando um asteroide do cinturo, por
exemplo, e colocando-o em rbita ao redor da Terra. Um mundo, com dez
quilmetros de extenso, poderia ser transportado de Saturno para Marte, por
meio da combusto nuclear do hidrognio num cometa glacial de umquilmetro
de extenso. (Mais uma vez, estou pressupondo uma poca de estabilidade
poltica e segurana muito maiores).
Vamos pr de lado, por enquanto, quaisquer receios que possamos ter sobre a
tica de rearranjar mundos ou sobre nossa capacidade de faz-lo sem
consequncias catastrficas. Escavar o interior de pequenos mundos,
reconfigur-los para habitao humana e desloca-los de um lugar para outro no
Sistema Solar so aes que parecem ao nosso alcance em mais ou dois sculos.
possvel que tambm tenhamos salvaguardas internacionais adequadas nessa
poca. E se no quisssemos, porm, transformar apenas o meio ambiente de
asteroides ou cometas, mas tambm o de planetas? Poderamos viver em Marte?
Se quisssemos estabelecer moradia em Marte, fcil ver, pelo menos em
princpio, que poderamos: h abundante luz solar. H muita gua nas rochas e
em gelo subterrneo e polar. A atmosfera composta, principalmente, de dixido
de carbono. Na lua vizinha, Fobos, h uma grande quantidade de matria
orgnica, que poderia ser extrada e transferida para Marte. (Na realidade, a
superfcie de Fobos j sulcada, como se algum tivesse estado por l antes de
mars ou as crateras de impacto poderiam gerar esses sulcos). Parece provvel
que, em habitats autnomos, talvez reas cobertas por uma cpula, poderamos
cultivar alimentos, fabricar oxignio a partir da gua, reciclar o lixo.
No incio, dependeramos do abastecimento de mercadorias vindas da Terra;
com o tempo, ns as fabricaramos. Seriamos, cada vez mais, auto-suficientes.
As reas cobertas, mesmo se feitas com cpulas de vidro comum, deixariam
passar a luz solar visvel e impediriam os raios ultravioleta do Sol. Com mscaras
de oxignio e vestimentas protetoras nada, porm, to volumoso e incmodo
quando uma roupa espacial poderamos sair dessas redomas para explorar o
planeta ou construir outras vilas e fazendas cobertas por cpulas.
Tudo isso parece lembrar a experincia desbravadora norte-americana. H,
no entanto, pelo menos, uma grande diferena: nas primeiras fases, so
essenciais grandes investimentos. A tecnologia requerida demasiado
dispendiosa para que uma famlia pobre, como meus avs h um sculo, por
exemplo, possa comprar a sua passagem para Marte. Os pioneiros marcianos
sero enviados por governos e tero habilidades altamente especializadas. No
espao de uma ou duas geraes, entretanto, isto , quando filhos e netos
nascerem em Marte, e especialmente, quando a auto-suficincia estiver ao
alcance da mo, a situao comear a mudar. Os jovens nascidos em Marte
recebero uma educao especializada e aprendero a tecnologia essencial para
sobreviver no novo meio ambiente. Os colonizadores so menos heroicos e
extraordinrios. Todo o leque das forcas e fraquezas humanas comear a se
afirmar. Aos poucos, em parte por causa da dificuldade da viagem da Terra at
Marte, comear a nascer uma cultura marciana original aspiraes e medos
distintos, ligados ao meio ambiente, tecnologias distintas, problemas sociais
distintos, solues distintas e, como ocorreu em todas as circunstncias
semelhantes na histria humana, um gradual estranhamento cultural e poltico
em relao ao mundo de origem.
Grandes naves traro tecnologia essencial da Terra, novas famlias de
colonizadores, recursos raros. difcil saber, com base em nosso conhecimento
limitado de Marte, se elas voltaro vazias ou se levaro consigo alguma coisa
encontrada apenas em Marte, algo considerado muito valioso na Terra.
Inicialmente, grande parte da investigao cientfica de amostras da superfcie
marciana ser feita na Terra. Com o tempo, o estudo cientfico de Marte (e de
suas luas Fobos e Deimos) ser feito no prprio planeta.
Por fim, como aconteceu com todas as outras formas de transporte humano,
a viagem interplanetria se tornar acessvel a pessoas de recursos comuns: a
cientistas que desenvolvem seus prprios projetos de pesquisa, a colonizadores
cansados da Terra, at mesmo a turistas amantes de aventura. E, claro, haver
exploradores.
Se algum dia for possvel tornar o meio ambiente marciano mais semelhante
ao da Terra de modo a dispensar as vestimentas protetoras, as mscaras de
oxignio e as fazendas cobertas por cpulas a atrao e a acessibilidade de
Marte se multiplicaro. claro que o mesmo valeria para qualquer outro mundo
que pudesse ser reformado de modo a permitir a vida humana sem complicados
dispositivos para isolar o meio ambiente planetrio. Nosso lar adotivo seria muito
mais confortvel se uma cpula ou uma roupa espacial intacta no fosse a nica
barreira ente ns e a morte. ( possvel que minhas preocupaes estejam
exageradas. As pessoas que vivem nos Pases Baixos parecem to adaptadas e
despreocupadas quanto os outros habitantes do Norte da Europa: no entanto, os
seus diques so a nica barreira entre eles e o mar.)
Reconhecendo a natureza especulativa da questo e as limitaes de nosso
conhecimento, ser, ainda assim, possvel imaginar uma terraformao dos
planetas?
No precisamos ir muito alm de nosso prprio mundo para perceber que os
seres humanos so, hoje, capazes de alterar, profundamente, o meio ambiente
global causado pelo aumento de efeito estufa e o resfriamento global provocado
por uma guerra nuclear so meios com que a tecnologia atual pode alterar
significativamente o ambiente de nosso mundo. E todos esses casos so
consequncias involuntrias de alguma outra ao. Se tivssemos a inteno de
alterar nosso meio ambiente planetrio, seriamos plenamente capazes de gerar
mudanas ainda maiores. medida que nossa tecnologia se tornar mais
avanada, poderemos provocar alteraes ainda mais profundas.
Assim como, nos estacionamentos paralelos de carros, mais fcil sair que
entrar, , entretanto, mais fcil destruir um meio ambiente planetrio que faze-lo
adotar uma srie rigorosamente prescrita de temperaturas, presses,
composies e assim por diante. J temos notcia de uma multido de mundos
desertos e inabitveis, e, com limites de tolerncia muito restritos, de apenas um
verde e ameno. Esta uma concluso importante do incio da era de explorao
do Sistema Solar pelas naves espaciais. Ao alterar a Terra, ou qualquer outro
mundo com atmosfera, devemos ter muito cuidado com as realimentaes
positivas, quando mexemos no meio ambiente e ele passa a agir por si prprio:
um pequeno resfriamento levando a uma glaciao descontrolada, como poder
ter acontecido em Marte; ou um pequeno aquecimento provocando um efeito
estufa galopante, como aconteceu em Vnus. No h claros indcios de que nosso
conhecimento seja suficiente para esse fim.
Que eu saiba, a primeira sugesto, na literatura cientfica, sobre
terraformao de planetas foi apresentada, em 1961, num artigo que escrevi
sobre Vnus. Naquela poca, eu estava bastante seguro de que Vnus tinha uma
temperatura de superfcie bem acima do ponto normal de ebulio de gua, em
consequncia de um efeito estufa causado por dixido de carbono/vapor de gua.
Imaginei semear suas nuvens superiores com microorganismos, geneticamente
produzidos, que tirariam CO2, N2 e H2O da atmosfera e os converteriam em
molculas orgnicas. Quanto mais CO2 fosse removido, tanto menor seria o
efeito estufa e mais fria a superfcie. Os micrbios seriam transportados, atravs
da atmosfera at o solo, onde seriam fritos, de modo que o vapor de gua
retornaria atmosfera; as altas temperaturas, porm, converteriam o carbono de
CO2, irreversivelmente, em grafita ou alguma outra forma no voltil de
carbono. Por fim, as temperaturas cairiam abaixo do ponto de ebulio e a
superfcie de Vnus se tornaria habitvel, pontilhada de poos e lagos de gua
quente.
A ideia logo adotada por vrios autores de fico cientfica. Na dana
continua entre cincia e fico cientfica, a cincia estimula a fico e esta
motiva uma nova gerao de cientistas, um processo que beneficia ambas. Sabe-
se, agora, porm, que semear Vnus com microorganismos fotossintticos
especiais no vai funcionar. A partir de 1961, descobrimos que as nuvens de
Vnus so uma soluo concentrada de cido sulfrico, o que torna a engenharia
gentica ainda mais desafiadora. Mas isso no , em sim, uma falha fatal. (H
microorganismos que vivem em solues concentradas de cido sulfrico). A
falha fatal a seguinte: em 1961, eu achava que a presso atmosfrica na
superfcie de Vnus fosse de alguns bares, um pouco maior que a presso da
superfcie da Terra. Hoje sabemos que ela de noventa bares, de modo que, se o
plano funcionasse, os resultados seriam uma superfcie enterrada em centenas de
metros de grafita fina e uma atmosfera constituda de 65 bares de oxignio
molecular quase puro. Se iramos implodir primeiro, sob a presso atmosfrica,
ou arder, espontaneamente, em chamas, no meio de todo esse oxignio, uma
questo em aberto. Muito antes, entretanto, que uma quantidade to grande de
oxignio pudesse se formar, a grafita voltaria a ser CO2 por combusto
espontnea, frustrando o processo. Na melhor das hipteses, apenas parcialmente
esse plano poderia executar a terraformao de Vnus.
Vamos supor que, no incio do sculo XXII, tenhamos propulsores de
decolagem, relativamente baratos, de grande empuxo, de modo a poder levar
enormes cargas para outros mundos; reatores de fuso abundantes e potentes; e
uma engenharia gentica bem desenvolvida. Os trs propulsores so viveis,
dadas as tendncias atuais. Poderamos realizar a terraformao dos planetas?
James Pollak do Centro de Pesquisa Ames da NASA e eu examinamos esse
problema. Eis um resumo do que descobrimos:
VNUS: bvio que o problema de Vnus seu grande efeito estufa. Se
consegussemos reduzi-lo a quase zero, o clima poderia ser suave. Mas uma
atmosfera de CO2 e noventa bares opressivamente espessa. Sobre cada
polegada quadrada de superfcie, do tamanho de um selo postal, o ar pesa o
mesmo que seis jogadores profissionais de futebol americano, empilhados um
sobre o outro. Fazer com que tudo isso se dissipe no vai ser fcil.
Vamos imaginar que Vnus seja bombardeada por asteroides e cometas.
Cada impacto eliminaria parte da atmosfera. Para dissip-la quase inteiramente,
porm, precisaramos empregar asteroides e cometas maiores que os existentes;
pelo menos, na parte planetria do Sistema Solar. Mesmo que existissem muitos
corpos potenciais impactantes, mesmo que pudssemos fazer com que todos
colidissem com Vnus (esta a abordagem exagerada para enfrentar o
problema do impacto acidental), pensem no que poderamos. Quem sabe quantas
maravilhas, quanto conhecimento prtico esses mundos podem conter? Como
eliminar grande parte da deslumbrante geologia da superfcie de Vnus, que mal
comeamos a compreender e que pode nos ensinar muitas coisas sobre a Terra?
Esse um exemplo de como realizar a terraformao pela fora bruta. A
minha sugesto abandonar inteiramente esses mtodos, mesmo que algum dia
sejamos capazes de produzi-los. Desejamos algo mais elegante, mais sutil, algo
que respeite mais o meio ambiente de outros mundos. Uma abordagem
microbiana tem algumas dessas virtudes, mas no faz o passe de mgica, como
acabamos de ver.
Podemos pensar em pulverizar um asteroide escuro e espalhar o p pela
atmosfera superior de Vnus, ou fazer essa poeira subir da superfcie. Seria o
equivalente fsico do inverno nuclear ou do clima ps-impacto do perodo
cretceo- tercirio. Se a luz solar, que atinge o solo, suficientemente atenuada,
a temperatura da superfcie deve cair. Por sua prpria natureza, no entanto, esta
opo faz Vnusmergulhar em profunda escurido, com luz diurna nos nveis,
apenas, talvez, da claridade de uma noite luar na Terra. A atmosfera opressiva e
esmagadora de noventa bares permaneceria intocada. Com a poeira colocada na
atmosfera se sedimentaria em alguns anos, a camada teria de ser realimentada
no mesmo perodo de tempo. possvel que essa abordagem fosse aceitvel para
misses exploratrias curtas, mas o meio ambiente gerado parece muito inspito
para uma comunidade humana auto-suficiente em Vnus.
Poderamos colocar um gigantesco guarda-sol artificial em rbita ao redor de
Vnus para esfriar a superfcie; alm de extraordinariamente dispendioso, teria
muitas das deficincias da camada de poeira. Se as temperaturas pudessem ser
bastante suavizadas, o CO2 na atmosfera seria eliminado em forma de chuva.
Haveria um perodo transitrio de oceanos de CO2 em Vnus. Se esses oceanos
pudessem ser cobertos para evitar a reevaporao por exemplo, com oceanos
de gua produzidos pela liquefao de uma grande lua glacial transportada do
Sistema Solar exterior ento o CO2 poderia ser afastado e Vnus se converteria
num planeta de gua (ou de soda pouco efervescente). Meios de se converter o
CO2 em rocha cabornatada tambm tm sido sugeridos.
Assim, todas as propostas de terraformao para Vnus ainda so brutais,
deselegantes e absurdamente dispendiosas. A sonhada metamorfose do planeta
talvez se mantenha fora de nosso alcance por muito tempo, mesmo que
desejvel e conduzida de maneira responsvel. A colonizao asitica de Vnus,
imaginada por Jack Williamson, ter de ser redirecionada.
MARTE: Com Marte temos o problema exatamente oposto. No h bastante
efeito estufa. O planeta um deserto congelado. Mas o fato de que Marte parece
ter tido muitos rios, lagos e talvez at oceanos h 4 bilhes de anos numa poca
em que o Sol era menos brilhante do que hoje nos leva a perguntar se no
existe uma instabilidade natural no clima marciano, algo suscetvel ao mais
ligeiro estmulo que, uma vez liberado, por si s faria o planeta voltar ao seu
estado anterior. (Note-se, desde o incio, que isto destruiria formas de relevo
marcianas que guardam dados-chave sobre o passado, especialmente o terreno
por laminado.)
Sabemos muito bem, por causa da Terra e de Vnus, que o dixido de
carbono um gs de efeito estufa. Foram encontrados minerais carbonados em
Marte, e gelo seco numa das calotas polares. Poderiam ser convertidos em gs
carbnico, CO2. Para criar, no entanto, um efeito estufa capaz de gerar
temperaturas confortveis em Marte, seria preciso que toda a superfcie do
planeta fosse resolvida e processada a uma profundidade de quilmetros. Alm
dos obstculos desanimadores que representa para a engenharia prtica
empregando-se a energia de fuso ou no e da inconvenincia para quaisquer
sistemas ecolgicos fechados e independentes j estabelecidos no planeta,
significaria tambm a destruio irresponsvel de recursos e banco de dados
cientficos sem paralelo: a superfcie marciana.
E o que dizer de outros gases de efeito estufa? Poderamos levar
clorofluorocarbonos (CFCS ou HCFCS) para Marte, depois de produzi-los na
Terra. Que se saiba, essas substncias artificiais no existem em nenhum outro
lugar do Sistema Solar. Podemos, certamente, imaginar uma produo de CFCS
na Terra que fosse suficiente para aquecer Marte, porque por acaso, com a
presente tecnologia, conseguimos sintetizar, em algumas dcadas, o bastante para
intensificar o aquecimento global de nosso planeta. O transporte at Marte,
porm, seria dispendioso: mesmo usando propulsores auxiliares da classe de
Saturn V e Energiy a, seria preciso, pelo menos, um lanamento por dia durante
um sculo. possvel, tambm, que os CFCS fossem produzidos com minerais
marianos que contm flor.
Alem disso, h uma desvantagem sria: em Marte, como na Terra, uma
grande quantidade de CFCS impediria a formao de uma camada de oznio. Os
CFCS poderiam colocar as temperaturas marcianas numa faixa amena, mas
tambm manteriam, extremamente srio, o perigo dos raios solares ultravioleta.
A luz solar ultravioleta talvez pudesse ser absorvida por uma camada atmosfrica
de destroos pulverizados de asteroides ou da superfcie, injetados acima dos
CFCS em quantidades cuidadosamente determinadas por titulao. Mas, ento,
estaramos na situao inquietante de ter de lidar com a propagao de efeitos
colaterais, cada um exigindo uma soluo tecnolgica prpria em grande escala.
Um terceiro gs de efeito estufa possvel para aquecer Marte a amnia
(NH3). Um pouco de amnia j seria o suficiente para elevar a temperatura na
superfcie de Marte acima do ponto de congelamento da gua. Em princpio, isso
poderia ser feito por microorganismos especialmente produzidos que
converteriam o N2 atmosfrico marciano em NH3, como alguns micrbios
fazem na Terra. A mesma converso poderia ser realizada em fabricas especiais.
Ou, ento, o nitrognio requerido poderia ser transportado at Marte de alguma
outra parte do Sistema Solar. (N2 o principal componente nas atmosferas da
Terra e de Tit.) A luz ultravioleta voltaria a converter a amnia em N2 no
intervalo de, aproximadamente, trinta anos; por isso, teria de haver um
reabastecimento contnuo de NH3.
Uma combinao criteriosa de efeitos estufa, provocados por CO2, CFC e
NH3, parece capaz de colocar as temperaturas da superfcie marciana bastante
perto do ponto de congelamento da gua. Teria incio, assim, a segunda fase da
terraformao de Marte as temperaturas elevando-se ainda mais, devido
quantidade substancial de vapor de gua no ar; a produo difundida de O2 por
plantas geneticamente produzidas; e o ajuste apurado do meio ambiente na
superfcie. Os micrbios, as plantas maiores e os animais poderiam ser instalados
em Marte antes que o meio ambiente global fosse adequado para os
colonizadores humanos desprotegidos.
A terraformaao de Marte , sem dvida, muito mais fcil que a de Vnus.
Ainda muito dispendiosa, porm, pelos padres atuais, e alm de agressiva ao
meio ambiente. Suficientemente justificvel, no entanto, a terraformao de
Marte estar em andamento a partir do sculo XXII.
AS LUAS DE JPITER E SATURNO: A terraformao dos satlites dos
planetas jovinianos apresenta graus variados de dificuldade. O mais fcil de ser
considerado talvez seja Tit. Ele j tem uma atmosfera, composta,
principalmente, de N2 como a da Terra, e est muito mais prximo das presses
atmosfricas terrestres de Vnus ou Marte. Alm disso, importantes gases de
efeito estufa, como NH3 e H2O, esto, quase certo, congelados em sua
superfcie. A produo de gases de efeito estufa iniciais, que no se congelem nas
temperaturas presentes de Tit, bem como o aquecimento direto da superfcie,
por meio de fuso nuclear, parecem ser os primeiros passos para, um dia, se
realizar a terraformao de Tit.
Se houvesse uma razo imperiosa para terraformar outros mundos, esse
grandioso projeto de engenharia poderia ser realizvel na escala de tempo que
temos descrito: com toda a certeza para os asteroides, possivelmente para Marte,
Tit e outras luas dos planetas exteriores, provavelmente impossvel para Vnus.
Pollack e eu reconhecemos que atrai muitas pessoas a ideia de tornar os outros
mundos do Sistema Solar adequados para habitao humana, neles estabelecendo
observatrios, bases exploratrias, comunidades e colnias. Pela sua histria de
desbravamento, essa aspirao talvez seja especialmente natural e atraente nos
Estados Unidos.
Em todo caso, uma grande alterao do meio ambiente de outros mundos s
poder ser feita, com competncia e responsabilidade, quando tivermos
melhorcompreenso desses mundos. Os defensores da terraformao devem,
primeiro, advogar a explorao cientfica de outros mundos, meticulosa e a longo
prazo.
Quando compreendemos as reais dificuldades da terraformao, talvez
descubramos que os custos ou os efeitos ambientais indesejados so muito
grandes, e limitaremos nossas pretenses em outros mundos a cidades
subterrneas ou cobertas por cpulas, ou, ento, a outros sistemas ecolgicos
fechados, verses muito aperfeioadas da Biosfera II. possvel que venhamos a
abandonar o sonho de converter as superfcies de outros mundos em algo
semelhante da Terra. Ou, talvez, existam modos de terraformao muito
mais elegantes, econmicos e ambientalmente responsveis em que ainda nem
pensamos.
Mas se vamos examinar seriamente a questo, certas perguntas tm de ser
feitas. Como qualquer esquema de terraformao deve buscar o equilbrio
entre custos e benefcios, que garantia teremos de que informaes cientficas
fundamentais no sero destrudas, antes de levarmos a ao adiante? Que grau
de compreenso sobre determinado mundo necessrio antes de confiarmos
engenharia planetria a produo do desejado estado final? Podemos garantir um
compromisso humano de longo prazo com a manuteno e o reabastecimento de
um mundo construdo, quando as instituies polticas humanas tm vida to
curta? Se um mudo for, ainda que supostamente, habitado, mesmo que, apenas,
por microorganismos, ser que ns, humanos, temos o direito de alter-lo? Qual
a nossa responsabilidade em preservar os mundos do Sistema Solar nos seus
atuais estados incultos para as geraes futuras, que, talvez, venham a pensar em
usos que hoje somos demasiado ignorantes para prever? Todas essas perguntas
pode ser resumidas numa s: ser que ns, que fizemos uma mixrdia deste
nosso mundo, podemos nos encarregar de outros?
possvel que algumas das tcnicas, efetivamente capazes de terraformar
outros mundos, poderiam ser empregadas para melhorar os estragos que fizemos
no nosso. Tendo em vista a urgncia relativa, o conserto de nosso prprio mundo
seria um indcio de que a espcie humana est preparada para pensar seriamente
na terraformao; um teste da profundidade de nossa compreenso e de nosso
compromisso. O primeiro passo na engenharia do Sistema Solar, portanto,
garantir a habitabilidade da Terra.
S ento estaremos prontos pra nos dispersar pelos asteroides, cometas,
Marte, luas do Sistema Solar e mais alm. A previso de Jack Williamson de que
tudo isso comear a acontecer l pelo sculo XXII talvez no esteja muito longe
da verdade.
A ideia de que nossos descendentes vo viver e trabalhar em outros mundos, e
at deslocar alguns deles para seu proveito, parece a mais extravagante das
fices cientficas. Seja realista, aconselha-me a voz interior. Mas isto realista.
Estamos no vrtice da tecnologia, no ponto intermedirio entre a rotina e o
impossvel. fcil sentir-se em conflito a respeito. Se no nos infligirmos algo
terrvel nesse meio tempo, daqui a um sculo, a terraformao talvez parea
to possvel quanto, atualmente, uma estao espacial supervisionada por seres
humanos.
Acho que a experincia de viver em outros mundos est fadada a nos
modificar. Os nossos descendentes, nascidos e criados em outros lugares, vo
naturalmente comear a sentir uma lealdade bsica para com seus mundos
natais, sejam quais forem os afetos que ainda tiverem pela Terra. Suas
necessidades fsicas, seus mtodos de suprir essas necessidades tero de ser todos
diferentes.
Uma folha de grama algo comum na Terra; seria um milagre em Marte.
Os nossos descendentes em Marte tero conscincia do valor de um pedacinho
de verde. E se uma folha de grama no tem preo, qual o valor de um ser
humano? Ao descreverseus contemporneos, o revolucionrio norte-americano
Tom Paine explorou esta linha de pensamento:
As privaes, que necessariamente acompanham
o desenvolvimento de uma regio inculta, produziam
entre eles um estado de sociedade que os pases
atormentados durante muito tempo pelas brigas e
intrigas dos governos haviam deixado de valorizar.
Numa situao dessas, o homem se torna o que deve
ser. Ele v na sua espcie... o seu semelhante.
Depois de conhecerem, em primeira mo, uma sequncia de mundos
desertos e ermos, ser natural que nossos descendentes no espao valorizem a
vida. Depois de aprenderem com o domnio de nossa espcie sobre a Terra,
talvez queiram aplicar essas lies nos outros mundos para poupar as geraes
futuras do sofrimento evitvel que seus antepassados foram obrigados a
experimentar, para aproveitar a nossa experincia e os nossos erros no inicio de
nossa evoluo sem limites pelo espao.
CAPTULO 20
ESCURIDO

Quando crianas, temos medo do escuro. Qualquer coisa pode estar ali
escondida. O desconhecido nos perturba.
Ironicamente, nosso destino viver no escuro. Essa descoberta, inesperada,
da cincia tem apenas trs sculos. Afaste-se da Terra em qualquer direo e,
depois de um lampejo inicial de azul e de uma espera mais longa enquanto o Sol
desaparece gradualmente, voc se v rodeado pela escurido, pontuada aqui e ali
pelas estrelas distantes e plidas.
Mesmo depois de adultos, a escurido ainda retm o seu poder de nos
assustar. E, assim, alguns acham que no deveramos investigar muito de perto
quem mais poderia estar vivendo nessa escurido. Melhor no saber, dizem eles.
H 400 bilhes de estrelas na galxia da Via Lctea. De toda essa imensa
multido, ser possvel que o nosso Sol prosaico seja a nica estrela com um
planeta habitado? Talvez. possvel que a origem da vida ou da inteligncia seja
muitssimo improvvel. Ou que as civilizaes estejam sempre nascendo, mas
exterminam-se assim que adquirem a capacidade de se destruir.
Quem sabe, aqui e ali, crivados pelo espao, girando ao redor de outros sos,
existam mundos semelhantes ao nosso, em que outros seres olham para o cu e
se perguntam, como ns, quem mais vive na escurido. A Via Lctea estaria
fervilhando de vida e inteligncia mundos chamando outros mundos enquanto
ns, na Terra, vivemos o momento crtico de decidir escutar pela primeira vez?
A nossa espcie descobriu um meio de se comunicar atravs da escurido, de
transcender as imensas distncias. Nenhum outro meio de comunicao mais
rpido, nem vai mais longe. o rdio.
Depois de bilhes de anos de evoluo biolgica em seu planeta e no nosso
o desenvolvimento tecnolgico de uma civilizao aliengena no pode ser igual
ao nosso. Seres humanos existem h mais de vinte mil sculos, mas s h cerca
de um sculo temos o rdio. Se as civilizaes aliengenas so mais atrasadas que
ns, possvel que estejam muito longe de descobrir o rdio. E se so mais
adiantadas, possvel que estejam muito alm de nossos progressos. Basta pensar
nos avanos tcnicos em nosso mundo nos ltimos sculos. O que, para ns,
tecnologicamente difcil ou impossvel, o que poderia nos parecer mgica talvez
seja, para eles, trivial e fcil. Pode ser que lees usem outros meios muito
avanados para se comunicar com seus pares, mas saberiam do rdio como uma
tentativa de contato de civilizaes emergentes. S com o nosso nvel de
tecnologia nas extremidades transmissoras e receptoras, poderamos nos
comunicar, hoje, atravs de grande parte da galxia. Eles devem ser capazes de
faz-lo ainda melhor. Se existirem.
Mas nosso medo do escuro se rebela. A ideia de seres aliengenas nos
perturba. Invocamos objees:
O programa caro demais. Mas, em sua expresso moderna mais
avanada, custa menos que um helicptero de ataque por ano.
Jamais compreenderemos o que esto dizendo. Mas, como a mensagem
transmitida por rdio, ns e eles devemos ter, em comum, radiofsica,
radioastronomia e radiotecnologia. As leis da natureza so as mesmas por toda
parte; assim, a prpria cincia prov um meio e uma linguagem de comunicao
at entre seres muito diferentes, desde que ambos tenham cincia. Decifrar a
mensagem, se tivermos a sorte de receber uma, pode ser muito mais fcil que
obt-la.
Seria desmoralizador descobrir que a nossa cincia rudimentar. Mas,
pelos padres dos prximos sculos, todavia, parte de nossa cincia atual ser
considerada rudimentar, havendo ou no extraterrestres. (O mesmo acontecer
com parte de nossa poltica, tica, economia e religio atuais.) Ultrapassar a
cincia atual um dos objetivos principais da cincia. Os estudantes srios no
tm, em real, crises de desespero por virar as pginas de um livro e descobrir
que um tpico ainda obscuro para eles mas do conhecimento do autor.
Normalmente, os estudantes lutam um pouco, adquirem o novo conhecimento e,
seguindo a velha tradio humana, continuam a virar as pginas.
Ao longo de toda a histria, as civilizaes avanadas arruinaram
civilizaes s um pouco mais atrasadas. Sem dvida. Mas os aliengenas
malvolos, se existirem, no vo descobrir a nossa existncia pelo fato de
estarmos escutando. Os programas de busca apenas recebem mensagens; no as
enviam.
O debate est, por enquanto, em aberto. Numa escala sem precedentes,
estamos procurando escutar sinais de rdio de outras possveis civilizaes nas
profundezas do espao. Temos, hoje, a primeira gerao de cientistas a
interrogar a escurido. possvel que seja, tambm, a ltima gerao antes de
estabelecer contato; e esta poca, a ltima antes de descobrimos que algum nos
chama na escurido.
Essa investigao chamada de Procura de Inteligncia Extraterrestre
(SETI). Vamos descrever at que ponto chegamos.
O primeiro programa SETI foi desenvolvido por Frank Drake no Observatrio
Nacional de Radioastronomia em Greenbank, Virgnia Ocidental, em 1960.
Durante duas semanas, ele escutou duas estrelas prximas, semelhantes ao Sol,
numa determinada frequncia. (Prximas um termo relativo; a mais
prxima esta a doze anos-luz 110 trilhes de quilmetros.)
Quase o mesmo momento em que apontou o radiotelescpio e ligou o
sistema, Drake captou um sinal muito forte. Seria uma mensagem de um
aliengena? Depois o sinal sumiu. Se o sinal desaparece, no se pode examina-lo.
No possvel verificar se, devido rotao da Terra, ele se move com o cu. Se
no se repete, no se descobre que nada sobre ele poderia ser uma
interferncia de rdio terrestre, uma falha de amplificador ou detector.. ou um
sinal aliengena. Dados que no se repetem, por mais eminentes que sejam os
cientistas que os descrevem, no valem grande coisa.
Semanas mais tarde, o sinal foi novamente detectado. Descobriu-se que se
tratava de um avio militar transmitindo uma frequncia no autorizada. Drake
apresentou os resultados negativos. Mas, em cincia, um resultado negativo no
,absolutamente, a mesma coisa que um fracasso. Sua grande realizao foi
mostrar que a tecnologia moderna plenamente capaz de procurar escutar sinais
de hipotticas civilizaes nos planetas de outras estrelas.
A partir de ento, fizeram-se vrias tentativas, frequentemente com tempo
emprestado de outros programas de observao dos radiotelescpios, e quase
nunca por um perodo maior que alguns meses. Houve mais alguns alarmes
falsos, no estado de Ohio, em Arecibo, Porto Rico, na Frana, Rssia e outros
lugares, mas nada que pudesse satisfazer os requisitos da comunidade cientfica
mundial.
Enquanto isso, a tecnologia de deteco tem se tornado mais barata; a
sensibilidade fica cada vez mais aperfeioada; a respeitabilidade cientfica do
SETI continua a crescer; e at a NASA e o Congresso esto com menos medo de
apoiar o programa. Diversas estratgias complementares de busca so possveis
e necessrias. Tornou-se claro, anos atrs, que, se a tendncia continuasse, a
tecnologia para um programa SETI abrangente acabaria, finalmente, ao alcance,
at, de organizaes privadas (ou de indivduos ricos); e, mais cedo ou mais
tarde, o governo estaria disposto a apoiar um grande programa. Depois de trinta
anos de trabalho, foi, para alguns de ns, mais tarde em vez de mais cedo. Mas,
por fim, chegou a hora...
A Sociedade Planetria uma associao sem fins lucrativos que Bruce
Murray, ento diretor do JPL, e eu fundamos em 1980 dedica-se explorao
planetria e procura de vida extraterrestre. Paul Horowitz, fsico da Harvard
University, havia elaborado vrias inovaes importantes para o SETI e estava
ansioso por testa-las. Se obtivssemos o dinheiro para dar incio s suas
experincias, achvamos que conseguiramos sustentar o programa com as
doaes dos associados.
Em 1983, Ann Druy an e eu sugerimos ao cineasta Steven Spielberg que esse
era o projeto ideal para contar com seu apoio. Rompendo com a tradio de
Holly wood, em dois filmes, de grande sucesso, ele transmitira a ideia de que os
seres extraterrestres poderiam no ser hostis e perigosos. Spielberg concordou.
Com seu apoio inicial, atravs da Sociedade Planetria, o Projeto META teve
inicio.
META a sigla para Megachannel ExtraTerrestrial Assay (Pesquisa de
Sinais Extraterrestres em Bilhes de Canais). A nica frequncia do primeiro
sistema de Drake passou a 8,4 milhes. Mas todo canal, toda estao, que
sintonizamos, tem uma faixa de frequncia excepcionalmente estreita. L fora,
entre as estrelas e as galxias, no existem processos conhecidos que possam
gerar linhas de rdio to ntidas. Se captamos algum sinal que caia dentro de
um canal to estreito, achamos que ele deve ser um sinal de inteligncia e
tecnologia.
Mais ainda, a Terra gira, o que significa que qualquer fonte distante, de rdio,
ter um movimento visvel bastante grande, como o nascer e o ocaso das
estrelas. Assim, como o tom constante da buzina de um carro diminui enquanto
ele passa, qualquer fonte de rdio extraterrestre autntica exibir um impulso
constante na frequncia devido rotao da Terra. Ao contrrio, qualquer fonte
de interferncia de rdio, na superfcie da Terra, vai rodar com a mesma
velocidade do receptor META. As frequncias de escuta do META so
continuamente alteradas para compensar a rotao da Terra, de modo que os
sinais de banda estreita, vindos do cu, sempre aparecem num nico canal. Mas
qualquer interferncia de rdio, aqui na Terra, se denunciar por precipitar-se
pelos canais adjacentes.
O radiotelescpio META em Harvard, Cambridge, Massachusetts, tem 26
metros de dimetro. Todo dia, enquanto a Terra faz girar o telescpio sob o cu,
uma faixa de estrelas, mas estreita que a lua cheia, varrida e examinada. No
dia seguinte, a vez da fileira adjacente. No espao de um ano, todo o cu
setentrional e parte do meridional so observados. Um sistema idntico, tambm
patrocinado pela SociedadePlanetria, est em operao perto de Buenos Aires,
na Argentina, para examinar o cu do sul. Assim, juntos, os dois sistemas META
tm explorado todo o cu.
O radiotelescpio, preso, gravitacionalmente, Terra em rotao, fica uma
estrela especifica durante uns dois minutos. Depois, passa a seguinte. Pode
parecer muito 8,4 milhes de canais, mas, lembrem-se, cada um dos canais
muito estreito. Juntos constituem, apenas, algumas das mil partes existentes no
espectro de rdio. Assim, a cada ano de observao, temos de estacionar nossos
8,4 milhes de canais em algum lugar no espectro de rdio, perto de alguma
frequncia em que uma civilizao aliengena, nada sabendo a nosso respeito,
poderia, ainda assim, concluir que estamos escutando.
O hidrognio , consideravelmente, o tipo de tomo mais abundante no
Universo. Est distribudo, em nuvens e como gs difuso, por todo o espao
interestelar. Quando adquire energia, libera parte dela emitindo ondas de rdio
numa frequncia precisa de 1420,405751768 mega-hertz. (Um hertz significa a
crista e o vale de uma onda que chega ao instrumento de deteco a cada
segundo. Assim, 1420 mega-hertz significam 1420 bilhes de ondas entrando no
detector a cada segundo. Como o comprimento da onda de luz exatamente a
velocidade desta dividida pela frequncia da onda, 1420 mega-hertz
correspondem a um comprimento de onda de 21 centmetros.) Os
radioastrnomos, em algum lugar da galxia, estaro estudando o Universo em
1420 mega-hertz, e podem esperar que outros astrnomos, por mais diferente
que seja a sua aparncia, faro o mesmo.
E como se algum lhe dissesse que h, apenas, uma estao na banda de
frequncia do aparelho de rdio de sua casa, mas que ningum sabe a sua
frequncia. E mais: o dial de frequncia de seu aparelho, com o marcador fino
que voc ajusta girando um boto, alcana, por acaso, da Terra at a Lua.
Procurar sistematicamente por todo esse vasto espectro de rdio, girando
pacientemente o boto, vai ser um desperdcio de tempo. O seu problema
posicionar corretamente o dial, desde o incio, escolher a frequncia certa. Se
conseguir sintonizar as frequncias em que os extraterrestres esto transmitindo
para ns as frequncias mgicas vai economizar tempo e trabalho. Por
isso, escutamos primeiro, como Drake, nas frequncias perto de 1420 mega-
hertz, a frequncia mgica do hidrognio.
Horowitz e eu publicamos resultados detalhados de cinco anos de pesquisa,
em tempo integral, no Projeto META e dois anos de acompanhamento do
trabalho. No podemos dizer que encontramos um sinal de seres aliengenas. Mas
encontramos algo enigmtico, algo que, de vez em quando, em momentos
tranquilos, me causa arrepios.
Sem dvida, h, no fundo, rudos de rdio provenientes da Terra estaes de
rdio e televiso, avies, telefones celulares, espaonaves prximas e distantes.
Alm disso, como acontece com todos os receptores de rdio, quando mais se
espera, tanto mais provvel que aparea na eletrnica uma flutuao aleatria
to forte a ponto de gerar um sinal esprio. Por isso, ignoramos tudo o que no
muito mais alto que o rudo de fundo.
Consideramos muito seriamente qualquer sinal forte; de banda estreita, que
permanece num nico canal. Ao registrar os dados, META ordena,
automaticamente, que os operadores humanos prestem ateno a certos sinais.
Durante cinco anos, fizemos uns 60 trilhes de observaes em vrias
frequncias, enquanto examinvamos todo o cu acessvel. Algumas dzias de
sinais sobrevivem ao processo de seleo. Submetidos a outros exames, quase
todos so rejeitados; por exemplo, porque os microprocessadores de deteco de
falhas, que examinam os microprocessadores de deteco de sistemas,
descobriram um erro.
O que sobrou os sinais candidatos mais fortes depois de trs levantamentos
do cu so onze eventos. Eles s no satisfazem um de nossos critrios para
sinal aliengena autntico. E esse critrio no satisfeito de suprema importncia:
ser verificvel. Nunca conseguimos encontrar nenhum deles novamente.
Voltamos a olhar para aquela parte do cu trs minutos mais tarde, mas ali no
h nada. Olhamos, de novo, no dia seguinte: nada. Examina-se o trecho um ano
depois, ou sete anos mais tarde, e ainda no se v nada.
Parece improvvel que todo sinal que recebemos de uma civilizao
aliengena se apague alguns minutos depois que comearmos a escutar e nuca se
pepita. (Como eles iriam saber que estvamos prestando ateno?) Mas bem
possvel que seja efeito de cintilao. As estrelas cintilam porque parcelas de ar
turbulento esto se movendo pelo campo de viso entre elas e ns. s vezes,
essas parcelas de ar atuam como uma lente e fazem os raios de luz de
determinada estrela convergir um pouco, tornando-a, momentaneamente, mais
brilhante. Da mesma forma, as fontes de rdio astronmicas podem tambm
cintilar devido a nuvens de gs, eletricamente carregado (ou ionizado), no
grande quase vcuo entre as estrelas. Observamos isso, rotineiramente, com os
pulsares.
Vamos imaginar um sinal de rdio que esteja um pouco abaixo da potncia
que poderamos detectar da Terra. De vez em quando, o sinal ter, por acaso,
temporariamente focalizado, amplificado e trazido ao alcance de deteco de
nossos radiotelescpios. O interessante que a durao de vida desse brilho,
prevista pela fsica do gs interestelar, de alguns minutos e a chance de
reaver o sinal pequena. Na verdade, deveramos estar apontando
constantemente para essas coordenadas no cu, observando-as durante meses.
Apesar de nenhum desses sinais se repetir, h mais uma coisa que me d um
calafrio sempre que a considero: oito dos onze melhores sinais esto dentro ou
nas proximidades do plano da galxia da Via Lctea. Os cinco mais fortes esto
nas constelaes de Cassiopeia, Unicrnio, Hidra e, dois, em Sagitrio na
direo aproximada do centro da galxia. A Via Lctea um conjunto plano,
semelhante a um disco, de gs, poeira e estrelas. Por ser plana, ns a vemos
como uma faixa de luz difusa cruzando o cu noturno. Nela esto quase todas as
estrelas de nossa galxia. Se os nossos sinais selecionados fossem, de fato,
interferncia de rdio da Terra ou uma falha despercebida na eletrnica de
deteco, no deveramos v-los, de preferncia, ao apontar para a Via Lctea.
possvel que tenha sido um clculo, especialmente infeliz e desorientador,
de estatstica. A probabilidade de essa correlao com o plano galctico se obra
do acaso menor que 0,5%. Imaginemos se um mapa do cu que cobrisse toda
uma parede, abrangendo desde a Estrela Polar, no alto, at as estrelas mais
fracas apontadas pelo plo sul da Terra, embaixo. Serpeando por esse mapa de
parede, esto os contornos irregulares da Via Lctea. Vamos, agora, supor que
algum vendasse os seus olhos e lhe pedisse que atirasse cinco dardos, ao acaso,
no mapa (com grande parte do cu do sul, inacessvel para Massachusetts,
declarada fora dos limites). Voc teria de atirar os cinco dar dos mais de duzentas
vezes antes de conseguir, por acaso, que eles cassem to prximos dos arredores
da Via Lctea quanto os cinco sinais META mais fortes. Sem sinais repetidos,
porm, no temos como afirmar que, realmente, descobrimos inteligncia
extraterrestre.
Pode ser que os eventos que descobrimos sejam causados por algum novo
tipo de fenmeno astrofsico, algo que ningum ainda imaginou, que faz com que
os sinais fortes, em bandas de frequncia desconcertantemente estreitas, no
sejam emitidos porcivilizaes, mas por estrelas ou nuvens de gs (ou alguma
outra coisa) presentes no plano da Via Lctea.
Vamos nos permitir, porm, um momento de especulao extravagante.
Imaginemos que todos os nossos eventos sobreviventes sejam, de fato, causados
por sinais de rdio de outras civilizaes. Podemos estimar ento a partir do
pouco tempo que passamos observando cada pedao do cu quantos
transmissores desse tipo existem em toda a Via Lctea. A resposta chega perto de
1 milho. Se espalhados, aleatoriamente, pelo espao, o mais prximo estaria a
algumas centenas de anos-luz, longe demais para que eles j tivessem captado os
nossos sinais de televiso ou radar. Por mais alguns sculos, eles no saberiam
que uma civilizao tcnica surgiu na Terra. A galxia estaria pulsando com vida
e inteligncia, mas a menos que estivessem explorando ativamente um imenso
nmero de sistemas estelares obscuros nada saberia do que anda acontecendo
por aqui ultimamente. Daqui a alguns sculos, depois que eles ficarem sabendo
de ns, as coisas podem se tornar muito interessantes. Felizmente, teremos
geraes para nos preparar.
Por outro lado, se nenhum de nossos sinais selecionados um autentico sinal
de rdio aliengena, seremos forados a concluir que pouqussimas civilizaes
esto transmitindo sinais, talvez nenhuma, pelo menos em nossas frequncias
mgicas e com uma potncia que nos permita escuta-las.
Considere-se uma civilizao como a nossa, que empregasse toda a energia
de que dispe (cerca de 10 trilhes de watts) para transmitir um sinal em uma de
nossas frequncias mgicas e em todas as direes do espao. Nesse caso, os
resultados META implicariam que no existem civilizaes desse tipo num raio
de 25 anos-luz, um volume que abrange, talvez, uma dzia de estrelas como o
Sol. No um limite muito rigoroso. Por outro lado, se essa civilizao estivesse
transmitindo diretamente para a nossa posio no espao, usando uma antena que
no fosse mais avanada que a do Observatrio Arecibo, o fato de META nada
ter encontrado significaria que no existem civilizaes desse tipo em nenhuma
parte da Via Lctea nem uma nica dentre 400 bilhes de estrelas. Porm,
mesmo que eles assim o desejassem, como iriam saber transmitir em nossa
direo?
Considere-se, agora, no extremo tecnolgico oposto, uma civilizao, muito
avanada, transmitindo, extravagantemente, em todas as direes num nvel de
potncia 10 trilhes de vezes maior (1026 watts, toda a produo energtica de
uma estrela como o Sol). Neste caso, se os resultados META so negativos, no s
podemos concluir que no existem civilizaes desse tipo na Via Lctea, como
nenhuma civilizao num raio de 70 milhes de anos-luz nenhuma em M31, a
mais prxima galxia semelhante nossa, nem no sistema Fornax, nem em M81,
nem na Nebulosa do Redemoinho, nem em Centauro A, nem no aglomerado de
galxias Virgo, nem nas galxias Sey fert mais prximas; nenhuma civilizao
em nenhuma dos 100 trilhes de estrelas em milhars de galxias prximas. Com
uma estaca no corao ou no, a pretenso geocntrica volta a dar sinais de vida.
Sem dvida, talvez no fosse um sinal de inteligncia, mas de estupidez,
gastar tanta energia em comunicao interestelar (e intergalctica). possvel
que eles tenham boas razes para no saudar todos os que aparecem. Ou, talvez,
no se importem com civilizaes to atrasadas como a nossa. Mas, ainda assim,
nem uma nica civilizao, transmitindo com essa potncia e nessa frequncia,
em 100 trilhes de estrelas? Se os resultados META so negativos, temos um
limite instrutivo, porm no temos como saber se ele diz respeito abundncia de
civilizaes muito avanadas ou sua estratgia de comunicao. Mesmo que
META nada tenha encontrado, permanece em aberto uma ampla faixa mdia
de civilizaes abundantes, mais avanadas que a nossae transmitindo em todas
as direes, em frequncias mgicas. Ainda no teramos tido nenhuma notcia a
seu respeito.
Em 12 de outubro de 1992 auspiciosamente ou no, no aniversrio de
quinhentos anos da descoberta da Amrica por Cristvo Colombo a NASA
ativou o seu novo programa SETI. Num radiotelescpio, no deserto de Mojave,
deu incio a uma busca destinada a examinar sistematicamente todo o cu, como
o META, sem fazer conjeturas sobre as estrelas mais provveis, mas expandindo
bastante o alcance da frequncia. No Observatrio de Arecibo, a NASA
comeou um estudo, ainda mais sensvel, que se concentrava em sistemas
estelares prximos, que pareciam promissores. Em plena operao, as buscas da
NASA teriam conseguido detectar sinais muito mais fracos que os do META,
alm de poder procurar tipos de sinais inacessveis para este.
A experincia do Meta revelou um matagal de esttica de fundo e
interferncia de rdio. Uma nova observao e confirmao rpida do sinal
especialmente em outros radiotelescpios diferentes a chave para ser ter
certeza. Horowitz e eu fornecemos as coordenadas de nossos eventos,
enigmticos e fugidos, aos cientistas da NASA. Eles, talvez, pudessem confirmar
e esclarecer os nossos resultados. O programa da NASA tambm estava
desenvolvendo novas tecnologias, estimulando ideias e emocionando as crianas
nas escolas. Aos olhos de muitos, valia os 10 milhes de dlares que estavam
sendo gastos por ano. Quase exatamente um ano depois de autoriz-lo, no
entanto, o Congresso cancelou o programa SETI da NASA. O custo exagerado,
diziam. O oramento de defesa dos Estados Unidos, ps-Guerra Fria, umas 30
mil vezes maior.
O argumento mais importante do principal adversrio do programa SETI da
NASA o senador Richard Bry an, de Nevada era o seguinte (extrado das Atas
do Congresso, 22 de setembro de 1993):
A pesquisa cientfica raramente oferece
garantias de sucesso, se que oferece alguma e
eu compreendo isso e, frequentemente, os
benefcios desse tipo de pesquisa s se revelam, em
toda a sua plenitude, quando o processo j est bem
adiantado. E eu tambm aceito o fato.
Mas no caso do SETI, as chances de sucesso so
to remotas, e os provveis benefcios do programa
so to limitados, que h poucas justificativas para
que 12 milhes de dlares arrecadados com
impostos sejam gastos nesse programa.
Antes de termos descoberto vida extraterrestre, porm, como que podemos
garantir que a encontraremos? Por outro lado, como que podemos saber que
as chances de sucesso so remotas? E, se encontrarmos inteligncia
extraterrestre, fato que os provveis benefcios sejam to limitados? Como
em todas as grandes aventuras de explorao, no sabemos o que vamos
encontrar e no conhecemos a probabilidade de encontrar a alguma coisa. Se
soubssemos, no teramos que procurar.
O SETI um daqueles programas de pesquisa que irritam todos os que
desejam relaes bem definidas de custo/benefcio. No se sabe se a ETI
(Inteligncia Extraterrestre) pode ser encontrada; quanto tempo levaramos para
encontr-la; nem o que isso nos custaria. Os benefcios talvez sejam enormes,
mas tambm no podemos ter certeza a respeito disso. Seria tolice, sem dvida,
gastar uma frao considervel do Tesouro nacional em tais aventuras. Pergunto-
me, todavia, se as civilizaes no podem ser avaliadas por darem ou no
alguma ateno s tentativas de resolver grandes problemas.
Apesar dos contratempos, um grupo dedicado de cientistas e engenheiros,
reunidos no Instituto SETI em Palo Alto, Califrnia, decidiu ir adiante, com ou
sem ajuda do governo. A NASA lhes deu permisso para usar equipamento j
pago; capites da indstria eletrnica doaram alguns milhes de dlares; pelo
menos um radiotelescpio apropriado est disponvel; e os estgios iniciais do que
o mais grandioso de todos os programas SETI esto em andamento. Se ele
puder demonstrarque possvel fazer um levantamento til do cu sem ficar
atolado em rudo de fundo e, sobretudo, se existirem sinais potencialmente
inteligentes inexplicados, o que muito provvel com base na experincia META
talvez o Congresso mude novamente de ideia e financie o projeto.
Nesse meio tempo, Paul Horowitz apresentou um novo programa diferente
do META e do que a NASA estava desenvolvendo chamado BETA, Billion-
channel ExtraTerestrial Assay (Pesquisa de Sinais Extraterrestres em Bilhes de
Canais). Combina sensibilidade de banda estreita, ampla cobertura de frequncia
e um modo inteligente de verificar sinais assim que so detectados. Se a
Sociedade Planetria conseguir o patrocnio adicional, esse sistema muito mais
barato que o programa anterior da NASA dever estar no ar em breve.
Ser que eu gostaria de acreditar que, com o META, detectemos transmisses
de outras civilizaes que habitam a escurido, salpicadas pela imensido da
galxia da Via Lctea? Sem dvida. Depois de passar dcadas estudando e
buscando decifrar essa incgnita, claro que gostaria. Para mim, essa
descoberta seria emocionante. Mudaria tudo. Ficaramos sabendo de outros seres,
que tiveram evoluo prpria durante bilhes de anos, que talvez vejam o
Universo de forma muito diferente, que so, provavelmente, muito mais
inteligentes e, claro, no so humanos. Quando eles sabem que ns no sabemos?
Para mim, a perspectiva de no haver sinais, de no haver ningum nos
chamando, deprimente. O silncio completo, disse Jean-Jacques Rousseau
num contexto diferente, induz melancolia; uma imagem da morte. Mas eu
concordo com Henry David Thoreau: Por que me sentiria solitrio? O nosso
planeta no est na Via Lctea?
A percepo de que esses seres existem e de que, como requer o processo
evolutivo, devem ser muito diferentes de ns teria uma implicao
extraordinria: as diferenas que nos dividam aqui na Terra so triviais
comparadas com as diferenas entre ns e eles. Talvez seja s um palpite, mas a
descoberta de inteligncia extraterrestre poderia desempenhar um papel na
unificao de nosso planeta dividido e entregue s disputas. Seria a ltima das
Grandes Humilhaes, um rito de passagem para a nossa espcie e um evento
transformador na antiga busca de descobrir o nosso lugar no Universo.
Fascinados pelo SETI, poderamos experimentar a tentao de sucumbir
crena, mesmo sem evidncias seguras; isso, porm, seria autocomplacente e
tolo. S devemos abrir mo de nosso ceticismo em face de evidencias slidas
com a rocha. A cincia exige tolerncia para com a ambiguidade. Nos pontos
que ignoramos, recusamos a crena. Qualquer incmodo gerado pela incerteza
serve a um propsito mais alto: leva-nos a acumular dados melhores. Essa atitude
a diferena entre a cincia e tanta outra coisa. A cincia oferece muito pouco
em matria de emoes baratas. Os padres de evidncia so rigorosos. Mas,
quando obedecidos, permitem que vejamos longe, chegando, at, a iluminar uma
grande escurido.
CAPTULO 21
PARA O CU!
Quando meus avs eram crianas, a luz eltrica, o automvel, o aeroplano e
o rdio eram progressos tecnolgicos assombrosos, as maravilhas da poca. Era
possvel escutar histrias extraordinrias sobre elas, mas no se podia encontrar
um nico exemplar naquela pequena vila do Imprio Austro-Hngaro, perto das
margens do rio Bug. Naqueles tempos, porm, perto da virada do sculo passado
(sculo XIX), viveram dois homens que previram outras invenes, muito mais
ambiciosas Kostantin Tsiolkovsky, o terico, um mestre-escola quase surdo na
obscura cidade russa de Kaluga, e Robert Goddard, o engenheiro, professor
numa escola superior norte- americana igualmente obscura, em Massachusetts.
Eles sonharam com o emprego de foguetes para viajar aos planetas e s estrelas.
Passo a passo, elaboraram a fsica bsica e muitos dos detalhes. Gradativamente,
suas mquinas tornaram forma. Por fim, seus sonhos provaram ser contagiosos.
Na sua poca, a prpria ideia era considerada vergonhosa ou, at, sintoma de
alguma obscura insanidade mental. Goddard achava que a mera meno de uma
viagem aos outros mundos o expunha ao ridculo, e no ousava publicar, nem
mesmo discutir em pblico, sua viso futura de voos s estrelas. Na adolescncia,
ambos tiveram vises sobre o voo espacial, epifanias que jamais os
abandonaram. Ainda tenho sonhos em que saio voando para as estrelas na
minha mquina, escreveu Tsiolkovsy, na meia- idade. difcil trabalhar
sempre sozinho, em condies adversas, sem um lampejo de esperana, sem
nenhuma ajuda. Muitos de seus contemporneos achavam que ele era
realmente louco. Os que conheciam fsica melhor que Tsolkvsky e Goddard
inclusive o The New York Times, num editorial de rejeio sumria s renegado
s vsperas da Apollo 11 insistiam em que os foguetes no podiam funcionar no
vcuo, que a Lua e os planetas estavam, para sempre, fora do alcance humano.
Uma gerao mais tarde, inspirado por Tsiolkovsky e Goddard, Wernher Von
Braun construa o primeiro foguete capaz de chegar orla do espao, o V-2. Mas,
por uma dessas ironias, abundantes no sculo XX, Von Braun estava construindo
o foguete para os nazistas, como um instrumento de massacre indiscriminado de
civis, como uma arma de vingana para Hitler, as fbricas de foguetes
equipadas com mo-de-obra escrava, sofrimentos humanos inexprimveis
pagando a construo de casa propulsor eu prprio Von Braun transformando em
oficial da SS. Estava mirando a Lua, brincava ele sem constrangimento, mas em
vez disso acertou Londres.
Depois de mais uma gerao, construindo sobre o trabalho de Tsiolkovsky e
Goddard, prolongando o gnio tecnolgico de Von Braun, estvamos l em cima,
no espao, circunavegando silenciosamente a Terra, pisando na antiga e deserta
superfcie lunar. As nossas mquinas cada vez mais competentes e autnomas
espalhavam-se pelo Sistema Solar, descobrindo novos mundos, examinado-os de
perto, procurando vida, comparando-os com a Terra.
Esta uma razo pra que, na longa perspectiva astronmica, haja algo
verdadeiramente memorvel no momento presente que podemos definir
como os poucos sculos que tm como centro o ano em que voc est lendo este
livro. h uma segunda razo: esta a primeira vez, na histria de nosso planeta,
em que uma espcie, por suas prprias aes, tornou-se um perigo para si
mesma e, tambm, para inmeras outras. Vamos recapitular como isso se deu:

Temos queimado combustveis fsseis por centenas de milhares


de anos. Nos anos 60, havia tantos queimando madeira, carvo,
petrleo, e gs natural, em to grande escala, que os cientistas
comearam a se preocupar com o crescente efeito estufa; os perigos
do aquecimento global comearam, lentamente, a se introduzir na
conscincia pblica.
Os CFCS foram inventados nos anos 20 e 30; em 1974, descobriu-
se que atacavam a camada protetora de oznio. Quinze anos mais
tarde, entrou em vigor a proibio de sua produo em todo o
mundo.
As armas nucleares foram inventadas em 1945. S em 1983
que as consequncias globais da guerra termonuclear foram
compreendidas. Em 1992, inmeras ogivas nucleares estavam sendo
desmontadas.
O primeiro asteroide foi descoberto em 1801. Propostas mais ou
menos srias para desloca-los foram aventadas no incio dos anos 80.
O reconhecimento dos perigos potenciais da tecnologia de deflexo
dos asteroides veio pouco depois.
A guerra biolgica nos acompanha h sculos, mas seu
casamento mortal com a biologia molecular s ocorreu
recentemente.
Ns, humanos, j provocamos extines de espcies numa escala
sem precedentes desde o final do perodo cretceo. S na ltima
dcada, no entanto, a magnitude dessas extines se tornou clara e se
levantou a possibilidade de que, em nossa ignorncia das inter-
relaes com a vida na Terra, poderamos estar pondo em perigo o
nosso prprio futuro.

Observem as datas dessa lista e considerem a srie de novas tecnologias


atualmente em desenvolvimento. No parece provvel que outros perigos de
nossa prpria lavra ainda estejam por ser descobertos, alguns talvez at mais
srios?
No campo cheio de detritos dos chauvinismos auto-elogiosos desacreditados,
existe apenas um que parece se manter, um aspecto em que somos especiais:
devido a nossa prpria ao ou inao, e ao mau emprego de nossa tecnologia,
vivemos um momento extraordinrio, pelo menos para a Terra a primeira vez
que uma espcie se tornou capaz de exterminar a si mesma. Note-se, porm, que
tambm a primeira vez que uma espcie se tornou capaz de viajar para os
planetas e para as estrelas. Os dois momentos, criados pela mesma tecnologia,
coincidem alguns sculos na histria de um planeta com 4,5 bilhes de anos. Se
algum fosse jogado aleatoriamente Terra, em qualquer momento do passado
(ou futuro), a possibilidade de chegar a esse momentocrtico seria menor que um
em 10 milhes. Exatamente no momento atual que elevado o nosso poder de
influenciar o futuro.
Poderia ser uma sequncia familiar, acontecendo em muitos mundos um
planeta, recm-formado, gira placidamente ao redor de sua estrela; a vida se
forma lentamente; uma srie caleidoscpica de criaturas evolui; surge a
inteligncia que, pelo menos at certo ponto, confere um enorme valor de
sobrevivncia; e, depois, inventa-se a tecnologia. Os seres comeam a
compreender que h leis da natureza, que elas podem ser reveladas por
experincias e que o seu conhecimento pode ser usado tanto para salvar como
para destruir vidas, em ambos os casos, em escalas sem precedentes. A cincia,
reconhecem, confere imensos poderes. Num lampejo, criam dispositivos que
alteram mundos. Algumas civilizaes planetrias compreendem o seu caminho,
estabelecem limites para o que pode e o que no deve ser feito e, em segurana,
passam pelo tempo dos perigos. Outras, menos afortunadas e menos prudentes,
perecem.
Como, afinal de contas, toda sociedade planetria ser ameaada pelos
impactos vindos do espao, toda civilizao sobrevivente obrigada a
empreender a viagem espacial. No por um entusiasmo exploratrio ou
romntico, mas pela mais prtica das razes imaginveis: manter-se viva. E,
uma vez no espao, durante sculos e milnios, deslocando pequenos mundos e
promovendo a engenharia de planetas, a espcie se desprende de seu bero. Se
existirem, muitas outras civilizaes acabaro por se aventurar muito longe de
casa.
Tem-se proposto um meio de estimar o grau de precariedade de nossas
circunstncias, notvel, sem recorrer, de forma alguma, natureza do acaso. J.
Richard Gott III astrofsico na Universidade de Priceton. Ele nos pede para
adotar um princpio copernicano generalizado, algo que descrevi, anteriormente,
como o Princpio da Mediocridade. provvel que no estejamos vivendo numa
poca verdadeiramente extraordinria. Quase ningum teve essa experincia.
elevada a probabilidade de que nascemos, vivemos os nossos dias e morremos na
larga faixa mdia da durao de vida de nossa espcie (ou civilizao, ou nao).
Com quase toda certeza, diz Gott, no vivemos nos primeiros, nem nos ltimos
tempos. Por isso, se a espcie muito jovem, segue-se que improvvel que
dure muito tempo porque, se fosse durar muito tempo, voc (e todos ns que
estamos vivos hoje) seria extraordinrio por viver, em termos proporcionais, to
prximo do incio.
Qual , portanto, a longevidade projetada de nossa espcie? Gott conclui, com
um nvel de segurana de 97,5%, que os seres humanos no vivero mais de 8
milhes de anos. Esse o seu limite superior, quase igual durao mdia de
muitas espcies mamferas. Neste casco, a nossa tecnologia no causa danos,
nem ajuda. Mas o limite inferior de Gott, com a mesma alegada confiabilidade,
de apenas doze anos. Ele acha que a probabilidade de os seres humanos ainda
estarem vivos na poca em que os bebs de hoje se tornarem adolescentes, de
uma em quarenta. Na vida cotidiana, tentamos, com afinco, no assumir riscos
to grandes; jamais embarcar em avies que tenham, digamos, uma chance em
quarenta de sofrer um acidente. S concordamos em nos submeter a uma
cirurgia em que 95% dos pacientes sobrevivem, se a nossa doena tem mais que
5% de probabilidade de nos matar. Uma chance em quarenta de que a nossa
espcie sobrevivera mais doze anos seria, se vlida, causa de extrema
preocupao. Se Gott tem razo, no s jamais estaremos entre as estrelas; h
uma boa chance de no vivermos o suficiente nem para dar o primeiro passo em
outro planeta.
Para mim, esse argumento tem qualquer coisa de estranho, melanclico.
Sem nada saber sobre a nossa espcie, exceto a sua idade, fazemos estimativas
numricas, que se dizem altamente confiveis, quanto a suas perspectivas
futuras. Como? Seguimos os vencedores. Aqueles que tm sobrevivido vo,
provavelmente, continuar a existir. Osrecm-chegados tendem a desaparecer. O
nico pressuposto aquele, bem plausvel, de que o momento em que estamos
investigando essa questo nada tem de especial. Ento, por que o argumento
insatisfatrio? S porque ficamos estarrecidos com as suas implicaes?
Um principio com a da Mediocridade deve ter uma aplicabilidade muito
ampla. No somos to ignorantes, porm, a ponto de imaginar que tudo
medocre. H algo especial em nossa poca e no se trata apenas do
chauvinismo temporal que, sem dvida, sentem os que vivem em determinado
perodo algo inequivocamente nico e muito relevante para o futuro de nossa
espcie. Esta a primeira poca em que: (a) nossa tecnologia, elevada a
potncias cada vez mais altas, atingiu o precipcio da autodestruio; (b)
tambm a primeira poca em que podemos adiar ou evitar a destruio indo
para algum outro lugar, um lugar fora da Terra.
Essas duas potencialidades, (a) e (b), tornam nossa poca extraordinria de
maneiras absolutamente contraditrios, que tanto (a) reforam como (b)
enfraquecem o argumento de Gott. No tenho como prever qual o ritmo que ser
mais acelerado: o das novas tecnologias destrutivas apressando a extino
humana, ou o das novas tecnologias do voo espacial, retardando-a. Como, no
entanto, a primeira vez que inventamos o meio de nos aniquilar e a primeira
vez que desenvolvemos tecnologia para colonizar outros mundos, acho que se
pode apresentar uma razo convincente para que a nossa poca seja
extraordinria, exatamente no contexto da argumentao de Gott. Se isso
verdade, aumenta muito a margem de erro nessas estimativas de longevidade
futura. As ruins ficam piores e as boas melhoram consideravelmente; nossas
perspectivas, a curto prazo, so ainda mais tristes e, se conseguimos sobreviver, a
longo prazo, nossas chances sero ainda mais favorveis do que Gott calcula.
As piores perspectivas no devem ser causa para desespero, entretanto, nem
as melhores, para complacncia. Nada nos foca a sermos observadores passivos,
cacarejando, desanimados, enquanto nosso destino se cumpre inexoravelmente.
Se no podemos agarrar o destino pela mo, podemos, talvez, redireciona-lo,
modifica-lo ou evita-lo.
claro que devemos manter habitvel o nosso planeta no em uma escala
de tempo descansada, de sculos ou milnios, mas com urgncia, numa escala
de tempo de dcadas ou at anos. Isso vai implicar mudanas no governo, na
indstria, na tica, na economia e na religio. Nunca fizemos coisa igual antes,
certamente no em escala global. Pode ser difcil demais para ns. As
tecnologias perigosas podem estar muito difundidas. A corrupo pode estar
muito disseminada. Um nmero muito grande de lderes pode estar mais
preocupado com o curto prazo que com longo prazo. possvel que muitos
conflitos de grupos tnicos, naes-Estados e ideologias impeam que o tipo
correto de mudana global seja institudo. Quem sabe, sejamos demasiado tolos
at para perceber os perigos reais, ou que grande parte do que ouvimos a respeito
difundida por aqueles que tm interesse pessoal em minimizar as mudanas
fundamentais.
Temos, tambm, entretanto, uma histria de mudanas sociais duradouras
que quase todo mundo achava impossveis. Desde o incio dos tempos, no
trabalhamos apenas em proveito prprio, mas para nossos filhos e netos. Foi o
que meus avs e meus pais fizeram por mim. Apesar de nossa diversidade,
apesar de dios endmicos, frequentemente juntamos nossas foras para
enfrentar um inimigo comum. Hoje, parecemos muito mais dispostos a
reconhecer os perigos nossa frente que h uma dcada. Os perigos recm-
reconhecidos nos ameaam a todos igualmente. Ningum pode afirmar o que vai
acontecer aqui na Terra.
A Lua era o lugar onde crescia a rvore da imortalidade, num antigo mito
chins. Ao que parece, a rvore da longevidade, se no da imortalidade, cresce
emoutros mundos. Se estivssemos no espao, entre os planetas, se houvesse
comunidades humanas auto-suficientes em muitos mundos, nossa espcie ficaria
imune catstrofe. A diminuio do escudo que absorve a luz ultravioleta em um
mundo seria, pelo menos, um aviso para se ter cuidados especiais com essa
camada protetora em outro. Um impacto cataclsmico num mundo deixaria,
provavelmente, todos os outros inclumes. Quando maior for o nmero de
humanos fora da Terra, quanto maior a diversidade dos mundos que habitamos,
quanto mais variada a engenharia planetria, quando maior o alcance de padres
e valores sociais, mais segura estar a espcie humana.
Se algum crescer vivendo nos subterrneos de um mundo com um
centsimo da gravidade da Terra e vendo cus pretos pelos portais, no ter o
mesmo conjunto de percepes, interesses, preconceitos e predisposies de um
habitante da superfcie do planeta natal. O mesmo acontecer se a pessoa viver
na superfcie de Marte, em plena convulso de terraformao, ou em Vnus,
ou em Tit. Essa estratgia dividir-se em muitos grupos menores que se auto-
propagam, cada um com foras e preocupaes bastante diferentes, mas todos
marcados pelo orgulho local tem sido amplamente empregada na evoluo da
vida sobre a Terra, em particular pelos nossos prprios antepassados. Na verdade,
pode ser a chave para se compreender por que somos como somos. Esta a
segunda das justificativas que faltavam para uma presena humana permanente
no espao: melhorar nossas chances de sobrevivncia no apenas s catstrofes
que podemos prever, mas tambm s que no podemos. Gottt afirma, ainda, que
estabelecer comunidades humanas em outros mundos pode nos dar a melhor
chance de superar as probabilidades.
Providenciar essa aplice de seguro no muito dispendioso, no para a
escala em que realizamos as coisas na Terra. Nem sequer exigiria dobrar os
oramentos pertinentes das naes que, hoje, exploram o espao (o que, em
todos os casos, apenas uma pequena frao dos oramentos militares e de
muitos gastos voluntrios que poderiam ser considerados marginais ou at
frvolos). Logo poderamos estar assentando humanos em asteroides prximos da
Terra e estabelecendo bases em Marte. Sabemos como faze-lo, mesmo com a
tecnologia atual, num espao de tempo menor que a durao de uma vida
humana. E as tecnologias vo ser aperfeioar rapidamente. Vamos ficar mais
competentes em viagens espaciais.
Um esforo srio para enviar seres humanos a outros mundos
relativamente to barato numa base per annum que no pode, na realidade,
competir com as agendas sociais urgentes na Terra. A participao vicria ser
muito mais real que em qualquer era anterior de explorao e descoberta. E
quanto mais culturas e pessoas ele inspirar e emocionar, tanto mais provvel que
se torne realidade.
Com que direito, no entanto, poderamos nos perguntar, vamos habitar, alterar
e conquistar outros mundos? Se outros seres vivessem no Sistema Solar, esta seria
uma pergunta importante. Porm, se no h ningum neste sistema a no ser ns,
no temos o direito de coloniz-lo?
Sem dvida, nossa explorao e colonizao devem ser esclarecidas,
pautadas por um respeito aos ambientes planetrios e ao conhecimento cientfico
que eles encerram. Isso mera prudncia. E, certo, a explorao e a
colonizao dever ser feitas, equitativa e transnacionalmente, por representantes
de toda a espcie humana. Nossa histria colonial passada no encorajada
neste sentido; mas, desta vez, o que nos motiva no so o ouro, as especiarias, os
escravos, nem a paixo de converter o gentio para a nica F Verdadeira, como
aconteceu com os exploradores europeus dos sculos XV e XVI. Na realidade,
essa uma das razes principais de estarmos vivenciando um progresso to
intermitente, aos trancos e barrancos, nos programas espaciais tripulados de todas
as naes.
Apesar de todos os provincianismos de que me queixei no incio desse livro,
agora me descubro um chauvinista humano indesculpvel. Se houvesse outra
vida neste Sistema Solar, estaria em perigo iminente porque os humanos estariam
chegando. Neste caso, eu poderia at ser persuadido de que a proteo de nossa
espcie, pela colonizao de alguns outros mundos, contrabalanada, ao menos
em parte, pelo perigo que representaramos para todos os demais. Mas, pelo que
sabemos at agora, no h outra vida nesse Sistema, nem um nico micrbio.
Existe apenas a vida na Terra.
Assim, em nome da vida terrestre, insisto em afirmar que, com pleno
conhecimento de nossas limitaes, devemos aumentar imensamente o nosso
conhecimento do Sistema Solar, e depois, comear a colonizar outros mundos.
Estes so os argumentos prticos que estavam faltando: salvaguardar a Terra
de impactos catastrficos, do contrrio inevitveis, e conseguir garantias contra
as muitas outras ameaas, conhecidas e desconhecidas, que podem destruir o
meio ambiente que nos sustenta. Sem estes argumentos, talvez faltasse um
motivo convincente para enviar seres humanos a Marte e a outros lugares. Mas,
com eles e os argumentos reforadores que envolvem cincia, educao,
perspectivas, esperana acho que temos um motivo muito forte. Se a nossa
sobrevivncia, a longo prazo, est em perigo, temos uma responsabilidade bsica
para com a nossa espcie de nos aventurarmos a outros mundos.
Marinheiros em mar calmo, sentimos a agitao de uma brisa.
CAPTULO 22
NAS PONTAS DOS PS PELA VIA LCTEA
A perspectiva de ascender ao espao, de alterar outros mundos para alcanar
nossas metas por melhores que sejam nossas intenes detona um sinal de
alerta. Lembramos a tendncia humana para a arrogncia, recordamos nossa
falibilidade e julgamentos errneos diante de novas tecnologias poderosas.
Lembramos a Torre de Babel, uma construo cujo cume alcanava o cu, e
o medo de Deus em relao a nossa espcie, pois agora no haver restrio
pra tudo o eu eles intentarem fazer.
O salmo 115:16, defende o direito divino aos outros mundos: Os cus so os
cus do Senhor; mas a Terra ele a deu aos filhos do homem. Plato reconta a
histria grega equivalente de Babel o conto de Otis e Efialtes, mortais que
ousaram escalar os cus. Os deuses se veem diante de uma opo. Devem
matar os humanos arrogantes e aniquilar (sua) raa com raios? Por um lado,
isso seria o fim dos sacrifcios e cultos que os homens ofereciam e pelos quais
os deuses ansiavam. Mas, por outro lado, os deuses no podiam tolerar que (tal)
insolncia no fosse reprimida.
Se, porm, no tivermos alternativa a longo prazo, se fomos escolher entre
muitos mundos ou nenhum, vamos precisar de outro tipos de mito, mitos de
encorajamento. Eles existem muitas religies, do hindusmo ao cristianismo
gnstico e doutrina mrmon, ensinam por mais mpio que parea que o
objetivo dos humanos tornarem-se deuses. Vejamos esta histria, do talmude
judaico, omitida no Gnesis (em duvidosa concordncia com o relato da maa,
da rvore do Conhecimento, da Queda e da expulso do den). No jardim, Deus
diz a Eva e a Ado que propositadamente deixou o Universo inacabado.
responsabilidade dos humanos, no espao de inumerveis geraes, participar,
com Deus, de uma experincia gloriosa: completar a Criao.
A carga dessa responsabilidade pesada, sobretudo para uma espcie fraca e
imperfeita como a nossa. Nada, nem remotamente, parecido com um
acabamento pode ser tentado sem um conhecimento muito maior do que o que
hoje possumos. Estando a nossa prpria existncia em perigo, porm, talvez
venhamos a descobrir que somos capazes de enfrentar esse supremo desafio.
Embora no tenha realmente empregado nenhum dos argumentos do captulo
anterior, Robert Goddard intuiu que a navegao do espao interplanetrio deve
ser efetuada para assegurar a continuidade da raa. Konstantin Tsiolkovsky fez
um julgamento semelhante:
H inumerveis planetas, semelhantes a muitas
ilhas Terras... O homem ocupa uma delas. Mas por
que no se aproveitaria das outras e do poder de um
sem-nmero de sois?... Quando o Sol esgotasse a sua
energia, seria lgico abandona-lo e procurar outra
estrela, recm-iluminada, ainda na sua juventude.
Isso poderia ser feito antes, bem antes de o Sol morrer, por espritos
aventureiros cata de mundos novos para conquistar.
S repensar, porm, essa argumentao, fico confuso. No Buck Rogers
demais? No requer uma confiana absurda na tecnologia futura? No ignora
meus avisos sobre a falibilidade humana? A curto prazo, encerra, sem dvida, um
preconceito contra as naes tecnologicamente menos desenvolvidas. No h
alternativas prticas sem essas ciladas?
Nossos problemas ambientais auto-infligidos, e nossas armas de destruio
em massa so produtos da cincia e da tecnologia. Ento, diz voc, vamos desistir
da cincia e da tecnologia. Admitamos que essas ferramentas so, perigosas
demais. Criemos uma sociedade mais simples, em que sejamos incapazes de
alterar o meio ambiente numa escala global ou mesmo regional. Voltemos a uma
tecnologia mnima, concentrada na agricultura, com rigorosos controles sobre os
novos conhecimentos. Uma teocracia autoritria um meio j testado e eficiente
de reforar os controles.
Essa cultura mundial, porm, instvel a longo prazo, se no a curto prazo,
devido velocidade do progresso tecnolgico. As tendncias humanas de auto-
aperfeioamento, inveja e competio estaro sempre pulsando sob a superfcie;
as oportunidades de vantagens locais, a curto prazo, sero aproveitadas mais cedo
ou mais tarde. A no ser que haja graves restries ao pensamento e ao, num
lampejo estaremos de volta ao ponto que hoje estamos. Uma sociedade to
controlada deve conceder grandes poderes elite que exerce controle,
provocando abusos flagrantes e consequente rebelio. Depois de experimentar a
riqueza, o conforto e os meios de salvar vidas que a tecnologia oferece, muito
difcil coibir a inventividade e a ambio humanas. E mesmo que essa involuo
da civilizao global conseguisse, em teoria, tratar do problema da catstrofe
tecnolgica auto-infligida, permaneceramos indefesos contra os eventuais
impactos de asteroides e cometas.
Tambm podemos imaginar um recuo ainda maior, sociedade de
caadores- coletores, em que viveramos dos produtos naturais da terra e
abandonaramos at a agricultura. Dardos, varas de cavar, arcos, seta e fogo
seriam tecnologia suficiente. Mas a Terra conseguiria sustentar, quando muito,
algumas dezenas de milhes de caadores- coletores. Como atingir nveis to
baixos de populao sem provocar as mesmas catstrofes que estamos tentando
evitar? Alm disso, j no sabemos viver como caadores-coletores:
esquecemos suas culturas e habilidades, sem conjuntos de ferramentas. Matamos
quase todos e destrumos grande parte do meio ambiente que os sustentava.
exceo de um minsculo grupo remanescente, talvez no fossemos capazes de
voltar atrs, mesmo dando alta prioridade a esse projeto. E, de mais a mais,
ainda que pudssemos voltar atrs, continuaramos indefesos diante da catstrofe
do impacto que h de acontecer inexoravelmente.
As alternativas parecem mais que cruis: so ineficazes. Muitos dos perigos
que enfrentamos nascem, sem dvida, da cincia e da tecnologia; mais
basicamente, porm, do fato de termos nos tornado poderosos sem nos tornamos
sbios na mesma proporo. O poder de alterar mundos, que a tecnologia
colocou em nossas mos, requer um grau de considerao e previso nunca
antes exigido.
A cincia uma faca de dois gumes: suas conquistas podem ser usadas para o
bem ou para o mal. Mas no h como voltar as costas cincia. Os primeiros
avisos sobre os perigos tecnolgicos tambm vm da cincia. As solues, talvez,
exigem de ns mais que um simples arranjo tecnolgico. Muitos tero de passar
por uma alfabetizao cientfica. possvel que tenhamos de mudar instituies e
comportamento. Nossos problemas, no entanto, seja qual for sua origem, no
podem ser resolvidos fora da cincia. Tanto as tecnologias que nos ameaam
como a superao dessas ameaas brotam da mesma fonte. Esto empalhadas
na corrida.
Em oposio, estabelecendo sociedades humanas em muitos mundos, nossas
perspectivas seriam muito mais favorveis. Diversificaramos nosso leque.
Nossos ovos estariam, quase literalmente, em muitas cestas. Cada sociedade
tenderia a orgulha-se das virtudes de seu mundo, de sua engenharia planetria, de
suas convenes sociais, de suas predisposies hereditrias. As diferenas
culturais seriam, necessariamente, alimentadas e exageradas. Essa diversidade
serviria como ferramenta de sobrevivncia.
Quando as colnias fora da Terra tiverem condies de se defender sozinhas,
tero todas as razes para encorajar o progresso tecnolgico, o esprito aberto e a
aventura, mesmo que aqueles que ficarem na Terra sejam obrigados a prezar a
cautela, a temer os novos conhecimentos e a instituir controles sociais
dracocianos. Depois que as primeiras comunidades auto-suficientes forem
estabelecidas em outros mundos, possvel que os habitantes da Terra tambm
possam abrandar suas regras e ter uma vida mais alegre. Os humanos no espao
dariam aos da Terra uma proteo real contra as colises, raras mas
catastrficas, de asteroides ou cometas em trajetrias errticas. Pela mesma
razo, os humanos no espao deteriam o poder em qualquer disputa sria com os
da Terra.
A perspectiva de uma poca desse tipo contrasta, provocadoramente, com as
previses de que o progresso da cincia e da tecnologia esteja, atualmente, perto
de um limite assinttico; de que a arte, a literatura e a msica jamais chegaro
perto, nem, muito menos, iro alm das altura que a nossa espcie, por vezes, j
atingiu; e de que a vida poltica na Terra est prestes a se fixar em alguma forma
de governo mundial, democrtica, liberal e estvel como uma rocha,
identificada, na terminologia de Hegel, com o fim da histria. Essa expanso
para o espao tambm contrasta com uma tendncia diferente, mais igualmente
discernvel, nos ltimos tempos, para o autoritarismo, a censura, o dio tnico e
uma profunda suspeita em relao curiosidade e ao aprendizado. Em lugar
disso, acho que, depois de algumas correes, a colonizao do Sistema Solar
pressagia uma era ilimitada de progressos deslumbrantes na cincia e na
tecnologia, de florescimento cultural e de experincias de amplo alcance, l em
cima no cu, na esfera do governo e da organizao social. Em mais de um
aspecto, a explorao do Sistema Solar e a colonizao de outros mundos
constituem o incio da histria, muito mais que o seu fim.
impossvel examinar o futuro, especialmente quando se trata de muitos
sculos frente. Ningum at hoje fez esse exame com detalhamento e
coerncia. No me imagino capaz de faz-lo. Com alguma apreenso, cheguei
at este ponto do livro, porque estamos comeando a reconhecer os desafios
verdadeiramente sem precedentes propostos pela nossa tecnologia. Esses
desafios tm, a meu ver, implicaes diretas ocasionais, algumas das quais tentei
delinear sucintamente. Existem, tambm, implicaes menos diretas, com
efeitos de longo prazo, sobre os quais tenho ainda menos certeza. Apesar de tudo,
gostaria de submete-las reflexo do leitor.
Mesmo quando nossos descendentes estiverem estabelecidos em asteroides
prximos da Terra, em Marte, nas luas do Sistema Solar exterior e no Cinturo de
Cometas Kuiper, eles no estaro seguros. A longo prazo, o Sol pode gerar
explosesestupendas de raios X e raios ultravioleta; o Sistema Solar entrar numa
das imensas nuvens interestelares espreita, e os planetas vo escurecer e
esfriar; uma chuva mortfera de cometas sair bramindo da Nuvem de Oort e
ameaar civilizaes em muitos mundos adjacentes; reconheceremos que uma
estrela prxima est prestes a se tornar supernova. Num prazo realmente longo, o
Sol a caminho de se tornar uma estrela vermelha gigante ficar maior e com
mais brilho, a Terra comear a perder ar gua para o espao, o solo se
carbonizar, os oceanos se evaporaro e fervero, as rochas se pulverizaro e o
planeta poder, at, desaparecer no interior do Sol.
Longe de ser feito para ns, o Sistema Solar se tornar, por fim, demasiado
perigoso para ns. A longo prazo, colocar todos os ovos numa nica cesta estelar,
por mais confivel que tenha sido o Sistema Solar nos ltimos tempos, pode ser
arriscado demais. A longo prazo, como Tsolkovsky e Goddard reconheceram h
muito tempo, teremos de sair do Sistema Solar.
Se isso vale para ns, por que no para os outros? E vale para os outros, por
que no aparecem por aqui? H muitas respostas possveis, inclusive a
controvrsia de que j apareceram por aqui, embora as evidncias sejam
escassas. Ou, talvez, no haja ningum no espao porque os aliengenas se
destroem, quase sem exceo, antes de conseguirem realizar o voo interestelar;
ou porque, numa galxia de 400 bilhes de sois, a nossa a primeira civilizao
tcnica. Acho que temos uma explicao mais provvel no simples fato de o
espao ser vasto e a distncia entre as estrelas muito grande. Mesmo havendo
civilizaes muito mais antigas e avanadas que a nossa expandindo-se para
longe de seus mundos natais, reestruturando novos mundos e, mais tarde,
seguindo para outras estrelas seria improvvel, pelos clculos que William I.
Newman da UCLA e eu realizamos, que estivessem por aqui. E como a
velocidade da luz finita, a notcia, pela televiso e pelo radar, de que uma
civilizao tcnica surgiu num planeta do Sol no teria chegado ao conhecimento
deles. Ainda no. Se prevalecerem as estimativas otimistas e uma em cada
milho de estrela abrigasse uma civilizao tecnolgica prxima; se essas
civilizaes tambm estivessem espalhadas aleatoriamente pela Via Lctea; e se
essas condies se mantivessem, a mais prxima estaria a uma distncia de
centenas de anos-luz. A cem anos-luz, talvez, no ponto de maior aproximao;
mais provavelmente, a mil anos-luz; e, claro, talvez em lugar nenhum, por mais
distante que fosse. Suponhamos que a civilizao mais prxima, num planeta de
outra estrela, esteja, digamos, a duzentos anos-luz. Nesse caso, daqui a uns 150
anos, comear a receber nossas fracas emisses de radar e televiso depois da
Segunda Guerra Mundial. Que pensar de tudo isso? A cada ano o sinal vai ficar
mais forte, mais interessante, talvez mais alarmante. Por fim, talvez, seus seres
respondam: enviando uma mensagem por rdio ou fazendo uma visita. Em
qualquer dos casos, a resposta ser, provavelmente, limitada pelo valor finito da
velocidade da luz. Com esses nmeros incertos, a resposta a esse chamado,
emitido involuntariamente na metade do sculo XX para as profundezas do
espao, s vai chegar l pelo ano 2350. Se estiverem mais distantes, muito mais
tempo. A possibilidade interessante que a primeira recepo de uma
mensagem de civilizao aliengena, uma mensagem dirigida a ns (e no
apenas um comunicado enviado a todos os pontos), vai ocorrer numa poca em
que estaremos bem situados em muitos mundos de nosso Sistema Solar,
preparando- nos para seguir adiante.
Recebendo ou no essa mensagem, todavia, teremos razes para continuar a
procurar outros sistemas solares. Ou o que ainda mais seguro neste setor
imprevisvel e violento da galxia para nos isolarmos em habitaes auto-
suficientes no espao interestelar, longe dos perigos constitudos pelas estrelas. Na
minha opinio,esse futuro evoluiria naturalmente, a passos lentos, mesmo sem
nenhum objetivo grandioso de viagem interestelar.
Por segurana, algumas comunidades talvez quisessem cortar seus laos com
o resto da humanidade deixando de ser influenciadas por sociedades, e cdigos
ticos imperativos tecnolgicos diferentes. Numa poca em que cometas e
asteroides fossem rotineiramente reposicionados, seramos capazes de povoar
um pequeno mundo e depois larga-lo sozinho no espao. Em geraes sucessivas,
medida que esse mundo seguisse adiante, a Terra passaria de estrela brilhante a
mancha plida, tornando-se, por fim, invisvel; o Sol apareceria mais fraco, at
no ser mais que um ponto de luz vagamente amarelado, perdido entre milhares
de outros. Os viajantes se aproximariam da noite interestelar. Algumas dessas
comunidades talvez se contentassem em se comunicar, s vezes, via rdio e
laser, com seus antigos mundos natais. Outras, confiantes na superioridade de
suas chances de sobrevivncia e cautelosas com a contaminao, talvez
tentassem desaparecer. Talvez se perdesse, finalmente, todo contato com elas,
sendo esquecida at sua existncia.
No entanto, at os recursos de um asteroide ou cometa de bom tamanho so
finitos, e um dia chega a hora em que preciso buscar mais recursos em outro
lugar especialmente gua, necessria para beber, para ter uma atmosfera de
oxignio respirvel e obter o hidrognio dos reatores de fuso nuclear. Assim, a
longo prazo, essas comunidades devem migrar de mundo a mundo, sem
desenvolver lealdade duradoura pra com nenhum deles. Poderamos chamar
essa experincia de pioneirismo ou colonizao. Um observador menos
compreensivo talvez a descrevesse como sugar os recursos de um pequeno
mundo atrs do outro. Mas h 1 trilho de pequenos mundos na Nuvem de
Cometas de Oort.
Vivendo em pequenos grupos num modesto mundo adotivo longe do Sol,
saberemos que cada migalha de alimento e cada gota de gua dependem da
operao eficaz de uma tecnologia clarividente. Essas condies no so
radicalmente diferentes daquelas a que j estamos acostumados. Tirar os
recursos do solo e ficar espreita dos recursos que passam parece
estranhamente familiar, como uma lembrana esquecida da infncia: com
algumas mudanas significativas, a estratgia de nossos antepassados
caadores-coletores. Durante 99,9% do domnio dos seres humanos sobre a Terra
tivemos esse tipo de vida que nos forjou. Assim, depois de uma experincia
sedentria breve e apenas parcialmente bem-sucedida, podemos torna-se
errantes de novo mais tecnolgicos que da ltima vez, porm, mesmo ento, a
tecnologia que possuamos, ferramentas de pedra e fogo, era nossa nica
garantia contra a extino.
Se a segurana reside no isolamento e no distanciamento, alguns de nossos
descendentes vo acabar emigrando para os cometas exteriores da Nuvem de
Oort. Com 1 trilho de ncleos comentrios, cada um separado do seguinte por
uma distncia semelhante que existe entre Marte e a Terra, haver muito a
fazer por l.
A orla exterior da Nuvem de Oort do Sol fica, talvez, na metade do caminho
para a prxima estrela. Nem todas as estrelas tm uma Nuvem de Oort, mas
muitas, provavelmente, a possuem. Quando o Sol passar por estrelas prximas, a
nossa Nuvem de Oort vai encontrar e parcialmente atravessar outras nuvens de
cometas, como dois exames de insetos se interpenetrando sem colidir. Ocupar o
cometa de uma outra estrela no ser, ento, mais difcil que ocupar um cometa
da nossa. Das fronteiras de algum outro sistema solar, os filhos da mancha azul
talvez olhem com saudades para os pontos mveis de luz que denotam planetas
substanciais (e bem iluminados). Algumas comunidades sentindo o antigo afeto
humano por oceanos e luz solar despertar em seus coraes talvez comecem a
longa viagem para os planetas brilhantes, quentes e amenos de um novo sol.
Outras comunidades podem considerar esta ltima estratgia uma fraqueza.
Os planetas so associados a catstrofes naturais. Tm vida e inteligncia
preexistentes. So fceis de ser descobertos por outros seres. Melhor permanecer
na escurido. E nos espalharmos entre muitos mundos pequenos e obscuros.
Melhor continuar escondidos.
Quando pudermos enviar as nossas mquinas e a ns mesmos para bem
longe de casa, para longe dos planetas e entrarmos, realmente, no teatro do
Universo deveremos encontrar fenmenos diferentes de tudo o que j
conhecemos. Eis trs exemplos possveis:
Primeiro: a partir de, aproximadamente, 550 unidades astronmicas (UA)
uma regio do espao cerca de dez vezes mais distante do Sol que Jpiter e,
portanto, muito mais acessvel que a Nuvem de Oort existe algo extraordinrio.
Assim como uma lente comum focaliza imagens distantes, a gravidade faz o
mesmo. (As imagens gravitacionais de estrelas e galxias distantes comeam a
ser detectadas.) A 550 UA do Sol a, apenas, um ano de distncia, se pudssemos
viajar a 1% da velocidade da luz est a regio em que comea o foco (embora
este possa estar consideravelmente mais distante, quando se levam em conta os
efeitos da coroa solar, o halo de gs ionizado que circunda o Sol). Ali, sinais de
rdio distantes so tremendamente aumentados, tornam- se sussurros
amplificados. A ampliao de imagens distantes nos permitiria (com um
radiotelescpio modesto) determinar um continente na regio da estrela mais
prxima e o Sistema Solar interior na regio da galxia espiral mais prxima. Se
podemos vagar, por uma concha esfrica imaginria, a uma distncia focal
apropriada e centrada no Sol, temos a liberdade de explorar o Universo numa
ampliao assombrosa, examina-lo com uma clareza sem precedentes,
bisbilhotar os sinais de rdio de civilizaes distantes, se existirem, e vislumbrar
os acontecimentos mais antigos na histria do Universo. Ou, ento usar a lente ao
contrrio, para amplificar nosso sinal muito modesto de modo que possa ser
captado a imensas distncias. H razes que nos arrastam para centenas e
milhares de UA. As outras civilizaes tero as suas prprias regies de foco
gravitacional, dependendo da massa e do raio de sua estrela, algumas um pouco
mais perto, outras um pouco mais longe que a nossa. A focalizao gravitacional
pode servir como um incentivo comum para que as civilizaes explorem as
regies que ficam logo alm das partes planetrias de seus sistemas solares.
Segundo: vamos dar um momento de ateno s estrelas ans-marrons,
hipotticas, de temperaturas muito baixas, com massa consideravelmente maior
que a de Jpiter mas consideravelmente menor que a do Sol. Ningum sabe se as
ans-marrons existem. Alguns especialistas, usando as estrelas mais prximas
como lentes gravitacionais para detectar a presena de outras mais distantes,
afirmam ter encontrado evidencia das ans-marrons. A partir da frao
minscula do cu observada at agora por essa tcnica, infere-se um enorme
nmero de ans-marrons. Outros no concordam. Nos anos 50, o astrnomo
Harlow Shapley, de Harvard, sugeriu que as ans-marrons suas estrelas
liliputianas eram habitadas. Ele imaginava que suas superfcies tivessem o
calor de um dia de junho em Cambridge e apresentassem imensas reas. Seriam
estrelas que os seres humanos poderiam explorar e onde poderiam sobreviver.
Terceiro: os fsicos B.J. Carr e Stephen Hawking, da Universidade de
Cambridge, mostraram que as flutuaes na densidade da matria, nos primeiros
estgios do Universo, podem ter gerado uma enorme variedade de pequenos
buracos negros. Os buracos negros primordiais se existirem devem se
decompor por emitirem radiaes para o espao, uma consequncia da lei da
mecnica quntica. Quanto menor a massa do buraco negro, mais rpido ele se
dissipa. Qualquer buraco negro primordial, atualmente nos ltimos estgios de
decomposio, teria de pesar quase o mesmo que uma montanha. Todos os
menores desapareceram. Como aabundncia para no falar da existncia de
buracos negros primordiais depende do que aconteceu nos primeiros momentos
depois do Big Bang, ningum pode ter certeza de que existe de que existe algum
para ser descoberto; sem dvida, no podemos afirmar que exista algum por
perto. O fato de no se ter encontrado, at o momento, pulsaes breves de raios
gama, um componente da radiao Hawking, no tem imposto limites superiores
muito restritos abundncia de buracos negros.
Num estudo independente, G. E. Brown, de Caltech, e o fsico nuclear
pioneiro Hans Behte, de Cornell, sugerem que cerca de 1 bilho de buracos
negros no primordiais esto espalhados pela galxia, gerados na evoluo das
estrelas. Nesse caso, o mais prximo pode estar apenas a dez ou vinte anos-luz.
Se houver buracos negros ao nosso alcance com a massa de montanhas ou
de estrelas teremos uma fsica surpreendente para estudar em primeira mo,
bem como uma nova e formidvel fonte de energia. De modo algum estou
querendo dizer que as ans-marrons ou os buracos negros primordiais seja
provveis num raio de alguns anos- luz ou em qualquer lugar. Mas, quando
entrarmos no espao interestelar, ser inevitvel tropear em novas categorias de
maravilhas e encantos, algumas com aplicaes prticas transformadoras.
No sei at onde me levar esta linha de argumentao. Com o correr do
tempo, novos habitantes atraentes do zo csmico nos levaro par mais longe, e
catstrofes cada vez mais mortais e improvveis devem acontecer. As
probabilidades so cumulativas. Com o tempo, porm, a espcie tecnolgica
tambm acumular poderes cada vez maiores, muito superiores aos que
podemos imaginar hoje. Talvez, se formos muito habilidosos (acho que s sorte
no bastaria), acabaremos por nos espalhar no espao, muito distantes de casa,
navegando pelos arquiplagos estrelados da imensa galxia da Via Lctea. Se
encontramos outros seres ou, o mais provvel, se eles nos encontrarem
vamos interagir harmoniosamente. Como bem possvel que as outras
civilizaes no espao sejam muito mais avanadas que a nossa, os humanos
belicosos no devem durar muito tempo no espao interestelar.
Por fim, nosso futuro pode ser como Voltaire imaginou:
s vezes, com a ajuda de um raio de sol e, s
vezes, com a expediente de um cometa, (eles)
deslizavam de esfera a esfera, como um passarinho
salta de galho e galho. Em pouco tempo, (eles)
corriam pela Via Lctea
Estamos, ainda agora, descobrindo grandes nmeros de discos de gs e poeira
ao redor das estrelas jovens justamente as estruturas de que se formaram a
Terra e os outros planetas em nosso Sistema Solar h 4,5 bilhes de anos. Estamos
comeando a compreender como os gros de poeira fina se transformam,
lentamente, em mundos; como os grandes planetas, semelhantes Terra, se
aglomeram e depois capturam, rapidamente, hidrognio e hlio para se tornarem
os ncleos ocultos de gigantes gasosos; e como pequenos planetas terreais
permanecem relativamente despidos de atmosfera. Estamos reconstruindo as
histrias dos mundos, verificando que, na orla do Sistema Solar primitivo, se
reuniram, principalmente, gelos e matria orgnica e, nas regies interiores,
aquecidas pelo jovem Sol, principalmente rocha e metal. Comeamos a
reconhecer o papel predominante das primeiras colises na destruio de
mundos, abrindo imensas crateras e bacias em suas superfcies e interiores,
fazendo-os girar, gerando e eliminando luas, criando anis, possivelmente
levando oceanos inteiros a se derramarem dos cus, e depositando um verniz de
matria orgnica como o caprichado remate final da criao dos mundos.
Estamos comeando a aplicar esse conhecimento a outros sistemas.
Nas prximas dcadas, teremos uma chance real de examinar o traado e
parte da composio de muitos outros sistemas planetrios maduros ao redor de
estrelas prximas. Comearemos a saber quais aspectos de nosso Sistema so a
regra e quais aexceo. O que mais comum planetas como Jpiter, como
Netuno ou como a Terra? Os todos os outros sistemas tm mundos como Jpiter,
Netuno e Terra? Que outras categorias de mundos existem, atualmente
desconhecidas para ns? Todos os sistemas solares esto incrustados numa
imensa nuvem esfrica de cometas? A maioria das estrelas no cu no so sois
solitrios, como o nosso, mas sistemas duplos ou mltiplos em que as estrelas
esto em rbita mtua. Existem planetas em sistemas desse tipo? Em caso
positivo, como que eles so? Se, como pensamos atualmente, os sistemas
planetrios so uma consequncia rotineira da origem de sois, eles seguem
caminhos evolutivos muito diferentes em outros lugares? Como que so os
sistemas planetrios antigos, bilhes de anos mais evoludos que o nosso? Nos
prximos sculos, o nosso conhecimento de outros sistemas se tornar cada vez
mais abrangente. Comearemos a saber que sistema visitar, semear e colonizar.
Suponhamos que pudssemos acelerar continuamente em 1g uma
acelerao em que nos sentimos confortveis no boa e velha terra firme at a
metade de nosso percurso, a desacelerar continuamente em 1g at nosso destino.
Nesse caso, a viagem a Marte levaria um dia, a ida a Pluto uma semana e
meia, o trajeto at a Nuvem de Oort um ano e a viagem para as estrelas
prximas alguns anos.
Mesmo uma modesta extrapolao de nossos recentes progressos, na rea
dos meios de transporte, sugere que seremos capazes de viajar e uma velocidade
prxima da luz em apenas alguns sculos. possvel que a previso seja
irremediavelmente otimista. Pode levar, realmente, milnios ou mais. Se no nos
destrumos antes, porm, vamos inventar novas tecnologias, to estranhas para
ns quanto as Voy ager poderiam ser para os nossos antepassados caadores-
coletores. Mesmo hoje, podemos pensar em meios sem dvida, desajeitados,
ruinosamente dispendiosos, ineficientes de construir uma nave interestelar que
se aproxime da velocidade da luz. Com o tempo, os projetos se tornaro mais
elegantes, econmicos, eficientes. Chegar o dia em que superaremos a
necessidade de pular de cometa a cometa. Comearemos a pairar nas alturas
pelos anos-luz e, como santo Agostinho disse dos deuses dos antigos gregos e
romanos, a colonizar o cu.
Tais descendentes podem estar afastados, por dezenas ou centenas de
geraes, de qualquer ser humano que j viveu na superfcie de um planeta. Suas
culturas sero diferentes, suas tecnologias muito avanadas, suas lnguas
modificadas, sua associao com a inteligncia artificial muito mais ntima,
talvez at a prpria aparncia marcadamente diferente da apresentada por seus
ancestrais quase mticos que, no remoto sculo XX, realizaram as primeiras
tentativas de se aventurar pelo mar do espao. Mas sero humanos, pelo menos
em grande parte; sero versados em alta tecnologia; tero registros histricos.
Apesar do julgamento de santo Agostinho sobre a mulher de Lor, de que ao ser
salvo, ningum deveria sentir saudades do que esta abandonando, eles no
esquecero totalmente a Terra.
Mas ainda estamos muito longe de tudo isso, o que voc deve estar
pensando. Como Voltaire disse em seu Memonon, o nosso pequeno globo
terrqueo o hospcio dessas centenas de milhares de milhes de mundos. Ns,
que no conseguimos pr ordem sequer em nosso planeta natal, dilacerado por
rivalidades e dios, que estragamos o nosso meio ambiente, que nos matamos uns
aos outros por irritao ou desateno, e tambm intencionalmente, e, ainda
mais, que somos uma espcie que, at bem recentemente, estava convencida de
que o Universo era feito s pra o seu proveito, vamos nos aventurar pelo espao,
deslocar mundos, reestruturar planetas, espalhar-nos pelos sistemas de estrelas
vizinhas?
No imagino que justamente ns, com nossos presentes costumes e
convenes sociais, povoaremos o espao. Se continuarmos a acumular apenas
poder enenhuma sabedoria, sem dvida, nos destruiremos. A nossa existncia
nesses tempos distantes requer que modifiquemos as nossas instituies e a ns
mesmos. Como ouso adivinhar o destino dos humanos no futuro longnquo? Acho
que apenas uma questo de seleo natural. Se nos tornamos apenas um
pouquinho mais violentos, ignorantes e egostas do que j somos, que certo que
no teremos futuro.
Se voc jovem, bem possvel que estaremos dando os nossos primeiros
passos para a viagem aos asteroides prximos da Terra e a Marte durante seu
tempo de vida. Ir at as luas dos planetas jovinianos e ao Cinturo de Cometas
Kuiper levar um nmero muito maior de geraes. A viagem Nuvem de Oort
vai requerer ainda muito mais tempo. Quando estivermos preparados para
colonizar sistemas planetrios prximos, teremos mudado. A simples passagem
de tantas geraes nos ter mudado. As circunstncias diferentes em que
estamos vivendo, as prteses e a engenharia gentica nos tero mudado. A
necessidade nos ter mudado. Somos uma espcie adaptvel.
No seremos ns que chegaremos Alfa do Centauro e s demais estrelas
prximas. Ser uma espcie muito parecida conosco, com mais virtudes e menos
fraquezas que ns, porm; uma espcie que retornar a circunstncias mais
semelhantes quelas para as quais originalmente evoluiu; mas segura, previdente,
capaz e sensata o tipo de seres que, gostaramos, nos representassem num
Universo, supostamente, repleto de espcies muito mais antigas, poderosas e
diferentes.
As imensas distncias que separam as estrelas so providenciais. Os seres e
os mundos esto em quarentena mtua. A quarentena s suspensa para os que
tm bastante autoconhecimento e discernimento para viajar em segurana de
estrela a estrela.
Em escalas de tempo enormes, em centenas de milhes a bilhes de anos, os
centros das galxias explodem. Vemos, espalhadas pelo espao, galxias com
ncleos ativos, quasares, galxias distorcidas por colises, com os braos em
espiral rompidos, sistemas de estrelas destrudos pela radiao ou tragados pelos
buracos negros e compreendemos que, nessas escalas de tempos, talvez nem o
espao interestelar, nem as galxias sejam seguras.
H um halo de matria estuda circundando a Via Lctea, estendendo-se,
talvez, at a metade do caminho para a galxia espiral mais prxima (M31 na
constelao de Andrmeda, que tambm contm centenas de bilhes de
estrelas). No sabemos o que essa matria escura, nem como est disposta.
Parte dela, porm, pode estar em mundos presos a estrelas individuais. Nesse
caso, nossos descendentes do futuro remoto tero uma oportunidade, em
intervalos inimaginveis de tempo, de se estabelecerem no espao intergalctico
e de passarem, cautelosamente, para outras galxias.
Na escala de tempo necessria para povoar a nossa galxia, no entanto, se
no muito antes, devemos perguntar: at que ponto imutvel esse desejo de
segurana que nos leva para o espao? Ser que um dia nos sentiremos contentes
com o tempo de vida que nossa espcie desfrutou e com os nossos sucessos, e
abandonaremos voluntariamente a cena csmica? Daqui a milhes de anos
provavelmente muito antes teremos nos transformado em algo diferente.
Mesmo que no faamos nada intencionalmente, o processo natural de mutao
e seleo ter provocado a nossa extino ou evoluo para alguma outra
espcie nessa escala de tempo (a julgar pelos outros mamferos). Na durao de
vida tpica de uma espcie mamfera, ainda que fssemos capazes de viajar a
uma velocidade prxima da luz e s nos dedicssemos a isso, acho que no
poderamos explorar sequer uma frao representativa da galxia da Via Lctea.
Ela , simplesmente, grande demais. E, ao longe, existem mais 100 bilhesde
galxias. Ser que nossas presentes motivaes se manter inalteradas durantes
escalas de tempo geolgicas e, ainda mais, cosmolgicas, quando ns mesmos j
estivermos transfigurados? Nessas pocas remotas, poderemos descobrir sadas
muito mais grandiosas e dignas para as nossas ambies que, simplesmente,
povoar um nmero ilimitado de mundos.
Alguns cientistas imaginam que, talvez, um dia, vamos criar novas formas de
vida, unir as mentes, colonizar as estrelas, reconfigurar as galxias ou impedir,
num volume prximo do espao, a expanso do Universo. Num artigo de 1993,
no peridico Nuclear Phy sicis, o fsico Andrei Linde imagino que em tom de
brincadeira sugere que experincias de laboratrio (teria de ser um laboratrio
e tanto!) para criar universos, isolados, fechados e em expanso, seriam, em
ltima anlise, possveis. No entanto, ele me escreve eu mesmo no sei se
(esta sugesto) simplesmente piada ou alguma outra coisa. Nessa lista de
projetos para o futuro distante, no teremos dificuldade em reconhecer uma
ambio humana contnua de se arrogar poderes outrora considerados divinos
ou, nessa outra metfora mais estimulante, de completar a Criao.
H muitas pginas, abandonamos o reino da conjetura plausvel pela
intoxicao estonteante de uma especulao quase irrestrita. tempo de voltar
nossa era.
Meu av, nascido antes que as ondas de rdio fossem sequer curiosidade de
laboratrio, viveu quase o suficiente para ver o primeiro satlite artificial
emitindo sinais do espao. H pessoas que nasceram antes do avio e que na
velhice viram quatro naves serem lanadas para as estrelas. Apesar de todos os
nossos fracassos, a despeito de nossas limitaes e falibilidades, somos capazes
de grandeza. Isso vale para nossa cincia e algumas reas de nossa tecnologia,
pra nossa arte, msica, literatura, para nosso altrusmo e compaixo, e at, em
raras ocasies, para nossa poltica. Que novas maravilhas, jamais sonhadas em
nossos tempos, teremos elaborado em mais uma gerao? E em outra mais? At
onde nossa espcie nmade ter errado no final do prximo sculo? E do
prximo milnio?
H 2 bilhes de anos, os nossos antepassados eram micrbios; h meio bilho
de anos, peixes; h 100 milhes de anos, algo parecido com camundongos; h 10
milhes de anos, macacos nas rvores; e h 1 milho de anos, proto-humanos
decifrando a domesticao do fogo. A nossa linhagem evolutiva marcada pelo
domnio da mudana. Na nossa poca, o ritmo esta se acelerando.
Quando, pela primeira vez, nos aventurarmos a viajar para um asteroide
prximo da Terra, teremos entrado num habitat que pode cativar a nossa espcie
para sempre. A primeira viagem de homens e mulheres para Marte passo-
chave para nos transformar numa espcie multiplanetria. Estes acontecimentos
so to importantes quanto a colonizao da terra para nossos antepassados
anfbios e a descida das rvores para nossos ancestrais primatas.
Com pulmes rudimentares e barbatanas pouco adaptadas para caminhar,
um nmero muito grande de peixes deve ter morrido antes de a espcie
estabelecer uma posio segura na terra. Quando as florestas lentamente
diminuram, os nossos antepassados, semelhantes a macacos eretos, muitas vezes
corriam de volta para as rvores, fugindo dos predadores que viviam espreita
de caa nas savanas. As transies levaram milhes de anos, foram dolorosas e
imperceptveis para os envolvidos. No nosso caso, a transio se deu apenas
algumas geraes e s com poucas vidas perdidas. O passo to rpido que
ainda no somos capazes de compreender o que est acontecendo.
Quando as primeiras crianas nascerem fora da Terra, quando tivermos
bases e colnias em asteroides, cometas, luas e planetas, quando estivermos
vivendo longe da Terra e criando novas geraes em outros mundos, algo ter
mudado para sempre na histria humana. Mas habitar os ouros mundos no
implica abandonar o nosso, assim como a evoluo dos anfbios no significou o
fim dos peixes. Durante muito tempo, s uma frao muito pequena de nossa
espcie estar no espao.
Na sociedade moderna ocidental, escreve o estudioso Charles Lindholm:
A eroso da tradio e o colapso de crenas
religiosas aceitas nos deixam sem um telos (um
objetivo por que lutar), uma noo santificada do
potencial da humanidade. Privados de um projeto
sagrado, temos apenas uma imagem desmistificada
de uma humanidade frgil e falvel, j no mais capaz
de se tornar divina.
Acho saudvel na verdade, essencial manter sempre viva na lembrana a
nossa fragilidade e falibilidade. Preocupam-me as pessoas que aspiram a ser
divinas. Quanto a um objetivo de longo alcance e a um projeto sagrado,
todavia, temos um nossa frente. Dele depende a prpria sobrevivncia de nossa
espcie. Se estamos trancados e aferrolhados na priso do self, eis uma sada de
emergncia algo digno, algo imensamente maior que ns mesmos, um ato
crucial em nome da humanidade. Povoar os outros mundos unifica as naes e
os grupos tnicos, une as geraes e requer que sejamos espertos e sbios. Libera
a nossa natureza e, em parte, nos devolve s nossas origens. Mesmo na poca
atual, este novo telos est ao nosso alcance.
O psiclogo pioneiro William James definia religio com um sentimento de
estar em casa no Universo. Como descrevi nos primeiros captulos deste livro,
nossa tendncia tem sido fingir que o Universo como desejaramos que fosse a
nossa casa, em lugar de revisarmos a noo do que a nossa casa para que ela
abranja o Universo. Se, ao considerar a definio de James, nos referimos ao
Universo real, ainda no temos religio verdadeira. Isso ser pra uma outra
poca, quando a ferroada das Grandes Humilhaes tiver ficado bem para trs,
quando estivermos acostumados com outros mundos e eles conosco, quando
estivermos nos espalhando pelo espao rumo s estrelas.
Para todos os fins prticos, o cosmo se estende para sempre. Depois de um
breve hiato sedentrio, estamos retomando o nosso antigo modo nmade de vida.
Nossos descendentes remotos, estabelecidos com segurana em muitos mundos
pelo Sistema Solar e mais alm, sero unidos pela sua herana comum, pela sua
considerao para com o planeta natal e pelo conhecimento de que, sejam quais
forem as outras formas de vida possveis, os nicos seres humanos em todo o
Universo vm da Terra.
Erguero e foraro os olhos para descobrir o ponto azul no cu. No o
amaro menos por sua obscuridade e fragilidade. Ficaro maravilhados ao
perceber como era outrora vulnervel o repositrio de todo o nosso potencial,
como foi perigosa a nossa infncia, como foram humildes as nossas origens,
quantos rios tivemos de cruzar antes de encontrar nosso caminho.