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Introduccin

El medio natural de las Islas Canarias se caracteriza, de forma general, por ser un claro exponente de las secuencias y
consecuencias determinadas por su origen, la localizacin espacio-temporal del mismo, y los procesos de especiacin
geogrfica y adaptativa de la flora y fauna que las coloniz y evolucion en ellas. Estos procesos, similares a otros en el
planeta, han generado, sin embargo, en nuestro caso, una riqueza y variedad de ecosistemas y formaciones geolgicas
que determinan la importancia, singularidad y especial fragilidad de las Islas. As, el Archipilago presenta unas
especificidades nicas tanto en su conjunto como de forma individual frente a otras reas de su entorno, junto a las que
constituye la regin macaronsica (Cabo Verde, Azores, Madeira e Islas Salvajes). Por todo ello, el mismo se configura
en un rea especialmente particular dentro del panorama biogeogrfico mundial, con singular importancia desde el
punto de vista zoolgico y botnico tanto por su diversidad, como por el elevado nmero de endemismos

y la pervivencia de especmenes de flora Terciaria, virtualmente desaparecidos en el resto del planeta. Asimismo, y dado
su volcanismo activo, rico y reciente, abundan especialmente elementos y formaciones de esta naturaleza que
constituyen el sustrato esencial de sus paisajes y estructuras geomorfolgicas.

Un acercamiento al medio natural canario ha de comprender, pues, los diferentes aspectos antes citados que
caracterizan de extraordinaria manera estas Islas. Es necesario un somero acercamiento a la historia natural de las
Islas, a sus parmetros biogeogrficos para posteriormente describirlas como entorno natural y paisajstico
condicionado, en gran medida y en los ltimos tiempos, por la accin humana.

Origen y evolucin de las Islas

Hemos de empezar sealando que las Canarias, como islas ocenicas, emergieron del mar debido a la actividad
magmtica que se gener, a mediados del Terciario, en esta zona del fondo atlntico. La tensin zonal a la que estaba
sometida la corteza ocenica por la expansin del fondo atlntico y el choque de frica con Europa, se resolvi con la
fractura de la corteza ocenica en bloques, el desplazamiento ascensional de stos, y la formacin y salida de masas
de magma entre los mismos.

El magma, junto a los bloques levantados, conform la base de los edificios insulares a travs de la cual se abrieron
paso las posteriores emisiones magmticas.

Proceso de formacin

El proceso se inicia en el Mioceno, aunque el volumen principal de las islas emergidas se form, en algunos casos,
hacia el Plioceno, incluso en el Cuaternario. Sin embargo, las Islas no presentan la misma edad, dado que su formacin
no fue simultnea, sino que las dataciones efectuadas sobre las rocas superficiales aportan unas edades de entre 20 y
10 millones de aos para las islas ms antiguas (Lanzarote, Fuerteventura, Gran Canaria y La Gomera) y entre 10 y 0,5
millones de aos para las ms jvenes (Tenerife, La Palma y El Hierro). De igual modo, hay que sealar, que cada isla
es el resultado no de un nico episodio eruptivo, sino que se ha formado por etapas o ciclos eruptivos relativamente
cortos, separados por largos perodos de inactividad volcnica en los que actu, tras la emersin del edificio insular, la
erosin. En cada ciclo, la superposicin de nuevos materiales extenda y elevaba los edificios insulares.

Construccin del edificio insular

Estos ciclos, dos o tres segn la isla, fueron construyendo el edificio insular en torno a unos ejes que determinaron la
forma de cada isla; las islas con dorsales definidas y de mayor actividad reciente (La Palma, Tenerife, El Hierro, y
Fuerteventura) de forma triangular o alargada, y las islas con manifestaciones centrales (Gomera, Gran Canaria)
circulares y cupuliformes. No obstante, la actividad constructiva no ha tenido continuidad en todas por igual, hecho que
ha caracterizado de forma diferencial el crecimiento y el relieve de cada una de ellas.

Durante, pero principalmente despus de cada ciclo constructivo, han actuado los agentes erosivos, desmantelando y
excavando los perfiles de las islas,

que volvan en muchos casos a ser suavizados por posteriores aportes volcnicos seguidamente reerosionados. Los
sucesivos aportes volcnicos se superponan sobre materiales volcnicos y sedimentarios preexistentes en capas y
estratos que hoy descubre la erosin, llegando incluso a aflorar, en algunas islas, el complejo basal, formado por
materiales producto de emisiones submarinas (Gomera, Fuerteventura y La Palma).

Materiales volcnicos

Estos materiales volcnicos, coladas lvicas y depsitos de piroclastos, recubren amplias zonas de las Islas, creando
campos de picn y cenizas volcnicas, as como campos lvicos de suave y plegadas superficies o malpases de
superficie agreste e intransitable. Asimismo, aparecen distribuidas, desde la cumbre hasta la costa, elevaciones del
terreno, que corresponden a conos volcnicos, reunidos o aislados y que son las montaas de nuestro paisaje.

Otros materiales se enfriaron bajo la superficie, y han sido descubiertos por la erosin, como diques, pitones, domos,
etc., relacionados con la solidificacin de la lava en grietas, fisuras y chimeneas volcnicas y visibles en todas las Islas,
como roques, cuchillos, fortalezas etc. En muchos casos, las coladas lvicas, al fluir lentamente y solidificar su exterior,
dejaban a su paso unos tubos volcnicos huecos de gran longitud y amplitud que dan origen a los jameos y cuevas, en
cuyo interior aparecen especies animales nicas.

Asimismo, otro elemento especialmente significativo en nuestro paisaje es el que constituyen las calderas volcnicas,
de mayor o menor amplitud y mltiple origen (erosin, hundimiento o explosin), que de mayor o menor tamao se
localizan en todas las islas (Taburiente en La Palma, Caadas del Teide en Tenerife, Bandama y Tejeda en Gran
Canaria, etc.). Por todo ello es un relieve eminentemente montaoso y abrupto, al menos en las islas ms altas
(occidentales y centrales), con cumbres o dorsales con fuerte pendiente en sus laderas y desde las que nacen
profundos barrancos, que bajan hacia la costa creando a su paso valles ms o menos amplios con perfiles que varan
con la edad y con los fenmenos de relleno y reexcavacin de sus cauces. Estos barrancos determinan en sus
cabeceras y en su recorrido zonas con grandes lomos y rampas, divisorias, cuchillos y degolladas. Mientras, en su zona
ms baja aparecen piedemontes y otros depsitos sedimentarios, que dan lugar a lomos y terrazas de gran amplitud,
sobre las que se superponen materiales procedentes de otras erupciones y de procesos sedimentarios posteriores.

Por otro lado, en las proximidades de la costa, las cuencas de los barrancos se extienden en llanuras, en general
escasas en las islas occidentales, donde su extensin la determinan la orientacin de la cuenca y la altura y superficie
de la isla en cuestin. Sin embargo, en las dos islas ms orientales (Lanzarote y Fuerteventura), las montaas son de
menor altura y sus pendientes son suaves, dando lugar, al llegar al mar, a grandes playas, y hacia el interior, a amplios
llanos con jables y dunas. En este mismo sentido, las coladas lvicas han creado, en muchos casos, al llegar al mar,
una extensin de la superficie insular conocida como isla baja. La conformacin del litoral viene determinada adems de
por la accin erosiva del mar y la naturaleza de la costa, por la componente norte mayoritaria de sus embates y por las
dinmicas especificas de sedimentacin en el sur de las islas y en el interior de sus bahas y calas.

Diferentes procesos (construccin-destruccin)

Estos dos procesos constructivos y destructivos se han visto acompaados por movimientos isostticos (elevacin-
hundimiento) de los edificios insulares que, junto a los movimientos eustticos del mar (cambios del nivel del ocano),
han contribuido a la formacin de plataformas costeras y playas levantadas.

La accin modeladora de la erosin es determinada por la naturaleza volcnica de los materiales y los parmetros
climticos derivados de la situacin y caractersticas orogrficas de las Islas. As, debido a su origen volcnico, los
materiales rocosos sobre los que actan son esencialmente rocas volcnicas, formadas bien por la consolidacin de las
lavas como el basalto, traquitas y fonolitas, o bien por compactacin de cenizas volcnicas, como las ignimbritas.
El clima

Por su localizacin, el clima templado de las Islas est sometido a la accin de efectos muy variados como los
anticiclones atlnticos y, en especial, al rgimen de los alisios. Estos vientos presentan dos componentes: una capa
inferior hmeda, de direccin nordeste, y otra superior con aire seco y clido de direccin noroeste, que al interactuar
generan una zona de inversin trmica con efectos visibles como el mar de nubes. Estos vientos fluyen hacia las Islas
de forma permanente en verano, mientras que en invierno se alternan con entradas de aire polar. Junto a ello, se hace
sentir la influencia del continente africano, cuya proximidad permite la intrusin, en verano sobre todo, de masas de aire
caliente sahariano.

A su vez, el contacto con la corriente marina fra de Canarias atempera y suaviza las temperaturas, que oscilan entre los
quince y los veinte grados centgrados por trmino medio, y cuyas mximas y mnimas se sobrepasan con las
intrusiones de masas de aire polares o saharianas antes mencionadas. Otro aspecto climtico determinante viene
representado por las precipitaciones, relacionadas con los vientos dominantes, y limitadas en las islas altas por el efecto
barrera de los macizos de sus dorsales y cumbres. Esto genera, junto al efecto de lluvia horizontal de los alisios, una
regin nororiental hmeda o Alisocanaria y otra suroccidental seca o Xerocanaria. Estas condiciones, el relieve de las
islas y en especial sus respectivas alturas y la exposicin al alisio, producen hechos diferenciales que generan una gran
variedad microclimtica en el interior de las Islas. Este efecto se manifiesta en la compartimentacin barlovento-
sotavento patente en todas las Islas y en sus costas y medianas especialmente. En general, podemos afirmar que en
las Islas pueden presentarse combinaciones climticas que las dividen en zonas ridas, semiridas, subhmedas y
hmedas, atendiendo a las temperaturas y precipitaciones medias anuales de sus diferentes comarcas, aunque esta
variedad slo est presente, al completo, en las islas altas.

Territorios insulares

A partir de lo descrito anteriormente, las diferentes Islas presentan, cada una de ellas, un territorio insular especfico
cuyo relieve y la exposicin a los factores climticos ms sobresalientes de su clima, en especial el casi constante
rgimen de los Alisios, generan en la orografa insular unas condiciones que posibilitan la gran variedad de ecosistemas
presentes.

Comarcas naturales

Segn el relieve, la altura y la vertiente de que se trate, podremos encontrarnos comarcas naturales que pueden
abarcar espacios de cumbre, medianas o de costa, e incluso reas continuas que incluyen varios de estos espacios o
zonas. De esta manera, en las Islas con cierto relieve y altura, las comarcas naturales abarcan espacios que van, en
muchos casos, desde la cumbre a la costa, siendo esta pendiente la que configura la gran variedad de microclimas,
originando, dentro de la misma comarca, una gran variedad de paisajes. En islas como La Gomera y Gran Canaria esto
se traduce en comarcas radiales debido a los barrancos que mayoritariamente caracterizan sus peculiares relieves. En
Tenerife y La Palma, dos islas altas con cumbres en forma de dorsales, aunque una perpendicular y otra paralela a la
direccin del alisio, se producen comarcas naturales a ambos lados de las dorsales, adems de las de sus cumbres y
que abarcan reas que van desde estas cumbres hasta la costa. El Hierro muestra un modelo parecido, aunque menos
variado por su condicin de isla joven y de construccin rpida. Lanzarote y Fuerteventura presentan una menor
diversidad de comarcas as como una mayor amplitud de stas debida lgicamente a su suave topografa y escasa
altura.

En cuanto a la morfologa de sus costas, la accin marina ha determinado su conformacin, en general escarpadas a
barlovento,

y con llanos costeros y playas a sotavento. Los acantilados y calas en las desembocaduras de barrancos y valles de la
zona norte y en las islas jvenes contrastan con los llanos costeros, playas, jables y campos de dunas costeras
formadas por materiales de origen orgnico marino, que en muchos casos se superponen o intercalan a materiales
volcnicos, sobre todo en las reas del sur de algunas de las islas, pero con mayor intensidad en las orientales. Por lo
que respecta al litoral, este se contina bajo el mar sobre unas plataformas insulares de escasas dimensiones y fuerte
pendiente. Esto da lugar, junto a las condiciones de las aguas, de baja productividad, y a la naturaleza de sus fondos,
arenosos o rocosos, a una gran diversidad de especies, pero con pocos individuos, lo que genera unos ecosistemas
litorales bastante diversificados, con lagunas litorales, tneles y tubos volcnicos, zonas intermareales rocosas y fondos
submareales rocosos o arenosos, todos ellos extremadamente frgiles desde el punto de vista ecolgico.

Es importante destacar que el tamao y los lmites de las comarcas lo determinan la orografa y la geologa de nuestro
Archipilago de volcanismo rico y reciente, as como otros factores biolgicos y ambientales en el caso de la superficie
emergida y la pendiente, el tipo de fondo, las corrientes, la luz, y la temperatura en la plataforma insular. Por ello,
adems de grandes unidades naturales, aparecen tambin, pequeos hbitats donde se localizan en muchos casos
ecosistemas nicos y extremadamente inestables as como endemismos locales de gran importancia biolgica.

Fauna, flora y comunidades naturales

La variabilidad climtica concordante con la geogrfica y sumada a todo un singular nmero de factores constituye el
sustrato esencial que, desde su origen, colonizaron especies de flora y fauna, marina y terrestre, que procedentes de la
zonas prximas o relacionadas arribaron a las islas y sus costas.

Las especies colonizadoras, llegadas bien por fenmenos de dispersin activa (volando, nadando, etc.) o pasiva
(flotando, suspendidas, etc.), sufrieron procesos de especiacin geogrfica y adaptativa que han generado, hasta el
presente, un valor gentico en endemismos que sita a las Islas entre las regiones ms importantes del mundo en
cuanto a flora. As, teniendo en cuenta la edad de las Islas y su cercana a los continentes africano y europeo, su flora y
su fauna terrestres proceden originariamente de estas zonas. Sin embargo, gran parte de estas especies son hoy el
resultado de la especiacin que sufrieron por el aislamiento geogrfico y gentico del Archipilago respecto de los
continentes prximos y de sus islas entre s.

De idntica forma (aislamiento geogrfico y gentico) y la relativa estabilidad climtica de la zona permiti la pervivencia
de especies y formaciones arcaicas desaparecidas en el resto del planeta, como es el caso de la flora terciaria.

Esto ha originado un elevado ndice de endemismos, tanto archipielgicos como insulares, en algunos casos
representados por un escaso nmero de individuos, en biotopos excesivamente reducidos y en continuo peligro de
extincin. Por lo que respecta a la flora y fauna marinas, estas presentan la influencia de los aportes biolgicos de las
corrientes marinas procedentes de la zona caribea, mediterrnea y africano-atlntica. Adems, hay que sealar que
dada la continuidad de estos aportes, la endemizacin se produce en tasas mucho ms bajas que en los ecosistemas
terrestres.

La fauna de las islas est representada por varios miles de animales, entre los que existen algunos grupos cuya baja
capacidad de dispersin posibilit la evolucin hacia endemismos insulares, como muchos de los reptiles e
invertebrados terrestres, endemismos canarios y macaronsicos en aves y a casi ningn endemismo en mamferos o
muy pocos entre la fauna marina. No obstante, la presencia de los diferentes grupos en cada isla viene determinada por
las condiciones de sta, existiendo especies exclusivas de una o varias islas o islotes pero representativas del valor
natural de la zona.

La fauna terrestre est representada por una gran variedad de invertebrados (ms de cinco mil especies) que ocupan
todos los hbitats de las Islas y en los que existe un alto ndice de endemicidad. La fauna vertebrada, no tan numerosa,
est compuesta de mamferos, aves, reptiles, anfibios y peces, stos ltimos introducidos en presas y embalses
recientemente.

Las dos especies de anfibios presentes y probablemente introducidas son la rana meridional y la comn, que habitan
zonas hmedas y entornos acuticos. Los reptiles terrestres, lagartos, perenquenes, salamanquesas y lisas, son casi
todos endmicos, con frecuentes endemismos insulares, y en ocasiones en peligro de extincin como el lagarto gigante
de El Hierro.
En cuanto a los mamferos, salvo las dos musaraas endmicas, la canaria en Lanzarote, Fuerteventura e islotes, y la
de Osorio en Gran Canaria, as como las siete especies de murcilagos, el resto son animales introducidos, como
conejos, erizos, ratas, ratones, muflones, arrruis, ardillas, etc., a los que se suman las especies domsticas
asilvestradas, como gatos, cabras, perros, etc.

Las aves son el grupo de vertebrados con mayor diversidad, con cerca de setenta especies nidificantes y unas
doscientas cincuenta no nidificantes. Aunque hay especies para todos los hbitats, ni stos ni aqullas estn presentes
en todas las Islas, por lo que muchas de las especies son exclusivas de una o varias islas e islotes, e incluso de reas
determinadas dentro de las mismas. As, de las setenta especies nidificantes, existen cuatro endemismos canarios: la
paloma turqu y la rabiche ligadas a los bosques de laurisilva en La Palma, La Gomera y Tenerife, el pinzn azul de los
pinares de Gran Canaria y Tenerife y la caldereta o tarabilla canaria endmica de Fuerteventura. A stas se aaden
otras muchas especies endmicas de la Macaronesia, como el canario, el bisbita caminero y el vencejo unicolor, que
junto a otras con caractersticas de subespecies propias, conforman un mosaico zoolgico de pardelas, petreles,
guinchos, guirres, halcones, hubaras, alcaravanes, corredores, abubillas, picapinos, herrerillos, jilgueros, cuervos, etc.
Sin embargo, sus poblaciones estn sometidas en la mayora de los casos a factores que las reducen y limitan a zonas,
islas e islotes, con el consiguiente peligro de desaparicin de las mismas. Las especies no nidificantes se caracterizan,
en general, por ocupar de forma temporal lagunas y embalses, saladares, marismas y otras zonas de costa. Abundan
las garzas y garcetas en estanques de agua dulce junto al nade real y la cerceta comn, mientras que en las costas
podemos observar chorlitejos, vuelvepiedras, zarapitos y otra gran cantidad de especies de aves limncolas.

Por su parte, la fauna marina, que presenta grandes semejanzas a las de las costas atlnticas de uno y otro lado del
ocano, se mezcla con la mediterrnea, generando un panorama de gran diversidad de especies pero de poblaciones
con pocos individuos. As, aparecen cinco especies de tortugas que arriban a nuestras costas y que posiblemente
nidificaron en ellas en algn momento, como la tortuga lad, y otras habituales de sus aguas, como la tortuga boba y la
carey. Los peces con algo menos de seiscientas especies distintas son, junto a los invertebrados marinos, uno de los
grupos ms numerosos. Sin embargo, en ambos se muestra un bajo ndice de endemismos, con raras excepciones
como el cangrejo ciego de los jameos en Lanzarote. Por lo que respecta a los mamferos marinos, si bien existieron
ejemplares de foca monje viviendo en el Archipilago (isla de Lobos), los mamferos ms habituales que nadan en las
aguas interiores y las costas isleas son el delfn mular y el comn, el cachalote comn, los calderones y el zifio comn,
aunque estn descritas casi veinte especies de cetceos.

Las comunidades naturales ligadas a los ecosistemas marinos de las Islas aparecen divididas, atendiendo al tipo de
fondos que constituyen la zona intermareal y submareal. En cada una de estas zonas y fondos se asientan gran
variedad de algas, al igual que una ingente diversidad de crustceos, moluscos, esponjas, equinodermos y peces,
ligados al fondo (bentnicos), o con posibilidad de nadar libremente por sus aguas (pelgicos). La riqueza de fondos y
las dimensiones de la plataforma costera determinan preferentemente varios tipos de zonas: la intermareal, con playas
arenosas, rocosas o mixtas, y la submareal, con los mismos tipos de sustrato y con sebadales caractersticos. Los
fondos arenosos aparecen como sistemas pobres y limpios de vegetacin, mientras que en el rocoso se produce una
exaltacin de la diversidad ecolgica.

La flora de las Islas presenta ms de dos mil especies con casi setecientos endemismos propios y otros compartidos
con los otros archipilagos prximos y la zona mediterrnea-africana, siendo el resto especies mayoritariamente
introducidas. Esta flora se distribuye en una serie de pisos bioclimticos, sobre los que se localizan ecosistemas
basados en la altitud y exposicin al alisio, y una serie de pequeos hbitats sobre los que se ubican especies que
dependen especialmente del sustrato. No obstante, es necesario aclarar que la intervencin humana en los ltimos
siglos ha transformado y variado la distribucin potencial de muchas especies, introduciendo nuevas y cambiando la
estructura de los suelos para uso agrcola o urbanstico.

As, las Islas presentan adems de las dos grandes vertientes, nororiental y suroccidental, desde su litoral hasta sus
cumbres, ms o menos elevadas, una serie de comunidades caracterizadas especialmente por sus elementos
vegetales.
El rea inferior corresponde al piso basal o matorral costero, que alcanza desde el borde superior del intermareal hasta
los 300-400 mts. en la vertiente de barlovento y hasta los 800 a sotavento. Sus precipitaciones son escasas, menos de
250 mm. anuales, su temperatura media es alta, unos 20 C, y sufre gran insolacin. En esta rea podemos distinguir
una zona litoral rocosa o de acantilados costeros, caracterizados por la salinidad que aporta la brisa marina y donde
predominan las plantas halofitas como las siemprevivas y otras que soportan bien este estrs hdrico y salino. Hacia el
interior aparecen formaciones suculentas de tabaibas y cardones (Cardonal-Tabaibal) y en menor medida aulagas,
incienso, vinagreras, pitas y tuneras, todas ellas especies especialmente adaptadas a este medio. Esta zona, existente
en todas las Islas, presenta adems una gran variedad de pequeos biotopos y hbitats ocupados por saladares, playas
y jables con plantas como la mostaza de mar, uva de mar y otras especies como la barrilla y los salados, dunas en la
franja costera y modificaciones curiosas en desembocaduras de barranco con tarajales y palmerales. El Cardonal
Tabaibal es como formacin vegetal un conjunto de plantas arbustivas donde se intercalan balos, berodes, bejeques y
magarzas. En esta zona se presenta una fauna rica e interesante con gran parte de la avifauna migratoria y parte de la
nidificante. Los lagartos y otros reptiles, conejos erizos y mamferos mas comunes y, por supuesto, una gran variedad
de insectos ligados a las comunidades vegetales, no presentan especificidades y se distribuyen, salvo algunos insectos,
con carcter general por toda la isla.

Por encima del rea inferior aparece la formacin denominada bosque termfilo o piso de transicin, con mayores
recursos hdricos y temperaturas moderadas; en el mismo se localizan sabinares, palmerales, dragonales y bosques de
almcigos, lentiscos y acebuches. Estas formaciones estn ausentes en los islotes pero aparecen en las islas mayores,
con formaciones ligadas a cuencas de barrancos, como sauzales y caaverales. Es una zona relctica muy deteriorada,
que se localizaba entre los matorrales de suculentas de la zona inferior y los bosques de medianas superiores, entre
los 300 y los 500 metros, en los que se produce una gran ocupacin agrcola y urbana junto a la franja costera. En esta
rea se presentan gran nmero de especies de aves, sobre todo pjaros, ligadas a zonas de cultivo, abandonadas o
productivas y a las formaciones vegetales potenciales de la zona.

El piso superior o montano presenta en su vertiente de barlovento el monteverde, entre los 600 y los 1200 metros,
ocupado por dos formaciones caractersticas; la laurisilva, con laureles, barbusanos, viatigos, acebios, tilos, palo
blanco, etc., en su lmite inferior, y el bosque de fayas y brezos (fayal-brezal) por encima. Estas formaciones no estn
presentes en Lanzarote y Fuerteventura dado que su altura las hace inviables, mientras que en el resto ocupa una
franja, con temperaturas medias de quince grados, y precipitaciones cercanas a los 1000 mm. anuales. Es un bosque
perennifolio, con abundancia de helechos, musgos y lquenes, relicto de la flora terciaria mediterrnea (15 a 40 millones
de aos), que recibe el aporte de la lluvia horizontal de los alisios y con singular riqueza en endemismos vegetales
animales. Actualmente perdura en pocas zonas ya que de ellos se obtena la madera necesaria para combustible y
construccin, y se localizaban zonas agrcolas, con la consiguiente deforestacin y prdida de masa boscosa, que
supuso y supone prdidas de suelo importantes. Sin embargo, estas zonas cultivadas regeneran la vegetacin potencial
al ser abandonadas en secuencias, donde las cerrajas, vinagreras y otras especies comienzan la tarea de recuperacion
natural.

El piso climtico siguiente o zona de montaa tiene al pinar como formacin predominante, que se distribuye a
sotavento en la franja correspondiente al monteverde y por encima de este hasta los 2300 metros en barlovento, a
excepcin de La Gomera, Fuerteventura y Lanzarote donde no est presente. Junto a las masas de pino canario
endmico aparecen asociados escobones, jaras, amagantes, codesos y otras especies arbustivas, entre las que viven
especies de avifauna como el pinzn azul, el picopicapinos y el herrerillo.

Las cumbres por encima de los 2000 metros presentan una vegetacin de alta montaa (retamal-codesal)susceptible de
ser apreciada claramente en Tenerife y La Palma, y en menor medida en Gran Canaria. Destacan los matorrales de
retamas y de codesos, y en algunos caso el fastuoso tajinaste. Por encima de estas formaciones slo existen especies
adaptadas a la gran altura del pico Teide, soportando un gran estrs trmico y hdrico: son los casos de la violeta del
Teide y formaciones de lquenes. Asimismo, hay que sealar que dependiendo de las caractersticas del sustrato suelen
aparecer pequeos enclaves, en riscos, sobre coladas recientes, etc., comunidades o incluso escasos individuos
adaptados a estas situaciones particulares, bejeques, berodes y otra vegetacin rupcola.

Se localizan al noroeste del continente africano, entre las latitudes 27 37 y 29 25 norte y las longitudes 13 20 y 18
10 al oeste de Greenwich. Estn a unos 100 km. de la africana. Son siete islas principales, que de oeste a este llevan
los nombres de Lanzarote, Fuerteventura, Gran Canaria, Tenerife, La Gomera, La Palma y El Hierro, adems de otras
ms pequeas como Isla de Lobos, La Graciosa, Montaa Clara, Alegranza y numerosos "roques".

Por su origen y evolucin ntimamente relacionados con la apertura y expansin del Atlntico Sur y el margen
noroccidental africano, el archipilago canario no guarda ninguna relacin con la evolucin geolgica de la Pennsula
Ibrica. Se trata de las nicas islas volcnicas del territorio espaol de naturaleza ocenica, que presenta caractersticas
similares a otras islas ocenicas (islas Madeira, islas de Cabo Verde). Son la nica regin con vulcanismo activo.
Desde el punto de vista geolgico, el archipilago se encuentra situado en la zona magntica tranquila del margen
pasivo africano. Su substrato es ocenico y se form al separarse Africa de Amrica a lo largo de un sistema de rift (la
actual dorsal medio atlntica). Es un buen ejemplo de vulcanismo ocenico intraplaca de tipo alcalino.

Origen: Se trata de una construccin volcnica edificada a lo largo de una dilatada actividad volcnica con emisiones de
diverso tipo. Las islas se encuentran sobre la litosfera ocenica en el contacto entre sta y la litosfera continental de la
placa africana. Se consideran dos hiptesis principales:

Algunos autores favorecen la hiptesis de que su formacin se debe a una pluma mantlica o punto caliente sobre
el que se habra desplazado el margen africano.

Otros lo atribuyen a la dinmica de apertura del Atlntico. Durante la orogena alpina, esta dinmica provoca un
acortamiento del margen africano (debido al freno en la velocidad de movimiento de la masa continental africana sin que
cesara la apertura del Atlntico) que origina el levantamiento de bloques a travs de fallas inversas que facilitan el
ascenso de material astenosfrico, la generacin de magmas y la emisin por centros alineados segn las directrices
estructurales existentes, que son NE-SO y NO-SE.

Sea cual sea su origen, el hecho es que son resultado de una situacin geodinmica singular, que afecta desde
hace 40 Ma a la zona de transicin entre la litosfera continental del margen africano y la litosfera ocenica del oceno
Atlntico.

ESTRUCTURA VOLCNICA DE LAS ISLAS CANARIAS

Las islas estn formadas por dos complejos distintos:

Complejo basal de origen submarino. Constituye la corteza ocenica y est formado por numerosas coladas
baslticas superpuestas (pillowlavas), intercaladas con sedimentos ocenicos marinos (turbiditas), que forman la base
submarina de las islas y que slo aflora en la isla de La Palma, Gomera y Fuerteventura. La edad es muy variable de
una isla a otra y va del Cretcico inf. al Mioceno medio. Estos complejos estn a su vez atravesados por numerosos
diques e intrusiones plutnicas mficas y ultramficas.

Edificios volcnicos de origen subareo. Son producto de las erupciones volcnicas que se inician en el Mioceno y
continan en la actualidad y que han ido edificando las distintas islas tal como las vemos hoy. Los edificios volcnicos
subareos se apoyan sobre los complejos basales con discordancia angular y erosiva.

La mayor envergadura de las islas de Tenerife y Gran Canaria podra indicar unas condiciones en profundidad
favorables a la generacin y ascenso de magmas. Dentro de estas erupciones subareas se distinguen dos etapas
clara diferenciadas:

Etapa de tipo fisural. Predominan las efusiones baslticas alcalinas muy voluminosas y la formacin de volcanes en
escudo. Durante el Mioceno, las erupciones subareas, tienen marcado carcter fisural y dan lugar a importantes
volmenes de materiales fluidos que forman en armazn de casi todas las islas (macizos antiguos), con excepcin de El
Hierro y los islotes que son esencialmente del Cuaternario. Estas estructuras han sufrido por lo general un intenso
desmantelamiento.

Etapa de tipo puntual. Adquieren un gran desarrollo los trminos intermedios y muy diferenciados y la formacin de
edificios cnicos tpicos. Las manifestaciones volcnicas ms recientes son casi todas baslticas y suelen estar bien
conservadas formando conos de escorias aislados o agrupados en los denominados campos de volcanes, a excepcin
del estrato-volcn Teide-Pico Viejo que con una altura de 3.718 m se ha formado por el apilamiento de distintas coladas
de la Caldera de las Caadas.

El vulcanismo se mantiene activo en el archipilado, de forma que en las islas se contabilizan un total de 14
erupciones desde finales del s. XV. Los materiales emitidos en estas erupciones han cubierto amplias superficies, se
han canalizado por algunos barrancos y en ocasiones, al alcanzar el mar, han modificado la lnea de costa.

GEOMORFOLOGA

Las formas de modelado de las Islas Canarias estn influencias principalmente por las estructuras volcnicas, su
litologa y el clima. La combinacin de los distintos factores ha dado lugar a un evolucin morfoclimtica especial, donde
aparecen estructuras como calderas, barrancos, terrazas, acantilados, etc.

Por otra parte, el modelado litoral es muy intenso, aunque en algunas zonas las erupciones hayan interferido con
ste. Las costas aparecen definidas por grandes acantilados labrados sobre antiguos macizos y playas (menos
numerosas) que suelen disponerse en la desembocadura de los barrancos, a excepcin de las de Lanzarote,
Fuerteventura y Gran Canaria, islas en las que la plataforma litoral que las rodea ha permitido la acumulacin de arenas
de origen marino.