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CAPTULO5

LAMEDIDADELASCAPACIDADESHUMANAS

Como vimos en el captulo anterior la psicologa de principios del siglo XX hubo de


adaptarse a las demandas de la sociedad para poder progresar. Si los laboratorios de
psicologa experimental podan dar trabajo a unos cuantos psiclogos, la escuela, el
ejrcito y la empresa tenan capacidad para ocupar a miles de ellos. En efecto, la
instauracin de la educacin obligatoria en pases como Estados Unidos tuvo como
consecuencia la demanda de un gran nmero de profesionales que pudiesen resolver
los problemas que se producan. Hay que tener en cuenta que por primera vez se
escolarizaban nios de clase social baja, y tambin nios con problemas de todo tipo,
que anteriormente no iban a la escuela. Por otra parte, el ejrcito y la empresa queran
tener medios fiables para la seleccin y evaluacin de los candidatos. Todo esto
promovi un tipo de psicologa centrada en las diferencias individuales, ms bien que
en el adulto medio de Titchener; y con un enfoque fundamentalmente correlacional. El
ejemplo a seguir fue el de Francis Galton.

En cuanto se plante el problema de la medida de las capacidades humanas y el


inters por las diferencias individuales volvi a aflorar la cuestin del innatismo:
hasta qu punto estas capacidades estn predeterminadas en los individuos desde el
momento de su nacimiento? Podran deberse las diferencias a factores ambientales
como la educacin? La respuesta uctu desde un extremo a otro y reflej en gran
medida el problema del racionalismo frente al empirismo, nuestro compaero de viaje
analizado en el primer captulo.

Las capacidades heredadas: sir Francis Galton y James Cattell

Francis Galton (1822-191 1) fue un cientfico extraordinario, interesado en los temas


ms dispares. Sent las bases de la meteorologa al identificar el efecto de los cambios
de la presin atmosfrica sobre la climatologa, descubriendo los anticiclones, y
trazando por primera vez lneas isobaras en los mapas. Su inters por la medida fue
quiz la caracterstica ms relevante de toda su investigacin, y su afn por descubrir
las diferencias entre las personas le llev a demostrar por primera vez que el patrn de
las huellas digitales es exclusivo de cada individuo. Su mtodo fue adoptado por
Scotland Yard, y por todos los departamentos de polica del mundo. Descubri tambin
que el odo humano pierde con la edad la percepcin de las ondas de alta frecuencia
(tonos agudos). En lo que ms afecta a la psicologa, acu el concepto estadstico de
correlacin, como una forma de determinar matemticamente la relacin entre dos
variables (el procedimiento matemtico fue refinado ms tarde por su discpulo Karl
Pearson). Si hubiese nacido unos siglos antes, todos le consideraran un representativo
hombre del Renacimiento.

FIG. 5.1. Francis Galton, impulsor de la psicometra.

El impacto que le produjo el descubrimiento por parte de su primo Charles


Darwin del mecanismo de la seleccin natural le hizo plantearse la posibilidad de que
la inteligencia hubiese sido una pieza clave en el desarrollo de nuestra especie, y que
las diferencias de aptitud entre unos seres humanos y otros pudieran deberse a
factores hereditarios. Galton empez estudiando lo que l llam la tasa de eminencia.
Calcul que en Gran Bretaa, una de cada cuatro mil personas era eminente.
Sin embargo, de las personas que aparecan en los diccionarios, el 10 % tenia al
menos un pariente que tambin apareca en el diccionario (400 veces la tasa de
eminencia global). Adems, la probabilidad de que este pariente fuese directo (padre,
hijo o hermano) era cuatro veces mayor que la de que fuese un pariente indirecto.
En su libro El genio hereditario (1869) propuso una explicacin innatista para
estas coincidencias. Posteriormente desarroll estudios ms rigurosos como los
mtodos de encuesta y los estudios con gemelos. En este tipo de trabajo encontr que
los gemelos univitelinos mostraban una extraordinaria semejanza en sus capacidades
mentales, aun en el caso de que hubiesen sido educados por separado. Estudi as
especialmente casos de gemelos que haban sido dados en adopcin y criados por
familias distintas. Los estudios de gemelos son muy relevantes en lo que hoy se conoce
como gentica del comportamiento.

Galton propuso un modelo de intervencin social para mejorar las


caractersticas de la poblacin, consistente en planificar los matrimonios de forma que
se maximizaran las capacidades innatas de los nios. El mtodo recibi el nombre de
eugenesia. La sociedad debera promover que las personas inteligentes tuviesen
muchos hijos (eugenesia positiva), y evitar que las menos inteligentes los tuviesen
(eugenesia negativa).
Este tipo de planteamientos y su idea de que las mujeres eran intelectualmente
inferiores a los hombres ha llevado a catalogar a Galton como una persona
reaccionaria. Sin embargo, tal vez, en esto se peque de excesivo presentismo; es decir
que estemos juzgando a un autor con los valores y los conocimientos de la sociedad
actual. Hay que tener en cuenta que, a finales del siglo XIX, haba un nativo
bosquimano en la seccin de primates de un zoolgico de Londres. El que Galton dijese
que los negros eran menos inteligentes que los blancos no era desde luego algo
demasiado extraordinario. Al menos asuma que eran seres humanos.
C UADRO 5 .1 . Las mediciones de Galton

Seguramente Galton ha sido una de las Para llevar a cabo un estudio ms riguroso,
personas ms fascinadas por la estadstica en toda Galton analiz los datos de una compaa de
la historia. En algn momento de su vida descubri seguros britnica para comparar la seguridad de los
que poda establecer mediciones y asignar nmeros viajes de personas que en principio podra
a los fenmenos ms variados, y as lo hizo. Galton considerarse que estaran en muy distinta situacin
consideraba que a menudo las personas nos ante los ojos de Dios. Sin embargo, pudo comprobar
enzarzamos en discusiones sobre asuntos que que los traficantes de esclavos no tenan peor
podran zanjarse con un simple contraste suerte que los misioneros.
estadstico. Algo as debi pensar cuando decidi Todos los investigadores se encuentran alguna
evaluar la belleza de las mujeres britnicas y vez en la vida con el problema de Hume. Parece que
comparar las distintas localidades en este asunto. Galton lo encontr por lo menos una vez, mientras
Parece que encontr que las londinenses eran las de estudiaba los designios de la Providencia. Nunca
mayor belleza, y las nativas de la ciudad escocesa de podemos estar seguros de haber analizado la
Aberdeen, las menos agraciadas. covariacin de dos fenmenos (como la oracin y la
Se atrevi con cualquier tipo de comparacin. buena fortuna) en las condiciones ideales. La
Incluso intent poner a prueba empricamente a la solucin de Galton a este problema fue recurrir al
mismsima Providencia Divina. Galton pensaba que mtodo experimental. Propuso que los servicios
la mayor parte de las cosas relacionadas con la religiosos se realizaran durante un tiempo
divinidad no son comprobables. Sin embargo, haba solamente en domingos alternos, para comprobar si
un asunto que tal vez permitiese su indagacin. la semana siguiente al domingo en el que se haba
Todas las maanas, antes de empezar sus clases, estado rezando era ms prspera para el pas que la
millones de nios britnicos rezaban para desearle semana en que no se haba observado el precepto.
larga vida a la reina. Como es natural, semejante investigacin no pudo
Galton se preguntaba si esto tendra algn llevarse a cabo, y por el contrario Galton fue muy
efecto sobre la longevidad de los monarcas. La reina criticado por su uso hertico de la estadstica.
Victoria era desde luego un buen ejemplo de
longevidad, pero Galton encontr que los monarcas,
a pesar de que todo el mundo rezaba por ellos,
vivan menos que la media de los nobles de su
poca.

Galton tuvo un seguidor al otro lado del Atlntico que continu las
investigaciones cuantitativas sobre las capacidades humanas. James Mclreen Cattell
(1860-1944) haba estudiado con Wundt y se doctor en Leipzig, pero en un viaje a
Inglaterra qued impresionado por las investigaciones de Galton. Cattell tena un
punto de vista muy empirista sobre el desarrollo de la ciencia. Su mayor inters era
acumular datos referentes a capacidades humanas de cualquier tipo, tanto fsicas
como mentales; ya les encontrara la ciencia alguna utilidad. Las medidas que usaba
estaban basadas en las investigaciones de laboratorio que haba aprendido en Leipzig,
y tambin en las utilizadas por Galton. Por ejemplo, media la presin dinamomtrica
(al apretar una persona con la mano un dinammetro), tiempo de reaccin al sonido,
presin necesaria para causar dolor en un radio de 5 mm, tiempo de nombrado de
colores, etc.
Como Galton, Cattell pensaba que este tipo de medidas reflejaban de algn
modo las capacidades psicolgicas generales del ser humano (la eminencia). Sin
embargo, cuando Cattell empez a calcular correlaciones con ayuda de uno de sus
discpulos encontr que sus medidas mantenan entre s una correlacin bastante baja,
lo que indica poca consistencia interna del sistema de medida. En otras palabras,
contra los presupuestos de Cattell, el tiempo de reaccin no tiene relacin con la
capacidad para apretar un dinammetro; lo que induce a pensar que no se trata de
aspectos distintos de las mismas capacidades. Adems, las medidas utilizadas por
Cattell tampoco correlacionaban con el rendimiento acadmico de los estudiantes
universitarios. Cualquier asignatura de las que estudiaban en la facultad (incluso la
gimnasia) correlacionaba en mayor medida con el rendimiento general que la mejor de
sus pruebas mentales (Wissler, 1901). Cattell fue apartado de su ctedra de la
Universidad de Columbia por su oposicin a la participacin de Estados Unidos en la
primera guerra mundial.

La aparicin de los tests de inteligencia

Las investigaciones desarrolladas sobre los tests mentales de Cattell haban


demostrado que las aptitudes que medan (fueran las que fuesen) no tenan mucha
relacin unas con otras. Adems, no eran buenos predictores del rendimiento
acadmico. A la misma conclusin haba llegado Ebbinghaus (de quien ya estudiamos
sus investigaciones sobre la memoria), aunque no por medios empricos, sino, digamos,
por mero sentido comn. Ebbinghaus consideraba que medidas tales como la
discriminacin de la presin de las dos puntas de un comps sobre la piel no deban ser
muy significativas para el rendimiento acadmico.
Por eso, cuando se le encarg una forma de medir la fatiga de los estudiantes
durante la jornada acadmica (se quera comprobar si la jornada ininterrumpida de 5
horas poda afectar al rendimiento) utiliz tareas ms parecidas alas que realizaban
normalmente los alumnos, como completar textos en los que faltaban palabras.
Curiosamente, la idea de predecir el rendimiento acadmico con tareas semejantes a
las usadas en la escuela lleg a la psicologa ms tarde que la idea de hacerlo con
tareas totalmente distintas. Se ve que no se conoca el dicho que advierte de que a los
cojos se les conoce por los andares.
El momento ms importante en el desarrollo de la medicin de la inteligencia se
produjo cuando la tarea de evaluar los efectos de la escolarizacin obligatoria cay en
manos de Alfred Binet (l857-191 1). Binet era un personaje importante de la psicologa
francesa, que se dedicaba principalmente, como casi todos sus colegas de la poca, al
estudio de la histeria y la hipnosis. Haba tenido algn episodio oscuro en su carrera al
tratar de demostrar que poda transferir la parlisis en un miembro de una paciente
histrica al lado contrario del cuerpo, utilizando la polaridad de un imn. Tuvo que
retractarse por escrito cuando sus colegas demostraron que el fenmeno era
simplemente sugestin. Tambin haba estudiado algunas de las pruebas de Galton
sobre la discriminacin sensorial.
Comprob en sus propias hijas que en lo que medan aquellas pruebas no haba
diferencias entre los nios y los adultos. Sin embargo, era sabido que la realizacin de
las tareas escolares mejoraba con la edad. Observ que sus hijas emparejaban colores
con la misma habilidad que un adulto, pero no obtenan los mismos resultados en una
tarea de nombrado de colores. Es decir; en tareas puramente perceptivas no haba
diferencias entre nios y adultos, stas aparecan cuando en la tarea intervenan
procesos superiores como el lenguaje, la memoria o el razonamiento.
El punto de vista de Binet sobre la psicologa no fue el de un psiclogo
experimental, sino ms bien el de un investigador de las diferencias individuales.
Como todos los autores estudiados en este captulo, el sujeto que l investigaba no era
el hombre medio de Titchener sino cada uno de los hombres, las mujeres y los nios
por separado. A este acercamiento le llam Binet psicologa individual .
Cuando Binet decidi desarrollar sus tests de inteligencia fue para identificar
en la educacin obligatoria a los alumnos que l llamaba dbiles mentales. Esta
denominacin nos puede parecer hoy poco respetuosa, pero hemos de tener en cuenta
que la distincin anterior categorizaba a las personas con deficiencias de aprendizaje
en dos niveles: los idiotas, y los imbciles. Estos ltimos tenan un retraso mental
menor que los primeros. Binet consideraba que los dbiles mentales se situaban algo
por encima de estas categoras y podan beneficiarse de la escolarizacin, pero sta
deba llevarse a cabo en aulas separadas de las del resto de los estudiantes. La
identificacin de los alumnos con deficiencias de aprendizaje fue el principal objetivo
para el desarrollo de los tests mentales.
La primera versin de la escala mtrica de inteligencia de Binet fue publicada
en 1905 y firmada por el propio Binet y su colaborador Theodore Simon. El Test de
Binet-Simon fue perfeccionndose con el tiempo para poder aplicarse a un rango
mayor de edades, y para aumentar su consistencia interna. Con l se lleg a la
conclusin de que el 7 % de las personas podan catalogarse como dbiles mentales.
Esta categorizacin fue posible gracias al concepto de nivel mental (o edad mental ,
como se ha conocido posteriormente) acuado por Binet. Por ejemplo, si un nio de
ocho aos obtena en el test la puntuacin media de los nios de seis aos, se deca que
su edad mental era de seis aos.
De todos los autores estudiados en este capitulo, tal vez sea Binet el nico que
no mantuvo una concepcin innatista sobre la inteligencia. Ms bien, podramos decir
que a nivel terico no se preocup mucho por desarrollar el concepto. Si propuso, sin
embargo, que la inteligencia era una capacidad destinada a la adaptacin de las
personas al medio.
Quien s mantuvo una posicin abiertamente innatista fue el estadounidense
Lewis M. Terman (l877-1956), que fue quien adapt el test de Binet para los
estudiantes americanos. La adaptacin conllev una profunda reforma, y un aumento
en el rango de edades de aplicacin. El test pas a llamarse Stanford-Binet, por la
universidad en que fue desarrollado, y fue publicado en 1916. Desde entonces, las
nuevas versiones del Test Stanford- Binet estn entre las pruebas de inteligencia ms
utilizadas en todo el mundo.
Terman es tambin conocido por haber acuado uno de los trminos ms
populares de la psicologa: el cociente de inteligencia (CI). El CI es una forma de
expresar el nivel de inteligencia de una persona, con un solo nmero. Resulta de
dividir la edad mental por la edad cronolgica y multiplicar el resultado por cien (para
evitar decimales). Por ejemplo, si un nio tiene diez aos y responde al test del mismo
modo que la media de los nios de once aos, su CI ser de 110. Para los adultos se
establece la media de la poblacin en 100, y se ajustan las puntuaciones individuales.
Terman consider la inteligencia como una capacidad general y nica. Deca que el CI
era la informacin ms relevante que podamos tener sobre una persona.
Terman desarroll uno de los trabajos de investigacin ms ambiciosos de toda
la historia de la psicologa. Identificar; y hacer un seguimiento durante toda su vida,
de todos los nios superdotados de California. El proyecto se qued en algo, menos de
lo que pretenda, pero sigue siendo el mayor estudio longitudinal (donde se compara a
los sujetos consigo mismos a lo largo del tiempo) de la historia de la psicologa.
Participaron 1.470 nios con un CI medio en torno a 150 (es decir, equivalente al
resultado de un nio de 10 aos que respondiese al test como si tuviera 15). En primer
lugar cada maestro seleccionaba los tres nios ms brillantes y ms jvenes de su
clase (los nios pasaban de curso segn su nivel, no por su edad). A todos los nios
seleccionados se les administraba el test y se seleccionaba a los que puntuasen por
encima de 140. Se observ que los nios seleccionados eran tpicamente de raza
blanca, de familia protestante y de clase media-alta. La raza negra, los hispanos y los
catlicos estaban muy escasamente representados. Un resultado que pareci muy
curioso en la poca fue que estos nios tenan una salud por encima de la media, y
eran ms altos y ms anchos de hombros; lo que contradeca el estereotipo del
<<cerebrito fsicamente dbil y poco atltico. Hoy podramos decir que lo que
encontraron fue que los nios de clase alta, a principios de siglo eran ms inteligentes
y estaban ms sanos que los nios pobres o pertenecientes a las minoras tnicas.
Tambin sorprendi que hubiera una gran representacin de nios de origen judo.
El hecho de que los judos suelen puntuar por encima de la media en los tests
de inteligencia se ha comprobado posteriormente en muchas ocasiones. Si acaso esto es
debido a factores genticos o ambientales sigue siendo objeto de debate.
El seguimiento de los nios de Terman lo continu despus de la muerte de este
autor Robert Sears, quien encontr que en general los miembros del grupo, al que el
mismo perteneca, se dedicaron en su mayora a profesiones liberales, y pasaron por la
universidad (Sears, 1977).
Cuando los termitas, que as se llamaron a si mismos los sujetos de Terman,
pasaron la edad de 40 aos, haban publicado miles de trabajos cientficos, 33 novelas,
y tenan 230 patentes. El porcentaje de mujeres del grupo que ocupaba un empleo a
tiempo completo era varias veces superior a la media de la poca. Estos xitos se
consideraron una demostracin de la capacidad de los tests de inteligencia para
predecir el xito posterior de las personas, y colateralmente un apoyo para la teora
gentica de la inteligencia. Hasta su muerte, Terman llam a los sujetos de su estudio
mis nios, mantuvo correspondencia con ellos y escribi cartas de recomendacin
para empleos y universidades. No est cuantificado hasta qu punto tal dedicacin
pudo influir en el xito de los termitas.
Aunque Binet nunca pens que sus tests de inteligencia pudieran usarse ms
all del mbito escolar, pronto se descubri su utilidad en muchos otros campos. Por
ejemplo, Robert M. Yerkes (1876-1956) los aplic en el ejrcito para la ubicacin de los
reclutas en sus destinos. Yerkes era presidente de la APA cuando estall la primera
guerra mundial. La junta directiva de la APA celebr una reunin para decidir cmo
podan colaborar los psiclogos en el conflicto. Yerkes recibi el grado de mayor en el
ejrcito de los Estados Unidos y desarroll dos pruebas para los reclutas. La prueba
Alfa , para los que saban leer y escribir, y la prueba Beta para los que no. Yerkes y su
equipo aplicaron sus tests a cerca de dos millones de soldados. Sin embargo, sus
resultados no tuvieron mucha aplicacin, ya que el proceso era demasiado lento para el
ritmo de la guerra. Segn Minton (1988), los tests de inteligencia no contribuyeron
significativamente a la guerra, pero la guerra si contribuy en gran medida al
desarrollo de los tests de inteligencia. A partir de entonces, este tipo de tcnicas
empezaron a ser ampliamente conocidas en todo el mundo.
Tambin alcanzaron bastante relevancia en los medios de comunicacin las
mediciones de inteligencia realizadas por Henry H. Goddard (18664957), quien aplic
el test de Binet en la seleccin de los inmigrantes que llegaban a Estados Unidos a
principios de siglo. El trabajo de Goddard se enmarca entre las medidas de control de
la inmigracin que empezaron a aplicarse en Estados Unidos antes de la primera
guerra mundial. La mayora de los inmigrantes entraban al pas por el puerto de
Nueva York y eran acogidos inicialmente en la isla de Ellis, donde se comprobaba su
estado de salud, y habitualmente se les mantena en cuarentena. Goddard aadi a
aquellos trmites la resolucin de un test de inteligencia. El trabajo de Goddard sirvi
fundamentalmente para poner de manifiesto las limitaciones de los tests para su
aplicacin a personas de diferentes culturas y clases sociales.
En sus primeros anlisis, Goddard concluy que el 70 % de los inmigrantes
tenan algn tipo de retraso mental (posteriormente este porcentaje se redujo hasta el
40 %). Las pruebas se administraban con la participacin de un traductor que iba
haciendo las preguntas a los inmigrantes, los cuales normalmente no conocan siquiera
el propsito de tal interrogatorio. Se encontr, por ejemplo, que las personas
procedentes de pases anglosajones y del norte de Europa eran mucho ms inteligentes
que los procedentes de pases del sur y del este de Europa.
Concretamente, segn los datos de Goddard, casi todos los rusos y los italianos
eran deficientes mentales. Lejos de reconocer que las pruebas utilizadas estaban
fuertemente contaminadas por variables socioculturales, Goddard se aferr a los datos
numricos obtenidos y defendi la utilizacin de los tests para evitar que Amrica se
llenase de retrasados. Sus investigaciones apoyaron el punto de vista poltico de los
que abogaban por aumentar las restricciones a la inmigracin. El propio Goddard
defendi que el principio de igualdad en que se fundamenta la democracia es un mito
que sera necesario eliminar en la organizacin de un pas ms prspero.

Conclusiones

La medida de las capacidades mentales, particularmente la inteligencia, supuso una


ampliacin del mbito de aplicacin de la psicologa. La posibilidad de establecer una
medida fiable que pueda predecir el rendimiento acadmico o profesional delas
personas ha demostrado su utilidad en muy diversos mbitos. Sin embargo, desde que
empez a medirse la inteligencia, este concepto mostr diversos problemas que hasta
entonces no haban sido patentes. En primer lugar, la propia definicin de inteligencia
resultaba difcil de expresar. Parece que se trata de uno de esos conceptos cuyo
significado tenemos claro hasta que nos piden una definicin.
La mayora de los investigadores soslayaron este problema de una forma
pragmtica. Se dedicaron a mejorar la medicin con criterios objetivos como la
abilidad y la validez de sus escalas, en lugar de empearse en la definicin. El debate
sobre la posibilidad de que la inteligencia sea una capacidad nica, o un conglomerado
de habilidades, contina hasta nuestros das. Sin embargo, el enfoque factorial
(Spearman, 1927) supuso otra solucin pragmtica, en la que un procedimiento
matemtico resolva la relacin entre las distintas capacidades.
Otro problema es el que ms ha aparecido a lo largo de este captulo. Se trata
del viejo enigma del innatismo, al que la aparicin de los tests de inteligencia resucit
con mayores bros. La mayora de los primeros investigadores que se interesaron por
la medicin de la inteligencia pensaban en sta como una capacidad innata. Sin
embargo, el resurgimiento del ambientalismo a que dio lugar el movimiento
conductista (captulo 9) cuestion la idea del innatismo y promovi un importante
debate a partir de los aos cuarenta (vase, por ejemplo, Eysenck y Kamin, 1981).
Por ltimo, y muy relacionado con la cuestin del innatismo, surgi el problema
de las influencias culturales en la inteligencia. Los primeros investigadores
desestimaron ingenuamente el efecto de las variables socioculturales. El caso ms
llamativo es sin duda el de Goddard, pero seguramente la mayora de los autores
estudiados en este captulo se hubieran sorprendido de la magnitud del efecto de las
diferencias culturales en el resultado de los tests de inteligencia. Es evidente que
desconocer el nombre de la capital de Italia es ms grave en un nio italiano que en un
nio chino, pero adems, como demostr la investigacin de Luria en la Repblica de
Uzbequistn (Luria, 1979), en algunas culturas la propia situacin de examen es
totalmente desconocida. En Occidente estamos tan acostumbrados a la lgica de las
situaciones de evaluacin, que no nos extraa que alguien nos formule una pregunta
cuya respuesta conoce, pero en otras culturas esto puede resultar inverosmil e inducir
al sujeto a dar respuestas distintas de las esperadas por el investigador.