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Geologa ambiental

La geologa ambiental, como la hidrologa, es un campo multidisciplinar de aplicacin cientfica que est
relacionado con la ingeniera geolgica y de alguna forma con la geografa ambiental, todas ellas implicadas
en el estudio de la interaccin de los humanos con el entorno geolgico incluyendo la biosfera, la litosfera,
la hidrosfera, y hasta cierto punto, la atmsfera terrestre.
Incluye:

la administracin geolgica e hidrolgica de recursos como los combustibles fsiles, los minerales,
el agua (tanto de la superficie como subterrnea) y el uso de la tierra;
la definicin y suavizacin de los efectos de los peligros naturales para las personas;
el control de los residuos domsticos e industriales y la minimizacin o destruccin de los efectos de
la contaminacin;
la organizacin de actividades de concientizacin.

Ecologa

Ernst Haeckel, creador del trmino ecologa y considerado el fundador de su estudio.

La ecologa es la rama de la biologa que estudia las relaciones de los diferentes seres vivos entre s y con
su entorno: la biologa de los ecosistemas (Margalef, 1998, p. 2). Estudia cmo estas interacciones entre
los organismos y su ambiente afectan a propiedades como la distribucin o la abundancia. En el ambiente se
incluyen las propiedades fsicas y qumicas que pueden ser descritas como la suma de factores abiticos
locales, como el clima y la geologa, y los dems organismos que comparten ese hbitat (factores biticos).
Los ecosistemas estn compuestos de partes que interactan dinmicamente entre ellas junto con los
organismos, las comunidades que integran, y tambin los componentes no vivos de su entorno. Los
procesos del ecosistema, como la produccin primaria, la pedognesis, el ciclo de nutrientes, y las diversas
actividades de construccin del hbitat, regulan el flujo de energa y materia a travs de un entorno. Estos
procesos se sustentan en los organismos con rasgos especficos histricos de la vida, y la variedad de
organismos que se denominan biodiversidad. La visin integradora de la ecologa plantea el estudio cientfico
de los procesos que influyen en la distribucin y abundancia de los organismos, as como las interacciones
entre los organismos y la transformacin de los flujos de energa. La ecologa es un campo interdisciplinario
que incluye a la biologa y las ciencias de la Tierra.
Los antiguos filsofos griegos, como Hipcrates y Aristteles, sentaron las bases de la ecologa en sus
estudios sobre la historia natural. Los conceptos evolutivos sobre la adaptacin y la seleccin natural se
convirtieron en piedras angulares de la teora ecolgica moderna transformndola en una ciencia ms
rigurosa en el siglo XIX. Est estrechamente relacionada con la biologa evolutiva, la gentica y la etologa.
La comprensin de cmo la biodiversidad afecta a la funcin ecolgica es un rea importante enfocada en
los estudios ecolgicos. Los eclogos tratan de explicar:

Los procesos de la vida, interacciones y adaptaciones


El movimiento de materiales y energa a travs de las comunidades vivas
El desarrollo sucesional de los ecosistemas
La abundancia y la distribucin de los organismos y de la biodiversidad en el contexto del medio
ambiente.
Hay muchas aplicaciones prcticas de la ecologa en biologa de la conservacin, manejo de los humedales,
manejo de recursos naturales (la agroecologa, la agricultura, la silvicultura, la agroforestera, la pesca), la
planificacin de la ciudad (ecologa urbana), la salud comunitaria, la economa, la ciencia bsica aplicada, y
la interaccin social humana (ecologa humana). Los organismos (incluidos los seres humanos) y los
recursos componen los ecosistemas que, a su vez, mantienen los mecanismos de retroalimentacin
biofsicos son componentes del planeta que moderan los procesos que actan sobre la vida (biticos) y no
vivos (abiticos). Los ecosistemas sostienen funciones que sustentan la vida y producen el capital natural
como la produccin de biomasa (alimentos, combustibles, fibras y medicamentos), los ciclos biogeoqumicos
globales, filtracin de agua, la formacin del suelo, control de la erosin, la proteccin contra inundaciones y
muchos otros elementos naturales de inters cientfico, histrico o econmico.

Efecto invernadero

Esquema del efecto invernadero mostrando los flujos de energa entre el espacio, la atmsfera y superficie de la tierra.
En esta grfica la radiacin absorbida es igual a la emitida, por lo que la Tierra no se calienta ni se enfra. La habilidad
de la atmsfera para capturar y reciclar la energa emitida a la superficie terrestre es el fenmeno que caracteriza al
efecto invernadero.

Esquema del balance anual de energa de la Tierra desarrollado por Trenberth, Fasullo y Kiehl de la NCAR en 2008. Se
basa en datos del periodo de marzo de 2000 a mayo de 2004 y es una actualizacin de su trabajo publicado en 1997. La
superficie de la Tierra recibe del Sol 161 w/m2 y del efecto invernadero de la atmsfera 333 w/m, en total 494 w/m2,
como la superficie de la Tierra emite un total de 493 w/m2 (17+80+396), supone una absorcin neta de calor de
0,9 w/m2, que en el presente est provocando el calentamiento de la Tierra.

El efecto invernadero es un proceso en el que la radiacin trmica emitida por la superficie planetaria es
absorbida por los gases de efecto invernadero (GEI) atmosfricos y es reirradiada en todas las direcciones.
Ya que parte de esta radiacin es devuelta hacia la superficie y la atmsfera inferior, resulta en un
incremento de la temperatura superficial media respecto a lo que habra en ausencia de los GEI.12
La radiacin solar en frecuencias de la luz visible pasa en su mayor parte a travs de la atmsfera para
calentar la superficie planetaria y luego sta emite esta energa en frecuencias menores de radiacin
trmica infrarroja. Esta ltima es absorbida por los GEI, los que a su vez reirradian mucha de esta energa a
la superficie y atmsfera inferior. Este mecanismo recibe su nombre debido a su analoga al efecto de la
radiacin solar que pasa a travs de un vidrio y calienta un invernadero, pero la manera en que atrapa calor
es fundamentalmente diferente a como funciona un invernadero al reducir las corrientes de aire, aislando el
aire caliente dentro de la habitacin y con ello no se pierde el calor por conveccin.234
Si un cuerpo negro ideal estuviese a la misma distancia del Sol que la Tierra, tendra una temperatura de
cerca de 5,3 C. Sin embargo, dado que nuestro planeta refleja un 30 % de la radiacin entrante,56
la temperatura efectiva de este planeta hipottico (la temperatura de un cuerpo negro que reflejara la misma
cantidad de radiacin de la Tierra) sera cercana a 18 C.78 La temperatura superficial de este planeta negro
es 33 C inferiores a la temperatura superficial real de la Tierra (de unos 14 C).9 El mecanismo que produce
esta diferencia entre la temperatura superficial efectiva y la real es debido a la atmsfera y es conocido como
efecto invernadero.10
El efecto invernadero natural de la Tierra hace posible la vida como la conocemos. Sin embargo, las
actividades humanas, principalmente la quema de combustibles fsiles y la deforestacin, han intensificado
el fenmeno natural, causando un calentamiento global.11

Efecto invernadero de varios gases de la atmsfera[editar]


Es el proceso por el que el aire retiene gran parte de la radiacin infrarroja emitida por la Tierra, lo cual da
origen a toda la compleja serie de fenmenos atmosfricos estudiados por la meteorologa en detalle y a
corto plazo, as como por la climatologa a grandes rasgos y a largo plazo.
Aunque la atmsfera seca est compuesta prcticamente por nitrgeno (78,1 %), oxgeno (20,9 %)
y argn (0,93 %), son gases muy minoritarios en su composicin como el dixido de carbono (0,035 %:
350 ppm), el ozono y otros que desarrollan esta actividad radiativa. Adems, la atmsfera contiene vapor de
agua (1 %: 10 000 ppm) que tambin es un gas radiativamente activo, siendo con diferencia el gas natural
invernadero ms importante. El dixido de carbono ocupa el segundo lugar en importancia.14

La denominada curva Keelingmuestra el continuo crecimiento de CO2 en la atmsfera desde 1958. Recoge las
mediciones de Keeling en el observatorio del volcn Mauna Loa. Estas mediciones fueron la primera evidencia
significativa del rpido aumento de CO2 en la atmsfera y atrajo la atencin mundial sobre el impacto de las emisiones
de los gases invernadero.20

El efecto invernadero es esencial para la vida del planeta: sin CO2 ni vapor de agua (sin el efecto
invernadero) la temperatura media de la Tierra sera unos 33 C menos, del orden de 18 C bajo cero, lo que
hara inviable la vida.21
Actualmente el CO2 presente en la atmsfera est creciendo de modo no natural por las actividades
humanas, principalmente por la combustin de carbn, petrleo y gas natural que est liberando el carbono
almacenado en estos combustibles fsiles. Por tanto es preciso diferenciar entre el efecto invernadero
natural del originado por las actividades humanas (o antropognico).
La poblacin se ha multiplicado y la tecnologa ha alcanzado una enorme y sofisticada produccin de forma
que se est presionando muchas partes del medio ambiente terrestre siendo la atmsfera la zona ms
vulnerable de todas por su delgadez. Dado el reducido espesor atmosfrico la alteracin de algunos
componentes moleculares bsicos que tambin se encuentran en pequea proporcin supone un cambio
significativo. En concreto, la variacin de la concentracin de CO2, el ms importante de los gases
invernadero de la atmsfera, clasificado en este caso con referencia a las aportaciones por actividades
humanas.
Los gases invernadero permanecen activos en la atmsfera mucho tiempo, por eso se les denomina de larga
permanencia. Eso significa que los gases que se emiten hoy permanecern durante muchas generaciones
produciendo el efecto invernadero. As del CO2 emitido a la atmsfera: sobre el 50 % tardar 30 aos en
desaparecer, un 30 % permanecer varios siglos y el 20 % restante durar varios millares de aos.22
La concentracin de CO2 atmosfrico se ha incrementado desde la poca preindustrial (ao 1750) desde un
valor de 280 ppm a 379 ppm en 2005. Se estima que 2/3 de las emisiones procedan de la quema de
combustibles fsiles (petrleo, gas y carbn) mientras un 1/3 procede del cambio en la utilizacin del suelo
(Incluida la deforestacin). Del total emitido solo el 45 % permanece en la atmsfera, sobre el 30 % es
absorbido por los ocanos y el restante 25 % pasa a la biosfera terrestre. Por tanto no solo la atmsfera est
aumentando su concentracin de CO2, tambin est ocurriendo en los ocanos y en la biosfera.22

Gases de efecto invernadero[editar]


Artculo principal: Gas de efecto invernadero

Incrementos en la atmsfera de los cinco gases responsables del 97 % del efecto invernadero antropognico en el
periodo 1976-2003.

Forzamiento radiativo entre 1750 y 2005 segn estimaciones del IPCC.

Los denominados gases de efecto invernadero o gases invernadero, responsables del efecto descrito, son:

Vapor de agua (H2O)


Dixido de carbono (CO2)
Metano (CH4)
xido de nitrgeno (N2O)
Ozono (O3)
Clorofluorocarbonos (CFC)
Si bien todos ellos (salvo los CFC) son naturales, en tanto que ya existan en la atmsfera antes de la
aparicin del hombre, desde la Revolucin industrial y debido principalmente al uso intensivo de
los combustibles fsiles en las actividades industriales y el transporte, se han producido sensibles
incrementos en las cantidades de xido de nitrgeno y dixido de carbono emitidas a la atmsfera, con el
agravante de que otras actividades humanas, como la deforestacin, han limitado la capacidad regenerativa
de la atmsfera para eliminar el dixido de carbono, principal responsable del efecto invernadero.

Gases de Efecto invernadero afectados por actividades humanas

Descripcin CO2 CH4 N2O CFC-11 HFC-23 CF4

Concentracin pre industrial 280 ppm 700 ppb 270 ppb 0 0 40 ppt

1.745
Concentracin en 1998 365 ppm 314 ppb 268 ppt 14 ppt 80 ppt
ppb

Permanencia en la de 5 a 200 114 45 260 <50 000


12 aos
atmsfera aos aos aos aos aos

Fuente: ICCP, Clima 2001, La base cientfica, Resumen tcnico del Informe del Grupo de Trabajo I, p. 3823

Emisiones antropognicas de gases de efecto invernadero (GEI)


de larga permanencia[editar]
Las actividades humanas generan emisiones de cuatro GEI de larga permanencia: CO2, metano (CH4), xido
nitroso (N2O) y halocarbonos (gases que contienen flor, cloro o bromo).
Cada GEI tiene una influencia trmica (forzamiento radiativo) distinta sobre el sistema climtico mundial por
sus diferentes propiedades radioactivas y perodos de permanencia en la atmsfera. Tales influencias se
homogeneizan en una mtrica comn tomando como base el forzamiento radiativo por CO2 (emisiones de
CO2-equivalente). Homogeneizados todos los valores, el CO2 es con mucha diferencia el gas invernadero
antropgeno de larga permanencia ms importante, representando en 2004 el 77 % de las emisiones totales
de GEI antropgenos. Pero el problema no solo es la magnitud sino tambin las tasas de crecimiento. Entre
1970 y 2004, las emisiones anuales de CO2 aumentaron un 80 %. Adems en los ltimos aos el incremento
anual se ha disparado: en el reciente periodo 1995-2004, la tasa de crecimiento de las emisiones de CO2-eq
fue de (0,92 GtCO2-eq anuales), ms del doble del periodo anterior 1970-1994 (0,43 GtCO2-eq anuales).24
Ya se ha sealado que la concentracin de CO2 en la atmsfera ha pasado de un valor de 280 ppm en la
poca preindustrial a 379 ppm en 2005. El CH4 en la atmsfera ha cambiado de los 715 ppmm en 1750
(periodo preindustrial) hasta 1732 ppmm en 1990, alcanzando en 2005 las 1774 ppmm. La concentracin
mundial de N2O en la atmsfera pas de 270 ppmm en 1750 a 319 ppmm en 2005. Los halocarbonos
prcticamente no existan en la poca preindustrial y las concentraciones actuales se deben a la actividad
humana.25
Segn el Informe Stern que estudi el impacto del cambio climtico y el calentamiento global en la economa
mundial, encargado por el gobierno britnico y publicado en 2006, la distribucin total mundial de las
emisiones de GEI por sectores es: un 24 % se debe a la generacin de electricidad, un 14 % a la industria,
un 14 % al transporte, un 8 % a los edificios y un 5 % ms a actividades relacionadas con la energa. Todo
ello supone unas 2/3 partes del total y corresponde a las emisiones motivadas por el uso de la energa.
Aproximadamente el 1/3 restante se distribuye de la siguiente forma: un 18 % por el uso del suelo (incluye la
deforestacin), un 14 % por la agricultura y un 3 % por los residuos.26
Entre 1970 y 2004, las mejoras tecnolgicas han frenado las emisiones de CO2 por unidad de energa
suministrada. Sin embargo el crecimiento mundial de los ingresos (77 %) y el crecimiento mundial de la
poblacin (69 %), han originado nuevas formas de consumo y un incremento de consumidores de energa.
Esta es la causa del aumento de las emisiones de CO2 en el sector de la energa.24
Tambin el Informe Stern seala que desde el ao 1850, Estados Unidos y Europa han generado el 70 % de
las emisiones totales de CO2.26

Emisiones de CO2 en el mundo procedentes de combustibles fsiles (1990-2007)


Descripcin 1990 1995 2000 2005 2007 % Cambio 90-07
CO2 en millones de toneladas 20.980 21.810 23.497 27.147 28.962 38,0 %
Poblacin mundial en millones 5.259 5.675 6.072 6.382 6.535 25,7 %
CO2 per cpita en toneladas 3,99 3,84 3,87 4,20 4,38 9,8 %
Fuente: Agencia Internacional de la Energa27

Agentes contaminantes
Vertido de residuos slidos urbanos

Los residuos urbanos son una de las formas ms comunes de contaminacin; cada ciudadano en las grandes urbes
aporta una cantidad de estos residuos. La minimizacin de residuos es una manera de combatir este mal.

Los residuos slidos domsticos generan ingentes cantidades de desechos (orgnicos 30 %, papel 25 %,
plsticos 7 %, vidrio 8 %, textiles 10 %, minerales 10 %, metales 10 %). Es prioritario compatibilizar el
desarrollo econmico y social con la proteccin de la naturaleza evitando las agresiones a los ecosistemas
vivos y al medio ambiente en general. Es sumamente necesario el reciclado o la minimizacin de
residuos que evita el continuo consumo de materias primas agotables y su vertido contaminante en la
naturaleza.17
Los vertederos comunes municipales son fuente de sustancias qumicas que entran al medio ambiente del
suelo (y a veces a capas de agua subterrneas), que emanan de la gran variedad de residuos aceptados,
especialmente sustancias ilegalmente vertidas all, o de vertederos antiguos de antes de los aos 1970
cuando se implementaron ligeros controles en Estados Unidos o la Unin Europea. Ha habido tambin un
inusual descarga de policlorodibenzodioxinas, comnmente llamadas Dioxinas por simplicidad, como
la TCDD.18
Residuos orgnicos
Los residuos orgnicos son biodegradables. Naturalmente estos desechos pueden recuperarse y utilizarse
por ejemplo para la fabricacin de un fertilizante eficaz y beneficioso para los cultivos.

Las plantas depuradoras de aguas residuales son indispensables para potabilizar las aguas desechadas por las grandes
ciudades evitando as la dispersin de enfermedades prevenibles en humanos y animales.

Una causa de contaminacin orgnica son los desechos animales de las granjas de animales. Los
excrementos de los animales y purines generan una importante contaminacin, existe un gran nmero de
estudios de investigacin para conseguir convertir estos contaminantes en productos aprovechables e
inocuos.19
Los residuos humanos generalmente son tratado en plantas de tratamiento, pero en pases poco
desarrollados con pocos recursos y que prescinden de estas plantas, estos liberan sus residuos sin tratar,
contaminando el ambiente y principalmente fuentes de agua potable, esto acarrea muchas enfermedades a
la poblacin, como por ejemplo el clera. Por esto si bien los residuos de origen humano se degradan solos
con el tiempo, es conveniente tratarlos por el bien de la salud de la poblacin.

Sustancias qumicas
En la actualidad, existen del orden de 70 000 productos qumicos sintticos, incrementndose cada ao en
unos 200 a 1 000 nuevas sustancias qumicas.20 Los efectos que producen estas sustancias en algunos
casos son conocidos, pero en otros se sabe poco sobre sus efectos potenciales sobre los humanos y sobre
el medioambiente a largo plazo. As, el cncer originado por un producto qumico puede, en algunos casos,
tardar de 15 a 40 aos en manifestarse.
Agricultura: fertilizantes, plaguicidas y herbicidas
El sector de la agricultura es uno de los que ms contaminacin indirectamente produce. Los causantes de la
contaminacin son los fertilizantes y plaguicidas utilizados para la fertilidad de la tierra y para fumigar los
cultivos de las plagas que disminuyen la produccin. Estos productos a travs de las lluvias y de los riegos
contaminan las aguas superficiales y los acuferos.19
De acuerdo a la Convencin de Estocolmo sobre Contaminantes orgnicos persistentes, 9 de los 12 ms
peligrosos y persistentes compuestos orgnicos son plaguicidas.2122
En 2001 una serie de informes culminaron en un libro llamado Fateful Harvest que dio a conocer una
generalizada prctica de reciclar subproductos industriales en fertilizantes, contaminando el suelo con varios
metales y sustancias.23

Vertedero (basura)

Vertedero en Hong Kong.

Vertedero incontrolado.

Los vertederos, tiraderos, rellenos sanitarios o basureros (tambin conocidos en algunos pases
hispanohablantes como basurales), son aquellos lugares donde se deposita finalmente la basura. Pueden
ser oficiales o clandestinos.

Tipos de vertederos
Vertedero clandestino: Es un lugar en el que, sin consideraciones medioambientales, es elegido por
algn grupo humano para depositar sus desechos slidos. Son graves fuentes
de contaminacin, enfermedades y otros problemas. Generalmente son establecidos en depresiones
naturales o sumideros.
Vertedero municipal o urbano: Es un vertedero que bajo ciertas consideraciones o estudios de tipo
econmico, social y ambiental, es destinado a ese fin por los gobiernos municipales. Tambin son
conocidos como "vertederos controlados" o "rellenos sanitarios".

Tipos de vertederos controlados


En funcin de la topografa: Vertederos en rea, Vertederos en trinchera, Vertederos vaguada o
depresin y Vertederos en ladera.
En funcin al grado de compactacin de los residuos: Vertederos de baja densidad con cobertura,
Vertederos de densidad media con cobertura, Vertederos de alta densidad con trituracin, Vertederos de
alta densidad en balas.

Contaminacin generada
A los vertederos tradicionales actuales es destinada la basura generada por un grupo o asentamiento
humano. sta, por lo comn, contiene de forma revuelta restos orgnicos
(como comida), plsticos, papel, vidrio, metales, pinturas, tela, paales, bateras, y una gran diversidad de
objetos y sustancias consideradas indeseables.1
En el proceso de descomposicin de la materia en los vertederos, se forman lixiviados que arrastran los
productos txicos presentes en la basura, y contaminan las aguas subterrneas, que en ocasiones se utilizan
para consumo humano y riego.2
Debido a que se permite que la basura orgnica a descomponerse bajo tierra, sin exposicin al
oxgeno, metangenos y otros microorganismos producen importantes cantidades
de gases como metano, CO2(gases de efecto invernadero) o gases txicos como el benceno, tricloroetileno,
etc., que pueden agravar el efecto invernadero y el cambio climtico global.3
Durante los incendios accidentales o provocados en dichos vertederos, se liberan a la atmsfera al arder
productos clorados, algunos tan txicos como las dioxinas, declarada cancergena por la Organizacin
Mundial de la Salud (OMS).
A pesar de los esfuerzos por recuperar los materiales contenidos en los residuos, los vertederos siguen
siendo necesarios como infraestructura para la eliminacin de residuos.
La reduccin de los impactos ambientales, anteriormente apuntados, puede conseguirse diseando los
vertederos de modo que se evite la contaminacin del entorno en el que se ubican.
En este sentido, deben tomarse medidas para la impermeabilizacin de los vertederos y la instalacin de
sistemas de recogida de lixiviados, de modo que se evite la contaminacin del agua y el suelo.
Tambin pueden prevenirse algunos impactos de los vertederos mediante sistemas de recuperacin
del biogs producido en la descomposicin de la materia orgnica y mediante sistemas de oxidacin.4
Una solucin para eliminar los problemas tanto de emisiones de biogs como lixiviados altamente
contaminados es el tratamiento mecnico biolgico cual adems de la eliminacin de biogs y contaminacin
de lixiviados disminuya notablemente el volumen a confinar y abre la opcin de elaborar ganancias con la
certificacin y comercializacin de bonos de carbono.

Relleno sanitario
Un relleno sanitario es un lugar destinado a la disposicin final de desechos o basura, en el cual se
pretenden tomar mltiples medidas para reducir los problemas generados por otro mtodo de tratamiento de
la basura como son los tiraderos, dichas medidas son, por ejemplo, el estudio meticuloso de impacto
ambiental, econmico y social desde la planificacin y eleccin del lugar hasta la vigilancia y estudio del lugar
en toda la vida del vertedero.
Para construir un relleno sanitario es importante seleccionar el terreno que rena condiciones tcnicas
adecuadas como son: topografa, nivel a que se encuentran las aguas subterrneas y disponibilidad de
material para cubrir la basura.
En un relleno sanitario, a medida que se va colocando la basura, sta es compactada con maquinaria y
cubierta con una capa de tierra y otros materiales para posteriormente cubrirla con una capa de tierra que
ronda los 40 cm de grosor y sobre esta depositar otra capa de basura y as sucesivamente hasta que el
relleno sanitario se da por saturado.
Es un mtodo de ingeniera para la disposicin de residuos slidos en el suelo de manera que se le d
proteccin al ambiente, mediante el esparcido de los residuos en pequeas capas, compactndolos al menor
volumen prctico y cubrindolos con suelo al fin de da de trabajo, previniendo los efectos adversos en
el medio ambiente.
Hay dos rellenos sanitarios para gestionar los residuos slidos urbanos: los rellenos descontrolados (en
algunos lugares permanecen vigentes) son los ms primitivos. El peligro radica en la contaminacin que
producen, por sus lixiviacin, en las napas de agua, en ros o lagos cercanos y tambin en el suelo. Los
rellenos controlados representan un gran avance en la gestin de estos residuos. All los vertidos son
compactados y dispuestos entre capas de suelo; se dejan respiraderos para los gases que se originan por la
putrefaccin y se toman precauciones para la recoleccin y la depuracin de lixiviaciones.
Adems, como forma de minimizar el impacto ambiental y como implementacin del Protocolo de Kioto los
rellenos sanitarios incluyen tratamiento de lixiviados, que son los lquidos producidos por la basura, quema
de gases de descomposicin, principalmente el metano, planes de reforestacin en el rea del relleno
sanitario y control de olores. Debido a que los residuos confinados sin tratamiento contienen un alto potencial
peligro para el medio ambiente (daos en la impermeabilizacin en el transcurso de tiempo), en Europa ya
tienen normas que exigen un tratamiento de los residuos antes de confinar para eliminar su potencial peligro
tanto para el ambiente como la salud humana.

Petrleo
Toxicidad
El petrleo es una mezcla homognea de compuestos orgnicos,
principalmente hidrocarburos insolubles en agua. Muchos de estos compuestos son altamente txicos y
causan cncer (carcingenos). El petrleo es "muy letal" para los peces, los mata rpidamente a una
concentracin de 4000 partes por milln (ppm)35 (0,4 %). "Alcanza solo un cuarto de gasolina para hacer
250.000 galones de agua de mar txicos para la vida salvaje."36 Es equivalente la concentracin de 1 ppm de
petrleo o destilados de este para causar enfermedades congnitas en aves.37
El benceno esta presente en el petrleo y la gasolina, se sabe que causa leucemia en humanos.38 Se sabe
que el compuesto reduce los leucocitos en la sangre humana, lo que deja a las personas expuestas a este
compuesto, ms susceptibles a infecciones.38 "Estudios han relacionado exposiciones al benceno en un
escaso rango de partes por billn (ppb) a leucemia terminal, enfermedad de Hodgkin, y otras enfermedades
de la sangre y el sistema inmunitario con exposiciones de entre 5 a 15 aos."39
Extraccin
La extraccin de petrleo es simplemente remover el petrleo de un reservorio. Este es a menudo
recuperado como una emulsin de agua y petrleo, y se utilizan qumicos demulsificantes para separar el
petrleo del agua. La extraccin de petrleo es costosa y muchas veces daa el medio ambiente. La
extraccin ha evolucionado mucho desde sus principios sumndose al proceso de extraccin una amplia
variedad de tcnicas y nuevas tecnologas, pero an en algunos casos sigue siendo contaminante. Por
ejemplo el caso de los campos petroleros de Lago Agrio en Ecuador donde se contaminaron el suelo y agua
de la regin y se produjeron muchos problemas de salud a la poblacin. Esto fue debido a que la empresa
encargada de la explotacin de los pozos petrolferos no trato el agua producida (agua contaminada
proveniente del interior del pozo), y la acumularon en piletas al aire libre sin ningn tratamiento previo, esto
produjo que estas aguas contaminadas se filtraran a los suelos, ros y napas subterrneas de la regin.
Plsticos
Entre los residuos domsticos los plsticos son uno de los principales componentes, suponiendo el 7 % de
su peso total y el 20 % de su volumen. Son unos materiales muy resistentes a la degradacin que impone la
naturaleza y con una vida media muy alta. En 1955 era un residuo inexistente en la mayora de los pases y
hoy ha cobrado un gran protagonismo.17
Se conocen por sus siglas en ingls: polipropileno (PP), poliestireno (PS), policloruro de vinilo (PVC),
polietileno de alta densidad (PDPE), polietileno de baja densidad (LDPE), etc.17
Dada su alta resistencia a la degradacin y lo til que resulta su empleo, en la actualidad prcticamente
indispensable, la forma para disminuir su proliferacin como residuo sera el reciclado. Pero para ello se
encuentra con el problema de que cada objeto de plstico responde a una composicin diferente lo que
impide su reciclado. Lo idneo sera homogeneizar la recogida por tipo de plstico pero de momento este
problema no est resuelto.17 El plstico ha sustituido al vidrio se encuentre en todas partes es decir no existe
una conciencia para reciclar independientemente de lo til que sea.
Combustin
La combustin del petrleo y sus derivados produce productos residuales: partculas, CO2, SOx (xidos de
azufre), NOx (xidos nitrosos). El CO2 y los NOx (xidos nitrosos) son gases de efecto invernaderoque
generan el cambio climtico y la acidificacin de los ocanos. Mientras que los SOx (xidos de azufre) son
poderosos productores de lluvia cida que destruyen bosques y ecosistemas acidificando las aguas.
Foto satelital del derrame de la plataforma petrolfera Deepwater Horizon en el Golfo de Mxico en 2010.

Derrames de petrleo
Los derrames son la descargas de petrleo lquido u otro tipo hidrocarburo al medio ambiente debido a la
actividad del hombre. El trmino hace referencia a derrames en los ocanos o en agua dulce. Se puede
producir por derrames de petroleros, plataformas petrolferas, plataformas de perforacin, pozos petrolferos,
tambin los derrames pueden ser de productos ya refinados como la gasolina, el disel u otros productos
similares. El limpiado de los derrames toma meses o incluso aos.40 El petrleo tambin puede aparecer en
el ambiente marino por medio de filtraciones naturales,41 aunque estas filtraciones liberan bajas cantidades
de petrleo comparado con un derrame convencional.
Para la remediacin de los derrames se utiliza una amplia variedad de tcnicas42 desde recolectar el
petrleo, a usar biorremediadores (usando micro organismos)43 o agentes biolgicos44 para destruir o
remover el petrleo, dispersantes, quema controlada, solidificar el petrleo para luego retirarlo, tambin
aspirando petrleo y agua mediante vaci y luego centrifugando se puede separan el agua del petrleo.
Existe una gran cantidad de derrames de petrleo, uno de los ms importantes fue el de la plataforma
petrolfera Deepwater Horizon en el golfo de Mxico que se hundi el 22 de abril de 2010 como resultado de
una explosin que haba tenido lugar dos das antes provocando uno de los ms importantes derrames de
petrleo en la historia de Estados Unidos. Segn datos de los Estados Unidos el pozo de la empresa British
Petroleum (BP) verti 780 millones de litros,45 y afecto 4.800 kilmetros de costas y marismas y 220.000
kilmetros cuadrados de agua cerrados a la pesca.46 Esto provoc un desastre ecolgico y econmico para
la regin. La BP se ocup de detener la fuga y de hacer parte de la limpieza, reparti miles de millones de
dlares en compensaciones, y afronta miles de juicios por indemnizaciones.46 Un estudio publicado
en Science concluye que la desaparicin de la marea negra es ms lenta de lo esperado, encontrndose
bajo la superficie, lo que podra suponer un grave riesgo para la fauna marina.474849 Otro estudio inform que
el 80 % del crudo no ha sido recuperado y que las cifras de crudo vertido podran ser an mayores a las
oficiales.50