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HISTRIA
DO
MUNDO
EM 100
OBJETOS

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NEIL MAC GREGOR

A
HISTRIA
DO
MUNDO
EM 100
OBJETOS
TRADUO DE

Ana Beatriz Rodrigues, Berilo Vargas


e Cludio Figueiredo

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Para todos os meus colegas do British Museum

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Introduo:
Sinais do passado

N este livro viajamos de volta no tempo e cruzamos o globo terrestre


para ver como ns, seres humanos, moldamos o mundo e fomos molda-
dos por ele nos ltimos dois milhes de anos. Esta uma tentativa indita
de contar a histria do mundo ao decifrar as mensagens transmitidas por
objetos com o passar do tempo mensagens sobre lugares e populaes,
ambientes e interaes, sobre diferentes momentos na histria e sobre
nossa prpria poca quando refletimos sobre ela. Esses sinais do passa-
do alguns confiveis, outros conjecturais, muitos ainda a serem recu-
perados so diferentes de quaisquer outras indicaes que possamos
encontrar. Falam mais de sociedades inteiras e de processos complexos do
que de eventos isolados e nos contam sobre o mundo para o qual foram
feitos, assim como sobre os perodos posteriores que os transformaram e
os mudaram de lugar, s vezes adquirindo significados muito alm da in-
teno original de quem os produziu. A histria do mundo em 100 obje-
tos tenta dar vida s coisas que a humanidade produziu, a essas fontes
de histria meticulosamente moldadas e a suas trajetrias, quase sempre
curiosas, atravs de sculos e milnios. O livro inclui todos os tipos de
objetos, cuidadosamente projetados, sejam os admirados e preservados,
sejam os usados, quebrados e jogados fora. Eles variam de uma panela a
um galeo dourado, de uma ferramenta da idade da pedra a um carto de
crdito, e todos vm do acervo do British Museum.
A histria que emana desses objetos parecer desconhecida para mui-
tos. H poucas datas clebres, batalhas famosas ou incidentes notrios.
Acontecimentos cannicos a construo do imprio romano, a des-
truio de Bagd pelos mongis, o Renascimento europeu, as guerras

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napolenicas, a bomba de Hiroshima no so o centro das atenes.


Entretanto, esto presentes, refletidos em objetos individuais. A poltica
de 1939, por exemplo, determinou a forma como Sutton Hoo foi escava-
do e compreendido (Captulo 47). A Pedra de Roseta (como tudo o mais)
documenta a luta entre a Gr-Bretanha e a Frana napolenica (Captulo
33). A Guerra da Independncia Americana mostrada aqui do inusitado
ponto de vista de um mapa em couro de cervo produzido pelos nativos
americanos (Captulo 88). Ao longo de todo o livro, escolhemos objetos
que contam muitas histrias, e no apenas os que do o testemunho de
um s evento.

A necessria poesia das coisas

Se quisermos contar a histria do mundo inteiro, uma histria que no


favorea indevidamente uma parte da humanidade, no podemos faz-lo
usando apenas textos, pois, durante a maior parte do tempo, s uma fra-
o do mundo teve textos, enquanto a maioria das sociedades no teve.
Escrever uma das ltimas conquistas da humanidade, e, at bem recen-
temente, mesmo sociedades letradas registravam preocupaes e aspira-
es no apenas em seus escritos, mas em suas coisas.
Uma histria ideal rene textos e objetos, e alguns captulos deste livro
conseguem exatamente isso, porm em muitos casos impossvel. O exem-
plo mais evidente dessa assimetria entre histria com e sem escrita talvez o
primeiro encontro, em Botany Bay, entre a expedio do capito Cook e os
aborgines australianos (Captulo 89). Dos ingleses, temos relatos cientficos
e o dirio de bordo do capito sobre aquele dia fatdico. Dos australianos,
temos apenas um escudo de madeira deixado para trs por um homem em
fuga depois de sua primeira experincia com um tiro de arma de fogo. Se
quisermos reconstruir o que de fato aconteceu naquele dia, o escudo deve
ser examinado e interpretado com a mesma profundidade e o mesmo rigor
com que examinamos e interpretamos os relatos escritos.
Alm do problema da falta de compreenso mtua, h as distores
acidentais ou deliberadas da vitria. Como sabemos, so os vitoriosos
que escrevem a histria, sobretudo quando apenas eles sabem escrever.
Os que esto do lado perdedor, aqueles cujas sociedades so conquistadas
ou destrudas, em geral s dispem de suas coisas para contar histrias.

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Os tainos caribenhos, os aborgines australianos, o povo africano de Be-


nim e os incas, todos mencionados neste livro, tm mais poder ao falar
conosco de suas conquistas passadas por meio dos objetos que criaram:
uma histria contada atravs das coisas lhes devolve a voz. Quando exa-
minamos o contato entre sociedades letradas e no letradas como essas,
os primeiros relatos de que dispomos so inevitavelmente distorcidos
apenas uma metade do dilogo. Se quisermos encontrar a outra metade,
devemos ler no s os textos, mas os objetos.
muito mais fcil falar do que fazer. Escrever histria a partir do es-
tudo de textos um processo bem conhecido, e temos sculos de aparato
crtico para nos ajudar na avaliao dos registros escritos. Aprendemos a
julgar sua franqueza, suas distores, seus estratagemas. Com os objetos,
temos, claro, estruturas de percia arqueolgica, cientfica, antropo-
lgica que nos permitem fazer perguntas vitais. No entanto, precisa-
mos adicionar a isso um considervel esforo de imaginao, devolvendo
o artefato sua antiga vida, envolvendo-nos com ele to generosa e poe-
ticamente quanto pudermos, na esperana de alcanar os vislumbres de
compreenso que ele possa nos oferecer.
Para muitas culturas, se quisermos descobrir algo a respeito delas, esse
o nico caminho. A cultura mochica do Peru, por exemplo, sobrevive
apenas nos registros arqueolgicos. Um vaso mochica em formato de
guerreiro (Captulo 48) um dos poucos pontos de partida para des-
cobrirmos a identidade desse povo e compreendermos como ele viveu,
como via a si mesmo e ao seu mundo. um processo complexo e incerto,
no qual objetos, alcanveis hoje apenas atravs de camadas de traduo
cultural, precisam ser rigorosamente examinados e imaginados de novo.
A conquista dos astecas pelos espanhis, por exemplo, encobriu, para
ns, a conquista dos huastecas pelos astecas: por causa dessas revolu-
es da histria, a voz dos huastecas s recupervel agora pela verso
espanhola do que os astecas lhes contaram. O que os prprios huaste-
cas pensavam? No deixaram registro textual para nos contar, porm
a cultura material dos huastecas sobrevive em figuras como a deusa de
pedra de 1,5 metro de altura (Captulo 69), cuja identidade de incio
foi equiparada mais ou menos da deusa-me asteca Tlazolteotl e mais
tarde da Virgem Maria. Essas esculturas so documentos primrios do
pensamento religioso huasteca, e, embora seu significado exato perma-
nea obscuro, sua presena numinosa nos conduz de volta aos relatos em

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segunda mo dos astecas e espanhis com novas percepes e perguntas


mais certeiras ainda assim recorrendo, em ltima anlise, a nossas
intuies sobre o que est em questo nesse dilogo com os deuses.
Tais atos de interpretao e apropriao imaginativas so essenciais
para contar qualquer histria usando objetos. Esses mtodos de percepo
eram familiares aos fundadores do British Museum, que viam a recupe-
rao de culturas passadas como um alicerce essencial para a compreen-
so de nossa humanidade comum. Os colecionadores e especialistas do
Iluminismo contriburam com o ordenamento cientfico dos fatos e com
uma rara capacidade de reconstruo potica. O projeto foi realizado
simultaneamente do outro lado do mundo. O imperador Qianlong da
China, contemporneo quase exato de George III, em meados do sculo
XVIII tambm se dedicou a colher, colecionar, classificar, categorizar e
explorar o passado, produzindo dicionrios, compilando enciclopdias
e escrevendo a respeito de suas descobertas como se fosse um erudito euro-
peu do sculo XVIII. Umas das muitas coisas que colecionou foi um disco
de jade, ou bi (Captulo 90), muito parecido com os discos de jade encon-
trados nos tmulos da dinastia Zhang, de aproximadamente 1500 a.C.
Ainda se desconhece a sua utilidade, mas decerto so objetos de status
elevado e lindamente produzidos. O imperador Qianlong admirava a es-
tranha elegncia do bi de jade que encontrou e ps-se a conjecturar sobre
sua serventia. A abordagem dele era to imaginativa quanto erudita: per-
cebeu que o objeto era muito antigo e recapitulou todos os outros de que
tinha conhecimento que podiam ser comparveis quele, mas, acima de
tudo, estava perplexo. Como lhe era caracterstico, escreveu um poema
sobre suas tentativas de decifr-lo. Ento, em uma atitude talvez chocante
para ns, mandou inscrever o poema no prprio objeto um poema no
qual conclui que o lindo bi deve ser um suporte de bacia e que, por isso,
colocaria sobre ele uma bacia.
Embora o imperador Qianlong tenha chegado concluso errada so-
bre a utilidade do bi, confesso que admiro seu mtodo. Utilizar coisas
para pensar sobre o passado ou sobre um mundo distante sempre se rela-
ciona com a recriao potica. Reconhecemos os limites do que podemos
saber com certeza e depois temos que ir atrs de um tipo diferente de
conhecimento, conscientes de que objetos foram feitos necessariamente
por pessoas iguais a ns na essncia portanto deveramos ser capazes
de desvendar por que o fizeram e para que serviam. Muitas vezes, essa

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pode ser a melhor maneira de compreender grande parte do mundo em


geral, no s no passado, mas na nossa prpria poca. Algum dia po-
deremos compreender nossos semelhantes? Talvez sim, mas apenas com
muita imaginao potica, aliada a um conhecimento rigorosamente ad-
quirido e ordenado.
O imperador Qianlong no o nico poeta nesta histria. A respos-
ta de Shelley a Ramss II seu soneto Ozymandias no nos diz
nada a respeito de como a esttua foi feita no Egito antigo, mas conta
muito sobre a fascinao do comeo do sculo XIX pela efemeridade
dos imprios. No grande barco funerrio de Sutton Hoo (Captulo 47),
h dois poetas em ao: a epopeia de Beowulf recuperada na realida-
de histrica, enquanto a evocao do elmo do guerreiro, de autoria de
Seamus Heaney, confere uma atualidade a essa famosa pea de armadu-
ra anglo-saxnica. impossvel usar objetos para narrar uma histria
sem que haja poetas.

A sobrevivncia das coisas

Uma histria do mundo contada por objetos deve, portanto, com imagi-
nao suficiente, ser mais igualitria do que aquela baseada apenas em
textos. Permite que diferentes povos falem, em especial nossos ancestrais
do passado muito distante. A parte inicial da histria humana mais de
95% de toda a histria da humanidade pode, na realidade, ser contada
apenas com pedras, pois, com exceo dos restos mortais de humanos e
animais, s as pedras sobrevivem.
Entretanto, uma histria narrada por objetos nunca pode ser 100% equi-
librada, pois depende por completo daquilo que sobrevive. uma questo
particularmente severa em culturas cujos artefatos so feitos de material
orgnico, em especial onde o clima causa sua deteriorao: na maior parte
do mundo tropical, pouco resta do passado distante. Em muitos casos, os
artefatos orgnicos mais antigos de que dispomos foram coletados pelos
primeiros visitantes europeus: dois objetos deste livro, por exemplo, foram
recolhidos pelas expedies do capito Cook o j mencionado escudo
aborgine australiano de casca de rvore (Captulo 89) e o capacete de plu-
mas havaiano (Captulo 87) , adquiridos no primeiro contato entre essas
sociedades e os europeus. claro que tanto no Hava como no sudeste da

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Austrlia existiram sociedades complexas que produziam artefatos elabo-


rados bem antes dessa poca. Mas quase nenhum dos primeiros artefatos
de madeira, plantas ou penas sobreviveu, por isso difcil narrar os pri-
mrdios dessas culturas. Uma rara exceo o fragmento txtil de 2.500
anos das mmias de Paracas (Captulo 24), preservado pelas condies
excepcionalmente ridas dos desertos do Peru.
Contudo, as coisas no precisam sobreviver intactas para fornecer
uma enorme quantidade de informaes. Em 1948, dezenas de pequenos
fragmentos de cermica foram encontrados por um atento catador numa
praia ao p de um penhasco em Kilwa, Tanznia (Captulo 60). Eram, li-
teralmente, lixo: lascas de loua de barro jogadas fora, sem serventia para
ningum. Mas, ao junt-las, o catador percebeu que naqueles cacos esta-
va a histria da frica Oriental de mil anos atrs. De fato, o exame de sua
variedade revelou toda uma histria do oceano ndico, porque, olhando
com ateno, fica claro que os fragmentos provm de lugares muito dife-
rentes. Um caco verde e outro azul e branco so, claramente, fragmentos
de porcelana fabricada na China em grandes quantidades para exporta-
o. Outros pedaos trazem desenhos islmicos e so da Prsia e do golfo.
Outros, ainda, so de cermica indgena da frica Oriental.
Essas cermicas todas usadas, acreditamos, pelo mesmo povo, to-
das quebradas e jogadas no lixo mais ou menos na mesma poca de-
monstram o que por muito tempo esteve fora do campo de viso da Eu-
ropa: que entre os anos 1000 e 1500 da era crist, a costa leste da frica
manteve contato com todo o oceano ndico. Havia comrcio regular en-
tre ela e a China, a Indonsia, a ndia e o golfo, e matrias-primas e mer-
cadorias circulavam amplamente. Isso era possvel porque, ao contrrio
do Atlntico, cujos ventos no ajudam, o oceano ndico tem ventos que
sopram suavemente do sudeste seis meses por ano e do noroeste outros
seis, permitindo que os marujos partissem para pontos muito distantes
com uma certeza razovel de que voltariam para casa. Os fragmentos
de Kilwa demonstram que o oceano ndico , na realidade, um enorme
lago atravs do qual culturas se comunicam h milnios e comerciantes
transportam no apenas artigos, mas tambm ideias, e as comunida-
des daquele litoral esto interconectadas como as do Mediterrneo. Um
ponto que a histria desses objetos deixa claro que a prpria palavra
Mediterrneo o mar no centro da Terra mal concebida. Ele
no est localizado no centro da Terra e apenas uma de muitas culturas

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marinhas. No vamos, claro, procurar uma nova palavra para descre-


v-lo, mas talvez devssemos.

As biografias das coisas

Este livro talvez pudesse ter recebido o ttulo mais exato de A histria dos
objetos em muitos mundos diferentes, pois uma caracterstica das coisas
que com grande frequncia elas mudam ou so modificadas muito
tempo depois de criadas, adquirindo significados que jamais poderiam ter
sido imaginados em sua origem.
Um nmero surpreendente dos nossos objetos traz as marcas de acon-
tecimentos posteriores. s vezes so apenas danos causados pelo tempo,
como o adorno de cabea quebrado da deusa huasteca, ou pela falta de
jeito durante a escavao e pela remoo forada. Muitas vezes, porm,
intervenes posteriores tinham por objetivo alterar deliberadamente seu
significado ou refletir o orgulho e os prazeres da posse recente. O objeto
se torna um documento no apenas do mundo para o qual foi feito, mas
tambm dos perodos posteriores que o alteraram. O vaso jomon (Cap-
tulo 10), por exemplo, fala dos avanos precoces dos japoneses em cer-
mica e das origens de ensopados e sopas milhares de anos atrs, porm
seu interior dourado fala de um Japo posterior, estetizante, j consciente
de suas tradies particulares, revisitando e honrando sua longa histria:
o objeto torna-se comentrio de si mesmo. O tambor de fenda africano
(Captulo 94) um exemplo ainda mais notvel das muitas vidas de um
objeto. Feito em forma de bezerro por um governante provavelmente do
norte do Congo, tornou-se objeto islmico em Cartum, sendo depois cap-
turado por lorde Kitchener, entalhado com a coroa da rainha Vitria e
despachado para Windsor uma narrativa em madeira de conquistas
e imprios. Acho que nenhum texto poderia combinar tantas histrias da
frica e da Europa nem torn-las to poderosamente imediatas. Essa
uma histria que s uma coisa poderia contar.
Dois objetos neste livro so narrativas desconcertantemente materiais
de alianas desfeitas e de estruturas falhas, mostrando dois lados diferen-
tes de dois mundos bem distintos. A parte da frente de Hoa Hakananaia
(Captulo 70) proclama com inabalvel confiana a potncia de seus an-
cestrais que, devidamente venerados, mantero a Ilha de Pscoa a salvo.

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Atrs, porm, est esculpido o fracasso desse mesmo culto e da sua poste-
rior e ansiosa substituio por outros rituais, medida que o ecossistema
da Ilha de Pscoa entrava em colapso e os pssaros, indispensveis para a
vida na ilha, iam embora. A histria religiosa de uma comunidade, viven-
ciada durante sculos, pode ser lida nessa nica esttua. O prato da Rs-
sia revolucionria (Captulo 96), por outro lado, mostra mudanas resul-
tantes de escolhas humanas e de clculo poltico. O uso de porcelana
imperial para transmitir imagens bolcheviques traz uma cativante ironia;
mas isso logo ofuscado pela sagacidade comercial admirvel de supor,
acertadamente, que colecionadores capitalistas do Ocidente pagariam
mais caro por um prato que combinasse a foice e o martelo da Revoluo
com o monograma imperial do czar. O prato mostra os primeiros passos
do complexo compromisso histrico entre os soviticos e as democracias
liberais, que prosseguiria pelos setenta anos seguintes.
Essas duas reformulaes fascinam e instruem, mas a remodelagem
que me d mais prazer sem dvida o Pergaminho das Admoestaes
(Captulo 39). Por centenas de anos, enquanto a clebre obra-prima da
pintura chinesa aos poucos se desenrolava diante deles, proprietrios e es-
pecialistas encantaram-se e registraram o prprio deleite com a marca de
seus sinetes. O resultado talvez desconcerte o olho ocidental acostumado
a contemplar a obra de arte como espao quase sagrado, mas acho que
h algo de comovente nesses atos de testemunho esttico que criam uma
comunidade de satisfao compartilhada atravs dos sculos na qual ns,
por nossa vez, podemos ser admitidos mesmo sem acrescentar nossos
sinetes. No pode haver declarao mais clara de que esse belo objeto,
que cativou pessoas de formas diferentes por um perodo to longo, ainda
tem o poder de nos encantar e agora nosso para dele desfrutarmos.
Existe ainda outra forma como a biografia das coisas se altera com o
passar do tempo. Uma das principais tarefas dos museus, e acima de tudo
da cincia da conservao de museus, sempre voltar aos nossos objetos,
medida que novas tecnologias nos permitem fazer diferentes indagaes a
respeito deles. Os resultados, sobretudo nos ltimos anos, com frequncia
tm sido surpreendentes, abrindo possibilidades de investigao e reve-
lando significados inesperados em coisas que julgvamos conhecer bem.
Neste momento, os objetos esto mudando depressa. O exemplo mais
extraordinrio deste livro sem dvida o machado de jade de Canterbury
(Captulo 14), cujas origens agora podem ser reconstitudas at o penedo

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de onde ele foi originalmente escavado, no alto de uma montanha da It-


lia setentrional. Graas a isso, hoje compreendemos melhor as rotas co-
merciais dos primrdios da Europa e dispomos de um novo conjunto de
hipteses sobre o significado do prprio machado, especialmente valioso,
talvez, por ter vindo de um ponto acima das nuvens e muito distante. No-
vos mtodos para avaliaes mdicas nos do um conhecimento profun-
do das enfermidades dos antigos egpcios (Captulo 1) e dos talisms que
levavam para o alm-tmulo. A taa medieval de Santa Edwiges (Captu-
lo 57), famosa pela capacidade de transformar gua em vinho, h pouco
tempo tambm sofreu uma mudana em sua natureza. Graas a novas
anlises do vidro, agora se pode afirmar, com boa dose de confiana,
que oriunda do Mediterrneo Oriental, e, com menos confiana (mas
grande alegria), possvel vincul-la a um momento particular na histria
dinstica medieval e a uma interessante figura da histria das Cruzadas.
A cincia reescreve essas histrias de formas inesperadas.
Um material cientfico acurado combinado a uma imaginao po-
tica poderosa no caso do tambor akan (Captulo 86), adquirido por sir
Hans Sloane na Virgnia por volta de 1730. Especialistas em madeiras e
plantas constataram recentemente que esse tambor foi, sem dvida, produ-
zido no Oeste da frica: deve ter cruzado o Atlntico em um navio negrei-
ro. Agora que sabemos seu local de origem, impossvel no se perguntar
o que esse objeto pode ter testemunhado e deixar de imaginar sua jornada
cruzando o terrvel Atlntico desde a corte real no Oeste da frica at um
latifndio norte-americano. Sabemos que esses tambores eram usados tan-
to na dana dos escravos para combater a depresso dentro dos navios
quanto nas propriedades, em alguns momentos, a fim de incitar os escra-
vos revolta. Se um dos propsitos da histria de um objeto dar voz a
quem no tem, ento esse tambor possui um papel especial: o de falar por
milhes que no tinham o direito de carregar nada consigo ao serem subju-
gados e desterrados e que no podiam escrever a prpria histria.

Coisas atravs do tempo e do espao

Rodar o globo tentando ver o mundo inteiro mais ou menos no mesmo


instante, como descrevi no prefcio, no uma forma habitual de con-
tar ou ensinar histria: desconfio que poucos de ns, em nossos tempos

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de escola, foram instados a refletir sobre o que acontecia no Japo e no


Leste da frica em 1066. Mas, se examinarmos o mundo em pocas es-
pecficas, o resultado em geral surpreendente e desafiador. Em torno de
300 d.C. (Captulos 41-45), por exemplo, com um sincronismo que nos
parece desconcertante, o budismo, o hindusmo e o cristianismo passa-
ram a adotar as convenes de representao que, em geral, ainda hoje
utilizam, concentrando-se em imagens do corpo humano. uma coinci-
dncia admirvel. Por qu? As trs religies teriam sido influenciadas pela
duradoura tradio da escultura helnica? Ou isso ocorreu porque todas
foram produto de imprios ricos em expanso, capazes de investir muito
na nova linguagem pictrica? Teria surgido uma ideia nova, partilhada
por todos, de que o humano e o divino eram, em certo sentido, insepar-
veis? impossvel propor uma resposta definitiva, porm s essa maneira
de ver o mundo poderia formular to peremptoriamente o que deveria ser
uma questo histrica central.
Em alguns casos, nossa histria retorna mais ou menos ao mesmo pon-
to diversas vezes, com intervalos de milhares de anos, e observa o mesmo
fenmeno. No entanto, em tais casos fcil explicar as semelhanas e
coincidncias. A esfinge de Taharqo (Captulo 22), a cabea de Augusto
de Meroe (Captulo 35) e o tambor de fenda de Cartum (Captulo 94)
falam de um violento conflito entre o Egito e o que hoje o Sudo. Em
cada caso, o povo do sul Sudo desfrutou de um momento (ou de
um sculo) de vitria; em cada caso, o poder que governava o Egito fi-
nalmente se imps, e a fronteira foi restabelecida. O Egito dos faras, a
Roma de Augusto e a Gr-Bretanha da rainha Vitria foram obrigados
a reconhecer que em torno das primeiras cataratas do Nilo, onde o mun-
do do Mediterrneo encontra a frica negra, h uma secular fratura geo-
poltica. Ali as placas tectnicas sempre colidem, resultando em conflito
endmico, a despeito de quem detenha o controle. Trata-se da histria
que ajuda a explicar a poltica atual.
Rodar o globo mostra tambm, na minha opinio, como a histria pa-
rece diferente dependendo de quem olha e de onde olha. Por isso, embora
todos os objetos do livro estejam agora em um s lugar, muitas vozes e
perspectivas foram deliberadamente includas. A obra se utiliza da percia
das equipes de curadores, conservadores e cientistas do British Museum,
mas tambm apresenta pesquisas e anlises dos mais renomados estudio-
sos do mundo inteiro, incluindo avaliaes de pessoas que lidam em suas

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profisses com objetos semelhantes aos que so discutidos aqui do ponto


de vista histrico: o chefe do Servio Pblico Britnico avalia um dos
mais antigos registros administrativos da Mesopotmia (Captulo 15),
um satrico contemporneo examina a propaganda da Reforma (Captu-
lo 85), e um titereiro indonsio descreve o que hoje est envolvido nesse
tipo de apresentao (Captulo 83). Com extraordinria generosidade,
juzes e artistas, ganhadores do Prmio Nobel e lderes religiosos, oleiros,
escultores e msicos abordam os objetos com as percepes de sua expe-
rincia profissional.
Felizmente, o livro tambm contm vozes das comunidades ou dos pa-
ses onde os objetos foram feitos. Para mim isso indispensvel. S elas
so capazes de explicar o significado atual dessas coisas naquele con-
texto: s um havaiano pode dizer o que o capacete de plumas dado ao
capito Cook e seus colegas representa hoje para os habitantes da ilha
(Captulo 87), 250 anos aps a intruso europeia e americana. Ningum
melhor do que Wole Soyinka para explicar o que significa para um nige-
riano ver agora os bronzes de Benim (Captulo 77) no British Museum.
So questes cruciais em qualquer anlise de objetos na histria. No
mundo inteiro identidades comunitrias e nacionais so definidas, cada
vez mais, por novas interpretaes de sua histria, e essa histria costuma
estar ancorada em coisas. O British Museum no apenas uma coleo
de objetos: uma arena onde significados e identidades so debatidos e
contestados em escala global, por vezes com aspereza. Esses debates so
parte essencial do que o objeto significa hoje, assim como as discusses
sobre onde deveriam ser expostos e abrigados. Essas opinies devem ser
articuladas por aqueles a quem os objetos mais interessam.

Os limites das coisas

Todos os museus se baseiam na esperana na crena de que o estu-


do das coisas pode levar a uma compreenso mais verdadeira do mundo.
a isso que se destina o British Museum. A ideia foi expressa vigorosa-
mente por sir Stamford Raffles, cuja coleo chegou ao British Museum
como parte de sua campanha para convencer os europeus de que Java
tinha uma cultura capaz de assumir, com orgulho, um lugar entre as
grandes civilizaes do Mediterrneo. A cabea de Buda de Borobudur

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(Captulo 59) e as marionetes de sombra de Bima (Captulo 83) mostram


como os objetos podem ser eloquentes na arguio dessa causa, e no
possvel que eu seja o nico a olhar para eles totalmente convencido pe-
los argumentos de Raffles. Esse dois objetos nos conduzem a momentos
muitos distintos da histria de Java, demonstrando a longevidade e a
vitalidade da cultura, e falam de duas reas bem diferentes da experin-
cia humana: a solitria busca espiritual do conhecimento e a catica di-
verso pblica. Por intermdio deles, pode-se vislumbrar, apreender e
admirar toda uma cultura.
O objeto que talvez melhor resuma as ambies no apenas deste livro,
mas do prprio British Museum a tentativa de imaginar e compreen-
der um mundo do qual no temos conhecimento direto, mas apenas rela-
tos e experincias de outros , o rinoceronte de Drer (Captulo 75),
animal que ele desenhou sem jamais ter visto. Motivado por relatos de ri-
nocerontes indianos enviados de Gujarat para o rei de Portugal em 1515,
Drer se informou o melhor que pde, lendo as descries que circula-
vam pela Europa, e tentou imaginar que aparncia teria esse animal ex-
traordinrio. o mesmo processo pelo qual passamos ao juntar indcios
e com eles construir nossa imagem de um mundo passado ou distante.
O animal de Drer, inesquecvel em sua contida monumentalidade e
perturbador com suas placas rgidas e sua pele dobrada, uma realiza-
o magnfica de um artista supremo. notvel, evocativo e to real que
parece prestes a saltar da pgina. E est, claro revigorantemente?
angustiantemente? tranquilizadoramente? (no sei que termo usar) ,
errado. Mas, afinal, no isso que importa. O rinoceronte de Drer
um monumento nossa incessante curiosidade sobre o mundo alm dos
nossos limites e necessidade humana de explor-lo e compreend-lo.

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Parte UM
Tornando-nos humanos
2.000.000-9000 a.c.

A vida humana comeou na frica. L nossos ances-


trais fizeram os primeiros instrumentos de pedra para
cortar carne, osso e madeira. Essa dependncia cada vez
maior das coisas criadas por ns que torna os huma-
nos diferentes dos outros animais. Nossa capacidade de
fabricar objetos permitiu que nos adaptssemos a uma
imensa quantidade de ambientes e nos espalhssemos da
frica para o Oriente Mdio, a Europa e a sia. H cer-
ca de quarenta mil anos, durante a ltima era glacial, os
humanos criaram a primeira arte representativa. Essa
era glacial baixou o nvel dos mares no planeta, fazendo
surgir entre a Sibria e o Alasca uma ponte terrestre que
permitiu que os seres humanos chegassem s Amricas
pela primeira vez e logo se espalhassem pelo continente.

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1
Mmia de Hornedjitef
Sarcfago de madeira, de Tebas (perto de Luxor), Egito
aprox imadame n t e 24 0 a . c .

Q uando passei pela primeira vez pelas portas do British Museum em


1954, com oito anos, comecei pelas mmias, e acho que ainda por onde
a maioria das pessoas comea a primeira visita. Na poca, o que me fas-
cinou foram as prprias mmias, a ideia excitante e macabra dos corpos
mortos. Hoje, quando atravesso o Grande Ptio ou subo os degraus de
entrada, ainda vejo grupos de crianas animadas indo para as galerias
egpcias enfrentar o terror e o mistrio das mmias. Agora estou muito
mais interessado nos sarcfagos, e, embora este a que me refiro no seja,
de modo algum, o objeto mais antigo do museu, parece um bom ponto de
partida para contar esta histria atravs de objetos. Nosso relato cronol-
gico inicia-se no Captulo 2, com os primeiros objetos que sabemos terem
sido feitos intencionalmente por seres humanos, h pouco menos de dois
milhes de anos, portanto pode parecer um pouco perverso j pegar a
histria andando. Mas comeo aqui porque as mmias e seus sarcfagos
ainda esto entre os mais poderosos artefatos do museu e revelam como
esta histria vai suscitar e s vezes responder variados tipos de
perguntas sobre objetos. Escolhi este sarcfago em particular feito por
volta de 240 a.C. para um alto sacerdote egpcio chamado Hornedjitef e
um dos mais impressionantes do museu porque, surpreendentemente,
ele continua a fornecer novas informaes e a nos enviar mensagens com
o passar do tempo.
Se voltamos a um museu que visitamos quando criana, a maioria de
ns tem a sensao de ter mudado bastante enquanto as coisas permane-
ceram, serenamente, as mesmas. No entanto, no bem assim: graas a
pesquisas contnuas e novas tcnicas cientficas, nosso conhecimento sobre

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elas est sempre se expandindo. A mmia de Hornedjitef encontra-se em


um imenso caixo externo negro, no formato do corpo humano, dentro
do qual h um sarcfago interno decorado com capricho, que, por sua
vez, guarda a prpria mmia, embalsamada com o maior cuidado e em-
brulhada ao lado de amuletos e talisms. Tudo que sabemos a respeito de
Hornedjitef vem desse conjunto de objetos. De certa forma, ele seu pr-
prio documento, e um documento que continua a revelar seus segredos.
Hornedjitef chegou ao museu em 1835, mais ou menos dez anos depois
que a mmia foi escavada. Textos escritos em hierglifos egpcios tinham
acabado de ser decifrados, e o primeiro passo foi ler todas as inscries
nos caixes, que nos contaram quem ele era, no que trabalhava e algo
sobre suas crenas religiosas. Sabemos o nome de Hornedjitef porque
est escrito no caixo interno, assim como o fato de ter sido sacerdote
no Templo de Amon em Karnak durante o reinado de Ptolomeu III ou
seja, entre 246 e 222 a.C.
O caixo interno tem uma bela face dourada o ouro indica status
divino, pois se dizia que a carne dos deuses egpcios era de ouro. Sob a
face h uma imagem do deus sol como um escaravelho alado, smbolo
da vida espontnea, ladeado por babunos adoradores do sol nascente.
Como todos os egpcios, Hornedjitef acreditava que se seu corpo fosse
preservado ele viveria aps a morte, mas antes de alcanar a vida no alm
teria de fazer uma perigosa viagem para a qual precisava se preparar
com o mais extremo cuidado. Por isso levou consigo amuletos e feitios
para qualquer eventualidade. A parte interior da tampa do sarcfago
decorada com inscries de feitios, imagens de deuses, que funcionam
como protetores, e constelaes. A posio desses itens na tampa sugere
que os cus se estendem sobre ele, transformando o interior do caixo em
uma miniatura do cosmo: Hornedjitef encomendou seu prprio mapa das
estrelas e sua mquina do tempo. Paradoxalmente, sua meticulosa prepa-
rao para o futuro agora nos permite viajar na direo oposta, de volta
para ele e seu mundo. Alm das numerosas inscries, podemos decifrar
a coisa em si: a mmia, seu sarcfago e os objetos que contm.
Graas aos avanos na pesquisa cientfica, hoje podemos saber muito
mais sobre Hornedjitef do que era possvel em 1835. Nos ltimos vin-
te anos, principalmente, grandes passos foram dados para colher infor-
maes de objetos sem danific-los no processo. Tcnicas cientficas nos
permitem preencher muitas lacunas no mencionadas nas inscries: de-

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Ru n n i nghea d

O interior da tampa do
sarcfago de Hornedjitef

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A mmia envolta em linho, parcialmente coberta por sua cartonagem

talhes da vida cotidiana, a idade das pessoas, que tipo de alimento consu-
miam, seu estado de sade, a causa de sua morte e tambm como foram
mumificadas. Por exemplo, at recentemente nunca tnhamos conseguido
investigar para alm dos linhos que enrolam as mmias, pois se corria o
risco de danificar o tecido e o corpo ao desenrol-los. Mas agora, com
tcnicas de escaneamento como a tomografia computadorizada, usada
em pessoas vivas, conseguimos ver por baixo da superfcie do linho os
objetos embrulhados no pano e o prprio corpo.
John Taylor, curador do nosso Departamento do Egito Antigo e Sudo,
pesquisa as mmias no British Museum h mais de duas dcadas e nos
ltimos anos levou algumas a hospitais londrinos para escaneamentos
especiais. Esses exames no invasivos e no destrutivos renderam grandes
descobertas:

Agora podemos dizer que Hornedjitef era um homem de meia-idade ou j ve-


lho quando morreu e que foi mumificado com os melhores mtodos dispon-

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1: m m i a de hor nedj itef

veis na poca. Sabemos que seus rgos internos foram retirados, embalados
com cuidado e colocados de volta; podemos v-los em seu interior. Vemos
que resinas leos caros foram derramadas no corpo para preserv-lo, e
tambm conseguimos detectar amuletos, anis, joias e pequenos talisms sob
as faixas de tecido, postos ali para proteg-lo em sua jornada para a outra
vida. Desenrolar uma mmia um processo bastante destrutivo, e os amu-
letos, que so muito pequenos, podem se deslocar; o posicionamento deles
era absolutamente crucial para sua funo mgica, e ao escanear a mmia
vemos todos eles, cada um em seu lugar, mantendo a mesma relao entre
si de quando foram colocados ali h milhares de anos. Isso representa um
enorme ganho para o conhecimento. Alm disso, podemos examinar os den-
tes minuciosamente, estabelecendo o grau de desgaste e a doena dental de
que sofriam; conseguimos olhar os ossos e descobrir que Hornedjitef tinha
artrite nas costas, o que devia causar muita dor.

Recentes avanos cientficos nos permitiram descobrir muito alm dos


problemas nas costas de Hornedjitef. A leitura das inscries em seu
caixo nos fala sobre seu lugar na sociedade e que tipo de crena essa
sociedade tinha sobre a vida aps a morte, mas as novas tcnicas nos
possibilitam analisar os materiais usados na preparao das mmias e na
fabricao dos caixes, o que nos ajuda a compreender como o Egito se
relacionava economicamente com o mundo ao redor. As mmias, para
ns, talvez sejam quintessencialmente egpcias, mas o que se sabe agora
que teria sido impossvel prepar-las apenas com os recursos disponveis
no Egito.
Isolando e testando os materiais utilizados na mumificao, podemos
comparar sua composio qumica a substncias encontradas em diferen-
tes partes do Mediterrneo Oriental e reconstruir as redes comerciais que
abasteciam o Egito. Por exemplo, alguns sarcfagos tm betume negro
alcatroado, e possvel rastre-lo por anlise qumica at a fonte: o mar
Morto, centenas de quilmetros ao norte, em uma regio que normal-
mente no ficava sob controle egpcio. Esse betume deve ter sido nego-
ciado. Alguns caixes so feitos de madeira de cedro cara, comprada em
grandes e dispendiosas quantidades no Lbano; quando unimos a madei-
ra de luxo desses atades aos ttulos e posio hierrquica das pessoas
neles sepultadas, comeamos a ter uma noo do cenrio econmico do
Egito antigo. A extenso das madeiras dos caixes, sejam locais ou im-

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portadas, caras ou baratas, bem como a qualidade do trabalho executado


na madeira, os acessrios e o nvel artstico das pinturas tudo isso
reflete a renda e a classe social. Pr indivduos como Hornedjitef nesses
contextos mais amplos, v-los no apenas como sobreviventes solitrios
de um passado distante, mas como parte de uma sociedade plena, aju-
da-nos a escrever histrias mais completas do Egito antigo do que era
possvel no passado.
A maior parte do material que Hornedjitef tinha consigo no caixo
destinava-se a gui-lo na grande jornada para a vida aps a morte e a
ajud-lo a superar todas as dificuldades previsveis. A nica coisa que seu
mapa das estrelas com certeza no previu foi que ele acabaria em Lon-
dres, no British Museum. assim que deveria ser? Ser que Hornedjitef
e seus pertences deveriam estar l? Perguntas assim surgem com frequn-
cia. Onde deveriam ficar agora as coisas do passado? Onde melhor
exibi-las? Deveriam ser expostas onde foram feitas originalmente? So
perguntas importantes, e retornarei a elas no decorrer do livro. Perguntei
escritora egpcia Ahdaf Soueif como ela se sentia ao ver tantas antigui-
dades egpcias to longe de casa, em Londres:

No fim das contas, talvez no seja ruim haver esttuas, pedras e obeliscos
egpcios espalhados pelo mundo todo. Isso nos faz recordar da poca do
colonialismo, sim, mas tambm lembra ao mundo a nossa herana comum.

No museu, a histria de Hornedjitef, assim como a de todos os outros


objetos l abrigados, continua. Sua jornada ainda no terminou, nem
nossa pesquisa, que realizada com colegas do mundo inteiro e contribui
o tempo todo para nosso entendimento compartilhado e cada vez maior
do passado global nossa herana em comum.

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