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Revisitando a descoberta dos


incomensurveis na Grcia Antiga
Carlos H. B. Gonalves (EACH/USP) tm apontado uma falta de rigor histrico na posio
Claudio Possani (IME/USP) de que a descoberta dos incomensurveis teria gerado
uma crise entre os pitagricos. Esse novo entendimento
histrico no se deu isoladamente. A leitura rigorosa
das fontes gregas sobreviventes e o entendimento mais

A
lgum que se disponha a estudar o episdio da
preciso sobre o modo como elas sobreviveram colocam
descoberta dos incomensurveis na Grcia An-
problemas em vrias outras afirmaes sobre a mate-
tiga encontrar em livros de histria da matemtica e
mtica da Grcia Antiga ainda hoje muito difundidas,
de matemtica duas vises contraditrias sobre o as-
entre elas, que Pitgoras tenha sido um matemtico e
sunto. A primeira delas, que a mais disseminada,
que Plato tenha posto um aviso na porta da Academia
afirma que tal descoberta foi seguida por uma crise no
proibindo a entrada de no-gemetras.
pensamento pitagrico. Nessa verso, a existncia da
incomensurabilidade seria conflituosa com um princ- Nas sees seguintes, apresentaremos os pontos prin-

pio pitagrico de que tudo poderia ser explicado ou re- cipais de cada uma das duas verses sobre a desco-

presentado por meio de nmeros. A segunda verso berta da incomensurabilidade e uma possvel crise no

da descoberta dos incomensurveis ainda hoje restrita meio pitagrico em decorrncia dela. Vamos dar espe-

quase que somente aos meios especializados da hist- cial ateno ao que dizem os autores da Antiguidade,

ria antiga ou da histria da matemtica. Segundo ela, perguntando-nos como eles prprios obtiveram seu co-

as fontes mais confiveis para o estudo do assunto no nhecimento, isto , quais foram suas fontes e como li-

trazem nenhuma evidncia de uma crise, que no teria daram com elas. Na ltima seo, a partir da questo

sido seno o resultado de uma leitura pouco rigorosa da forma como a descoberta da incomensurabilidade

de fontes menos confiveis. aparece na histria da matemtica, traremos algumas


concluses sobre a pesquisa em histria da matemtica.
O relato que prope que tenha havido uma crise em
meio aos pitagricos foi e tem sido muito usado em in- Terminamos esta introduo apresentando as pala-
trodues de carter histrico ao estudo dos nmeros vras de Euclides na abertura do Livro X dos Elementos,
irracionais. Muitas vezes, espera-se mesmo que o estu- acompanhadas de uma reflexo. Definio: Dizem-
dante fique chocado com a existncia de nmeros irra- se grandezas comensurveis as que se medem pela
cionais, semelhana do que teria sido o choque dos pi- mesma medida, e incomensurveis aquelas das quais
tagricos. Veja, por exemplo, o que nos diz K. Mainzer no possvel nada tornar-se medida comum. ([7])
([17], p. 2728): Quando hoje definimos os nmeros O leitor percebe algum sinal de dificuldade em lidar
reais como um corpo completamente ordenado, tende- com o conceito de incomensurveis? E sinal de uma
mos a esquecer a magnitude de crise intelectual e filos- crise? claro que qualquer observador atento poderia
fica trazida pela descoberta de que havia coisas fora do argumentar que entre o aparecimento da crise e o regis-
entendimento dos nmeros racionais. [...] Queremos tro euclideano h um espao de sculos e neste perodo
dizer, claro, a descoberta atribuda a Hipaso de Me- a crise teria sido depurada. Esta possibilidade razo-
taponto, um pitagrico do sculo V A.E.C., de que h vel, mas antes de apresent-la como verdadeira no se-
segmentos de reta cujas razes so incomensurveis. ria adequado encontrar alguma fonte que a embasasse?
Entretanto, desde a dcada de 1960, estudos na rea O que autoriza tantos autores a cit-la como verdade

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histrica? lho. Eles chamavam razes expressas por nmeros in-


o que discutiremos a seguir. teiros razes comensurveis, o que significa que as duas
quantidades so medidas por uma unidade comum, e

eles chamavam razes no exprimveis assim razes in-



comensurveis. Assim o que expressamos como 2/2
Para aqueles que defendem que a descoberta dos inco- uma razo incomensurvel. A razo de magnitudes
mensurveis gerou uma crise, o argumento central o incomensurveis foi chamada (alogos, inexpri-
seguinte: Tinha sido uma base fundamental do pita- mvel). O termo (arratos (sic), no tendo uma
gorismo que a essncia de todas as coisas, na geome- razo) tambm foi usado. A descoberta de razes inco-
tria bem como nos negcios prticos e tericos do ho- mensurveis atribuda a Hipaso de Metaponto (Sc.
mem, explicvel em termos de arithmos, ou proprie- V a.C.). Supe-se que os pitagricos estavam no mar
dades intrnsecas de nmeros inteiros ou suas razes. no momento e lanaram Hipaso para fora do barco por
([3], p.72) Assim, continua outro autor, a descoberta da ter produzido um elemento no universo que negava a
existncia de nmeros irracionais foi surpreendente e doutrina pitagrica de que todos os fenmenos do uni-
perturbadora para os pitagricos. [...] To grande foi o verso podem ser reduzidos a nmeros inteiros ou suas
escndalo lgico que por algum tempo foram feitos es- razes. ([15], p. 32)
foros para manter a questo em sigilo, e h uma lenda Porm, no apenas nos autores das ltimas dcadas
que conta que o pitagrico Hipaso (ou um outro talvez) que a crise dos incomensurveis est presente. Paul
foi lanado ao mar pela ao mpia de revelar o segredo Tannery, no comeo do sculo XX, falou da descoberta
a estranhos ou (de acordo com outra verso) que ele dos incomensurveis como um verdadeiro escndalo
foi banido da comunidade pitagrica, sendo-lhe erigido lgico, uma pavorosa pedra no caminho. ([25], p. 259)
um tmulo, como se estivesse morto. ([8], p. 6061) Uma tradio to difundida tinha (e tem) suas fontes,
Em alguns autores, encontramos certos detalhes a isto , um conjunto de autores e obras da Antiguidade
mais, como que para explicar melhor as dificuldades que pareciam indicar em primeiro lugar a descoberta
tcnicas que levaram crise. A seguinte (longa) pas- dos incomensurveis como obra de Pitgoras, tido por
sagem ilustrativa e bastar para nossos propsitos: matemtico, ou por Hipaso, ou pelos primeiros pitag-
Nmeros para os pitagricos significavam apenas n- ricos. Em segundo lugar, o choque da incomensurabi-
meros inteiros. Uma razo de dois nmeros inteiros no lidade com uma teoria de carter filosfico afirmando
era uma frao nem, portanto, um outro tipo de n- que tudo nmero, depois o episdio da revelao
mero, como ocorre modernamente. Fraes verdadei- de segredos matemticos pitagricos (certamente algo
ras, expressando partes de uma unidade monetria ou ligado incomensurabilidade) e finalmente a punio
uma medida, eram empregadas no comrcio, mas tais do traidor que fizera tal revelao.
usos comerciais de aritmtica estavam fora do campo Em primeiro lugar, que Pitgoras foi um matemtico
da matemtica grega propriamente. Da os pitagri- era decorrente de um trecho de Proclo (m. 485 E.C.), em
cos terem se surpreendido e perturbado pela desco- que ele recorre a uma histria da geometria que fora es-
berta de que algumas razes por exemplo, a razo crita pelo filsofo peripattico Eudemo (f. 320 A.E.C.),
entre a hipotenusa de um tringulo retngulo issce- discpulo de Aristteles. O texto de Eudemo hoje est
les e o cateto ou a razo entre a diagonal e o lado do perdido, mas podemos supor que Proclo tivesse uma
quadrado no podem ser expressas por nmeros in- cpia diante de si quando o citou. Em particular, so-
teiros. Uma vez que os pitagricos tinham se ocupado bre Pitgoras, lemos em Proclo: E aps esses, Pitgo-
com ternos de nmeros inteiros que poderiam ser os la- ras transformou a filosofia sobre ela [a geometria] em
dos de um tringulo retngulo, muito provvel que um esquema de educao liberal, procurando os prin-
eles tenham descoberto essas novas razes nesse traba- cpios dela a partir do alto e perseguindo os teoremas

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de um modo imaterial e intelectual; e ele descobriu, en- cedora, eles disseram que os deuses ameaavam punir
to, tanto o assunto dos irracionais como a construo essa maldade e profanao com um sinal e com uma
dos esquemas csmicos [isto , os slidos regulares]. avassaladora calamidade. ([20], p. 100101) Vale a
([21]) pena tambm ler o trecho seguinte de Papo (c. 330 - c.
Assim, de acordo com Proclo, Pitgoras descobriu a 405) em que a morte por afogamento interpretada de
incomensurabilidade e a construo dos slidos regula- modo figurado: Essa cincia (ou conhecimento) teve
res. Esses mesmos temas aparecem sob uma luz ligeira- sua origem na seita (ou escola) de Pitgoras, mas pas-
mente diferente em Jmblico (c. 285 - c. 330 E.C.): Di- sou por um importante desenvolvimento nas mos do
zem sobre Hipaso que estava entre os pitagricos e, por ateniense, Teeteto [...] De fato, a seita (ou escola) de Pi-
ter exposto e escrito primeiro a esfera a partir de doze tgoras foi de tal forma afetada por sua reverncia por
pentgonos [o dodecaedro regular], morreu no fundo essas coisas que uma histria tornou-se corrente nela, a
do mar, porque fora mpio, e ficou com a fama de des- saber, aquele que primeiro desvendou o conhecimento
cobridor, mas dizem que tudo provm daquele homem de inexprimveis ou irracionais e o divulgou entre a
[Pitgoras]. ([14], p. 88; o mesmo trecho repetido por massa de gente comum pereceu por afogamento; o que
Jmblico em [13], 77.18) mais provavelmente uma parbola pela qual eles pro-
Como a medida das arestas do dodecaedro regular curaram expressar sua convico de que, primeiro,
incomensurvel com o raio de sua esfera (inscrita ou melhor esconder todo inexprimvel, ou irracional ou in-
circunscrita), viu-se nessa passagem de Jmblico a pos- concebvel no universo e, segundo, a alma que por erro
sibilidade de que o descobridor da incomensurabili- ou descuido desvela ou revela qualquer coisa dessa na-
dade tivesse sido Hipaso de Metaponto (f. 470 A.E.C.) e tureza que esteja nela ou neste mundo, vaga (por isso)
que isso se dera no contexto da investigao geomtrica aqui e ali no mar da no-identidade (isto , carecendo
sobre o dodecaedro regular.1 de toda similaridade de qualidade ou acidente), imersa
no fluxo do vir-a-ser e do deixar-de-ser, onde no h pa-
Com relao ao tema da punio pela revelao do
dro de medida. (Papo apud Walter Burkert, em [5], p.
segredo, alm de Jmblico, o historiador Plutarco (c.45-
457458; essa uma traduo para o ingls de [4], de
c.120 E.C.) tambm tem algo a dizer: [...] dizem que
1962)
os pitagricos providenciaram que seus preceitos no
fossem escritos mas que, antes, fossem preservados Em suma, esses trechos (e outros que no citamos

na memria viva daqueles que mereciam receb-los; e aqui) alimentaram a verso da histria em que desco-

quando algum desses processos geomtricos incomuns berta, revelao e punio se seguem uma outra. Pas-

e abstratos foi divulgado para uma pessoa no mere- semos, agora, ligao desses elementos com uma pos-
svel contradio do princpio pitagrico de que tudo
1 Sao varias as passagens de obras de Jamblico que retornam ao nmero. Em outras palavras, vejamos como se tem de-
tema. Especialmente ilustrativa e a seguinte: O primeiro homem fendido que a existncia da incomensurabilidade teria
que revelou a natureza da comensurabilidade e da incomensura-
sido uma dificuldade fundamental na filosofia pitag-
bilidade aqueles que nao mereciam compartilhar dos ensinamen-
tos, assim se diz, foi violentamente detestado e nao somente foi rica.
excludo de sua vida e refeicao comuns como tambem lhe cons- A base disso a leitura que Oskar Becker fez de um
truram um tumulo, como se seu antigo amigo estivesse morto.
trecho do Livro IX dos Elementos de Euclides. Nesse
E alguns dizem tambem que o poder sobrenatural vingou-se da-
queles que publicaram os feitos de Pitagoras; pois foi afogado livro, h uma sequncia de proposies relativamente
como um blasfemo o que revelou a construcao da figura de vinte simples sobre nmeros pares e mpares (proposies de
angulos [isto e, vinte vertices]. Ele, digo, esticou em uma esfera o 21 a 34). Becker, partindo dos fatos bem conhecidos de
dodecaedro, um dos cinco chamados esquemas solidos. E outros
que (a) essas proposies parecem ter chegado a Eucli-
dizem que assim foi o sofrimento daquele que revelou as coisas
sobre a irracionalidade e a incomensurabilidade. (Jamblico, De des a partir de uma tradio aritmtica mais antiga e
vita Pythagorica, 246 ff.) mais simples do que se encontra no restante dos livros

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aritmticos (Livros de VII a IX dos Elementos) e (b) pares Como mencionamos anteriormente, o questiona-
e mpares constituem um tema de profundo interesse mento da ideia de uma crise seguindo-se a uma des-
no pitagorismo, conclui que esta parte dos Elementos a coberta da incomensurabilidade est acompanhado do
sistematizao lgico-dedutiva da aritmtica pitagrica questionamento de vrias outras ideias ainda bastante
([1, 2]). Becker usara tambm um testemunho de Aris- comuns em relatos de histria da matemtica proveni-
tteles, em que se menciona que os pitagricos usavam entes de mbitos externos ao da pesquisa profissional
seixos em conexo com sua aritmtica. no tema. Um exemplo desses questionamentos o da
Assim, Becker, usando pontinhos representando sei- ideia do prprio Pitgoras como um matemtico, hoje
xos, elaborou demonstraes para os teoremas sobre bastante desacreditada. Um recente texto nos diz: De
nmeros pares e mpares como aparecem no Livro IX fato, tudo o que sabemos sobre suas descobertas e in-
dos Elementos. Com isso, sustentava que os primeiros teresses matemticos [dos pitagricos] provm de scu-
pitagricos teriam a seu dispor todo o conhecimento los posteriores, frequentemente muito posteriores, e
sobre pares e mpares necessrio para elaborarem a fa- de modo geral tido como no confivel [...] A maior
mosa prova por reduo ao absurdo de que o lado e a parte dos estudiosos ir concordar que houve uma es-
diagonal de um quadrado so incomensurveis, repor- cola pitagrica de filosofia desde o sculo VI A.E.C. at
tada por Aristteles e presente em alguns manuscritos provavelmente o IV, que eles estiveram envolvidos em
do Livro X dos Elementos. poltica e que eles tinham certas crenas sobre a vida e
a reconstruo de Becker que est na base de textos o universo, incluindo talvez o princpio de que tudo
como os de Kline, citado mais acima. Se os pitagricos nmero, ou que o nmero guarda a chave para en-
podiam demonstrar a incomensurabilidade do lado e tender a realidade. Mas a maior parte dos estudiosos
da diagonal de um quadrado, ento teriam encontrado tambm pensa, por exemplo, que Pitgoras nunca des-
algo que no podia ser explicado em termos de nme- cobriu o teorema que leva o seu nome. ([6], p. 3031)
ros inteiros, portanto, algo que contrariaria seu princ- Um dos estudos crticos mais antigos sobre a histria
pio filosfico de que tudo nmero. da tradio pitagrica o de Eva Sachs, em que a autora
pe em dvida se os pitagricos fizeram uma constru-
o matemtica do dodecaedro. Ela supe que os pita-
gricos conhecessem o dodecaedro apenas de uma ma-
H um nmero de autores que discordam que a desco- neira emprica ([23]). Alm disso, Walter Burkert nos
berta da incomensurabilidade tenha causado uma crise diz que a expresso em Plato
no pensamento pitagrico. (Fedro, 110b) e em Plutarco (Quaestiones Platonicae 5.1.
Ivor Grattan-Guinness parece resumir as ideias cen- 1003d) mostra que bolas de crianas eram feitas em 12
trais desse conjunto de autores: Outra descoberta fa- partes; e, adicionalmente, dodecaedros de bronze exis-
mosa atribuda aos pitagricos usualmente formulada tem como evidncia arqueolgica do sculo IX ao VI

assim: O nmero 2 irracional; mas essa formulao A.E.C. ([5], p. 460461). Assim, improvvel que o do-
anacronstica em vrios modos. [...] a descoberta decaedro tenha se tornado conhecido fora dos crculos
tida como tendo provocado uma crise nos fundamen- pitagricos por obra de Hipaso.
tos da matemtica daquele tempo; mas comentadores Entretanto, o trabalho mais sistemtico no tocante
como o prprio Aristteles no a mencionam, e a ideia desconstruo crtica de uma srie de dados tidos por
pode ser uma interpolao anistrica de alguns gregos conhecimento histrico inabalvel relativo matem-
posteriores, ou mesmo um mal-entendido. [...] Assim, tica pitagrica o de Burkert, j mencionado ([4], [5]).
longe de experimentar uma crise de fundamentos, os Seu impacto para a histria da matemtica grega to
gregos antigos podem ter gozado uma poca de gran- grande que se chegou a dizer que Pitgoras, o mate-
des jornadas matemticas. ([11], p. 4748) mtico, faleceu por fim em 1962, ano da edio em ale-

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mo do livro de Burkert ([18]). foi o sofrimento dele.


Em primeiro lugar, o relato de Eudemo, tal como con- A impreciso de Jmblico no nos permite dizer com
servado por Proclo, a fonte mais importante para a certeza quais foram os traidores (teria sido Hipaso? so-
defesa de Pitgoras como matemtico. Entretanto, h mente ele?) nem o que cada um revelou. E, caso te-
duas evidncias que sugerem fortemente que o relato nham revelado algo, com que termos o fizeram. Os tre-
de Eudemo no fizesse originalmente referncia a Pit- chos de Jmblico tambm no nos permitem concluir
goras. A primeira o uso da expresso de um modo nenhuma ligao entre a construo do dodecaedro e o
imaterial e intelectual ( ). Por que Eu- problema da incomensurabilidade. Se houvesse essa li-
demo, um prestigioso discpulo de Aristteles, se ex- gao e se ela fosse realmente crucial, no deveria ser
pressaria assim em relao matemtica de Pitgoras, mencionada? Por fim, e mais importante, os textos de
se o prprio Aristteles afirma que os pitagricos apli- Jmblico no relacionam a incomensurabilidade (nem o
caram suas proposies a corpos, a fim de distinguir dodecaedro) a um conflito com a doutrina de que tudo
os pitagricos dos verdadeiros matemticos? (Metaf- nmero. Poder-se-ia alegar que Jmblico, um ne-
sica, 1083b18). A segunda o fato de o trecho sobre Pi- opitagrico, no relaciona esses conhecimentos um ao
tgoras ser uma reformulao muito prxima de Jm- outro para esconder a crise por que teria passado o co-
blico, no De communi mathematica scientia ([13]). Jm- nhecimento pitagrico. Mas, na mesma linha, Jmblico,
blico refere-se pureza, sutileza e exatido do mtodo caso fosse ciente de uma tal crise, poderia mencionar
de Pitgoras e a como sua matemtica purifica a alma como o prprio Pitgoras fora capaz de harmonizar n-
e a conduz para os mais altos princpios e para o reino mero, dodecaedro e incomensurabilidade.
do ser puro e imaterial ([5], p. 410). Uma descrio Interessantemente, tanto Plutarco (c.45-c.120 E.C.)
que aproxima a expresso de Proclo (imaterial e inte- como Papo (f. 320 E.C.) no tomam as punies no sen-
lectual) muito mais de Jmblico do que do peripattico tido literal. Plutarco anterior a Jmblico; Papo, seu
Eudemo. Como resultado, tornou-se consenso entre os contemporneo. Ambos do uma nuance ao assunto
historiadores da matemtica e da filosofia gregas que que o neopitagrico no contempla. Mas nenhum dos
Proclo interpolou o texto de Jmblico no de Eudemo, dois faz a ligao entre incomensurabilidade e a teoria
possivelmente porque Eudemo dizia muito pouco ou de que tudo nmero.
mesmo nada sobre Pitgoras. Teria Pitgoras realmente Para fazer essa ligao, so necessrios, como disse-
sido um matemtico ou tal ideia foi uma inveno de mos na seo anterior, trs elementos:
neopitagricos como Jmblico (que viveu 800 anos de-
pois de seu mestre)? Eis a questo. o conhecimento da importncia da oposio par e
Isso nos leva aos textos de Jmblico. Segundo ele, Hi- mpar no pensamento pitagrico;
paso revelou a construo do dodecaedro e, por isso,
a reconstruo de uma suposta aritmtica pitag-
morreu no mar. Esse episdio aparece nos dois trechos
rica capaz de demonstrar teoremas sobre nmeros
acima, sendo que no segundo trecho Hipaso no no-
pares e mpares;
meado. Jmblico narra tambm que o primeiro que re-
velou a incomensurabilidade foi excludo da comuni- uma prova de incomensurabilidade que recorra a
dade pitagrica e ganhou um tmulo simblico. Em ne- nmeros pares e mpares.
nhuma das duas passagens, Jmblico diz que os dois se-
gredos foram revelados pela mesma pessoa. Pelo con- O primeiro elemento de aceitao consensual. Aris-
trrio, admite uma pluralidade daqueles que revela- tteles o apoio mais forte para isso: Tambm os pita-
ram os feitos de Pitgoras. A dvida repousa sobre gricos identificam o ilimitado com o par. Pois esse,
qual foi a punio para aquele que revelou a incomen- dizem, quando est rodeado e limitado pelo mpar,
surabilidade, pois outros dizem que o afogamento proporciona o elemento ilimitado aos seres existentes.

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Uma mostra disso o que acontece com os nmeros. apontada, novamente por Burkert: [...] Aqui tambm
(Fsica, Livro , 4, 203a10). Becker tenta reconstruir a prova com figuras de seixos:
O segundo ponto, hoje, menos consensual do que Dados . . . a2 = 2b2 . . . Imagine o nmero a2 disposto
j foi. Como dissemos na seo anterior, Oskar Becker uma vez com seixos e b2 disposto duas vezes... Agora,
props uma leitura das proposies de 21 a 34 do Li- no h a possibilidade de os pitagricos meramente
vro IX dos Elementos de Euclides como uma sistema- imaginarem seus : eles os tinham em suas mos
tizao, em um quadro axiomtico, de resultados da e os arranjavam em padres visveis, como bvio dos
aritmtica pitagrica. Becker enfatizou o testemunho testemunhos sobre Eurito [por exemplo, o de Aristte-
de que os pitagricos usassem seixos para a represen- les, como mencionamos]. Se algum tenta, entretanto,
tao de nmeros (Aristteles, Metafsica, 1092b10ff.). seguindo o esprito da reconstruo de Becker, repre-
O problema bsico da reconstruo de Becker apon- sentar a2 e b2 com pedrinhas, percebe rapidamente que
tado por Burkert: Em Euclides, a teoria se desenrola isso impossvel [...] Becker pede [...] que se prossiga,
de um modo sistemtico, e cada proposio pressupe sem se desencorajar por essa experincia, pensando
a anterior, de uma maneira estritamente dedutiva, en- que as condies irrealizveis esto satisfeitas [...] at
quanto uma prova com [seixos] essencialmente que as contradies lgicas saltem vista (b teria de ser
indutiva e pictrica. [...] claro que os Pitagricos sa- par e mpar ao mesmo tempo) [...]. ([5], p. 436) Alm
biam que mpar mais mpar par, e que mpar mais par disso, como tambm reporta Aristteles, para os pitag-
mpar [...], mas eles no deduziam uma proposio ricos, a unidade ao mesmo tempo par e mpar (Metaf-
da outra. Eles viam, diretamente, que o nmero m- sica, 985b23ss.), portanto o fato de b ser par e mpar, su-
par masculino mostrava-se dominante na associao pondo que pudessem chegar a, no revelaria necessa-
com o nmero par feminino. ([5], p. 435) Voltaremos, riamente uma contradio, mas talvez confirmasse que
mais adiante, a essa distino entre provar proposies cada nmero feito de unidades, carregando, portanto,
dedutivamente e ver proposies com seixos. em si o par e o mpar.
O terceiro elemento usado para ligar o problema da Dessa forma, a leitura mais apurada dos testemu-
incomensurabilidade com a doutrina de que tudo nhos mais antigos e das reconstrues racionais moder-
nmero uma prova da incomensurabilidade entre nas coloca a histria de uma crise dos incomensurveis
o lado e a diagonal do quadrado. A demonstrao mais como uma criao historiogrfica posterior do que
bem conhecida e, por isso, no precisamos reproduzi- como um relato fidedigno tanto quanto isso possvel
la aqui. reportada por Aristteles, mas sem explicitar para a histria daquilo que aconteceu.
os detalhes nem deixar claro que se trata do lado e da Outro momento importante na histria da historio-
diagonal de um quadrado (por exemplo, poderiam ser grafia da incomensurabilidade so os trabalhos de Da-
de um pentgono regular) (Primeiros Analticos, 41a23ff, vid Fowler ([9]). Partindo das anlises de Burkert e de
50a35ff.). Interessantemente, Aristteles nunca afirma Wilbur Knorr ([16]), Fowler adiciona mais uma camada
que a incomensurabilidade gerou uma crise entre os pi- de argumentao contra a verso da histria em que
tagricos, ainda que na Metafsica ele os critique forte- a descoberta da incomensurabilidade teria provocado
mente. uma crise de fundamentos da matemtica.
Uma demonstrao completa nessa linha, da inco- A anlise de Fowler no se restringe apenas a mos-
mensurabilidade entre o lado e a diagonal do qua- trar que as fontes documentais no indicam nenhuma
drado, foi adicionada aos Elementos de Euclides por incompatibilidade da incomensurabilidade com o prin-
volta do sculo III E.C. cpio pitagrico de que tudo nmero. Ele tambm
Para Becker, seria possvel reconstruir a demonstra- sugere quais ferramentas matemticas e quais pontos
o da incomensurabilidade com a aritmtica pitag- de vista estavam disponveis para os matemticos gre-
rica dos seixos. Entretanto, uma sria dificuldade gos lidarem com a incomensurabilidade sem uma crise

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de fundamentos. Seu argumento central, com relao Quadro 1. Expressando a diagonal do quadrado em nmeros.
a isso, que, em primeiro lugar, a geometria grega ti-
nha um carter fortemente no-aritmetizado, de modo
a ser possvel fazer geometria sem necessariamente ter
de associar um nmero a cada segmento ou rea. As-

sim, os gemetras gregos poderiam perfeitamente tra-
balhar com o lado e a diagonal (de um quadrado ou de
um pentgono regular, por exemplo) sem ter de asso-
ciar medidas a esses segmentos. D L
O segundo ponto importante do argumento de Fo-
wler era que o conceito de razo pr-eudoxano estava d
ligado (ou era igual) ao resultado da subtrao rec-
proca e contnua ( ou ) de dois
L
nmeros ou grandezas. Assim, para obter uma razo,
dados dois nmeros ou duas linhas [...], ento conte: Sejam L e D o lado e a diagonal do quadrado maior;
quantas vezes a segunda linha pode ser subtrada da e e d os segmentos correspondentes no quadrado me-
primeira linha; quantas vezes o resto pode ser subtrado nor. A figura construda de modo que L seja composto
da segunda linha; quantas vezes o prximo resto pode de e d (implicando tambm que D = L). Vamos
ser subtrado desse resto; etc. ([9], p. 366367) Por procurar a razo entre D + L e L, inicialmente, que a
exemplo, para obter a razo entre 12 e 7, mesma que entre d + e . Temos que L cabe duas ve-
subtraia 7 de 12 tantas vezes quanto possvel: 1 zes em D + L, sobrando D L = ; procuramos agora
vez, e ficamos com 7 e 5; quantas vezes cabe em L, isto , quantas vezes cabe
em + d. Ora isso o mesmo que perguntar quantas
subtraia 5 de 7 tantas vezes quanto possvel: 1 vez, vezes L cabe em L + D, e voltamos, assim, situao
e ficamos com 5 e 2; inicial.
subtraia 2 de 5 tantas vezes quanto possvel: 2 ve- Portanto o resultado das subtraes recprocas cont-
zes, e ficamos com 2 e 1; nuas entre D + L e L, quer dizer, a razo entre D + L e
L em termos da 2, 2, 2 . . . .
subtraia 1 de 2 tantas vezes quanto possvel: 2 ve-
Por fim, a razo em termos da entre D
zes, e ficamos apenas com o 1.
e L 1, 2, 2, . . . , que dessa forma, est expressa em n-
Assim, a razo entre 12 e 5 estaria relacionada com a meros, sem necessariamente causar uma crise de fun-
sequncia de resultados 1 vez, 1 vez, 2 vezes, 2 vezes, damentos.
isto , subtrao recproca e contnua dos dois nme-
ros. bastante convencidos de que a descoberta da incomen-
Fowler, ento, argumenta que, atravs desse con- surabilidade no gerou uma crise. Ou, se gerou, no
ceito de razo, ou procedimento, poder-se-ia lidar com deixou nenhum trao convincente nas fontes para o tra-
o problema da incomensurabilidade sem necessaria- balho historiogrfico.
mente ter-se de repensar os fundamentos da matem-
tica. Reproduzimos, no Quadro 1, sua argumentao
para o caso do lado e diagonal de um quadrado (nesse
caso no temos dois nmeros, mas duas grandezas). A crise da incomensurabilidade parece s existir
Em razo dos trabalhos de Burkert e de Fowler, his- quando lemos os textos gregos com os nossos termos,
toriadores da matemtica e da Antiguidade tm estado esquecendo-nos de prestar ateno no modo como os

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atores histricos viam a matemtica. Quando tentamos por sua vez, uma histria. Por isso, s vezes, deparamo-
nos colocar no ponto de vista dos antigos gregos, em es- nos com vises e reconstrues conflitantes sobre o
pecial dos primeiros pitagricos, os motivos para a crise mesmo objeto de pesquisa. No caso da histria da in-
como que desaparecem. comensurabilidade, o rigor historiogrfico mais aceito
A histria da histria da incomensurabilidade for- atualmente entre os historiadores indica que uma ver-
nece assim um exemplo dos mal-entendidos que po- so da histria sem a crise de fundamentos entre pita-
dem ser formulados quanto se tenta interpretar os per- gricos a mais compatvel com as fontes.
sonagens histricos no nos termos deles, mas nos do Isso, no entanto, no quer dizer que os trabalhos que
interpretador. Isso no to incomum quanto parece. defenderam no passado a ideia de uma crise no te-
Por exemplo, grande parte da historiografia que o s- nham tido seu valor. Muito pelo contrrio. preciso
culo XX produziu sobre a matemtica da Mesopotmia que tenhamos, na anlise desses historiadores, a mesma
ocupou-se de interpretar os nmeros dos tabletes com sensibilidade que usamos para tratar dos pitagricos, a
textos matemticos, mas teve pouco cuidado com as fim de que entendamos que a historiografia que prati-
palavras e os contextos em que esses nmeros apare- caram estava condicionada a outros pressupostos sobre
ciam. Como resultado, somente mais recentemente, a a natureza da matemtica grega, a histria da Grcia
partir da dcada de 1990, que se percebeu o forte ca- Antiga e sobre a prpria disciplina historiogrfica.
rter geomtrico da matemtica escrita em cuneiforme Por fim, a histria da incomensurabilidade, ou me-
([22]). Entretanto, a histria da matemtica no o lhor, a histria de como os historiadores da matemtica
nico campo em que tais mal-entendidos podem sur- e da Antiguidade escreveram essa histria revela-nos
gir. Na histria da literatura, por exemplo, o Barroco um aspecto importante que talvez se aplique a qual-
como um movimento literrio, concentrado no sculo quer investigao histrica. O conhecimento historio-
XVII, um conceito formulado no pelos prprios in- grfico se d por aproximaes. Essas aproximaes
divduos do sculo XVII mas por romnticos e ps- dependem dos instrumentos que o historiador usa, bem
romnticos, atravs de anlises que utilizam categorias como das perguntas que capaz de fazer para suas fon-
antes dos analisantes do que dos analisados, como, para tes. Cada gerao prope assim novas aproximaes,
citar apenas um exemplo, a da inteno autoral liter- s vezes, para as mesmas perguntas, s vezes, para per-
ria, de difcil seno impossvel identificao no sculo guntas s aproximadamente iguais. Como j se disse,
XVII ([12]). Igualmente, o conceito de Idade Mdia foi em histria no pode haver a obra definitiva; tudo a
formulado pelos Renascentistas, em certa medida para que podemos aspirar so aproximaes. ([19]) Nesse
enaltecer o momento dos interpretadores (renascentis- sentido so perfeitamente conciliveis as afirmaes de
tas) em oposio uma suposta Era das Trevas ([10]) que a histria, como investigao, possa passar por re-
Tambm o conceito de Oriente, como tem sido susten- vises ou atualizaes e ainda assim cultive critrios de
tado, foi formulado no de acordo com os habitantes rigor inteligveis e coerentes.
das regies geogrficas a que o termo intenta fazer re-
ferncia, mas segundo uma intricada teia de interesses

coloniais dos sculos XIX e XX ([24]). Os exemplos so
inmeros. O exerccio de classificar eventos, perodos [1] B ECKER , O. Die Lehre von Geraden und Unge-
e conceitos natural e legtimo, mas sempre devemos raden in neuten Buch der Euklidischen Elemente.
ter em mente os riscos de se atribuir a um determinado Quellen und Studien zur Geschichte der Mathematik,
contexto, ideias que lhe so totalmente estranhas e no Astronomie und Physik, v. 3, p. 533553, 1936.
pertinentes.
O caso da incomensurabilidade tambm nos indica [2] B ECKER , O. Das Mathematischen Denken der Antike.
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