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Index de Enfermería

versión impresa ISSN 1132-1296

Index Enferm vol.22 no.4 Granada oct./dic. 2013

http://dx.doi.org/10.4321/S1132-12962013000300007

ARTÍCULOS ESPECIALES

METODOLOGÍA CUALITATIVA

Primeros pasos en la investigación cualitativa: desarrollo


de una propuesta de investigación*

Getting started with qualitative research: developing a


research proposal

Cristina G. Vivar1, Anne McQueen2, Dorothy A. Whyte2. Navidad Canga


Armayor1

Facultad de Enfermería. Universidad de Navarra. Pamplona, España.


1

School of Health in Social Science. University of Edinburgh. Edimburgo, Reino Unido


2

*Artículo publicado originalmente en inglés en Nurse Researcher 2007; 14(3): 60-73.


Edición en español con autorización de los titulares de los derechos

Dirección para correspondencia

RESUMEN

El objetivo de este artículo es ilustrar en detalle las cuestiones importantes que tienen
que tratar los investigadores noveles durante el diseño de una propuesta de
investigación cualitativa en Enfermería y en ciencias de la salud. Los autores han
desarrollado un proceso de 17 pasos para describir el desarrollo de un proyecto de
investigación cualitativa. Este proceso puede ayudar de un modo sencillo para
comenzar a investigar y asegurar una propuesta integral y rigurosa.
Palabras clave: Investigación cualitativa/ Propuesta de investigación/ Proceso de
investigación/ Proceso de diseño.

ABSTRACT

The aim of this article is to illustrate in detail important issues that research beginners
may have to deal with during the design of a qualitative research proposal in nursing
and health care. The authors have developed a 17-step process to describe the
development of a qualitative research project. This process can serve as an easy way
to start research and to ensure a comprehensive and thorough proposal.

Key words: Qualitative research, Research proposal, Research process, Process


design.

Introducción

Todas las disciplinas profesionales tienen la obligación de aumentar el conocimiento


científico por medio de la investigación. En este sentido, las enfermeras tienen una
importante contribución que hacer, extendiendo y actualizando el conocimiento y
publicando los hallazgos con el fin de mejorar la calidad de los cuidados de
enfermería.1 Los investigadores noveles, sin embargo, puede que encuentren difícil
iniciar una investigación y es posible que necesiten ser guiados con respecto a cómo se
lleva a cabo una investigación. El propósito de este artículo es ilustrar en detalle
cuestiones importantes sobre el diseño de una propuesta de investigación cualitativa
en Enfermería y en salud. El artículo pretende ser útil a la hora de preparar una
propuesta por parte de investigadores noveles con poca o ninguna experiencia previa
en investigación.

A la vez que se explica el proceso paso a paso para ayudar a los investigadores, es
importante resaltar que las ideas investigadoras pueden beneficiarse del debate de
diferentes puntos de vista y posibilidades con colegas más experimentados. Esto ayuda
en el desarrollo, clarificación y focalización del trabajo propuesto. Trabajar en
colaboración con otros en nuestra área puede ayudarnos a identificar dónde hay que
hacer más hincapié en la investigación. El foco aquí se centra en el investigador
individual, pero un mentor o supervisor puede ser un buen recurso para reflexionar
sobre las ideas, las observaciones y el progreso, para proponer mejoras y para sugerir
perspectivas alternativas que puedan ser puestas en consideración. Cuando se lleva a
cabo una investigación, como parte de un programa de estudios, el investigador tendrá
acceso a la valiosa guía, apoyo y ánimo que constituye un investigador más
experimentado que desempeña el papel de supervisor. También, trabajar en una
investigación en equipo, formando parte del equipo, supone una circunstancia
diferente, que en este artículo no se trata.

Es importante que los investigadores noveles conozcan que existen diversas formas de
diseñar investigación social.2 La metodología y el enfoque elegidos dependen de las
preguntas que se aborden o de las hipótesis que se quieran comprobar. 3 Además, el
modo en el que el estudio está diseñado influye en la elección de los métodos
utilizados (véase paso 8 más adelante en este artículo). Sin embargo, toda
metodología debería basarse en una recogida y análisis de datos sistemáticos y
rigurosos.4

El primer paso en el proceso investigador es el desarrollo de una propuesta clara y


bien delimitada.5 Una propuesta puede ser necesaria para distintos fines, por ejemplo,
para solicitar una beca, para un grado académico como un Máster o una tesis doctoral;
para una conferencia o un seminario; o para la aprobación ética como parte de un
estudio. En una propuesta de investigación de calidad o rigurosa, las metas y
propósitos del proyecto deben quedar claramente articulados, el diseño de la
investigación ha de ser adecuado al objetivo del estudio y estar explicado con
detalle.6,7

Las autoras han desarrollado un proceso en 17 pasos para describir el desarrollo de un


proyecto de investigación cualitativa. Estos pasos incluyen: (1) seleccionar un tema de
interés; (2) presentar el contexto del problema; (3) mostrar la importancia del
estudio; (4) definir los conceptos; (5) establecer las metas de la investigación; (6)
decidir el paradigma investigador; (7) elegir un marco teórico; (8) seleccionar el
método de recogida de datos; (9) organizar la recogida de datos; (10) describir el
procedimiento de análisis de datos; (11) fomentar la calidad de los datos; (12)
informar sobre las cuestiones éticas; (13) describir las limitaciones del estudio; (14)
diseminar los hallazgos; (15) planificar el cronograma de la investigación; (16)
concluir; (17) presentar las referencias bibliográficas. Este artículo proporciona una
guía, paso a paso, para ayudar al investigador novel a cumplir con los objetivos de la
propuesta investigadora. En la Tabla 1 se presenta información sobre qué preguntar en
cada uno de los pasos.
Tabla 1. Preparación de una propuesta en investigación cualitativa

Paso 1: seleccionar un tema de interés. El primer paso en una propuesta de


investigación es seleccionar un tema que necesite ser investigado. Éste puede provenir
de una lista de temas que sean novedosos en la disciplina, de problemas encontrados
en la práctica clínica de Enfermería, o de áreas de influencia reciente en la Enfermería.
Una vez que se ha seleccionado el tema de interés, se tiene que llevar a cabo una
revisión de la literatura para identificar lo que ya se ha escrito en ese campo. El uso de
artículos publicados y libros, además de la literatura gris (literatura de difícil acceso,
que incluye folletos, panfletos, informes, etc.), es una fuente valiosa de información.

Revisar la literatura determinará si el tema original necesita ser investigado o si otros


estudios ya han trabajado esa área de interés. Además, ayudará a justificar el estudio,
a proporcionar el contexto para el problema (paso 2) y a mostrar la importancia de la
investigación (paso 3). Si se demuestra que hay un vacío de conocimiento en el área
que originariamente se había seleccionado, es importante considerar si investigar el
tema resulta factible. Es decir, que el investigador primero tiene que evaluar si el tema
es investigable en términos de tiempo y dificultad, además de en competencia del
propio investigador. Si el estudio propuesto es muy complicado y sobrepasa la
experiencia del investigador, o si necesita demasiados recursos que no se tienen, o si
puede llevar más tiempo que el disponible, entonces, el proyecto tiene que ser
redefinido. Es necesario asegurarse que el estudio metodológicamente no es
demasiado ambicioso, teniendo en consideración para ello la formación del
investigador, su experiencia y sus habilidades. La facultad del investigador, es decir, su
capacidad individual de recoger, analizar e interpretar datos de una forma rigurosa, es
un elemento importante para aumentar la calidad y la credibilidad de la investigación
cualitativa.8 El tema de la credibilidad se explora con mayor detalle en el paso 11.
Paso 2: presentar el contexto del problema. El segundo paso consiste en ilustrar y
proporcionar una valoración crítica de lo que se ha investigado, en ese tema, hasta el
momento. Es importante describir la investigación pertinente basada en la evidencia,
las revisiones sistemáticas, los metanálisis y otros tipos de publicaciones. Todo ello
permite elaborar un resumen actualizado del estado de la investigación en esa área. A
la vez se presentan la importancia del estudio y la existencia de un vacío en la
literatura sobre el tema.

Tener identificada y leída la literatura puede resultar útil para categorizarla de un


modo que ayudará a formular pensamientos y a decidir cómo presentar este material
en la propuesta investigadora. Por ejemplo, uno puede separar los artículos de
investigación, de los de opinión, de las editoriales y de otros artículos que no se
incluyen en un estudio de investigación; y las revisiones sistemáticas de las revisiones
de literatura. Otra posibilidad es categorizar la literatura según el contenido específico
que se esté explorando, relacionándolo con el tema seleccionado para la investigación.
El análisis y la reflexión sobre el material disponible ayudarán a dilucidar áreas donde
se necesite un estudio adicional.

Paso 3: mostrar la importancia del estudio. El paso tres supone clarificar por qué
es importante la investigación para el cuerpo de conocimiento, e identificar los
beneficios derivados de llevar a cabo esa investigación. Este paso requiere de tiempo y
reflexión para demostrar las implicaciones prácticas y metodológicas del estudio, y
surge del trabajo cognitivo llevado a cabo en el paso 2. Aquí uno puede destacar los
déficits o carencias de las publicaciones existentes y justificar la necesidad del estudio
propuesto.

Paso 4: definir los conceptos. Los términos principales que se usarán en la


investigación tienen que ser definidos para evitar cualquier tipo de error. La
clarificación del significado de conceptos asegura la transparencia del estudio y permite
que otros investigadores entiendan el contexto específico del fenómeno objeto de
estudio. Los conceptos abstractos necesitan ser explicados, las afirmaciones deben ser
explicitadas, y si términos como "joven", "adulto", o "mayor" son necesarios para la
investigación, deberían quedar claramente definidos con respecto a su uso dentro del
estudio.

Paso 5: establecer las metas de la investigación. En este estadio se presenta el


propósito que se quiere lograr con la investigación. El problema a investigar puede ser
expresado en forma de pregunta o como una meta cuando el estudio se centra en
explorar un fenómeno en particular. También puede formularse como una hipótesis
cuando el estudio se refiere a verificar una asunción. Es esta etapa es cuando se toma
una decisión sobre si el enfoque de la investigación será cualitativo o cuantitativo,
dependiendo de las metas del estudio. Cualquier propuesta de investigación,
incluyendo la investigación cualitativa y cuantitativa, además de los proyectos que
utilizan una triangulación de metodologías (el uso de más de un tipo de metodología
en una misma investigación), todos contienen los pasos 1, 2, 3 y 4. El objetivo de la
investigación tiene que ser enunciado, no dejando espacio a ningún tipo de
malentendido. Las preguntas concretas que surgirán de los objetivos deberían ser
recogidas aquí. En estudios cualitativos es más adecuada la utilización de preguntas u
objetivos.

Paso 6: decidir el paradigma investigador. Existen problemas relacionados con la


salud que no pueden ser abordados desde perspectivas puramente cuantitativas o
cualitativas. Esto, sin embargo, no significa que una metodología sea superior a otra.
Al contrario, cada una genera un tipo de conocimiento distinto, pero
complementario.9 La consideración más importante es que la elección del paradigma
surge del objetivo del estudio.10 En otras palabras, la naturaleza del fenómeno que se
está estudiando determina la metodología utilizada.1

Por una parte, la investigación cualitativa tiende a enfatizar los aspectos dinámicos,
holísticos e individuales de la experiencia humana, e intenta capturar esos aspectos en
su totalidad dentro del contexto de quienes los están experimentando. 10 El propósito
de la investigación cualitativa no es la predicción ni el control, sino más bien la
descripción y el entendimiento.11 Un enfoque cualitativo ayuda en la documentación y
descripción de las experiencias de aquellos que se enfrentan al fenómeno. Este
enfoque de investigación se utiliza a menudo cuando las variables no pueden ser
identificadas con facilidad, no hay teorías disponibles para explicar el comportamiento
de los participantes y necesitan ser desarrolladas.12 La investigación cualitativa
también es importante cuando se conoce poco sobre un fenómeno o cuando las teorías
presentes necesitan ser revisadas.13

Por otra parte, la investigación cuantitativa se centra en la cantidad y los números más
que en la calidad y la descripción.1 Si bien es factible acceder a los datos a partir de
una muestra mayor en los estudios cuantitativos, no se puede conseguir la profundidad
de los datos que proporciona una investigación cualitativa. El énfasis en el trabajo
cuantitativo se centra en recoger información y estadísticas medibles.

Después de decidir qué tipo de datos (descripciones o números) son necesarios para
que se pueda encontrar una respuesta al problema de investigación, la siguiente
medida es identificar el tipo de diseño que se usará. El enfoque cualitativo descansa en
la tradición interpretativa, que busca entender el sentido de las experiencias humanas.
Según Creswell,12 existen cinco clasificaciones principales dentro de la práctica
cualitativa: la biografía, la fenomenología, la etnografía, la teoría fundamentada y el
estudio de casos. Todas ellas se centran en las experiencias de personas y hacen
hincapié en la unidad de los individuos. Sin embargo, las cinco difieren entre sí en la
forma, los términos y el foco. En general, un estudio biográfico se centra en la vida de
un individuo y en sus experiencias. Una investigación fenomenológica, en cambio,
habla del sentido de las experiencias vividas por varios individuos con respecto a los
fenómenos humanos. La intención de la teoría fundamentada es generar una teoría
que se relacione con una situación en particular.14 Un diseño etnográfico describe e
interpreta un grupo cultural o social al sumergirse en el día a día de las vidas de las
personas. Por último, un estudio de casos es una exploración en profundidad de uno o
varios casos.

De entre estas cinco clasificaciones, el investigador tiene que decidir qué enfoque es el
más adecuado para las metas del estudio, y tiene que justificar la razón de su elección.
Se hace hincapié una vez más, en que el fenómeno que hay que investigar determina
la metodología que se utiliza, lo que a su vez prefija los métodos (paso 8).

Paso 7: Elegir un marco teórico. Un marco teórico se utiliza en investigación para


proporcionar una estructura para el estudio de un problema y sirve de guía para
explorar las relaciones entre las variables para interpretar y explicar los datos. Este
marco puede ser aplicado desde la enfermería o desde una disciplina relacionada como
puede ser la psicología o la sociología. Si bien es adecuado encontrar un marco teórico
para la mayoría de los enfoques cualitativos, no se aplica en general cuando se trata
de teoría fundamentada. Esto es así porque el propósito de la investigación de teoría
fundamentada es generar teoría de modo inductivo, a partir de los datos empíricos,
más que comprobar una teoría existente.15

Paso 8: seleccionar el método de recogida de datos. Una vez acordado el tipo de


diseño cualitativo, la siguiente decisión se refiere al tipo de métodos que se utilizará
para recoger los datos. Los métodos más comúnmente empleados para recoger datos
cualitativos son las entrevistas, los grupos focales y las observaciones. En la Tabla 2 se
resumen los distintos métodos.

Tabla 2. Tipos de métodos cualitativos

La elección de los métodos dependerá del fin de la investigación, de la metodología y


del tipo de información necesaria, y también de la evaluación de los recursos
materiales y humanos disponibles para el proyecto. Los métodos aplicados en la
investigación cualitativa han sido criticados por proporcionar evidencia meramente
descriptiva y anecdótica.10 Los datos cualitativos, sin embargo, con el énfasis que
hacen sobre la experiencia vivida por las personas, pueden proporcionar una imagen
holística de cómo es la vida real.16 Por consiguiente, las técnicas cualitativas permiten
un entendimiento rico y profundo de una situación. El método cualitativo también tiene
desventajas. Por ejemplo, entrevistar es costoso y requiere de tiempo y
energía.17 Además, la interacción del entrevistador puede influir en las respuestas del
entrevistado, por lo que hay un riesgo de sesgo o parcialidad.18 Sin embargo, la
naturaleza interactiva de la investigación cualitativa puede también considerarse como
una fortaleza, ya que los propios investigadores son el instrumento en la investigación
cualitativa.8
En este estadio, el investigador necesita identificar a la población de estudio y dejar
claros los criterios de inclusión y exclusión de los participantes, además del tipo de
muestreo más adecuado para el estudio. Un aspecto importante es el tamaño de la
muestra, es decir, al número de participantes necesarios para el estudio. En la
investigación cualitativa el tamaño de la muestra es normalmente pequeño, y la
muestra no es representativa de toda la población, así que los resultados del estudio
no pueden generalizarse a la población diana.12 Sin embargo, esto es congruente ya
que la meta de la investigación cualitativa es reunir información rica, más que
desarrollar una estimación precisa de qué porcentaje de una población se comporta u
opina de una determinada forma. Para más información sobre el muestreo se
recomienda acudir a Polit y Beck.17

Cuando se tenga decidido cómo recoger los datos que reunirá la información necesaria,
la siguiente decisión es su recogida.

Paso 9: organizar la recogida de datos. En el transcurso de un proyecto surgen a


menudo problemas inesperados. Por ello, es importante llevar a cabo un estudio piloto.
Se trata de una versión a pequeña escala del estudio principal.17 En investigación
cualitativa, un estudio piloto, puede ser útil a la hora de explorar las destrezas del
investigador cuando realiza una entrevista y para valorar si los participantes entienden
las preguntas con claridad, o si necesitan ser modificadas. Además, en investigación
cualitativa es importante crear una atmósfera abierta con el fin de permitir a los
participantes expresar sus sentimientos y percepciones sin ningún tipo de
restricción.19 Un estudio piloto, por lo tanto, permite al investigador familiarizarse con
el procedimiento e identificar dónde se pueden realizar modificaciones en la técnica, el
enfoque o las preguntas, para mejorar la calidad de los datos obtenidos en el estudio
principal.

Paso 10: describir el procedimiento de análisis de datos. Previo al análisis de


datos, si se han utilizado cintas de audio en las entrevistas, los datos tienen que ser
transcritos literalmente. Si se han tomado notas de campo durante la investigación,
tienen que ser incluidas en el análisis. Existen programas informáticos como NUDIS*T
(Non-numerical Unstructured Data Indexing. Searching and Theorising), que pueden
ayudar en el análisis y representación de los datos cualitativos, a través del
almacenamiento y organización de los archivos y de la búsqueda de temas. 12 El uso de
este programa de análisis de datos cualitativos proporciona al investigador un acceso
rápido y sencillo al material.4

Por último, el modo en el que los datos serán analizados tiene que ser explicado y los
procedimientos justificados. La transparencia completa, aquí, permite que otros
investigadores valoren de forma crítica cómo surgen los hallazgos y evalúen las
conclusiones alcanzadas. Al mismo tiempo, este proceso aumenta la calidad de los
datos, tal y como se muestra a continuación.

Paso 11: fomentar la calidad de los datos. Un estudio cualitativo de calidad


contribuirá al cuerpo de conocimiento y mejorará la práctica. Es por tanto importante
garantizar el uso de técnicas rigurosas para producir descripciones claras y precisas de
un aspecto particular de la experiencia humana. Los investigadores de las ciencias
sociales y de la salud han identificado cuatro medidas de rigor para asegurarse que los
estudios cualitativos sean dignos de confianza.20 Estas medidas son la credibilidad, la
transferibilidad, la fiabilidad y la confirmabilidad.
La credibilidad se refiere a la autenticidad de los datos, es decir, a que los datos sean
el fiel reflejo de la experiencia de los participantes del fenómeno bajo estudio. Una
forma de asegurar la credibilidad de los datos es dar los hallazgos a los participantes
para que validen los resultados.12 La transferibilidad se centra en la generalización del
estudio, es el punto hasta el cual los datos son importantes para determinados
contextos.4Esto podría garantizarse, por ejemplo, recogiendo información de una
muestra heterogénea (participantes con distintas características de edad, género,
estado civil, etc.). La fiabilidad se refiere al grado de consistencia que tendría la
investigación si se repitiese. Por último, la confirmabilidad se interesa por el concepto
de objetividad de los datos.4

Estos criterios de rigor se ven reforzados en el informe final al presentar una


descripción en profundidad de cómo se ha llevado a cabo el estudio, qué decisiones se
han tomado y cómo; además de cualquier otra cuestión que surja a lo largo del
estudio.

Paso 12: informar sobre cuestiones éticas. Ya que los métodos cualitativos como
las entrevistas, los grupos focales y la observación son esencialmente procesos de
interacción humana, pueden surgir riesgos potenciales de interacción, incluyendo la
vergüenza, el malentendido y el conflicto de opiniones y valores.18 La naturaleza
personal de la investigación cualitativa requiere que el investigador preste atención a
diversas consideraciones, como pueden ser la aprobación ética por parte de expertos
de la institución, el consentimiento informado, la confidencialidad o el anonimato. La
propuesta tiene que ser enviada a un comité ético para su aprobación. El
consentimiento informado puede abordarse dando a los participantes información
verbalmente y por escrito sobre las metas y el desarrollo de la investigación. Los
participantes deberían tener una oportunidad de pedir aclaraciones y de preguntar
cualquier cuestión de interés con respecto a la investigación antes de firmar el
consentimiento informado. Una copia del documento puede darse a los integrantes del
estudio con el fin de recordarles las condiciones que se han acordado. Para mantener
la confidencialidad, las descripciones que los participantes hagan de sus experiencias
no deberían ser almacenadas con ningún tipo de etiquetas de identificación, sino que
se deberían utilizar códigos para reemplazar nombres y direcciones. Con esto se
asegura que nadie podrá identificar a los participantes a partir de ninguno de los
informes que se publiquen sobre la investigación.

Paso 13: describir las limitaciones del estudio. Se debe ser prudente a la hora de
extraer conclusiones en firme a partir de un estudio cualitativo. La investigación
cualitativa es específica de una muestra y contexto, y no debe ser generalizada a otras
poblaciones o a contextos distintos. Sin embargo, es posible identificar tendencias que
puedan también aplicarse a situaciones similares, y que pueden tenerse en cuenta en
futuras investigaciones. Además, hay que reconocer que toda investigación tiene
limitaciones y que el investigador simplemente tiene que admitirlas.

Paso 14: diseminar los hallazgos. Este paso supone compartir con otros
profesionales, y con la población en general, los resultados de la investigación. La
diseminación de los hallazgos de investigación se logra normalmente con la
presentación en revistas profesionales y académicas, conferencias, seminarios y otras
reuniones de interés científico. Un resumen del informe investigador puede ser
accesible para los participantes que están interesados en el resultado de la
investigación. El modo en que se presentan los hallazgos del estudio en artículos
publicados depende del público al que va dirigido, del conocimiento previo que tenga
ese público, de su foco de interés y del grado de dominio que se tenga del tema.

Paso 15: planificar el cronograma de la investigación. Una propuesta de


investigación necesita incluir un cronograma y un plan de trabajo. La gestión del
tiempo es de vital importancia ya que hace que el investigador se ciña a una
programación a lo largo de todo el proceso investigador. Además proporciona a los
revisores una justificación de la duración temporal (normalmente uno, dos o tres años)
que el proyecto requiere para completarse.21 Al fijar el cronograma, es importante ser
realista. Cuando se ha logrado financiación para un estudio, quienes aportan fondos
esperan poder ver que la investigación está avanzando tal y como se había planeado
previamente y que se completará dentro del plazo previsto.

Paso 16: concluir. La conclusión es la sección de cierre de la


propuesta. Destaca los elementos principales y proporciona un resumen de las
cuestiones cruciales. Antes de enviar una propuesta, para su evaluación por parte de
expertos, se recomienda que se lea y relea para asegurar su coherencia, para
identificar cualquier incongruencia o malentendido y para corregir todo tipo de error
tipográfico, gramatical u ortográfico.

Paso 17: presentar las referencias bibliográficas. Todo trabajo mencionado en la


propuesta ha de ser citado. Los documentos obsoletos deben evitarse a no ser que
tengan un gran impacto en el campo que se esté estudiando.

Conclusiones

Este artículo proporciona una visión general de los pasos principales inherentes a una
propuesta de investigación cualitativa. La secuencia de pasos demuestra que diseñar
una propuesta es un proceso sistemático que requiere de tiempo, trabajo intelectual y
planificación. Aunque este proceso en 17 pasos puede parecer en un principio largo, el
investigador novel no tiene que desanimarse. Un proceso paso a paso puede ser muy
valioso para asegurar un enfoque holístico y riguroso. Se espera que este artículo sirva
como una guía sencilla de comenzar con la investigación. Se recomiendan lecturas
adicionales sobre la escritura de propuestas investigadoras para complementar a este
artículo.21-23

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Dirección para correspondencia:


Dra. Cristina G. Vivar.
C/ Irunlarrea, 1.
Universidad de Navarra. Facultad de Enfermería.
Pamplona, 31008, Navarra, España.
cgarvivar@unav.es

Manuscrito recibido el 25.2.2013


Manuscrito aceptado el 16.4.2013

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