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ENSAYO

Sobre la importancia de investigar en Colombia,


un país subdesarrollado
Moisés Wasserman

Este breve ensayo es una recopilación de salud, de nuestra educación superior y de las
argumentos para sustentar la importancia de hacer estrategias para el control de la calidad de nuestro
investigación cientifica en Colombia. Está escrito medio ambiente. En tercer lugar, algunos motivos
para aquellas personas a las que les concierne el culturales y políticos, como la necesidad de
tema en Colombia y en Latinoamérica, que creo procesos de toma de decisiones basados en la
debería ser la mayoría de los ciudadanos. Ojalá evidencia y en la racionalidad y de la defensa de
lo leyeran quienes tienen capacidad decisoria en una sociedad abierta y democrática ante
materia de inversión y en políticas de Estado, tendencias autoritarias.
aunque temo que ellos generalmente están Discutí a continuación, en forma general y sin
ocupados con urgencias y, a veces, demasiado detenerme en ejemplos y anécdotas, cuál puede
convencidos para escuchar argumentos. Para ser y ha sido el aporte de la investigación científica
quienes han hecho de la investigación su actividad en Colombia y, por último, en forma igualmente
profesional, los argumentos parecerán ingenuos sucinta, plantée la hipótesis de que a los paises
por lo obvios y autoevidentes. Infortunadamente, desarrollados también les interesa que los
no es así para la inmensa mayoría de las subdesarrollados investiguen y generen una
personas. capacidad cientifica significativa que les permita
de brevemente los argumentos ser auténticos socios einter~ocutoresen el mundo
subyacentes, explícitamente o no, en la apatia global que perseguimos.
con la que es abordado el tema por quienes ¿H~,, argumentos
en contra?
planifican la actividad nacional y asignan los
presupuestos, A continuación, de manera algo La afirmación de que vivimos en un mundo
apresurada condicionada por la necesaria globalizad0 y de que en ese el bien
brevedad del ensayo, traté de rebatiresos económico fundamental es el conocimiento, ha
argumentos. Lo hice discutiendo las razones por hecho carrera y se ha establecido en un lugar de
las cuales si es importante investigar. En primer honor en la colección de lemas prefabricados de
los políticos. Los del primer y los del tercer mundo
lugar, los motivos económicos, como el hecho de
parecen coincidir en esta apreciación. Sin
que la investigación genera riqueza y bienestar,
embargo, sus acciones son fundamentalmente
culturas d e innovación y competitividad,
diferentes, como si no respondieran al mismo
capacidad para apropiartecnologías transferidas
lema, sino más bien a agendas muy diferentes
de otros lugares, y establece una sólida capacidad
sustentadas e n visiones antagónicas. Así.
para la negociación de recursos e ideas. En
mientras el mundo desarrollado aumenta su
segundo lugar, los motivos sociales, el papel de
inversión en ciencia y tecnología, construye
la investigación en la construcción de nuestra
nuevas instituciones de investigación
- y educación
superior y se hace cada vez más sabio y más
Este documento fue preparado para presentarlo en el marco
de los Diálogos Globalec de la Exposición Hannover 2000.
competitivo, el tercer mundo limita y reduce sus
inversiones en desarrollo científico v en educación.
Correspondencia: empeora sus estándares y ve, sin que haya
mwasserman@hemagogus.ins.gov.co muestras de una verdadera preocupación, cómo
Recibido: 06112101; aceptado: 02102101 se amplía su déficit en conocimiento.
Biomédica 2001;21:13~24

Posiblemente, los problemas económicos sean también los que tienen mayor desarrollo cientifico
una explicación para esa desconcertante y mejores universidades. No es un lujo que, a
indiferencia. La necesidad politica de mostrar posterior¡, se dan los que ya han conseguido todo
soluciones inmediatas a problemas apremiantes lo demás. Seria imposible, en un trabajo de las
es, con mucha frecuencia, la responsable de que dimensiones de éste, emprender un análisis
esos problemas dejen de ser coyunturales y se general de los efectos de la ciencia y de la
vuelvan estructurales. Sin embargo, creo que innovación tecnológica en la economía de los
detrás de la abulia hay otros argumentos que, paises desarrollados; menos aún podriamos
generalmente, subyacen esa actitud aunque discutir las distintas estrategias que llevaron en
pocas veces se hacen explicitos. porque para cada entorno a que el conocimiento se convirtiera
algunos resulta más cómodo y mucho menos en un factor decisivo de producción, riqueza y
comprometedor seguir usando el lema del valor bienestar. Sin embargo, creo que es suficiente
del conocimiento aunque en el fondo no crean en mirar algunos ejemplos en los que es muy evidente
él.
que el desarrollo fue efecto de intervenciones
Veo cuatro tipos de argumentos que sustentan. dirigidas a mejorar la capacidad cientifica y no al
en diferentes circulos de la sociedad, posiciones contrario. Seguramente algunos de los más
anticientifistas que son en gran parte el sustento notables provienen del sudeste asiático donde',
ideológico para la falta de acción. Estos, en forma paises como Indonesia, Malasia, Singapur,
muy sintética, son los siguientes: 1) No es que Tailandia y Filipinas han construido una excelente
los ricos sean ricos porque investigan sino que capacidad para generar ciencia como paso previo
investigan porque son ricos. La investigación a una sofisticada industria fuertemente orientada
científica es una actividad supracotidiana, tan a la exportación. En 1965, hace apenas 35 años,
importante como la ópera pero algo menos que el se llevó a cabo en Australia la primera conferencia
fútbol, a la cual pueden dedicarse los pueblos que para promover el desarrollo de la ciencia en esos
tienen la suerte de tener algo de recursos y tiempo paises que para el momento tenian las economias
libre. más pobres de Asia. Sus manufacturas eran
2) Históricamente, la ciencia colombiana (asi como menos del 25% de su producto interno bruto y no
la latinoamericana y la del tercer mundo) no ha
llegaban al 6% de las exportaciones. Después de
producido nada que haya tenido un verdadero
una época de preparación de sus cuadros en el
impacto en el conocimiento. Es una ciencia
exterior y del establecimiento de universidades y
apenas imitativa.
centros de investigación en las más diversas
3 ) Económicamente, resulta mucho más
conveniente transferir procesos plenamente áreas (que incluian, al lado de algunas muy
probados en otras partes que inventar nuevos. aplicadas, otras como astrofisica, geología marina
4) La investigación científica es 'punta de lanza' y biologia molecular) entraron en un dramático
de una cultura occidental que nos trae grandes crecimiento mantenido durante más de 10 años 2 ,
peligros y que provoca la destrucción de nuestro que si bien no se puede aducir exclusivamente a
medio ambiente y de nuestras culturas la generación de la capacidad cientifica, no podria
autóctonas. ser explicado sin ésta, y que los lleva a tener hoy
altísimos índices de productividad. Tal es la
Trataré de demostrar en este trabajo que esos
relación entre los dos hechos que, ante la reciente
argumentos están equivocados y que, por el
crisis económica, 'los tigres del sudeste asiático'
contrario, existen poderosas razones económicas,
(como han llegado a ser conocidos) reaccionaron
sociales, culturales y politicas que sustentan la
aumentando sus inversiones e n ciencia y
importancia de la investigación e n un pais
tecnologia, y no rebajándolas para hacer un ahorro
subdesarrollado como Colombia.
como generalmente hacen nuestros economistas.
Razones económicas a favor
No es un mito que la ciencia genera riqueza. No Science in Southeast Asia. Science 1998:279:1466-82.
es una coincidencia que los paises más ricos sean ' World Science Report. London: Unesco Pub.. 1996.
Biomédica2001;21:13~24 LA IMPORTANCIA DE INVESTIGAR EN COLOMBIA

Una muy interesante recopilación de ejemplos en verdad de Perogrullo. Sorprende que no sea
los cuales se correlaciona la implantación de una igualmente trivial Un los países del tercer mundo.
política de desarrollo científicocon un subsecuente No se puede generar algo realmente novedoso si
desarrollo económico fue objeto de un sirri[~osio no se ha entrenado la mente en una exploración
de la Academia de Ciencias de Nueva York sobre osada de lo que es posible pero aún no existe.
Desarrollo económico basado en ciencia 3. NOsólo Sólo una educación basada en la investigación
estudió casos como los de los 'tigres del sudeste cientifica que, más que dar conocimientos
asiático' y algunas iniciativas de paises establecidos, proporciona instrumentos analíticos
subdesarrollados o en vias de desarrollo, sino y capacidad para establecer relaciones entre los
casos de estados norteamericanos que con un hechos y para producir hipótesis explicativas y
menor desarrollo tecnológico, como KanSas, funcionales, puede dar origen a una sociedad que
Georgia, Oregon, Montana y otros, mejoraron inventa. La riqueza de las naciones en el mundo
significativamente su productividad, sus ingresos actual se basa en gran parte en la generación de
y el perfil de trabajo de sus ciudadanos como productos novedosos. No sólo me refiero a
consecuencia de una política de fomento a la artefactos uue se vuelven muv, ráriidamente
.
iiivcsl gación cieiilifca y a euucac Ón s..per or. ()bso pa;a qdc Oiros me,ores losreenlplaceii
cooroitiad8 con una de fomento i i i u ~ s ral
r sino praci c:arnciiie a Iodos los $rnoiros de la v da
No es tan extrañoeste hechosi se piensaqueel cotidiana, la alimentación (de muy alta
desarrollo de 10s Estados Unidos en la primera productividad, más nutritiva, más económica, libre
parte del siglo XX se basó precisamente en sus de riesgo de plagas), la salud (vacunas, fármacos,
recursos naturales, en su tierra fértil, en una sistemas diagnósticos), los materiales que sirven
sociedad abierta y en gente que, sin querer la para hacer una mejor raqueta de tenis o un tren
dependencia del viejo mundo, estaba deseosa de más rápido, los sistemas de comunicación y de
adquirir sus conocimientos. Los primeros información.
científicos americanos se educaron en Gbningen, Se acostumbra decir que los pueblos del tercer
Oxford. Cambridge y en las mejores universidades mundo tienen mucha inventiva. Creo que hay en
europeas y regresaron a los Estados Unidos a esa afirmación mucha verdad y algo de mito y
aplicar los conocimientos y a construir, al lado
que, infortunadamente, se usa para distraer del
del aparato productivo, la más grande empresa
hecho de que no es suficiente el ingenio nativo;
de investigación cientifica y de educación superior
ese es igualmente abundante en toda la especie
en el mundo. A pesar de que durante un buen
humana. Se confunde la verdadera innovación con
tiempo esa capacidad de generación de
el ingenio para encontrar remedios locales,
conocimiento estuvo supeditada más a las
baratos, ineficientes y no económicos, a problemas
necesidades del aparato de seguridad nacional
que muy frecuentemente reciben soluciones
que al aparato productivo, es innegable que desde
tecnológicas de fondo, eficientes y económicas
los años 60 el crecimiento económico americano
es absolutamente dependiente de su capacidad en otras partes. Nuestras soluciones son
de innovación. remediales y tienen a veces el encanto de la
artesanía y de la anécdota, pero raramente llegan
La afirmación de que la ciencia es motor de a ser fuentes generadoras de bienestar y
desarrollo, es trivial en los paises desarrollados 4 , y prosperidad. Don Miguel de Unamuno hacia un
nadie en ellos pierde el tiempo sustentando esa llamado para 'que inventen los ingleses', tratando
de resaltar una cierta preponderancia en la
' Raymond SU. editor Science-based economic develop capacidad española para las artes y rebajando la
ment Ann New York Acad Sci 1996;798.
importancia del prosaico invento. Efectivamente,
En el discurso cobre el Estado de la Unión de 1994. el los ingleses inventaron (sin que por eso hayan
presidente Clinton decía: "Technology - i h e engine of
dejado de pintar, escribir o componer). Años
econornic growih - creates joós. builds new industries.
and irnproves our standards of living. Science fuels después, don Ramón Menéndez Pidal se quejaba
technology's engine " de que 'a la carreta de la cultura española le falta
WASSERMAN M. Biomédlca 2001:21:13-24

la rueda de la ciencia', y España se concentró, en es una auténtica opción de desarrollo, sino apenas
un esfuerzo inmenso, para recuperar esa rueda una estrategia adicional, que sólo será eficiente
perdida por falta de la cual su carreta social se si existe como base la autosuficiencia que da un
quedaba rezagada. desarrollo científico. Cuando éste se dé, el diálogo
dejará de ser vertical (de arriba hacia abajo) y se
Dos aspectos me parece que limitan seriamente
convertirá en un intercambio horizontal en el que
la transferencia de tecnología como estrategia
la transferencia de ideas se haga entre socios
independiente de desarrollo (que es una opción
igualitarios y en las dos direcciones, con
defendida por algunos sectores). El primero es
beneficios amplios para todas las partes.
que con mucha frecuencia la transferencia de
tecnología consiste en la venta de unos equipos Un tercer aspecto por considerar se refiere a los
y la cesión a cambio de regalías o la venta de un recursos naturales que, por sí solos, no
proceso de producción. En este caso, el receptor constituyen más que una riqueza simbólica. Es
de la tecnología no podrá ser competidor de quien muy claro que, si bien son una excelente base
la transfiere, sino que es un socio subordinado, para lograr el bienestar, su utilización adecuada
estará en posición de desventaja competitiva ante depende del conocimiento. Los países con
cualquier innovación que automáticamentevolverá mayores recursos naturales. con la mayor
obsoleta la tecnología que adquirió. Requerirá para biodiversidad, los más ricos en agua, en minerales
actualizarla un nuevo contrato de transferencia y y en fuentes de energía no son necesariamente
una renegociación de los términos. El salto a la los más prósperos. Hay países pobres en
independencia y a una auténtica competitividad recursos, que le roban centímetros de tierra a los
sólo se logrará cuando él genere la innovación. océanos y a los desiertos, pero que son capaces
Es decir, cuando deje de depender de la mera de dar a sus ciudadanos una vida de tranquilidad
transferencia y comience a depender de su propia y abundancia, mientras que países megadiversos
y original capacidad científica y tecnológica. soportan unos niveles imposibles de pobreza y
de necesidades insatisfechas.
El segundo aspecto que debe tenerse en cuenta,
es que una transferencia tecnológica requiere un Si se pretende hacer de la diversidad de recursos
sustrato propio, una infraestructura de naturales una fuente de bienestar también es
conocimiento mínima para que sea exitosamente necesario, además de poderla explotar, tener la
apropiada. Son innumerables los ejemplos de capacidad de negociarla adecuadamente, y esa
compra de tecnología que no puede ser usada en capacidad depende fundamentalmente del
forma eficiente porque no se entiende bien en qué conocimiento. Puede ser que un funcionario
consiste, porque s e depende en forma preparado en algo de economía y en relaciones
permanente, incluso para el mantenimiento internacionales ni siquiera sospeche las posibles
mínimo de equipos, de visitas e insumos del aplicaciones del objeto que negocia (que podría
proveedor, porque no se conocen las limitaciones ser aparentemente insignificante como una hoja
de los procesos y de los productos, y porque o una ranita de 2 cm) o las implicaciones de la
cambios pequeños en las condiciones locales negociación misma. Es tristemente célebre la
producen efectos que, con un pobre conocimiento, venta de derechos sobre el bosque húmedo tropical
no podía prever ni manejar. El receptor de la que hizo Costa Rica a la compañía Merck por unos
transferencia en estos casos se convierte centavos.
simplemente en un agente comercial y la Contrastan la composición de las delegaciones
rentabilidad de la producción, su eventual ventaja de los paises desarrollados a las grandes
sobre la importación, dependerá de factores como conferencias mundiales para el manejo del medio
mano de obra y transporte más baratos. La ambiente y la biodiversidad, con las de los países
permanencia de la tecnología transferida en esas subdesarrollados dueños de esa biodiversidad.
condiciones es extremadamente frágil.
Mientras que los primeros están conformados por
Las consideraciones anteriores llevan a la equipos de científicos conectados electrónica-
conclusión de que la transferencia tecnológica no mente entre ellos y con sus bancos de datos,
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armados de estudios precisos de fotos por satélite A pesar de que no se ha abierto mucho campo en
y de programas de simulación de impacto, con el mundo del subdesarrollo para la participación
miles de ideas sobre las potencialidades de d e la ciencia e n la toma de decisiones
bosques, ríos, especies y hasta desiertos, los estratégicas, las pocas ocasiones en que se ha
segundos usualmente están conformados por un dado la situación, las decisiones han sido mejor
ministro o viceministro con un asesor y tal vez tomadas. Ese papel de los cientificos es clarísimo
una secretaria, armados con algún estudio limitado en los países desarrollados. Basta observar cómo
y de hace un par de años. Si en la reunión se van están compuestos los comités asesores técnicos
a tomar decisiones muy importantes tal vez del congreso norteamericano. donde no es
incluyan a un abogado. Del lado del subdesarrollo, infrecuente ver a premios Nobel discutiendo
el mayor ausente en los foros de negociación y proyectos de desarrollo. El uso del método
en los círculos de decisión es el conocimiento. científico y de la información y el conocimiento no
Los negocios se hacen con frecuencia cuando asegura que se tomen siempre decisiones
una d e las partes sufre d e u n a carencia correctas, pero disminuye apreciablemente el
fundamental de ilustración. No hay ámbito en el número de grandes equivocaciones.
cual sea más patente que en éste, lo que significa Razones sociales
el poder del conocimiento.
Seguramente uno de los campos más dinámicos
José Goldemberg, profesor de física de la de investigación en el mundo es el campo de la
Universidad de Sa6 Paulo, y en una ocasión salud. Es también un campo donde se han
Secretario Federal de Ciencia y Tecnología del producido avances que afectan a cada persona,
Brasil, plantea tres campos en los cuales, en su disminuyendo sufrimientos y prácticamente
opinión, la ciencia y la tecnología deben jugar un duplicando, en apenas un siglo. la expectativa de
papel en la solución de problemas de los países vida de gran parte de la población humana del
del subdesarrollo 5: 1) contribuir a adaptar la mundo. Ese impacto social se ha visto reflejado
tecnología a las circunstancias locales; su análisis e n u n a altísima y creciente inversión en
señala la importancia de transferirtecnologias que investigación en los países desarrollados. Los
se demostraron útiles en otros lugares, pero Institutos Nacionales de Salud son la agencia civil
señala que no podrán ser exitosas si no existe la financiadora de investigación más grande de los
capacidad científica requerida para adaptarlas Estados Unidos" su presupuesto para el año 2000
críticamente; 2) incorporar la ciencia a la educación llegó a ser de más de $17.000 millones de dólares
(discutiré ese punto más adelante), y 3) involu- y ha venido creciendo en forma constante durante
crarse en el gobierno, lo que debe entenderse los últimos años. El presidente Clinton aseguró
como asumir la responsabilidad de participar en que para el 2002 duplicaría al de 1997.
las discusiones y aportar un punto de vista objetivo Seguramente por eso mismo ha hecho carrera en
e ilustrado. Plantea Goldemberg que la ciencia y círculos del tercer mundo la teoría de que no vale
los cientificos deben ser elementos fundamentales la pena invertir en investigación en salud, puesto
en las escogencias y las decisiones de los que lo que hay que descubrir será descubierto
gobernantes y muestra varios ejemplos por Igs países desarrollados y lo que hay que
personales, entre ellos, su intervención en el desarrollar pronto llegará a nosotros distribuido por
diseño d e una reserva indigena para los las compañias farmacéuticas transnacionales. Ese
Yanomamis en el Amazonas. Esta aseguró la argumento sería válido sólo bajo la premisa de
supervivencia de esa cultura, mientras que el que tenemos los mismos problemas y las mismas
diseño alternativo, impulsado por intereses prioridades. La premisa n o es cierta. Los
económicos de corto plazo, prácticamente hubiera subdesarrollados hace bastante tiempo que nos
asegurado su extinción. morirnos de enfermedades distintas. Si bien es
cierto que una capa de la población comparte las
Goldemberg J. What is the role of ccience in developing
countries? Science 1998.279:1140-1 2000 budget plays favorites. Science 1999:283:778-80.
preocupaciones de excesos nutricionales que El nivel económico de los pueblos está fuertemente
conducen a problemas vasculares, gran parte, por correlacionadocon su educación. Si bien se podria
el contrario, sufre más bien de deficiencias aducir, como se planteaba anteriormente con
nutricionales que disminuyen su capacidad física respecto a la inversión en investigación, que son
y mental. Si el cáncer y las enfermedades crónicas educados porque son ricos, no creo que nadie
de la vejez cobran su cuota de muerte y dolor en seriamente conceda alguna validez a esa
los dos mundos, es bien cierto que en el argumentación. Es indudable que en la medida
subdesarrollado las enfermedades infecciosas son en que haya gente más idónea a cargo. todos los
bastante más importantes '. procesos sociales, productivosy organizacionales,
públicos y privados, se llevarán a cabo con mayor
El enfoque que se le ha dado a algunas de las
eficiencia (Bertrand Russell decía que la eficiencia
enfermedades infecciosas en el mundo
era una forma excelsa de altruismo). Durante el
desarrollado es bastante indicativo del fenómeno
año de 1998 mientras en los Estados Unidos se
que señalo. Estas enfermedades se encuentran graduaban 42.215 Ph.D. (155 por millón de
bajo la denominación de 'enfermedades
habitantes), en China llegaban a 6.042 (5 por
emergentes y reemergentes'. Es decir, el millón), y en Colombia (sin datos precisos) no
acercamiento a ellas desde el mundo desarrollado debieron pasar de 10 (máximo 0,25por millón).
es el de un ~ e l i a r o
aue acecha desde afuera v la
estrategia para resolverlo es una de estricta En la universidad moderna, en los sistemas de
vigilancia y control de las fronteras, de alerta ante educación más avanzados, resulta imposible
el caso indicativo para aislarlo y exterminarlo, una separar la educación superior de la investigación
estrategia de contención. La imagen que proyectan científica. Este hecho ha sido ampliamente
el cine y las novelas de un científico metido en sustentado en todo el mundo. Voy a setialar unas
una especie de traje espacial, cazando virus que pocas razones por las cuales la investigación
entraron de contrabando, es exacta. Para el mundo científica debe ser parte integral en la educación
subdesarrollado no se trata de un problema de superior en Colombia.
contención. Esas enfermedades rara vez son En primera instancia, ya discutimos la necesidad
emergentes o reemergentes. Son parte de la vida de investigadoresy generadores de conocimiento,
cotidiana. están en todas partes, tienen sus nichos y resulta obvio que éstos sólo pueden surgir de
y reservorios locales. El problema es muy diferente centros universitarios que hacen investigación y
y las soluciones del mundo desarrollado no tienen generan conocimiento. Pero la importancia de una
porqué servirle al subdesarrollado. Sus problemas educación sustentada en la investigación va más
no se encuentran en los primeros puestos de lejos. Los conocimientos que adquiere hoy en día
prioridad de los desarrollados. Sus mercados un profesional en casi todas las áreas. tienen una
pobres rara vez justifican grandes empresas de calidad de temporalidad más evidente que nunca
desarrollo para las compañías farmacéuticas. en la historia. Si bien tal vez en épocas lejanas un
Otro aspecto importante q u e sustenta la ingeniero, un odontólogo o un contabilista salían
necesidad de investigación científica para mejorar de la universidad con la capacidad de actuar con
la salud en el mundo subdesarrollado es que relativa idoneidad durante su vida laboral, hoy en
muchas soluciones a problemas de salud pública dia, el cambio de los instrumentos, los materiales
no requieren de desarrollos novedosos, basta con y la tecnología es tan rápido que cualquiera de
los instrumentos disponibles. Sin embargo, s i se ellos debe cambiar su bagaje profesional básico
requiere un conocimiento adecuado de las varias veces en la vida. El profesional no debe estar
situaciones particulares, para cada caso y lugar. preparado como otrora para hacer una tarea, sino
Ese conocimiento sólo puede ser logrado con para cambiarse a sí mismo al ritmo que cambian
investigaciones locales. sus tareas y los instrumentos con que las ejecuta.

' The World Health Report. Geneva: World Health Organi- Klemm WR. P h D production: a global percpective. The
ration, 1997. Scientist 2000;14:31

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Blornedlca 2001,21 13-24 LA IMPORTANCIA DE INVESTIGAR EN COLOMBIA

No me refiero solamente al profesional dedicado anticientifista es muy ingenua o muy hipócrita, a


a los nuevos desarrollos, sino también al más menos que se considere sinceramente un regreso
modesto y menos ambicioso de ellos, pero con a la sociedad de recolectores y de cazadores,
una ética que lo impele a hacer las cosas lo mejor caso en el cual tendrian que proponer una solución
posible. Ese tipo de profesional debe ser formado lo más 'humana' posible para reducir a menos de
en un medio que valora más la generación de 500 la población mundial, que llegará en el 2025 a
conocimiento y su adquisición por esfuerzo propio, los 8.500 millones de habitantes. Esa es más o
que en un aula repetitiva y memorizante. menos la población que podría sostener la tierra
sin el uso de las tecnologias 'culpables'.
Otra razón importante para tener a la investigación
como pilar de la educación superior, es la En Colombia, el responsable principal de la
necesidad apremiante que tenemos de líderes deforestación y de la extinción de especies no es
capaces de guiar a sus respectivas comunidades la industria de avanzada, ni los cultivos altamente
en forma inteligente. imaginativa e ilustrada. El tecnificados, ni todo el progreso occidental, sino
mundo desarrollado invierte enormes capitales y la tala indiscriminada de bosques por parte de
esfuerzos en sus universidades emblemáticas. En colonos que buscan su magro sustento en una
muchas de ellas, en los mejores programas de agricultura primitiva, cuyo principal producto es la
investigación y de doctorado, la relación numérica hoja de coca.
es de 1,5 a 3 estudiantes por profesor (y, ¡qué Quienes setialan con preocupación el agujero en
profesores!). No lo hacen por mejorar su prestigio, la capa de ozono fueron partícipes de su
ni por ganar un buen lugaren las tablas de indices generación porque usaban desodorantes, tenían
de productividad. Esas universidades son como muy natural su nevera y congelador con
verdaderos laboratorios sociales. No son como gases de freón y su luz eléctrica generada en las
nuestros laboratorios en los que le'enseiiamos' a grandes termoeléctricas. Seguramente ignoraban
los estudiantestécnicas y procedimientos (a veces (como también los científicos) esa consecuencia
ni siquiera los más modernos). En esos global de su vida cómoda. Más aún, hoy seguirían
'laboratorios sociales', los estudiantes, futuros sin darse cuenta y continuarian contribuyendo a
lideres de la humanidad, están aprendiendo a hacer más grande el agujero, de no ser
explorar los límites de lo posible; ellos son los precisamente por los vilipendiados científicos que
que van a jalonar el desarrollo en los próximos descubrieron el fenómeno, definieron sus causas,
decenios. Necesitamos para nuestro desarrollo disetiaron estrategias para controlarlo, inventaron
lideres como esos, que nos ayuden a comprender alternativas para reemplazar gran parte de los
el mundo y nuestra posición en él; no nos basta productos causantes, establecieron sistemas de
con buenos profesionales. vigilancia y monitorización y lideraron los
En todo el mundo, pero muy especialmente en movimientos ciudadanos para exigir de los
los paises megadiversos del trópico como gobiernos desarrollados legislaciones restrictivas
Colombia, ha adquirido alguna importancia una y compromisos en el control de sus propias
posición 'ecológica fundamentalista' que culpa a industrias. El problema no está resuelto por
la ciencia y a la tecnologia por problemas locales supuesto, pero creo que un análisis objetivo llevará
como los altos niveles de polución, la extinción a la conclusión de que los instrumentos ofrecidos
de especies y la pérdida de bosques, y por los por la ciencia y la tecnología son la única
problemas mundiales como el agujero en la capa esperanza de solución. Son esos los instrumentos
de ozono y el calentamiento globa!. Esa posición que la ecología moderna trata de aplicar, infortuna-
fundamentalista (que, por supuesto, no es damente, sin contar siempre con el apoyo de todos
compartida por una parte importante de la los sectores involucrados en los gobiernos.
comunidad de ecólogos), muchas veces parece El ejemplo anterior es uno de tantos que sustenta
dejar como única salida un retorno al pasado, a la importancia fundamental de un gran desarrollo
las épocas y a las culturas en las que el hombre científico para poder lograr el ideal del 'desarrollo
vivia en equilibrio con la naturaleza. Esa posición sostenible' adoptado en 1992 por la comunidad
mundial en la Conferencia de las Naciones Unidas importante para hacer ciencia en el mundo
para el MedioAmbiente y el Desarrollo. Ese lema subdesarrollado es precisamente porque ella sirve
de 'desarrollo sostenible' significa en forma muy como un medio d e defensa contra los
simple que no se deben usar recursos más autoritarismos.
rápidamente de lo que ellos puedan regenerarse, No es extraño ver sobre e l escritorio de
ni liberar contaminantes en una extensión mayor importantes hombres de gobierno (en informes
que la que los recursos naturales puedan asimilar. televisados a toda la nación), una pirámide de
Si partimos de la premisa honesta de que no cuarzo que 'concentra las buenas energías
podemos regresar a una sociedad en que la cósmicas' e n su d u e ñ o y le mejora las
expectativa de vida era de 30 años, en la que cada posibilidades de éxito en su gestión. En alguna
familia producía estrictamente los bienes para su reciente reunión en el exterior, realizada entre
sustento mínimo, y cuando había en el mundo representantesdel gobierno colombiano y un grupo
apenas unos cientos de millones de hombres, guerrillero, estalló un escándalo porque los
debemos aceptar que la única forma en que guerrilleros pensaban que estaban siendo
llegaremos al desarrollo sostenible es con mucha espiados con sofisticados equipos electrónicos.
tecnología. Tecnología que aumente sustantiva- No los estaban espiando, les estaban midiendo
mente la producción de alimento por unidad de el 'aura'. Un bien relacionado 'bioenergético'estaba
área y por labriego, que use más eficientemente ayudando a diseñar las estrategias d e la
la energía generada y que use formas de energia negociación y para ello le resultaba fundamental
que hoy n o aprovechamos, que limite las conocer el aura de los negociadores del otro
emisiones de gases. que procese residuos y los bando. Un importante político colombiano afirmaba
haga rápidamente biodegradables, que movilice (con titular de varias columnas en la primera
poblaciones m á s grandes a menor costo página del periódico de mayor circulación): "aunque
energético y con menor emisión de residuos. no hay pruebas, todo el mundo sabe que la
Fiscalía, la Procuraduríay la Defensoria del Pueblo
En el mundo subdesarrollado tenemos que
están infiltradas por la guerrilla". ¿Qué extraño
entender que, si bien la preocupación por el entorno
mecanismo permite a todo el mundo saber algo
natural es legítima y verdadera, la solución a los
sin que exista ninguna prueba?
problemas ambientales no está en dar un paso
atrás sino varios adelante. Los plaguicidas no se Esos son algunos ejemplos de nuestra vida política
eliminarán dejando de usarlos (lo que generaría que demuestran la ausencia del método científico
hambre masiva), sino modificando genéticamente en el pensamiento de los dirigentes políticos y en
los cultivos para que no los necesiten; las el proceso de toma de decisiones, y esto es muy
emisiones de los motores no se eliminarán peligroso. No es casual el hecho histórico de que
cambiando autobuses por burros, sino diseñando las oscuras figuras de magos y astrólogos hayan
motores eficientes y trampas o catalizadores para surgido al lado de líderes poco racionales y
eliminar emisiones, o motores que usen energías autoritarios que los necesitan para justificar
alternativas; la tala de bosques no se suspenderá algunas decisiones.
sino con agriculturas tecnificadas que no la hagan Cuando la investigación cientifica está en el
necesaria. sustento educativo de un ciudadano corriente, hay
Razones culturales y políticas algunos principios mínimos que, aunque no se
hayan hecho explícitos, moldearán s u
Es frecuente encontrar en escritos periodísticos comportamiento (si no hace saltos a la
y en algunos filosóficos y pseudofilosóficos, la irracionalidad). Estos son: 1 ) todo lo que sé está
afirmación de que la ciencia occidental es fundamentado e n teorías que han sido
arrogante y autoritaria. Es discutible que sea contrastadas con la realidad infinidad de veces,
occidental y es precisamente lo opuesto a pero puedo estar equivocado; debo, por tanto, estar
arrogante y alitoritaria. Pretendo a continuación dispuesto a examinar críticamente propuestas
argumentar que, por el contrario, una razón muy nuevas; 2 ) no puedo decir con toda seguridad que
LA IMPORTANCIA DE INVESTIGAR EN COLOMBIA

m i hipótesis es verdadera por una mera particularmente perverso Es perverso porque


confrontación con los hechos, pero s i puedo se usa para perpetuar la situación que
descartar. por ese medio, las que sean falsas y, aparentemente está denunciando. Efectivamente,
de esa forma, aproximarme a una interpretación la producción cientifica es muy costosa. Si se
con verdad; 3) la retórica no puede suplir un midiera la producción en número de articulos
contraste con la realidad; tengo medios para científicos, por ejemplo, en 1996 se produjeron en
distinguir entre un ejercicio lingüístico y una los Estados Unidos 6,56 porcada millón de dólares
argumentación real, y 4) mis actitudes en todos invertidos 'O. Eso implica que Colombia, con el
los campos de la vida deben ser coherentes con presupuesto asignado a Colciencias. única
mi actitud hacia el conocimiento, es decir, mis agencia financiadora estatal, debía producir en el
opiniones deben acercarse a la verdad. 2000 sólo 41 articulos cientificos (además, sin
tener en cuenta las diferencia de infraestructuras,
No es mi intención entrar en una discusión con equipos, bibliotecas y otros). Me atrevo a adivinar
tendencias filosóficas modernas (posmodernas) que Colombia va a producir algo más que eso. Si
y viejas con nuevos ropajes, que no aceptan estas se midiera la expectativa de productividad de
premisas, sino hacer explícitas algunas de las acuerdo con el número de personas dedicadas a
bases del comportamiento de un ciudadano la investigación, no podríamos aspirar a nada más
corriente, con un buen sustento de educación que 0,01% de la producción científica mundial.
cientifica (básica, social o humana) y con un sólido En efecto, 94% de los científicos que trabajan en
sentido común. Creo que la ausencia de esos el mundo lo hacen en los países desarrollados, 1%
subproductos de una educación basada en ciencia en Latinoamérica y apenas un 0,01% en
genera problemas culturales y politicos de enorme Colombia 'l. Eso sin considerar el efecto
gravedad; las tres situaciones auténticas potenciador que tiene una comunidad grande.
anteriormente descritas son ejemplos de esa diversa y bien establecida sobre la productividad.
deficiencia. El diseño de acciones confiando en En Colombia, se ha producido lo que se podía en
energias cósmicas, la construcción de sus circunstancias y no es posible medir la
negociaciones basándose en las auras de los productividad sin tener en cuenta cuáles son los
contrincantes y una justicia en la que 'todos saben' instrumentos que el Estado y el sector privado
sin necesidad de pruebas, no pueden conducir a han dispuesto para ese efecto.
una sociedad mejor. A pesar de lo anterior, y puestos en las
Los lemas de Feyerabend de que 'la ciencia no proporciones adecuadas, la mínima comunidad
es más que otro mito' y que, por tanto, 'todo vale' cientifica colombiana ha hecho cosas importantes.
llevan a una preponderancia de la propuesta Si se conoce algo de nuestra biologia, de la
retórica del 'discurso' sobre las teorías cientificas distribución de especies de plantas y animales,
contrastadas con la realidad. Si la contrastación de la estructura geológica, de la dinámica de
con la realidad no es necesaria ni deseable, la nuestras enfermedades e incluso de algunos
vigencia de una teoría dependerá de las maromas aspectos de su biología, del clima, de posibles
retóricas o de la fuerza. La historia de la humanidad aplicaciones industriales de productos naturales
está llena de ejemplos en los que se comienza
con la retórica y se termina con la fuerza. La Ese argumento, en más palabras y adicionado con la
ciencia y la educación basada en ciencia, son afirmación de que no existe un Sistema Nacional de
Ciencia y Tecnologia. fue sustentado por el entonces jefe
instrumentos invaluables de los pueblos como del Departamento Nacional de Planeacion ante el Senado
antídoto contra el autoritarismo. de la Republica, cuando se lo citó para que explicara
porqué en el plan cuatrienal de desarrollo la invercion
¿Se ha producido conocimiento científico en ciencia había sido practicamente reducida a un pequeño
en Colombia? componente de 'apoyo a las expailacianes'.

El argumento de que no vale la pena invertir en 'OMay RM. The scientific investments of nations. Science
ciencia en Colombia porque de todas formas 1998;281:49-51

nunca se ha producido algo significativo, es "World Science Report London: Unesco; 1996
y de innumerables aspectos de nuestra realidad "El nuevo orden internacional exige un desarrollo
física, biológica y social, se debe a un discreto y cooperativo global. Durante los pasados
constante trabajo autóctono, hecho generalmente doscientos años, las transformaciones sociales
con los niveles de rigor usuales en la comunidad y tecnológicas le permitieron a un par de docenas
internacional. Esos conocimientos no han sido de sociedades llegar a niveles inimaginables de
importados de ningún lado, puesto que no existían riqueza y bienestar. Sin embargo, durante la
ni interesaban a nadie más que a nosotros. década de los 80 se incrementó la competición
entre las naciones lo cual llevó a una saturación
También se ha explorado en campos diversos y
de mercados y a una inestabilidad económica
no necesariamente relacionados con conoci-
preocupante. La salida depende en buena parte
mientos autóctonos. Se ha mirado a las estrellas
de que muchas otras sociedades entren a formar
y medido la distancia que nos separa, por ejemplo,
parte del exclusivo club de las sociedades ricas.
de las Efeidas; se han estudiado nuevos
Para lograr ese desarrollo global, es necesaria una
materiales, superconductores, semiconductores,
transformación social, científica y tecnológica
cerámicas, fibras de carbón; se ha participado en
comparable con la revolución industrial.
la exploración de la composición subatómica de
la materia; se ha estudiado la biología molecular La única manera de enfrentar ese reto es
de organismos patógenos para nosotros y para aumentando sustancialmente las contribuciones
otros. En resumen, se ha participado con un aporte de la ciencia y la tecnologia al desarrollo, y
modesto pero tan significativo como cualquier otro mejorando la cooperación entre las naciones, que
de tamano similar, en la construcción conjunta de hoy se dividen claramente entre las científica-
la más grande empresa de la especie humana en mente ricas y las cientificamente pobres. Todos
todos los tiempos, su ciencia. Esa participación los desarrollos fundamentales esperados en el
refleja nuestra responsabilidad en el mundo y es mundo - crecimiento económico, protección
un componente importante de nuestra dignidad ambiental, mejor salud, mayor productividad
como hombres y de nuestra nacionalidad. Asi agropecuaria y manejo eficiente de las poblaciones
como no se puede dejar de escribir poesía porque -dependen de la capacidad que tengan los países
todavía hay ciudadanos que no saben leer, no se para generar, absorber y usar ciencia y tecnologia
puede dejar de hacer investigación cientifica de vanguardia".
porque hay crisis fiscal. Si queremos tener un
La conclusión de este aspecto en el trabajo de la
papel en el diálogo global, el más natural conducto
comisión Carnegie dirige dos mensajes distintos,
de interlocución es la ciencia.
uno a los países desarrollados y otro a los
'Para los paises desarrollados, subdesarrollados, los dos admirables por obvios
es importante l a investigación cientifica y claros. A los subdesarrollados les dice que la
en los paises subdesarrollados? riqueza, en el siglo que comienza, depende
realmente del conocimiento. A los desarrollados
El verdadero desarrollo global no puede darse sin
les dice que no pueden crecer indefinidamente si
un crecimiento igualmente global e n e l
ese crecimiento no se acompaña con el de los
conocimiento. En 1992, se constituyó en los
países más pobres. Observación de Perogrullo;
Estados Unidos la Comisión Carnegie para
si los dos somos pasajeros del mismo planeta,
Ciencia, Tecnologia y Gobierno. La comisión,
n o podemos avanzar indefinidamente a
presidida por el ex presidente Jimmy Carter, tenia
velocidades tan distintas, porque el terreno que
por objeto hacer aportes conceptuales a la
nos une tiene un limite de elasticidad y una ruptura
sociedad y al gobierno norteamericanos acerca
seria catastrófica para todos.
de las tendencias del desarrollo en el mundo
nuevo de la posguerra fría. El informe de la La globalización no es posible entre socios tan
comisión, entre otros, senalaba algunos puntos exageradamente desiguales. Se necesita
que tenían que ver con el desarrollo basado en mantener una base común de conocimiento para
tecnologia y las relaciones entre las naciones que que las tecnologias y los productos del otro sean
voy a resumir a continuación: asimilables. La ausencia de esa base común
Biornedica 2001;21:13~24 LA IMPORTANCIA OE INVESTIGAR EN COLOMBiA

llevará a la ruptura de la comunicación. El mundo actividades de planeación estratégica en los


global ideal dejaría de ser posible y se generarían últimos 10 anos, la única recomendación sensata
necesariamente barreras de contención, no sólo seria que no se hicieran más estudios y que se
para enfermedades y plagas emergentes,sino para aplicaran algunas de las recomendaciones que
productos, para poblaciones y para culturas. Nadie se han dado. Cualquier estrategia que fortalezca
querría vivir en un mundo así; poreso, el desarrollo y aumente la capacidad para hacer ciencia tendrá
cientifico de las naciones subdesarrolladas es un efecto positivo, independientemente de los
también de interés para las desarrolladas. detalles y de las prioridades adoptadas.
La ciencia es el ámbito abierto en el cual se En mi trabajo como profesor de bioquimica trato
encuentran los dos mundos. Es innegable que el d e q u e mis estudiantes comprendan las
desarrollado recibe con gusto y generosidad a los estrategias que se generaron en la naturaleza para
mejores estudiantes del subdesarrollo para que hacer posible la vida. El problema central consiste
lleven a cabo sus estudios doctorales e inicien en cómo construir moléculas muy complejas a
sus carreras de investigadores. En los Estados partir de unas simples, lo que seria termodinámica-
Unidos, en muchos campos, la mayoria de mente un imposible si no se acoplaran reacciones
estudiantes para Ph.D. son extranjeros, y su que liberan energia con las reacciones de
número se duplicó desde 1995 12. Es innegable 'construcción'que la requieren. La evolución de la
también que gran parte de esos estudiantes naturaleza podía escoger entre dos posibles
brillantes se establecen y llevan a cabo sus estrategias generales y las dos se desarrollaron.
carreras investigadoras e n los países La primera consiste en acoplar directamente una
desarrollados que les ofrecen mucho mejores reacción que genera energía con una que la
condiciones de trabajo. Si el mundo desarrollado requiere. La segunda. que ha resultado muchísimo
asume la importancia de un crecimiento cientifico más productiva y poderosa, consiste en ten--runa
más coordinado con el de los paises pobres, debe gran bateria de reacciones que producen energia
generar mecanismos decididos de cooperación sin una destinación muy específica. Están
internacional. Uno de ellos podría hacer uso de reguladas de tal forma que mantienen en la célula
las decenas de miles de excelentes embajadores viva un alto nivel de energia potencial y ésta sirve
de esos países que son sus estudiantes d e para mover todas las otras reacciones.
doctorado. Pero seguramente la prueba definitiva
sería la generación de joint ventures en las que Esa descripción sacada de la naturaleza, más aún
los paises más pobres en conocimiento puedan del fundamento mismo de la vida, es una buena
llevar sus ideas desde el estadio más primitivo analogía sobre las maneras que tenemos de
hasta el de desarrollo industrial, participando en impulsar el desarrollo. Los paises menos eficientes
todo el proceso, desde la adquisición básica de tienden a acoplar directamente sus iniciativas de
Información y conocimiento, hasta el desarrollo desarrollo científico a programas que responden
industrial y comercial, con respeto mutuo de las a necesidades inmediatas y de corto plazo. Se
características particulares en las distintas formas escogen las iniciativas puntuales a través de
de ver la vida y en hábitats y medio ambiente. sistemas d e prioridades muy estrechos,
Sólo un avance coordinado nos permitirá seguir generalmente definidos por aquéllo que los
disfrutando a los dos mundos de este planeta, administradores imaginan que es rentable
que. a l a larga, es nuestro mayor y m á s desarrollar, y las iniciativas con objetivos más
compartido capital. generales (incluidas las d e formación de
científicos y educación hacia la ciencia) son
Epílogo relegadas. El sistema d e fijar prioridades
El ensayo no trae recomendaciones. Después de reducidas, con base en consideraciones
dos misiones nacionales e innumerables inmediatistas, en un medio que como el del
subdesarrollo tiene más prioridades que cientificos
'2Klemm WR. Ph.D production: a global perspective. The disponibles para ocuparse de ellas, tiene grandes
Scientict 2000;14-31 peligros. Algunos de ellos pasan por la pérdida de
presencia en campos que, aunque no lo parecía investigadores, con objetivos diversos y con una
en un momento, demuestran su importancia a libertad para investigar que sólo está limitada por
posterior;; la distracción, en pos de 'modas', de la calidad y la productividad. Es, en esencia, el
esfuerzos que debían estar concentrados en mismo sistema ingenioso desarrollado por la
desarrollos fundamentales, y por la migración de evolución, centrado en el mantenimiento de una
científicos de los campos en que son expertos a energía potencial alta, es decir. en una buena
otros en los cuales son apenas aprendices. capacidad de respuesta inmediata a los retos y
La segunda opción, aquélla que ha sido escogida problemas que se presenten. Es esa capacidad
por los países más desarrollados, es la generación de respuesta lo que define realmente a una
agresiva de una comunidad amplia de sociedad desarrollada.