Você está na página 1de 507

Disponibilizado: Stella Marques

Tradução: Niquevenen
Pré-Revisão: Thamy
Revisão Inicial: Veri
Revisão Final: Regina
Leitura Final: Ayashi Mikage
Formatação: Niquevenen
A única maneira de destruir um homem é tomar o que ele
não pode viver sem.
Três anos atrás, eu tinha tudo. Uma linda mulher. Um filho. Uma
razão para viver.

Até que uma força-tarefa cruel, montada sob as ordens do prefeito


Michael Culling, com uma estratégia brutal para fazer as ruas de
Detroit 'seguras', arrancou tudo que eu amava em uma caçada
mortal chamada Expurgo.
Eles tentaram me matar também. Gostaria que tivessem. Agora eu
estou amaldiçoado pelas lembranças daquela noite, e as palavras
que sussurrei para minha mulher que morria.
A promessa de vingar o mal e fazer o certo.

Eu já não sou Nick Ryder. Eu sou um vigilante mascarado. Sem


rosto. Sem amor. Sem Medo. Um homem com nada a perder e um
que viu a verdade sombria e violenta por trás da cidade impecável.

Michael Culling não sabe quem eu sou. Ou o que eu quero. Tudo o


que ele sabe é que eu sequestrei sua bela mulher.

Olho por olho - não é o que diz o ditado? E Aubree Culling é o peão
perfeito para destruí-lo.

Se ela não me destruir primeiro.

AVISO: **Não recomendado para


leitores com idade inferior a 18 anos
devido a violência gráfica, sexo e
linguagem forte.
Mas a partir de cada crime, são balas que um dia vão
procurar você, onde o coração está carregado.
Pablo Neruda

SPERAMUS MELIORA
RESURGET CINERIBUS.1

1 Nós esperamos por coisas melhores; que irão surgir das cinzas. — Gabriel Richard
(lema da cidade de Dretroit, E.U.A).
Para SNL e AJL
Vocês são os melhores capítulos da minha vida

*****

E para Julie Belfield


Porque toda escritora precisa de um chute na bunda às vezes.
Caro leitor,

Em primeiro lugar, muito obrigada por ler o meu


primeiro romance contemporâneo. Eu normalmente escrevo
paranormal e reconhecidamente me aventurar em um novo gênero
foi um pouco assustador. No entanto, eu gostei de escrever sobre
os mortais, tanto quanto meus amados imortais e estamos ansiosos
para a elaboração de mais contemporâneos no futuro.

Se você está lendo um dos meus livros, pela primeira vez,


eu quero advertir que eu sou um daqueles espetáculos contra
contar tipo de escritores. Portanto, eu não estou apenas dizendo a
você que o meu herói é um assassino cruel e um sexualmente
carregado macho alfa. Você pode esperar encontrar violência
gráfica e conteúdo sexual forte durante todo o livro.

Aproveito para alertar sobre automutilação e abuso de


drogas. Não recomendado para leitores com idade inferior a 18.

Este livro não teria sido escrito sem a ajuda dos meus
musicais muito amados. Confira o meu site para todas as minhas
listas!

Obrigada pelo seu interesse em minha escrita.

Com muito amor,

Keri
PRÓLOGO
Você nunca esquece os sons dos tiros. Como o som afoga os
gritos dentro de sua cabeça. Não importa o quão alto, é
sempre mais alto, até que a bala atinge a sua marca em uma
explosão de dor. A porra inflexível da dor que endurece
através da carne e deixa um buraco em seu rastro. Escuridão
se instala, e por um fugaz momento de felicidade, tudo é
silêncio.

Você torna-se insensível, passeando na linha fina entre a vida


e a morte.

Eu desejava que a bala tivesse me matado.

Pelo menos, se tivesse, eu estaria certo de três coisas:

Eu poderia esquecer a monotonia de seus olhos quando o


sangue drenou de seu corpo.

Eu não ouviria a promessa que eu sussurrei em seu ouvido.

E o cano da minha arma não iria ser amontoado na garganta


de um homem, que implorou por sua vida apenas momentos
antes de eu cortar sua língua.

Mas isso é o que acontece quando você atira em algo


impenetrável.

Ele ricocheteia.
CAPÍTULO 1
Nick
Escolher: verbo transitivo

1: para selecionar a partir de um grupo; selecionar

2: para reduzir ou controlar o tamanho (como uma manada) por


remoção (como por caça) especialmente de animais; para caçar ou
matar (animais) como um meio de controle populacional

De acordo com a Lei de Newton, para cada ação, há


uma reação igual e oposta.

Você perfura uma parede de tijolos, suas juntas


sangram.

Você dispara uma arma, ela recua.

Você destrói a vida de um homem, ele busca


vingança.

Olho por olho.

Então, lá eu esperava, ao lado de uma janela


quebrada, dez andares do chão, os dedos longos e cerrados
em punho, enquanto os ventos do início de Outubro,
chicoteando, passando o prédio abandonado onde eu estava
escondido.

O local deve ter sido uma sala de aula uma vez.


Mesas espaçadas e alinhadas, algumas caídas, algumas em
pé. Livros sujos, ultrapassados, jogados pelo chão,
espalhados e abertos como corvos mortos em um campo de
neve de papéis. Como se um apocalipse tivesse atingido a
cidade, e os trabalhadores foram forçados a fugir sem
nenhum aviso.

Fora da janela, cascas quebradas e abandonadas


pontilhavam a paisagem, contra um grupo cinza de nuvens,
lavando o céu. Cicatrizado e espancado, a metáfora perfeita
para as pessoas que viviam dentro de seus esquecidos
bairros, Detroit era como uma criança abusada, aguardando
o dia em que alguém viesse e eu não dou a mínima para isso.

A terceira cidade do mundo da América.

Em qualquer outra parte do país, o que aconteceu


teria sido uma atrocidade. Não teria sido uma vigília à luz de
velas, animais criados fora das cinzas e escombros onde
minha casa costumava ficar. Os pais deveriam agarrar seus
filhos, um pouco mais apertadas à noite dando graças, e eles
não estavam comigo.

Em vez disso, o assassinato não foi relatado. Nem


mesmo os malditos vizinhos se preocuparam em chamar os
bombeiros para relatar uma casa em chamas.

Eu puxei o capuz preto para frente para esconder o


meu rosto e inclinei o corpo da minha M24 abaixo do peitoril
da janela, fora da vista.

Nas ruas abaixo, uma multidão se reuniu em torno


de duas vans brancas cheias de pacotes de cuidados para os
sem teto. Na multidão, um casal branco, casual, mas muito
corte-limpo para pertencer ao extremo oriente, passando para
fora os grandes sacos transparentes com sorrisos fáceis,
fixados em seus rostos, parando de vez em quando para a
câmera.

Michael e Aubree Culling.

Pacotes de cuidados. O prefeito não dava a mínima


para a cidade, e muito menos para os sem-teto que é a
escória suja em suas ruas e deixou uma mancha em suas
impressões azuis. Eu não ficaria surpreso se os pacotes
tivessem sidos atados com veneno de rato pelo idiota, ou a
sua obediente pequena mulher, sempre lá para acariciar seu
ombro e sorrir para a câmera.

Eu poderia ter os matados, do meu ponto de vista.


Assistindo seus cérebros pintar a calçada, enquanto a
multidão se dispersa em uma onda de pânico.

Os argumentos para não puxar o gatilho pareciam


diminuir, a cada dia que Michael Culling foi capaz de
esquecer que ele já tinha dado a ordem para assassinar
minha família.

Considerando que minhas lembranças continuaram


a voltar.

Com cada pesadelo que assolou o meu sono, uma


maior necessidade queimando em algum lugar nos mais
escuros cantos da minha mente, que me deixou questionando
minha própria humanidade. Eu precisava ver a devastação
no rosto de Michael Culling quando eu levasse tudo dele. Eu
queria vê-lo enrolar-se em si mesmo, amaldiçoando os céus,
com a dor de ver seu mundo inteiro lentamente escapando
pelas pontas de seus dedos, impiedosamente arrancando o
coração de seu peito.

Eu precisava que Culling sentisse nesses momentos


finais, o que eu senti. Para saber que o golpe esmagador de
realidade existia por trás de um véu fino de esperança que
iria incendiar a qualquer momento.

Ele saberia a minha dor. Meu sofrimento. Minha


desolação.

Nenhuma bala rápida iria entregar minha vingança


para aquele bastardo. Eu pretendia dar para o Culling a
compreensão do verdadeiro inferno. A percepção de que o que
ele mais queria, a própria razão pela qual ele viveu, se foi
para sempre.
Vingança.

A palavra surgindo na minha cabeça, uma ebulição


constante, me impediu de soprar seus miolos para fora, pelos
últimos três anos. Como a palavra, mantive algum tipo de
sanidade. Uma proposta.

A multidão dispersou abaixo, com dois homens,


vestidos com trapos, disputando um dos pacotes.

Guardas da polícia, que tinham mantido um halo de


espaço entre os Cullings e a multidão de desabrigados
chegando mais perto, puxando suas armas. Gritos entraram
em erupção e um visual de Michael e Aubree sendo rasgados
aos pedaços no bairro de merda, tendo o oportunista em
mim, borbulhando das profundezas obscuras de minha alma,
pedindo-me para deslizar o rifle através do buraco na janela e
atirar.

Feito. Acabou.

Eu nunca teria que ver a merda de seus rostos


sorridentes novamente.

Eu dei um passo para trás a partir da janela apenas


para provar a mim mesmo que eu podia, que eu não era
estúpido o suficiente para me deixar enganar pela quimera de
uma morte rápida. Seria um tiro total de suicídio, de
qualquer maneira. A porra do plano todo sairia pela janela, e
todos os homens que tinham realizado as ordens de Culling
permaneceriam livres.

Vivo e livre.

Além disso, não foi a primeira vez que eu tive a


oportunidade de matá-los, e não seria a última. Por três anos,
eu tinha visto Michael e Aubree Culling desfilando pelas ruas,
como santos. Ambos sorrindo, esses sorrisos falsos brilhantes
que imploravam para ser jogados de penhascos, enquanto
distribuíam promessas as pobres almas que os desanimados
rodavam e seguiam como ratos atrás do flautista.

Um olhar para o meu antebraço revelou a cruz de


ferro com o escorpião serpenteando onde James Nicholas
tinha sido tatuado, bem como a citação abaixo:

Qualquer pessoa que fere seu próximo será ferida da


mesma maneira: fratura por fratura, olho por olho, dente por
dente. - Levítico 24:20

A cruz era um lembrete de que eu não fui sempre um


monstro.

Houve um tempo que eu não acreditava neles —


monstros. Às vezes, meu filho acordava com pesadelos, gritos
dele debaixo de sua cama. Como todos os pais, eu disse a ele
que não existia.

Exceto, que os monstros existiam. Eles não se


escondiam debaixo da cama, no entanto. Eles invadiram a
maldita porta e roubaram tudo o que eu amava.

Para derrotar um monstro, eu tinha que me tornar


um.

Muitas vezes me perguntei que tipo de homem eu


seria, se eles não tivessem me roubado tudo naquela noite.

Tirando do meu devaneio ausente, voltei a me


concentrar na cena além da janela. Com exceção de uns
poucos empurrões residuais, os dois homens tinham parado
de lutar, o maior dos dois, tendo a sua embalagem e
empurrando a multidão, para chegar o mais longe deles
quanto podia.

Meu olhar arrastou de volta para os Cullings e a dor


esfaqueando meu crânio, lançando um flash de luzes
irregulares atrás das minhas pálpebras, apertei meus olhos
fechados.
Segurar o lado da minha cabeça não fez nada para
aliviar os espasmos em forma de agulha desbastando o osso.
Quando eu levantei minhas pálpebras, uma névoa amarela
nublou minha visão.

De novo não.

A última vez que eu vi um médico, cerca de um ano


atrás, ele me disse que eu poderia esperar um efeito colateral,
como dores de cabeça, por causa da porra de bala no cérebro,
eu supunha. Às vezes, eu perdia trechos inteiros de
memórias também. Apagões. A verdadeira dor na bunda, nas
ocasiões que eu bati de fora e me vi de pé no meio de uma
casa de crack maldita com nenhuma memória de como ou
por que, eu estava lá.

"Bonito, não é?"

Apesar do latejar na minha cabeça, eu torci para


encontrar uma figura, nada mais do que um esboço
espectral, envolto em sombras. Sua voz era inconfundível, no
entanto.

Alec Vaughn.

Onde minha voz carregava uma profunda qualidade


rouca, Alec era mais leve, como um cavalheiro, traindo o fato
de que ele passou a ser um gênio cruel que tinha feito um
grande nome nas ruas ao longo dos últimos.

Eu rosno para sua pergunta, rangendo os dentes


quando eu trabalhei para fora um formigamento na minha
mandíbula.

"Venha agora, o ódio e a vingança de lado, ela é uma


criatura impressionante. Certamente você pode apreciar
isso."

Ele deu um passo à vista. Mesmo em um lugar sujo e


abandonado, Alec nunca deixou seu olhar meticuloso com
seu terno de três peças e chapéu.
Embora nossos estilos fossem diferentes, Alec e eu
compartilhamos duas semelhanças: ambos sabíamos uma
coisa ou duas sobre computadores e nós tínhamos somente
uma insaciável sede de vingança, eu ainda gostaria de
descobrir a causa da sua. A única coisa que Alec havia
divulgado sobre si mesmo, além do seu nome, foi o seu
talento para cortar e sua propensão para esconder dinheiro
roubado.

Ele veio até a mim um tempo atrás com uma


proposta, uma que eu não podia recusar, um plano bem
construído que foi melhor do que qualquer coisa que eu tinha
na época. Para vingar-me dos homens que tinham destruído
a minha vida, e finalmente, os sorrisos que zombaram de
mim todos os dias.

Eu bufei em sua intrusão, persuadindo a dor


persistente em minha cabeça com a palma da minha mão.
"Como diabos você sempre me encontra?"

"Questões públicas envolvendo os Cullings. O prédio


abandonado apenas com um ponto de vista doce. Está não é
a ciência de foguetes, meu amigo."

Eu sorri para isso. "Estou ansioso para o dia em que


eu realmente irei puxar o gatilho."

"Estou surpreso que você não tenha feito isso ainda."


Um clique precedeu o cheiro quente de tabaco, e Alec mudou-
se ao meu lado na janela, um charuto cubano de espessura,
tornando minhas papilas gustativas enrugadas. Eu nunca
tinha sido alguém para fumar charutos, mas caramba, cada
vez que o bastardo se iluminou, eu não gostava do sabor
defumado. Ele acendeu o charuto e soprou no final do
mesmo, antes de inclinar para trás e colocá-lo à sua boca.

"A isca funcionou," eu relutantemente confesso.


"Tenho certeza que você não teve dúvidas."
Suas sobrancelhas voam para cima. "Você vai fazer
isso, então?"

"Eu tenho uma escolha?"

Um sorriso perverso dançou em seu rosto. "Não." Ele


soprou uma nuvem de fumaça no ar, colocou o charuto entre
os dentes quando ele cruzou os braços atrás das costas e
andou. "Eu confio que você leu os arquivos."

"Cada palavra."

Um mês antes, Alec tinha me entregue um chip, todo


soberbo e orgulhoso de si mesmo. Arquivos da polícia.
Registros criminais para cada um dos homens que invadiram
minha casa três anos atrás. Não apenas os homens, no
entanto. Cerca de Detroit, eles eram conhecidos como o grupo
Seven Mile, a banda mais cruel de matadores de aluguel que
a cidade já tinha conhecido. Em questão de poucos anos,
tinham apagado os membros da gangue mais perigosa,
subindo rapidamente fileiras e dinheiro. Mas eles ficaram
gananciosos. Brandon Malone, seu líder, e seu irmão, Julius,
decidiram que não queriam mais ser matadores de aluguel.
Eles queriam ser os patrões. Então, eles fizeram parceria com
Culling em uma operação silenciosa que reduziria os chefões
da cidade, nivelariam alguns dos bairros de merda, e
impulsionariam Brandon e sua tripulação de um estatuto
intocável.

As gangues e confidentes mais próximos de Culling,


conhecidos como O Abate, e isso aconteceu uma vez por ano,
na noite mais temida da cidade do crime.

Detroit sempre foi notória por merda que vai para


baixo na noite do diabo. Incêndio culposo, vandalismo,
assassinatos. Ele cresceu e diminuiu com o método de
aplicação de cada prefeito, e tinha sido em um momento um
pouco antes de Culling assumir o cargo. Sob o pretexto de
fazer detenções legítimas, Culling montou uma força-tarefa
dos Anjos, para combater o crime na superfície, enquanto
dissimuladamente paga gangues para matar outras gangues.
Nivela um bairro e elimina os peixes menores, tudo em uma
varredura.

Para o resto do público era um método misterioso,


que de alguma forma começou a transformar os bairros
ferrados da cidade em algo, seu povo só via nos subúrbios
circunvizinhos. A partir de lixo para a aula, incluindo
extravagantes complexos de apartamentos muito caros para a
maioria dos existentes Nativos de Detroit.

Por isso mesmo, eu não podia deixar o sistema de


justiça da cidade com os bastardos. De jeito nenhum eu
poderia ficar de braços cruzados após o que tinham feito, o
que tinham roubado de mim.

Por um preço, um homem poderia encontrar


qualquer informação que ele queria no ventre da internet,
conhecido como a rede profunda2. O lugar era uma
convenção de linha de escória do mundo. Pedófilos,
assassinos contratados, serial killers, era só nomeá-lo e ele
estaria lá, em toda a sua depravação. Foi nesse carnaval de
bandidos que eu descobri que havia sido o Culling que tinha
pagado a equipe de Seven Mile para vasculhar meu antigo
bairro, e o Chefe de Polícia que forneceu os nomes de
traficantes de drogas que vivem nas proximidades. Alec foi
capaz de fechar um acordo para ter acesso aos arquivos, ele
estava muito feliz em entregar, foda embrulhado para
presente para mim.

"E?" Alex solicitou.

Eu sabia a que ele se referia. Sua oferta veio com


uma estipulação que não explodiu exatamente a porra e saía-
se para cima, no entanto. Uma tarefa que tinha sido
2 Rede profunda: está se referindo a Surface Web, que é uma internet totalmente
desconhecida pelo usuário comum. Este mundo submerso e misterioso é,
normalmente, mencionado através dos seguintes termos: 1. Deep Web (Web Profunda);
2. Deep Net (Rede Profunda); 3. Invisible Web (Web Invisível); 4. Under Net (Abaixo da
Rede); 5. Hidden Web (web Oculta); 6. Dark Net (Rede Sombria); 7. Free Net (Rede
Livre).
adicionada a um perfeitamente bom plano um par de meses
atrás. "Vou sequestrar Aubree Culling," eu disse. "Por quê?"

Ele cutucou a cabeça em direção à janela. "Olhe para


o jeito que ele olha para ela."

Abaixo, Culling estava ao lado de sua mulher, e


mesmo nessa altura, não foi difícil para pegar a adoração em
seus olhos. A maneira como ele agarrou a parte de trás do
seu pescoço enquanto os dois estavam fora da multidão,
falando com a apresentadora de notícias. Os olhares e
sorrisos intermináveis que ele deu toda vez que Aubree falou.

Ele se inclinou e beijou-a, o gesto enrolando meu


lábio em repulsa. Eles haviam sido apelidados de políticos
queridos pela imprensa, a porra perfeita, uma imagem que eu
teria gostado de soprar para longe com um ponto de bala.

"Você não se lembra desse sentimento?" A voz de Alec


corta os meus pensamentos. "Um homem que mataria pela
mulher que ele é claramente obcecado. Essa é a verdadeira
dor." Seu sussurro flutuou pela minha cabeça, nublando
todas as imagens dos dois deitados em roupas encharcadas
de sangue. "Talvez você possa concordar, morte teria sido
mais fácil. Viver... agora é onde a bala esconde seu veneno."

O ar ficou espesso e sufocante. Minha garganta


apertada, implorando por uma dose de uísque, mas eu engoli
a secura. "Por que não matar os dois? Acabar com ela. Em pé
com um sorriso, aqui mesmo, agora."

A risada de Alec ricocheteou na parede. "Você sabe


que eu não posso fazer isso, Nick. Eu tenho muita coisa em
jogo, para uma morte desleixada." Como algo de um
saqueador mascarado, Alec tinha desenvolvido um pouco de
status de celebridade. Um gênio quando se tratava de
computadores, com o conhecimento dos sistemas de
computador mais seguros, ele era conhecido entre os hackers
como o infame Achilleus X, um hacktivista de tomada de
problemas com um talento para fugir das autoridades. "Além
disso, há a questão de uma promessa que fez. Ou você
esqueceu?"

Filho da puta. Como facas torcendo no meu intestino,


suas palavras cortaram profundo. Eu tinha jurado minha
própria vida para manter a promessa que tinha feito à minha
mulher moribunda. Meus dentes trincados, prendendo a
raiva estacionada na ponta da minha língua.

"Nós não somos inimigos, Nick. Isso não é uma


ameaça a você. Você pode facilmente apenas dar-me os
arquivos, e vamos nos separar."

Eu não poderia, no entanto. Ele sabia que eu não


podia. Se eu andar direito, então, eu estaria morto pela
manhã. Um homem sem propósito era um perigo para si
mesmo, e a única coisa que tinha me mantido vivo por tanto
tempo foi uma dolorosa ereção por vingança.

"Eu vou fazer isso. Qual é o plano?"

"Eu não vou mentir para você." Ele enfiou a mão no


bolso e tirou uma moeda do tamanho de um dólar de ouro,
lançando-o no ar. "Eles expandiram-se. Operações
expandidas da pequena tripulação de pistoleiros que
invadiram sua casa há três anos." Cada um daquela equipe
tinha ido para coisas maiores e melhores. E por que não?
Eles foram financiados pelo prefeito e protegidos pela polícia.
Eles tinham propriedades sobre a porra da cidade.
Empresários em crime. "Vai ser você contra a coleção mais
cruel da escória do submundo que já existiu. Traficantes de
drogas. Traficantes de sexo. Traficantes de armas. E eles têm
conexões. As chances de você sobreviver a isto..." Ele abriu a
palma da mão para um lado completamente em branco —
uma anomalia. "Incerto".

"O que é que isso importa, afinal?"

A mandíbula de Alec torceu. "Você de todas as


pessoas deveria saber a diferença entre misericórdia e uma
vingança de matar. Talvez eu devesse deixá-lo para enfrentar
o último em seu próprio país."

Tudo se resumia a uma noite. Uma noite que eu faria


esse Culling, filho da puta corrupto, lembrar-se da família
que ele tinha matado, das vidas que ele tinha destruído. Eu
pegaria o que quer que fosse, patético, minúsculo coração
que pode estar batendo em seu peito, arrancá-lo, e ver seu
mundo desaparecer ao redor dele, enquanto ele levava sua
última respiração.

"Eu disse que eu vou fazer isso." Eu faria isso,


roubando a própria mulher que lhe deu fôlego para começar.
"Agora me diga o maldito plano para sequestrá-la."

"Pessoalmente, eu acho que você está louco para


fazer isso sozinho." Seu olho revirou quando suas bochechas
cederam com uma baforada de seu charuto.

"Certamente, irmão. Agora que diabos é o plano?"

Soprando a fumaça em uma expiração preguiçosa,


ele inclinou a cabeça para trás. "A celebração no novo
hospital, a abertura do centro de câncer, sexta à noite. Ela é
a acompanhante dele. Ele dedicou a Cura Arts Center em seu
nome. Bom para disfarce... parece perfeito." Ele cheirou,
arranhando seu rosto com o polegar da sua mão em punho
no charuto. "É, um caso de black-tie fechado. Apenas um
guarda-costas. Segurança do hospital, mas eles não serão
problemas antecipados. Você vai escorregar para fora através
da passagem subterrânea que conecta o hospital para os
antigos dormitórios."

O hospital foi fechado e abandonado por anos, antes


de Michael Culling, desde então era necessário um
financiamento para reabrir suas portas. Um dos maiores
centros de trauma na cidade. Que doce. Sua cidade só não
conhece a maioria dos negócios de Michael que foram
assinados em sangue. "E as câmeras? Multidão?"
"Idiotas praticamente usam as configurações
padrões. Eu tenho entrado por um buraco no seu sistema de
segurança. Você não terá um problema. Já com a multidão..."
Ele fumava charuto. "Arranjarei uma distração."

"Que tipo de distração?"

Seus lábios esticados em um sorriso. "Um estrondo


na festa."

"Eu não gosto do som disso."

"Um pouco de confiança, se você quiser." Na verdade,


o brilhantismo de Alec iria garantir o sucesso do sequestro.
Sem dúvida, ele já tinha pensado em cada ângulo, cada
brecha. Todos os cenários possíveis estavam provavelmente
com resolução imediata. Eu confiei em Alec por causa disso.
"A preocupação de Culling com sua mulher desaparecida, irá
torná-lo descuidado. Mantenha-o de se concentrar sobre o
panorama geral."

"E depois o que?"

"Você irá segurá-la enquanto as negociações


acontecem."

Meu estômago deu um nó em um detalhe, que não


tinha discutido, quando ele propôs pela primeira vez a
ridícula ideia. "Babysiter da cadela? O que, no inferno, eu fiz
para você?"

"Não se desgaste, meu amigo. Se Culling se recusar,


e ele certamente irá se recusar, você terá o prazer de matar os
dois.” Ele soprou outra pluma. “Deixe fora esse pensamento
por um tempo."

"Bom. Estou ansioso para dar aos dois a mesma


morte lenta e dolorosa que eu tenho sofrido todas as noites
por três malditos anos."
Os olhos cinzentos de Alec perfuraram os meus, e
maldito se eu não tive uma sensação de que ele estava
prestes a dizer algo digno. "Existe uma alternativa."

"Não." Eu balancei a cabeça para o elevado sinistro


de sua testa. "Eu sei o que você vai dizer. Não."

"Não é fraco seguir em frente, Nick. Você poderia


começar de novo."

Saltando para frente me trouxe no comprimento do


braço dele, apenas espaço suficiente para nocautear a
perfeita fileira de dentes que ele ostentava. "Eu fiz minha vida
legítima uma vez. E quanto a você, Alec? Por que você apenas
não segue em frente? Finja que essa merda nunca
aconteceu."

"O que faz você pensar que eu não tento?"

Impossível. Um blefe, sem dúvida. A sede de Alec


para derramamento de sangue rivalizava com a minha
própria. Nenhuma mulher poderia possivelmente ficar no
caminho disso.

"Um destes dias, a luz vai virar, e você vai perceber


que as visitas que você sofreu em escuridão foi sua própria
sombra. Honrar a sua família com vingança, mas não faça
você mesmo uma de suas próprias vítimas."

Alec teve um problema com o ato final, a parte do


plano de onde ele coloca uma bala em linha reta entre os
meus olhos e me deixa cair com o resto deles. A matança da
misericórdia. Era a única maneira que eu havia concordado
em realizar um ato insano de tal vingança.

"Esse é o negócio. Não renegociaremos. Você sabe


que é isso, ou de lítio, para mim, de qualquer forma, estou
ligado ao caixão." Eu esfreguei minha mão pelo meu rosto em
frustração, o mesmo argumento elevava sua feia cabeça, o
mais perto nos aproximamos do dia D. "Você tem as minhas
costas, ou não?"

"Eu sempre tenho as suas costas, Nick. Você está


pronto para esta merda?"

Tomei mais um olhar para fora da janela e


amarrando a arma em meu peito, batendo Alec no ombro
quando passei por ele no meu caminho. "Estou pronto."
CAPÍTULO 2
Aubree
Meu pai me disse uma vez, de todas as ilusões do
mundo, a esperança era o seguidor mais perigoso de
insanidade.

Eu teria gostado de acreditar que, como um viúvo, ele


viu algo em mim que se recusou a ser demolido pela morte e
sofrimento que me rodeava como um miúdo. Ou que, como
pai, ele se orgulhava da tenacidade que tinha incutido em
mim.

Depois de toda a esperança, uma vez inflamada, era


impossível extinguir. Eu sabia de primeira mão. Porque a
esperança era tudo o que eu tinha agarrado, durante os
últimos cinco anos eu tinha sido casada com o filho da puta
do Michael Culling.

Olhando para trás em suas palavras, acho que meu


pai temia desde o início que eu teria sempre um coração
muito mole, uma mente muito forte, e que o meu desejo de
buscar o bem nos outros acabaria por destruir-me no final.

Como ele estava certo.

Esperança permitiu que a serpente quebrasse a


parede, que meu pai passou décadas construindo para a
nossa segurança, e esperança que transformaram o mal para
manchar o meu marido.

Dentes muito brancos roubaram minha atenção,


quando eu entrei no escritório de Michael em casa, com a
trepidação de um rato que tinha inadvertidamente
desembarcado no poço de uma serpente. Seus olhos eram
sempre quentes, convidativos, apesar da escuridão dentro de
suas profundezas. Mesmo assim, tão rapidamente como eu os
tinha visto virar frio, fazia sentido como eles podem atrair
alguém com uma primeira reunião. O sorriso passou a ser
sua melhor característica e seu maior disfarce, enquanto
seus olhos de forma muito eficaz ocultaram o assassino
escorregadio enterrado por trás deles.

Para o público, Michael era calmo, lógico, de fala


mansa, como um psicopata deveria ser. Nessa impassível fala
fluente, desprovida de emoção fora dos pontos de inflexão
pedantes, foi precisamente o que fez Michael perigoso.

Sentei-me em frente a ele, minha garganta


subitamente na necessidade de água fria. Em silêncio, nos
olhamos fixamente um para o outro, mas o rastreamento
sutil de seus olhos me disse que estava analisando o meu
rosto, como um robô que poderia pegar as menores
perturbações no universo.

Aqueles olhos castanhos escuro, quase negros,


desciam para os meus braços e o canto do lábio chutou para
cima em um meio-sorriso. "Você está nervosa, querida.
Depois de cinco anos, eu ainda te deixo nervosa?"

Um flash luminoso de seu sorriso perfeito chamou


meu foco longe dos olhos maus, enquanto seu paternal tom
tinha de sufocar o desejo de enrolar meu lábio. Imaginei
esmagando meus dedos naqueles dentes, deleitando-me com
o crack de verniz quando sua máscara perfeita desmoronasse
no chão. Afinal de contas, era quase impecável seu rosto, com
sua suave pele barbeada, e esses convidativos olhos quentes,
que lhe permitiu sobreviver. Sem isso, ele passaria fome. A
dieta de um psicopata constitui-se de dominação, poder e
controle. O único jeito que Michael poderia conseguir tal
coisa era com carisma, algo que ele só entendeu em um nível
superficial.
"Estou com frio," eu respondi, porque dar-lhe a
satisfação, mesmo depois de todos esses anos, de pensar que
ele não fez nada mais do que fazer sentir-me morta?

Eu odiava esses tipos de interações com ele, sua


tentativa de se afirmar, de lembrar-me que ele ainda tinha o
poder de me fazer sentir tão mansa como a garota que ele
conheceu anos atrás. Por mais que ele tenha me colocado
para fora como um espécime sob seu microscópio, porém, eu
também o assisti em troca. Estudei seus comportamentos, na
medida em que eu poderia, na maioria dos casos, os previa.

Charmoso e calmo passou a ser duas bandeiras


vermelhas.

"Talvez eu possa oferecer algo quente." Ele se


levantou da cadeira, desfazendo o cinto enquanto ele
circulava sua mesa, e encostou-se à frente dela. Com as
palmas das mãos plantadas em cada lado dele, ele inclinou a
cabeça, um movimento que só aconteceu para pegar fora da
minha periferia.

Um olhar para cima me mostrou ele olhando para


mim, antecipação dilatou suas pupilas como um gato grande
na catnip3. Ele gostava de pensar que eu o desejava tanto,
que eu não conseguia me controlar na sacudida do pau de
suas calças. Certo. O simples pensamento de seu esperma na
minha boca me fez querer vomitar, desgraçado.

A secura bateu no fundo da minha garganta e eu


precisava desesperadamente engolir, mas ele confundia isso
com água na minha boca. Talvez fosse. Talvez eu tornei-me
como os cães de Pavlov, ou um rato de laboratório, sabendo
que se tivesse um bom desempenho com ele, eu estaria a um
passo para a ilusão de liberdade.

Espero você na minha vagina delirantemente.

3 Catnip é chamada “erva do gato,” essa erva é da família da hortelã. Usada


basicamente para atrair os felinos, seja gatos ou onças, para estimular o instinto
predador do animal, que o deixa agitado e alerta por horas.
Eu deveria ter sido quebrada depois de todos esses
anos. Rasgada no interior, pensando em maneiras de obter o
amor dele, porque os homens tão poderosos como Michael
Culling ofereciam duas opções quando se tratava de relações:
apresentar total submissão ou morrer, sem que uma tenha
realizado mais apelo do que a outra. Ele me disse isso um
número de vezes, o único caminho para o seu interior era
estabelecer ao longo da borda de uma lâmina.

Foi o jogo que o bastardo sádico manteve, no


entanto. O gato e rato e a incerteza que ele me conquistou.

"Se é isso o que você quer Michael," eu disse.

Eu deveria ter me sentido presa. Desamparada.


Como as contusões que prejudicaram meu corpo. Eu tinha
conhecido liberdade uma vez, e todos os dias desde que eu fiz
os meus votos, eu tinha lutado por ela, faria qualquer coisa
para tê-la mais uma vez. Mesmo fingir que eu poderia tomar
seu pau na minha boca sem a ânsia de vômito, ou sorrir em
frente à câmera, e agir como se eu não sonhasse com o ar
soprando minha cabeça limpa fora de seus ombros.

Gaiola de um pássaro nascido em cativeiro, e


felizmente que morreria com asas cortadas.

Gaiola de um pássaro que uma vez sentiu o vento


através de suas penas e o mundo sob seus pés, e você
encontra aquele brilho insano de esperança em seus olhos,
atraídos para escapar cada vez que a porta se abria. Até se
ele já não podia voar, nunca pararia disputando sua
liberdade, e nem eu.

Foi essa esperança teimosa que me manteve viva.

A cabeça de Michael virou à esquerda, e ele ficou com


uma caneta de sua mesa. "Será que eu te mostro minha nova
caneta?"
O objeto preto e fios de ouro entre os dedos bem
cuidados. Coisa estranha, o psicopata, como ele poderia
facilmente tecer algo totalmente benigno em uma interação
de outra forma perfeitamente disfuncional. "Melhor caneta no
mundo, se você me perguntar. A Meisterstruck Montblanc. O
artesanato é... notável. Aqui, segure-a." Ele ofereceu a caneta,
segurando-a para mim, como se eu tivesse outra escolha a
mais do que recebê-la. "Você não vai acreditar como se sente
com ela em sua mão."

Cada instinto me disse não. Essa foi a crueldade de


Michael. Se eu aceito a caneta ou recuso, o resultado final
seria o mesmo.

Dor.

No entanto, o meu pai também me disse uma vez que


o medo de incutir era o poder, então eu levantei a minha
mão, segurando a palma da minha mão firme para ele.

"Eu tenho que dizer, o design é elegante por um


preço tão detestável. Mas o que eu mais amo é..." Seus dedos
enrolaram em torno de mim, apertando seu aperto, e meus
músculos tensos em alarme.

Quando ele martelou a ponta da caneta em direção a


palma da minha mão como se para apunhalá-la, mas não
chegou, até mesmo eu estava surpresa quando eu não vacilei.

Por um momento, sua mandíbula caiu, antes de


deslizar em um largo sorriso. "Você vê?" Ele lambeu os lábios
e deixou a caneta de lado. "É como se fossemos... almas
gêmeas." Ele soltou minha mão e agarrou meu queixo,
olhando profundamente em meus olhos. "Se você tentar me
deixar, Aubree..." Suas palavras calaram a um sussurro. "Eu
irei caçá-la e esfaqueá-la mil vezes com a caneta, até que você
sangre por cada buraco e eu tenha secado seu corpo. E
quando você estiver à beira da morte, eu vou despejá-la em
algum frio e nojento lugar abandonado, aonde você vai se
afogar em seu próprio sangue antes que os ratos possam
comê-la até os ossos." Como um lunático, sua máscara virou
de volta para cordial, sobrancelhas aladas em um sorriso.
"Entendeu?"

Ele poderia ter qualquer mulher que quisesse. Isso


apenas aconteceria, e eu o teria deixado em um piscar de
olho se pudesse fazê-lo, o que o fez querer me manter. Não
por causa do amor. O idiota não sabia coisa alguma sobre
amor. Isso foi por controle. Quanto mais eu ansiava por
escapar, mais feliz ele ficava por me manter acorrentada.

Com a língua presa entre meus dentes de volta, eu


engoli o sangue salgado e acenei com a cabeça.

"Boa menina." Ele enganchou um dedo embaixo do


meu queixo, levantando o olhar para o dele, e escovou o
polegar ao longo da minha mandíbula. "Agora, chupe o meu
pau." Empurrando suas cuecas apertadas até suas coxas,
brotando seu patético pau flácido, como de costume.

Abrindo minha boca, eu me inclinei para frente e


droga quase vomitei ante a sensação de seu órgão flácido
passando meus lábios como um daqueles brinquedos de
cobra preenchidos com gel. Repugnante. Tomando seu eixo
fraco na mão, eu chupei suas bolas.

Ele acenou, lançando um pequeno suspiro, enquanto


eu tomava algum prazer com o desconforto da minha mão
gelada em sua pele.

Uma pancada na parte de trás da minha cabeça


tinha o meu nariz batendo em sua virilha e a ponta de seu
pau batendo no fundo da minha garganta. O reflexo de
vômito, em conjunto, e eu tentei segurá-lo de volta. Uma vez
eu tinha feito o erro de jogar em cima dele uma refeição, ele
me forçou a consumir duas vezes, até que ele andou a
distância com um bom gordo lábio dividido, e eu uma costela
quebrada.
"Da próxima vez esquente suas mãos, antes de
passar pela sua cabeça em me tocar, porra."

Arrancando minha cabeça longe dele, ele deu um


passo para fora da calça, pegou uma bebida e seu telefone,
em seguida, esparramou-se no sofá de couro no lado oposto
da sala. Ele sacudiu a cabeça para que eu o seguisse, e eu fiz.
Inferno, se eu pudesse justificar uma razão boa o suficiente,
mas eu fiz. Enquanto rolava através de seu telefone, ele
casualmente tomou um gole de seu uísque. "Coloque-o para
fora. E não se esqueça de lamber cada gota do gozo."

Sentei-me no pequeno espaço que ele tinha me dado


entre suas pernas abertas e baixei o rosto para sua virilha,
borbulhante o ácido no meu estômago quando eu apertei os
lábios em torno de seu eixo.

"Aposto que você faria qualquer coisa por uma arma,


não é?" Ele exalou um soluço de risada. "Finja que meu pau é
uma pistola e exploda-me." O gole molhado, como ele tomou
um gole de bebida enquanto acariciando o ralado em minha
espinha. "Ah, boa menina. Você é uma boa menina". Dedos
enroscados na parte de trás da minha cabeça, agarrando
firmemente e ele empurrou com pressão.

Por anos, eu tinha sonhado em morder e rasgar a


carne limpa fora dele. Fantasiei o borrifo de sangue no meu
rosto e a vitória de assistir suas características torcendo na
dor.

Fazer isso significaria a morte, lenta e dolorosa, mas


eu sabia que a oportunidade viria. Eu esperava por ela todos
os dias. Paciência, eu me lembrei, com seus dedos cravados
em meu crânio.

"Eu não te disse..." Um tremor em sua voz me fez


lembrar um garoto do ensino médio recebendo seu primeiro
boquete. "Você estava linda hoje. Boa gatinha do papai. Se
você jogar bonito hoje à noite, eu vou te recompensar."
O telefone de Michael tocou sobre os sons de seus
grunhidos e gemidos. Ele ignorou-o, batendo os quadris para
cima, enquanto ele fodia minha garganta.

Ele tocou de novo.

"Porra, filho da puta!" Ele ergueu o celular ao ouvido.


"Como posso ajudá-lo, Chefe Cox?" Depois de uma pausa de
um minuto, seu corpo ficou rígido debaixo de mim, rígido
como pedra, enquanto ele colocava o telefone contra seu
ombro e dava um tapinha no chão.

Vozes tagarelas irromperam pela sala, e eu me sentei


de volta para minha bunda.

"Que porra é essa que estou procurando?" A irritação


sangrava através de sua voz enquanto ele folheava os canais
na internet da Smart TV e parou em seu e-mail.

O frio da escovação de couro contra a parte de trás


das minhas coxas, dificilmente registrado, enquanto o meu
olhar permanecia fixo na tela da TV, montada na parede
atrás da mesa de Michael. Como só havia uma coisa, que o
corrupto filho da puta Cox, se atreveria a interrupção de
tempo no escritório do amado Michael, para relatar.

Outro vídeo vazou.

Achilleus X.

Um formigamento subiu minha coluna no sinal de


seu nome dentro da minha cabeça.

Música dramática, como algo saído de um filme de


terror, acompanhou o movimento vertical de números
fechando sobre uma sobreposição de caveira tridimensional
que parecia estar falando. Negritude rastejou sobre o osso
branco, engolindo os números, se transformando em uma
máscara de esqui com costura vermelha do outro lado da
boca, antes que a tela acabasse em preto.
A mesma introdução para todos os vídeos de Aquiles.

Ele era o que era conhecido como um hackativista.


Um terrorista cibernético, que tinha de alguma forma,
conseguido fugir do FBI. Devido a ser um alvo indireto em
cada vídeo, Michael preferia que os federais não o
encontrassem em primeiro lugar, de qualquer maneira, para
que não estivessem batendo em sua porta, um pensamento
que eu tinha fantasiado muitas vezes.

Achilleus X tinha crescido com um grande número de


seguidores na web profunda, e entre os muitos anti-
governamentais grupos lá fora. Cada vez que um vídeo
vazava, espalhava-se através da rede como chamas, e Michael
era forçado a acabar com o incêndio antes que ficasse fora de
controle.

Na tela, acenderam as luzes em uma sala quadrada,


revelando uma máscara de esqui preta como a da introdução,
a boca havia sido costurada com linha vermelha. Como de
costume, a cabeça permaneceu encoberta pelo moletom com
capuz que ele usava, deixando dois buracos negros em seus
olhos. Eu olhei para a tela, à espera de algum deslize de que
aqueles olhos poderiam ter se tornado aparente, permitindo
um pequeno vislumbre de como eles seriam intensos.
Achilleus foi cuidadoso, no entanto. Muito cuidadoso.

Atrás dele, um cartaz que dizia: Nunca serei


silenciado, brilhava na escuridão. Já minha adrenalina
bombeando no ritmo, para a rápida batida do meu coração.
Eu sabia o que estava por vir.

A voz gerada por computador, disse: "Boa noite, aos


cidadãos de Detroit. Eu sou Achilleus X." Com movimentos
controlados, sua cabeça balançava a mão enluvada e fez um
gesto com as suas palavras. "Em outubro de dois mil e
quatorze, uma festa ocorreu na casa do vereador Leonard
James." Imagens brilharam na tela, de um grupo de meninos
agrupados em torno de uma garota que parecia estar
desmaiada. "Os nomes que vocês verão na tela a seguir, são
dos homens que participaram do sequestro, estupro e
assassinato de uma menina de 17 anos de idade. Um dos
jovens era filho de James, Eli. Este vídeo serve como prova
para as massas, como a cidade de Detroit tem sido muito
cuidadosa em manter este caso tranquilo."

Telefone ainda apoiado em sua orelha, Michael


sentou ao meu lado. Um grunhido retumbou em seu peito,
quando os nomes atravessaram a parte inferior da tela,
incluindo o seu próprio.

"Esta jovem foi levada de sua casa durante a festa


Culling na noite do diabo, foi drogada e estuprada, e não
acordou de seu estado comatoso. Os laudos mostram que ela
morreu por causa das drogas que lhe foi dada. Este
abastardamento de leis destinadas a proteger você, os
cidadãos de Detroit, é inaceitável. Prefeito Culling..." Ele
balançou a cabeça e estalou a língua, acenando com o dedo
em sinal de desaprovação. "... Mais uma vez você falhou.
Como você assistiu a este vídeo, as informações pessoais,
incluindo endereços, números de telefones celulares e
números de seguro social de todos os jovens listados, assim
como seus pais e ninguém envolvido no encobrimento deste
crime está sendo compilada. Esta informação será lançada, a
menos que você se apresente e reconheça o seu crime. Você
tem 48 horas para confessar. Quanto ao prefeito Michael
Culling, eu o aconselho a vigiar a sua volta, ou, mais
importante, o que você acha mais valioso no mundo.
Speramus meliora; resurget cineribus. Operação Culling...
envolvidos."

Música de transe pontuado uma voz robótica não


distinta anunciando uma chamada à ação.

Uma ameaça. Uma promessa de roubar o que


Michael amava mais.
Michael sentou-se, lábios puxados para trás como se
ele pudesse tirar a qualquer momento, e a raiva grudada em
seu rosto tinha-me sufocando um sorriso. As metas de cada
vídeo poderiam ser ligadas a Michael. Os membros que ele
tinha pessoalmente nomeado para sua equipe. Seria uma
questão de tempo antes que o misterioso vigilante descobrisse
a verdade por trás da fachada falsa do sorriso de Michael. Os
negócios, os subornos, a exorbitante quantia de dinheiro que
eu nunca estaria a par.

Como prefeito, Michael tinha conexões com políticos


poderosos, mas também alguns dos mais brutais líderes do
crime organizado. No entanto, apenas um homem o deixou
perturbado. Um homem mantinha-lhe acordado no meio da
noite com suores frios. O único homem que teve a inteligência
para expô-lo, arruinar sua carreira, e só porque Michael não
tinha ideia de quem diabos ele era ou o que ele queria.

Achilleus X.

Na verdade, eu não tinha ideia se Achilleus era um


homem ou uma mulher. Eu me tornei obcecada por ele. Por
trás dessa máscara havia o gênio de computador, o mais
notório hacker que a cidade teve conhecimento. Suas
ameaças ousadas, a sua vontade de enfrentar o meu marido
psicopata, o tinha transformado em minha própria fantasia
pessoal. Eu sonhava com o dia que Achilleus X faria alguma
grande revelação sobre os negócios ilegais de Michael e enviar
a minha metade de merda direto para o inferno. Cada vídeo
enviava impulsos de excitação através do meu corpo,
apertando meu estômago, e encharcando minha calcinha. Eu
tinha caído na luxúria com um completo estranho,
estritamente com base de que ele passou a assustar o merda
do meu marido.

Os homens que ele chamou viriam para frente


porque eles não tinham escolha. Eles sempre vinham, após o
envio das ameaças de Achilleus, porque ele nunca blefou. O
FBI não tinha nada sobre Achilleus.
A comunidade hacker tinha apelidado ele de o
misterioso herói.

Eu o tinha apelidado de um farol de esperança.


Minha liberdade.

"Por que diabos ele não foi derrubado ainda?" A voz


de Michael mal escondeu sua ira, que tinha sem dúvida se
espalhada como um vulcão dentro dele. Sua vontade de
manter a calma deve ter saído girando como uma roda de
hamster. "Isso não é bom para nenhum de nós, Cox.
Qualquer um de nós." Ele só me deu um rápido olhar antes de
voltar sua atenção de volta para a TV.

Após uma breve pausa, um intermitente 'Apelo à


ação‟ a bandeira dançou em toda a tela através do estridente
barulho de um ataque aéreo. Algo dentro de mim se
emocionou ao ouvir o som, um aviso, alto e claro, ao meu
corrupto marido de merda, que a justiça seria feita.

"Eu sei que o líquido escuro é foda, eu não preciso de


uma lição maldita! Você vai encontrá-lo, Cox. Você descobre
quem é esse filho da puta, e você vai trazê-lo para baixo,
ouviu? Derrubá-lo para as profundezas do inferno e em
seguida, corte a porra das bolas fora. Melhor ainda, traga-as
para mim." Ele se levantou de seu assento, andou poucos
passos, e caiu de volta para o sofá de couro novo. “Ele vai nos
arruinar. Não falhe comigo. Você não vai querer falhar
comigo, Cox.”

Michael jogou o telefone do outro lado da sala, onde


ele bateu na parede oposta antes de desmoronar em pedaços
de plástico. Ele soltou um berro irritado, e porra, eu tive que
sufocar um riso. Era raro para ele ser empurrado para além
do psicopata calculado e controlado, eu sabia.

Como Achilleus, porém, fez ameaças a Michel, ele


estava muito feliz em entregar. Foi por isso que ninguém
tinha cruzado com ele. Por que eu não tinha ido gritando
para o FBI, sozinha. Mesmo que Michael morresse em
minhas mãos, ele tem três pistoleiros que fariam fila para
atirar minha bunda para a sepultura ao lado dele.

Achilleus X poderia ter trazido um fim ao regime do


meu marido. Segredos expostos, os segredos mais sombrios
de Michael que nem mesmo eu tive o prazer de conhecer.
Durante cinco anos, eu trabalhei minha maneira em minha
confiança de meu marido, para deixá-lo pensar que ele tinha
me quebrado. Tudo em nome de encontrar um furo que
poderia garantir um bilhete para fora.

"Venha aqui." Meu coração se afundou com as


palavras de Michael, particularmente por causa do seu
estado de espírito em que está se mostrando novamente.

Com alguma hesitação, eu deslizei ao longo do sofá,


mais perto de onde ele estava sentado, e uma dor penetrante
esfaqueou de trás do meu pescoço, onde ele cavou suas
unhas em minha nuca.

"Você quer transar com ele, hein? Como todas essas


outras cadelas? Será que ele te deixa quente?" Seu jogo. Ele
olhou para qualquer sinal, qualquer cintilação ou vacilo que
poderia sugerir que eu tivesse ficado sequer remotamente
encantada com a ameaça de Achilleus. Sua maneira de
justificar a dor que ele queria infligir logo em seguida.

Se havia uma coisa que eu aprendi depois de cinco


anos com o idiota, era para não dar qualquer razão para
irritá-lo, então eu permaneci em silêncio. Havia dias em que
essa abordagem funcionava, e como do dia para a noite, ele ia
pular de volta para ser relativamente suave. A contração do
olho e da fricção de seu polegar ao longo da minha nuca me
disse que algo dentro dele estava em construção, no entanto.

"Eu disse-lhe, querida..." Ele colocou os lábios ao


meu ouvido, e meu coração chutou para cima. "A última vez
em que estávamos juntos, eu gravei. Cada momento
humilhante foi capturado em vídeo." Sua risada tinha a
minha mão flexionando ao meu lado. "Eu não posso ajudar,
mas acho que, pelo olhar em seu rosto, você tenha gostado de
cada minuto."

"Foda-se. Você." Uma pontada de rebelião acendeu


meu sangue e eu resisti ao impulso de suas mãos fixadas
atrás da minha cabeça, em direção a seu pênis flácido.
Obtendo-o duro novamente significaria dor e punição para
mim, porque essa era a única coisa que mantem Michael
fora. O Controle.

Suas unhas se enterraram mais forte, e ele segurou a


coroa da minha cabeça, torcendo meu cabelo em seus dedos.
Meus músculos cederam sob a pressão, e sua virilha bateu
em meu rosto. Ele finalmente soltou minha nuca, segurou
seu pau, e esmagou minha boca sobre ele, enchendo minha
boca até a base dele, enquanto sua ereção crescia, atingindo
o fundo da minha garganta e batendo no meu reflexo de
vômito. "Você não passa de uma prostituta, Aubree. Uma
puta devoradora de pau."

Apoiando minhas mãos contra o sofá de couro, eu


empurrei contra o seu aperto, tentando manter o jantar
dentro do estomago, enquanto ele moeu-se em minha boca.
Meus músculos tremeram com o esforço, até que, finalmente,
ele lançou minha cabeça. Caindo para trás, longe dele, eu
murmurei, "Imbecil," e limpei minha boca de seu pré-gozo.

Um duro golpe no meu ombro me enviou alastrando


para o chão, e eu chutei em seu estômago quando ele
avançou para cima do meu corpo.

Rangendo os dentes em um sorriso malicioso, ele


reuniu as minhas pernas entre as dele, trancando-as juntas,
enquanto eu cronometrando-o no queixo, mas meu estômago
revirou quando ele fez uma pausa, o brilho de sua insanidade
dilatando suas pupilas, dizendo-me que a dor viria a seguir.
Tirando o sangue de seu lábio com seu dedo, ele balançou a
cabeça. "Isto. É por isso que eu escolhi você, Aubree. É por
isso que você sempre será minha." Ele deu um tapa forte na
minha coxa e me virou para o meu estômago.

Eu empurrei contra o chão para deslizar por debaixo


dele, mas todo o seu peso veio para baixo esmagado minhas
costas.

"Você sempre me dá razão para puni-la. E você sabe


o quanto eu amo puni-la." Puxando meus dois braços sob
meu corpo, ele prendeu meus braços com suas coxas,
prendendo-os entre eu e o chão.

Eu me contorci e gritei em derrota, mas ninguém


viria. Nem mesmo a multidão de seguranças à porta. Para a
equipe, que poderia estar passando por fora, me ouvir gritar
não era nada novo.

"Você gostaria de participar de sua aula amanhã?"

Suas palavras deixaram meus músculos flácidos, e


eu ofegava com a frustração. Ele sabia que eu gostaria de ir.
Sabia que eu penso durante os momentos em que eu posso
escapar da porra da minha prisão por algumas horas e me
sentir como um ser humano de novo.

"Responda a pergunta."

"Sim," eu cerrei fora, e a bílis subiu até minha


garganta enquanto seu pau endureceu e deslizou entre
minhas nádegas.

"Shhhhh." Ele lambeu a concha da minha orelha. "Já


faz algum tempo desde que jogamos, Pet. Eu tenho estado tão
ocupado ultimamente. Eu mal posso ver os hematomas em
sua carne mais. Eu acho que é hora de trazer os brinquedos
da caixa."

Medo me consumiu, e no seu impulso, um grito


rasgou de minha garganta.
CAPÍTULO 3
Nick
Longos trechos de luzes brilhantes de energia acima
de mim, como carros que passam na noite. Eu quero proteger
os olhos, mas não consigo mover meus membros. O mundo
está deslizando na minha periferia, muito rápido para me
agarrar a alguma compreensão de onde estou.

Rostos mascarados olham de volta para mim. Eu ouço


uma voz anunciar uma sala aberta. Luzes muito brilhante
piscaram nos meus olhos, estes queridos muito mais intensos,
e minha cabeça lateja um ritmo de agonia implacável. Tudo é
estéril. Frio. Brilhante.

Os rostos mascarados falando um com o outro, mas eu


não posso ouvir o que estão dizendo.

O gosto cortante de camadas metálicas na minha


língua, e um aroma de fumaça domina o forte odor de álcool.

"Onde está minha mulher? O meu filho?" Eu acho que


eu tenho falado em voz alta, mas nenhum deles respondeu.
"Lena!" Eu abaixo, e seu nome trava contra a minha mente em
uma dor lancinante. "Lena! Jay!"

Contorcer-me não faz nada para me livrar do que está


amarrando meus pulsos. Eu avisto uma máscara cobrindo meu
nariz, antes do meu campo de visão começar a se estreitar em
um pequeno círculo, e os rostos mascarados, não mais do que
sombras, ficam em cima de mim, observando, esperando para
eu morrer.
Suas vozes ficaram distantes, à deriva, cada vez mais
longe, até que tudo o que ouço é o bombear de sangue em
meus ouvidos.

Fácil agora, uma voz rompe a barreira. A dor se


dissipa. O círculo da vista fecha.

Um homem de pele escura, bem preparado está sobre


mim, vestindo um jaleco branco. Seus murmúrios alcançam o
meu ouvido, mas eu mal posso entender o que ele está
dizendo. Algo sobre a cirurgia. Levar as coisas devagar.

"Eu... quero... ver... minha mulher." Chamas lambem


minha garganta, e empurrando as palavras pelos meus lábios,
forçando-me em um acesso de tosse. "Filho."

Suas sobrancelhas se uniram em uma carranca, e ele


inclina a cabeça antes de levantar o olhar para o meu. "Você...
não se lembra de nada sobre eles? Seu nome? Qual o seu
nome?"

As palavras não afundam no começo, porque ele não


sabe o meu nome? Será que ele não tem a minha identidade?
Como diabos eu cheguei aqui?

Uma onda cai em cima de mim com a memória de


tropeços ao longo do acostamento da estrada. Frio. Essa porra
estava muito frio, eu pensei que meu coração poderia congelar
dentro de minhas costelas.

Uma explosão de dor rasga através do meu crânio,


como minúsculos pedaços de vidro quebrando dentro da minha
cabeça. Eu dou um tapa com a mão tremendo no rosto e deixo
a miséria que tudo consome me puxar para baixo. Dor agita no
meu intestino e eu choro. Eu ainda não sei se as imagens em
minha cabeça são reais, ou se este é apenas um pesadelo
eterno que eu estou preso dentro, mas eu não consigo parar de
chorar atrás do escudo da minha mão.

Apertando minha mandíbula, eu largo meu punho ao


meu lado, e com os dentes cerrados, eu digo: "Mate-me."

"Eu receio que eu não possa fazer isso."

Uma lança de dor atinge meu peito, e os ramos da


geada fria no interior de minhas veias. Senti como a morte tudo
de novo, mas não é. É a derrota. Desesperança. Como se eu
estivesse afundando no meio do oceano, observando a luz na
superfície desaparecer fora de alcance.

Sugando uma respiração afiada, meus olhos abriram.


Eu pulo na posição vertical, chutando meus pés sobre a
borda da cama, e agarro meu crânio. Tremores espalham pelo
meu corpo, rangendo os meus músculos. O quarto escuro da
mansão abandonada que eu tinha tomado como um lar pelos
os últimos seis meses ficou quieto. Inútil. Tão sem vida
quanto eu me sentia por dentro.

O brilho de minha longa lâmina chamando para


mim, e eu peguei-a da mesa de cabeceira ao meu lado.
Fechando meus olhos trouxe imagens negras, veneno grosso
pulsando nas minhas veias, queimando-as no interior. Ela
rasgou através de meus órgãos e carne, quando o meu
coração bombeava mais rápido, difundindo a escuridão para
cada parte do meu corpo, até que ele queimou. Quente! Essa
porra está quente. Maldito seja queimado, como
serpenteando através de ácido meus vasos, quando ele se
arrastou até meu braço, afundando-se profundamente dentro
dos meus ossos. Eu tive que tirá-lo de mim. O veneno iria me
consumir. Tornando-me louco, insano, violento.
Eu queria ser um daqueles filhos da puta
arrependidos olhando pela janela de um asilo, babando,
esperando a morte me levar?

Não.

Minha mão tremia quando eu coloquei a lâmina para


meu antebraço e fiz um corte longo lá. Jogo minha cabeça
para trás, eu solto um silvo, o sangue envenenado vazando a
partir do corte, caindo sobre minha calça jeans. Um conjunto
skinny vermelho e branco, algumas linhas marcando minhas
fendas do antebraço que liberaram a pressão no meu interior,
o manteve em construção, a combustão em um acesso de
raiva.

Eu tinha, por vezes, ataques enlouquecidos, nas


ocasiões em que eu pensava sobre a minha família. A
escuridão rastejou através do meu corpo, nos meus olhos,
roubando minha vista. Um apagão completo, desde que eu
tinha acordado para a destruição.

Costumava ser quase um sonho com a minha mulher


e filho algumas vezes por semana, ver seus rostos em coma
encarando de volta para mim, ouvir o toque constante de
tiros sobre seus gritos abafados. Eu acordava com aquele
horrível gosto metálico na boca e a fumaça no meu nariz,
suando como se eu tivesse corrido uma maratona em meu
sono, a necessidade de cortar a lâmina em minha pele.

Os sonhos eventualmente foram diminuindo, embora


nada que eu notasse imediatamente, porque Lena e Jay
mantiveram-se na vanguarda da minha mente.

As alucinações foram os piores. Eles pareciam tão


vivos, quase me senti como se eu pudesse tocá-los
novamente, podia ouvir suas vozes me chamando para salvá-
los.

O álcool sempre anestesiava meu corpo, e as drogas


clareavam minha mente. Eu escorregava em um estado de
coma, estado de estar vivo e funcionando, mas não tendo
consciência de qualquer coisa em torno de mim, tanto assim,
eu não poderia mesmo dizer, exatamente, como eu tropecei
em cima de Alec. Poderia ter sido em uma daquelas sessões
de terapia de grupo, ou talvez enquanto eu estava oscilando
no parapeito do Livro da Torre com uma arma na minha
boca. Eu não tive nenhuma lembrança de qualquer interação
humana naquele primeiro ano, nenhuma conexão que me
manteve aterrado. Eu tinha sido um zumbi, movendo-me
através da experiência humana como se eu tivesse qualquer
lugar lá.

Eu sempre pensei que era engraçada a forma como


os terapeutas dizem a alguém como lidar com a morte, e
metade dos bastardos nem sequer tem uma família. Como
diabos eles poderiam dizer-me o caminho certo para lidar
com a perda de tudo o que eu amava, quando nunca tinham
conhecido a devastação de ter seu filho ferido apenas alguns
pés fora do seu alcance, assistindo a piscina de sangue e
sabendo que era demais, porra, sangue demais, para um
corpo tão pequeno. Ao mesmo tempo, na esperança em Deus
para estar errado. Talvez não tenha sido muito depois de
tudo, talvez ele pudesse sobreviver.

Esperança. Uma cadela cruel que me manteve vivo


quando eu deveria ter queimado ao lado da minha família.
Ela levantou-me pelo cotovelo, quando eu mal conseguia
manter minha cabeça de arrastar pelo chão, e me chamou
para o corpo do meu filho, só para descobrir o que eu temia o
tempo todo, era muito sangue.

Um terapeuta uma vez me disse que havia cinco


fases do luto, como um letreiro luminoso de aceitação
pairando sobre a linha de chegada. Eu tinha escolhido girar
meus pneus na raiva por um tempo. A raiva era onde eu me
sentia vivo. Eu precisava disso para sobreviver, para
alimentar uma parte torcida, carbonizada de minha alma com
a qual eu tinha estado à espera para um plano, almejando
algo que eu não poderia formular dentro da minha própria
cabeça.

Alec sussurrou a palavra vingança, e como um licor


rico, ele esfriou aquela sede queimando dentro de mim. Ele
havia construído um plano, tão elaborado, tão
meticulosamente bem pensado, eu não podia dizer não. A
morte de cada um deles, e no final, a bala iria saltar de mim e
colocar um fim na minha própria miséria e sofrimento. Alec
tinha concordado, ele puxaria o gatilho sozinho.

Então, como eu poderia recusar?

Semanas viraram a dias, dias transformados em


horas, até que eu encontrei-me tão consumido com a
vingança, a hora em que pensava sobre o assassinato virou-
se para minutos. Flashes curtos que vieram sem aviso, mas
não me quebraram completamente. Apenas em raras ocasiões
eu acordava abalado e transpirando, o eco do prometo que eu
sussurrei para Lena quando eu apertei a mão dela ainda
quente viva na minha cabeça.

Cada um deles vai morrer, dolorosamente e sem


piedade.

A promessa alimentou a minha vontade de


sobreviver.

Através das cortinas escuras um raio de sol bateu no


meu lado, tão quente que o calor dispersou abaixo da minha
pele, uma vigília de conforto penetrando meus ossos
cansados. Eu levantei minha mão, hipnotizado pelas
características de poeira à deriva ao longo do raio de luz,
lento e sem direção, suspenso por um momento no tempo.

"Começa hoje," eu murmurei, empurrando-me para


cima da cama.
Blue, meu Cane Corso, do meu tamanho completo,
tinha sido o único pedaço da minha vida que tinha
conseguido sobreviver ao fogo, definido para minha casa. Sua
cabeça volumosa bloqueou minha visão traseira no banco de
trás, enquanto eu dirigia na direção de Coffee Shop do
Esteam no centro da cidade, assim como eu tinha todas as
manhãs de quartas-feiras pelos os últimos dois anos. Foi
provavelmente o único lugar na cidade que era permitindo
um cão Cane Corso a sentar-se à mesa como se ele tivesse
qualquer negócio lá.

O estacionamento estava vazio, às dez e meia da


manhã, já passado a hora do rush da manhã, e eu estacionei
em frente, onde Lauren sentou acenando para mim através
da janela. O marrom pálido de sua herança mista emitia um
brilho, junto com um sorriso bonito e olhos verdes brilhantes.
Eu poderia facilmente imaginar o mesmo belo rosto olhando
para mim a partir da capa de alguma revista francesa muito
malditamente bonita para uma jovem de 19 anos de idade,
que havia crescido nas ruas a maior parte de sua vida.

Avelã quente bateu em mim quando entrei na casa de


café com Blue no reboque.

"Blue!" Lauren pulou de seu assento e se ajoelhou


para dar ao cão um abraço.

"Eu vejo como é." Eu sorri para o rosto amuado, ela


subiu para uma posição e me feriu em um apertado abraço.

Lauren foi a primeira pessoa, além de Alec, que se


preocupou em se conectar comigo após o assassinato,
embora só porque ela tinha tomado para si, cuidar de Blue
durante a minha estadia no hospital. Na verdade, eu devia a
ela minha vida. Ela tinha me encontrado, desmaiado e
ensanguentado ao lado da estrada, e chamou 911. Em meses,
eu não era nada mais do que John Doe para os médicos e
enfermeiros que cuidaram de mim. Mesmo quando eu fiquei
coerente o suficiente, quando eles começaram a fazer
perguntas, eu deixei a contra indicação médica e nunca olhei
para trás.

"Como você está?" Tomei um assento em frente a ela


em nossa mesa de costume, Blue sentou-se imóvel como uma
estátua no chão ao lado de Lauren.

"Bem". Suas bochechas cederam com um sorriso e


meus sensores queimaram em alerta máximo. "Vendo alguém
novo.”

"Quem?"

"O nome dela é Jade."

Jade. Algo sobre o nome. Recordou-me de cansado,


estar deprimido e tomando medicamentos. Três coisas que eu
não queria que Lauren tivesse a experiência, depois que ela já
tinha perdido tudo e todos ao seu redor. Nós, ambos
compartilhavam um vínculo a esse respeito, numa noite. Eu
perdi minha família, ela perdeu a mãe e o irmão mais velho
na mesma varredura.

De alguma forma, ela se recuperou de lá melhor do


que eu tinha, tinha trabalhado mais do que a maioria das
crianças de sua idade para fazer uma vida melhor para si
mesma, e planejava ir para a faculdade.

"Qual é a história dela?" A coisa agradável sobre a


preferência gay de Lauren era que eu não tinha que pensar
sobre algum idiota misógino empurrando-a ao redor, embora
alguns dos pintos que ela namorou poderiam ser implacáveis
em sua própria maneira. O último a tinha deixado esmagada,
morrendo de fome por três dias seguidos, antes de eu
finalmente ter que chicotear seu traseiro para fora da cama e
convencê-la a continuar.

Eu. Eu que mal podia chicotear minha própria bunda


para fora da cama, ainda lá estava, arrastando-a através de
seu apartamento, colocando comida em sua garganta.
Hannah, a pequena garçonete, peituda que tinha
trabalhado no Esteam há anos, colocou um novo copo na
minha frente e derramou café antes de acariciar Blue. "Como
vai indo, Nick?"

Eu enterrei meu gemido na xícara de café, tomando


um gole, e antes de colocá-lo para baixo, Hannah já tinha ido.
Nada pessoal. Ela me convidou para sair duas quartas-feiras
atrás, e eu simplesmente não faço a merda de namorar. Nem
mesmo a foda que ela tinha oferecido no mesmo fôlego.

"Por que você tem que ser todo... malvado?" Disse


Lauren. "Não é como se ela pedisse por um rim."

"Eu teria lhe dado um rim para não me pedir um


encontro." Eu a conduzi para continuar. "Então, Jade?"

"Ela é legal." Um sorriso astuto esticou os lábios.


"Diferente. Divertida. Ela me faz rir."

O jogador. Encontrar alguém que faz você rir, eu disse


uma vez para ela, como se eu tivesse qualquer porra de
negócios que dá conselhos sobre relacionamentos para uma
adolescente.

"Usando as minhas palavras como armas, agora,


hein?"

Risos derramaram de sua boca, e eu não pude deixar


de sorrir de volta. Os cinco minutos seguintes foram
matando-me tanto quanto eu sabia que eles iam matá-la, por
isso, tomei um momento para desfrutar do som.

"Hey..." Senti um maldito enjoo no meu estômago.


"Lauren..."

"Uh oh. Isso não é bom." Ela se inclinou para trás,


para dentro da cabine, levantando um joelho entre ela e a
mesa. "Toda vez que você começa com Lauren," ela tentou
ironizar minha voz profunda, aliviando meu sombrio
pensamento "Eu sei que é ruim."
"Alguma coisa veio à tona." Minha mandíbula
deslocada, tornando-se difícil para formar as palavras que eu
tinha praticado na minha cabeça por muitas vezes antes. "Eu
não vou estar por perto."

Seu rosto torcido para um olhar severo, os músculos


se contorcendo como se ela não pudesse formular as palavras
certas também. Tínhamos um código, Lauren e eu. Não há
um monte de perguntas. Nenhum vínculo.

"Já?" Como se seus olhos tivesse um espasmo, ela


não conseguia parar de piscar.

Eu não conseguia olhar para ela, então ao invés eu


olhava para o meu rosto traidor no reflexo do café. Eu tinha
prometido cuidar dela, para protegê-la, e eu não poderia dizer
a ela que estava cortando os laços com ela porque era a única
maneira que eu poderia garantir que ela estaria segura. "Eu
tenho algumas coisas para cuidar."

"Então... quando você diz que não vai estar por perto,
o que exatamente você quer dizer? Não ao redor, como fora do
país? Fora de Detroit? Morto? A que distância estamos
falando?"

Ela já tinha quebrado a primeira regra, e eu não


poderia culpá-la. Nós tínhamos feito o pacto no início,
quando nenhum de nós tinha investido muito no outro. Três
anos mais tarde, ela era como uma irmã mais nova para
mim, mas eu tendia a tratá-la mais como uma filha. A filha
que eu aprendi a amar, supondo que eu ainda era capaz de
amar qualquer coisa.

"Você conhece as regras, Ren. Eu vou continuar a


olhar por você. Mas é mais seguro se você não vier por aí."

Lágrimas se formaram em seus olhos, mas antes que


pudessem roubar seu orgulho, ela disparou seu olhar em
direção ao Blue. "O que tem ele? Quem vai cuidar de Blue?"
"Blue estará junto para o passeio."

Ela piscou três, quatro vezes, jogando a cabeça para


trás em direção ao teto. "Bem, merda do seu tempo, como de
costume, Nick. Eu lhe digo que estou feliz, para você derrubá-
lo."

"Ei, vamos lá. Não diga isso." Eu me inclinei para o


lado, tentando chamar sua atenção. "Lembra-se? Nós
tínhamos um acordo."

"Foda-se o acordo. Que se dane aonde você deve ir,


eu quero estar dentro. Eu quero ser parte disso."

Inferno, não. Eu balancei minha cabeça. "Perigoso


demais."

"Você acha que isso é... fazendo isso fica mais fácil?"
Sua voz falhou e as sobrancelhas comprimiram. “E se você
morrer? E se alguma coisa acontecer com você, eu nunca vou
saber!”

Estendi a mão para as mãos dela, ela torceu seus


punhos sobre a mesa, mas hesitou, escolhendo manter certa
distância de mim. "Você tem sua merda junta agora. Você vai
para faculdade."

"Eu não sei!" Ela olhou ao redor, quando sua voz


ricocheteou nas paredes, os olhos de Hannah prestando
atenção. "E se eu não for? E se eu não for aceita, hein?"

"Você vai ser aceita. Porra Lauren, você é brilhante,


Lauren." Eu bufei. "Eu disse a você, eu estarei por perto.
Quem sabe, talvez eu depare com você e sua namorada
algum dia. Mas não venha me procurar em meu lugar mais,
ouviu? Não pergunte sobre mim. Prometa-me."

Isso pareceu trazer algum alívio, porque ela caiu para


trás em sua cadeira e cruzou os braços um momento antes
de estender a mão para acariciar Blue. "Você vai trazê-lo para
me ver?"
"Vamos ver." Sem promessas. Na verdade, eu não
tinha certeza se eu acompanharia vindo visitá-la. Por que
escolher no aguilhão?

Seu lábio torcido, ela mordeu o interior da bochecha,


como sempre fazia em seus pensamentos. "Ok. Eu Prometo."
Ela enxugou as lágrimas do rosto. "Porra, Nick, porque você
tem que me fazer chorar em público?"

Somente em ocasiões que eu a faço se sentir


desconfortável, ou a irrito, ela perde normalmente a forma
articulada de falar.

"Sinto muito. Eu não gosto de ver você chorar. O que


faz você precisar ficar fora disso, de qualquer maneira, nos
encontraremos a cada quarta-feira. As pessoas mais velhas
fazem essa merda."

Como planejado, o meu comentário puxou uma


risada dela. "Alguém tem que cuidar da sua bunda. Não como
se você fosse encontrar uma mulher." Seus lábios curvaram
até um meio sorriso. "Se eu não soubesse melhor, eu diria
que você era gay, também."

Eu levantei uma sobrancelha e recostei-me, jogando


meu braço sobre o assento, e maldito seja se isso não foi um
preciso momento para Hannah escolher caminhar até mim,
como se as duas tivessem planejado algo.

"Hannah?" Os olhos de Lauren saindo de mim e de


volta para a garçonete. "Nick parece um bom cara, certo?
Será que você transaria com ele?"

Engasguei com o meu café, inclinando-me para pegar


as gotas caindo sobre a mesa. "O que diabos—"

Enquanto enchia nossos copos de café, Hannah


contraiu os lábios, em seguida, o olhar fixo no meu. "Inferno,
sim, eu faria." Ela piscou e escorregou de volta para a
cozinha, lançando outro sorriso astuto sobre seu ombro
enquanto ela se foi.

"Você vê? Não é como se ela não estivesse


praticamente caindo no seu colo. E por isso, quero dizer
claramente, boceta reta. Lotes da mesma."

Eu ignorei seu comentário. "Em poucas semanas, eu


irei transferir algum dinheiro em sua conta."

"Você não tem que continuar fazendo isso."

"Alguém tem que olhar para sua bunda." Eu tomei o


peso de seu sorriso, a tristeza, como se ela não pudesse
deixar ir. "Hey, quem guarda o rebanho?"

Ela revirou os olhos. "O pastor".

"E quem é o pastor?"

"Meu irmão."

"Não se esqueça disso." Eu engancho um dedo sob o


queixo e ergo o olhar para o dela. "Não importa que merda
esteja acontecendo, eu sempre estarei atento a você.
Entendido?"

Ela se inclinou e me beija na bochecha. "Para um


sádico, bastardo sem amor, você tem um coração de ouro,
Nick."
CAPÍTULO 4
Nick
Não era difícil identificar uma casa de armadilha.
Qualquer articulação no bloco um bastardo teria
normalmente ficado a uma fodida distância, e ele ter
tropeçado em cima do sonho de uma prostituta de crack.
Tijolos lascados estavam meio caídos da varanda da frente,
onde postes do que deve ter sido um corrimão em seu auge,
preso a partir de medidas concretas quebradas.

O cheiro rançoso de merda picando meu nariz


enquanto eu subia os degraus. A varanda estava cheia de
garrafas, fraldas de merda, pneus de bicicleta, um carrinho
de compras, um balde branco cheio de um líquido preto
grosso, sacos de lixo, tipos de objetos aleatórios que não
fazem sentido quando empilhados juntos.

Placa de madeira revestida em grafite coberta pela


porta da frente e janelas. Eu dei três batidas na madeira, e
uma voz interior me disse para ir para o beco.

Puxando minha Glock do coldre e deslizando-a


apenas dentro do meu casaco, eu me dirigi ao longo do lado
da casa para trás.

A porta se abriu e uma mulher magra de aparência,


tropeçou ao descer as escadas com um cigarro pendendo de
seus dedos. Quarenta malditos graus lá fora, e ela usava
nada mais do que uma apertada camisa de mangas
compridas e uma calça jeans. Suas unhas estavam sujas,
cabelo um marrom pegajoso que parecia que não tinha visto
uma escova em meses. Suas magras bochechas com pálidas
covinhas apareceram, quando ela deu um longo olhar para
mim enquanto a minha máscara de esqui preta puxou o meu
rosto.

"É esposa de Da?" Ela escorregou um dos degraus


quando eu passei. "Hey!" Uma mão gelada agarrou meu braço
livre. Cristo, como ela estava morta. "Quer foder e fazer um
voo?"

Puxei meu braço de seu aperto. Deplorável negócio,


uma viciada em crack. A mesma coisa que poderia ter me
virado a vida ao redor era a única coisa que teria destruído.

"Eu vou dar-lhe a melhor foda que você já teve." Ela


acenou para mim. "Vem cá. Eu tenho um segredo." Ela deu
uma tragada de seu cigarro. "Sabe o que fazem com a melhor
mamada?" Seus lábios deslizaram em um amplo fosso negro
de um sorriso. "Sem dentes da frente!" O riso jogou a cabeça
para trás, quase a fazendo cair de bunda no chão. "Sem
dentes da frente!"

Eu me virei de volta para a porta lateral.

"Foda-se, então," ela disse.

Com a cabeça baixa, o rosto mascarado escondido


pelas sombras do beco, eu esperei. A porta abriu-se e dois
homens, um dos quais era um cara branco atingindo debaixo
do seu moletom de grandes dimensões. Eu atirei nele
primeiro, categórico na cabeça, e quando seu corpo caiu no
chão, agarrei a garganta do segundo, empurrando-o contra a
parede, antes que ele pudesse puxar sua arma ou fazer um
som.

Meus dedos cavados em sua garganta grande, apenas


um comichão para agarrar seu pescoço. “Onde está o
Marquise?"

Seu lábio se contraiu em um grunhido. "Foda-se".

Inclinando a arma, eu segurei o cano em sua testa.


"Quarto. Na porra do quarto. Você vai estar morto
antes de chegar lá, vadio." Seus lábios se curvaram em um
sorriso, e com a coronha da arma, eu quebrei seu nariz, seus
dentes, e martelei mais um golpe que fez um peso morto
contra meu aperto. Ele deslizou ao longo da parede ao chão
em uma queda.

Outro homem apareceu na porta, arma apontada


para mim, e sem um pensamento, eu coloquei uma bala entre
os olhos. A arma caiu de sua mão quando ele bateu o tapete.

Ao virar da esquina, o som de uma televisão


desempenhou um ruído fantasmagórico que eu pisei sobre
tubulações enegrecidas, preservativos, papel e lixo em um
tapete tangente sujo que cobria o chão da sala de estar.

Um homem negro se sentou no sofá assistindo TV


com fones de ouvidos inseridos, balançando a cabeça para
qualquer música tocada a partir do seu iPod segurando
frouxamente na palma da mão. Ao lado dele, uma mulher
branca jazia desmaiada, embora, obviamente, alta como o
inferno, ele bicou o ar como se ele visse alguma coisa lá e
parecia alheio a minha entrada.

Tiros apertaram meus músculos, e eu abaixei para


um agachamento, pistola visando a espreitar ao virar da
esquina. Eu preguei um tiro no rosto e sangue espirrou na
parte de trás de sua cabeça, salpicando a parede atrás dele.

Quando eu dirigi por um corredor escuro, gemidos


prevalecidos, o R&B explodiam através das paredes finas, e
eu abri a porta para onde um homem negro musculoso bateu
afastando uma jovem, de pele clara de menina, que não
poderia ter mais de dezessete anos. Seus dedos se enredaram
em seu cabelo enquanto ele aumentou seu ritmo. O quarto
fedendo de sexo e mijo.

Ele perguntou: "De quem é essa porra de boceta,


cadela?"
"Sua!"

"De quem?"

"Sua, Marquise. Esta boceta é sua."

Exatamente a confirmação que eu estava


procurando.

Sem perder mais um segundo, eu bati na porta, arma


engatilhada.

Marquise caiu de costas sobre o colchão, longe da


garota. "Que diabos?"

Os gritos da mulher sacudiram dentro do meu


crânio, e eu batia a palma da minha mão contra a minha
têmpora, enquanto escuridão infiltrou em minha mente,
ameaçando roubar o meu foco.

Ele estendeu a mão para o que eu presumi ser sua


arma, mas eu atirei na mão esquerda dele. Duas figuras
sombreadas apareceram na porta, e eu disparei sem dizer
uma palavra. Ambos caídos para o chão. Boom. Mortos.

Eu me virei de volta para Marquise, que cuidava de


sua mão ferida, enquanto sua garota deslizou para trás da
cama. Eu arranquei, e bati em seu rosto, jogando-o para trás
na cama, e apontei minha arma para a jovem, nua e enrolada
no canto da sala. "Você veio aqui por conta própria?"

Girando o lábio para baixo, ela tremeu com um


soluço, balançando a cabeça.

"Se vista e dê o fora."

Ela fez uma ascensão lenta, como um potro


experimentando as pernas trêmulas, pela primeira vez, e
reuniu suas roupas caídas do chão, os olhos em mim
enquanto ela sorrateiramente passou.
Marquise, torcido em meu aperto, fazendo
movimentos lentos como a porra de pequenos pássaros,
ainda nadou ao redor de sua cabeça, e eu segurei-o para
baixo enquanto eu puxei uma venda preta do meu bolso.
Dirigindo meu punho em seu rosto, se contorcendo parou, e
permitiu-me amarrar a venda em torno de sua cabeça.

Arrastando-o por toda a casa foi pouca coisa com as


pernas penduradas em cima da porcaria que cobria o chão.
Chegamos lá fora, e eu joguei seu corpo grande no banco do
passageiro.

A partir do porta-luvas, eu prendi um par de algemas


e prendi-o na porta do passageiro. Tiros zunindo passaram
certo por mim, eu me virei para encontrar outro comerciante
na porta, a arma inclinada para o lado. Ignorando seu
objetivo de merda, eu circulei o veículo e subi para o assento
do motorista. As rodas guincharam quando eu saí.

Fortes rajadas de vento batiam contra meu rosto


enquanto eu carregava Marquise na escada de incêndio
enferrujada e sinuosa, tipo as escadas da Torre do Livro.
Quase vinte andares do chão e nós estávamos somente
metade do caminho para o topo, quando eu comecei a me
sentir um pouco sem fôlego. Maldito. Eu passei meses de
treinamento, trabalhando fora, mas de alguma forma não me
preparou para ter um bastardo em uma subida montanhosa,
com um traficante de drogas preso às costas. O pungente
cheiro de enxofre que emanava dos bueiros não ajudou
também.

Espiando por cima das grades mostrou o beco de


volta para o prédio, que estava vazio durante um tempo. O
beco correu perpendicular ao Grand River Avenue que tinha
de ser movimentada no dia seguinte, em seguida, o canal
normalmente fechado estava tranquilo. Ninguém guardando a
Torre do Livro, outro dorminhoco gigante de Detroit.

Eu defini Marquise para baixo nas grelhas corroídas


de uma aterragem e bati em seu rosto, até que ele empurrou
a cabeça para trás e para frente.

"Oh, foda-se! O que é... que merda está


acontecendo?" Suas mãos estavam amarradas atrás dele, a
venda ainda cobrindo os olhos, e ele esticou o pescoço como
se ela fosse milagrosamente cair. "'Que porra você está me
levando?" Ele chutou a plataforma de cascalho,
pressionando-se contra os parafusos pequenos de ferro atrás
dele.

"É uma longa história, Marquise, e eu não tenho


certeza de que você tem esse tipo de tempo."

"Quem diabos é você?" Ele se contorceu contra suas


algemas. "Eu vou te matar! Eu vou matar você, cadela!"

"Como estão as algemas? Muito apertadas? Não é


apertado o suficiente?" Eu dei um puxão em seu braço, rindo
quando ele recuou e enfiou o cotovelo apertado ao seu corpo.

"Você sabe com quem eu embolo? Filho da puta, você


não está andando longe desta merda. Eles encontrarão você e
fumarão você."

"Fumarão? É o que, um jogo de palavras?"


Sarcástico, eu puxei um estojo de couro preto do bolso do
casaco. “Você gosta de ficar alto?"

"Não estou dizendo merda. Porra de policial corrupto.


Não se pode confiar em ninguém."

"Eu não sou da polícia." Abrindo o couro revela sete


seringas amarradas como um conjunto de canetas valiosas.
Cinco das sete eram para ser preenchidas com vinte cc de
cada um dos cloretos de potássio — a mesma merda usada
em injeções letais.

Outra rajada de vento soprou quando uma buzina


soou de algum lugar na direção de Washington Boulevard, e
Marquise animou-se. "Socorro! Ei! Alguém ajude!"

Não importava. Ninguém iria ouvi-lo. Mesmo que eles


ouvissem, ninguém iria salvá-lo. Para obter pontapés, porém,
peguei um lenço branco do bolso do casaco, enfiei na boca
até que ele ficasse amordaçado, e arranco duas facas, um de
cada inicialização.

Eu preferia trabalhar em silêncio, de qualquer


maneira.

Esperando por ele para se acalmar levou mais tempo


do que o esperado, então eu peguei sua coxa e apunhalei na
rótula.

Ele ajoelhou, tremendo debaixo da minha mão,


embora seu abafado „foda!‟ dificilmente transitou pelo vento.
Eu ouvi embora, e, de alguma forma, ele me levou de volta
para aquela noite.

A porta aberta deixou uma sensação de vazio no meu


intestino, e, como que por instinto, meu pulso acelerou junto
com meu ritmo, quando eu subi as escadas para entrar em
minha casa. O primeiro andar estava escuro e silencioso, mas
em algum lugar acima há briga e risos. Meu coração está
batendo rápido no meu peito, larguei minha mochila de
computador juntamente com as minhas chaves e carteira, em
seguida, corri escada acima.

A porta do quarto de Jay está fechada, e eu passo


indo para onde o barulho deixa-me sentindo cada vez mais
inquieto. Sons de insultos e miséria tiveram meu coração quase
pronto para DESERTAR.
Há um ruído constante de tapas quando me aproximo
da porta do meu quarto. Espreitando para dentro, cada
respiração em meus pulmões foi roubada, enquanto eu vejo os
quatro homens de pé ao redor da borda da minha cama,
enquanto um deles martela em minha mulher, seus gritos
abafados dificilmente transportando mais de suas risadas.

A adrenalina surge em minhas veias. Minhas mãos


em punhos ao meu lado. Sem pensar ou armar a mim mesmo,
eu chuto para abrir a porta, e os quatro homens se voltam para
mim.

O único continua indo para a minha mulher,


inclinando a cabeça para trás. "Aww, merda, essa vagina é
apertada! Assim porra, apertada! Eu vou foder você até você
desmaiar, cadela!"

Eu dardo em direção a eles, dando um soco no rosto


que me chuta de volta um passo. Socos surram meu estômago,
pistões de dor rachando contra meu abdômen, mas os meus
olhos estão fixos no filho da puta que está estuprando Lena.
Eu giro para a direita e perfuro o meu punho no rosto de um
filho da puta, em seguida, viro para o outro, batendo meu
punho em sua cara. Outro pontapé em meus pés debaixo de
mim, e de repente eu estou no chão, lutando para voltar para
os meus pés. Uma bota chuta minha cabeça para trás,
enviando flashes irregulares de luz explodindo dentro de meu
crânio, e eu estou vendo em dobro. Mais três chutes, droga,
perto de quebrar minhas costelas. Chamas explodem dentro de
meu peito tão quente que sinto frio, como casacos de
dormência para dor. Dois deles seguram meus braços
enquanto um continua a quebrar meus ossos.

Lena grita com o pau podre deslizando um cinto sobre


sua garganta, montando-a como um maldito cavalo. Ácido
ondula dentro de minhas veias até que minha pele esta
quente, com raiva, garganta apertada com um nó constrói no
meu peito e lágrimas enchem meus olhos.
Ele cai para frente, pegando-a na cama enquanto
ainda bombeia atrás dela. "Grite se quiser. Não há ninguém
que vai te salvar."

Seu grito, seguido por um ajuste de asfixia de soluços,


arrastando ao longo da minha espinha, e por instinto, eu ataco
novamente.

Balanço para fora, pisco de volta ao presente. "Eu


não vou mentir, Marquise. Você vai morrer hoje à noite.
Dolorosamente. Impiedosamente. Não importa o que você diz
no decorrer de tudo isso." Eu aliso as luvas em minhas mãos,
estico meus dedos, e removo o pano de sua boca, antes de
descansar meus braços atrás das costas e falo. "Eu sou um
colecionador, e você é o primeiro ornamento para enfeitar
minha prateleira."

"'Que merda que eu fiz para você, homem? O que eu


fiz?"

Cheguei a uma parada na frente dele, eu me curvei


em estreita até que eu senti sua respiração ofegante contra
meu rosto. "Você roubou tudo de mim." O brilho da minha
lâmina pegou os raios de luar. "Vamos começar."

Com as duas facas apoiadas no ar, eu fiz dois cortes


rápidos da boca ao rosto, dando-lhe um impressionante
sorriso Glasgow. Seu corpo tremia com seu grito abafado.
"Seu sorriso é infeccioso" Eu ri, dando um passo para trás
para dar uma olhada em sua cara de palhaço ridículo.

Filetes de sangue escorriam dos cortes. Com a boca


ligeiramente aberta, ele deu um gemido duro e sua cabeça
caiu para frente. "Filho da Puta!"

"Eu li um registro médico dizendo que, na noite em


que estupraram e torturaram minha mulher, você ficou tão
alto que você sofreu parada cardíaca e teve de ser
reanimado." Eu me agachei na frente dele. "Aposto que você
estava rindo na cara do ceifador, naquela noite, né,
Marquise?"

Eu levantei a venda de seu rosto, permitindo que


seus olhos abrissem e ajustassem, enquanto eu puxava a
primeira seringa do couro. Removendo a minha máscara, eu
dei-lhe alguns segundos para estudar meu rosto. "Eu sei que
foi há alguns anos... você se lembra de quem eu sou?"

Suas pupilas dilatadas atrás de um escudo de


lágrimas. "Vamos lá, cara. Nós só estávamos nos divertindo
naquela noite. Você sabe, nós não significávamos nada, cara."
O sangue escorria das feridas em seu rosto, dando um clipe
molhado as suas palavras enquanto ele falava. "Por Favor.
Sinto muito! Sinto muito, cara."

"Eu sempre quis saber se é verdade, que uma pessoa


pode sobreviver com ácido de bateria injetado diretamente na
veia." Inclinei a cabeça para o lado e sorri quando seu corpo
estremeceu com um soluço. "Não se preocupe. Se o
experimento falhar, eu tenho um backup. Isso é lei? O que
fica alto deve machucar?" Eu olhei por cima da borda da
escada. "O ceifeiro está com o seu número de hoje à noite,
Marquise." Com um aceno de cabeça, eu dirigi meu olhar de
volta para ele, direto através de seu crânio com meu olhar.
"Grite se você quiser. Não há ninguém que vai te salvar."

Seu clamor ecoou no beco quando eu esfaqueei a


primeira agulha em seu pescoço.
CAPÍTULO 5
Chefe Cox
No beco ao lado do prédio da Torre do Livro, Grand
River Avenue, o chefe de polícia Richard Cox se agachou ao
lado do corpo que jazia em um conjunto estático de sangue.
Seis seringas haviam sido espalhadas no chão, enquanto
uma permanecia alojada no pescoço da vítima. Investigação
da cena do crime não era um dos seus deveres como chefe,
mas uma das maiores casas de interceptação tinha sido
atingida pouco antes do assassinato, uma que tinha
financiado um bom cento de sua renda.

Sua presença era uma questão pessoal.

Foda-se tinha sido gravado em preto sobre a caixa,


da única bala que tinha sido colocada na cabeça da vítima.

"Marquise Boogeyman Carter. Revendedor. Rolos com


o grupo Seven Mile." De pé ao lado do chefe de policia, o
detetive Matt Burke olhou para cima em direção à escada, em
seguida, de volta para baixo, para a vítima. "Merda, ele têm
que ter caído um par de cem pés, não acha?"

"Com base no dano no momento do impacto, eu diria


vinte andares." O legista ergueu o queixo do homem com uma
mão enluvada, expondo onde as punções da agulha pareciam
ter inflamado. Seus assistentes escreveram bilhetes ao lado
dele, enquanto os trabalhadores EMS que tinham confirmado
a sua morte observavam. "Choque provavelmente o matou
antes de qualquer coisa. O que quer que tenha sido
empurrado em suas veias definitivamente fez algum dano.
Sofreu necrose no local de injeção. Eu vou ter que analisar o
líquido das seringas." Ele bufou. "Quem fez isto é um
bastardo sádico."

Chefe Cox endireitou-se a partir do corpo, dando um


passo para trás para ter uma boa olhada na mensagem
pintada no sangue ao lado dele.

Olho por olho.

"Alguém vingativo, se você me perguntar." Cox deu a


volta, cuidando para não perturbar as agulhas, sangue, ou
fragmentos de osso.

"Eu conheço esse garoto á um longo tempo. Saiu da


linha com um monte de gente." No clique da câmera do
fotógrafo forense, Cox levantou o olhar e inclinou a cabeça,
estudando a vítima do novo ângulo. As mãos de Marquise
estavam torcidas para um arco grotesco de seu osso, e Cox
olhou os cortes profundos logo acima da corda que prendia
seus pulsos, onde ele deve ter esfregado contra algo em uma
tentativa de se libertar. Durante horas, a julgar pela
profundidade das feridas e o rasgo na carne. "Eu acho que há
mais de um sobre este assassinato. Ninguém tira uma casa
inteira de drogas, estilo de fúria, depois volta e toma seu
assassinato a tempo do caralho. Ou seja, dois estilos
completamente diferentes. Isto é merda de psicopata aqui.
Premeditado. Calculado. Tortura. O alvoroço iria conduzir
uma noz de psicopatas com todas as balas voando,
desleixado."

O legista ergueu uma das agulhas, examinando o seu


conteúdo. "Você é um psicólogo penal no lado, Cox?"

"Esta cidade está cheia de assassinos. Eu fiz a minha


parte de investigações."

"Chefe! Confira!" Burke levantou um pequeno papel


dobrado da jaqueta de Marquise e, colocando-o na palma
enluvada de Cox, desdobrou-o para revelar um único número
digitado. "Um? O que diabos é isso?"
Cox olhou para o número, revirando os ombros antes
de olhar de volta para Burke. "Soa como o início, eu diria."
Ele acenou com a cabeça em direção à multidão alinhada do
outro lado da fita de isolamento, onde quatro policiais os
impediam de cruzar. "Vamos acabar com essa merda e limpar
a área."
CAPÍTULO 6
Aubree
"Senhora Culling, seu marido pediu que eu a
lembrasse do Baile de caridade do hospital esta noite."
Carmen, a empregada de vinte e poucos anos, abriu as
cortinas do meu quarto à luz solar, cegando-me quando eu
virei-me na cama. "Eu entendo que ele escolheu algo formal
para você."

"Eu suponho que ele tenha." Era impossível esconder


minha falta de entusiasmo.

"Michael é um homem que cuida de tudo. Você é


uma moça de sorte!"

Carmen realmente não poderia ser culpada por sua


ignorância. Ela esteve presente na mansão por cerca de duas
horas pela manhã, principalmente depois que Michael saía
para o trabalho, e não sabia nada do meu marido. No
entanto, surpreendeu-me que a mesma mulher que eu tinha
ouvido muitas vezes reclamando para as outras empregadas
domésticas, sobre como elas nunca deixam um homem
governar a sua vida, de repente pensar ter ele selecionado a
roupa foi um gesto de cavalheirismo.

Claro, talvez ela estivesse apenas sendo gentil. Toda


a equipe pisava em ovos em torno de mim. Eu sabia o que
eles diziam nas minhas costas, no entanto. A maneira como
eles me olhavam da mesma forma lamentável que uma
multidão pode olhar para um rato dentro da gaiola da cobra,
ansiosa para o momento em que ela tenha de finalmente
atacar e matar sua presa.
"Sim, sorte." Eu me virei para o lado, estremecendo
com cólicas dentro do meu estômago, e puxei meus joelhos
em meu peito, com medo de que algo pudesse romper. Um
gemido tranquilo me escapou.

Seu grande pau empurra mais profundo, queimando


na minha entrada enquanto ele empurra o vibrador ao redor
dentro de mim, e eu pendurada no gancho que eu tinha sido
amarrada. "Você ama isso, não é? Que tal você fingir que
Achilleus esta fodendo você, hein? Tenho certeza que ele está
pendurado como um cavalo."

Eu vacilei com a lembrança. Depois de horas de


tormento, ele finalmente abandonou o seu jogo, forçando-me
a droga perto de rastejar de volta para o meu quarto, sem
deixar cair um único bocado do sangue, para que ele dê um
renovado interesse em minha dor.

"Você está bem, Sra. Culling?" Carmen se aproximou


da cama, de olhos arregalados. "Ay dios mio! Isso é sangue?"

"Eu estou bem, Carmen. Por favor, eu vou ficar bem."


Apesar de manchas bastante prejudicadas nos lençóis, o pior
de tudo era provavelmente dentro de mim. Ele tinha feito isso
antes, muito mais violento do que a noite anterior, então eu
sabia que eu iria me recuperar dentro de um par de horas.
"Por favor, eu estou bem. Eu... apenas começou meu ciclo
menstrual." Uma mentira, e como Carmen limpa meu
banheiro pessoal, eu estava certa de que ela tinha uma
memória muito boa que apenas a menos de uma semana
atrás, eu tinha terminado meu ciclo habitual.

"Devo ligar para o hospital? Dizer-lhes que você não


pode ir?"

"Não!" Eu não quis dizer a palavra tão vigorosamente


como o fiz, mas eu me recusei a perder a possibilidade de
abandonar o desagradável lugar durante algumas horas. A
única coisa que me manteve sã passou a ser pendurada para
fora com um grupo de estudantes quebrando e espancando a
minha recompensa. "Não, eu vou ficar bem. Eu só tive...
algum sangramento residual."

"Isso é um monte de sangue para residual." Seu


sotaque hispânico quase fez o comentário risível, se não para
o ar de preocupação por trás dele, mas o seu olhar
permanecia colado à mancha de sangue sobre o lençol onde
minha bunda estava. "Vou tomar um banho... ou, eu quero
dizer um banho quente, é isso."

Eu uma vez disse a Carmen que eu não queria


cuidados especiais para banhos. Na verdade, eu estava
absolutamente aterrorizada com eles.

"E eu vou obter esses lençóis limpos para você,


rapidamente."

"Isso soa maravilhoso, Carmen. Obrigada."

Ela foi em direção ao banheiro, mas fez uma pausa,


no meio do caminho. "Senhorita. Você sabe, eu tenho uma
amiga que estava em uma situação muito ruim uma vez." Ela
baixou o tom, colocando os meus oh, merda sensores em
alerta máximo, e não se preocupou em virar e olhar para
mim. "Ela contratou esse cara..."

"Carmen—" Eu interrompi para sua própria


segurança. "Eu disse, eu estou bem."

Ela assentiu com a cabeça e continuou em direção ao


banheiro.

Uma vez eu fiz uma aula de psicologia na faculdade


que lutou com a diferença entre o psicopata e o sociopata.
Para mim, qualquer „caminho‟ era um caminho que eu
evitaria na vida, mas realmente, eu deveria ter prestado mais
atenção.

Enquanto a corrida de água ecoou do banheiro, eu


olhei para a câmera no canto do quarto.
Renata, uma prima de Carmen, que trabalhava para
a mesma agência de limpeza de propriedade familiar, fixou a
volta do meu vestido, olhando por cima do meu ombro, com
nós duas olhando no espelho. Uma única alça de cetim preto
cruzados sobre os seios ao meu ombro direito, e agarrou-se a
minhas curvas em um vestido longo e elegante, com uma
faixa de contas grampeado na minha cintura pequena. A
fenda longa mostrava minha coxa, e os saltos de tiras
acrescentou um toque delicado. Enquanto luvas pretas
esconderam a cicatriz no meu pulso, um conjunto de
camadas de pérolas no meu pescoço escondia a marca onde
Michael tinha começado a apertar com seu cinturão em
minha garganta.

Na verdade, eu odiava os vestidos extravagantes e


jóias caras que ele fez-me vestir, como a sua própria Boneca
Barbie pessoal. Tendo crescido com nada, ele foi contra o
meu sangue para o alarde de algo tão chamativo.

"Tal uma beleza!" Renata virou-se para uma muito


menor, suave mulher, que reuniu as roupas que eu tinha
descartado para o vestido. Ela nunca falou. Não pôde. Ela
não tinha língua. "Ela não é bonita, Elise?" Em sua pergunta,
a mulher deu um leve sorriso e acenou com a cabeça, mas
rapidamente voltou a reunir qualquer que seja a bagunça que
ela poderia pegar no meu quarto de forma meticulosa. Renata
alisou as pontas dos dedos sobre minhas longas madeixas
morenas, que tinham sido enroladas nas extremidades.
"Como você está, Sra. Culling? Você tem alguma Européia no
seu sangue, sim?"

"Meu pai era francês, e sua mãe também era


siciliana."

"E a sua mãe?"


Instintivamente, eu esfregava a cicatriz no meu braço
e olhei para a tatuagem com letra cursiva preta sobre meu
pulso. Umas citações por Charlotte Brontë:

Há pouca alegria na vida para mim,


E pouco terror na sepultura;
Eu vivi a hora da partida para ver
De que eu teria morrido para salvar.
Deus, o pensamento dela ainda me apunhalava no
coração. Eu a tinha perdido em um momento de minha vida,
quando eu provavelmente necessitava mais dela. Uma época
em que meu pai tinha se tornado tão ferido com tristeza, a
simples menção do nome dela tinha-lhe se escondendo em
sua garagem, seu santuário, durante horas. Ele só tinha
saído mais tarde, na carta que ele escreveu para mim no dia
em que casei com Michael, que eu percebi o quanto a dor de
sua morte tinha trazido.

Eu nunca conheci ninguém como minha mãe, tão


cheia de vida, vibrante e de espírito livre, isto parecia quente
e certo só para poder estar perto dela. Não se poderia
sobreviver com os parcos rendimentos de meu pai, e ainda
assim, eu tinha tudo que eu precisava, enquanto ela estava
viva.

"Bonita," eu disse. "Minha mãe era bonita."

"Bem, então, é por isso que você é tão linda. A


mandíbula de Mr. Culling vai cair, quando ele te vê. Só
espero que ele retorne a tempo!"

"Michael saiu?" Eu tiro o meu olhar do dela, no


reflexo do espelho. Nós tínhamos que sair em vinte minutos,
para a caridade no hospital, e ele tinha feito um ponto para
me lembrar do que de manhã. "Como você sabe, Renata? Eu
pensei que ele estava trabalhando em seu escritório?"
Ela balançou a cabeça. "Coisa mais estranha. Ele
normalmente mantém seu gabinete trancado, mas estava
bem aberto quando cheguei esta tarde."

As palavras eram quase uma blasfêmia. Michael


nunca deixou a porta do escritório aberta. "Esta tarde?
Estava desbloqueada durante toda tarde?"

"Eu bati, como eu normalmente faço antes de ir, e


não houve resposta." Ela bateu com a mão para o rosto dela.
"Oh meu! Espero que ele não esteja..."

Morto? Apertei meu rosto para manter minhas


sobrancelhas curvando-se para evitar um pequeno sorriso
feliz. "Você foi para dentro?"

"Oh não. Eu nunca iria a menos que ele me desse


permissão. Ele é muito particular sobre isso."

"Talvez..." Limpei a garganta e alisei minha mão na


frente do meu vestido. "Eu deveria conferir isso. Certificar-me
de que ele não capote em mim!" Eu esperava que meu riso
não viesse para fora como falso, como ele soou aos meus
próprios ouvidos.

"Isso me faz sentir muito melhor. Eu nem sequer


pensei que algo poderia ter acontecido para ele!"

Podemos apenas esperar. Por mais que eu sabia que


eu ia ficar desapontada, a perspectiva de encontrá-lo deitado
no andar, alguma vaga, expressão sem vida vagando no meio
do azul de sua pele que certamente iria pronunciar sua
morte, era emocionante? Jesus, se eu me tornar tão psicótica
como o filho da puta?

"Obrigada, Renata, isso é tudo. Vou verificar sobre


Michael. Tenho certeza de que ele só se afastou."

Ela assentiu com a cabeça e sorriu. "Desfrute da sua


noite, Sra. Culling. Mais uma vez, você está deslumbrante."
"Gracias," acrescentei, um pouco demasiadamente
eufórica pela conversa mórbida que tivemos há dois minutos.

Uma vez que ela tinha desaparecido do quarto, eu fiz


o caminho mais curto para o escritório de Michael.

Por favor, esteja morto. Por favor, esteja morto.

"Cale a boca!" Eu sussurrei, castigando-me.

Ora, não é como se ele pudesse ouvir seus


pensamentos!

"Ele certamente iria tentar se pudesse," eu murmurei


para mim mesma.

Descendo as escadas, passando pelo hall de entrada


e outro corredor, eu finalmente chego ao escritório de
Michael. E se ele estiver lá? Eu acho que eu teria uma
desculpa. Mesmo bisbilhotando a porta de seu escritório era o
suficiente para me por no castigo, e depois mancar durante
toda tarde, era uma maravilha eu mesma tentar algo tão
perigoso.

Bati na porta. Uma vez, duas vezes. Na terceira


batida, eu espreitei minha cabeça para dentro. Porra, senti
que meu coração poderia bater certo o inferno fora do meu
peito!

"Michael?" Eu me encolhi com a normalidade na


minha voz, quase uma súplica, como se eu precisasse dele
para alguma coisa de repente. Quando ele não respondeu, eu
deslizei para dentro.

A visão de seu escritório provocou uma vontade de


vomitar, mas eu fiz isso voltar. Mantenha-o em cheque. A
merda era monumental e eu não tinha a intenção de estragar
a oportunidade com uma batalha de nervos.

Como esperado, Michael estava longe de ser


encontrado. Eu contornei sua mesa e abri gavetas. Por
meses, eu estava ansiosa para encontrar algo sobre ele, uma
fotografia, um documento, uma maldita cabeça decepada que
poderia atuar como prova indiscutível no tribunal. Embora,
conhecendo Michael, suas conexões provavelmente
fabricariam alguma história ultrajante, como a vítima sem
cabeça caiu sobre uma guilhotina, e Michael seria libertado.

Sua mesa era algo fora de uma revista de saúde


mental para o TOC. Tudo perfeitamente espaçados,
empilhadas. Nada parecia ser suspeito.

Eu levantei um documento, derrubando uma


unidade flash para o chão, e abaixei-me sob sua mesa para
recuperá-lo, defini os papéis de volta na gaveta ao longo do
caminho. Chip na mão, eu rapidamente sai de debaixo de sua
mesa e levantei a um suporte, ofegando à sombra na porta.
Oh, merda. Oh, merda. Meu estômago poderia ter caído em
uma pilha de órgãos sangrentos no chão naquele momento,
enquanto uma cobertura do gelo deslizou pelas minhas veias,
esmagando meu peito com o pânico.

"O que você está fazendo aqui?" Sua voz carregava a


calma assustadora que sempre tinha agido como uma
bandeira vermelha.

"Verificando você." As palavras saíram da minha boca


em todo o meu estômago revolto alarme. "Sua porta estava
aberta."

"Minha porta nunca está aberta."

Seria inútil discutir o ponto, e eu não estava


interessada em obter Renata morta, para convencê-lo de que
estava, de fato, desbloqueada a porta. Meu estômago se
apertou quando eu arrastei meu dedo em sua mesa,
escorregando para uma pele necessária, mas uma que eu
detestava, e cheguei a uma posição na frente dele. "A verdade
é, Michael. Eu não consigo parar de pensar na noite
passada." A abordagem foi complicada. Eu tinha feito um
ponto para não expressar qualquer medida de prazer quando
se tratava de sexo com ele. "Há algo sobre... transar em sua
mesa. Arruinando seus papéis perfeitos, com a sua porra
escorrendo pelas minhas costas. Eu gosto de destruir suas
coisas importantes assim." Eu tive que sufocar a vontade de
vomitar na minha boca. Jesus Cristo, o pensamento de seu
esperma escorrendo em mim fez a minha pele coçar.

O curto espaço de eternidade que se seguiu formou


arrepios na minha pele. Ele não está comprando. Ele não está
comprando.

"Talvez nós vamos revisitar essa conversa mais tarde


esta noite." Eu quase podia sentir o seu olhar me
escasseando para qualquer grau de desvio da verdade. "Nós
vamos nos atrasar para o baile de caridade."

Detroit Riverside Hospital entrou em exibição. Uma


estrutura cilíndrica feita de vidro, cortada em ângulo, que se
estende do edifício de tijolo e ficou iluminada com um brilho
suave, laranja.

"Querida, você parece deliciosa." Com a mão apoiada


na minha coxa, Michael sentou ao meu lado na parte de trás
da limusine.

Eu não me incomodei para virar e encará-lo. Lutando


contra os tremores em minhas mãos que estavam me
consumindo muito no passeio, já que, a menos de meia-hora
mais cedo, ele me pegou dentro de seu escritório. Seu
escritório. Em cinco anos, eu nunca tinha arriscado dentro de
seu escritório sem convite dele. O escritório de Michael estava
fora dos limites e, em circunstâncias normais, bloqueado
durante o dia.
A noite anterior foi a primeira vez que já tinha fodido
em seu escritório, o que me permitiu a perfeita oportunidade
para encobrir a verdadeira razão que eu arrisquei minha vida
para me aventurar em algo que eu tinha sido avisada para
não entrar. Em seu estado apressado e desgrenhado, ele
tinha se esquecido de trancar a porta, antes de me deixar em
minha cama.

E com o que eu imaginei, informações importantes


sobre esse chip, eu tinha mentido na sua cara, na minha
alma, e disse-lhe que eu não conseguia pensar em outra
coisa senão trepar com ele, contra sua mesa novamente.

Parecia que ele tinha comprado, mas eu viria a


conhecer uma realização assustadora sobre Michael, o que
raramente parecia ser.

"Obrigada, Michael," eu disse com a voz mais


robótica que eu poderia reunir. Meu ombro se encolheu com
o fiapo de respiração no meu pescoço, o desespero para
afastá-lo tamborilando os meus músculos.

"Estou ansioso para rasgar o vestido fora de você


mais tarde. Talvez eu vá fazer você vir em todo o sumário
executivo que eu estive trabalhando."

Com esse pensamento doentio, uma urgência puxou-


me, a mesma urgência que eu tenho nas raras ocasiões que
ele me levou para fora da mansão para acompanhá-lo a
algum evento.

Escapar.

Se fosse para ter sucesso, eu estaria sendo caçada.

Se eu falhasse, eu estaria morta.

Eu sabia, porque não era a primeira vez que eu tinha


pensado em execução. Eu realmente agi sobre ele, e cada vez
que eu tinha sido apanhada, Michael tinha elevado a
punição. Eu estava confinada à cama por uma semana da
última vez, não como castigo, mas como uma recomendação
médica para as feridas que eu tinha sofrido. Estúpido mover-
se. Isso é o que você começa quando você não tem um plano de
jogo. Não importa, no entanto. O trecho apertado do meu
vestido confinando minhas pernas serviu como um lembrete
de que eu não iria longe. Os vestidos que ele escolheu para
mim eram de certa forma algemas.

Michael sabia que as pessoas receberiam uma


quantidade absurda de dinheiro para me encontrar, para que
ele pudesse matar-me corretamente. Ele controlava o
departamento de polícia através de seu autonomeado,
bastardo corrupto, chefe de policia. Entre eles, poderiam
encobrir a minha morte com tanta delicadeza, seria como se
eu nunca tivesse existido para começar.

Ainda assim, em meu estômago apertado, tive


instintos e minha mão enrolada em um punho. Se ele
descobrisse que eu tinha tomado o chip, ele saberia que eu
vasculhei sua mesa. Ninguém se aventurava dentro do
escritório de Michael, além de Renata.

Voltar para a mansão significava punição, os gostos


de que eu provavelmente nunca vi na minha vida. A caridade
era a minha única chance, que só por um momento, eu
certamente não me arrependeria de tomar vantagem. Quem
sabia quando ele ia me levar para fora dos confins da mansão
de novo? Ele provavelmente me enterraria viva no porão para
tirar o chip. Eu não iria deixar passar a oportunidade.
Gostaria de tentar escapar de Michael, não importa o quão
perigoso pode ser.

A limusine chegou a uma parada na entrada da


frente, onde se aproximou com o manobrista. Eu puxava para
baixo a barra do meu vestido, e notei o salto frenético do meu
joelho, a rigidez fria e morta dos meus dedos dentro das
luvas.
"Relaxa, é só festa. Eu estou bem aqui." Sua mão
úmida cobria a minha.

Eu lhe disse uma vez que tais assuntos me faziam


uma pilha de nervos, que eu odiava ter que vestir-me e deixar
a mansão em uma confissão de que tinha assegurado a
minha capacidade de acompanhá-lo em mais ocasiões.

Reuni um sorriso falso, cada pedaço da troca com ele


emprestado, sem nenhum conhecimento sobre os seus
pensamentos executando em sua cabeça. Ele suspeita que eu
o tenha traído? Será que ele aproveitaria a oportunidade mais
tarde, à noite, para investigar o que eu tinha feito? Se ele
sentir a falta do chip, eu não poderia mesmo dizer o que o
destino iria realizar para mim, porque eu nunca tinha, tão
descaradamente, desafiado Michael, além de algumas
tentativas de fuga. Sem dúvida, tudo iria terminar em alguma
morte grotesca que faria A Dália Negra parecer uma morte
misericordiosa. "Eu vou ficar bem."

Eu não podia voltar com ele mais tarde. Eu tinha que


encontrar uma maneira de sair, um meio de fuga. Eu não me
arrependo de roubar o chip, afinal, ele tinha que acabar, mas
voltar para a mansão com ele poderia ser o meu fim. Eu o
tinha visto matar um homem, casualmente, como se tivesse
lido o jornal da manhã e jogou-o depois. Sem dor na
consciência. Sem remorso. Eu não poderia viver uma vida
com medo de que eu seria morta e descartada, no entanto.

"Essa é a minha menina corajosa." Ele deu um


aperto em minha coxa e arrastou a mão até o meu corpo, a
meus seios, para a parte de trás do meu pescoço. "Na minha
visão em todos os momentos, está claro?"

Olhar grudado em minhas mãos postas, tremendo no


meu colo, eu dei um aceno afiado. Foda-se.
CAPÍTULO 7
Nick
Eu estava fora do prédio dilapidado que estava cerca
de cinco centenas de jardas do novo hospital. Ao mesmo
tempo, ele tinha abrigado os estudantes de enfermagem, que
usaram os túneis subterrâneos para se mover para frente e
para trás entre os edifícios.

Eu escorreguei a grande mochila de cima do meu


ombro, tirei meu capuz da minha cabeça, e firmei o pé de
cabra sob o aglomerado que cobria a janela. Com dois puxões
afiados, ele puxou livre. Partículas abrasivas e cascalho
bateram no fundo da minha bota, enquanto eu subia no
interior da janela quebrada, e eu lancei a lanterna num corte
amplo de um círculo de luz em meio à escuridão.

Vi uma mesa à direita, uma parede de caixas de


correio por trás dela. Uma varredura sobre o lixo e sujeira
endurecida no chão revelou uma porta para a esquerda.
Passei por cima de detritos para alcançá-la e com uma boa
alçada consegui, e o guincho distinto de ratos ecoou de
dentro. As escadas estenderam-se até o chão, e eu apontei a
lanterna sobre o parapeito para olhar abaixo. Um bom dois
voos para baixo era onde ele terminava e eu desci as escadas,
rapidamente, pulando para completar cada desembarque,
cuidando para não bater em qualquer coisa afiada que eu não
pudesse ver na luz fraca.

Na parte inferior da escada, um sinal velho


pendurado acima de uma porta rachada, oxidado com letras
desbotadas lia-se: Para o Hospital. Um chute na porta quase
a jogou fora de suas dobradiças, e eu entrei na boca do túnel
escuro.

Aumentando o meu ritmo para uma corrida, cheguei


ao final do mesmo, em poucos minutos e apertei a coronha
da lanterna entre meus dentes quando encolhi os ombros,
com a mochila de meu ombro. Com base nos mapas que eu
tinha estudado, eu sabia que a porta à frente de mim tinha
sido soldada hermeticamente fechada. De dentro da mochila,
eu puxei o cortador de plasma portátil e a lanterna com um
bloco de poder. Depois de vestir um par de luvas de solda e a
máscara de plasma cortei um belo arco através da porta de
aço de espessura. Faíscas voaram quando a chama se moveu
rapidamente sobre o metal, com pouco esforço da minha
parte, e em questão de minutos, eu tinha esboçado um
buraco grande o suficiente para passar. Eu chutei minha
bota através do centro do círculo, batendo o aço solto, e subi
dentro de uma lacuna cerca de dezoito polegadas entre a
porta e uma gaiola de aço que abrigava armazenamento.

A gaiola intrometeu-se às paredes em cada


extremidade da alcova, sem outros meios de entrada, exceto
diretamente através dela. Eu dirigi a lanterna para os bares,
cortando um bom dois por cinco pés, em seguida, coloquei a
lanterna de volta para dentro do tecido, trocando-a por uma
arma de pressão. Dentro da gaiola, eu abri um caminho para
a porta de saída, empurrando para o lado um carrinho de
anestesia, monitores de pressão arterial e pequenas
incubadoras.

Levantei o cadeado na porta da gaiola, eu bati três


cliques da pistola de pressão, até que abriu, e o removi da
gaiola, deixando o meu saco na entrada do mesmo.
Encolhendo os meus ombros para fora da mochila expondo o
logotipo da empresa de limpeza que o hospital tinha
contratado, grudado na minha camisa.

Uma coisa sobre novos hospitais? Novos rostos não


eram incomuns, particularmente o contrato temporário dos
trabalhadores. Eu aprendi isso quando eu fugi do hospital
um par de semanas mais cedo, nenhum um único membro
da equipe questionou-me no meu uniforme.

Depois de lançar as roupas descartadas na mochila,


peguei minha bolsa de computador de dentro e fiz outra
corrida curta passando em outras gaiolas de armazenamento
para uma escadaria. De acordo com os mapas, sentei-me um
nível abaixo do centro do cancro Trabelsi, onde a festa estaria
sendo elaborada, nas Galerias de Artes da Cura.

Parei na parte inferior da escada e colocando o meu


laptop no meu colo, eu continuei a hackear o programa de
câmera de segurança do hospital, com base em alguma
instrução que Alec tinha me dado. Eu já tinha visitado o
lugar uma vez e sabia que havia uma câmera em cada
desembarque, onde uma porta levava a um novo nível. Olhei
para a câmera montada no canto da escada, dirigida a um
andar porta acima. Com poucos comandos, é deslocada para
cima e para a esquerda, enquanto na tela, ele apareceu como
se o telespectador só iria pegar o balanço para fora da porta.

Tirando de volta a minha luva de couro, eu verifiquei


a hora. Dez para as oito. A misteriosa distração foi definida
para oito e quinze, o que significava que eu tinha apenas
alguns minutos para localizar Aubree e proteger a minha
oportunidade.

Eu os assisti, por tempo suficiente, para saber que


eu nunca teria a oportunidade de ouro de levá-los para fora
em alguma área de merda de Detroit, onde ninguém iria
encontrá-los. Culling dirigia pelas ruas como se fosse o
maldito presidente do país e nem sempre trazia sua mulher.
Só a trazia se houvesse câmeras e grande multidão. Aubree
raramente deixava a mansão, e quando o fazia, ela estava
sempre acompanhada por uma comitiva de guarda-costas e
policiais. Um baile de máscaras era a oportunidade perfeita.
Endireitei minha camisa ao longo do caminho, eu
rodei o lance de escadas antes de casualmente deslizar
através da porta do primeiro andar que se abriu para um
átrio elaborado. O edifício teve um apelo moderno, e eu
achava que era difícil de acreditar que uma vez o lugar
desagradável estava ligado ao outro lado do túnel.

Em frente havia um cilindro de vidro, dentro do qual


havia pedras e árvores, com um pequeno riacho que circulou
pela sala e terminou em uma fonte no centro. A placa na
frente dizia Ponto de Reflexão. Um segundo sinal abaixo dela
deu horas de ioga. Adjacente ao que foi outra caixa de vidro,
com paredes que se projetavam em ângulos e iluminação
acima da faixa, obras em exposição dentro, perfeitamente
centrado em cada pequeno trecho de parede. Pendurado
precariamente de cabos ligados ao teto em todo, torções
ímpares de bronze ofereciam um leve olhar industrial.

A conversa encheu a sala que parecia menos como


um hospital e mais como uma galeria de arte. A sala foi
facilmente separada em convidados e equipe de atendimento,
com base nos smokings e nos uniformes e, embora todos
usassem máscaras elaboradas em seus rostos, principalmente
ocultando suas identidades. As mulheres usavam longos
vestidos e por um momento, eu me senti como se eu tivesse
deixado de funcionar o set de filmagem para De Olhos Bem
Fechados, como quão picante alguns dos vestidos eram. Uma
escovada de minhas mãos me dizia que minha Glock estava
pronta no meu quadril no caso de uma merda ruim
acontecer, como, a partir da mesa ao meu lado, eu vesti uma
máscara de muitas fixadas em fileiras perfeitas.

"Você está com o serviço de arrumação?"

Virei-me apenas um pouco para manter a maior


parte do meu rosto escondido e notei calça azul desbotada,
mas sapatos brilhantes. Um molho de chaves penduradas em
seu cinto. Segurança. "Sim."
"Tenho um problema no banheiro dos homens.
Preciso de você para verificá-lo." Ele limpou a garganta em
uma forma que, relutantemente, confessou que ele
provavelmente criou a bagunça.

"Eu estou nele."

Ele parou por um momento e depois acrescentou:


"Não seja muito demorado. Temos convidados importantes,"
andei através de um conjunto de portas duplas.

Outra olhada no meu relógio mostrava 20 minutos


até a hora do show. Dentro do meu bolso, eu agarrava o
pequeno frasco que contém o GHB. As drogas precisavam de
uns bons 20 minutos para entrar em um ponto de apagão.

Estalando a tampa do frasco segregada, eu fiz a


varredura da multidão até que meu olhar caiu sobre uma
morena alta, de pé ao lado de Michael Culling em um vestido
preto colado que me tinha momentaneamente estupefato.
Sim, Alec estava certo. Aubree Culling era linda com seu
longo cabelo, de cor castanha, pele tão impecável que era
doloroso para olhar, e grandes olhos dourados redondos que
pareciam brilhar sob as luzes laranja.

Claire Davenport, uma jovem apresentadora do canal


de notícia das seis, teve os dois encurralados, com seu
operador de câmera logo atrás.

Atendo-me às bordas, permanecendo dentro das


sombras, eu dobrava o quarto, fazendo meu caminho para
mais perto de onde ela estava. Se eu estragar tudo, o plano
acabava. Feito. Tudo o que tinha traçado, para fora da janela.
Eu ajusto a máscara no rosto, certificando-me que eu tinha
coberto a maior parte das minhas características.

Em uma mesa pedestal, uma bandeja feita com uma


taça de champanhe solitária, quase me chamando. Parecia
convocar para Aubree Culling, assim, com a forma como ela
inclinou a cabeça, olhando-o ao lado de Michael. Prendendo
um trapo que eu tinha recheado no bolso de trás, me mudei,
eu mesmo ocupando quando eu levanto o copo, joguei para
baixo da mesa, e esvaziei o vidro no champanhe.

Uma colisão no meu braço deixou tensos meus


músculos quando um dos garçons levantou a bandeja da
mesa, e me deu um nó no estômago quando eu o assisti
andar para fora. Porra. Eu deveria ter servido a bebida para
ela! Meu olhar arrastou depois que o garçom, que só tinha
conseguido duas etapas, antes que Aubree se afastasse e
pegasse a taça de champanhe oferecida.

Merda, estava perto.

Quando ela inclinou o copo aos lábios, aqueles olhos


dourados, olhando através dos orifícios da máscara,
conectaram com o meu, e por um momento, uma onda de
calor varreu meu corpo.

Uma pontada de dor bateu no meu crânio e contraiu


meu olho direito em uma apreensão de pequenas contrações.
Em um clique o rosto de Lena passou por minha mente, a
fúria serpenteou de volta em minhas veias, e eu agarrei
qualquer que seja o inexplicável fascínio que tinha me
encantado segundos antes.

Abaixando a taça, Aubree manteve o olhar fixo no


meu. Como se o tempo tivesse desacelerado para uma
parada, nós estávamos ao lado um do outro, olhando um ao
outro através das máscaras que escondiam nossos rostos.

Ela consumiu o champanhe, colocou a flauta, e deu


um passo em minha direção.

Um pouco mais cedo, mas meus músculos enrolaram


preparados para atacar, se eu tivesse que fazer algo estúpido
no meio do evento, como fugir com a mulher do prefeito à
vista.
Sua caminhada determinada, cortada para uma
parada brusca quando outro smoking interceptou-a,
levantando a mão aos lábios para um beijo. Recuando com
uma carranca, seu olhar passou rapidamente de mim para o
cara novo, e para trás, como se houvesse alguma urgência.
Como se eu pudesse desaparecer.

Eu fiz. Embora, olhando de um corredor escuro que


levava ao que eu presumi serem pacientes fechados em seus
quartos, eu mantinha-a na minha mira.

Culling se aproximou dela por trás, e a menos que


meus olhos se confundiram, ela se irritou com o toque de sua
mão em seu ombro. Ele ofereceu um sorriso para o homem
que a beijou em suas mãos. Alguns segundos se passaram e
Culling levou Aubree para um segundo corredor escuro no
outro lado dos elevadores.

Curioso, eu segui à distância e abaixei-me para o


banheiro de senhoras adjacentes, mantendo a porta
entreaberta.

Travada pela garganta, ela se encolheu quando


Culling colocou-a contra a parede e se inclinou em direção ao
seu ouvido. Eu não poderia dizer o que ele disse a ela, mas a
observar seus lábios, quase um grunhido, me disse que não
era um monte de coisas doces. Ele passou a mão em seu
rosto, manchando o batom em frente os lábios, como se ele
estivesse com raiva, e eu tive que acreditar que era o beijo em
sua mão que deve ter o colocado fora. Sua mão deslizou até a
longa fenda de seu vestido, entre suas coxas em movimentos
solavancos, e ouvi-lo rosnando, "Minha".

Ele apontou para o rosto dela, que acenou com a


admissão, e foi embora, deixando-a tão despenteada como ele
a fez.

Um espasmo afiado atingiu meu crânio, e eu apertei


meus olhos fechados, contando mentalmente para baixo os
segundos que levou a ir embora. Cerrando minha mandíbula
para trás funcionou a dor persistente, até que o borrão na
minha visão encolheu para clareza de novo.

Olhei para o meu relógio. Cinco minutos para o


tempo do show, e quinze desde que ela tinha consumido o
champanhe.

Michael voltou para os outros convidados, enquanto


Aubree cobriu o rosto, andava devagar para o banheiro de
senhoras.

O banheiro de senhoras onde eu tinha me escondido.

Perfeito. Quase perfeito demais.

Como um predador, eu deslizei para trás, fechando-


me dentro do primeiro dos dois boxes, e esperei.

A porta do banheiro se abriu, e me distraí olhando


Aubree, com a máscara caída para baixo, suas bochechas
molhadas brilhando, invadiram em direção aos espelhos.

"Filho da puta," ela sussurrou, tirando as luvas e


jogando-as em cima do balcão. Ela umedeceu um maço de
toalhas de papel debaixo da torneira, e usou para limpar a
mancha de vermelho e da manchada mascara de seu rosto
antes de reaplicar o batom. "Não o deixe ver as lágrimas."
Suas palavras saíram como um mantra que atravessa a
cabeça.

Em uma batida na porta, Aubree se assustou. Minha


própria atenção disparou para entrada, à espera de uma
complicação por vir.

Em vez disso, uma voz de mulher gritou do outro


lado.

"Senhora Culling, seu marido pediu para avisá-la que


o presidente do hospital está prestes anunciar o médico do
ano. Ele gostaria de ter você ao seu lado durante a
cerimônia."
Dois minutos.

"Obrigada! Eu vou estar lá." Ela inclinou-se para a


pia, seus olhos parecendo atender aqueles em sua reflexão.
"Por favor, Deus. Deixe-me ter sucesso desta vez. Você pode
fazer isso, Aubree. Hora de..." Ela tropeçou de novo, ficou
encostada na borda da pia. "Uma vala para este filho da
puta."

Um minuto.

Com passos bruscos, ela na ponta dos pés em


direção à porta do banheiro, abriu uma pequena fresta, e
espiou através dos convidados. A maneira como ela enrolou a
corrente de sua bolsa em uma mão, a postura órtese de seu
corpo, ela parecia que estava se preparando para uma corrida
louca, como uma garota que estava prestes a fugir. Ela mal
teve tempo de mover-se, no entanto, antes que ela levasse seu
segundo tropeço em questão de segundos, e eu empurrei para
fora e dobrei meus braços debaixo de Aubree, batendo a bolsa
a seu cotovelo.

Uma ligeira tensão enrijeceu seus músculos quando


sua cabeça caiu para trás, os olhos estudando meu rosto.
Suas sobrancelhas se uniram em uma carranca. "Quem é... o
que você tá..." Sua calúnia bêbada tinha as perguntas
sumindo, até que seus movimentos se suavizaram e ela se
acalmou.

Içando-a em meus braços, eu estava na porta,


pronto. Esperando.

O que soava como uma explosão sacudiu as paredes,


e de repente todo o encontro parecia um suspiro, antes de
corpos quebrados em movimento. Execução. Gritando.

Um momento perfeito de caos.

Agora.
Saí do banheiro, mantendo-me à parede, olhando
com admiração como um SUV entrou na galeria de arte com
ondas de fumaça subindo do capô. Vidros quebrados se
espalhando em torno dele. A arte que estava alinhada há
pouco, estava em uma pilha de telas estilhaçadas. A obra de
arte bronze pendurada acima oscilou para trás e para frente,
até que ele conseguiu se libertar do cabo e caiu, apunhalando
através da capa do veículo.

Outra onda de suspiros e gritos seguidos. Código de


segurança foi chamado no sistema de som.

Chutei a porta para a escada, eu recuei com Aubree e


a joguei sobre meu ombro. Quando a porta se fechou, avistei
Michael girando, a boca se separando no que eu imaginei ser
confusão e angústia com os olhos arregalados balançado em
direção ao banheiro. Sua cabeça chicoteou para trás entre lá
e a multidão, antes que ele finalmente estivesse se movendo
em direção ao último lugar que tinha visto sua mulher.

Eu me lembraria daquela imagem, a saborearia nos


momentos escuros sozinho, quando eu poderia imaginar os
acontecimentos que certamente os seguiria: pânico,
desolação, sem nunca saber o que aconteceu ou quem a
tinha levado.

Mudei-me rapidamente para baixo da escada. Um


estalo alto sacudiu meus músculos, e ao eco de vozes e
barulhos de chaves, abracei a parede, mantendo-me longe do
corrimão.

Quando eu cortei a porta do porão, segurança


escorreu pela porta. Eu carreguei Aubree de corpo inerte até
que cheguei à gaiola e deslizei através, apanhando minha
bolsa do chão. Porra, entre os dois, meus músculos
queimavam. Joguei a bolsa dentro do buraco, arrastando
Aubree através do arco que eu cortei na porta, e ergui-a sobre
meu ombro, antes de movimentar-me através do longo do
túnel escuro, saco na mão.
Ninguém seguindo. Ninguém parecia saber que eu
tinha acabado de sequestrar a mulher do prefeito.

Era quase muito fácil essa porra.

De volta à mansão, eu carregava o corpo desmaiado


de Aubree içado por cima do ombro como um saco de
batatas. Agarrando firmemente a parte de trás de suas coxas
através de seu vestido preto, subi a escada, as mãos dela
batendo contra a minha bunda em cada etapa.

À esquerda da escada, eu chutei a porta aberta para


o quarto dela e um que eu tinha escolhido diretamente
através do hall do meu quarto. Cortinas escuras decorando
uma única janela, ocultando as barras de segurança lá,
assim como os que eu tinha colocado sobre todas as janelas
em toda a mansão, e sua cama tinha sido criada equipada
com restrições de couro e uma cabeceira que eu tinha
amarrado à parede.

Eu depositei seu corpo flácido em cima da cama e


trabalhei rapidamente para prender seus braços e pernas,
antes de garantir uma mordaça sobre a boca, levantando a
cabeça quando eu amarrei-a debaixo.

Para me divertir, eu puxei a máscara de esqui preta


sobre o meu rosto, a mesma máscara que Alec usava em seu
infame Achilleus X vídeos, e dei um passo atrás.

Um gemido tranquilo bateu o ar, e eu recuei mais


distante quando ela se moveu na cama, seu vestido subindo
até sua coxa. Como se subitamente consciente, ela deu um
puxão forte das amarras, e seus olhos se abriram. Grande.
Choramingando em pânico atada a um suspiro
afiado, e, levantando a cabeça para fora da cama, ela deu
outro puxão patético.

Eu queria rir. Tão impotente.

"Oh, Gah, eu fui ver." Sua voz carregava um insulto


por trás da mordaça.

Um balde aguardando, sentei-me ao lado da cama, e


eu arranquei a mordaça e levantei-a a tempo de pegar seu
vômito quando ela puxou a cabeça para o lado. Eu tinha
antecipado com a mistura de álcool. Última coisa que eu
precisava era ter o local fedendo a merda.

Ela prendeu a respiração, o olhar em busca do


quarto. "On... Onde eu estou? Você é... você é Achilleus X?"

Fiquei olhando para Aubree Culling com a testa


enrugada em uma máscara de confusão. "Achilleus X não
pouparia um minuto com você."

O que deve ter sido uma tentativa de balançar a


cabeça parecia uma bola de boliche tentando ficar apoiado
em um pedaço de corda. "Exceto este..." Os olhos dela fizeram
uma trilha lenta de volta para o meu. "O que você quer?
Dinheiro? Eu tenho dinheiro. Só diga o quanto."

"Você acha que eu iria sequestrar você por algo tão


insignificante como o dinheiro?"

Outro rolar abrupto de sua cabeça parecia que o


bastardo pesado podia rolar para a direita no chão.
"Alguém... Alguém contratou você?"

"Como quem?"

Ela exalou uma respiração afiada. "Oh, Deus, ele


sabe." Ela se contorceu na cama, assim subindo o vestido
mais acima da sua coxa. "Deixe-me ir. Nunca ouve ganho em
enquadrar." Suas pupilas dilatadas, enormes, fazendo seus
olhos ficarem preto, quase mal, e suas pálpebras se fecharam
com cada rolar incontrolável de sua cabeça contra o
travesseiro.

Eu não a respondi. Ela não se lembraria de nada que


eu tinha dito, de qualquer maneira. Além disso, eu não
estava lá para colocá-la à vontade e enchê-la. Em vez disso,
eu permaneci nas sombras, olhando em silêncio, à espera de
realização de resolver sobre ela e as ondas de pânico que
eram certas a seguir.

Seu peito subia e descia mais rapidamente, enquanto


seus olhos vagavam de um lado da sala para o outro, então
os fechou, as sobrancelhas voando para cima enquanto ela
lutava para mantê-los abertos. Um minuto depois, ela perdeu
a batalha, seu corpo caindo flácido e sua boca aberta.

Meu olhar se volta para onde a fenda de seu vestido


mostrava sua coxa espalmada, bronzeada, suave, a sua
superfície elegante que reflete a luz fraca do quarto.

Lena enrolada em uma bola no chão, com as pernas


lisas revestidas em sangue, queimaduras e contusões. Minha
mão paira sobre a pele macia onde eles cortaram com uma
faca, e lágrimas vem nos meus olhos. Ela se encolhe com o
meu toque, sem se preocupar em olhar para mim, e eu sei o
porquê. Ela sente-se em ruínas. Eles arruinaram a minha
menina. Minha bela Lena. Espancada e com cicatrizes.

Fúria surgindo em minhas veias, aquecendo meu


sangue. Eu esfreguei minhas têmporas, entorpecendo a
repentina dor lá, e caminhei como um animal em uma gaiola,
pronto para rasgar sua presa. Percebendo que a coxa de
Aubree trouxe um desejo incontrolável de me quebrar, a
cavar meus dedos em sua carne impecável e deixar uma
marca de dor, assim como eles tinham feito a minha mulher.
Eu queria colocar minha arma na cabeça de Aubree e puxar o
gatilho, pegar o que foi tirado de mim. Olho por olho.
Palavras de Alec lutaram contra as imagens dentro da minha
cabeça. Não faça isso. Não foda isso.

Saí da sala antes que eu pudesse agir sobre meus


impulsos e desci as escadas.

Da mesa da cozinha, eu pego o Bourbon e inclino-o


de volta, esperando acalmar o frio e queimar na minha
garganta. Antes que eu percebesse, metade da garrafa havia
desaparecido. Tirando as luvas, eu corri minhas mãos sob a
água e deixei o revestimento de água fria no calor que
queimou abaixo da minha pele. A casa originalmente não
vinha equipada com água, eletricidade, gás. Eu tive que ligar
eu mesmo, tocando em linhas elétricas, linhas de gás, e
principalmente a água. Malditamente perto de me matar no
processo.

Eu passei a mão pelo meu rosto e bati a palma da


minha mão contra a minha cabeça. Malditas dores de cabeça.

Tendo Aubree no quarto ao lado levaria um tempo


difícil, mesmo com o duro licor, do tipo que poderia afogar
para fora imagens de sua coxa que espreitam para fora do
vestido e todas as coisas que eu queria fazer sem a raiva. Eu
não sei quanto tempo Alec queria para mantê-la. Não tinha
ideia de por que tinha adicionado o sequestro para o que eu
tinha considerado um plano perfeitamente construído que
tínhamos construído ao longo de meses. Que ruim poderia
ser matá-la? Por que ele precisa dela? Ele me disse para
agarrar o seu negócio, durante as negociações, mas
negociações não faziam parte do plano. Eu ia matar
sistematicamente cada um dos homens que assassinaram
minha família, enquanto Alec mantinha-os em seus dedos do
pé, vazando informações, mantendo-os ocupados, fora da
pista. Culling não daria a mínima para alguns vândalos que
faltam, se isso significava toda a sua porra de operação estar
prestes a ser exposta. No final, Culling iria ser apagado.
Nenhuma negociação.
Eu não gostei que Alec tivesse modificado o que
tínhamos como acordo. O plano tinha mudado e eu não tinha
escolha, a não ser ir junto. Quando eu disse a ele que eu faria
o que ele quisesse, em troca das identidades dos homens que
roubaram a minha vida, eu não poderia ter adivinhado que
ele me daria uma tarefa de ser babá da única mulher no
planeta que eu poderia felizmente ter recheado com uma
bala.

Espessura no ar apertou meu peito e uma vontade


familiarizada puxando dentro da minha barriga.

Eu precisava beber algum licor e atear fogo a ele.


CAPÍTULO 8
Nick
Lion‘s Den tinha dois negócios indo para mulheres
seminuas em toda parte e o tipo de bebidas destiladas que
poderia obter um bastardo de merda rápido. Ele também era
o único clube em Detroit que servia álcool, onde as meninas
desfilavam nuas. Ilegal em qualquer outro lugar, mas o
inferno, se alguém se preocupou em denunciá-lo.

Eu sentei na banqueta, o olhar colado ao policial


sentado ao lado do Rev, o proprietário do bar e um pouco de
um cão de guarda da vizinhança. Embora ele não fosse
indiferente as agitadas promoções, ele manteve-se atento
para o problema. Rev não mostrou muito amor para a Polícia
de Detroit na verdade, eu tinha ouvido histórias sobre ele
batendo a merda fora de oficiais que tinham tentado invadir
as casas em sua vizinhança.

Para uma noite de quinta-feira, o clube de stripper


permaneceu bastante vazio, por isso não fazia sentido porque
policiais tinham sido chamados. Com exceção de um pequeno
grupo sentado ao lado do palco, cuja risada detestável
transmitia que eles pareciam estar se dando muito bem, os
únicos outras caras no lugar eram Jimmy e Sampson, dois
homens que provavelmente estavam se aproximando dos
oitenta.

Eu pedi um uísque, olhando as mulheres no palco,


dançando contra o poste, ao ritmo de In This Moment
cantando Adrenalize.
Para baixo na frente, mais próximo ao palco, um
homem de meia-idade, entre um bando de bêbados de ternos
que devem ter se reunido sem o conhecimento de suas
mulheres, levantou-se e empurrou sua virilha em algum tipo
de dança de pau de merda, os suburbanos eram conhecidos
por isso. Poderia sempre distingui-los a partir da popular
Detroit. Como, uma vez eles cruzaram as fronteiras, suas
habilidades de dança se assemelhavam a exibição
embaraçosa da porra desse cara.

Eu odiava quando as desprezíveis mulheres desciam


para semear sua veia selvagem no bar, onde Lena tinha
despido. Sempre tentando tocá-lo, ou levá-lo a encontrá-las
na parte de trás. Ela nunca fez. Nem mesmo quando obteve
merda ruim e o dinheiro era apertado. Ela sempre disse que
era a única coisa que ela poderia manter para mim.

Para outros, ela dançou na escuridão, ocultando o


que ela não queria que eles vissem. Para mim, ela dançava na
luz.

O de terno e gravata pulou no palco e, como que por


instinto, meus músculos tensos ficaram com o desejo de ir
atrás dele. Seu corpo voou pelo ar, rebocado por 136 quilos
de músculo, conhecido como Big John, o leão de chácara,
que o arrastou pela nuca de sua jaqueta, e escoltou o grupo
para fora do bar.

Eu balancei minha cabeça. Desprezíveis.

Do outro lado do bar, Rev riu, batendo o guarda na


parte de trás, e depois do que pareceu uma boa meia hora, o
estranho se levantou e saiu. Quando ele saiu do clube, Talia,
uma barman de longa data e garçonete no Lion‘s Den trouxe
outro drinque e colocou-o sobre a mesa com um sorriso e
uma piscada.

Bati o quarto tiro que eu tive em trinta minutos e


sinalizei para Talia trazer outro, mas a um soco no meu
ombro, girando em direção ao rosto familiar tomando um
assento ao meu lado. "Reverendo Lewis." Eu dei um tapinha
nas costas dele e encarei o bar mais uma vez. "Você veio para
me fazer confessar os meus pecados?"

"Merda." Ele balançou a cabeça. "Eu ouvi o suficiente


de filhos da puta soluçando histórias por uma noite. Como se
eu não tivesse besteira o suficiente na minha própria vida
maldita."

"Você tem merda, Rev?"

Ele sorriu. "Você não está rodando estas peças em


um tempo, meu homem. Como você está?"

"Vivendo a vida boa. Como está o negócio?"

Ele bufou, virando na direção dos dançarinos.


"Alguns merda vão cair nas ruas. Tive duas meninas
desaparecidas na semana passada." Ele se inclinou para
perto. "Eu não sou a porra de um santo, mas eu tento cuidar
dessas meninas melhor que posso. Obter seus traseiros fora
da faixa e dar-lhes um lugar seguro. Algum dinheiro. Palavra
é que algumas gangues têm sido pegas. Prometendo-lhes
mais do que elas fazem aqui. Ninguém as viu novamente."

Durante algum tempo, as drogas tinham sido as


grandes fabricantes de dinheiro, mas o sexo vendido havia se
tornado a mais lucrativa fonte de renda estável, sem os
mesmos riscos.

"O bom e velho Culling, tornando as ruas seguras


para todos." Rev adicionou antes de voltar a beber. "Esse é o
problema com as pessoas chegando aqui, tentando executar
este lugar. Eles ainda pensam que aqui é apenas mais uma
merda que eles podem derrubar com guindastes caros e
construir alguns edifícios elegantes. O que está dentro
permanece. Detroit é uma mentalidade." Ele bateu seu corpo.
"E você não pode matar o que está na mente. Não. Queime-o
para o chão, e ele vem de volta. Você não pode matá-lo. Você
não pode com ele próprio. Tudo o que vocês podem fazer, é
fazê-lo acreditar."

Talia colocou outro tiro, e eu bati de volta, apertando


os olhos com a queimadura que deslizou na minha garganta.

"Você tem que bater duro em alguns merdas.


Homens que bebem uísque esperando para lutar." Ele
gargalhou, empurrando um cigarro na boca. "Ou talvez seja
isso que justamente causa o efeito."

Escovando meu polegar sobre meu nariz, eu cheirei e


sacudi o gosto posterior que revestiu minha língua. "Somente
procurando por uma boa noite de sono." Eu balancei a
cabeça em direção à porta, onde o policial saiu
completamente. "Pensei que você não fosse um fã de
policiais.”

Rev zombou e assentiu. "DeMarcus? DeMarcus


Corley. Cresci com ele. Provavelmente, a única bala que ele
atirou reta foi na porra da força policial. Deveria ter sido feito
o chefe." Ele bufou, em seguida, tomou um gole de sua
bebida. "Foi rebaixado para a investigação de alguns casos
que irritou a polícia designando-o a chefe."

Isso despertou meu interesse. "Sim?"

"DeMarcus não toma merda, e ele com certeza como


diabo não se curva a nenhuma ameaça. Ele é um bom
homem, DeMarcus. Você está sempre em apuros? Peça para
ele. Ele tem um coração de ouro. Sempre pronto para ajudar
um irmão de fora. Os malditos corruptos não gostam dele
sempre agindo para se refrescar com você, então a segunda
merda trata de apunhalá-lo pelas costas na primeira chance
que recebem. DeMarcus não joga esse jogo."

"Ele olha por você, então."

"Sim, ele olha por mim, eu olho por ele. Temos um


sistema, vê? É assim que funciona. Os policiais e as pessoas
precisam trabalhar juntos. Não é perfeito, mas todos nós
estamos na mesma equipe. Alguns apenas não entendem.
Não pode deixar que esses obscuros homens de advocacia
venham por aqui, bombardeando o lugar como se ele fosse
algum tipo Warzone no Oriente Médio, sabe o que eu estou
dizendo?"

Olhei para o líquido âmbar, girando minha bebida no


copo. "Sim, eu sei."

Rev colocou um cotovelo em cima da parte de trás da


cadeira e largou em seu assento. "Não é que você não tem
uma mulher ainda? Porra, o que há de errado com você,
cara? Você tem os olhos azuis brilhantes. As cadelas amam
olhos azuis." Seu riso ricocheteou nas paredes do bar quase
vazio.

Enterrei meu sorriso no copo de bebida, eu balancei


minha cabeça. "Eu não estou procurando por uma mulher."

"Você é gay?"

Eu chutei para trás o último de meu uísque e bati o


copo no balcão. "Não. Não tenho tempo para uma mulher."

"Homem." Ele acenou com a demissão. "Você sempre


tem tempo para uma mulher. Quem vai manter a cama de
outra pessoa quente?" Rev inclinou a cabeça. "Charutos
fumados, você pensou. Ou eu estou confundindo você com
alguém?"

Sim. Ele frequentemente me confundia com Alec, que


também entrou no bar na ocasião.

"Nah, fui conhecido de fumar um baseado na


ocasião. Sem charutos, no entanto."

"Ha!" Ele apontou e sorriu. "Sabia que eu gostava de


você."
Elevando-se a partir do banco do bar, ele me deu um
tapinha nas costas. "Bom te ver. Tome cuidado, irmão."

"Igual para você, Rev".

Eu sinalizei outra bebida.

"Impressionante."

A voz chegou por trás, e eu virei para ver a loira que


Big John tinha salvado de seu terno fodido. Os seios dela
estavam exibidos da camisa skimpy4 que ela usava.
Felizmente, ela parecia mais velha do que a maior parte das
meninas acima no lugar, caso contrário eu teria me sentido
como uma merda por a corrida repentina de meu pau.

"Eu tive meu olho em você desde que você andou por
aqui. A maioria dos idiotas neste lugar estaria vomitando por
todo o bar agora."

"Eu ouvi que a realização de seu licor é uma das sete


virtudes."

Ela riu e girou no banquinho, me dando uma visão


completa de ambas as mamas, mal penduradas dentro de seu
sutiã. "Eu não sei nada sobre ser virtuosa." Seu olhar caiu
sobre meu braço, e correu os dedos ao redor de meu bíceps,
ela lambeu os lábios. "Você quer me encontrar na parte de
trás? Contar-me mais sobre essas virtudes?"

"Nah." Eu levantei a minha mão, suavizando a


rejeição com um sorriso meio engatilhado. "Eu sou todo
pronto."

"Ouça," ela sussurrou, inclinando-se. "Você parece


um cara legal."

"Eu não diria isso."

"Eu poderia usar algum dinheiro extra hoje à noite."


Seu corpo se movia em aperto para o meu, dedos
4 Skimpy é um tipo de roupa pequena, curta e apertada.
massageando meu braço enquanto falava. "Minha mãe está
doente e não pode trabalhar. Eu tomo conta dela. Eu faço
tudo, sabe?"

Não faça isso. Em algum lugar no meu subconsciente


ouvi a voz de Alec. Um aviso.

Não era que eu tivesse alguma coisa contra strippers,


inferno, eu me casei com uma, e aquelas à procura de
dinheiro, na maioria das vezes, não estava procurando
relacionamentos. As poucas vezes que tinha estado com uma
mulher para o sexo casual foi nos últimos três anos e não
terminou bem, no entanto.

Eu vou ficar bem, eu luto mentalmente de volta.

Claro, Alec tinha estado lá nas vezes em que eu


estava drogado, tentando juntar fragmentos de memória da
noite anterior. Duas semanas antes, eu tinha trazido duas
meninas de volta para a mansão. O que começou como um
peep show, observando as duas comerem uma a outra, tinha
terminado com as duas meninas amontoadas nuas no final
da minha cama, algemadas ao poste, tremendo e com um
medo extremo. Eu não tinha ideia do que foi que aconteceu.
Tinha apagado no meio do jogo.

"Quanto?"

Sua sobrancelha levantou. "Para você? Vinte


dólares."

"E se nós fodermos?"

Seu rosto se iluminou com um sorriso. "Mamãe fica


mais uma semana no hospital." Ela pulou de seu assento,
puxando o meu braço. "Vamos lá, querido. Eu posso tirá-lo
rápido."

O pouco sobre sua mãe era uma mentira. A maioria


delas inventavam histórias manipuladoras, escondendo o fato
de que elas provavelmente tinham um vício de drogas. Sexo
com a mulher seria sem emoção, porém, sem culpa. Nada
mais do que uma transa. Obtendo necessidades atendidas.
Ter uma mulher amarrada na cama de volta para casa
poderia muito bem incitar alguns impulsos que eu prefiro
arrancar meus olhos a porra de agir assim. Poderia ser uma
boa ideia transar com ela para fora do meu sistema.

Ela me levou até a parte de trás, onde prateleiras


ficavam empilhadas com caixas, material de limpeza no chão
para o lado, e à luz fraca solitária era cerca de um lampejo de
curto circuito. A sala de armazenamento, a partir da
aparência dele.

"Rev me permite usar a parte de trás." O equivalente


a uma porta rotativa de paus flácidos caindo para a mesma
desculpa. Ela se virou para mim, empurrando-se contra o
meu corpo e acariciando as mãos juntas nos meus ombros.
"Tão forte," ela sussurrou. "Você deve ser bom de olhar o
suficiente para comer, sem todas estas roupas." Quando ela
acariciou meu rosto, eu me encolhi longe, pegando uma
contração do olho. Ela estendeu a mão para minha mão,
apertando a ponta do meu dedo como se para remover a
minha luva.

Eu enrolei minha mão em um punho para detê-la.


"Elas ficam."

"Estou tão suja?"

Na verdade, eu não tinha tocado uma mulher em três


anos. Foi a minha penitência. O preço que eu optei por pagar
alimentando o meu desejo. Eu desejei que eu não tivesse
pensado sobre o sexo, como muitas vezes eu pensei, que eu
não ansiasse emaranhar meu punho no cabelo da mulher
tendo meu passeio com abandono imprudente. Eu desejei
mulheres com curvas e grandes mamas como as dela, mas
agora não incitavam algum impulso primitivo dentro de mim.

Eu acariciava um dedo com luva por sua bochecha.


Ela era uma menina bonita, provavelmente poderia ter
chegado em algo um pouco menos perigoso, como modelagem
ou televisão. Com sua pele de porcelana e lábios de rubi, ela
me lembrou de Scarlett Johannsen, ou algo assim; uma
daquelas belezas clássicas que pertenciam em algum tipo de
filme noir5. "Eu não saberia. Você é uma menina suja?"

O flerte colocou um sorriso de volta no rosto. "Você


não tem ideia." Me puxando, ela fechou os olhos e agarrou
minha nuca, puxando-me aos lábios.

Virei minha cabeça para o lado, resistindo a força.

Eu não beijava, também.

"Não quero muito carinho. Eu não consigo." Sua


mandíbula deslocada, quando ela se abaixou do meu rosto, e
sua mão escorregou na minha frente, puxando com alguma
pressa ela desabotoou minha calça jeans. "Você é, sobre tudo,
a coisa mais sexy que eu já vi em toda a minha vida."

Ela estendeu a mão dentro da minha cueca e seus


olhos se arregalaram quando ela agarrou meu já endurecido
pau. Depois de um par de golpes que tiveram meus músculos
apertando, ela puxou a minha calça e caiu de joelhos na
minha frente, como um pecador em busca de perdão.

"Doce Jesus, você tem um belo pau." Uma longa


lambida em meu eixo, tinha minha cara com o desejo de
bater meu pau na parte traseira de sua garganta. Ela cuspiu
em sua mão e agarrou, como uma porra, torcendo para cima
e para baixo, ela me bombeou enquanto sua língua girava
sobre a cabeça.

Meus joelhos se dobraram, droga, e eu preparei uma


mão na parede.

5 Filme noir significa “Filme Negro”, que designa um subgênero de filme policial que
teve o seu ápice nos Estados Unidos, entre os anos 1939 e 1950.
Dois de seus dedos mergulharam em sua boca antes
de deslizar entre suas coxas, onde ela descaradamente
dedilhou sua boceta, enquanto levava-me para fora.

Era assim que tinha que ser para que eu gozasse. Em


uma sala de armazenamento suja que cheirava a mofo e lixo,
as luzes apagadas, com uma prostituta ansiosa. Não era
possível obter duro de outra maneira.

"Eu não posso esperar para ter você dentro de mim.


E para que não haja confusão, eu amo tomar no cu."

Suas palavras perfuraram o meu crânio, e eu


endureci.

"Você ama este pau no seu cu, não é, suja,


vagabunda?"

Lena grita no colchão, enquanto o homem mascarado


a fode por trás.

"Richie, pega minha arma. Vamos ver se essa puta


gosta de ambas as extremidades."

A dor explodiu dentro do meu crânio, examinando


minha mente com um negrume que eu não podia ver o
passado. Manchas vermelhas escorriam para o preto, como o
sangue em água, e as cólicas dos meus músculos diminuíram
como a cena lentamente afiada através do vermelho oleoso.

Eu tinha a loira presa por sua garganta contra a


parede. A maquiagem estava manchada por suas bochechas
como se ela estivesse chorando. Seu corpo tremia em minhas
mãos, e eu a liberei, os olhos digitalizando por qualquer
sangue ou sinais de ataque.

Ela fungou, esfregando seu pescoço.

"Eu machuquei você?"

Ela balançou a cabeça. "Não."


Eu olhei para baixo e puxei minha calça para cima e
a abotoei. A ereção dolorosa que eu tinha inchou minha
cueca, e apenas momentos depois ela tinha ido embora.

Eu não tinha ideia do que diabos aconteceu.

Puxando minha carteira, eu removi trezentos dólares


e os coloquei na palma da sua mão. "Sinto muito."

Por quê? Eu nem sabia. Eu nem sequer quero saber,


porque, então, o encontro se transformaria na única coisa
que eu queria evitar, culpa. Ela não poderia ter acontecido
por muito tempo, e ela não tinha quaisquer marcas que
indicavam que eu coloquei-a através da dor física, além de ter
a imobilizado. Aquelas lágrimas, embora. Lágrimas contam
uma história, e ela me disse que eu tinha dito ou feito algo
desprezível o suficiente para manchar o rosto uma vez
impecável.

Era eu. Senhor fodido desprezível.

Seu lábio tremeu, e ela olhou para longe, balançando


a cabeça. "Eu prometo... fazer o que você disse. Eu não vou
voltar aqui."

Sério, que diabos foi que eu disse?

Com algum esforço, eu não tentei colocar as peças do


quebra-cabeça soltas dentro da minha divagação, então segui
para a direita. Corri em direção à saída que se abriu para o
beco ao lado do bar. Era a melhor maneira, de qualquer
forma. Merda, parecia que fiquei louco no momento em que
pegou meu pau, como libertar o maldito Kraken cada vez que
eu tiro minha calça.

Só uma coisa poderia limpar os últimos 20 minutos,


mais bebidas alcoólicas e uma bala.
CAPÍTULO 9
Aubree
Eu apertei meus olhos fechados, por medo de que ao
abri-los me fariam ver o que eu não poderia imaginar. A
possibilidade de que eu tinha passado de uma situação de
merda para outra, apenas como aquilo. Bolhas vermelhas
flutuavam atrás de minhas pálpebras, e eu quebrei meu olho
aberto para uma escuridão embaçada. Um gosto horrível
inundou minha boca, metálico, lembrando-me de gasolina, e
eu cuspi para fora para não vomitar.

Minha garganta estava seca, a minha boca como se


tivesse sido recheada com algodão. Eu não poderia trabalhar
saliva o suficiente para revestir a queimadura, e minha voz
não iria empurrar a secura. Tentei me lembrar da noite
anterior, e a última coisa que eu tinha era de colocar batom,
antes que o mundo desmoronasse em preto.

O quarto expandiu e encolheu diante dos meus


olhos. Eu mal podia pensar o que diabos eu estava à procura,
e um baque constante batia dentro de meus ouvidos e seios,
interrompendo cada observação. Uma janela, coberta em
cortinas opacas. Baque. Uma porta que deve ter sido um
armário. Baque. Paredes que rastejavam com pintura
descascada e rachaduras ramificadas. Baque.

Fechei e abri meus olhos até o quarto, embora


apenas ligeiramente, as arestas encolhendo de volta para
uma ampla, mas mais clara a vista. Poderia ter sido cinco
minutos ou horas depois.

Eu não tinha noção de tempo.


Restrições contra meus pulsos quando tentei mover
meus membros. Olhei para o couro das restrições vinculadas
aos meus braços, e as correntes amarradas à cama.

O que...

Pressão puxou meu peito, e eu percebi que não tinha


tomado uma respiração. Dentro e fora, eu lentamente sugava
o ar estagnado, tentando fazer sentido de o que foi que
aconteceu. Por que eu estava lá? Onde estava? Quem tinha
me levado?

Imagens dançaram para dentro e para fora da minha


cabeça. A festa. Máscaras. Aperto severo de Michael na minha
coxa. Batom. Negritude.

Pânico passou nas minhas veias, horror nadando no


meu sangue, quando a realização caiu sobre mim, e meus
braços tremeram, sacudindo minhas restrições, enquanto
formigamentos difundidos debaixo da minha pele.

Eu tinha sido tomada. Sequestrada. Por quem, eu


não sabia. E a partir dos olhares aos meus arredores, era
alguém que estava muito contente em me deixar cair no meio
do nada.

As palavras de Michael vinham à tona.

E quando você estiver à beira da morte, eu vou


despejá-la em alguma merda fria e abandonada, aonde você
vai se afogar em seu próprio sangue antes que os ratos
possam comê-la ao osso.

Oh, Deus. Eu já estava morta? Eu levantei minha


cabeça para fora da cama, desesperadamente procurando
sinais de tortura, abuso. Talvez eu tivesse ficado dormente.
Talvez o efeito da droga não tivesse passado e eu estava
vendo-me através de um sonho ou alucinação. Talvez o
assassino estivesse ao meu lado, enquanto eu estava lá em
coma e dormente de choque, mutilando o meu corpo.
Talvez ele tivesse sido contratado por Michael para
levar a cabo o trabalho de me matar. Porque, então? Meu
marido tinha feito algumas tentativas para me matar ao longo
dos anos, mas nunca parecia ter as bolas para fazê-lo. Talvez
ele tivesse encontrado alguém disposto a fazer o trabalho
para ele.

Ou pior. Michael tinha feito tantos inimigos ao longo


dos anos, que talvez eu, involuntariamente, caí no colo de um
deles.

Calor floresceu em minhas veias com o pensamento,


uma sensação que não tinha lugar onde eu estava
preocupada. "Agora não. Por favor, não agora." Eu queria
ficar em um estado de terror, porque isso me manteve afiada,
alerta. Guardando-me de fazer algo estúpido. Mas espero.
Maldita esperança. Ela se espalhou pelo meu corpo como um
feixe de luz solar em uma festa gótica. Indesejável, mas
inegavelmente agradável, apenas o mesmo.

Se minhas circunstâncias tinham conseguido ainda


melhor ou pior era para ser visto, mas talvez eu tivesse
ganhado. Michael jurou que eu nunca iria escapar dele, a
menos que eu estivesse dentro de um saco de corpo, e lá
estava eu, acorrentada e possivelmente enfrentando toda
uma nova série de tortura, mas livre do meu marido sádico.

A pergunta era: quem era meu sequestrador? Se eu


tivesse visto?

Pense Aubree. Maldição. Através de uma névoa


escura, eu ouvi o som de uma voz fraca, um murmúrio de
conversa, misturados dentro da minha cabeça, como uma TV
jogando atrás de uma tela preta. Uma memória.

Achilleus X não pouparia um minuto com você.

Não Achilleus. Eu esperava que sua ameaça a


Michael tivesse de alguma forma me feito o objeto de seu
próximo ataque. Ele não tinha. Minhas fantasias de ser posta
em liberdade pelo homem mascarado misterioso tinha sido
nada além de ilusão, parecia.

Não que eu soubesse que eu estaria mais segura com


o hacker infame, mas pelo menos ele não era conhecido por
hackers de mulheres e enterrá-las na ribeirinha. Então,
novamente, nem foi Michael, e ainda assim, eu suspeitei de
outro modo.

Eu não tinha ideia de quem era meu sequestrador, o


que diabos ele queria, ou pior, o que diabos ele planejava
fazer comigo.

Se Michael o contratou, eu definitivamente preciso


encontrar uma fuga, porque nenhuma maneira no inferno
um homem de sucesso, contratado pelo meu marido, figura
política, jamais me deixaria viver. Eu preciso levá-lo para
desfazer as amarras, de alguma forma. Eu vou para cima com
uma boa razão.

De alguma forma.

Eu deveria ter ficado mais assustada do que eu


estava, mas ficando entregue a psicopatas era muito parecido
com um foster, passando ao redor, ou jogar uma loteria
realmente confusa, onde o novato pode ser menos fodido do
que o último cara.

Eu já tinha passado pelo inferno, voltei e sobrevivi.

O baile de caridade deveria ter sido a minha chance


de escapar, com todos os convidados importantes que
poderiam manter Michael distraído. Eu poderia ter, chutei-
me por falhar, para cair em outra complicação. Outra casa de
horror que eu teria que navegar por uma porta de
emergência.

O cara poderia ser um pouco insano, assassino em


série com cara de couro que recolheu a pele de suas vítimas,
mas eu era casada com o prefeito de Detroit, e ninguém
superava aquele idiota quando se tratava de louco.

Em um ataque, eu puxei todas as quatro ligas ao


mesmo tempo e gritei em frustração. "Ei! Olá!"

Silêncio.

Eu soprei uma respiração exasperada. "Você está me


gozando?" Medo subiu pela minha espinha, quando as
perguntas que rodavam dentro da minha cabeça diminuíram
para um pensamento singular: e se ele não voltar em tudo?
CAPÍTULO 10
Nick
"Papai?" No vazio negro, os sussurros de voz, e uma
ligeira trepidação me acorda. "Papai, acorde."

Abro os olhos para brilhante luz quase ofuscante. Eu


me sinto como se eu tivesse caído em uma página em branco, e
quem está no meio é meu filho, James, segurando o coelho
irregular, senhor Tims. "Jay?" O desejo de pegá-lo em meus
braços queima em meus músculos quando eu corro em direção
a ele, mas meu corpo é pesado, pesado para baixo por
gravidade, e ele permanece fora do meu alcance. Eu ainda
estou de pé, braços estendidos, e sorrindo. "Venha aqui, Jay.
Venha me ver."

Seus olhos me estudam de longe. Duvidosamente.


Cautelosamente. "Você fez algo ruim, papai? Para esse cara?"

Eu curvo a cabeça, pensando em Marquise e a agulha


que eu tinha esfaqueado na garganta. Apenas meu filho podia
incitar a vergonha que de repente estou sentindo. "Ele
machucou você e mamãe, Jay. Eu tinha que machucá-lo.
Assim, ele não poderia machucar mais ninguém." Eu franzi a
testa quando me ocorreu que um pequeno detalhe está
faltando em tudo isso. "Como você sabia que eu o feri?"

Jay mexe a cabeça e me dá um olhar de soslaio


enquanto ele brinca com uma corda pendurada em senhor
Tims. "Alec me disse."

"Alec?" raiva mexe no meu estômago, ofuscando


completamente a grande questão, de como que ele discutiu
qualquer coisa com Alec?
"Eu tenho que ir, papai."

"Jay! Espere!" Eu fui para ele, mas estou longe demais


para tocá-lo. "Onde? Onde você está indo? Deixe-me ir com
você. Por favor." Lágrimas forma nos meus olhos. "Mostre-me
onde encontrá-lo e a mamãe."

Um sorriso se estende por todo o rosto. "Isso é batota.


Você tem que acordar." Sua voz se transforma em o profundo
timbre de um homem. Ele enrola o lábio e me chuta na canela.
"Acorde."

Minhas pálpebras abriram, piscando duro com a


ardência de luz solar, transmitida através do meu quarto que
abriram as cortinas e perto de fritar meus globos oculares.
Uma figura obscura estava encostada no batente da porta,
braços cruzados, o cheiro de fumaça de seu charuto bateu
minha língua ao mesmo tempo uma coluna de fumaça
flutuou para cima de sua boca. Baixei o olhar para o chão ao
redor, onde eu tinha, aparentemente, passado a noite com
minhas botas. "Uísque do caralho." Um fio de suor revestindo
minha pele enquanto eu esfregava uma mão pelo meu rosto.
"Será assim para mim o tempo todo."

"Noite divertida?" Uma declaração decepcionante


derivou nas palavras de Alec.

Eu coço a cabeça. "Sua namorada na outra sala.


Você foi dizer oi?"

"Espiei dentro. Dormindo como um bebê." Ele soprou


outra nuvem de fumaça. "Eu me esqueci de te felicitar em
sua primeira morte, à outra noite. Cloreto de potássio.
Grande final."

"Pensei que você gostaria disso." Levantei-me para a


beira da cama e passei uma garrafa da mesa de cabeceira,
sugando o último do uísque, antes de segurá-lo como um
brinde, ao rosto estóico de Alec. "Cabelo do cachorro..."
"Falando nisso, talvez você possa treinar seu vira-lata
para não esfregar contra a minha porra de dois mil dólares de
terno Armani."

"Cortesia do bom pessoal da DigiCoin Internacional."

Cerca de seis meses antes, Alec tinha invadido


DigiCoin, uma moeda digital local, líder mundial no
Exchange, roubou onze milhões de dólares que tinha sido
descuidadamente armazenados em uma carteira quente, e
transferiu o dinheiro para contas bancárias offshore.
Completamente indetectável. No líquido de profundidade, a
troca local foi famosamente associada com alguns dos sites
de pornografia infantil mais repugnantes da existência.
Depois de hackear a DigiCoin, Alec tinha procedido a
encerrar uma meia dúzia de sites afiliados que caracterizam
crianças a venda.

"Eu acho que você vai concordar que isso é dinheiro


bem gasto, meu amigo," disse ele.

"Eu estou esperando por você para apoiar um país do


terceiro mundo em algum lugar e dissipar quaisquer mitos
que eu possa ter desenvolvido que você é um idiota egoísta."

"Por que negar a verdade?" O charuto pendurado de


seus dentes cerrados enquanto ele sorriu em torno dele.
"Pensei que encontraria você na cama com ela. O que só pode
significar que você saiu cantarolando para prostitutas na
noite passada."

"Esqueça. Eu nunca concordei em ser celibatário


nesta merda."

"Matar prostitutas em locais públicos não é a melhor


maneira de manter as autoridades no caminho certo."

"Eu nunca as matei," eu disse apontando um dedo.


Era verdade. Eu nunca tinha matado meninas, embora o que
aconteceu naqueles momentos de escuridão, eu
honestamente não poderia dizer.

"Ainda." Ele inclinou a cabeça. "Então, você


inocentemente fodeu uma mulher, e vocês dois se separaram,
todos saciados e felizes com o mundo?"

Eu esfreguei minha mão em meu crânio. "Eu nunca a


machucaria."

"Eu vi você, Nick. Os apagões. Lacunas de memória


que você não pode explicar. A violência em seus olhos. Você
está a um fio de perder o controle." Ele revirou os ombros.
"Tenha alguns cursos para o seu pau, seria uma pena foder o
plano antes que esteja começado."

"Eu não vou acabar com isso! Confie em mim."

"Confiança é tudo que eu tenho, irmão. E se você


foder isso, eu vou estar executando este show sozinho. Eu
não acho que qualquer um de nós quer isso." Olhar fixo em
mim, ele brinca com um botão do punho e ajeita a camisa
debaixo de sua jaqueta. "Você tem tudo que você precisa para
esta noite?"

"Sim. Tudo pronto."

"Estacado o lugar?"

"Sim."

"Bom. Não faça nada estúpido." Seus olhos cinzentos


perfurando em mim, cheio de todos os tipos de graves que eu
só não tenho a porra do poder intelectual para apreciar,
através de uma ressaca monstro. "É importante que você
mantenha-se vivo." Ele sorriu então inclinou a cabeça na
direção da porta de Aubree. "Falando de manter-se vivo, ela
provavelmente está morrendo de fome. Tente não submetê-la
à sua agenda de comer. E dê à menina uma pausa para o
banheiro, pela fodida mistura.”
CAPÍTULO 11
Aubree
Calor bateu no meu rosto, e de repente eu estava
ciente de uma dormência grotesca em minhas mãos. Eu abri
meus olhos para um quarto iluminado apenas pelos raios de
luz solar que lutam a sua maneira passando as cortinas
Paisley horríveis. Um olhar para cima estimulou tantas
náuseas e alívio à vista de minhas mãos acorrentadas ao pé
da cama, pelo menos o que eu sentia não era membro
fantasma de ser cortada viva por um louco, mas eu ainda
estava presa a uma cama em um quarto que parecia que
tinha saltado para fora de uma revista de casa do Edgar Allen
Poe e Jardinagem. Paredes cinzentas escuras e com a pintura
descascando, acoplado mobiliário de vista envelhecida em
madeira escura e teias de aranha deu uma vibração
Halloween.

O cheiro quente de um charuto encheu meu nariz,


notas de cedro sobre o delicioso sabor de almíscar. Ter a
minha boca não foi osso seco, que poderia ter regado ao
sentir o cheiro.

Bombear meus dedos não fez nada para diminuir a


dormência, e enquanto eu me sentia feliz por eles se
mudarem em tudo, a sensação morta fez meu estômago
enjoado. Contorcendo definitivamente não estava ajudando,
mas ser capaz de me mover em tudo me disse que eu não
estava completamente paralisada.

Em uma última tentativa inútil para quebrar as


correntes, chutei e gritei como uma louca. O guincho e o
baque da cama venceu o ritmo da minha birra, até que,
finalmente, meus músculos cederam em derrota.

"Adormecida?" Uma voz profunda e rica, me fez bater


meu olhar para a figura escura no quarto, apoiado contra a
parede com os braços cruzados.

O apagão de pânico percorreu meu corpo, mas


estalou no meu sangue quente como cubos de gelo
derretendo em água a ferver. "Você ganha pontos de bônus se
eu me sentir morta antes de você realmente me matar?"

"Eu poderia desatar você." Inflexão deu suas palavras


com um ar de provocação.

Entre seu tom de voz calmo e postura casual, eu


imediatamente não o marquei como um assassino. "Mas isso
seria torná-lo um ser humano decente quando claramente
você é um—” Idiota.

Fácil agora. Não faz sentido irritar o cara que


sequestrou você e acorrentou você a uma cama.

Primeiro, desamarrada seria um passo mais perto de


conseguir dar fora de lá.

"Um o quê?" Ele empurrou-se fora da parede, e as


primeiras características a entrar em exibição eram seus
olhos, um corte notável de diamantes azuis que me cortaram
aberta, com seu olhar intenso. Evocativos olhos distraindo
que não pertencia no rosto de um sequestrador.

Não que eu tivesse pensado muito sobre


sequestradores, eu certamente não fantasiava sobre eles, mas
eu imaginava-os com carvão preto, olhos quase demoníacos,
como os de Michael. Poderoso brilho deste homem e vibração
calma me disse, sem dúvida, ele provavelmente poderia
cortar-me aberto, enquanto entoava suavemente um canto
fúnebre como um anjo.
O capuz de sua jaqueta de couro preto escondia seu
cabelo, mas o que bate na mulher branca que usava por
baixo fornecia um olhar distante de músculos. Sulcos
profundos que pareciam ter sido talhados à mão apareciam
por cima da jaqueta e desapareciam por trás da camisa, onde
o contorno de seus peitorais e mamilos perfurava o tecido. O
tom de bronze de sua pele me deixou imaginando se ele
trabalhava fora. Talvez um trabalhador de construção?

Eu olhei para baixo para ver se ele ostentava algum


calo nas mãos, mas luvas de couro preto as cobriam. As
pessoas geralmente usavam luvas dentro de casa para
esconder impressões digitais. Enquanto cometiam crimes.

Seu rosto era perfeitamente esculpido e simétrico,


aqueles olhos postos sob as sobrancelhas escuras e chocas. A
forma engraçadinha de seus lábios, suave e perfeitamente
proporcionado, me deixou resistindo à vontade de morder o
meu próprio.

"Meu marido tem conexões. Ele vai encontrá-lo. E ele


vai mandar te matar se ele mesmo não fizer." Me enoja por
dar ao poder de Michael algum mérito, mas talvez mencionar
do olho do cu pode me levar para o que esse cara queria
comigo.

Aqueles olhos, tão belo como eram, realizou um vazio


em uma completa falta de empatia aterrorizante, quando ele
olhou para trás com um brilho maligno, silenciosamente me
avisando que eu disse algo estúpido. "Eu não tenho medo do
seu marido."

Eu deveria ter ficado com medo. Por que eu não


estava com medo?

Talvez eu não pudesse sentir medo mais. Talvez eu


olhasse para as profundezas dos olhos do diabo por muitos
anos. Eu conhecia a picada de um chicote, a queimadura de
uma lâmina, e a incerteza que eu viveria além a próxima
hora. Eu vivia em um estado constante de defesa, e tinha
tomado socos suficientes no escuro que os reflexos do meu
corpo foram sempre como um fio, tenso.

O cara usava um ar de calma sobre o poder


crepitante, que rolou fora dele em ondas. Sua considerável
característica não encontrou os rostos dos assassinos em
série correndo pela minha cabeça. Bundy. Gacy.

Não seja estúpida, Aubree.

Em minha defesa, seu capuz preto e escuro, sua


personalidade enigmática lembravam Achilleus X, o homem,
ou mulher, que eu fantasiava sobre, por meses.

A beleza que eu tinha extrapolado do rosto do


estranho, tanto me envergonhava e irritava que eu notei-o no
meio de um pesadelo, como Red admirando dentes adoráveis
do Big Bad Wolf. O homem olhando para mim foi um
estranho nos mais literais sentidos, o tipo para advertir seus
filhos a ficar longe em uma idade adiantada. O tipo que
roubou mulheres jovens e os transformou em assustadora
estatística encontradas em programas de televisão, crimes e
aulas forenses. Ele também era o que os filhos estranhos
provavelmente sonharam em suas fantasias de estupro
torcidas, com seu capuz escuro e profunda voz longe a
chorar, a partir das caras gordinhas de meia-idade com
dentes desarrumados, que sempre jogavam o sequestrador
pervertido em filmes. Embora, talvez ele tenha me roubado
para um cara de meia-idade, gordinho e mau e ele só passou
a ser o precursor bonito, que quis me manter calma antes de
eu realmente perder a merda.

Ainda assim, eu não conseguia desviar o olhar


daqueles olhos, tanto quanto cada célula do meu corpo
gritava pare! Eu o tinha visto antes. Por trás de uma
máscara. "Você... você estava no..." Realização me bateu com
uma dose dupla de me foder em um súbito caso de
indigestão. "Eu tenho que usar o banheiro. Ou prefere que eu
faça aqui mesmo?"
Ele olhou para mim em silêncio, com espasmos em
seu olho esquerdo. Eu só podia imaginar que ele poderia
estar fantasiando como seria sentir o gosto de me
estrangular. Como se confirmando meus pensamentos, ele
alisou as mãos sob o couro preto das luvas, como se para ter
certeza que eles eram bons e apertados para testar, enquanto
as palmas das mãos estrangulam meu pescoço.

Algo puxou meu corpo, uma sensação estranha que


eu queria empurrar para baixo e sufocar com bom senso,
mas eu não podia. Eu odiava que seu olhar tinha algo de
primitivo, animalesco, e parte do meu cérebro tinha vergonha
de admitir o que sentia por um sequestrador. Ele era lindo, o
bastardo lindo que tinha me amarrado a uma cama durante
toda a noite, enquanto ele pulou fora para o que eu
imaginava ser algum sequestrador de bar em algum lugar,
ficando bêbado e se gabando para todos os seus amigos
raptores.

Limpei a garganta e me movi na cama, meus dedos


virando salsichas enquanto eu esperava.

Depois de uma eternidade, ele inclinou-se e começou


libertando meus tornozelos. Meus dedos curvados ao frio do
couro de suas luvas contra a minha pele.

"Qualquer chance de que você pudesse começar com


as minhas mãos? É aquela... coisa grave, sabe?"

O estreitamento de seus olhos juntamente com o


ligeiro toque de seu lábio, referindo a calar a boca, tipo eu não
estou aqui para torná-la confortável, mas ele foi trabalhar na
minha mão direita, de qualquer maneira. Mesmo com o rosto
de GQ e olhos bonitos, o cara irradiava ondas de fogo de
hostilidade como um enxame de tubarões debaixo de uma
superfície plácida.

A linha de tensão percorreu minha espinha enquanto


eu observava seus dedos em preto açoitado, desamarrou o
punhos, ansiosos para o dano, a sensação, torção do
estômago de peso morto. Imediatamente, meu pulso estava
livre, e meu braço caiu.

Alfinetes e agulhas, alfinetes e agulhas. Ah, merda.

Eu balancei o meu pulso, bombeando, bombeando,


bombeando meus dedos. Como tentar controlar um corpo
morto. Se os filmes retratavam seus andamentos direito,
mortos-vivos deveriam ter sido menos preocupados com a
lavagem cerebral e mais focados em obter os formigamentos
malditos para parar na perna, sempre arrastando atrás deles
e abrandá-los. Minha mão pulsava como um piscar de olhos,
novamente pelo tempo que ele afrouxou os outros vínculos, e
eu estava lutando contra um formigamento em ambas,
sentindo como o monstro verde de Yo Gabba Gabba.

"Talvez, da próxima vez, você possa considerar um


sequestro mais ergonomicamente correto instalando
correntes retráteis na parede, em vez de amarrar ao pé da
cama." Meu comentário foi recebido por um olhar. "É só uma
sugestão." Com uma espessura persistente aos meus
membros, eu bati os meus braços mais tempo e levantei da
cama no lado oposto de onde ele estava.

Ele era enorme, talvez quatro ou cinco, e se os


músculos e sulcos por trás de sua camisa fosse qualquer
indicação, ele provavelmente é muito rasgado também. Um
lutador, se eu tivesse que adivinhar. Minha melhor chance de
escapar seria provavelmente ser mais esperta que ele.

"Eu não sei o que você está tramando, senhora. Mas


se você acha que pode passar por mim, você estará cerca de
dois segundos de ficar batendo para baixo pela realidade." Ele
tinha o sotaque de um homem que tinha crescido em Detroit.
Difícil de pegar na noite anterior, mas claro como o dia, mais
eu o ouvia falar em recortes de consoantes duras e
pronunciando palavras. Ele provavelmente precisava de
dinheiro, o que significava dinheiro pode ser um fator de
negociação.
Como se ele pudesse ler minha mente, ele pegou
minha bolsa do criado mudo, ele vasculhou o conteúdo,
jogou-a sobre a cama, e pegou o chip que eu roubei do
escritório de Michael. Talvez tivesse sido dada a recuperá-lo.
"Eu estarei mantendo isso." Ele enfiou-o no bolso, e cruzou os
braços como um valentão no parque infantil depois de roubar
dinheiro do almoço.

Muito bem, Aubree. Provavelmente poderia ter usado


isso como uma moeda de troca. Nota para si mesma: coisas
importantes merda para baixo no sutiã, e não dentro da
bolsa. Eu nem sabia o que era sobre ele, mas considerando
Michael e seu escritório o Pentágono garantiu, todas as
informações no objeto que provavelmente era importante.

O estranho levantou uma mão enluvada, me


conduzindo para o que eu tinha certeza que era outra coisa,
inteiramente. Minha cabeça entre ele e a porta. "Eu... não é
um armário?"

"Foii."

Meu coração se afundou na revelação, e com passos


relutantes, eu avancei em direção à porta que eu tinha sido
convencida ser um closet. Que tipo de quarto não tem um
armário, depois de tudo?

Abri a porta para encontrar um dos banheiros faça


você mesmo de variedades, completo com piso e uma pia
pedestal. Sem espelho. O rack que se estendeu para o fundo
da sala pequena ficou vazio e inútil. Nenhuma janela. Sem
ventilação. E nenhuma possível chance de escapar. Eu tinha
determinado que eu me aliviaria e estaria fora do meu quarto
de prisão, com uma porta da frente na minha mira e
liberdade nas minhas costas.

"Você parece desapontada." A proximidade de sua voz


apertou meus músculos.
"Você planeja me acompanhar até o banheiro, ou
algo assim?"

"Faça o seu negócio. E se apresse."

Eu dei um passo para dentro, fechando a porta atrás


de mim, e, talvez, pela primeira vez desde que eu cheguei lá,
a realidade começou a penetrar meu manto bem tecido de
negação. Não era uma piada. Eu poderia muito bem morrer
no miserável lugar, trancada com um psicótico Bob Vila e
suas misteriosas luvas pretas, que foram claramente
destinadas a esconder impressões digitais.

Lutando contra o desejo de cair em uma pilha e


gritar, agarrei a pia e abri a torneira, desesperadamente
enchendo minha boca com água fria da torneira e como droga
chiou sobre a secura. "Vamos lá, Aubree," eu sussurrei. "Hora
de fazer um plano B. Você não é uma desistente. Você é uma
sobrevivente. Você sobreviveu pior do que isso." Talvez. Quem
diabos sabia o que o resto da casa tinha para mim? Eu olhei
para cima, olhando para a parte da parede onde um espelho
teria estado e fiquei grata que eu não tenho que olhar para
mim naquele momento. "Você se tornou boa em ler as
pessoas." Eu dei um suspiro, mas com um gemido de
desespero ecoando em algum lugar no fundo da mente. Eu
rapidamente golpeei-o para baixo com a minha habilidade
misteriosa para enganar o lado lógico do meu cérebro.

Análise rápida. Ele era alto, moreno e chocante.


Usava o capuz sobre sua cabeça. Talvez ele estivesse
escondendo alguma coisa? Zero senso de humor. Quero dizer,
zero. Poderia estar chateado. Por mim?

Poderia ser frustração sexual. Não, ele é de boa


aparência também. "Mas sua atitude é uma merda," eu
murmurei em resposta aos meus pensamentos.

Eu enterrei meu rosto em minhas mãos. A menos


que o cara era uma espécie de tortura-bebê-animais total de
caso mental, a melhor aposta seria tentar apelar para o seu
lado compreensivo. Será que pistoleiros sentiam culpa? Era o
assassino de remorso uma coisa dessas?

Se isso não funcionar, haveria apenas uma coisa


para tentar.

Seduzir o bastardo. Você já fez isso antes e


sobreviveu. Você pode fazê-lo novamente.

Eu tinha sido mantida em cativeiro pelo predador do


vértice, na selva desarrumada de disfunção, e tinha saído
fora. Não inteiramente livre, mas para fora. O cara do outro
lado da porta não era nada mais do que um bloqueio
temporário no meu caminho para a liberdade. Um peão,
provavelmente contratado pelo chefe Tyrantosaurus, meu
marido.

Uma varredura rápida da pequena sala não mostrou


nada que eu poderia usar como uma arma. O cara tinha
despojado para baixo para os fundamentos mais
desencapados, indo tão longe a ponto de remover o espelho
que poderia ter sido quebrado em pedaços irregulares de
esfaqueamento. Merda.

Duas batidas na porta e eu pulei para trás, quase


caindo na minha bunda. "Aguarde um segundo!" Eu olhei
rapidamente meu vestido, me aliviando, e peguei mais dois
punhados de água em minha boca.

Quando eu saí, ele estava de pé ao lado da porta,


braços cruzados, praticamente rosnando, quando eu escapei
passando para o outro lado do leito.

"Você foi contratado por meu marido?" Perguntei.

Sua mandíbula deslocada, como se ele mordesse a


questão por um momento, antes que ele cuspiu de volta, "Se
eu tivesse sido contratado para matá-la, você já estaria
morta."
É verdade, a vergonha em mim de como o raptor por
não ter que vir para cima com dedução brilhante eu mesma.

"Mas isso não significa que não tenho a intenção de


matá-la... eventualmente."

Eu tinha ouvido essa frase antes. Muitas vezes antes.


O atraso residia no pensamento inteligente e ficar um passo à
frente no jogo. Afinal, meu pai me disse uma vez que o
mundo era um terreno de caça, e a única maneira de
identificar os predadores foi a criação de uma pilha de isca.

Assim como eu aprendi a fazer na sugestão, eu


convoquei lágrimas nos meus olhos e caí de uma posição
sentada na beira da cama. "Por Favor. Eu não... Eu não sei se
você tem uma família ou... alguém que você gosta. Se você
fizer isso, então... você sabe quão devastador seria perdê-los."

Olhei para trás, esperando encontrar apatia em meu


patético desempenho improvisado. Em vez disso, ele olhou
furioso, como se ele pudesse apenas rasgar minha garganta
para fora e comê-la na minha frente.

Um tremor bateu pelo meu corpo enquanto eu


lentamente me levantei da cama.

Prepare-se para correr.


CAPÍTULO 12
Nick
Com nada mais do que uma cama entre as minhas
mãos e sua garganta, eu olhava para Aubree Culling, em seu
chamativo vestido caro e anel de diamante de três quilates, e
tentei processar a besteira que vomitou sobre perder um ente
querido, como se ela tivesse qualquer conceito de dar a
mínima para nada mais do que a si mesma.

O lado racional do meu cérebro tentou me convencer


de que ela não sabia uma única coisa sobre o meu passado,
não sabia quem eu era, então como ela poderia estar me
provocando?

O lado irracional me pediu para usar o seu


comentário como uma desculpa para cruzá-la fora da lista.
Talvez ela saiba. Talvez ela e seu marido sentaram-se em sua
banheira de água quente, bebendo champanhe, brindando
todas as vidas que eles haviam roubado por sua própria
ganância pessoal. Talvez os dois fodidos com fotos da cena do
crime e o gotejamento constante de moeda em suas carteiras,
a sua própria pornografia pessoal para os ricos e sem
remorsos.

"Em cima da cama. Agora." As palavras empurradas


por entre os dentes cerrados, enquanto uma rodada de tiros
sentou-se inclinada na parte de trás da minha garganta. Será
que ela deveria dizer uma palavra merda.

Uma palavra.

Seu pescoço cortado como uma andorinha, e ela


deslizou sobre a cama.
Sim, eu sabia tudo sobre a perda de entes queridos.
Eu vivi a merda todos os dias, durante três anos, mas eu não
estava prestes a ser vítima de sua manipulação. Mesmo eu
podia ver que ela tinha se tornado um mestre de duas faces,
o sorriso branco brilhante para a câmera escondendo a
língua bifurcada de uma serpente.

De pé ao lado da cama, me inclinei sobre ela,


colocando a mão com firmeza em ambos os lados de sua
cabeça. Abaixo-me, e ela parecia pressionar a cabeça para
trás no colchão, como se para fugir. Eu teria rido, exceto que
seu joelho esmagou minha virilha e sua cabeça colidiu com o
meu nariz.

Choques de eletricidade percorreram minhas pernas


e eu cobri meu nariz com uma mão. "Foda-se!" Ignorando a
dor, eu bati de lado em seus agitados braços e chutes
aleatórios para o meu lado e prendi os dois pulsos, fixando-os
com força contra a cama.

"Porra, deixe-me ir!" Ela se contorcia embaixo de


mim, batendo o joelho no meu lado.

Segurando ambos os pulsos em cativeiro com a


minha mão direita, eu empurrei sua coxa assaltando plana,
subi na cama, e montei seu corpo, enlouquecido com o desejo
de derrotá-la. Abaixo de mim, ela resistiu e arqueou com
mais força do que eu tinha dado crédito a ela, até que eu
estava pressionado dentro dela, empurrando minha testa
contra a dela e, finalmente, ela se acalmou.

Com respirações ofegantes, eu olhei em seus olhos,


ranger de dentes, respirações se misturando. Foi nesse
momento em que tomei conhecimento da forma que seu peito
tinha estalado a partir de seu vestido na luta e pressionado
contra o meu peito. O gosto salgado de sangue revestindo
minha língua, uma vez que escorria em minha boca.
Levantando minha cabeça longe dela, eu abaixei meu olhar
para o mundo perfeitamente arredondado, definido com
petulantes braços esticado acima da cabeça. Lambi meus
lábios e engoliu em seco, hostilizado por sua pele nua tão
perto da minha boca.

Ela fez uma tentativa patética de me cutucar. "Você


não se atreva porra," ela resmungou, e eu vim para meus
sentidos.

"Não se preocupe, querida. Você não faz nada para


mim." Eu deslizei seu vestido para trás sobre seu peito e,
ainda prendendo seus pulsos, empurrado para fora dela.
"Você quer viver? Faça exatamente o que eu digo. Nenhuma
porra por aí."

Com os olhos arregalados ela tremeu, suas narinas


dilatadas com respirações rápidas, como se ela esperasse
para infligir dor. A visão de seu medo lançou uma onda de
adrenalina através do meu corpo, aquecendo os músculos.

Eu derrubei minha cabeça, me inclinei sobre ela,


rindo da contração do olho. "Você tem medo de mim,
Aubree?"

Seu grunhido eletrônico chutou meus lábios em um


sorriso. A mulher colocou em uma boa frente, eu daria isso a
ela.

"Você deveria estar." Puxando o braço em direção à


cabeceira da cama, eu congelei. Uma longa cicatriz esticada
verticalmente para baixo seu antebraço, as bordas
irregulares, tortuosos. Através de seu pulso era uma
tatuagem que, pelas palavras, sugeriu a morte de alguém
próximo a ela. Eu não tinha notado na noite anterior, quando
eu a tinha amarrado pela primeira vez. Não preciso ser um
gênio para reconhecer uma tentativa de suicídio.

O meu olhar saltou para a dela, e ela estreitou os


olhos, queixo inclinado em desafio como se ela não tinha
intenções de explicar.
O que eu me importo se ela tentou se matar? Exceto,
quanto mais eu olhava, mais ela parecia obter cada vez mais
desconforto com a exibição, virando a cabeça para longe de
mim.

"O que é isso?"

Sua cabeça se volta na minha direção. "O Quê? Não é


tão perfeito quando você descascar as camadas de volta?"

Evidentemente, ela tinha algo mais profundo


acontecendo, mas eu não tinha nem ambição, nem o
interesse, a dar uma merda. Aubree servia a um único
propósito: vingar. Então, o que algum fragmento em seu
passado não coincidia com a perfeição de sua vida atual?

"Todo mundo tem cicatrizes. O que faz a sua


especial?"

"Eu nunca disse que eram especiais. Na verdade, eles


são meu lembrete diário de que nada é tão especial, como as
pessoas escolhem a acreditar. "

Todos os alarmes dentro da minha cabeça gritavam


ao mesmo tempo porra, abortar a missão. Eu não precisava
de Aubree Culling serpenteando o seu caminho sob minha
pele, o jeito que ela teve com a pergunta sobre a contratação
do marido para matá-la, e, em seguida, a cicatriz, mas algo
mais escuro, mais profundo sussurrou ao ruído na minha
cabeça.

Eu rapidamente amarro as mãos para a cama,


ignorando o pensamento irritante, mas ainda assim ele
insistiu. Talvez eu tivesse perdido alguma coisa. Todas
àquelas horas conectado, vendo os Cullings, estudando-os
dia a dia, mais de um ano. Talvez Aubree Culling não fosse
quem eu pensava que ela era.

Sai fora.
Puxei minha bunda para fora da sala. Não iria deixar
sua merda me infectar. Ela era o rosto sorridente atrás da
Culling propaganda. A gentrificação do lixo da cidade, e a
força motriz por trás da brutal morte da minha mulher e
filho.

Uma fiel, amorosa mulher de Stepford que serviu


todos os caprichos moralmente corrupto de seu marido.
Marcada ou não, ela manteve o inimigo, pela mesma razão,
cada soldado sob o governo de Hitler merecia ir para baixo
com o bastardo ditador, por acreditarem nas mentiras.

Alec e eu havíamos planejado por muito tempo, para


deixar algum pedaço de manipulação de trabalho destruí-lo
com suas falsas lágrimas e súplicas para a simpatia. Eu
tinha perdido a capacidade de simpatizar a muito tempo.

Ainda fervendo, eu fiz o meu caminho para a cozinha


e preparei minhas mãos sobre a bancada. Bobinho isto. Uma
parte moderada não subscreveu a parte do plano que incluía
raptá-la. Eu tinha a sensação de que ter gasto tanto tempo
com Aubree era uma má ideia. Não ajuda que ela era uma
beleza natural, com seu cabelo longo castanho, pele tons de
mel, olhos dourados, e covinha na bochecha que lhe deu um
tipo de aparência jovem brincalhona, e que poucas câmeras e
reportagens não estavam totalmente capturando.

Jogando para trás a porta do armário, eu peguei a


garrafa de tequila, estourei a tampa, e inclinei-a para trás.
Depois de tomar um longo gole, eu bati a garrafa sobre a
bancada e sacudi a queimadura em minha garganta. Do lado
da pia, peguei um pedaço de pano, liguei a torneira, e embebi
no canto dele antes segurá-lo para o meu nariz, cobrindo o
sangue seco onde ela tinha começado em um bom soco.

"Você joga um bom jogo de besteira, Sra. Culling,


mas você não vai vir com tretas." Belisquei o pano no meu
nariz, eu apertei o sangue restante e, farejando, eu peguei a
garrafa e joguei de volta outro gole. Coloquei a garrafa no
chão, olhei por cima na direção da escada. Eu suponho que
devo alimentar-lhe com algo. Por mais que eu teria gostado de
deixá-la passar fome, Alec provavelmente iria desaprovar.

Tinha sido um longo tempo desde que eu tinha


cozinhado uma refeição para uma mulher, embora, e eu não
tinha ideia do que diabos elas comem.

Em uma paleta de cor, eu cortei alguns morangos,


ovos, salsa, abacate, e salsicha em uma placa. Todas as
coisas que Alec alegou ter observado olhando ela comer.
Voltei lá para cima, eu reentro em seu quarto, agarrando a
cadeira encostada na parede no meu caminho, e sento-me ao
lado dela.

O rastreamento do seu globo ocular, a partir do canto


de seu olho, tinha-me interiormente rindo. Apenas o licor me
manteve cordial. Com o garfo, eu peguei um morango e
coloquei em seus lábios.

Ela estalou a cabeça longe de mim. "Eu não estou


com fome."

"Eu não perguntei se você estava com fome. Coma."

"Foda-se," ela cuspiu de volta.

Minha língua passou pelos meus dentes quando meu


sorriso se alargou em seu ato patético de rebelião. "Você
adora isto, não é?"

Ela cortou seu olhar de volta para mim, queixo


inclinado novamente, e eu sabia que algo mal-humorado
estava louco para voar de sua boca. "Eu prefiro caminhar
uma milha com um pepino na minha bunda do que transar
com você."

"Eu posso arranjar isso." O inferno, eu teria pago


para ver essa merda. "Você é uma coisa, lábios pistola."

Seu olho contraiu. "O que você me chamou?"


"Lábios pistola."

"O que diabos isso significa?"

"Fogo fora da boca. Parece ser o seu traço de


assinatura. Deveria ter agarrado uma focinheira em vez de as
amarras."

"Eu—"

Assim que sua boca se abriu, eu empurrei o morango


dentro.

Ela mastigou e engoliu. "Você está..." Outra palavra,


outro morango deslizou além de seus lábios, e ela rosnou,
levantando a cabeça do travesseiro, mastigando tudo
chateada e rangendo o dente dela.

O suco de morango escorrendo pelo canto da boca


maldita perto de mim me quebrou, tinha-me sufocando o riso
para trás, como se eu tivesse chegado a um vislumbre de
algum tipo de animal raivoso dentro dela, pronto para me
rasgar além. "Tem algo mais a dizer?" Eu levantei uma
garfada de ovos.

O canto dos lábios levantados, olhos atirando


punhais, e ela balançou a cabeça. "Você é um merda d—"

E foram os ovos.

Ela permaneceu em silêncio enquanto eu alimentava


a placa restante cheia de comida, até a última mordida,
quando ela olhou. "Porque eu? Por que estou aqui?"

Eu esperava a pergunta, fiquei surpreso que ela não


tivesse perguntado isso antes. Não significa que eu planejava
respondê-la. "Abra sua boca."

O sulco de sua testa se aprofundou por apenas um


momento antes de seus olhos suavizar a tristeza, e ela
escancarou a boca, fechando as pálpebras. A visão era
incrivelmente erótica, especialmente quando a ponta de sua
língua deslizou para fora pronta para aceitar o último
morango.

Hipnotizado, eu coloquei-o em sua língua,


silenciosamente me repreendendo por pau duro que
pressionava contra a minha calça de brim. Que tipo de
bastardo sádico... O tipo de excitação que eu sentia por ela
não tinha nada a ver com sentimentos, ou qualquer nível de
atração para a mulher. Eu queria a oportunidade de tirar de
Aubree Culling algo que iria cortar tão profundo como eu
tinha sido cortado. Uma transa de ódio, onde eu ia deixá-la
na dor e soluçando, se afogando em sua própria auto
aversão, do jeito que eu tinha no primeiro ano, antes de Alec
se aproximar de mim com a ideia de vingança.

Eu queria que ela se sentisse pequena, vulnerável,


fraca.

Ela abriu os olhos, e só então notei a forma como a


minha mão tremia na frente dela. Eu rapidamente baixei o
garfo e sai da cadeira.

Eu poderia ter sido um assassino. Um filho da puta


cruel, mas eu não era um estuprador. Para impedir de fazer
algo estúpido, eu tive que me afastar dela.

"Eu quero vê-la," ela desabafou.

"Ver o quê?" Eu não conseguia esconder o desgosto


na minha voz, sabendo que ela avistou minha momentânea
fraqueza.

"Sua cicatriz. Mais cedo, você disse, nós todos temos


cicatrizes." Ela baixou a cabeça para trás sobre o travesseiro.
"Vamos ver a sua."

A mulher pensou que ela tinha me suavizado.

"Foda-se," eu disse, saindo pela porta.


CAPÍTULO 13
Nick
Após trazer-lhe um prato cheio de almoço, eu
consegui manter minha distância de Aubree na maioria do
dia, trancando-me no meu quarto, navegando na net
profunda. Naquele dia fodido como uma dose de entranhas
mais obscuras da web, e eu ganhei uma recompensa quando
eu tropecei em cima da orquídea azul local, um imitador do
site de pornografia infantil original que havia sido preso pelas
autoridades há alguns anos. Só um idiota iria assumir o
nome de um caso de perfil alto, mas, novamente, popular
poderia fugir com merdas como essa na rede profunda.

Foi lá que eu encontrei a minha próxima vítima,


através de uma menina de doze anos de idade nua chamada
Sapphire presumivelmente para seus olhos azuis.

O chip que eu tinha roubado de Aubree acabou por


ser um bônus, que me tinha questionando por que ele tinha
sido dado a ela. Por isso, cópias azuis e contratos, aprovado
pelo presidente do conselho da cidade para desenvolvimento
residencial de Brightmoor que foram listadas em conjunto
com informações de contato para alguns dos mais notórios
criminosos da cidade, incluindo Angelo Donati, Capo da
família do crime Donati. Parecia que Brightmoor seria
nivelado, e alguns condomínios de luxo construído em torno
de um complexo de compras. Somente problemas? Um monte
de veteranos ainda chamando-o de desagradável a sua casa,
alguns que haviam sido há anos e não podiam se dar ao luxo
de simplesmente levantar e se mover.
Parecia que eu tinha tropeçado sobre o plano para a
Noite do Diabo. Dando-me mais motivo para suspeitar da
mulher. Por que Culling iria confiá-la com tanta informação
vital? Informações que não suspeitei que estivessem em
qualquer lugar, mas esse chip tinha o suficiente para ser
jogado, se necessário.

No meu quarto, apresentei minhas armas habituais e


verifiquei: duas Glocks presas em meu peito, punhal em
minha bota, faca de caça com um gancho de intestino com
bainha em meu quadril. Após colocar a máscara dentro do
bolso da minha calça jeans, eu fiz meu caminho de volta para
o quarto de Aubree e dei o jantar para ela, em uma cadeira.

Seus olhos percorriam-me de cima a baixo. "Saindo?"

Ignorando sua pergunta, eu desencadeei seus braços


e pernas, observando com interesse aguçado quanto seus
olhos viraram interrogativos.

"Você está me deixando desatada?"

"Sim." Eu olhei de volta para o prato de frango, arroz


e legumes. Sem garfo ou quaisquer utensílios, ou seja, ela
tem que comer com as mãos. "Eu não tenho tempo para
alimentá-la."

Com os olhos arregalados, ela olhou para mim. "Noite


divertida planejada, hein?"

Torcendo no meu calcanhar, eu me dirigi para a


porta. "Você poderia dizer isso."

Ao sair do quarto, eu tranquei-a e assobiei para Blue,


que obedientemente trotou pelas escadas. Sem dizer uma
palavra, ele se sentou ao lado da porta, e sorrindo, me
agachei na frente dele. "Não a deixe ir para qualquer lugar.
Entendeu?" Um pingo de sua língua na minha bochecha
afirmou o seu entendimento, e eu afastei-me dele, limpando a
baba do cão da minha pele.
No meu caminho descendo as escadas, eu verifiquei
meus textos. Eu tinha enviado o primeiro cerca de duas
horas mais cedo, solicitando uma hora com Sapphire.

Eu tinha recebido uma resposta: “trezentos, qualquer


coisa que você queira.”

Vômito borbulhava na minha garganta. Porra de 12


anos de idade. Ela costumava ser a que governava drogas nas
ruas, mas com a DEA fazendo tantas apreensões, um monte
de criminosos tinha virado para o tráfico sexual. Ao contrário
da ex-vendedora de crack, eles poderiam virar lucros durante
toda a noite em uma menina sozinha. Um gang-bang6
significava uma venda ao triplo ou quádruplo.

Fiquei olhando para o endereço iluminado no meu


telefone, a pensão barata por hora, onde a prostituição e
drogas eram conhecidas por ser desenfreada, do lado da
merda de Cass Corridor. Às vezes, os quartos eram alugados
para alguém, por meses em um tempo.

"Esteja lá em vinte," eu disse em voz alta quando eu


mandei uma mensagem de volta, em seguida, pulei no
Shelby, meu amado 67 preto Mustang, e decolei na direção
do motel Pantheon.

Os filhos da puta não tinham ideia de que tipo de


tempestade estava prestes a bater.

Cheguei dentro de meia hora e estacionei meu carro


no pequeno lote no lado do edifício, encravado entre dois

6 Gang-bang é quando envolve vários parceiros, geralmente três ou mais, numa


relação sexual com um único parceiro disposto. Se o parceiro não está disposto, é
chamado estupro coletivo.
desprezíveis carros. Do meu lado, eu levantei os arquivos
para Rick „Grim Reaper‟ Harris, seu irmão, Jonathan „Pyro‟
Harris, sua namorada compartilhada, Theresa Cruz, o
recrutador para a quadrilha de tráfico, e Júlio „Casanova‟
Malone, cujo irmão dirigia o Seven Mile Crew. Os textos que
eu tinha recebido vieram de Rick, irmão mais velho de
Jonathan.

Como o grupo se tornou mais conhecido, as


operações tinham expandido, se ramificou em diferentes
avenidas de prostituição, tráfico de armas, matança de
contrato. Por alguma razão, esses quatro patetas decidiram
ficar juntos, o que funcionou muito bem para mim. Isso seria
mais quatro inúteis no saco.

Uma onda de adrenalina cravada em minhas veias,


do jeito que aconteceu antes de cada morte. Não haveria
misericórdia. Os três homens foram responsáveis não só por
estupro e sodomia de meninas e meninos de dez anos, mas
eles também participaram nos atos, filmaram, torturam e
mutilaram, em última análise, as que acabaram doente ou
grávida. Os bebês resultantes foram vendidos no mercado
negro, e um por cento dos lucros engordado nos bolsos de
Michael Culling, enquanto ele permaneceu em silêncio e ficou
fora do seu negócio.

Eu coloquei minha a máscara sobre a minha cabeça


e puxei meu capuz sobre ele, sai do carro e caminhei até a
frente ao nível três do motel. Grafites revestiam o tijolo
lascado, e algumas das janelas tinham sido pintadas de
preto. Exalava um aviso de sinistro de que algum mau de
merda desceria atrás das janelas, o tipo de lugar que seria
uma embreagem e não apenas um curto passado de uma
criança. Três-três-cinco era no nível superior e um dos
maiores quartos na articulação, talvez dois quartos juntos.
Eu escalei as escadas para o piso superior, em menos de um
minuto e bati na porta.
Apenas alguns segundos se passaram antes que um
homem branco magro, que eu reconheci a partir dos arquivos
como Jonathan "Pyro," estava na porta. Pálido e fumando
maconha, ele me olhou de cima para baixo, contraindo meu
dedo do gatilho. "Nash?"

Eu tinha-lhe dado um nome falso. Eu também disse


a ele que eu queria completo anonimato, assim a máscara
provavelmente não foi nenhuma surpresa. Certamente nesses
lugares não era desconhecido a porra de nenhum esquisito.
Os babacas que passeavam em máscaras GIMP.

Eu balancei a cabeça em resposta à sua pergunta, e


ele sacudiu a cabeça, convidando-me para dentro.

Andando em linha reta, na boca do inferno, eu tinha


encontrado as mais baixas profundezas da depravação
humana. Duas gaiolas alinhadas na parede, dentro de cada,
uma menina sentada nua e debruçada sobre seu pequeno
corpo machucado. Nenhuma delas poderia ter mais de
dezesseis, dezessete anos, e meu estômago enrolou num
cáustico nó da ira queimando dentro de mim.

Porra. Mantendo-as em conjunto.

Primeiramente eu tinha que saber quantos dos


vagabundos patéticos estavam no lugar. O terceiro andar era
complicado para uma fuga, e se houvessem outras pessoas
na merda que estavam na gaiola, eu teria, pelo menos, duas
meninas para superar antes que pudessem ficar no meu
caminho, de maneira que a contagem de corpos seria
potencialmente mais elevada do que eu tinha previsto.

No sofá ao lado das gaiolas, uma mulher morena de


olhos escuros e pele morena clara fumava um cigarro na
frente da TV, como se nada parecesse remotamente fodido
sobre a situação.
"Sapphire está terminando." Jonathan cutucou a
cabeça na direção de uma porta fechada no corredor atrás
dele. "Tem o dinheiro?"

Enfiei a mão no bolso, retirando um maço de


dinheiros. Quando ele acenou com a mão, avistei uma
tatuagem que, com a mão enrolada em um punho, lia „punho
foda,‟ e uma memória derivou pela minha cabeça, sua voz
ecoando através da névoa.

"Seu marido nunca colocou em você, baby?" A pequena


picada lambeu meu punho, em seguida, estremeci uma
respiração. "Oh, não é amor, se você não tiver tomado um soco
na bunda."

Eu balancei a cabeça, reprimindo a fúria, mas eu


podia sentir a escuridão se acomodar em cima de mim, e o
escuro monstro irregular querendo assumir o controle e
matar cada um deles.

Um grito torturado, seguido por gritos, quebrou meus


pensamentos, e minha cabeça se levantou para a porta
fechada.

Sapphire.

Antes que ele pudesse chegar em sua própria arma,


eu puxei minha Glock de dentro do meu casaco e apontei em
seu queixo, com o objetivo em direção ao topo de seu crânio.
Se eu espirrasse, o cérebro do filho da puta teria atingido o
teto. Eu retirei sua própria arma a partir da frente da calça,
e, quando a cadela no sofá subiu lentamente na minha
periferia, eu usei-a para explodir seus pés. Ela gritou e caiu
no chão, embalando os tornozelos mutilados.

Eu lidaria com ela em breve.

Batidas contra a parede e o chão dos outros quartos,


diziam-me que os tiros despertaram algum alarme.

"Quantos fodidos de vocês estão aqui?"


Antes que Jonathan pudesse responder, outro
homem, Julius saiu do banheiro. Eu atirei-lhe na coxa, e
gritos de agonia preencheram o corredor, quando ele caiu no
chão. O objetivo foi feri-los para que eu pudesse tirar cada
morte na mesma medida agonizante que havia trazido para
incontáveis vítimas. Mais fácil dizer do que fazer, quando
tudo o que eu poderia sentir era o sabor de cobre na parte de
trás da minha garganta, e a voz dentro da minha cabeça me
dizendo para encher cada um deles com chumbo.

Eu mudei uma das armas para Jonathan.


"Quantos?"

"Dois. No quarto."

Dois? Puta que pariu.

O som de uma criança gritando tinha-me tocando o


gatilho da minha arma, enquanto raiva zombou de mim para
abrir fogo.

Mate-os devagar, a voz soou. Dolorosamente lento.

Eu cutuquei em direção à porta, usando-o como um


escudo humano e chutei-a aberta.

A visão que encontrou meus olhos, droga, perto de


me fazer cair de joelhos.

Tinta preta espalhada dentro do meu campo de visão


e a voz soou novamente.

Matem todos.

Eu abri meus olhos para Julius Malone gritando. Sua


cabeça inclinada para trás tinha sido amarrado a uma
cadeira, e a palma da minha mão apertou seu pescoço. Um
olhar para baixo mostrou uma tira de carne sangrenta que
oscilava do gancho de minha faca.

O cheiro metálico de sangue misturado com urina


bateu no fundo da minha garganta, e eu levantei meu olhar,
avistando o macabro que encheu a sala. Uma exposição
horripilante de cadáveres sentou-se apoiado e posou como
esculturas horríveis. Minha atenção pousou em Jonathan,
porém, zerando dentro na reluzente carne onde sua outra
orelha tinha sido cortada fora.

Se eu tivesse feito isso? Eu não sabia. Não tinha ideia


de quanto tempo havia passado.

Desmaiei novamente.

Ecos do riso soaram dentro da minha cabeça como


vozes do passado e a memória daquela noite ressurgiu.

Jonathan mantinha meu filho, que gritava e chutava


tentando se afastar dele. Eu manchei uma faca caída no chão
na minha frente. Eu cortei a orelha de Jonathan quando ele
jogou Jay para o chão, e eu deleitei-me com o som de gritos do
bastardo, até o corte de aços em meus músculos.

Eu liberei a garganta de Júlio, recheando sua boca


com um pano nas proximidades, e sai da sala, deixando ele a
soluçar. Na sala de estar eu cheguei pela primeira vez, e
todas as três jovens se sentaram encolhidas e tremiam em
um canto das gaiolas. Provavelmente com um puta medo de
mim. Fora o fato de que eles não o fizeram ter roupas, por
que não correm? Por que elas ficam? Eu proporcionei a
oportunidade perfeita para a fuga, e ainda assim elas se
sentaram, tremendo no canto, talvez esperando para ver
quem ganharia a luta e que eu seria seu novo navio negreiro,
se eu lhes ordenar para ficar lá?

Eu procurei o quarto de motel e encontrei uma


mochila cheia de roupas de mulheres, sutiãs, calcinhas,
jeans, um par de camisas. Em outro saco estavam roupas
masculinas e eu prendi três das camisas embaladas dentro.

Aproximando-me cuidadosamente, eu assisti as


jovens esconderem o rosto, e, mantendo minha distância, me
agachei na frente delas com as roupas que eu tinha reunido
estendendo para elas, e limpei minha garganta. "Eu não vou
lhes machucar." Eu cutuquei minha cabeça na direção da
porta do quarto. "Eles não vão machucá-las, tampouco.
Nunca mais."

Uma onda de soluços encheu o ar, e aquela chamada


Sapphire finalmente puxou o rosto da outras.

Eu levantei minha máscara de esqui na minha testa,


revelando meu rosto, e oferecendo-lhe uma camisa para
cobrir seu corpo nu, ferido. Eu não queria olhar para ela,
mas alguns dos ferimentos que tinha sofrido necessitavam de
atenção médica. Eu não tenho que ser a porra de um médico
para ver isso.

Ela cuidadosamente arrastou-se em minha direção e


colocou a peça de vestuário sobre sua cabeça, seu corpo
magro nadando nos tópicos. Cada uma das outras meninas
pegaram as camisas que eu ofereci e colocando-as.

"Meu nome é Nick. Eu vou tirar vocês daqui, ok?" Eu


dirigi meu olhar em direção a Sapphire.

"Você está precisando de um check-up. Você precisa


de um médico."

"Estamos... um... você está i-i-indo para chamar a p-


p-polícia? P-p-por favor, não chame-os." Seu peito tremeu
com um soluço.

Eu não confiava na polícia e, aparentemente, nem


elas. Mas o que mais eu poderia fazer? Um pensamento
surgiu na minha cabeça, uma conversa que eu tive com o
Rev.
Ele é um bom homem, o DeMarcus. Você está em
apuros? Peça para ele.

"Eu vou chamar um cara bom, está bem? Um amigo."


Cristo, eu esperava que ele fosse um bom rapaz, caso
contrário eu teria que matar um dos velhos amigos de Rev. "E
eu prometo que não vou tocar em você."

Seu rosto se contraiu como uma guerra, se confiava


em mim, se alastrou dentro de sua cabeça. "Você vai f-f-ficar
conosco?"

"Eu estarei assistindo. Mas eu não posso estar aqui


quando ele chegar, ok? Eu machuquei aqueles homens,
muito feio, e eles vão atrás de mim." Eu caí para frente no
pânico em seus olhos arregalados e defini minha palma no
chão para equilíbrio. "Mas eu não vou deixá-la sozinha até
que você esteja segura. Você ouviu? Vou ficar de olho."

Ela olhou por mim para a porta, talvez avaliando


suas chances de fugir, e deu um trêmulo assentir.

Coloquei a minha mão no meu joelho, preparando


para levantar, mas o corpo da menina colidiu com o meu
peito, quase me batendo de volta. Ela agarrou-me com força,
tremendo contra mim, e eu passei meus braços em torno
dela. "Ei, está tudo bem."

Ela começou a chorar. Uma pequena menina, o


horror que tinha sofrido mais inferno do que a maioria das
meninas de sua idade tinha construído uma medida de
confiança e se sentiu segura comigo. Eu queria abraçá-la e
dizer-lhe para se pendurar lá, e não deixar a merda puxá-la
para baixo, mas eu sabia muito bem. Eu sabia que os dias
que iria se seguir seria preenchido com pesadelos. Eu sabia
que o inferno dela estava apenas começando, e eu desejei que
eu pudesse tirar isso dela, tirar sua dor para mim e usá-la
para puni-los da maneira que ela mesma não poderia.
"Eu quero a minha mãe." Sua voz abafada vibrou
contra meu peito, quando ela enterrou seu rosto na minha
jaqueta.

O simples pedido lembrou-me de quão jovem e


inocente ela era, como um cordeiro devastado por lobos.

Chamas rugiram dentro do meu sangue, ao mesmo


tempo em que um gosto metálico revestiu a minha língua
onde eu tinha mordido o interior da minha bochecha.

Eu balancei a cabeça, segurando-a com força. "Você


está indo para casa. Não se preocupe. Vou me certificar de
que você vai voltar para a sua mãe."

Ela sentou-se na minha frente, enxugando as


lágrimas de seus olhos. "Eu sou Danielle."

"Danielle." Eu olhei diretamente nos seus olhos.


"Depois do que eu fiz aqueles homens, eles nunca irão te
machucar novamente. Eu prometo a você. Eles nunca irão te
machucar."

Mais lágrimas deslizaram por sua bochecha, e eu


agarrei seus ombros, trazendo-a de pé.

"Faça-me um favor. Eu não quero que você vá para


aquela sala. Eu quero que você fique aqui com as suas
amigas, ok? Todas vocês fiquem juntas." Eu apontei atrás de
mim. "Eu não vou deixar ninguém sair dessa porta a menos
um que é meu amigo. Entendeu?" Eu não queria deixá-las lá.
Senti como se tivesse caído dentro de uma gaiola de tubarão
depois de ser atacado e agora estivesse abandonando o navio.
Eu não podia correr o risco de ser visto, no entanto. Era
muito importante permanecer anônimo.

Dando um aceno afiado, Danielle apoiou-se ao lado


das outras meninas, tomando a mão da loira para sua
direita.
Com passos rápidos, eu fiz o meu caminho para o
quarto de volta e puxei a colcha da cama, reunindo-a e
colocando-a debaixo do braço. Theresa Cruz, recrutadora da
gaiola, havia sido morta separadamente dos outros, e de sua
bolsa sangrenta, eu fiquei com o celular escondido no
interior, disquei para a delegacia de polícia, e pedi o oficial
DeMarcus Corley.

"É o Corley." Sua voz sem humor transmitida pela


linha.

"Preciso de uma ambulância no Motel Panteão.


Quarto 335. Traga um médico legista."

"Quem é—"

Eu desliguei o telefone e joguei no corpo mutilado de


Theresa.

Voltando à sala de estar, cobri as pernas nuas das


garotas onde elas estavam no canto. "Você está indo para
casa," eu assegurei-as.

Os sons do sofrimento de Julius sangraram pela


porta do quarto. Sua dor tinha apenas começado. Afinal, ele
era o único que tinha disparado no meu filho nas costas,
tendo já tomado a sua vez com a minha mulher.

Deslizando minha máscara de volta no lugar, eu


voltei para o quarto onde ele e Jonathan tinham torturado
Sapphire.

Julius jazia sangrando de pequenos cortes por todo o


corpo, pedaços de carne que eu devo ter removido com a faca
de caça que eu estava segurando quando eu vim para cá. Em
toda a honestidade, eu não conseguia lembrar, mas seus
olhos se arregalaram e do jeito que ele chutou em algum
esforço patético para ficar longe de mim me disse tudo o que
eu precisava saber.
Agachei-me na frente dele e o bastardo
provavelmente teria roído seu próprio braço para fugir de
mim. "Então, eu pensei que eu iria levá-lo em algum lugar
agradável e intimista, onde poderíamos continuar o nosso
jogo. Vai ficar quieto. Ninguém em... bem, milhas, para ouvi-
lo gritar. O que acha disso?"

Seus lábios tremeram e um gemido escapou dele,


mesmo antes de invadir um grito angustiante que
provavelmente teria tocado alguma parte do meu coração
negro se ele não tivesse sido um pedaço de merda estuprador
de crianças.

"O Quê? Você não quer jogar?" Eu inclinei minha


cabeça, sorrindo para o choramingar patético dele. "Será que
é porque eu não sou uma garotinha indefesa?" Eu rosno e me
inclino para o ouvido. "Será que é porque eu posso causar
mais dor em você do que você jamais poderia imaginar?"

Peguei um rolo de fita adesiva do chão, ao lado da


mesma fita que prendia os outros três em suas contorções
pouco artísticas.

Seus olhos se arregalaram, em pânico. "Olha, eu


sinto muito. Eu não—"

Antes que ele pudesse vomitar sua besteira, eu bati


um quadrado de fita adesiva sobre seus lábios. Tomou tudo
dentro da minha parte não chicotear a pistola no filho da
puta ali. "Eu sei que você está arrependido, Julius. E talvez,
quando você perder mais sangue do que deveria e seus
órgãos estiverem derramando fora dos buracos que eu cortei
o seu corpo, talvez eu sinta muito, em seguida também.
Nesse meio tempo, eu estou só apreciando isso."

Ele se contorceu como um verme patético em um


gancho, quando me abaixei e coloquei-o sobre o meu ombro.
Com a Glock na mão em caso de problemas, o levei para fora,
passando pelas meninas, e desci as escadas para o carro.
Com um ploft joguei-o para dentro, sorrindo para os olhos
suplicantes inúteis e gritos abafados quando eu bati a tampa
da mala do carro em seu rosto.

Depois de sair do estacionamento, eu dirigi dois


edifícios para baixo, tendo um local obscuro no lado de um
bar eviscerado pelo fogo do outro lado da rua, de onde eu
podia ver o corredor aceso e a porta do quarto. Com o cano
da minha M-24 pendurado para fora da janela, eu apontei
meu alcance, com o dedo no gatilho. Se alguém além de uma
ambulância ou DeMarcus Corley vir para a porta, sua coluna
vertebral seria explodida em pedaços por toda a escada.

Quase 30 minutos se passaram e sem dúvida as


meninas lá em cima devem ter ficado impacientes e, em
seguida, uma ambulância e dois carros da polícia derraparam
até parar em frente ao motel. Com o tempo, o rosto de
DeMarcus surgiu a partir do primeiro carro de patrulha, e ele
correu, com a arma puxada, para o piso superior. Após
algumas pausas de segundos com o ouvido na porta, ele
sinalizou dois oficiais que haviam seguido atrás dele e entrou
na sala.

Dois minutos se passaram. Cinco minutos. Dez


minutos. Eu mantive meus olhos a postos o tempo todo.
Esperando. Na verdade, eu não confiava em nenhum dos
bastardos do Departamento de Polícia de Detroit, mas
quando Corley saiu, segurando o crânio e balançando a
cabeça, eu tinha tido uma boa ideia que as meninas estavam
em tão boas mãos.

A maca rolou para fora com dois médicos em cada


extremidade, e Danielle amarrada, cabeça girando à procura
de algo, ou alguém, enquanto um agente do sexo feminino e
masculino assistia as outras meninas descerem as escadas
para a ambulância aguardando. Puxando um telefone do
bolso, DeMarcus acenou, uma vez que foram carregadas, e a
sirene sinalizou saída da ambulância.
Estufei minhas bochechas, exalei uma respiração
afiada, e deslizei a arma de volta no interior do veículo. Julius
deu gritos abafados acompanhando o bater de seus punhos
contra o tronco, e uma nova onda de raiva batia através do
meu corpo.

Eu acompanhei a ambulância até o Hospital Detroit


Receiving, só para ter certeza que eu tinha cumprido a minha
promessa. Todas as três meninas foram levadas para as
portas de correr, sendo atendidas por um médico que se
inclinou sobre Danielle, como se estivesse fazendo perguntas.

Eu odiava a minha saída fria, desejando que eu


pudesse ter dito algo reconfortante para as meninas antes
que eu as tivesse deixado. No entanto, matar aqueles homens
foi apenas o começo da minha guerra. Não haveria mais
derramamento de sangue. Mais dor. Mais retribuição.

Eu não podia arriscar a minha exposição.


Particularmente quando eu tinha um dos bastardos
estuprador na minha mala.
CAPÍTULO 14
Chefe Cox
Contra a força desesperada de puxar ar para seus
pulmões, Cox subiu a escada para o terceiro andar do Motel
Panteão. Ele olhou para uma, loira magra, alta, com um
Tablet na mão, de pé fora do quarto, que transbordou com
forense e pesquisadores.

Jim Riley representando a unidade de Cybercrime do


FBI — dentre aqueles hippies de meia idade, sem dúvida, do
tipo que colocava uma tigela sob seu travesseiro à noite para
que ele pudesse iluminar a primeira coisa na parte da manhã
como um verdadeiro maconheiro de merda. Ao contrário dos
agentes do FBI estereotipados, que usavam ternos e gravatas
na TV, Riley usava um casaco North Face, com seus
distintivos, pendurados em uma corda em volta do pescoço,
como o canalha que estava prestes a acertar as encostas. Que
diabos ele estava fazendo em uma investigação de
assassinato, além de Cox.

Cox dirigiu o olhar para Burke. "Alguém pediu um


café com leite? O que o esquadrão nerd está fazendo aqui?
Você o chamou, Burke?"

"Não, Chefe." Com o café na mão, Burke estava em


frente a Riley, olhando para a sala aberta. "Eu não o chamei."

Riley se virou, com um sorriso falso grudado em seu


rosto. "Ah! que honra chefe. Deve ter ouvido que havia paus
voando neste caso, Cox?"

Inútil, insolente.
Supostamente, a cena do crime foi a pior que o
departamento tinha visto em um tempo, e em uma cidade
onde assassinatos aconteciam a cada dia maldito, isso estava
dizendo algo. As meninas já tinham sido transportadas ao
hospital. Boa coisa, também. Merda, se uma delas tivesse
reconhecido Cox teria tomado um mau turno.

"Vá se foder, Riley. Por que você não deixa a merda


policial real para os meninos que realmente tenham
manuseado uma arma. Esta é uma merda local. Um
assassinato." Ainda sem fôlego como o inferno de sua
escalada, Cox olhou ao redor. "Eu não vejo um computador,
você?"

"Esses filhos da puta doentes foram executando um


site copycat7 na rede profunda, vendendo jovens meninas por
anos. Site que, fui convidado em um e-mail criptografado."

Cox recuou. "E-mail?" Que tipo de porra de assassino


envia um e-mail?

Riley tomou um gole de café, deslizando o dedo pela


tela do seu iPad. Descolados malditos. Um espreitar por cima
do ombro de Riley mostrou a foto de Julius Malone, que tinha
desaparecido. "Eu tenho um sentimento que há uma ligação
entre Achilleus X e o assassino olho por olho."

"Não é alguma merda. Vocês não podem encontrar o


bastardo rasgando a Rede Profunda, então você decide
sobrepor os dois para a agência e não tirar adesão dos seus
Dungeons and Dragons." Uma rouca risada rasgou do peito
de Cox.

O olhar de Riley levantou da tela que tinha vindo a


estudar. "A negação de serviço atingiu o site da Polícia de
Detroit para um total de 30 minutos após o email ser
enviado." Ele bufou e tomou um gole de café, enfiando o iPad

7 Copycat é uma descrição de um comportamento de criminosos que repetem ações


de assassinos em série. Refere-se a um interesse do criminoso no sensacionalismo
provocado pela publicidade de crimes violentos ou suicídios.
debaixo do braço. "Então, agora sabemos por que estou aqui.
Por que você está aqui? Chefe?"

"Eu tenho um interesse pessoal em manter esta


cidade ao invés dela ir para o buraco. A maioria dos
assassinatos aqui é de gangues. Mais promoções. Morte por
retribuição. Esta merda tem o pessoal do subúrbio
trabalhando para que ele possa cruzar a linha entre Detroit e
o fodido elegante Ferndale." Os olhos de Cox se estreitaram
em Riley. "Isso não é onde você está, Riley?"

"Campo do sul, na verdade."

Cox passou por dois homens para dentro da sala que


se movimentava com os investigadores.

"Chefe," Burke disse, seguindo atrás dele. "Pode


querer prender seu caminho em um saco de vômito. Isso é só
merda... maldita. O assassino certo como merda tem algo
contra os pedófilos."
CAPÍTULO 15
Aubree
Eu apertei o grampo de cabelo que eu peguei de meu
penteado de dias atrás, e coloquei-o no buraco da fechadura,
orando por conseguir uma volta.

Crescer pobre em Detroit significava aprender merda,


que os suburbanos nunca tiveram que pensar, com seus
sistemas de segurança sofisticados e policiais de ação rápida.
Meu pai, o caçador de sobrevivência que ele era, ensinou-me
uma série de truques legais, como se eu acabasse no porão
de alguma pancada de trabalho. Aposto que ele nunca
sonhou que eu realmente colocaria essa habilidade em uso,
ou como eu, de alguma forma, realmente acabasse em uma
mansão abandonada de um psicopata.

Um clique apertou meus músculos, e eu me levantei


de joelhos para uma posição de pé, lentamente torcendo a
maçaneta. Através da fresta da porta, eu podia ver a
escadaria em frente. Para a esquerda, outro quarto.

Que idiota. Quem diabos deixaria uma casa com seu


cativo livre para vagar?

Embora, eu pudesse sentir o cheiro da fumaça de


charuto de mais cedo. Talvez eu não estivesse sozinha, depois
de tudo. Eu não tinha ouvido qualquer movimento fora da
minha porta, no entanto. Eu na ponta dos pés fui para o
corredor, fazendo passos leves contra a madeira envelhecida
que apenas coçaram para coaxar sob o meu peso. No
parapeito, parei e escutei o movimento, procurando ao meu
redor para alguma forma de vida humana, mas parecia vazio.
Obras adornavam as paredes da escada, minha mão suavizou
sobre o corrimão trabalhado a partir da madeira bem
mantida, enquanto descia a longa escada, em direção à
liberdade.

Sempre aparecia em filmes que, justamente quando a


garota estava na reta final maldita, o cara de couro vinha
voando para fora com sua motosserra, por isso, tomei meu
tempo indo para baixo nas escadas, testando cada passo
antes de largar o meu peso.

Eu devo ter estado a meio caminho da porta da


frente, quando o primeiro rugido subiu minha espinha,
levantando os cabelos na parte de trás do meu pescoço.

Meu corpo congelou. Paralisando. Eu rodando em


direção ao topo da escada, onde a mais enorme besta
muscular que eu já vi de pé, mostrando os dentes.

Ah, cacete.

Engolindo a saliva, lambi meus lábios ressecados de


repente e cuidadosamente patinei a minha atenção para a
porta da frente. Eu estava prestes à liberdade, quando o cão
estava na minha direção. Se a porta da frente acontecesse de
estar bloqueada, os segundos poderiam me custar.

À minha esquerda, eu notei outra porta aberta. Era


um lavabo, onde um vaso sanitário e pia levou mais da sala.
Eu precisava levá-lo para além da entrada da frente, que
seria minha rota de fuga.

Olhei para trás em direção ao cão e engoli um


suspiro. O bastardo estava dois passos mais perto do que eu
estava da porta, e eu não tinha sequer ouvido ele se mover.

"Ok, Aubree," eu sussurrei para mim mesma. "Na


contagem de três. Um." Eu dei um passo para baixo e o
rosnado do cão intensificou. "Hey, hey... menino." Inferno, se
eu sabia alguma coisa sobre cães. Aconteceu de eu pensar
que Michael teria esfolado qualquer animal que teria
possuído. "Dois."

O cão deu mais um passo, me forçando para baixo.


Seus lábios curvaram-se sobre os dentes que pareciam mais
como presas. Examinei o meu banco de conhecimento
limitado sobre os cães, tentando descobrir se um cão possuía
presas. Um pitbull? Ele tinha que ser um pitbull, talvez? Eu
tinha ouvido que a raça era toda muscular, e o cão na minha
frente poderia ter vencido Sr. Universo, mãos para baixo.

"Três." Girando sobre a bola do meu pé, eu corri para


baixo os restantes de dúzia de escadas e me agarrei à
maçaneta da porta da frente.

Trancada. Porra! Sem tempo para mijar e lamentar


sobre isso.

Latidos e rosnados arrastaram os meus passos, eu


estava indo em direção ao banheiro, girando em torno do
tempo para bater a porta nos dentes do cão.

A batalha de força seguiu. Eu pressionei na porta,


contra o que parecia ser mais de 100 libras dos músculos do
outro lado. A última refeição que eu tinha comido levantou-se
na boca do meu estômago no pensamento de ser dilacerada
por uma besta viciosa que claramente não tinha comido tão
recentemente quanto eu tinha, a julgar pela forma como ele
rosnou e rasgou afastando na porta.

Oh, que graça que seria para o meu sequestrador.


Ele provavelmente tinha prometido ao bastardo um osso
gigante se ele conseguisse tomar conta de mim primeiro.

Do nada, o cão caiu em um espasmo de loucura,


gritando, empurrando através da porta.

Eu pulei para a esquerda, em uma tentativa patética


de ter passado o cão desmedido pulando em minha direção,
eu exalei o ar dos meus pulmões enquanto o piso bateu em
minha espinha.

Essas presas fechadas em mim e uma picada me


esfaqueando trouxe as minhas mãos para minha garganta.
Eu cavei minhas unhas em seu focinho em um esforço para
desalojar os dentes do cão do meu pescoço. Inútil. Ele não se
moveu, e eu gritei passando a rouquidão na garganta,
quando o cão reagiu rosnando e repuxou ligeiramente. Eu
vacilei no aguilhão da minha carne, à espera de seus dentes a
afundar-se e arrancar meu esôfago, para que ele pudesse
esquivá-lo ao redor como um prêmio, como aquela cena no
filme Predador, quando a coisa rasgou a espinha de suas
vítimas.

Ele nunca veio, no entanto.

O cão nunca mordeu mais forte do que o suficiente


para me manter calma, apesar da força incrível, eu podia
sentir em suas mandíbulas quando a minha artéria pulsava
contra os dentes, o bombeamento no mesmo ritmo das
minhas respirações em pânico.

Eu queria chorar, mas não sabia a psicologia dos


cães suficiente para determinar se ele iria considerar que era
um traço de fraqueza e acabar comigo ali mesmo no chão. Se
ele tivesse sido treinado para tal merda?

O medo paralisou meu corpo, o caos bateu dentro da


minha cabeça, e o quarto ampliado para um borrão, em
seguida, encolheu em um pequeno círculo, até que
desapareceu na escuridão.

Depois do que pareceu apenas alguns minutos, eu


abri meus olhos.

Rosto impassível do meu sequestrador olhou para


mim. "Há quanto tempo você esta presa com ele?"
Forcei um gole e passei a mão contra o meu pescoço.
"Tempo... apenas uma espécie de... parece irrelevante...
quando você é... apanhado nas garras da porra... de um...
pitbull."

"Cane Corso." Um meio sorriso em seus lábios antes


que ele assobiasse, e só assim o cão me soltou.

Eu rolei para o meu lado, ofegando por ar e tosse.


Apenas uma pequena mancha de sangue misturado com um
monte de baba de cão retornou em meus dedos enquanto eu
segurava-os na frente de mim. "O que... você disse?"

"Ele é um Cane Corso."

Com a esperança de que os raios laser pudessem


milagrosamente atirar para fora dos meus olhos, eu olhei
para o meu sequestrador. "Truque legal. Você ensinou a ele?"

Ele estendeu a mão para mim, mas eu golpeei-o e me


empurrei para uma posição. O cão sentou-se atento ao seu
lado, como um bom soldado, e eu não pude deixar de rosnar
para a vista. Foi como se o que aconteceu antes havia
desaparecido em algum compartimento de negação trancada
dentro da cabeça do cão.

"Eu tenho um sentimento que nós somos muito


parecidos, cão."

"Seu nome é Blue."

"Blue?" Por alguma razão, tudo o que eu poderia


convocar era o cara adorável do cão de Pistas de Blue, e o cão
bastardo era a versão inacreditável do Hulk dele.

"Sim. Blue." Meu sequestrador sacudiu a cabeça, e


eu o segui de volta até as escadas.

Embora a porta da frente fosse tentadora quando eu


passei por ela, não me atrevi a nada estúpido com o cão
perseguindo meus passos, embora, eu tinha certeza de que
toda a lição psicótica estava presente em primeiro lugar.

De volta ao quarto, eu finalmente parei de esfregar


meu pescoço e me virei, percebendo pela primeira vez que o
capuz do meu sequestrador foi puxado para trás. Ao longo do
topo de sua orelha esquerda, uma longa cicatriz branca
estendia-se em sua testa, como se seu crânio rachara lá ao
mesmo tempo. Por mais que eu queria perguntar a ele sobre
isso, eu não queria ser amarrada à cama e ser trancada lá
dentro.

"Qualquer chance de você poder responder a uma


pergunta?"

"O quê?" Exaustão sangrava em sua voz.

"Seu nome? Eu continuo te chamando de meu


sequestrador na minha cabeça."

Sua mandíbula deslocada com seu olhar vazio, e


porra, eu não tinha ideia do que isso significava. O homem
tinha expressões mais pensativas do que um bando de freiras
que admiram a estátua de David. "Meu nome é Nick."

"Nick," eu repeti.

"Blue estará fora de sua porta. Eu sugiro que você


não tente esgueirar-se para fora outra vez."
CAPÍTULO 16
Chefe Cox
Cox olhou para a tela montada na parede em frente
ao Culling, em que a cabeça de Martha Baumgartner
balançava ao lado de uma pequena tela que mostra o Motel
Panteão atrás do repórter, Will Thomas.

"Queremos advertir que a história que estamos prestes


a relatar, contém material gráfico e perturbador que alguns
espectadores podem achar difícil de assistir.‖

"Os investigadores de Detroit estão à procura de um


homem que se acredita ser o responsável por derrubar toda a
quadrilha de tráfico sexual, aqui em Detroit. Nosso próprio Will
Thomas está ao vivo na Cass Corridor, onde a polícia está
presente no local, no Motel Panteão. Será?"

"Sim, Martha, eu estou de pé em frente ao Motel


Panteão. O que uma vez fora um marco da cidade, está agora
caindo em desuso e alugado por hora para a atividade ilegal,
incluindo prostituição e drogas. É aqui que as testemunhas
disseram que ouviram tiros e gritos, por volta do início da noite,
quando um homem mascarado entrou em um quarto no último
andar, alegadamente e posando como um cliente, e aberto
fogo. Não é conhecido o que aconteceu nas duas horas que se
seguiram, mas a polícia afirmou que esta é a pior cena de
crime que já investigaram."

"Eu entendi que três jovens, cujas identidades irá


permanecer anônimas, foram resgatadas e trazidas para o
Detroit Receiving, está correto?"
"Isso é correto, Martha. As meninas descreveram-no
como um homem de fala mansa, provavelmente em seus vinte
e tantos anos, e um anjo, como uma delas se referiu a ele. As
meninas foram achadas com cortes severos que acreditam ter
sido feito por facas, queimaduras e contusões, e a mais jovem
das três está sofrendo de algum considerável, uh, ferimentos
horríveis, que ao que parece ela já tinha antes de ser
resgatada. A polícia irá realizar uma investigação, mas todas
as três meninas são esperadas para se reunir com suas
famílias, uma vez que já foram liberadas."

"Você disse que ele estava usando uma máscara?"

"Sim, uma testemunha no motel descreveu uma


máscara preta com costura vermelha entre os lábios."

"Costura vermelha, Will?"

"Isso mesmo Martha. O chefe de polícia Cox está


relutante em chamar este homem de herói, e diz que ele pode
ser armado e perigoso. Possivelmente associado a um grupo
terrorista, conhecido como Achilleus X, que está sendo
procurado por ambas as autoridades federais e estaduais."

"Eu dificilmente chamaria isto um ato de terrorismo.


Ele salvou três meninas que haviam sido relatadas como
desaparecidas de suas casas semanas atrás."

"A rotulagem é devido à natureza dos assassinatos,


que é, uh, bastante semelhante a um recente assassinato que
aconteceu no centro fora de Grand River. A polícia, é claro, não
quis comentar os detalhes do assassinato, neste momento,
mas disse que foram empregados métodos muito sádicos,
incluindo a tortura destes homens e uma mulher, enquanto as
meninas estavam no outro quarto."

"No caso do assassinato que teve lugar no centro, não


foi o que aconteceu após a infiltração de uma casa de drogas?"
"Sim, está correto. O assassino aparentemente invadiu
a casa de drogas, atirando em um número de traficantes de
drogas, antes de sequestrar o comerciante chefe, Marquise
Carter."

"Hmmm. Parece que este vigilante mascarado é um


mistério. Tudo bem, obrigada, Will.

"Sim, Will Thomas, transmitindo ao vivo do Cass


Corredor, em Detroit."

A tela pequena desapareceu e a câmera voltou em


Martha. "Estamos recebendo uma enxurrada de comentários
sobre esse caso, que ainda está sob investigação no momento."

Cox entrelaçou os dedos, afundando-se na cadeira de


couro em frente à Culling, no escritório da casa do prefeito.
"Desprezível traz um novo significado para ser fodido. O velho
Richie foi encontrado com o seu irmão, com os paus cortados
e enfiados em sua boca, e amarrados a uma máquina do
caralho, com uma arma na sua bunda. Agora parece que
Julius desapareceu. Seu irmão fará tudo para encontrá-lo, eu
tenho certeza." Ele coçou o queixo. "Descoberto outro número
em Jonathan. Temos um e zero até o momento. Ainda não
tenho certeza o que isso significa."

"Eu não dou a mínima para alguém querer salvar o


mundo com uma máscara. Eu quero que você. Encontre.
Minha. Mulher." Rodando, olhos negros de Culling poderiam
ter feito um buraco na cabeça de Cox, a maneira como eles
perfuravam nele.

"Podemos ter um serial killer em nossas mãos aqui.


Poderia estar relacionado com Achilleus X. Estes homens...
eles são parte da tripulação, você sabe."

"Isso é maravilhoso. Ótimo. Estou feliz que você


tenha desperdiçado dez malditos minutos da minha vida,
falando comigo cerca de dois bastardos inúteis do mundo." A
rachadura do punho de Culling batendo em sua mesa fiz os
músculos de Cox vacilar. "Encontre a minha mulher!
Encontre a porra da minha mulher, seu pedaço de merda!
Você me entende? Encontre a porra da minha mulher!" ele
ajustou o colarinho, ajeitou a gravata, e alisou o cabelo. "Nem
uma única porra de câmera naquele hospital de merda pegou
um maldito vislumbre desse filho da puta. Nenhuma!"
Esfregando as têmporas, ele fechou os olhos e, em um
momento de constrangimento, respirou fundo, estilo de ioga.
"Ela tem informações. Informação que, se encontrada, poderá
destruir nossos planos. Poderá nos destruir."

"Sim. Sim senhor."

"Quem estiver com ela... Eu não quero que você os


mate." Cotovelos apoiados sobre a mesa, a mão de Culling
enrolando em um punho apertado. "Eu quero que os tragam
de volta para mim. Vivos. Está claro?"

"Como cristal."

"Bom. Quanto a estes três, boa viagem." Culling


acenou em direção à TV. "Eles eram erráticos. Descuidados.
Foi só uma questão de tempo antes que alguém os levasse
para baixo, e eu estou apenas contente que não tinha a porra
de um agente do FBI intrometido, com tesão por alguma
investigação mais profunda."

"O FBI vai estar envolvido, senhor." Limpando a


garganta, Cox endireitou em seu assento, preparando-se para
mais uma rodada de fogo do prefeito. Ele tinha a muito tempo
ameaçado que se o FBI se envolvesse, ele enviaria Cox para o
ar como pesca na parte inferior do rio. "Parece haver uma
ligação entre esse cara e Achilleus X."

"Eu, pessoalmente, designei vocês para manter o FBI


fora de meu rabo, Cox. Faça a porra do seu trabalho."

Não é fácil quando o assassino parecia fazer um


espetáculo maldito em cada morte. O açougueiro claramente
tinha seguido a tripulação, mas encontrar cada um dos
bastardos na cidade antes deles se apagarem era quase
impossível. "Sim senhor."

"Enquanto isso, nem uma palavra sobre o


desaparecimento de Aubree." Braço ainda apoiado, ele
flexionou os dedos. "Tanto quanto os da mídia em causa, ela
levou algum tempo para sair. Férias. Não quero chamar a
atenção para isso, você entende?"

A porra de férias. Como se o babaca deixasse a pobre


cadela fora de sua vista. "Sim."

"Sai fora de meu escritório. E não volte até que você


tenha algo de bom para relatar."
CAPÍTULO 17
Nick
Eu caí para trás na minha cama, cobrindo meu rosto
em minhas mãos. Merda que tenho à noite. Uma coisa era ver
aquelas crianças apoiadas em anúncios na internet, feito de
uma forma que iria fazer uma porra de porco doente achando
o que eles queriam. Outra era vê-lo em pessoa, ouvir seus
gritos. A bola de demolição farpada batia na minha cabeça,
rasgando todos os outros pensamentos.

Essa merda escura arruinado por um bastardo.

Eu nunca conseguiria tirar os gritos de Danielle da


minha cabeça. Ela continuaria a me a assombrar lembrando
de que havia crianças lá fora, com medo, sentimento de
desespero e ninguém jamais iria ouvir seus gritos.

Ouvi-las. E eu esperava que, por causa disso, ela se


sentiu livre esta noite.

Sem dúvida, ela teria um longo caminho pela frente


dela, mas talvez ela ficasse bem no final. As crianças eram
resilientes. Talvez ela deixe a merda fora dela no tempo, e
sinta uma sensação de poder, sabendo que ela derrubou uma
quadrilha de tráfico através de um homem que queria trazer
dor e sofrimento para cada um deles em seu nome.

Eu podia sentir o edifício escuro dentro de mim


novamente, cachos de fogo escorregando pelas minhas veias.
Raiva. Tanta raiva e esse veneno negro subindo o meu braço
como lâminas de barbear, cortando-me a partir do interior.
Puxando a faca da minha bota, eu deslizei minhas pernas
sobre a borda da cama e puxei de volta minha manga. Tenho
que limpá-lo.

Meu braço tremeu sob a lâmina quando eu cortei em


meu antebraço, alívio arrastando a linha de sangue que fez
um gotejamento lento em minha palma. "Foda-se!" Me senti
tão bem. Eu gemi, inclinando a cabeça para trás, e fechei os
olhos.

Olhei ao longo de onde a porta fechada de Aubree


ficou à vista de todos. Por um momento, eu me perguntei o
que me fez diferente daqueles homens. Concedido, eu nunca
planejei tocar Aubree, não iria penhorá-la como algum
distribuidor de dinheiro, mas eu estava tão ruim quanto eles
pelo o que eu tinha feito?

Não, minha cabeça lutou de volta. Ela foi uma das


sanguessugas, recebendo algum benefício com o sofrimento
de meninas como Danielle.

Ela era? Se Aubree tivesse visto o que eu tinha visto


esta noite, eu poderia ter imaginado qualquer nível de apatia
dela? Eu só tinha conhecido a mulher um par de dias, mas
ela simplesmente não parecia que podia assistir impassível,
como a porra da Theresa, coletando dinheiro à custa de uma
criança. Eu podia imaginá-la sentada em um sofá com essa
merda acontecendo no quarto ao lado?

Claro que não. Assim como a maioria das pessoas


não iria assistir um porco sendo abatido para bacon de
manhã. Não significa que ela não levaria o dinheiro no final,
no entanto.

O cheiro de fumaça de charuto me bateu antes que


eu notasse Alec em pé na porta.

"Como diabos você se desloca sobre mim o tempo


todo?"
Ele riu, caindo para o banco do outro lado da sala.
"Alguma coisa está incomodando você."

Eu puxei minha manga de volta para baixo sobre a


ferida. "O que te faz dizer isso?"

Inclinando-se para frente, ele apoiou os cotovelos nas


coxas. "Você está fazendo beicinho no seu quarto, jogando
com facas, quando você deveria estar fora perseguindo
prostitutas ou ficando bêbado."

Eu balancei minha cabeça. "Vi algumas merdas hoje


à noite. Fodeu com a minha cabeça."

"Você salvou as vidas das três meninas, Nick. É tudo


sobre a notícia. Estão te chamando de herói."

"Eu não sou nenhum herói. Merda, o que eu fiz... não


consigo nem lembrar a metade. Eu não sei se essas meninas
viram, mas..." Enroscando meus olhos fechados não poderia
desalojar as imagens que me assombrarão mais tarde. "Eu
tenho a escuridão dentro de mim, Alec. Um monte de
escuridão dentro."

"Todos temos escuridão dentro. É o que traz para a


superfície, e o que separa os psicopatas de todos os outros."

"A única garota... Danielle. Sabe, ela me fez pensar


em Lauren quando ela tinha apenas dezesseis anos, nas
ruas." Meus lábios enrolaram em desgosto. "Eu nem me
lembro da metade do que eu fiz para aqueles homens. Eu
apaguei na maior parte disso."

"Você fez o que tinha que fazer, ok?" Ele soprou uma
onda ascendente de fumaça. "Você não poderia os ter
castigado o suficiente. É muito ruim que morreram
rapidamente."

"Está se tornando cada vez mais difícil descobrir


quem é o cara mau."
"Ah." Ele olhou de volta para o quarto de Aubree.
"Você sente culpa."

"Por que eu a sequestrei de novo?"

"Ela é um meio para um fim, Nick. Ela pode vir a


morrer, mas outros deixarão de sofrer em troca." Ele inclinou
a cabeça, seu charuto levantado mostrando mais de seu
rosto. "Vamos lá. Vamos beber comigo. Nós vamos ter essa
merda que enfrentou e tentar apagar o que aconteceu esta
noite. Você tem que se manter forte. Mantê-lo em conjunto.
Nós não terminamos com isso ainda." Ele aliviou de volta na
cadeira, inclinando seu cotovelo sobre os joelhos dele. "Jogue
inteligente, Nick. Eles vão pegar que você está matando,
sistematicamente, os membros de sua tripulação. Eles
estarão esperando por você. Tenha isso em mente."

"Sim." Sangue tinha encharcado na manga da minha


camisa, apresentando em um remendo carmesim perceptível.
Eu tentei levantar da cama, chutando minhas pernas sobre a
borda, e esfreguei meu crânio. "Ei, ela perguntou sobre você
na primeira noite. Achilleus X. Pensou que era você." Eu
zombo disso. "Provavelmente a molhada fantasia de cada
mulher."

Sua boca esticada para um sorriso perverso. "Eu


estou correndo contra alguma competição dura. O que você
disse a ela?"

"Eu não disse nada. Ela não precisa saber quem está
envolvido neste processo." Estalando meus dedos, eu olho
para ele por qualquer sinal de discordância. Não encontrando
nada, eu dei de ombros. "A beleza de ser sequestrado."

Ele assentiu. "É por isso que eu vou me manter longe


da porta como um presente. Agora, para de protelar. Tire sua
bunda para fora da cama." Seus lábios se curvaram, e eu
segui seu olhar para baixo, para a palma da mão, onde o
sangue ainda escorreu pelo meu pulso. "Gostaria que você
parasse de fazer isso. Porra, vá à igreja se essa merda
incomoda muito."

"Eu não preciso de igreja," eu disse, limpando minha


mão no meu jeans. "Eu sangro meus pecados."
CAPÍTULO 18
Aubree
Estando dentro do pobre banheiro, rasguei a barra
inferior do meu vestido para o meio da coxa, onde ele tinha
sido rasgado na minha briga com Nick, dois dias antes. Eu
tinha começado a briga, pegando tudo o que passava.

Nick.

Eu não esperava que ele me desse seu nome. Eu


esperava-o à tempestade fora do meu quarto, me dizendo
foda-se, como ele tinha feito um par de vezes antes. Talvez eu
o tivesse pegado em um momento vulnerável, porque
sequestradores muitas vezes não dizem coisas pessoais
assim.

Poderia ter sido um nome falso, Aubree.

Provavelmente era, mas pelo menos eu não tenho


„meu sequestrador‘ correndo pela minha cabeça toda vez que
eu pensava nele. Eu não tinha ideia o que o homem havia
planejado para mim, mas assim como ele tinha dito antes, se
ele me quisesse morta, ele já teria me matado.

Depois de encurtar umas boas seis polegadas de meu


vestido e jogando o tecido extra para o lixo, eu deslizei minha
calcinha e joguei-as na pia que eu tinha preenchido com água
e sabonete. Decoro que se dane.

Que raio de sabonete OCD o sequestrador


estabeleceu, de qualquer maneira? Como se ele não pudesse
suportar pensar em mim sem lavar as mãos, depois de fazer
xixi.
Esfregando o pequeno pedaço de tecido, senti-me
estranhamente exposta, não usando calcinha. Eu passei a
maior parte do meu tempo vivendo com Michael não usando
qualquer uma, um pedido muito específico seu, que muitas
vezes resultaram em humilhação.

Na biblioteca da casa de Michael, eu estava sentada


em frente do estranho, que não consegue parar de olhar para
minhas pernas, e quando eu olho para longe, eu pego um
vislumbre do olhar de Michael, voando entre o homem e as
minhas coxas.

Meu estômago afunda.

"Diga-me uma coisa, Patrick." Michael desloca-se na


cadeira ao meu lado, cruzando as pernas. "Você prefere boceta
nua, ou com cabelo?"

O estranho limpa a garganta, e meus músculos ficam


tensos. "Desculpe-me?"

"Vagina. Nua ou cabeluda?" Michael ri.

O olhar do estranho cai sobre mim depois de volta


para Michael. "Nua, eu acho."

Michael move seus braços e, ao mesmo tempo ele


começa a arrancar meu vestido para cima.

Eu coloco a mão sobre a dele, agarrando minha


cabeça em sua direção. "O que você está fazendo?"

"Mova suas mãos, querida, ou eu vou retirá-las todas


juntas." O brilho em seus olhos é tão mal como suas palavras.

Constrangimento tem minhas bochechas queimando


enquanto meu vestido repousa em meu estômago, revelando
que eu não usava calcinha. Eu quero rastejar para fora da
minha pele.

"O que você acha da vagina dela, Pat?"


O pomo de adão do estranho se move como um gole e
ele lambe os lábios. "É adorável. Perfeito. Você é um homem de
sorte."

"Eu sou." Ele me aperta e beija o meu corpo. "Lamba-


a."

"Perdão?" Rachaduras ficam na voz do estranho com a


pergunta.

"Eu quero que você lamba a vagina dela. Bem aqui.


Agora."

Pânico bate no meu peito, fechando minhas vias


aéreas, as ondas de calor pulsando sob minha pele quando
embaraço torce meu estômago em bobinas apertadas.
"Michael, por favor. Não faça isso." Meu pedido é sem valor.
Michael faz o que lhe agrada, e em algum lugar deste, um
resultado perigoso aguarda a se desenrolar.

"O homem apenas quer sua vagina perfeita, querida.


Não seja rude." Ele acena para Patrick. "Vamos Lá. Ela tem o
gosto tão divino como seu olhar."

"Eu... eu prefiro não."

"Oh, não seja um bicha! Eu estou oferecendo-lhe a


minha linda mulher e sua deliciosa boceta." Michael abaixa a
voz para um sussurro. "Seremos apenas nós três. Vai ser
divertido."

O olhar de Patrick desliza para trás do meu, como se


perguntasse se eu estou bem com isso. Eu mantenho a minha
expressão estóica, sabendo que algo ruim está prestes a
acontecer. Eu posso sentir a eletricidade no aperto de Michael,
posso sentir a tensão em sua voz, apesar da brincadeira
fingida.

Sem fazer contato visual, o homem se levanta de sua


cadeira e cruza o pequeno espaço que nos separa, antes de
abaixar de joelhos na minha frente. Minhas coxas tremem, os
músculos tensos. Eu nunca tive a língua de outro homem lá.
Michael me lambeu uma vez, quando nós namorávamos, e não
me tocou desde então.

"Michael, você—" Eu dou mais um esforço para deter


este constrangimento, a onda de calor queimando minhas
bochechas, enquanto eu permaneci espalhada na frente do
homem abaixo de mim.

"Silêncio, gatinha." As unhas de Michael cavaram meu


braço. "Patrick ficou morrendo de vontade de ver a sua boceta
a noite toda. Não ficou, Patrick?"

"Perdão?"

"Você ficou olhando para as coxas da minha mulher a


noite toda." Michael dá de ombros, e uma sensação de
desgraça lava sobre mim. Eu tinha a sensação de que ele tinha
notado. Ele sempre nota. "Eu estou supondo que você imaginou
sua língua enterrada entre elas."

"Peço desculpas."

"Nenhum pedido de desculpas. Estou feliz de


compartilhar ela. Agora, por favor, tenha um gosto."

O estranho não conseguiu olhar para mim de novo.


Seu olhar levanta somente para o nível do meu estômago e
recusa-se a olhar nos meus olhos.

Ele se inclina para frente, e beija minha coxa como se


fosse um pedido de desculpas. Uma bola de tensão no interior
do meu estômago, e eu empurro de volta, parada pelo braço de
Michael, que me prendia na cadeira.

Quando a língua do homem desliza ao longo da minha


fenda, me invadindo contra a minha vontade, eu grito. "Não!
Pare!"

"É isso," Michael murmura ao meu lado.


Patrick continua sua agressão, massageando os
músculos rígidos em minhas coxas, enquanto todos os cantos
da minha alma gritam em protesto. Eu estou paralisada lá,
perdida para o horror que a língua dele não me parece prazer,
mas sim uma irritação molhada que me deixa querendo enrolar
em mim e o afasto.

Seus movimentos transformam-se fervorosos, e ele


agarra minha coxa, sugando, talvez perdido para o ato,
confundindo minha choradeira atormentada por gemidos.

Pare! Pare!

"Eu não te disse, amigo?"

Um flash de prata atinge o canto do meu olho, e ao


mesmo tempo o lamber para. Patrick levanta longe de meu
sexo, caindo para trás em seus calcanhares. Sangue verte da
sua garganta em pulsos que provavelmente refletem as ondas
de choque batendo os últimos segundos de sua vida. Com os
olhos arregalados, boquiaberto, ele ofega para o ar.

Michael se inclina para frente, a boca no ouvido de


Patrick. "Sua vagina é para morrer."

Eu me encolho com a memória. Depois de assistir o


homem sangrar até a morte, Michael tinha simplesmente o
esquartejado no tapete e queimado seu corpo. Poof! Foi. Foi a
primeira vez que eu tinha visto a facilidade com que meu
marido poderia matar e fugir com isso. Ninguém perguntou
sobre Patrick. Ninguém se importava. Como resultado, eu
aprendi a tornar-me encantadora em face de horror. Para
usar uma máscara de indiferença e realizar a mesma
tendência perversa por trás do meu sorriso. Eu viria a
compreender um muito importante mecanismo de
sobrevivência: não pisque quando se olha o diabo nos olhos.
Então, eu tinha me ensinado a fazê-lo acreditar que ele
estava olhando para seu próprio reflexo.
Eu viria a ser protegida de Michael, em um esforço
para sobreviver a ele. Dobrava apenas o suficiente para
agradá-lo, mas mantinha minha coluna intacta para desafiá-
lo. Construir compartimentos em cima dos compartimentos,
para proteger as partes moles dentro de mim que eu nunca o
deixaria tocar novamente.

Trancá-la. Não aqui. Não agora. Colocá-lo fora.

Eu tinha me acostumado à suavização sobre essas


imagens, colocando-as longe na escuridão escavada em um
lugar dentro de mim que eu tentei não visitar. Ainda assim,
elas tem me assombrado às vezes. Sobrevivendo ao pântano
negro da minha alma, me deixou sentindo-me fraca, suja.

Torci a calcinha fora e pendurei-as na prateleira


acima do vaso sanitário.

Dois dias se passaram em minha nova prisão, e para


além de me amarrar ao pé da cama na primeira noite, o meu
sequestrador não tinha colocado uma mão em mim. Não o
meu sequestrador. Nick. Nick não tinha me tocado. Não tinha
me batido, mesmo quando eu pensei que tinha quebrado seu
nariz e chutei-o nas bolas.

Claro, seus olhos tinham ficado selvagens, e talvez


ele quisesse amarrar-me e bater-me sem sentido. Ele não fez,
no entanto. Se fosse Michael, eu teria sido punida por quase
arruinar seu rosto perfeito.

Eu esfreguei a parte de trás do meu pescoço


enquanto eu fiz o meu caminho para fora do banheiro,
notando, pela primeira vez, que a sequência de tensão
constante que eu me tornei acostumada, que me manteve na
ponta dos pés e me ajudou ficar alerta, havia se dissipado. Os
nós que eu tinha trabalhado para fora, noite após noite
tinham dissolvido, afrouxaram suave nos músculos.

Sim, a sensação de não saber o que ia acontecer


comigo ainda pesava sobre mim, mas eu senti a mesma coisa
com Michael, todos os dias durante anos, tudo ao mesmo
tempo resistindo seus abusos.

Sentei-me na cama de frente para a janela de prisão,


suas grossas barras pretas zombando de minha liberdade, e
tracei a cicatriz na minha coxa. Essa tinha sido a minha
punição por olhar fixamente para Patrick. Por ter permitido
que ele colocasse a língua dentro de mim, como Michael tinha
acusado. Eu inclinei minha cabeça para trás enquanto os
pequenos raios de luz do sol bateram no meu rosto. Tão
quente. Quando abri os olhos, uma partícula de verde no
canto da janela me chamou a atenção, e eu levantei-me para
verificá-la.

A partir do exterior da madeira apodrecida, um


pequeno broto de samambaia subiu e tinha trabalhado seu
caminho através de uma pequena abertura na moldura.
Como se ela tivesse espreitado para dentro para me ver. Eu
sorri, esfregando o dedo sobre as minúsculas folhas. Mesmo
através da destruição, a vida poderia continuar a florescer
nos lugares mais estranhos.

A metáfora perfeita para a minha vida.

No clique da porta, eu me virei para encontrar Nick


em pé na porta, vestindo uma camiseta branca e jeans,
segurando um prato de frutas e o que parecia ser suco de
laranja. Ombros largos, reduzido a uma cintura fina, deu
alguma indicação de que ele tinha um bom pacote
acontecendo sob todo o ocultamento de roupas que ele tinha
usado toda vez que eu o tinha visto.

"Está com fome?"

Chame-me uma masoquista, mas a pergunta me


deixou desejando que eu pudesse cruzar minhas coxas. Com
um aceno de cabeça, eu contornei a cama, tomando um
assento na borda.
Cordões de músculo cobrindo cada um de seus
braços, e tinta decorando-os em crânios e escritas. Não
exagerado ou inútil, mas com bom gosto e artisticamente
gravado, de uma forma que lhe deu a aparência final de um
bad boy. Um tribal preto, um furioso escorpião olhando com
olhos vermelhos cobria o ombro sobre a ondulação de
músculos, seu ferrão serpenteando até o lado direito do
pescoço. Eu não pude deixar de pensar na forma como um
escorpião atordoava sua presa antes de consumi-la,
lembrando-me daqueles olhos marcantes. Venenoso, veneno
em uma só página. Quando ele se aproximou, pequenas
cicatrizes brancas podiam ser vista abaixo da tinta, como se
ele tivesse tentado encobri-las.

Porra, ele parecia bom. Muito bom.

O que havia de errado comigo? Esse cara tinha me


sequestrado, me amarrado a uma cama, e sentado seu louco
e desmedido cão em mim.

Ao mesmo tempo, em um universo paralelo, pode-se


também dizer que ele salvou-me de meu marido psicopata,
me alimentou com suas próprias mãos, e me disse o seu
nome. Se fosse verdadeiro ou não, não parecia importar em
minha mente. Ele também não tinha me amarrado à cama
em dois dias, não que eu tivesse mantido o controle de prós e
contras, ou qualquer coisa.

Além dele, Blue se estabeleceu fora de minha porta,


como se um limite imaginário existisse entre nós. Bom. Eu
acreditava que ele tinha sofrido algum tipo de apreensão se
ele atravessasse a porta.

Nick me entregou a bandeja, caiu dentro do


banheiro, armário, brejo, e a torneira foi ligada. Uma vez que
ele desligou, ele apareceu na porta, alguns momentos depois,
secando as mãos, e ele jogou a toalha sobre seu ombro. Bom
Deus. Ele encostou-se no batente da porta, e eu cruzei as
pernas com medo que eu pudesse levantar-me para uma
mancha molhada sobre a cama. O homem desafiou todos os
padrões anteriores que eu sempre conjurei dentro da minha
cabeça para o que um belo exemplar do sexo masculino
pudesse parecer.

De braços cruzados, olhou por cima do ombro de


volta para mim. "Devo assumir que você não está vestindo
qualquer coisa abaixo desse vestido?"

Sério, que diabos havia de errado comigo e os meus


mamilos que estalaram como um conjunto de temporizadores
de peru com a sua pergunta? "Eu me recuso a usar calcinha
suja. Prisioneira, ou não, eu tenho padrões." Boom. Discuta
com isso, senhor. O novo se recusou a tomar merda de
ninguém.

Sua cabeça se sacudiu para frente. "Você rasgou seu


vestido?"

"Estava ficando no meu caminho."

Ele puxou a toalha de seu ombro e jogou-a em algum


lugar dentro do banheiro. "Você não precisa andar por aqui
sem calcinha."

"Deixei você nervoso?" Corajoso Aubree. Corajoso.

Aqueles olhos azuis gelados atiraram em cima de


mim. "Se você acha que me tentar é o seu bilhete para a
liberdade, senhora, você está errada."

"Aubree. Meu nome é Aubree. Senhora é reservada


para mulheres com mais de sessenta anos de idade. Nick." Eu
inclinei minha cabeça. "Esse é o seu nome verdadeiro, ou o
nome que você oferece a todas as suas vítimas, para fazê-las
se sentirem especial por um minuto antes de cortar suas
gargantas?"

Com uma ligeira elevação do queixo, apenas o


suficiente para fazer valer a sua posição dominante, ele olhou
para mim, sua língua fazendo uma varredura lenta através de
seus dentes, e doce Senhor, o homem tinha os meus
músculos pélvicos em um frenesi.

"Você acha que eu quero cortar sua garganta?"

Dei de ombros para isso. "Apenas um palpite, a


menos que você seja do tipo tranquilo sensível sob toda essa
tinta e músculo." Nos momentos que seus olhos se
estreitaram em mim e ele parecia estudar meu rosto, eu
roubei a oportunidade para evitar uma saída abrupta e
potencialmente limpei minha garganta. "Eu poderia usar um
chuveiro. Eu tentei tomar um banho na pia, mas é um pouco
apertado."

A contração de seu rosto me disse que ele queria


sorrir. "Um banho."

"Sim. Eu não suponho que você tem uma lâmina


extra." Eu tinha uma sensação de que ele não tinha, mas o
comentário permitiu-me concentrar na boca sexy de seu
rosto. Alguns caras simplesmente não conseguiam puxar esse
olhar fora. Ou cabelo ou irregulares linhas demais que só fez
parecer sem-teto. Nick fez com que eu catalogasse suas
características sexys a cada minuto.

Pare. Ele é um sequestrador. Pelo amor de Deus, pare.

Suas sobrancelhas voaram para cima e seu olhar


pousou no meu braço, onde a cicatriz praticamente gritou de
meu pulso.

"N... não é para isso. Eu normalmente uso cera, mas


em poucos dias, eu estarei parecendo como macaco peludo.
Quando você decidir me matar, eu gostaria de manter minha
dignidade intacta."

Seu maxilar deslocou-se para trás e para frente.

Pelo amor de Deus, homem. Ria!


"Mais alguma coisa?" Ele não perguntou como se ele
realmente fosse anotar uma lista, mais como se ele estivesse
irritado que de repente ele teria que arranjar um chuveiro e
uma navalha.

Sim, um novo par de calcinhas, um travesseiro mais


macio, algumas meias para caminhar, uma garrafa de vinho, o
que diabos é pedir demais? "Papel e lápis para desenhar.
Talvez um livro?"

"Livro?" Ele repetiu.

Eu segurei ambas as palmas para cima, para mostrar


que não estava zombando dele. "Você sabe, como leitura.
Palavras em uma página. Alguma aparência de uma
conspiração. Um livro."

"Que tipo de livro? Um desses livros de romance com


um vampiro e lobos?"

Sua risada, seja falsa ou não, me pegou de surpresa,


e pela primeira vez notei que, além daquele perfeitamente
sorriso afetado e olhei para seus lábios, ele tinha um
conjunto de belos dentes que compunham um sorriso
adorável, completado com covinhas.

Covinhas. Dificilmente a visão de um sequestrador


escuro e nojento.

"Eu não sou exigente. Eu sou uma leitora voraz


consideravelmente. Contanto que capte minha atenção.
Clássicos são bons também."

Ele fez uma pausa, os olhos rastreando ligeiramente


para o lado, e sem dizer uma palavra, saiu da sala.

A cabeça de Blue se animou quando ele passou,


como se até mesmo o cão não entendesse a súbita saída.
Testa franzida, olhei atrás dele, repetindo os últimos
segundos da conversa através da minha mente, me
perguntando se eu tinha dito algo errado.

Dentro de minutos, ele voltou, trazendo um livro cuja


capa parecia empoeirada. Desgastado. Ele entregou-o para
mim e deu um passo para trás, cruzando os braços
novamente.

The Grapes of Wrath.8 "Oh, meu Deus, esta é uma


primeira edição!" Virei-o em minhas mãos, maravilhada pela
relíquia. "Foi um dos meus favoritos na escola."

"Você gosta de livros antigos?"

"Sim," eu disse, abrindo-o, inalando as páginas


envelhecidas.

"Você sempre cheira seus livros?" No meu aceno, ele


cutucou a cabeça em minha direção. "Sobre o que é este?"

"Você nunca teve que ler The Grapes of Wrath na


escola?"

Braços ainda cruzados, ele encostou-se no batente da


porta. "Eu não fui à escola por muito tempo. Desisti quando
eu tinha dezesseis anos."

"Você desistiu? Por quê?"

Ele deu de ombros. "Não foi a minha coisa."

"Sequestro apenas parecia como um futuro mais


promissor para você, hein?" Eu apertei o livro para meu peito,
à espera de sua resposta.

8 The Grapes of Wrath, também conhecido como As Vinhas da Ir é um livro do


escritor americano John Steinbeck, publicado em 1939. Esta obra recebeu o National
Book Award e o Pulitzer de ficção, e foi citado com destaque quando Steinbeck recebeu
o Prêmio Nobel de Literatura no ano de 1962. (É um clássico americano que trata dos
efeitos da grande depressão de pequenas famílias de fazendeiros do Oeste americano.)
"Eu gostava de computadores. Games. Montando
quebra-cabeças. Eu trabalhei em ilustrações e histórias para
um jogo."

"Isso soa..." Estranho. "... Incrível." Ele não me


pareceu como um nerd de gola alta preta, geek do
computador. "O que aconteceu? Por que você não
continuou?"

"Merdas aconteceram." Ele ajeitou a coluna como se


eu tivesse mergulhado no território sagrado novamente.

Ao invés de arriscar o seu silêncio, eu deixei cair meu


olhar para o livro. "É sobre uma família, os Joad, que perdem
tudo e caminham de Oklahoma para a Califórnia, em busca
de uma vida melhor. Ao longo do caminho, eles enfrentam
desafios, perdas, sofrimento, dor. Descobrem que o que
esperava ser uma vida melhor, não era. Tom Joad acaba
matando dois policiais, que mataram seu amigo, e se
esconde. Coisas ruins continuam a acontecer com esta
família, e por tudo isso, eles lutam para sobreviver."

Coçando sua nuca e sua bochecha trouxe seu queixo


talhado para a minha atenção. Ele cruzou seus braços
novamente, tirando-me dos meus devaneios. "Parece
deprimente."

"É sobre como manter a dignidade em face da


tragédia e do preconceito."

"Então, isso é o que você acredita?" Ele empurrou-se


da parede e, com suas botas separadas, assumindo uma
postura claramente defensiva. "Aqueles que sofrem e
enfrentam o preconceito é suposto para provar-se digno e
manter sua dignidade na presença de pessoas como você, que
continuam a oprimir?"

Eu recuei em suas palavras. De onde diabos veio


isso? "Não... espera o quê? Pessoas como eu?" Eu fiz uma
careta para a acusação. "Ao contrário do que quaisquer que
sejam as ideias preconcebidas que você possa ter sobre mim,
nós estamos no mesmo lado, Nick."

"Não. Nós definitivamente não estamos no mesmo


lado, Aubree. Estamos tão opostos um do outro, que não é
mesmo engraçado. Você pode ter cicatrizes, mas isso não
significa que você sabe o tipo de dor e perda que poderia ter,
você não dá a mínima para a dignidade e ganhar aprovação
de ninguém." Só assim, ele saiu da quarto, batendo a porta
atrás de si.

Dormência rastejou sobre o meu corpo, ameaçando


penetrar meu escudo. Foda-se ele. Foda-se ele e tudo o que
ele achava que sabia sobre mim. Ele não sabia nada. O
estrangeiro não andava nos meus sapatos, não tinha ideia de
que eu tinha passado e sobrevivido. Minhas cicatrizes foram
os marcadores de minha dor e perda.

Eu esfreguei meu dedo na cicatriz no meu pulso,


empurrando para trás as lágrimas se formando em meus
olhos. Eu tinha estado no fundo. Fui quebrada. Pisoteada. Eu
voltei para cima. Raspando o pouco de auto-respeito que eu
tinha deixado dentro de mim, e me levantei. Ele não sabia
disso. E eu não tenho que dizer ao cara que não entende
nada de mim.

Ele estava certo, eu não precisava de sua aprovação.


CAPÍTULO 19
Nick
Lanterna na mão, eu descia as escadas para as
entranhas do trem abandonado na Central Michigan Station.
Enquanto eu deveria estar me preparando para a próxima
rodada de horror, imagens de Aubree com a bunda nua sob o
vestido me tinham sobre um fragmento de perder minha
mente.

A mulher fez coisas com minha cabeça. Se não fosse


pelo fato de que eu era forçado a trazer suas refeições, eu
deveria ter ficado longe de seu quarto. Eu tinha certeza de
que eu estaria atormentado com pesadelos após o busto de
tráfico, e ainda, uma noite de bebedeira com Alec havia
terminado em sonhos de Aubree me acordando e cavalgando-
me na minha cama enquanto eu estava meio desmaiado.

O que diabos havia de errado comigo? Dois dias


atrás, eu queria rasgar a mulher em duas, e de repente tudo
que eu podia pensar era em caminhar até aquele vestido e
enterrar meu pau dentro de seu traseiro sem calcinha.

Com o salto de minha mão, eu bati na minha testa.


"Tire-a de sua cabeça," eu murmurei, arredondando o
último lance de escadas. Eu tinha que me concentrar. Eu
tinha um trabalho a fazer. A última coisa que eu precisava
era de imagens dela apertando o corpo e seus seios firmes
disputando minha atenção.

Desmaios, gritos quase fantasmagóricos ecoaram


pelo corredor, quando eu marchei através da água estagnada
o suficiente para deixar uma picada de algo podre no meu
nariz. Eu segui os sons que, a qualquer outro invasor,
poderia ter sido confundido com os gritos horríveis de um
fantasma.

Com o tempo, ele seria.

Manchas marrons e pretas revestiam as paredes do


túnel. O tijolo tinha sido escavado, desintegrado em algumas
partes, não só com a idade, mas a partir de raspagem que
tinha encaixotado o lugar para todo o cobre.

Luz sangrando por baixo de uma porta por dentro,


onde eu tinha colocado uma lanterna duas noites antes,
quando eu prendi Julius após sequestrá-lo. Quando cheguei
lá, gritos abafados entraram em nítida clareza. A qualidade
de sua voz rouca me disse que o idiota deve ter gritado por
dois dias seguidos.

No centro da sala, Julius sentou com os olhos


vendados e amarrados a uma cadeira. "Quem está ai? Por
Favor! Alguém me ajude!" Aos seus tornozelos, grandes
feridas brilhavam onde os ratos tinham obviamente
mastigado. Merda, o quarto fedia como merda, e eu sufoquei
a vontade de vomitar ali mesmo no chão. "Cara, se é você. Por
Favor. Eu estou... Eu sinto muito... pelo que fiz com aquela
garotinha."

Essas imagens, tanto quanto eu queria esquecê-las,


deu-me o combustível que eu desejava. A motivação para
fazer o que precisava ser feito.

De acordo com Rev, a palavra na rua foi que o grande


irmão de Julius Brandon tinha colocado uma caça ao homem
para ele. Ele queria qualquer informação sobre o vigilante
mascarado, como eu tinha sido referido na notícia.

"Eu vou fazer tudo... o que você quiser. Qualquer


coisa, por favor." Seus ombros trepidaram com um soluço.
"Só me tire daqui! Por Favor! Há vozes à noite, homem! E
porra de ratos!" Sua pele estava pálida, malhada, como se ele
ficasse doente por causa dos seus ferimentos.

"Eu tomei conhecimento que há uma fábrica


abandonada em algum lugar na cidade onde as mulheres e as
crianças são alojadas, antes de serem distribuídas para
vários cafetões." Braços cruzados atrás das costas, eu circulei
ele, chapinhando na água rasa reunida no chão. "Isso é
verdade?"

"Eu..." Ele engoliu em seco como uma andorinha. "Eu


não sei nada sobre isso."

"É do meu conhecimento que elas são drogadas.


Estupradas. Surradas. Torturadas. Mantidas em gaiolas.
Como animais."

Sua língua varreu seus lábios, e ele tremeu como se


ele pudesse chorar novamente. "As meninas que recebemos
são... elas são mantidas em motéis. Não em edifícios
abandonados."

"De acordo com os seus registros criminais, você


atraiu as meninas para esta merda abandonada. Usando sua
fala doce com elas." Julius tinha uma reputação de ser um
fala mansa. "Eu só estou dando-lhe um sabor de como se
sente ao ser retirado do seu elemento. Cagando de medo.
Disposto a fazer o que for preciso para se libertar." Eu vim a
um impasse na frente dele. "Você está disposto a fazer o que
for preciso para ser livre?"

"Sim, sim, cara. Você quer que eu te chupe? Eu vou


fazer isso. Eu não dou a mínima. Deixe-me ir, e eu não vou
dizer a um único filho da puta o que aconteceu aqui. "

"Eu não quero que você me chupe, Julius. Eu quero


que você me ajude com alguma coisa."

"Qualquer coisa!"
"Tão, ansioso." Eu sorri para sua estupidez patética.
"Não é de admirar que você não se sinta culpado por estuprar
as meninas. Eu quase não me sinto culpado para o que eu
estou prestes a fazer, com qualquer um."

Seu rosto vendado levantou vacilante e para trás


como ele parecia procurar o ar para mim. "O que é que você
quer de mim, cara?"

"Fui enviado por Culling para matá-lo," eu menti.


"Sua pequena equipe está ficando muito poderosa, e ele quer
levá-lo para baixo. Infelizmente, Culling tem muitas conexões
para eu assumir por eu mesmo." Eu me agachei na frente
dele, e meu nariz enrugado no fedor de urina que emanava de
seu corpo. "Veja, eu não quero matar você, Julius. Eu acho
que, no fundo, você quer ser bom, não é?"

"Sim. Eu não... Eu quero sair. Eu não quero fazer


essa merda mais."

"Ok. Aqui está o que podemos fazer. Precisamos obter


o FBI do nosso lado. Culling é poderoso demais para tomar-se
sozinho. Eles precisam saber o que está indo se ferrar. Então,
eu estou indo para enviar uma mensagem a um contato que
eu tenho. Eu acho que ele pode ajudar, mas ele precisa de
alguma prova. Caso contrário, eu tenho medo que eu vou ter
que deixá-lo aqui para morrer. Porque eu não posso eu
mesmo matá-lo. Você entende?"

"Sim, sim." Ele mudou de posição na cadeira. Ele


deve ter estado delirante por falta de comida e água, se ele
comprou essa besteira. "Eu vou fazer isso."

"Bom. Eu estou indo para iniciar a câmera, e eu


quero que você me conte tudo. Seu nome, seu grupo, e como
Culling está envolvido."

Seu lábio tremeu, a cabeça balançando


freneticamente. "Você vai me libertar?"
"É claro. Eu vou ter o que eu preciso contra Culling.
E, eu prometo, eu vou te libertar."

Acendi a câmera do telefone e pressionei o registro,


cuidando para não dizer uma palavra. Depois de uns 10
segundos de pausa, Julius começou a falar. Nos dez minutos
que se seguiram, ele confessou os sequestros, a droga, as
promoções, as varreduras do Culling e própria participação
pessoal do Culling em funcionamento. Todas as peças que
faltavam e eu não poderia ter atraído nem mesmo na rede
profunda, veio derramando-se de sua boca.

Até que, finalmente, ele terminou.

"Obrigado, Julius." Enfiei o pequeno telefone em um


saco plástico, em seguida, no meu bolso, e removi sua venda,
permitindo-lhe a oportunidade de ajustar-se a luz.

"Quem... quem é você? Você parece familiar." Seus


olhos estudaram o meu rosto, até que eles alargaram, quase
estalando fora de sua cabeça. "Você é... Eu sei quem é você."
Surpresa logo se transformou em soluços. "Eu sei quem é
você," disse ele em um gemido. "Por favor, não me mate, cara.
Por favor." Ele balançou tanto quanto podia contra as cordas.
"Esse lugar. As vozes. Os fantasmas. Cacete, eu vou ficar
louco aqui!"

"Você sabe quantos anos o meu filho tinha quando


você atirou nele pelas costas, Julius?" Eu martelei meu
punho em seu rosto antes que ele pudesse responder,
batendo um dente gratuito que espirrou na água. "Cinco.
Cinco anos."

Após o corte na orelha do homem, minha cabeça está


arrancada para trás, e um punho de libras em minha
bochecha, até que tudo o que eu posso fazer é cair para o chão,
semi-consciente. O quarto gira fora de controle, e bem no meio
é vermelho.

Meu filho de pijama vermelho.


Ele apoia-se longe da sala cheia com uma vista que
vai arruiná-lo para o resto de sua vida. "Papai?" Ele chora, e
tudo que eu quero fazer é enrolá-lo. Dizer-lhe que tudo ficará
bem, segurá-lo para me certificar de que uma pequena parte
dele não foi destruída pelo que ele viu, mas a escuridão está
filtrando rapidamente.

Eu rastejei em direção a ele. "Jay?" Estendo a mão


para ele com a mão trêmula.

Botas pretas bloqueiam minha vista. "Hey...


homenzinho. Vou lhe dar cinco segundos para correr. Cinco.
Quatro."

Meus gritos reverberam dentro do meu crânio quando


os segundos marcam rapidamente.

Meu filho é silenciado com uma bala.

"Me... desculpe." As palavras que Julius carregava


nos lábios e me agarrei a partir de memórias. "Nós... nos foi
dito para... "

Eu bati nele novamente, chutando a cabeça para o


lado mais uma vez, e ele cuspiu sangue. "Seu aniversário,
seria em dois dias. Ele estava me dizendo toda a semana
como ele estava animado. Como ele não podia esperar para
soprar seis velas de aniversário em seu bolo." Eu sufoquei as
lágrimas na memória, permitindo a dor e fúria para dá-me a
corrida enlouquecida de adrenalina que eu desejava. "Mas
isso nunca aconteceu."

"Por favor, não me mate, cara. Por Favor."

Eu puxei a faca do meu quadril com uma mão e


agarrei sua mandíbula, atingindo-o com o outro para tomar
posse de sua língua. Ele mordeu no meu dedo, e eu perfurei
outro soco no rosto, derrubando fora um dente da frente.
Contra a gritar e chutar, eu cortei a língua limpa a partir de
sua boca.
Asfixiantes trancos e murmúrios tinham meu lábio
em compressão.

"Não é mais o locutor doce agora, é Julius?" Eu


acenei a língua decepada no ar e joguei-a na água.
Empinando o cano da minha arma em sua boca, eu
mastiguei meu lábio por um momento, esperando por seu
grito a morrer para baixo. "Hey... homenzinho. Vou lhe dar
cinco segundos para correr. Cinco."

Seu grito trouxe um sorriso ao meu rosto.

"Quatro. Três. Dois." Eu me afastei do martelo. "Você


está pronto para ser livre?"

Escuridão filtrando dentro.

Descascando das luvas de couro preto revestidas de


sangue pegajoso, eu joguei-as para o chão e prendi um par de
pinças de dentro de um saco plástico. Eu tinha que agradecer
a Alec por toda a técnica estéril. Ele me ensinou todas as
maneiras que a polícia processava provas no laboratório,
como poderia ser analisada até mesmo as fibras mais ínfima.
Eu não tinha ideia que todo um código genético poderia ser
encontrado na raiz de um único fio de cabelo humano.
Fascinante.

Alec era uma espécie de Jack de todos os comércios.


Enquanto eu provavelmente teria sido inclinado a jogar o
cuidado para o vento, o envio da gravação para DeMarcus
Corley, sem um único pensamento para a possibilidade de
que eles poderiam me identificar, Alec insistiu em levar um
grande cuidado em eliminar a possibilidade.
Mantendo as suas demandas, eu defini o envelope
em um quadrado de plástico que eu tinha colocado no banco
da frente do meu carro e dirigi-me ao pacote para o único
policial que tinha ganhado a minha confiança até agora.

Talvez ele fosse encontrar algum uso da confissão de


Julius.
CAPÍTULO 20
Nick
Com um prato de comida na mão, entrei no quarto
de Aubree, e a encontrei esparramada lendo. "Ainda lendo
esse livro?"

Ela rolou para o lado dela e apoiou a cabeça na


palma da mão, parecendo uma maldita Flintstones pinup
com seu rasgado vestido esfarrapado, e uma súbita onda de
tiro de calor atingiu o meu corpo. "É o único que eu tenho,
por isso estou tomando o meu tempo com ele."

Ela voltou para sua leitura, implacável, quando eu


defini a bandeja para baixo.

Joguei-lhe uma camiseta e um par de meus casacos,


quase me odiando por fazer sua mudança, mas porra, eu não
precisava pensar sobre ela dessa forma sempre que ela
decidia lavar a calcinha. Eu tinha uma merda maior
acontecendo. Além disso, ela era o inimigo, pelo amor de
Deus, um argumento que parecia estar perdendo vapor a
cada dia que passava.

Não foi até que eu já tinha chegado a meio caminho


da porta que eu ouvi seu turno na cama, e algo macio bateu
no fundo da minha cabeça.

Virei-me e encontrei minhas roupas em uma pilha no


chão.

"Obrigada. Mas eu não irei vestir suas roupas." Com


uma inclinação teimosa do queixo, ela empoleirou-se na
borda da cama, os braços cruzados.
"Você prefere andar em um vestido rasgado e sem
calcinha, é isso?"

Suas sobrancelhas levantadas. "Sim. Eu prefiro."

Maldita, e caramba, meu traidor pau cambaleando


por aí. "Bem, muito ruim. Eu não estou pedindo para você
vestir as roupas. Estou te dizendo."

"E eu estou dizendo a você que eu me recuso a usar


suas roupas. Eu não vou deixar você mandar em mim."

Eu exalo um fôlego, balançando a cabeça. "Você não


quer me testar agora, Aubree."

De trás, Blue animou-se e choramingou.

"Vá se foder, Nick."

Eu bati em meu nariz, sacudindo a vontade de remar


sua bunda por tal insolência. "Eu esqueci. Se não for
extravagante e comprado com vidas humanas inocentes, não
é bom o suficiente para você, certo?" Não era o meu estilo
dizer algo totalmente estúpido, fora do topo da minha cabeça,
mas a merda aconteceu.

"Que diabos que isso quer dizer?" Ela empurrou-se e


cruzou os braços com mais força. "Eu não tenho nada
comprado com vidas humanas! E se tudo isso é sobre o meu
marido, eu não tenho nenhuma ideia de como ele foi injusto
com você, mas eu não tinha nada a haver—"

Saltando para frente, enrolei meus dedos em torno de


sua garganta e ela bateu contra a parede. Meus dentes
cerraram com tanta força que poderia ter rachado, enquanto
seu pulso martelou debaixo da minha palma. Uma visão de
Danielle me veio à cabeça, e perdi o controle.

Alec suspeitava que Michael recebeu um corte do


tráfico, e pode mesmo ter tido um papel mais direto, mas
provando que parecia ser o cerne de suas suspeitas, e ele não
tinha a prova concreta para expô-lo. Não pude deixar de
imaginar Aubree e Michael admirando suas roupas finas,
enquanto meninas inocentes como Danielle pagavam o preço,
e maldita atitude arrogante de Aubree só ralando na espinha.

Como se eu tivesse pegado algum tipo de mulher


rancorosa pela cauda, ela se debatia e empurrava,
arranhando, lutando contra mim. Seu corpo ficou tenso, e eu
bloqueei o chute antecipado para minhas bolas com uma
perna levantada.

Selvagem. Feroz.

Com minha mão direita, eu prendi o punho que se


debatia, em seguida, liberando de sua garganta eu prendi o
outro. Ela acalmou, contra a parede, com o meu corpo
pressionado no dela.

"Você tinha tudo a ver com isso." Eu empurrei mais


duramente, meus músculos endureceram. "Ele não foi
apenas injusto comigo, ele me aniquilou. E lá estava você,
acariciando seu pau, sorrindo ao lado dele o tempo todo."

"Tudo o que você viu foi um sorriso, então. Você


deveria ter olhado mais profundo. E daí? Eu sou sua
vingança? Seu ingresso para machucá-lo?" Ela zombou.
"Adivinha? Ele não dá a mínima para mim. Ele nunca o fez.
Assim, vá em frente, Nick. Mate-me." Ela levantou a cabeça
para longe da parede, apenas algumas polegadas do meu
rosto. "Pressione a porra da minha garganta, se é isso que
você pretende fazer. Você estaria fazendo-me um favor."

O corpo dela pulsava com tensão, tremendo, batendo


contra mim, através de mim, dentro de mim. Raiva. Ódio.

Tanto ódio.

Com um toque rápido de minhas mãos eu poderia ter


agarrado o seu pescoço e feito todo o plano e saía da porra da
minha existência de merda, nas asas de uma bala de meu
crânio.

Em vez disso, fechei meus lábios contra os dela.


Amando a luta de seu corpo tentando me afastar. Odiando o
fato de que seus lábios tinham gosto doce de salvação, me
chamando para qualquer teia de mentiras que ela tivesse
tecido desde que eu a tinha levado. Seu cheiro delicioso
penetrou nos meus sentidos, como água sobre chamas
queimando dentro de mim, embaçando minha mente.

Três anos.

A última vez que eu devorava os lábios de uma


mulher foi há três anos, e isso tinha sido por amor. Beijar
Aubree era algo completamente diferente. Não suave ou
macio. Beijei-a violentamente, com toda a fúria presa dentro
de mim, nossas respirações frenéticas colidindo uma com a
outra.

Seu gemido vibrou dentro do meu crânio, com as


mãos apertadas para os punhos, tentando se libertar de meu
aperto.

Ela abriu a boca mais larga, arrastou meus lábios


entre os dentes, e me mordeu.

Agressão percorreu meu corpo e atingiu a gaiola de


algo escuro dentro de mim.

Eu queria mais. Mais dor. Mais raiva. Eu queria


rasgar em seu corpo enquanto amaldiçoava o nome dela.
Purgar-me do ódio, até que fosse gasto.

Eu quebrei o beijo, ofegantes respirações, enquanto


eu olhava para ela. "O que você sabe sobre Brightmoor?" Eu
disse asperamente.

"Eu não sei nada sobre Brightmoor," ela trincou fora.


Mentiras. "Não? Então, por que você tem as plantas
da porra enfiadas em sua bolsa? Noite do Diabo planejadas,
sãos e salvos, ao lado de seu maldito batom compacto."

Seu peito subia e descia enquanto eu a mantinha em


cativeiro contra a parede, seu inexpressivo olhar. "Eu não—"

"Não minta para mim." Eu pressionei com mais força,


os lábios no ouvido dela. "Eu odeio os mentirosos," eu
sussurrei, incitando um tremor nela que trouxe um sorriso
ao meu rosto. "Por que você tem o chip?"

"Eu roubei-o."

"Você roubou." Eu queria rir da estupidez de tal


pensamento, mas minha voz não tinha qualquer onça de
humor ou de inflexão. "Eu não acho que você roubou, lábios
de pistola. Eu acho que ele deu a você. Seu pequeno animal
de estimação."

"Eu odeio você." Veneno atando suas palavras


quando ela olhou para mim, os olhos dourados em chamas
com veemência.

Lambi meus lábios e olhei para seus seios


empinados, e sorri. Espremendo seus pulsos capturados com
uma mão, eu estendi a mão sob o vestido, apenas um
centímetro do detalhe de rendas que separava meu dedo de
estar dentro dela, sabendo tudo e que ela era teimosa demais
para admitir.

Suas pálpebras ficaram pesadas com os olhos


embriagados fixos em meus lábios.

"Diga-me o quanto você me odeia."

"Não," ela advertiu, e eu peguei o raspar de sua


língua através de seus dentes.

Agarrando um punhado de cabelo, eu puxei a cabeça


para trás até o pescoço esticado, e como um vampiro, eu
queria morder a carne macia e rasgar sua garganta.
Arrastando minha língua ao longo do ombro dela, eu fiz o
meu caminho para a base de seu pescoço e mordi sua
clavícula. Ela soltou um suspiro e eu lancei seus pulsos. Luz
brilhou através das minhas veias, quando seus dedos se
prenderam no meu cabelo e suas pernas enrolaram em volta
do meu quadril, me puxando contra ela.

"Você sabe o que, Aubree? Eu odeio você, também,


mas porra... você tem um gosto tão bom."

Era um inferno ter sua pele contra a minha e


desejar-lhe tão mal que eu queria rastejar para fora do meu
próprio corpo.

Eu precisava de mais. Necessário para torcer em


torno dela, rasgar sua calcinha, e bater nela com a ira de mil
noites de dor. Ela precisava sentir a minha raiva e loucura, o
que me manteve oscilando à borda durante três longos anos.

Puxando a frente do vestido estalaram ambos


revoltantes belos seios de seus limites, e quando minha
língua encontrou seu mamilo, suas unhas cravaram em meu
couro cabeludo. Eu subi seu vestido, esfreguei um dedo
através de sua boceta molhada, em seguida, agrupados do
fino tecido de sua calcinha e rasguei-os fora.

"Você é um bastardo podre, Nick, mas você... foda-


se!" Ela se contorceu, quando o meu dedo curvado para cima,
cravando o ponto doce.

Agarrei firmemente a sua bunda, eu apertei-a contra


a frente da minha calça jeans, onde a fome do meu pau quase
explodiu através do zíper para chegar até ela.

Com um giro rápido, eu tinha ela de costas, rosto


para a parede, e sem dizer uma palavra, ela inclinou sua
bunda alta e bateu as palmas das mãos plana em cada lado
da parede.
Cavei meus dedos na carne macia, suave de seus
quadris, e enterrei meu nariz em seu cabelo, inalando o leve
cheiro de seu perfume.

Arqueou para mim, roçando sua bunda em um


processo lento, como uma onda hipnótica contra meu pau já
endurecido, ela lançou um ronronar sedutor que atingiu
minha espinha como um diapasão. Seus longos cabelos
castanhos derramados em fontes que ficaria bonito pego em
meu punho.

Ela não tinha ideia do que ela desencadeou. Não há


volta. Eu tinha um objetivo em mente, e eu não acho que ela
percebeu que eu já estava no meio do caminho.

Atando os dedos em seu cabelo, eu puxei a cabeça


para trás e coloquei a boca para sua orelha. "O que você quer
Aubree? Você quer que eu fixe-a nesta parede e foda-a sem
sentido?"

"Eu já estou sem sentido se eu deixá-lo ir tão longe."

"Uma resposta. Agora. Você quer fazer isso?" Eu


apertava seu cabelo cada vez mais forte. "Só sei, se você optar
por ser fodida, não há como voltar atrás."

"Faça."

"Faça? Você queria isso o tempo todo, não é? Você


me queria por perto rastejando por um pedaço de você, então
você poderia cavar suas garras como qualquer outro bastardo
que você tenha manipulado, é isso?" Eu lambia a concha de
sua orelha. "Adivinha? Eu vou te foder, Aubree. Mas isto não
é sobre você me superando em seu jogo. No final, eu ainda
irei embora."

Eu levantei seu vestido e tudo dentro de mim veio a


um ponto insuportável.
Na parte inferior das costas, logo acima de sua
bunda, uma grande, cicatriz irritada soletrando para fora
uma palavra. Prostituta.

Através de respirações ofegantes, eu olhava para a


feiúra que havia sido marcada em seu traseiro para a vida.

Repulsiva, cruel marcação com ferro quente, como


um maldito gado. Eu quase odeio ter fodido uma mulher que
tinha claramente sido uma vítima de ódio a si mesma, e meu
estômago afundou com o pensamento. Porque a realidade
olhou para mim, em dez maliciosas letras bruscamente
esculpidas, desintegrando-se completamente a fantasia que
eu tinha conjurado onde Aubree Culling era tanto uma vilã
como seu marido.

Eu escovei meu polegar levemente em toda a carne


levantada, e seu corpo cedeu.

Ela achatou-se contra a parede e empurrou seu


vestido para baixo de seus quadris, cobrindo-o. "Não. Não me
toque," ela sussurrou em uma respiração instável.

"Ele fez isso com você?"

"Ele fez tudo para mim." Seus braços levantados para


ambos os lados de seu rosto, e ela enterrou a cabeça entre
eles. "Por favor, deixe-me só."

"Diga-me a verdade. Como você conseguiu esse


chip?"

"Eu lhe disse a verdade. Porra, eu roubei. Agora me


deixe em paz!"

Eu acreditei nela. Dez malditas letras cortadas em


suas costas, de repente eu via a mulher em uma luz
diferente, e pela primeira vez, eu acreditei que ela roubou
essa informação vital do homem que tinha obviamente traído.
Minha garganta ficou seca e meu campo de visão
estreitando com o negrume se infiltrando dentro das bordas.
Batendo a palma da minha mão contra o meu crânio, eu
tropecei para trás, me pegando contra a parede, antes de eu
sair de seu quarto, fechando a porta atrás de mim.

Do outro lado, ouvi soluços tranquilos, e ocorreu-me,


mesmo após o sequestro, acorrentando-a na cama,
ameaçando matá-la, essa foi a primeira vez que eu ouvi a
mulher chorar em tudo.

Realmente chorando, não a merda falsa tentando me


enganar e conseguir minha simpatia.

A dor que eu podia ouvir, em seguida, foi real.

Esfregando a parte de trás da minha cabeça, eu


liguei para o celular de Alec e fiz meu caminho até a cozinha,
onde eu vasculhei através de armários para um uísque.

Sem resposta.

Eu arremessei o celular contra a parede, onde se


desintegrou no chão em pequenos pedaços, e bati meu punho
nas telhas.

O jogo estava mudando diante dos meus olhos e eu


não tinha ideia do que fazer a seguir.

Como se um interruptor tivesse sido invertido.

Manchas vieram em diferentes sabores. A variedade


egoísta, quando em seu pulso, falou de um diferente tipo de
luta. Talvez ela tivesse problemas, mas todos tiveram
problemas.

A única em suas costas era algo completamente


diferente.

Cada cicatriz contou uma história, mas eram as que


não querem que os outros vejam que diz uma verdade.
Aubree de verdade tinha sido gravada em marcações finas
nas costas dela, escrito com a clareza de alguém que tinha
tomado seu tempo. Apenas um bastardo sádico poderia ter
feito algo assim.

Nela, eu vi algo que eu não queria ver. Algo doloroso.


Quebrado. Algo que eu não tinha antecipado descobrir
quando eu levantei o vestido. Algo que já não fazia o meu
brinquedo. Eu vi Aubree Culling como um ser humano. A
cicatriz, um ser humano devastado que provavelmente
precisava de mais do que o que eu tinha oferecido a ela, e em
silêncio saí pela porta.

Meu estômago torceu em nós, eu vasculhei os


armários. Onde diabos estava meu uísque?

Em um piscar de olhos, Aubree tinha se


transformado de um vetor de vingança, um objeto de ódio, em
uma curiosidade. O que ela tinha feito para merecer a ira de
um homem mau? Não importa o quanto eu tentei reorganizar
a variáveis em minha cabeça, a resposta a essa pergunta à
fez proporcionalmente boa. O oposto de Michael Culling.

Três anos. Durante três anos, eu a assistia na TV, eu


seguia os Cullings de um evento para o próximo, planejando,
construindo minha justificativa para cometer o ato final de
vingança. Naquele tempo, como eu tinha conseguido ignorar
uma verdade muito óbvia? Aubree foi uma vítima também.

Ela não é um monstro. Não uma cadela de Stepford.


Uma vítima.

Não. A etiqueta não soava bem dentro da minha


cabeça.

Eu encontrei uma parte do uísque, com a tampa


torcida, e bebi um gole duplo para endireitar as palavras
batendo contra o meu crânio. Aubree Culling e a vítima não
pertencem na mesma frase, mas de Michael Culling e Santa
gelificados junto. No entanto, eu tinha testemunhado esse
fato, visto em primeira mão o quão errado eu estava. Como
eu poderia matar uma mulher que claramente tinha sido
abusada? Como eu poderia infligir a minha dor e sofrer com
ela, quando ela sangrou de ferimentos semelhantes e tinha
tantas cicatrizes?

Com cada argumento, o visual de PROSTITUTA


passou pela minha cabeça e esmagou cada patético desculpar
em um milhão de pedaços de besteira.

Talvez ela tenha pedido para ele.

Besteira.

Talvez ela mentiu na minha cara, por admitir que ele


tinha sido o único a infligir esse tipo de tormento.

Besteira.

Eu não tenho que ser um terapeuta para ver a


vergonha em seus olhos. O ódio e humilhação. O humano
sendo enterrado sob a porra de algum verniz torcido, sobre a
qual, eu não tinha sequer começado a arranhar a superfície.

Eu estava errado. Alec estava errado. Nós estávamos


tão focados em Michael Culling que não tínhamos conseguido
ver a verdade por trás desses sorrisos falsos. O fato gritante,
irrefutável de que Aubree não era uma Princesa.

Ela era a donzela abusada, trancada na torre. E eu a


tinha feito para ser um monstro.

Jesus, o que eu me tornei ao longo dos últimos três


anos?

Eu estou à janela, olhando para a cidade abaixo com


meu filho recém-nascido nos braços. Odeio este apartamento,
mas à noite, com ele, é lindo. É o lar.

"Esse é o tipo de visão que faz com que os ovários


gostem."
Eu me viro para ver Lena se inclinar contra o batente
da porta, em uma de minhas camisetas que pendurava até os
joelhos.

"É melhor você parar, ou, antes que você perceba, você
estará segurando dois."

Eu levanto o braço, segurando Jay na dobra do meu


cotovelo. "Bastante espaço."

Cruzando o chão, ela se aninha em meu ombro.


"Contanto que você tenha um lugar para mim."

"Sempre".

Ela desliza o polegar para baixo o templo de nosso


filho. "Eu não posso acreditar o quanto ele dorme. Todas
aquelas histórias de noites sem dormir."

"Acho que ele puxou a mãe dele." Eu ri quando ela


divertidamente bate em minha bunda.

Descansando a cabeça contra o meu peito, ela embala


a cabeça dele na palma da mão e planta um beijo em sua
bochecha. "Espero que ele tenha puxado ao pai." Seu rosto
levanta para o meu. "Prometa-me, não importa o que... através
das lutas, os baixos, os altos, dor e felicidade que está diante
de nós – qualquer que seja que venha desses sonhos que
estamos construindo agora, me prometa que nunca vai mudar
quem você é por dentro, Nick." Ela agarra minha nuca e me
beija. "Você é um bom homem. E eu não poderia ter escolhido
um pai melhor para o nosso filho."

Fiquei olhando para o licor de cor âmbar, antes de


incliná-lo para trás. Eu odiava o que eu havia me tornado.
Ladrão. Sequestrador. Assassino. Desgraçado.

Ela teria me odiado também.

E agora? Eu não podia deixar Aubree ir. Ainda não.


Eu não iria mandá-la de volta para o açougueiro que tinha
esculpido de volta, mas eu não poderia libertá-la, tampouco.
Ela desempenhou um papel em tudo isso, mas o plano teria
de ser modificado, porque de nenhuma maneira no inferno
que eu poderia machucar uma mulher que tinha sido
vitimada pelo mesmo bastardo que eu tinha planejado ser
alimentado por uma bala.

Eu não estaria matando-a no final, mas com certeza


eu matarei seu marido. Infelizmente, Aubree ainda teve que
jogar de peão.

Nesse meio tempo, havia algo que eu devia a ela.


CAPÍTULO 21
Aubree
Eu deslizei para o chão ao lado da cama e enterrei
meu rosto nas cobertas. Como se uma represa tivesse
quebrado dentro de mim, as lágrimas corriam sem restrições,
sem quaisquer sinais de parar, e eu sucumbi invadida pela
maré que demoliu todos os compartimentos perfeitamente
empilhados dentro de mim.

A culpa foi minha. Eu sabia que a cicatriz estava lá, e


que o local que tinha sido feita, ele sempre ficaria olhando
para ela, enquanto batia contra meu corpo, tirando-me o que
eu teria sido perfeitamente disposta a dar, tinha que
significar liberdade no final. Talvez uma parte de mim
quisesse explodir a imagem de boneca Barbie que tinha
evocado em sua cabeça, direto fora da água. Eu queria dar a
ele o menor vislumbre dos meus segredos.

Eu não tinha contado com ele tentando violar minhas


defesas. Ele deixou claro nos últimos dias que ele não tinha
nenhuma intenção de saber sobre mim, ou tentando me
humanizar de forma alguma. Eu estava enjaulada como um
animal, um prêmio roubado, a partir do qual ele esperava
ganhar.

Foi por isso que ele tinha usado as luvas no primeiro


dia. Tocar a pele significava tocar a alma, conectando com
outra pessoa de uma forma que não poderia ser feita, pura e
casta novamente.

Na verdade, eu o queria naquele momento. Não


apenas para minha liberdade. Seus beijos subiram com
paixão e raiva, fervor e fúria, e eu queria estar presa dentro
da violenta tempestade de confusão. Eu queria que ele
batesse em cima de mim, me consumisse, e me arrastasse
para as profundezas da escuridão, qualquer coisa que ele
quisesse diminuir, porque pelo menos naqueles momentos de
tentar recuperar o fôlego, eu me sentiria viva. Pela primeira
vez, eu sentiria uma razão para lutar meu caminho de volta.

Michael deve tê-lo machucado, também, de alguma


forma. Eu podia sentir, sentia escorrer em meus ossos
quando seus dedos haviam cavado em minha carne. Em que,
nós compartilhamos uma conexão. Talvez Nick e eu fossemos
opostos em vida, como ele disse, mas na dor, nós éramos os
mesmos.

Duas metades quebradas, com bordas irregulares,


que pareciam se encaixar de alguma forma desarrumada.

Para o inferno com o fato de que eu era uma mulher


casada. Meu marido quebrou seus votos sobre honrar e
proteger no momento em que ele pôs a mão em mim, então
foda-se ele. Eu passei sete anos presa em uma prisão de dor,
desprovida de emoção, e pela primeira vez, me senti bem por
sentir alguma coisa. Eu não poderia dizer que foi
inteiramente luxúria, porque uma corrente de ferocidade
havia atado cada ação, minhas e suas. Em uma intensidade,
embora, gostaria de sentir certa paixão, uma fome que eu
nunca tinha experimentado com Michael, ou qualquer
homem, sobre esse assunto.

Em um momento de fraqueza, de felicidade e


ousadia, eu me rendi à destruição do requintado beijo de
Nick. Meus dedos traçaram meus lábios, lembrando a
sensação de sua boca na minha.

Como facilmente eu teria lhe dado mais! Um


pensamento que assustou meu mundo.
Afinal, o homem era como uma lâmina finamente
trabalhada, bonita e perigosa o suficiente para me cortar até
os ossos, se eu não tivesse cuidado.
CAPÍTULO 22
Nick
Escorregando no meu casaco eu alcancei dentro do
bolso e joguei a Blue um deleite, no meu caminho em direção
à escada. Ao descer, eu disquei o número de Lauren,
desejando que eu não tivesse que pedir-lhe um favor. Eu
tinha que fazer alguma coisa certa, porém. Algo que eu
deveria ter feito na primeira noite.

Eu dirigi ao longo de East Grand Boulevard até


chegar à velha igreja abandonada que virou hotel. Sempre
odiava a ideia de Lauren viver em tal lugar de merda no lado
da cidade, mas ela alegou que gostava, gostava de estar perto
de outras crianças de sua idade, e sempre fez questão de me
lembrar de que era melhor do que viver nas ruas. Minha
intenção não era pregar, ou tentar controlá-la, inferno, em
dezenove anos, ela teve sua merda junta melhor do que eu fiz
em vinte e oito. Só não queria que ela se tornasse outra
estatística das ruas, e algumas das crianças que ela saía,
pareciam que estavam bem no seu caminho para aquela vida.

Bati na porta, tencionando no som do riso do outro


lado. A porta se abriu e Lauren, com cabelos desalinhados,
vestindo calças de pijama e uma camiseta fina. Atrás dela,
uma menina asiática, um pouco mais velha, no mesmo traje
de festa do pijama, estava segurando um cigarro e me
olhando de cima a baixo.

"Nick!" O rosto de Lauren floresceu com um sorriso, e


ela bateu no meu peito com um abraço. Cristo, eu odiava vir
para ela depois de tentar cortar os laços, mas talvez pudesse
ser uma visita, mesmo prometendo que eu era o imbecil que
planejou vir aqui para pedir um favor a ela.

"Mmm, quem é ele?" A mulher asiática soprou a


fumaça para o lado.

"Estava prestes a fazer a mesma pergunta." Cheirei,


cruzando os braços quando Lauren afastou.

"Jade, este é Nick, meu irmão de outra mãe. Nick,


esta é a minha namorada, Jade."

"Namorada." Algo sobre a mulher pareceu-me errado.


Ela apenas parecia ter uma coisa abaixo da superfície, e eu
me tornei um especialista em leitura de merdas.

Lauren sorriu e revirou os olhos. "Não fode, Nick,


você não é meu pai. Vamos lá, eu tenho que pegar alguns
jeans. Sente-se. Jade, mantenha-o entretido por um minuto."
Ela plantou um beijo íntimo nos lábios da mulher, e eu voltei
minha atenção para a janela, olhando apenas para trás uma
vez que ela tinha ido para o banheiro.

Seu apartamento parecia o de uma adolescente.


Minúsculo, apertado. Claustrofóbico. Sentei-me num futon
solitário, apoiado na frente da TV, ambos os pedaços de
móveis que eu peguei para ela.

Encostada à parede, Jade continuou olhando para


mim, fumando seu cigarro. "Você é um Escorpiano, não é?"

"O que te faz dizer isso?"

"Intenso, olhos inteligentes. Forte, mandíbula


teimosa. Escuro e misterioso. Você é provavelmente um
mestre no saco. Dominante. No controle em todos os
momentos." Ela lambeu os lábios, com o cigarro pendurado
nos dedos, arranhado seu queixo. "Sexy pra caralho."

Meu olhar patinou para a porta do banheiro fechada


e de volta. "Você não é lésbica?"
"Bi." Um sorriso esticou seu rosto antes que ela desse
outra tragada. "Os homens me deram nos nervos
ultimamente. Lauren é uma gata selvagem."

Eu levantei a mão. "Eu não preciso... ouvir isso."


Curvando-me de volta no sofá, eu tentei ficar intimidante,
olhar paternal. Não que eu quisesse agir como o pai de
Lauren, por qualquer meio, mas tenho certeza como o inferno
de ser cauteloso em direção a qualquer um que pode deixar
Lauren em depressão. "O que você faz, Jade? Estuda?"

"Sim. Arte, com especialização no Feminino, Estudos


sobre sexualidade."

"Drogas?"

"Não."

"Álcool?" Inclinei-me para frente, descansando os


cotovelos sobre minhas coxas.

"Às vezes." Ela encolheu os ombros, e soprou anéis


de fumaça. "Eu tenho uma alergia a merda da cerveja."

"Então, o que você bebe?"

"Eslovaca, principalmente. Guinness na ocasião."

"O que você ganha com isso?" Mãos espalmadas para


os lados, eu cutuquei minha cabeça em direção a porta do
banheiro. "O que você quer dela?"

Ela inclinou a cabeça, as sobrancelhas erguidas,


como se estivesse confusa com a pergunta. "Amor. O que
mais?"

Lauren saiu do banheiro, com os cachos enrolados


puxados para trás em um rabo de cavalo, vestindo um
moletom do estado de Wayne que, sem dúvida, pertencia a
Jade. "Dia do cabelo ruim," disse ela, alisando as mãos sobre
o rosto brilhante que parecia que tinha apenas uma loção
aplicada. "Ok, então eu tenho que ir às compras agora por
causa de que? Sua namorada?" Um sorriso perverso dançou
em seu rosto. "Será que eu vou conhecê-la?"

"Ela não é minha namorada. Ela é uma... alguém que


eu sei que não pode se locomover muito bem." Eu empurrei
para fora do sofá, puxando a minha carteira do bolso de trás,
e removo quinhentos em dinheiro, que eu entreguei a Lauren.
Eu odiava ter que perguntar a ela, mas foda se eu sabia
alguma coisa sobre as roupas das mulheres, e ela passou a
ser a única que eu confiava que faria sem muitas perguntas.
"Tente conseguir três ou quatro roupas. Algo na moda, mas
não muito extravagante. Prático. Alguns sapatos. Lingerie.
Shampoo. Condicionador. Laminas de merda para as
mulheres. Fique com o troco."

"Espere. Você quer que eu escolha lingerie?" Seus


lábios se curvaram em sua boca enquanto ela sorria. "Você
quer chegar a vê-la na lingerie?"

"Você pode obter coisas baratas, que não me importa.


Eu lhe disse, ela não é a porra da minha namorada."

"Resolvido, resolvido." Lauren inclinou a cabeça para


o lado e olhou para a outra mulher. "Ele parece resolvido
para você, Jade?"

Jade soprou outra pluma no ar. "Resolvido."

Eu apertei meus olhos fechados em frustração. "Eu


venho buscá-las em um par de dias."

"Ou eu poderia levá-las para você. Nada demais."

"Eu venho buscá-las." Eu apontei o dedo para ela.


"Lembre-se. Prático."

"Sim, sim, eu entendo. Provavelmente bater algumas


lojas da baixa vintage. Claro que você não me quer na Lover‘s
Lane?" Suas sobrancelhas balançando tinha-me gemendo e
desejando que eu nunca tivesse pedido o favor.
"Eu poderia obter aquelas algemas forradas de pele.
Um chicote."

"Ooh! Foda, calcinha comestível!" Jade entrou na


conversa.

"Isso é o suficiente." Enfiei minha carteira de volta no


bolso e acariciei meu queixo. "Olha, se você não quiser fazer
isso."

"Awww, eu só estou brincando. Fique frio. Porra, você


é sensível quando se trata de sexo." Ela abanou a cabeça. "Ei,
que tamanho de roupas eu devo comprar?"

Porra. Eu tinha esquecido sobre isso. "Eu vou


mandar um texto para você com o tamanho."

"Não me deixe esperando."

Eu caminhei em direção à porta, apenas observando


uma imagem em topless de Jade e calcinha de renda preta
encostada na parede. Olhando para trás, eu joguei um
polegar em direção a ela, mas gargalhadas me impediram de
fazer perguntas. Eu balancei a cabeça. "Estou fora."

"Merda, eu amo foder com ele," Eu ouvi Lauren dizer,


quando eu saí para o corredor.

Aubree de repente me veio à mente —


especificamente, sua calcinha de renda preta pendurada no
banheiro. Eu passei a mão pelo meu rosto com o pensamento
dela sentada na beira da cama, sem calcinha por baixo do
vestido.

Fique longe, a voz da razão soou dentro da minha


cabeça.
CAPÍTULO 23
Aubree
Com a cabeça descansando sobre as patas, Blue
estava fora do meu quarto. Apesar de a porta estar
escancarada, o cão não se mexeu, nem uma vez tentou
atravessar qualquer que seja a invisível barreira que o
mantinha dentro. Se eu não o tivesse visto em ação e obtido
em primeira mão o sabor da velocidade e força que possuía,
eu poderia ter pensado que ele era preguiçoso.

Aproximei-me da porta, ciente de que seus olhos


estavam seguindo cada passo, e parei bem perto da porta.

Seu olhar atirou para longe de mim, como se algo lhe


dissera não olhe para ela, e talvez ela vá embora.

Estendi minha mão para além do batente da porta, e,


um grunhido gutural baixo irrompeu de sua garganta.
Quando eu retraí, ele parou. Naturalmente, eu alcancei
novamente, mas rapidamente puxei meu braço para o meu
peito quando a cabeça do cão levantou a partir de suas patas.

"Ok, então enquanto eu estou no meu quarto,


estamos em termos amigáveis. É isso?"

Ele empurrou-se para uma posição sentada, como se


para responder à minha pergunta.

"Diga-me uma coisa, Blue. Ele é um idiota para você


também? Porque eu estaria disposta a tratá-lo mais agradável
por um pouco... de liberdade? Eu não estou falando... pela
porta da frente, ou qualquer coisa. Talvez apenas, você sabe,
um banho? Eu estou morrendo aqui. Me lavar na pia é uma
merda."

A boca do cão arregalou com um bocejo, sua boca


escancarada forrada com dentes afiados, e eu de repente não
podia acreditar que tinha sobrevivido a ficar presa entre
essas armas de destruição profanas. Droga. Como aquela
cena em Tubarão, quando Roy Scheider virou as costas
enquanto o seu companheiro e o grande tubarão vieram à
tona.

"Ok, então, olha. No outro dia... quando eu tentei


escapar. Você sabe, não era nada pessoal. Eu gostaria de
começar de novo." Eu estendi a mão, tomando cuidado para
mantê-la dentro do meu quarto, perguntando-me se ele iria
morder o meu pulso. "Trégua?"

O cão levantou a pata, colocando-a na palma da


minha mão, e eu a balancei, rindo. "Então, você quer entrar e
sair?"

Sua cabeça inclinada para o lado.

"Está tudo bem. Venha. Entre."

Cabeça baixa, ele tomou medidas cautelosas para o


quarto, como se eu tivesse persuadindo-o em quebrar as
regras. Talvez eu tivesse.

Uma vez lá dentro, ele passou por mim, farejando o


que deve ter sido um território desconhecido para ele, a julgar
pela forma que abanou o rabo e arrastou seu nariz sobre
cada esquina. Avançando meu caminho para trás em direção
ao corredor, eu mantive meus olhos sobre o cão enquanto ele
continuava a explorar a sala, cutucando meus calcanhares
fora no caminho. Ele poderia tê-los por tudo que me
importava.

Respirando fundo, eu corri para a porta e bati atrás


de mim, antes que o animal pudesse me pegar.
Foda-se. Liberdade. Ha! Isso foi quase fácil demais!

O choramingo aumentou a partir do outro lado da


porta. Literalmente, o cão chorando. Eu nunca tinha ouvido
nada como isso, como se ele estivesse com o coração partido
que eu tivesse o traído, e como uma puta louca, de repente
me senti ruim.

Vai! Vai! Minha cabeça me disse para correr.

Onde, então? Se eu chamar um táxi, o motorista


pode me reconhecer, e então eu estaria de volta para Michael
na casa do inferno. Depois de três dias longe, ele
provavelmente já cobriu os móveis com plástico, à espera
para o meu retorno para que ele pudesse me cortar em um
milhão de pedaços.

Além disso, eu não tenho um telefone. Não sabia


onde diabos eu estava. Talvez no centro de um bairro
porcaria de Detroit, o que tornaria a besta volumosa do outro
lado da porta menos intimidante.

Com um acesso de raiva, eu abri a porta, e Blue


sentou-se sobre as patas traseiras com algo que se
assemelhava a um sorriso.

"Sinto muito. Isso não vai acontecer novamente."


Ombros caídos, eu atravessei a sala e sentei na cama,
descansando meu queixo na palma da minha mão.

Blue trotou até mim e, lambendo meu rosto, colocou


uma pata no meu joelho. O gesto trouxe um sorriso ao meu
rosto.

"O que diabos você faz para se divertir por aqui,


afinal?"

Eu o acariciei pelo que parecia ser uns bons 15


minutos, até que, eventualmente, estava deitado no chão ao
lado da minha cama, enquanto eu peguei meu livro e
continuei a ler.
Blue se animou, e o clique da porta chamou minha
atenção.

Um minuto depois, Nick estava na porta, carregando


um saco de papel marrom, e maldito, se meu coração não
voou como uma pilha de folhas em um vendaval. Com o
capuz puxado para trás, era fácil recuperar os olhos severos.

Risque isso, o homem parecia francamente irritado.

"Por que ele está aqui?"

Dei de ombros diante da pergunta. "Ele estava


deitado ao meu lado, então eu perguntei se ele queria entrar."

"Você falou com o meu cachorro?"

"Você não fala com ele? O silêncio neste lugar deve


deixá-lo louco. Inferno, mesmo Tom Hanks teve Wilson." Eu
cocei atrás das orelhas do Blue, o enrijecimento do pescoço e
a maneira de sua pata com garras no ar me dizia que eu ia
ganhar essa.

"Deixe ele em paz de agora em diante." Nick


assobiou, mas o cão não se mexeu. "Pare de acariciá-lo. Blue!
Venha!" Ainda assim, o cão deitou ao meu lado, deleitando-se
com o ponto doce que eu tinha encontrado logo abaixo do
pescoço.

Um grunhido retumbou na garganta de Nick


enquanto ele invadiu em direção à cama e enrolou um dedo
por baixo da coleira do cão. Blue levantou-se suavemente da
cama e correu à frente de seu mestre para o corredor, tendo
seu lugar apenas fora da porta.

"Sinto muito. Eu não sabia que fazer amizade com o


cachorro estava quebrando as regras."

Nick se virou com as mãos nos quadris. "Ele está


aqui para guardar e proteger."

"Contra o quê? Eu?"


Sua mandíbula se contraiu, e eu podia ver que algo o
incomodava. O nosso encontro no dia anterior?

A maneira que seu olhar deslizou para cima e para


baixo do meu corpo fez-me sentir exposta, como se eu tivesse
me despido diante dele, e ele podia ver cada uma de minhas
cicatrizes.

Antes que ele pudesse correr para fora da porta, todo


chateado e mal-humorado de novo, eu me levantei. "Hey... se
eu... prometer usar suas... roupas, você vai me deixar tomar
um banho?" Todas as palavras chegaram azedas. Eu odiei
ceder a qualquer coisa, mas, honestamente, suas roupas
cheiravam melhor que a minha, e para o inferno com a
teimosia. Roupas eram roupas.

Ele olhou em silêncio.

"Eu estou pronta para rastejar para fora da minha


pele." Eu levantei um pedaço de correntes cobertos de graxa
para meu rosto. "E o meu cabelo está ficando... úmido."

Ele puxou uma bolsa que ele tinha, apertou sob o


braço e atirou-a para a cama, o conteúdo dentro fazendo
barulho com o impacto.

Eu hesitei por um momento antes de levantar o canto


do saco. Um bloco de notas e lápis no interior. "Obrigada."

"Vamos lá."

Juntei a sua camisa e cuecas de onde eu joguei sobre


a cadeira, e o segui pelo corredor até o que parecia ser seu
quarto.

O espaço era grande, quase vazio, mas limpo, e


cheirava a seu delicioso perfume. A mobília dentro era mais
escura, as cores mais masculinas, marrons e azuis suaves.
Paredes em ruínas iguais o meu quarto, mas de alguma
forma mais aconchegante.
Eu apontei para a porta do outro lado da cama.
"Estou assumindo que é um armário real?"

"Sim," disse ele sobre seu ombro.

Um amplo banheiro, com um chuveiro, box de vidro e


banheira de hidromassagem fosca entraram em vista, quando
ele abriu uma outra porta.

Ugh, eu ficaria longe da banheira.

As pequenas eram ok, mas eu tinha um medo muito


intenso de afogamento, a fraqueza que sempre me manteve
na borda em torno de grandes massas de água. Michael uma
vez amarrou minhas mãos e pernas e encheu a banheira no
nível de meu queixo. Quando eu hiperventilei e desmaiei,
quase me afogando, ele percebeu que explorar essa fraqueza
não valia a pena para perder seu brinquedo. Em outra
ocasião, quando eu tinha tentado escapar, ele amarrou
minhas mãos e pernas e me prendeu na água. Estremeci com
a lembrança.

O banheiro era limpo e arrumado, com uma longa pia


que abrigava torneiras duplas, bem como espelhos. Deus, eu
queria me ver?

A partir de um armário estreito, ele puxou toalhas,


colocando as coisas simples que eu tinha pedido nos últimos
dias.

Sem uma palavra, ele saiu do quarto, fechando a


porta atrás de si. Eu não gostava da pressa e da corrente de
nervosismo dele. O tamborilar constante de tensão, me
dizendo para manter a minha distância. Ser ignorada por
Michael foi uma bênção, mas com Nick, parecia punição. Só
que eu não tinha feito algo errado. Meu instinto me disse que
alguma coisa o perturbava.

A maneira como ele olhava para mim havia mudado,


seu olhar, mais intenso, como se ele me estudasse em cada
oportunidade. Aqueles olhos me fizeram sentir como um
espécime, uma experiência que tinha dado errado para ele.
Talvez minhas cicatrizes tenham dado nojo a ele tanto quanto
elas me enojam.

Pela primeira vez em três dias, eu estava na frente do


espelho. Bom sofrimento. Por mais que eu queira chorar,
poderia não ajudar, mas sim, rir de mim mesma. Em meu
vestido esfarrapado, com o meu cabelo em desalinho, o rosto
oleoso, eu parecia algo saindo da Idade da Pedra.

Eu abri o zíper do meu vestido, mas segurei-o nos


meus seios por um momento. E se ele tivesse câmeras
instaladas aqui? Embora, realmente isso me importa? Se o
cara quisesse me estuprar, ele teve muitas chances. Minhas
cicatrizes não teriam dissuadido um verdadeiro estuprador,
eu deveria saber, porque eles nunca dissuadiram Michael.

Mesmo assim, hesitei em largar o meu vestido. Não


por medo de ser vista, mas o medo do que eu veria. A pele
exposta permaneceu intacta, sem falhas, uma vez que sempre
tinha sido. Michael sempre foi muito cuidadoso sobre as
feridas que infligiu. Nunca nas „zonas quentes‟ como ele
chamava as partes que seriam visíveis mesmo em um vestido
para um coquetel. A cicatriz no meu pulso era a única
exceção, e muitas vezes eu usava braceletes ou pulseiras e
outras joias, mantendo minhas mãos cruzadas para encobri-
las em eventos formais de Michael. Era uma cicatriz que ele
não tinha infligido, que eu acho que sempre o incomodou
mais do que o risco de exposição.

Sob as roupas contava a história sombria da minha


vida.

Eu permiti que o vestido caísse e olhei para as


cicatrizes que refletiam de volta para mim. Duas apenas
dentro de minhas coxas, as marcas de queimadura no meu
estômago, a barra no meu quadril que teve que ser
costurada. Virando-me trouxe a palavra que parou Nick em
suas trilhas em vista, esculpida bem acima da minha linha
da calcinha, abaixo de um punhado de pequenas marcas
onde eu tinha sido chicoteada demasiada e duramente. As
contusões roxas escuras que tipicamente cobria minhas
pernas e costas haviam desaparecido para amarelas. Cura.
Eu me perguntava como ficariam uma vez que elas tivessem
desaparecido. Michael sempre manteve um fluxo constante
de contusões. Eu não sei como me parecia sem elas mais.

Estranho que meu sequestrador, o qual tinha jurado


matar-me na primeira noite, não tinha colocado uma única
mão em mim. Lágrimas brotaram nos meus olhos, borrando
minha visão, e por um breve momento, eu não podia ver
qualquer uma das cicatrizes, até que, mais uma vez, elas
entraram em clareza afiada como riachos que escorriam pelo
meu rosto. Eu só tinha gritado com as primeiras cicatrizes.
Lá, permaneceram sob as luzes implacáveis, partes de mim
começaram a curar e meus escudos começaram a
desmoronar.

Se havia uma coisa que eu aprendi no jogo político de


máscaras, foi quando rachar. Não enquanto as luzes batiam
no meu rosto, ou quando os mais finos da cidade estavam
perguntando-me que planos maravilhosos meu generoso
marido tinha na loja. Era quando ficava sozinha no escuro.

Eu desliguei as luzes. A janela à esquerda do


banheiro enfrentou o chuveiro, deixando entrar apenas luz
suficiente para enxergar, enquanto escondia o que eu queria
esconder.

Houve um tempo em que eu temia a escuridão, mas


desde que encontrei conforto na mesma, sentia-me protegida
por ela. Liguei o chuveiro, e em poucos segundos, vapor
bateu no meu rosto, deixando uma camada úmida em toda a
minha pele. Uma vez lá dentro, eu soltei um gemido tranquilo
com o calor da água que batia como punhos contra o meu
corpo. Inferno, talvez eu ansiasse o abuso, porque, porra,
com a violência da água me sentia bem. Meus joelhos
ameaçaram a dobrar-se, enquanto o calor me invadia como
um cobertor.

No escuro, eu podia rachar e desmoronar, mas não


importa o quê, eu nunca deixaria o homem além da porta me
quebrar. Com o spray da água jorrando contra o meu rosto,
lavando a sujeira, eu fiz um juramento na escuridão.

Eu nunca mais seria a vítima de ninguém.


CAPÍTULO 24
Nick
Eu não tinha nada que entrar nesse banheiro. Eu
queria dar a ela um pouco de paz e tempo para si mesma.
Infelizmente, não havia outra maneira de descobrir que
tamanho de roupas ela usava.

O plano tinha sido simples, deslizar lá, checar seu


tamanho do vestido, então escorregar para fora, e me propus
a fazer exatamente isso. A escuridão do cômodo veio como
uma surpresa, mas, de certa forma, eu entendi o porquê. Eu
sempre me senti melhor no escuro também.

Deslizando através de uma fenda estreita, eu fechei a


porta atrás de mim, esperando que a luz da janela a
impedisse de notar o brilho momentâneo.

Eu tinha sido um bastardo mais cedo e queria fazer


algo bom, mas ali estava eu, segurando seu vestido enquanto
olhava para suas curvas perfeitas através do vidro obscuro.

O que foi que aconteceu com todo o ódio e nojo que a


mulher me incitava? Desde quando é que a visão dela de
repente me tinha endurecendo o corpo, bombeando calor
através das minhas veias dando um tiro direto do meu
sangue para o meu pau?

Em algum lugar no borrão de seu corpo, a palavra


prostituta foi eternamente gravada em sua pele. Ela tinha me
feito vê-la de forma diferente, porque a cicatriz nas costas
dela não foi diferente daquela em minha cabeça. Infligida pelo
mesmo homem, alimentada com o mesmo ódio.
Seus gemidos suaves ressoando em todo o banheiro
me congelou, rebitado, enquanto suas mãos acariciavam seu
corpo través dos raios filtrados do luar. Suas mãos
acariciaram seus braços, os seios, as pernas. O mergulho e
picos curvando-se e formando um arco em proporções
perfeitas, de seus grandes e arredondados seios, sua
minúscula cintura e bunda apertada, corpo cheio de curvas.
Quando ela se arqueou de volta para a pulverização da água,
a primeira puxada de desejo puxou meu pau.

Mantenha-se longe dela, a voz de Alec interrompeu


dentro da minha mente, mas apenas o tempo que soou mais
como um fundamento do que um aviso.

Eu não podia argumentar contra ele. Seguir meus


desejos no passado, com outras mulheres, não terminou
bem, e a última coisa que ela precisava era de sofrer tudo o
que estragou a merda que acontecia quando as luzes se
apagavam dentro da minha cabeça.

Mas foda, o corpo dela me chamou como uma sirene.


Eu me senti como um bastardo podre para o que eu queria
fazer com ela. Quanto eu precisava vê-la contorcer-se com o
prazer de ser contaminada por meu pau, enquanto seus
gritos reverberavam dentro do pequeno chuveiro.

Fuja. Agora.

Deixando cair o vestido de volta para o chão, eu saí


do banheiro, fechando a porta atrás de mim, e mandei uma
mensagem de seu tamanho para Lauren.

Uma meia hora se passou antes de Aubree surgir,


nadando em minha camiseta e calça de moletom, depois de
muito tempo, mechas molhadas de cabelo caindo sobre os
ombros.

Porra. Eu.
O cheiro familiar do meu shampoo e sabonete
permeavam por toda a sala, mas misturada com o próprio
cheiro natural dela foi como um aroma inebriante que me
deixou com água na boca e meus alarmes de predador indo
para fora como um predador prestes a rasgar em um coelho
inocente.

Ela parecia desconfortável em minha roupa e se


inquietou com a barra da minha camisa. "Eu não quis passar
por suas coisas, mas eu não vi uma escova... ou qualquer
coisa." Sua voz de repente se tornara mais tímida do que
antes. Envergonhada.

Eu empurrei para fora da cama, passei por ela, e


peguei o pente da gaveta de cima da pia, segurando-o sem
rodeios quando voltei para ela. "Este dá?"

"Sim, obrigada." Ela ficou com o pente, e quando seu


dedo macio roçou o meu, eu o deixei cair. Ambos nos
agachamos para buscá-lo, eu agarrei seu ombro para não ter
nossas cabeças batendo, e meu dedo escovou a suavidade de
sua garganta. Meus músculos enrijeceram, e eu esfreguei
meu polegar para frente e para trás contra esse mesmo lugar,
olhando para ela.

"Você não tem que usar minhas roupas, se você não


quiser."

"Eu quero." Ela mal ergueu o olhar, olhando algo em


torno de meu peito. "Eu gosto de usá-las".

"Você parece desconfortável."

"Não é a roupa que me faz desconfortável, Nick.


Quando você... olhe para mim do jeito que você está olhando
para mim agora... você está... isso está me deixando nervosa.
Eu não sei se você está pronto para me estrangular, ou—"

Eu rapidamente agarrei seus braços e levantei-a de


pé, tendo a sensação de sua pele contra a minha ponta dos
dedos. Seda quente sob o meu polegar deslizou enquanto eu
roubei a oportunidade de tocá-la, realmente tocá-la, cada
cume, cada solavanco que arrepiava sob a minha carícia. "Já
se passaram três anos desde que eu tenho tocado alguém. Eu
não quero dar-lhe dor com estas mãos. Eu só quero sentir."
Eu empurrei um fio de cabelo molhado de longe de seu rosto
e arrastei meu dedo por sua bochecha. "Você é tão bonita," eu
sussurrei.

Com alguma hesitação, eu inclinei-me para ela, os


olhos estudando a primeira pontada de resistência.

Eu abri seus lábios com os meus, mais suave do que


o nosso primeiro encontro, e simplesmente explorei sua boca.
Calor passou por minha bochecha, no pequeno espaço que
nos separava, e eu pressionei os meus lábios contra os dela
em um beijo tão profundo, tão penetrante, cada gemido me
deixou a um fio fino de perder o controle.

Conforme eu puxei de volta, uma lágrima caiu por


sua bochecha, e o bastardo dentro de mim veio à tona mais
uma vez quando eu a soltei e dei um passo atrás. "Por que
você está chorando?"

Ela balançou a cabeça. "Eu não vou deixar você me


quebrar, Nick. Não com seu beijo. Não com o seu toque. Por
muito tempo, eu sobrevivi, para deixá-lo derrubar minha
guarda. Eu vou sobreviver a você, também." Seus olhos
tristes olhando para mim, antes dela se virar e sair do meu
quarto, Blue foi trotando atrás dela.

Eu não podia culpá-la. Tinha sido estúpido o


suficiente para brincar com algo que eu não tinha intenção
de perseguir. Eu tinha um trabalho para terminar, e Aubree
foi um meio para esse fim. Com alguns movimentos
inteligentes, o próprio Michael Culling, estaria rastejando em
suas mãos e joelhos como uma vadia, me implorando por
misericórdia. Esse era o objetivo final, e eu não precisava da
distração ao longo do caminho. No meio, meu objetivo seria
me manter ocupado. Encontre algo para ocupar ela.

Mesmo que seu toque tenha abalado algo dentro de


mim confirmando com um olhar para baixo.

Por mais que eu teria tentado negar, eu gostava de


vê-la em minhas roupas.

Muito. Eu escorreguei dentro do banheiro, fechando


a porta atrás de mim, e como uma espécie de cão de caça de
merda pervertido, eu inalei seu perfume.

Eu tinha que tirá-la do meu sistema. Tinha que tirá-


la da minha cabeça, e foder uma prostituta não o fez parecer
ser uma opção para mim.

Lançando o chuveiro, eu decidi manter as luzes


apagadas, como ela tinha deixado, e eu pisei dentro do box
cheio de vapor.

Água bateu em vibrações furiosas ao longo da minha


espinha. Um toque e tudo de repente parecia diferente, mais
sensível. Eu odiava o que estava fazendo para mim, a tortura
agridoce, me deixando louco com a luxúria, tudo ao mesmo
tempo e eu sabia que não deveria querer Aubree Culling
dessa forma.

A mulher do meu inimigo. A única mulher no mundo


que eu deveria ter evitado como um homem sensato que vai
de delírios.

Tocando sua pele. Beijá-la. Cabelo molhado. Bunda


apertada. Seios perfeitos. Eu estava me desfazendo.

Isso tinha se tornado uma batalha entre minha


mente e meu pau.

Um gosto, um toque, uma foda, meu pau proclamava.

Mantenha o plano. Vingança. Sem distrações. As


mesmas palavras que Alec diria para mim. Exceto, que Alec
não estava por perto e ele não pôde ser contatado. O que
significava que eu tinha sido deixado com meus próprios
recursos.

Eu descansei minha testa contra os azulejos e bati


minha cabeça contra a parede inflexível, tendo os solavancos
irregulares de corridas de dor através de meus ossos. Nós de
feridas de confusão firmemente puxando dentro da minha
cabeça, todos eles vinculados a Aubree. Sem a maquiagem.
Sem os vestidos extravagantes e joias. A Aubree em minha
mente tinha sido despojada de seu auto mais básico,
tornando-a mais requintada do que sempre.

Vapor encheu meus pulmões, o calor da água


deixando uma fina camada de suor no meu rosto, e eu
pressionei minha testa mais forte contra os azulejos frios e
dei um aperto firme no meu pau duro. Comprido e puxadas
torturantes coincidiram com o visual em minha cabeça de
Aubree, amarrada e com os olhos vendados na minha cama.
Eu deixei o cenário jogar fora enquanto eu bombeava dentro e
fora da palma da minha mão lisa.

Ela usava minha camisa que enrolava-se até a


cintura, enquanto ela se contorcia em uma luta lenta. Seus
quadris contra a cama em um ritmo lânguido, insultando-me,
testando minha contenção, e tendo meus músculos tensos com
visuais de mim arremetendo nela.

"Por favor." Seu apelo carrega um ar de desespero. "Eu


quero."

Para ser livre? Fodida? Eu não tenho nenhuma ideia


do que ela está me pedindo.

"Nick, por favor." Seus gemidos se tornam mais


intensos, e seus seios se projetam para frente, mamilos duros
através do algodão branco fino quando ela arqueia para fora
da cama. "Ajude-me."
A partir do estribo, eu olho para ela quando ela se
esforça para ficar em liberdade, ou da necessidade, eu não
posso decidir, mas ambos estão despertando pensamentos
perigosos.

Seus joelhos se reúnem, e sua bunda mói no colchão.


Gemidos suaves escalam para choramingando, e sua cabeça
rola com impaciência contra o travesseiro, seus dedos
bombeando dentro dos limites de seus vínculos, como se ela
estivesse desesperada para obter-se fora, mas não pode.

"Por favor!" Finalmente tiro o fino fio de controle que eu


tenho me apegado.

Eu subi na cama e ergo os joelhos separados, e ela


empurra seus quadris para cima, oferecendo sua boceta para
mim, como um banquete. Agarro sua bunda, eu mergulho
minha cabeça entre suas coxas e arrasto a minha língua ao
longo de sua costura brilhante, sorrindo quando ela grita.

"Por favor, Nick. Foda-me. Faça-me vir. Estou com


dor."

Subindo de joelhos, eu me posiciono em sua entrada e


deslizo dentro dela. Ela se abaixa para a cama e libera um
suspiro aflito que é tanto alívio e agonia. Eu sei disso porque
eu sinto também, quando eu balanço dentro e fora de sua
boceta apertada com a realização que eu não quero que o
tormento chegue ao fim. Eu quero ficar dentro dela, com seu
corpo quente, seda em volta do meu pau e seu suave sussurro
monótono dentro da minha cabeça, me dizendo como é bom.

Eu me odeio por desejá-la, desejando-lhe tão mal, eu


mataria para ouvi-la gritar meu nome.

Eu mantenho o ritmo e os dedos dela enrolaram em


torno dos vínculos. Ela morde o lábio, arqueando as costas, e
ela geme um 'O', acoplado a tremedeira, me diz que ela está
perto.
Caindo em cima dela, eu levo-a para casa.

Seus gritos ecoaram no meu ouvido, e a luz explodiu


atrás dos meus olhos quando o meu sêmen quente pulsa na
água, rodando e escorregando pelo ralo.

Aubree. Eu atiro para fora o último de meu orgasmo,


testa pressionada no meu braço contra os azulejos, mão
enrolada a um punho, enquanto os espinhos de luz
irradiavam para cada músculo do meu corpo, enfraquecendo-
os.

Esfregando a mão no meu rosto, eu empurrei na


posição vertical, sacudindo a tontura momentânea. Porra. Eu
tinha acabado de soprar minha carga, enquanto fantasiava
sobre Aubree Culling.
CAPÍTULO 25
Aubree
Eu abri o bloco de notas para uma página branca
austera, que quase brilhava no meu quarto mal iluminado.
Como sempre, fechei os olhos e respirei fundo, procurando os
meus pensamentos para um estranho, conto de fadas do sexo
feminino que havia atormentado minha mente no último par
de dias, preso em uma gaiola pequena demais para seu
corpo, asas dobrando e sangrando. Descansando na cama, eu
comecei a trabalhar, tentando obter o máximo de detalhes da
minha mente e sobre o papel quanto pude.

O tempo passou em um borrão, como sempre fazia


quando cheguei nesse lugar. Eu me concentrei nas linhas em
seu rosto, a sombras que nublavam seus olhos, a dor que ela
envelheceu. Detalhes que vi em mim toda vez que me olhei no
espelho.

Dedos enrolados em torno das barras, sentou-se


agachada, cabeça erguida, olhando em direção a algo fora da
gaiola, algo que a chamou, dizendo-lhe para não desistir.
Para continuar lutando por sua liberdade.

"Eu vejo que você fez uso dos suprimentos."

Minha mão se sacudiu com a interrupção da voz de


Nick, o envio de uma linha de chumbo acima das costas da
fêmea que se assemelhava a uma cicatriz.

Fiz uma pausa para examiná-lo, exalei um fôlego, e


levantei o olhar para onde ele estava enquadrado pela porta.
Eu nunca tinha visto ele, ou qualquer homem para essa
matéria, em imitação de couro preto, mas a maldita coisa
pendia solta de um jeito maravilhoso em suas pernas e
estendia em sua virilha, tinha minha garganta seca.
Correntes pendiam de seus lacetes e o coldre em seu quadril
carregava uma arma. O couro preto amarrado somente
alimentou minha curiosidade para saber como o homem
parecia sem camisa. Os músculos de seus braços e peito me
deram uma bonita ideia que ele tinha um conjunto de
tanquinho embaixo.

A arma me chamou a atenção uma segunda vez. Se


ele normalmente carregava armas, ela não tinha sido visível
antes então. "Você me assustou."

Um sorriso brincou no canto dos lábios. "Você é uma


artista."

Meu ombro contraiu com um encolher de ombro


indiferente. "Quando eu estou me sentindo inspirada, eu
suponho."

Seu olhar caiu para o meu colo, onde o bloco de


notas estava aberto em toda minha perna. "Então, o que é
isso?"

"Pessoal?"

Ele cruzou os braços, os músculos protuberantes nas


dobras, o chateado escorpião fez uma careta de volta para
mim.

"É uma imagem que apareceu algumas vezes na


minha cabeça. Eu só estou tentando capturá-la."

O estreitamento de seus olhos me disse que estava


estudando o esboço, talvez pegando as semelhanças entre
mim e a fêmea na gaiola. Minhas bochechas queimaram com
os seios cheios e empinados que eu tinha desenhado sobre
ela, em semelhança a mim mesma.

"Esta é a sua gaiola, hein?" Sua voz rica tinha um


jeito de fazer cócegas nos meus sentidos, e uma parte de mim
ansiava para ele dizer algo totalmente e completamente
inadequado, apenas para ouvir como soaria.

"As asas estão dobradas e sangrando. Não


quebraram?"

"Ainda não," eu sussurrei.

"O que ela está olhando?"

Eu o olhei diretamente nos olhos, o meu olhar


inflexível. "Esperança."

"Então, é assim que você lida com o cativeiro?


Desenhando-se como uma vítima?"

Limpando a garganta, agarrei apertado o lápis,


engolindo a vontade de cravá-lo no globo ocular. "Isso ajuda a
limpar estas imagens. Dá-me um momento de foco."
Lançando a página, eu ergui o bloco de notas e o lápis. "Você
deveria tentar."

"Não, obrigado. Eu não sou um artista."

"Você não tem que ser. Essa é a beleza da criação de


arte. É catártico. Pense no seu passado, o seu atualmente, e
o seu futuro. Desenhe o que te incomoda. Pode ser um cara,
um lugar, uma história dentro de uma única imagem."
Coloquei o bloco de notas e cruzei os braços, os olhos
apertados. "Espere um segundo, você é um designer de jogo.
Acho difícil de acreditar que você não possa desenhar."

"Eu nunca disse que não sabia desenhar. Eu projeto


jogos. Não um bando de inúteis tintas em imagens para
alguns babacas arrogantes com uma série de siglas para vir e
estudar."

Ingeri uma risada, e bati o lápis para o bloco de


notas. "Desenhe algo de seu jogo."

Sua mandíbula deslocou.


Vamos lá, me dê alguma coisa. "Ninguém vai estudá-
lo. Você não tem que sequer me mostrar o que você
desenhou. Mantenha-o para si mesmo. Queime-o mais tarde,
se isso fará você se sentir melhor."

A maneira como seu rosto parecia irritado, o


deslizamento de sua mandíbula, a contração do olho, eu não
poderia dizer se ele queria me dar um soco, ou se ele poderia
ter vindo a considerar a sugestão. Ele cheirou e desvendou
seus braços. "Você continua desenhando suas fotos bonitas.
Mantenha a esperança viva. Quanto a mim? Eu tive o
suficiente da porra grasnando, tentando abrir minha cabeça,
e eu não preciso de você para cavar em torno dela." Ele se
virou e caminhou para fora do quarto.
CAPÍTULO 26
Nick
Virei uma bala, com as palavras - vai se foder -
gravadas em sua borda, contra a mesa de madeira
esparramado em uma cadeira em frente ao quarto de um
viciado, o bêbado Jalen Wallace estava tentando pegar a
garçonete. O bar, um desses locais pouco frequentados ao
longo da Vernor Highway, tinha sido por muito tempo notório
como um ponto de acesso para tiroteios e transações ilegais.
Porra, o lugar fedia como cerveja barata e graxa.

Escondido na parte de trás do bar, fora de vista, eu


estava olhando para ele para a última hora.

Jalen deu um tapa na bunda da mulher, e ela


tropeçou para frente com mais dois tapas, travando-se no
lado da mesa antes de sair em risos. Quando sua mão
deslizou por baixo da mesa, a clivagem bloqueou minha
visão, lotes do mesmo.

"Ei, querido." A forma como a ruiva peituda se


inclinou sobre minha mesa e tirou o chiclete me fez desejar
que eu chegasse em sua boca e esmagasse-o em seu rosto,
pintando-a. "Meu, você parece bom o suficiente para comer."

Eu não disse nada. Encontrei pessoas que ficavam


desconfortáveis mais rápido por causa do meu silêncio,
enquanto segurava um olhar inexpressivo. Como uma
resposta predatória natural. Assim como eu suspeitava, ela
deslizou de volta da mesa, olhos encolhidos em submissão.

Uma vez que ela foi embora, minha atenção se voltou


para Jalen.
Uma coisa sobre as gangues de rua é que eles não
tinham nada para uni-los. Não há lealdade. Nenhuma missão
que os ligam uns ao outros. Eles eram frágeis, facilmente
quebráveis. Da mesma forma que o grupo Seven Mile tinha
ganhado alguma tração, construído algum poder, eles
começaram a desmoronar-se, quebrando em sua própria
atividade.

Jalen “Babyface” Wallace era um bom exemplo disso.


De todos do grupo, ele tinha sido o mais difícil de rastrear.
Algumas más ofertas e ele havia pousado em um monte de
merda, e muitos de seus clientes foram o tipo de gangues que
se ligam juntos por uma razão. Religiosa. Política. Eles
tomaram qualquer ato de desconfiança como uma razão para
matar, e Jalen tinha sido forçado a bater o metro como
resultado. Seus laços com as Equipes Seven Mile foram
cortados quando ele não entregou uma grande ordem de
semiautomáticas para alguns chefes do crime infame. O líder
do grupo, Brandon Malone, não podia arriscar a chance de se
tornar o alvo de um peixe maior no oceano, então ele se
distanciou de Jalen, eliminando a aconchegante camada de
proteção que Jalen apreciou uma vez.

Em um puxão em seu pulso, a garçonete se inclinou


para frente, e Jalen colocou os lábios em sua orelha.
Risadinhas repugnantes seguindo. Com seu braço sobre os
ombros, ele atirou-se da cadeira e guiou-a para fora do bar.

E a caçada começa.

Por que eu sorria toda vez que estava prestes a fazer


a porra de um inferno em seus pequenos piqueniques, eu
nunca compreendi. Deixei algum dinheiro sobre a mesa antes
de seguir os dois para fora.

Jalen a levou a um modelo enferrujado, no início da


Tahoe, estacionado no canto do lote, onde ambos subiram no
banco de trás. Uma vez que eles tinham fechado a porta atrás
deles, os vidros escurecidos tornaram quase impossível de se
ver, além do movimento abrupto ocasional.

Eu levei um momento para deslizar a máscara de


esqui preta para baixo sobre o meu rosto.

Ao alcance da voz do veículo, ouvi um estalo seguido


por protestos da mulher, e os gritos de Jalen de "Vadia
estúpida! Desagradável puta burra!"

Puxando meu capuz sobre a minha cabeça, eu


verifiquei as minhas armas. A bunda do cara poderia ter sido
pendurada para fora no ar, mas isso não significava que ele
não estava transando com ela com uma arma em suas mãos.

Sem bater como uma cortesia, eu abri a porta, meu


lábio curvando aos sons que cessaram no segundo em que
ambos me viram.

A fêmea gritou, como esperado.

"O que... que porra é essa?" Jalen pegou sua arma,


mas parou no momento em que levantei minha lâmina no ar.

Uma lâmina excepcional, serrilhada de um lado com


uma vista média de gancho do intestino. Não poderia deixar
de imaginar o dano que ela faria se tivesse acontecido se
ficasse alojada sob a pele. A ideia que tive, deve ter passado
pela mente de Jalen, porque ele se recostou contra o assento.

"Saia," eu disse para a mulher tremendo debaixo


dele, o meu olhar foi direto para Jalen.

Sem perder o ritmo, ela saiu de debaixo dele


reunindo suas roupas em seus braços, olhos na lâmina, e
saiu.

Para Jalen, eu disse: "Vá para o assento do


motorista."

Em um movimento estúpido, ele puxou a arma do


coldre solto, mas eu cortei a faca nas costas de sua
panturrilha, puxando o gancho para desalojar um bom
pedaço de carne a partir da ferida.

"Filho da puta!" Ele agarrou a perna mutilada, e eu


levantei a lâmina novamente. "Não! Não! Ok, ok, ok!"
Arrastando-se entre os dois bancos, ele caiu no banco do
motorista.

Eu abri a porta do passageiro e sentei-me ao lado


dele, com o tremor de Jalen, a mão revestida de sangue girou
a chave e o veículo despediu-se com um rugido. "Old Boblo
Dock." Apoiei a lâmina em suas bolas, sorrindo enquanto
Jalen puxava para fora do local de estacionamento.

Blondie atravessou a porta do bar, ladeado por dois


homens corpulentos, e apontou para nós como passes. Para
uma boa medida, eu levantei a lâmina superior, desprezando
o gemido que escapou de Jalen.

Doía-me a pensar que se eu só tinha o treinamento, o


condicionamento, a sensação de calma que eu viria a ter, e
tantas coisas que eu poderia ter feito com isso. Enfiei o
pensamento de lado numa abundância de tempo para
arruinar-me mais tarde. Pois então, era uma celebração,
antes de passar para maiores e melhores.

"Quem é você?" Ele continuou roubando olhares


enquanto eu, sem entusiasmo, apoiei a faca para suas bolas.

"Com o tempo," era tudo o que eu disse, observando


a cidade passar pela janela.

"V-v-você quer dinheiro? Drogas? Eu-eu-eu tenho


conexões. Tudo o que você precisa."

"Suas conexões querem matá-lo tanto quanto eu


quero, Jalen." Eu inclinei minha cabeça para trás e, sorrindo,
dirigi minha atenção de volta para o seu caminho. "Pensei em
colocar o seu pinto em uma jarra para definir no meu
mantra."
Houve um tremor em sua risada, e com o canto do
meu olho, eu vi o chicote de sua cabeça entre mim e a
estrada. "Você é um cara engraçado, né? Piadista."

"Não. Não é uma piada."

Dentro de minutos, chegamos à doca, onde eu já


tinha tido o cuidado de bloquear em cima do muro. Ele
puxou para onde eu o estava levando, ao lado do prédio
abandonado. Por mais que a cidade tenha virado sua merda
ao redor, Detroit ainda ostentava uma boa quota de
abandono.

"Pare aqui." Eu apontei para um ponto onde a grama


tinha crescido através das rachaduras no pavimento, ao lado
do meu Mustang. Eu andei a partir do cais para o bar,
planejando mudar para fora de um passeio que talvez tivesse
idiotas nos perseguindo pelas ruas. "Saia. E não se preocupe
em correr."

Ele deslizou para fora do banco do motorista e


arrumou as calças abertas, com ele mancando ao longo em
direção a cerca, para uma pausa patética, exatamente como
eu tinha previsto que ele iria.

Idiota. Arma engatilhada, eu atirei nele no tornozelo,


soprando pedaços de osso na calçada.

Ele caiu, agarrando sua perna. "Porra! Awww, foda-


se!"

"Eu disse a você." Eu balancei minha cabeça


enquanto me aproximava dele. "Sem correr."

Agarrei o colarinho, e arrastei-o de volta em frente ao


estacionamento, chutei o seu pé bom contra seus gritos.
Ninguém podia ouvi-lo. Mesmo que pudessem, ninguém se
importaria.

Eu abri a porta do passageiro do meu Mustang e


atirei-o para o banco, odiando a idéia de que eu iria ter
sangue para limpar depois. Depois de contornar o veículo, eu
pulei no banco do motorista e levei o Mustang para fora do
estacionamento.

Chorando ao meu lado, tremendo enquanto ele


segurava o tornozelo mutilado, eu tinha cerca de dois
segundos para bater o bastardo. "Você não é diabético, não é?
Isso parece uma ferida que vai ser desagradável."

"Foda-se você…" Eu não podia deixar de sorrir para a


ameaça em sua voz trêmula. Mais soluços, e maldito se
minhas mãos não fizeram instintivamente bola em punhos.
"O que eu fiz pra você?"

Olhei em frente a vê-lo debruçado sobre suas pernas,


mão apoiando a cabeça. "Engraçado você perguntar."

Ele levantou o olhar para o meu, e as sobrancelhas


comprimido. "O quê?" Ele examinou o interior. "Eu te
conheço homem?"

"Eu não diria que me conhece. Eu não diria que


qualquer um de vocês fodidos me conheciam. Ou minha
mulher. Ou meu filho." Instintivamente, meu lábio enrolado à
menção deles. "Mas é melhor assim, não é? Você pode matar
indiscriminadamente, sem cuidado ou consciência." Eu
descansei meu cotovelo na parte de trás do assento,
casualmente, como se estivéssemos tendo uma conversa
normal que não acabaria por terminar em morte. "Coisa
desagradável, uma consciência, não é? Nos mantém
consciente do que é certo e errado." Eu dei um tapinha em
suas costas, e ele se encolheu. "Ainda bem que eu não tenho
uma mais."

Ele balançou no assento ao meu lado, esfregando o


crânio para trás e para frente, para trás e para frente,
enquanto Detroit passou ao lado dele em um borrão. Não
demorou muito para ele contemplar o meu próximo e
previsível movimento. Ele agarrou a maçaneta da porta, mas
se interrompeu em suas mãos. Ele choramingou quando ele
caiu fora com a palma da mão aberta.

"Quebrado por dentro." Eu suspirei. "Eu conheço o


sentimento."

Ele gritou. Como uma cadela.

No que deve ter sido um momento de insanidade, ele


saltou sobre o console, desastrado para pegar no coldre,
abraçando minha lâmina de caça.

Agarrei seu pulso e lhe dei uma cotovelada em sua


maçã do rosto, quebrando seu nariz ao longo do caminho.

Ele caiu para trás em sua cadeira. "Você quebrou a


porra do meu nariz!"

"Minhas desculpas, se eu te dei a impressão de que


eu não pretendo te machucar."

Dentro de um par de minutos, chegamos à fábrica de


metal e estampagem. Tomando meu tempo, eu arrastei meu
dedo sobre o capô do carro enquanto eu circulava o veículo e
abri a porta do passageiro. "Eu tenho uma surpresa para
você." Espremendo sua nuca, eu puxei-o a partir do assento,
e ele caiu em uma pilha no chão. Foda-se se eu ia levá-lo. Em
vez disso, ergui o martelo para trás com um clique e apontei a
arma em seu tornozelo bom, sorrindo quando ele se contorcia
como um verme travado em um gancho.

"Vamos lá, cara! Vamos lá!"

"Levante-se. Ou eu vou fazer você rastejar com dois


tornozelos estourados."

Bufando de pânico terminou em um longo soluço,


mas ele caiu para frente e empurrou, apoiando-se em seu pé
bom. Uma vez na posição vertical, ele pulou na minha frente,
e eu agarrei o braço dele, guiando através dos escombros com
a minha arma encostada em seu crânio. Com algum esforço,
ele escalou o tijolo e detritos carbonizados empilhados do
lado de fora de uma entrada de trás, enquanto eu facilmente
pisei atrás dele.

Eu já tinha tomado a liberdade de colocar uma


cadeira ao lado da prensa hidráulica enorme na parte de trás
da fábrica, e com um empurrão, ele desabou sobre ela. Suas
mãos ensanguentadas tremeram quando eu acorrentava-as
por trás das costas, e ele resistiu quando eu lutei para
garantir uma venda sobre os olhos.

"Como é que a bala se sente?" Ajoelhei-me e examinei


o buraco no seu tênis, dei um tapa na canela. Eu ri quando
ele enrolou o pé sob a cadeira.

"Não toque nisso!"

"Dói, não é?" Eu empurrei-o para uma posição.


"Cara, espere até ver o que se sente quando alojado dentro do
seu crânio."

Suas bochechas levantadas, quando se ele se


encolheu atrás da venda. "Olha, o que quer que... o que eu
fiz..."

"Se você acha que vai me conquistar com suas


inúteis e artificiais desculpas, você está errado." Eu encolhi
os ombros. "Você é sortudo. Estamos aqui apenas para...
mutilar você impiedosamente até que você morra. Proibido
falar."

Ele soltou um grito longo e prolongado que ecoou nos


arredores, reverberando fora das paredes de cimento.

Através de uma névoa negra, eu ouço Lena gritando,


mas eu não posso vê-la. Eu não sei se eu estou por muito
tempo com os olhos vendados, ou à beira da morte, com um
bilhete para o inferno, onde o meu sofrimento vai ser ouvindo a
sua dor para a eternidade.

"Deus, por favor, não!"


O estalo é seguido pelo cheiro de carne queimada.

Acorde, acorde! Não consigo mover meus membros. É


como ser enterrado vivo. Lena! Lena!

"Nick! Por favor!" Ela grita para mim, e é nesses


momentos que os pedaços de agonia em todo o meu coração,
ameaçando puxar-me à loucura.

"Ele não pode ouvi-la." Provocações de voz de um


macho. "Grite, porquinha, grite!"

Mãos para minhas têmporas, eu andava na frente de


Jalen, chegando a uma parada quando a gritaria finalmente
terminou. Chamas da fúria disparou através de meu corpo,
deixando um rastro de adrenalina, uma necessidade para
violência e dor. Dor de Jalen.

"Grite, porquinho. Grite." Eu dirigi meus punhos em


seu rosto, quebrando meus dedos contra o seu osso da
bochecha com um jorro de sangue, o envio de sua cabeça
caindo para o lado. Outro golpe estalou os dentes de sua
boca. Recolhi-o do chão, eu virei o dente amarelado na minha
mão e joguei-o em seu rosto.

Seus músculos se contraíram com cada passo que eu


dava.

"Você está com medo?" Perguntei.

"Foda-se... você."

Dirigi o meu punho em seu nariz e rachei sua


cartilagem. "Você está com medo?"

"Sim!" Ele cuspiu sangue em direção a minha bota.


"Você é doente porra!" As palavras por via nasal trouxe um
sorriso ao meu rosto.

Puxei sua venda longe de seus olhos e puxei a minha


máscara, revelando meu rosto.
Seu olhar estourou. Sempre divertido, aquele
momento em que a realização do reconhecimento finalmente
chegou. Às vezes, eu desejava que eu pudesse ter gravado a
merda para jogar mais e mais risos.

"V-v-você. Eu atirei... nós matamos... e queimamos a


casa."

Contra o meu melhor julgamento e, provavelmente, a


assessoria do meu terapeuta, eu perguntei: "Você se lembra
do que fez com ela?"

Ele afundou na cadeira e freneticamente sacudiu a


cabeça, como se estivesse à beira do choro. "Eu sinto muito,
cara. Sinto muito."

"Eu não perguntei o que você está sentindo agora.


Francamente, eu não poderia dar uma foda sobre quão
pesarosos vocês estão. Eu perguntei se você lembra o que
você fez com ela."

Rolando a cabeça contra seus ombros, ele


choramingou. "É... não era o que você... pensa. Eu não fiz...
Qualquer coisa. Ela porra nos provocou, homem. Ela era...
uma stripper, certo? Tomou seu manto... Oferecendo para
chupar—"

A raiva explodiu em minhas veias como balas de


fúria em chamas, e eu martelei seu rosto, mais e mais, até
que seu olho inchou com meus socos.

Pare. Pare. Eu podia ouvir as palavras de Alec como


se ele estivesse ali ao meu lado, e eu tive que convencer-me a
parar de bater no desprezível bastardo.

Ele deveria morrer devagar. Impiedosamente. Na


verdade, eu já sabia o que ele tinha feito. Eu sabia que Jalen
estuprou, não só com seu pau, mas com o cano de sua arma.
Eu sabia que eles a queimaram com cigarros. Cortaram-na.
Espancaram. Até que, finalmente, eles finalmente atiraram
nela. Tudo isso enquanto eu estava deitado sangrando,
semiconsciente, direto lá no quarto do caralho.

Essas imagens só tinham parado no hospital por


overdose. Se eu não tivesse sido um covarde, eu injetaria
minhas próprias veias com ácido sulfúrico para queimar a
memória de dentro de mim a partir do interior. Exceto, que
iria deixar o idiota na minha frente correndo livre.

Eu ainda tinha um trabalho a fazer.

Balançando minha cabeça lado a lado, eu estalei meu


pescoço, e respirei fundo.

"Eu estou... Eu sinto muito. Pelo o que eu fiz." Suas


palavras saíram como um ronco, como se o sangue tivesse
apoiando-se em sua garganta.

"Eu não sou a porra do seu padre. Todo mundo está


triste, pouco antes de morrer. Quantas vezes ela pediu por
misericórdia? Quantas vezes ela se desculpou?"

Seu lábio tremeu. "Sinto muito, cara."

Ondas de raiva rasgaram através do meu corpo como


um furacão, e eu agarrei seu rosto com um grunhido que tirei
da minha lâmina. Com uma onda de adrenalina surgindo
através de minhas veias, eu fiz um corte na orelha a
distância, meus músculos tensos quando ele empurrou e
lutou do meu alcance. Eu desejei que eu pudesse ter dito que
as mortes me comoveram de alguma forma. Que as torturas
tocaram uma parte da minha alma escura, no entanto
poderia ser. Eles não. Eu tinha me desligado, observando as
mortes através dos olhos de um assassino impassível. Não
havia nada além de um interior oco em mim, e quanto mais
cedo ele estivesse morto, o mais rápido eu poderia preencher
esse vazio com o álcool que eu tanto precisava.

A rapidez com que um homem poderia ser reduzido a


um animal. Um psicopata, desligar todo o sentido de moral.
Com algumas discussões, seu ouvido se soltou, e eu
segurei-a como um troféu, enquanto seus gritos guturais
reverberaram por todo o edifício. "Talvez você não esteja me
ouvindo, Jalen. Eu não dou a mínima sobre quão pesaroso
você está."

Tosse e asfixia quebraram seus gritos, e eu joguei a


orelha sangrenta em seu rosto. Três anos atrás, eu teria sido
intimidado por tal crime. Enojado.

Logo em seguida, eu não senti nada. Exceto cru.

Eu não conseguia olhar para o cara sem ver minha


mulher, as lágrimas escorrendo pelo seu rosto. Implorando-
lhes para parar. O desamparo atando meu estômago, e
minhas mãos fechadas em punhos em meus lados.

Respirei fundo. Comprimindo-o. Sua morte era


suposta ser lenta e impiedosa, como as muitas horas que ele
torturou.

Não pode. Eu tinha apertado os dentes com tanta


força que senti como se tivessem quebrados na minha boca.

Eu desencadeei então ergui as mãos, mantendo os


punhos ligados a seus pulsos e os braços amarrados em toda
a superfície plana, quando eu dobrava a prensa hidráulica
para o lado oposto de onde estava sentado. "Sempre quis ver
como balas são feitas?"

A minha pergunta foi recebida pelo aumento da


intensidade de seus gemidos.

"Eu sempre pensei em derreter a liderança para


moldar uma bala." Um bom puxão na cadeira matou seu
patético choramingo. "Eles não! Uma bola pesada de chumbo
é carregada em uma prensa, e usando uma tonelada de
merda de pressão, eles moldam comprimindo o metal junto."
Eu bati minhas mãos, e quando a cadeira sacudiu, ele
vacilou, antes que seus lábios tremessem, em seguida,
azedou com seus soluços. "Interessante merda."

Voltando ao seu lado, eu me ajoelhei no chão.


"Então, você é um traficante de armas, huh? Você já se
perguntou do que eles te chamam se você não tem armas?"
No campo reverberante de seu grito, eu sorri, deleitando-me
em seu medo, o mesmo som horrível, óbvio, que tinha
arrancado do meu peito apenas momentos antes da bala
atingir minha mulher e filho. "A porra da ironia, não é? Você
pode querer ir para cortador de braços depois disso." Minha
risada ricocheteou nas paredes.

"Por favor, não... faça isso, cara. O que você quiser...


Eu vou te dar o que você quiser."

"Na noite em que invadiu a minha casa, você teve


uma escolha. De certo e errado." Eu agarrei a alavanca da
prensa. "Você escolheu errado."

Fechando os olhos convoquei a escuridão das


sombras escuras de minha mente. Seus gritos abalando
meus músculos para virar a chave.
CAPÍTULO 27
Chefe Cox
"Então, quem chamou desta vez?" Cox circulou o
homem amarrado a uma cadeira com sua testa pressionada
contra a máquina hidráulica. Como as duas primeiras cenas
de crime, olho por olho tinha sido pintado perto da vítima,
neste caso, em toda a máquina acima dele.

"Primeiro turno. Um dos trabalhadores da fábrica o


encontrou." Burke ajoelhou-se ao lado dele, com o legista
derrubando a cabeça para trás do homem. "Parece que ele foi
espancado muito feio. Seu rosto está inchado como um balão.
A orelha dele foi cortada de modo limpo."

"Ele tem inchaço em todo o rosto," o legista disse e


continuou seu exame. “Muitas vezes, o caso em esmagar
lesões."

Burke olhou no ferimento de bala apenas acima de


onde a orelha do cara costumava estar. "Tiro na cabeça.
Como você disse, isso é um vinte e dois, chefe?"

"Provavelmente." Cox virou-se para o gerente e


proprietário do edifício, ambos manteriam uma distância fora
do círculo de investigação. "Vamos ligar isso? Nós queremos
levantar essa prensa. Ver o que temos sob isto aqui."

"Sim, há um interruptor. Na lateral."

"Você está pronto?" Cox dirigindo a questão com o


legista, ainda manipulando o rosto do homem com mãos
enluvadas.

"Sim."
Com isso, Cox sinalizou ao gerente até a máquina, e
uma explosão de ar precedeu o elevador da imprensa.

"Ah, foda-se! Foda-se!" Burke virou, a mão cobrindo a


boca, com o sangue por baixo do que foi revelado. "Que
diabos?"

"Se você vomitar na minha cena do crime, e eu vou


ter você preenchendo bilhetes de estacionamento até você se
aposentar, porra," Cox latiu.

"Lesão por esmagamento de ambos os braços e as


mãos." O legista continuou com a sua avaliação, ditando
enquanto ele examinou a vítima. "Os ossos parecem estar
completamente quebrados, fratura comitativa, eu diria que
não mais do que uma polegada de fragmentos. Pele está
dividida, expondo a fáscia abaixo. Cápsulas articulares e
ligamentos parecem ter rompido, deslocando a articulação
completamente."

Sangue revestindo a superfície da prensa, ao longo


das bordas e para o chão, mas preso no esmagamento da
mão, debaixo de um dedo doente torcido, grosso, Cox olhou
um pedaço branco. "Dê-me a pinça, Burke." Depois de vestir
um par de luvas, ele levantou a sucata como um jogo de
Operação.

Desdobrando-o revelou o número três.


CAPÍTULO 28
Aubree
Gritos me puxaram dos sonhos, a cabeça revirando
para trás, minha respiração rápida e os músculos tremendo.
Eu levei no silêncio do meu quarto, a escuridão que parecia
imperturbável, ao lado a partir da vibração de cortinas
dançando na brisa criada por minha janela quebrada.

Apenas um sonho.

Deitada de costas contra o travesseiro, eu estabeleci-


me para o calor do meu cobertor até outro clamor, torturado
e dolorido, ecoou além da minha porta.

Nick.

Eu pulei para fora da cama e caminhei pelo quarto,


em direção à porta, colocando minha orelha contra a madeira
do painel.

"Lena! Lena! Não! Bastardos malditos! Não! Nós


vamos te matar! Vamos matar todos vocês!"

Nós?

Abri a porta para encontrar Blue com sua cabeça se


animando, como se dissesse, você ouviu o que está
acontecendo? Sua lamentação me disse que ele estava
preocupado com seu mestre, e ele não fez mais do que rosnar
quando eu na ponta dos pés passei por ele para porta do
quarto de Nick que se abriu.

Agarrando o batente da porta, vi a maneira como seu


corpo se debatia sobre a cama, batendo na parede.
As cobertas estavam em um emaranhado branco
através dele. Ele arqueou as costas, criando um arco perfeito
de agonia, músculos tão apertados que pareciam como se
tivessem encaixados debaixo de sua pele. Seus chutes e
grunhidos agarraram meu coração, enquanto observava seu
sofrimento em sonhos.

O desejo de ir até ele, acalmá-lo, tinha me


empurrando contra a porta, ampliando a fresta.

Não. Não faça isso.

"Não faça isso! Jay!" Sua voz ricocheteou nas paredes


e parou os meus passos.

Quem eram aqueles nomes que ele chamou em seu


sono? Por que ele soa como se tivesse sido imerso em algo
real, verdadeiramente algum tipo de dor e tormento?

Um reluzir de suor revestindo a pele, perceptível na


luz da lua. Suas sobrancelhas vincadas em uma carranca
pesada com a dor, e seu corpo tremia junto com o meu
próprio.

"Nick," murmurei. A vontade de me deitar ao lado


dele, para acalmá-lo, me puxou para dentro do quarto,
quando o instinto me chamou para ir com ele e acalmar sua
agonia.

Ele deitou na cama enquanto suas maldições


enchiam o ar.

Afastando-me em direção à porta, escorreguei para


fora do quarto no momento em que seus olhos abriram. Meu
coração bateu em minhas costelas, e eu engasguei com a
falta de ar.

Do corredor, eu espiei pela fresta, observando-o


sacudir de pé, à beira da cama, onde ocupou a cabeça,
balançando para frente e para trás. Suas respirações rápidas
foram quebradas por gemidos, e eu peguei um brilho de algo
que ele arrancou do criado mudo ao lado dele.

Seu braço tremia quando ele segurou-a sem rodeios e


cortou sua pele com uma lâmina longa.

Uma voz empática gritou de algum lugar dentro de


mim — eu tinha entranhado em mim, desde a tenra idade
para curar os outros, graças a minha linda mãe. Que foi
quem me levou para trabalhar como uma terapeuta, com o
puro desejo de ajudar a aliviar a dor. Olhando Nick, embora
ele fosse o meu sequestrador, tinha-me sentindo sem a
menor compaixão. Uma dor floresceu dentro do meu
coração... enquanto ele embalava o braço esculpido.

Tão feroz e dominante, como parecia, o homem


estava quebrado. Torturado por algo. Sacudido por algum
tipo de dor.

O que?

Era uma pergunta que atormentava minha mente


enquanto eu voltava para o meu quarto.

Dobrei o livro, coloquei-o na cama ao meu lado, e


sentei-me quando Nick apareceu na porta do meu quarto,
com quase uma dúzia de sacos pendurados em seu braço.
Entrando, ele colocou-as para baixo, antes de retornar ao
corredor, onde ele pegou caixas de sapato e uma caixa de
leite para Blue, organizando todos os itens no centro do
quarto.

Embora ele permanecesse coberto, eu não podia


deixar de olhar para o braço onde eu sabia que uma cicatriz
tinha começado a tomar forma.
Eu deslizei minhas pernas para o lado da cama,
ainda não tendo certeza de que diabos estava acontecendo,
mas a curiosidade levou o melhor de mim, e em um leve
cutucão de sua cabeça me dando aprovação, rastejei para os
sacos.

Cada um carregava uma variedade de vestidos,


camisas, jeans, calcinhas, e produtos de higiene pessoal.
Havia duas caixas, um sapato, um par de chinelos e botas de
combate, exatamente o estilo que eu tinha usado antes do
casamento com Michael. Como se tivesse de alguma forma
colocado a mão no meu passado.

"Eu não... escolhi aqueles ali," disse ele.

"Não, é... é bom." Olhos colados nos sacos de roupa,


eu ofereci um meio sorriso. "Obrigada... por fazer isso. Pedi
roupas simples."

Ironicamente, eu queria perguntar a ele sobre a noite


antes do pesadelo e corte, os nomes que ele gritou. Graças à
ocultação da manga de seu casaco, peguei mais do que um
vislumbre de onde cicatrizes finas forram seu antebraço.

"Você costumava usar esse tipo de coisa?"

"Sim, antes de me tornar mulher de um político, e


meu guarda-roupa alterado para caxemira e linho. E pérolas."
Eu balancei a cabeça com o pensamento. "Vinte quatro anos
de idade, vestindo pérolas. A única mulher na minha vida
que usava pérolas foi minha avó."

Enchendo as mãos no bolso de sua calça jeans, Nick


deu de ombros. "Eu não sei, parece apropriado para o
trabalho da mulher do político."

Eu brincava com os cadarços nos mandris. "Ele


realmente não estava encaixando em tudo para o meu
trabalho. Não é exatamente o tipo de coisa que você vai vestir
para a queda suja."
"O que diabos você é, uma lutadora de lama?"

O riso explodiu do meu peito, um som tão estranho


para mim. Eu não tinha rido em um longo tempo, e para
minha surpresa o rosto de Nick fez, deve ter o ferido,
também. "Não. Eu era uma terapeuta. Eu apenas tinha que ir
uma vez por semana, e foi geralmente em uma das reuniões
fora do local de Michael. Toda quarta-feira me era dada
precisamente três horas completas de bem-aventurança."

"O que você fazia lá? Distribuía imagens do rosto de


seu marido jovem, a impressionáveis eleitores?"

O meu olhar e meu sorriso desapareceu. "Parece que


eu o deixei enganar todo mundo em pensar que eu não era
nada mais do que uma marionete." Puxando meus joelhos em
meu corpo, eu passei meus braços em torno deles. "Bom para
mim, é como você sobrevive que mais importa. Eu gosto de
pensar alguns dias, que talvez, nessas três horas, eu fiz mais
bem do que eu já tinha feito em toda a minha vida."

"Então, o que fez você entrar para terapia?" Ele


cruzou os braços sobre o peito e encostou-se à parede.

"Bem..." Um soluço de risada me escapou. "Dentro de


cada terapeuta há um doente." Eu dei de ombros, ainda
brincando com o aperto. "Eu precisava lidar com algumas
coisas eu mesma, então eu pensei que ajudar os outros iria
me ensinar."

"É por isso que você se cortou? Tentando lidar com


isso?"

Por que você se corta? Eu queria perguntar. Tinha


sido uma semana desde que ele tinha visto a cicatriz no meu
pulso, e eu teria pensado que ele tinha esquecido até então.
"Você primeiro."

Ele balançou a cabeça. "Não. Conte-me. Por que você


tentou se matar?"
"O que isso importa?" Um par de dias antes, ele
perguntou o que fez a minha especial. "Será que coloquei
uma chave inglesa em seus planos, ou algo assim? Por que
você está insistindo sobre isso? Isso faz de mim uma
mercadoria danificada para o bastardo careca e gordo que
você tinha planejado me vender, hein?"

A contração em sua bochecha confessou que queria


rir, mas, sabiamente, ele não o fez, e meus músculos
agrupados com a raiva rolando através de mim. "Eu não disse
que eu estava estressado." O tom liso de sua voz, sem
rodeios, arranhou a minha paciência. Eu queria saber seus
segredos, não derramar o meu próprio. "Eu disse que quero
saber por que você fez isso."

Não. Isso foi uma caixa que eu tinha sido boa em


manter fechada, bloqueada, e eu não tinha a intenção de
abri-la para qualquer um. Especialmente não para ele. Como
terapeuta, a vulnerabilidade era algo que eu tinha aprendido
a guardar para mim. Era uma coisa se relacionar com um
estudante, mas outra era derramar uma caixa escura de
segredos. Essa foi a minha caixa. Ele poderia ter qualquer
outra história, qualquer outra caixa dentro da minha cabeça,
exceto para isso. "Algo mais. Não quero falar sobre isso."

"Tudo bem. Que tal aquela em suas costas?" Outra


ferida profundamente brutal, embora uma que causou mais
raiva do que dor.

"Eu escapei para o funeral do meu pai. Nunca disse a


Michael."

Seu rosto amarrotado a uma breve careta. "Ele fez


cicatrizes em você por ter ido ao funeral do seu pai?"

"Não. Ele me marcou por quebrar uma de suas


regras. Não consegui dizer-lhe onde eu estava indo, então ele
enfiou-me em um posto no porão e me chicoteou." Lançando-
me para trás na minha bunda, eu me inclinei contra a parede
ao lado da cama, ao lado de onde ele colocou as sacolas de
roupas. "Ele me deixou lá em baixo por três dias. O médico
fez uma visita residencial para checar minhas feridas e
tratar-me por causa da desidratação."

"Um médico visitou você e nunca relatou o que


Culling fez com você?"

"Para quem, Nick?" Eu estupidamente esfreguei o


polegar no interior da palma da minha mão. "Ele é dono da
polícia. O médico não iria dizer a uma alma, ou teria o risco
de ter a língua cortada com uma serra elétrica. Não há
nenhum lugar para correr. Ele tem todos os tipos de
conexões." Viver com o Michael era como estar presa por um
ditador em um país estrangeiro, cercado por pessoas que não
falam a mesma língua.

"O que diabos fez você se apaixonar por este idiota


em primeiro lugar? Por que você se casou com ele?" ele
perguntou.

"As pessoas se casam por razões diferentes. A minha


não tinha nada a ver com amor. Eu perdi minha fé no amor
romântico. Eu não acredito mais nisso."

Nick não disse nada, apenas olhou para mim.

"Agora você."

Seu olhar caiu longe do meu, e eu esperava que ele


evitasse a pergunta, para ser um idiota e me deixar sentada
ali com minha ferida aberta enquanto se afastava.
Surpreendendo-me, ele passou a mão na cabeça, sobre sua
cicatriz. "Eu tomei uma bala no crânio. Passei um ano em
fisioterapia, terapia mental, terapias de merda. Ainda tenho
problemas com algumas palavras de vez em quando, e eu
realmente não pude mais fazer merda nenhuma com a minha
mão direita. Tive que aprender a atirar com uma arma com a
esquerda." Como se ele pudesse antecipar minha próxima
pergunta, ele balançou a cabeça. "'Eu não estou dizendo
sobre isso."
Pequenos passos. Com o tempo, eu poderia aprender
o que o atormentava no sono, mas naquele momento, eu
sabia um pouco mais sobre ele. Ele sabia um pouco mais
sobre mim, o que eu esperava ajudar a mudar o que quer que
ele tenha preconcebido em pensamentos desenvolvido a partir
da persona falsa que viu na TV. Aquela mulher não era eu.
Inferno, eu ficaria desgostosa com ela, se eu não conhecesse
uma pessoa decente que estava enterrada em algum lugar
abaixo.

Abaixando meu olhar, eu olhava para o caixote de


leite e meus olhos se arregalaram. Livros jaziam empilhados
em cima um do outro, e enquanto eu investigava cada um, eu
não poderia deixar de sorrir. Faulkner. Shakespeare.
Tennessee Williams. Harper Lee e, meu favorito, Poe. Mesmo
alguns romances jogados na mistura. Ergui os olhos mais
uma vez. "Você me comprou livros?"

"Há um lugar que eu costumava ir a um longo tempo


atrás. Livros da Kingston. Eles têm um monte de velhos
clássicos."

Eu recuo, cruzando os braços. "Você costumava ir a


uma livraria? Estou chocada."

Seus olhos se afastaram das minhas covinhas e


cederam suas bochechas. "Eu não ia necessariamente lá para
os livros." O sorriso em seu rosto enrugado para algo mais
sério. "É o local onde eu conheci minha mulher."

O exercício horrível de tentar não olhar para o seu


dedo anelar tinha meus olhos saltando como um viciado em
crack. "Você é... casado?"

Ele fungou e limpou a garganta. "Ela... ela está


morta."

Era Lena? O nome que ele tinha chamado em seu


sono? Eu nunca tinha sido boa com as palavras, então eu
tranquei meu olhar sobre os livros em meu colo, apertando os
lábios, antes que eu finalmente disse: "Nick, eu sinto muito".

"De qualquer forma, o proprietário da loja disse que


estes eram alguns de seus favoritos, então eu peguei todos
eles."

"Adoro estes. Obrigada." Mais uma vez, os nossos


olhares colidiram, e eu senti algo diferente sobre Nick, a
curiosidade que ardia dentro da minha cabeça. Mulher
morta? Tiro na cabeça? As perguntas tinham começado a
montar respostas, o que significava que eu tinha começado o
quebra-cabeça dentro da minha mente, reunindo as bordas
em primeiro lugar, na esperança de finalmente chegar ao
centro. "Você está me mantendo por um tempo, então?"

"O quanto for preciso."

Claro, seu comportamento frio e distante tornaria um


dos enigmas mais desafiadores que eu tinha que trabalhar.
"Por que, exatamente?"

Sua testa voou para cima. "Se eu te disser, eu teria


que matá-la. Vamos mantê-la em boas condições."
CAPÍTULO 29
Aubree
De alguma forma, uma semana tinha passado, e
além de me trazer refeições, Nick permaneceu distante. Não
tinha me tocado desde o episódio depois do meu chuveiro, e
não falou muito. Guardei para mim mesma enquanto ele
estava ao redor, desenhei no meu bloco de notas, ou lia em
sua maior parte, e vagando pela casa, logo que ele a tivesse
deixado. Contanto que eu ficasse longe da porta da frente,
Blue parecia contente por me deixar explorar um pouco.

Vestindo jeans escuro e uma camisa branca que


abraçou os músculos abaulando em seus braços e peito, Nick
estava na porta, sua jaqueta de couro pendurada em seu
cotovelo. "Eu tenho que correr para fora. Algo que eu tenho
que pegar. Não deve ser longe."

Bem, isso é novo. Ele nem uma vez me informou


quando ele planejava sair. Era quase como se nós
estivéssemos nos tornando mais como colegas de quarto do
que sequestrador e sequestrada.

"Ok."

Quando ele estalou os dedos, Blue morto a seus pés,


e Nick conduziu-o para meu quarto. "Somente não fale com
ele como um bebê. Não quero que ele se transforme em um
bichano.”

Rindo, eu dei um tapinha na cama ao meu lado para


Blue se sentar. O cão teve uma pose imponente perto de mim
e lambeu minha bochecha. "Obrigada," eu disse, coçando
atrás do colarinho de Blue. "O que fez você mudar de ideia?"
Nick esfregou o polegar em seu nariz. "Desejava
saber," disse ele, e saiu da sala.

Eu olhei atrás dele por um momento, ainda tentando


envolver minha cabeça em torno dos últimos três minutos.
Uma semana mais tarde e, ainda assim, eu não sabia nada
sobre o homem. As bordas do quebra-cabeça ainda estavam
sentadas à espera de mais peças para cair no lugar. Foi o que
me manteve lá, quando eu deveria ter concebido um plano de
fuga.

Eu sempre planejava uma fuga vivendo com Michael.


Sempre à procura de buracos nas paredes que ele construiu,
ou maneiras de quebrar suas regras. Ele nunca teria me
deixado sozinha em uma casa sem supervisão, enquanto ele
livremente ia e vinha. Eu tinha um histórico de escapar.
Algumas vezes, próxima a liberdade. No entanto, lá estava eu,
sentada sozinha com um cão que eu tinha amizade com o
mesmo charme que eu tinha usado em todas as fitas de
vídeos que pareciam cair no meu colo.

Ainda assim, algo me impediu de escapar. Algo


dentro de mim inventava desculpas, porque eu ainda não
conseguia sair.

Eu tinha que saber o porque. Chame-me de


masoquista filha da puta, mas eu precisava saber quem era
Nick e por que ele tinha me escolhido para sequestrar. Por
que ele acorda com pesadelos? Será que isso tem a ver com a
cicatriz em sua cabeça? Sua mulher morta? Quem era o
homem misterioso que parecia ter planos maiores fora deste
santuário escuro? Porque ele chegou, em casa, nas primeiras
horas da manhã? Como uma criatura da noite, ele ficou fora,
tropeçando de volta sozinho, se escondendo em seu quarto
até a tarde seguinte. Estudei-o por uma semana e ainda
sabia tão pouco sobre ele, tanto quanto eu sabia uma
semana antes.
Como se ele praticamente me implorasse para tentar
escapar, ele manteve um relógio bastante solto em cima de
mim. Sim, Blue até já tentou me parar, mas eu certamente
não vi o cão como o monstro de uma semana atrás.

Assim que o clique da porta me disse que Nick tinha


deixado, levantei-me da cama e fiz meu caminho para o
corredor. Blue seguiu atrás de mim, desci a escada, e quando
cheguei à porta da frente, ele se atirou na minha frente, como
se em um impasse, e latiu.

Eu joguei minhas mãos no ar. "Porra, cão. Você é tão


sensível quanto ele é." Eu olhei através do estreito lugar da
janela ao lado da porta, tentando fazer um sinal de rua ou
algum tipo de marca, mas tudo o que eu podia ver através da
escuridão lá fora era a silhueta de outra casa e algumas
árvores.

Algumas partes de Detroit eram como cidades


fantasmas, não havia uma única alma por milhas. Correr
para pedir ajuda poderia ser um sucesso ou me perder em
todas as casas de crack e traficantes de drogas. Eu poderia
muito bem acabar em uma pior situação, e eu nem sequer
tenho um celular comigo se isso ocorrer. Fuga demanda
planejamento, começando com a forma de subjugar o grande
foda Cane Corso bloqueando meu caminho. Infelizmente, eu
tinha ido e feito amizade com ele, de modo que tentar
machucar o cão não era mais uma opção, não que ela já
tivesse sido.

Com os ombros agrupados em advertência, Blue me


viu dançar ao redor da janela estreita, até que, finalmente, eu
fiz o meu caminho de volta até a escada, mas eu parei no
topo da escada.

Apenas um lugar que eu ainda não tinha explorado.


Como algum caso não dito de A Bela e a Fera e eu não podia
explorar a porcaria do lado Oeste. Bem, para o inferno com
isso. Respostas viviam atrás daquela porta trancada, e
caramba, eu precisava saber.

Agachei-me para o chão e deslizei o grampo onde eu


armazenei-o na minha alça do sutiã. Embora a porta do
quarto fosse a única que permaneceu bloqueada, não doeu
para manter a apreensão de minha emergência. Com um
clique, o bloqueio estourou. Enquanto eu estava torcendo a
maçaneta da porta, uma lufada da colônia de Nick assaltou
meus sentidos como um delicioso ataque.

Eu tinha estado em seu quarto algumas vezes para o


chuveiro, mas sempre apenas quando ele estava presente, e
de alguma forma o conhecimento dele em pé do lado de fora
do quarto, enquanto eu estava nua, tomando banho no seu
banheiro, me pareceu um pouco erótico. No entanto, ele
nunca fez um movimento. Nunca invadiu o meu espaço. Pela
primeira vez, eu percebi, apesar de ser confinado a uma
antiga, mansão, me tinha sido dado mais espaço do que eu já
tive antes.

Mudei-me para o lado de sua cama desarrumada,


imaginando seu corpo enrolado nos cobertores. Eu o tinha
ouvido algumas noites, gritando em seu sono. Os pesadelos.

Ele me disse que sua mulher tinha morrido, mas eu


não sabia de nenhum dos detalhes. Eu não conseguia
identificar por que eu nunca perguntei a ele. Poderia ter sido
que eu não queria me intrometer, mas talvez o verdadeiro
motivo fosse que eu sabia que ele não teria me dito de
qualquer maneira. Nós dois tivemos os nossos segredos,
como coletes à prova de armadura, mantendo-nos isolados do
outro lado. Expondo segredos nos faz uma pessoa vulnerável,
abrir-se a perguntas, sondando pequenas indagações que em
última análise não significam nada. Ele tinha me dado uma
pequena amostra do seu passado, revelando que ele tinha
uma mulher, e mesmo uma semana mais tarde, não tinha
feito nenhuma puta diferença.
Ainda assim, a curiosidade bateu no meu cérebro. Eu
não podia deixá-lo ir. Pensei nele a maior parte do dia, tinha
esboçado o seu rosto no meu bloco de notas. Revistar a casa
para a evidência do que o homem poderia ser. Tudo o que eu
tinha encontrado foi um armário cheio de bebidas e alguns
pesos. Era como se ele vivesse duas vidas separadas,
interagindo comigo aqui, sóbrio, sério, mas não cruel e então
tropeça em torno da casa, batendo nas paredes antes de o sol
nascer todas as manhãs.

Quem era o homem que se chamava Nick? Por que


ele não me matou? Ou me tocou? Não perguntou nada sobre
mim, além do que eu joguei com ele em uma breve conversa?
Era como se tivesse toda a informação de que precisava.

Eu andava pelas suas gavetas no quarto e encontrei,


sorrindo, a cópia de As Vinhas da Ira que tinham sido
surradas. Coloquei-a de volta na gaveta e encontrei um
pequeno pedaço de papel, escrito em crayon vermelho
desbotado. James Nicholas Ryder, classe da Sra. Waddell.
Nicholas de Nick? Ryder, o nome ecoou dentro da minha
cabeça. O documento não parecia muito envelhecido, pode ter
sido de sua própria infância. Um filho? Embora ele não tinha
mencionado uma criança. Ele não poderia ter tido um filho
em algum lugar, tanto como ele veio e se foi.

Uma imagem jazia entre os outros itens. Eu levantei-


a da gaveta, trocando-a pela a nota, e estudando os sujeitos
sentados na varanda de uma casa em estilo bangalô. Nela,
um jovem com aparência Nick sentou-se com o braço em
torno de uma bela morena, enquanto um menino adorável
com olhos azuis brilhantes sentou-se em seu colo. Ao lado
deles, um filhote de cachorro pequeno estava com o nariz
para o chão, cheirando, e eu olhei para Blue, que olhou para
mim, sentando-se sobre as patas traseiras.

Uma pontada de tristeza esfaqueou meu peito, e eu


fechei a imagem de volta para dentro da gaveta, sentindo
como se eu tivesse visto algo que não deveria ter.
O canto de um envelope de papel pardo espiou por
trás do livro, quando voltei para aquela gaveta, e eu
cuidadosamente deslizei para fora. De dentro, peguei uma
pilha de fotografias.

Ficou com o borrão de um edifício em suas costas,


Michael levando um celular ao ouvido na primeira imagem. A
visão dele torcendo meu estômago, eu lancei para outra
imagem, meses atrás tomadas, onde nós dois tínhamos
participado de uma cerimônia de inauguração no novo centro
de casino. Ainda noutra, o fotógrafo me pegou saindo do
cemitério no dia do funeral do meu pai.

Minha respiração engatou. Realização atingiu minha


cabeça em uma confusão tonta de pensamentos, e eu agarrei
a borda da cômoda para não tropeçar para trás.

Nick estava me observando por meses. Já em um


ano, a partir do que eu poderia determinar das outras
imagens. Meu sequestro não foi uma tentativa aleatória para
roubar a mulher do prefeito. Ele tinha me seguido ou, pelo
menos, alguém teve, e por um longo tempo.

Outra imagem foi tomada através da janela do meu


estúdio de arte no hospital, onde eu estava diante de uma
sala de aula de alunos. Lembrei-me do dia. Vividamente. Um
dos meus alunos tinha esquecido sua medicação e ameaçou
me esfaquear com um lápis, até que uma distração fora da
janela havia frustrado seu ataque o tempo suficiente para
chamar a segurança, para escoltá-lo de volta para a ala
psiquiátrica.

O que ele quer comigo? Para trocar? Michael tinha


levado seu filho? Assassinou sua mulher? Eu estava sendo
usada para negociar um acordo de algum tipo?

As palavras de Nick na primeira noite bateu na linha


da frente dos meus pensamentos: Você acha que eu iria
sequestrar você por algo tão insignificante quanto dinheiro?
De maneira nenhuma. De jeito nenhum eu voltaria
para Michael. Eu tinha que dar o fora de lá. Não porque eu
pensasse que Nick iria me machucar, mas a possibilidade de
me mandar de volta para Michael iria me matar, e eu estava
muito perto da liberdade para deixar essa oportunidade
escapar.

Eu tinha que encontrar uma arma. Uma mulher


apenas não podia vagar pelas ruas de Detroit sem alguma
forma de proteção. Eu tinha que encontrar uma arma, uma
faca, alguma coisa. Eu já tinha procurado na cozinha, mas,
surpreendentemente, Nick não decorou suas bancadas com
uma faca Ginsu.

Virei-me para o armário, e enquanto eu atravessava a


sala, Blue chegou ao meu lado. Colocando minha mão na
maçaneta, o cão latiu como se tivesse sido treinado para
manter as pessoas fora dela.

O que só me fez querer saber o que estava lá dentro.

Testando a paciência do cão, eu virei novamente a


maçaneta, lentamente.

Blue choramingou em ritmo, inquieto, até que ele


saiu de lá de uma forma que tinha os cabelos em pé em
frente meus braços.

Duro como uma tábua, ele situou-se em atenção,


seus olhos focados na porta. Ah Merda. Nick disse a ele que
não demoraria muito.

Eu soltei a maçaneta, fechando a porta de Nick atrás


de nós, mas em vez de me seguir, Blue trotou as escadas. Um
rugido profundo retumbou em seu peito, assustando o
inferno fora de mim.

"É Nick," eu sussurrei, mas o cão continuou sua


perseguição em direção a porta da frente.
É Nick, eu disse a mim mesma. Quando Blue reagiu
dessa maneira com Nick, embora? Era como se o cão
soubesse a rotina do seu mestre, o som de seus passos, e
algo não pareceu certo para ele. Que queria dizer que não
pareceu certo para mim, também.

As batidas dentro do meu peito batiam a um ritmo


constante em meus ouvidos, e eu corri para a janela no meu
quarto, olhando através das grades. Além das árvores
adjacentes, em que eu pensava ser o estimado vizinho da
mansão, luzes piscaram à escuridão, como se um conjunto
de faróis tivessem sido desligados.

No andar de baixo, o constante grunhido baixo de


Blue encheu a casa de outra forma tranquila.

Quando os segundos se passavam, seu rugido ficou


mais alto, mais intenso, como picos nas bordas de uma
casca. Eu não conseguia tirar os olhos do veículo do lado de
fora, no entanto. Um veículo significava um meio de fuga.

Meu estômago se agitou com a indecisão rodando na


minha cabeça. Devo ter uma chance de abordar um completo
estranho, ou ficar onde eu poderia pousar de volta nos braços
de um psicopata, um que queria certamente me matar? Nesse
ponto, Michael deve ter descoberto que eu tinha roubado o
chip de sua mesa.

Eu tinha jurado nunca mais ser uma vítima


novamente. Eu nunca seria quebrada novamente. Sem saber
as intenções de Nick, fez dele um inimigo.

Uma rápida olhada para fora da janela mostrou que


as luzes ainda não tinham virado novamente. Faça isso,
Aubree. Vá agora.

A casca apertou meus músculos, e eu na ponta dos


pés até a porta do quarto, olhando para baixo na dilapidada
sala de estar. As patas de Blue ficaram frenéticas, e ele pulou
na porta, arranhando a madeira enquanto ele tentava agarrar
seu caminho para o que quer que estivesse do outro lado. Ele
soou como um leão faminto pronto para quebrar, a partir da
sua gaiola.

Com o Blue ocupado, era agora ou nunca.


Precipitando para o banheiro-armário, eu peguei meu casaco,
pendurei sobre o rack, e coloquei-o. Não é a coisa mais
quente para vestir em outubro, mas teria que servir.

Santo inferno, meu coração batia tão forte que eu


pensei que a maldita coisa pudesse pular para fora do meu
peito, e minhas respirações fáceis viram para calças rasas de
medo.

Tudo de uma vez, Blue parou de latir.

Meu corpo continuava a tremer, e como Blue


permaneceu junto à porta, congelado durante um minuto,
choramingando e passeando ao lado. Ele abaixou a cabeça,
como se estivesse farejando através da porta, em seguida,
sentou de volta sobre as patas traseiras.

Descendo as escadas ganhei um rápido vislumbre do


cão, mas como se ele estivesse muito ocupado para cuidar do
que eu fiz, ele voltou sua atenção para a porta.

Dentro da cozinha escura, eu procurei por algo que


eu poderia usar como uma arma. Qualquer coisa. Estrias,
principalmente através de gavetas vazias, produziam nada
mais do que espátulas e um abridor de lata. Torci ao redor e
concentrei a atenção na cadeira da cozinha.

Passos distantes de Blue endureceram minha


espinha, e eu caí para frente, agarrei a parte de trás da
cadeira, e bati na bancada. Uma vez. Duas vezes. A perna
lascada, finalmente em um pico afiado de madeira, uma
patética ferramenta pouco surrada.

Melhor do que nada, no entanto.


Através da cozinha, em uma sala adjacente, eu fiz o
meu caminho em direção à porta dos fundos. Se o bater da
cadeira não tivesse interrompido os incessantes latidos de
Blue, e um outro olhar sobre meu ombro mostrou que o cão
não se preocupou em me seguir.

Eu deslizei pela porta, fechando-me do lado de fora,


onde os ventos bruscos chicoteando através da minha
jaqueta aberta. Eu não tinha tido tempo para mudar e usava
nada mais do que uma camiseta e jeans por baixo do casaco.

Correndo pelo gramado me levou à beira do bosque


que separava as duas propriedades. Cristo, eu não tinha
sequer uma lanterna.

Vozes irromperam a partir de uma distância. Dois?


Três? Sangue pulsando através de minhas orelhas fazendo
isso difícil de distinguir, mas cada um definitivamente soou
profundo, masculino.

Os tremores arruinando o meu corpo, e cada


respiração chegou instável. Quem eram essas pessoas?
Vendedores de drogas? Vizinhos de Nick?

Galhos estalavam sob as botas quando eu


contornava as árvores e sorrateiramente pela floresta estreita,
até que eu cheguei à beira da propriedade adjacente.

Talvez mais dilapidada que a que eu tinha acabado


de escapar, a mansão tinha mais de um olhar gótico. Sons do
interior ecoaram em todo o quintal. Quebra de vidros.
Batendo, batendo. Desintegração, como quem estivesse
dentro tomando uma marreta para as paredes. Risos.

Ladrões.

Do outro lado do gramado, um caminhão vermelho


modelo antigo estava estacionado, a cama dela preenchidos
com metal e mobiliário objetos que apoiaram as minhas
suspeitas. Quanto mais perto que eu caminhava para o
caminhão, mais altos tornaram-se os ruídos, como uma
debandada movendo-se através da casa com velocidade.
Atrás de uma janela de nível inferior da casa, lanternas
cintilaram em um dos quartos no nível superior. Agachando-
me, eu circulei o veículo e, encontrando-o vazio, abri porta e
subi dentro.

Meu pai, em sua determinação de me proteger e me


ensinar a sair de situações difíceis, teve que me mostrar como
fazer ligação direta de um veículo uma vez. Que tinha sido
anos atrás, o tremor torceu meu intestino, inclinei-me para
frente e procurei no porta luvas algo que eu poderia usar
para remover o painel da coluna de direção. Dependendo da
idade do veículo, uma chave de fendas pode ser usada como
uma chave para ligar também, mas eu não encontrei nada.
Ainda segurando a ponta de madeira, liguei o tine afiado,
testando sua força. Talvez eu pudesse usar a ponta como
uma chave. Ou apresentá-lo para o painel para que ele fique
fora. Valia a pena tentar, de qualquer maneira.

Então eu me sentei com a respiração presa na


garganta.

Através do para-brisa, um garoto, talvez quatorze ou


quinze anos, olhou para mim. Sujeira revestia seu pálido
rosto, e suas roupas não eram mais do que trapos caindo de
seu corpo magro, como se ele tivesse vivido nas ruas. Ele
olhou por cima do ombro, em direção à mansão atrás dele,
então de volta para mim.

Respirações chegavam rápidas o suficiente para


fazer-me tonta, eu deslizei minha mão em meu colo, dei uns
tapinhas ao longo da porta para o punho, e segurei firme.

Antes que eu pudesse pôr o parafuso, ele abriu a


boca e gritou. Auto, perfurante. Não foi até que ele reverberou
de volta que eu percebi que ele gritou: "Ladrão!"

Eu pulei para fora do assento do motorista, e em


segundos minhas botas bateram na grama, corri em direção à
floresta. Um olhar para trás mostrou três homens saindo da
mansão e correndo atrás de mim. Eu continuei, batendo
tanta velocidade quanto eu poderia a partir das botas
desajeitadas que eu usava, ignorando como eles bateram
quando eu saltei sobre galhos caídos.

Oh, merda, oh merda!

"Fique com ela, Trey!" Eu ouvi um deles gritar.

"Para a direita!" Outra voz masculina seguiu o


primeiro. "Ela foi à direita!"

O som de suas vozes colocava-os em seus primeiros


vinte anos, talvez. Crianças de rua.

Tudo que eu tinha era uma arma improvisada da


perna da cadeira.

Um, eu provavelmente poderia lutar, apenas por pura


adrenalina. Dois, seria complicado. Eu não tinha a chance
contra três, então a melhor coisa a fazer era correr tão rápido
quanto minhas pernas da porra poderiam bater.

"Quando nós a pegarmos, ela é minha! Você ouviu?


Minha!"

"Aqui, vaquinha, gatinha." Um deles riu, e eu


sufoquei um gemido.

Minha boca seca de toda a umidade nos passos se


aproximando. Eu poderia apenas fazer a beira das árvores
quando minhas pernas capotaram para fora abaixo de mim.
A terra caiu em meu rosto, e uma picada de tiro apressado
através do meu nariz, ramos morderam através do tecido fino
da minha camisa.

Palmas apertaram minha coxa, me puxando para


trás, e o rosto de um homem apareceu, escuro, olhos maus
acima o sorriso largo esticando os lábios. "Ha! Encontramos a
cadela!"
Deixei escapar um grito, esfaqueando-o no braço com
a lança de madeira. "Saia de perto de mim! Eu vou te matar!"

"Cadela!"

Agarrando meu cabelo, ele puxou forte. Um tapa no


meu rosto abalando minha visão enviou um flash de luz
estourando atrás de minhas pálpebras.

Dentes cerrados, eu ataquei com tudo dentro de mim


quando o chão da floresta fria atravessou o casaco, para a
pele nas minhas costas. Chutar. Girei, e meus dedos
dirigiram um golpe contra osso. Sangue pulverizado na
minha cara.

"Foda-se!" O que eu tinha atingido cobriu o nariz com


uma mão, enquanto um flash de branco bateu na minha
visão periférica.

A dor explodiu na minha bochecha esquerda,


chocalhar dos ossos e dentes. Senti meu queixo
desequilibrado. Outro golpe anestesiado o primeiro como um
raio atingindo meu crânio.

"Porra cadela, quebrou o meu nariz!" Dedos cavaram


minha mandíbula. "Vagabunda!"

Uma rachadura estrondosa contra a minha bochecha


bateu meu rosto para a direita novamente. A floresta
circundante inclinada sobre si mesma, enquanto os homens
se esforçavam para me segurar. Um buraco negro foi se
aproximando de meu ponto de vista, ameaçando roubar
minha visão. Não! Lute! Eu pisquei e tentei me manter
concentrada. Não passe para fora. Não desmaie.

Dois homens, pele suja parecendo pálidos olhando


para mim com dentes faltando, como a respiração rançosa de
algo que tinha morrido em suas bocas. Mãos propagando
como águias nas minhas pernas, e ao rasgamento, o meu
olhar estalou baixo em direção ao cara que tinha instalando-
se lá.

"Oh, porra, ela é linda. Segure-a Trey."

"Olhe para essas cicatrizes!" O mais próximo a mim


se inclinou. "Você gosta de se cortar? Hein?" Sua língua
molhada arrastando pelo meu rosto. "Você vai sair na dor? É
por isso que você está lutando?"

Tentei mover meus braços, mas eles estavam presos


acima da minha cabeça até o terceiro homem.

As copas das árvores além deles ficaram à vista, uma


mortalha escura paira sobre mim.

Uma mão apalpou meu peito.

"Depressa a boca! Estou prestes a explodir minha


merda a qualquer segundo."

"Cadela tem três buracos!"

Seu riso perfurou meu ouvido como pregos que


perfuram através do meu tímpano.

Meu estômago afundou, torceu e revolveu quando


um deles levantou-se de joelhos e seu pau saltado de suas
boxers. Ambas as minhas pernas foram esticadas para baixo
pelo homem ao meu lado, o outro posicionando-se no meu
âmago.

O atacante ao lado de minha cabeça abriu o zíper de


suas calças e bateu a sua ponta contra meu queixo.

"Não! Não!" Eu estiquei meus músculos para chutar,


puxei minhas pernas, mas uma palma atingiu minha testa,
batendo minha cabeça no chão. Minha respiração chegou
mais rápido, entrei em pânico.

"Afogue sobre isso, prostituta."


Rosnados ameaçadores profundos chegaram fora da
escuridão para a direita de mim, e eu peguei um flash de
preto antes de Blue levar o homem ao meu lado.

"Oh, merda!" O único entre as minhas coxas


pressionando para dentro de mim, apertando os ossos das
minhas pernas quando ele foi deslocado para fora. "Pegue a
porra da sua arma! Atire no filho da puta!"

Um estrondo ecoou como um trovão através das


árvores. Seguidos pelos rosnados e latidos de Blue. Mais três
trovões. Mais latidos. Quatro estrondos. Um grito. Cada
barulho tinha meus músculos empurrados, e eu chutei no
atacante abaixo, derrubando-o de volta em sua bunda.

Fogo destruiu meu couro cabeludo quando o outro


puxou meu cabelo, e uma dor aguda estourou em toda a
minha bochecha com um tapa.

O que eu tinha chutado subiu em minhas coxas,


cavando seus dedos em minha carne. "Segure ainda a
cadela!"

Eu empurrei passando a secura na garganta, e gritei.


"Socorro! Alguém, socorro!"

Terror enrolado em minhas veias em uma corrida


para a realidade de que os homens fariam e rasgariam em
mim.

"Você tentou nos roubar? Huh, vagabunda? Tentou


tomar nosso caminhão porra?"

Eu nem sabia do que eles falavam, mas a voz cortou


meu crânio, me roubando da escuridão que se agarrava às
margens da minha consciência. Minha cabeça girava, o
mundo inclinou-se a um turbilhão diante dos meus olhos, e
tudo o que eu podia sentir era o cheiro de sua respiração e a
escavação de suas unhas em minha pele.
Mais peso pressionando em meu corpo, e eu me virei
para encontrar o homem que Blue tinha atacado. Ele havia
retornado, sua jaqueta estava rasgada e ensanguentada.
Blue? Onde Blue foi?

À medida que suas mãos inábeis atrapalharam-se


com a minha camisa, a esperança escapuliu. Como fui
estúpida! Por que eu tinha corrido?

Eu podia ver a mansão de onde eu estava deitada,


zombando de mim sobre o santuário de Michael, a partir do
homens que assolam o meu corpo, que está fora a distância
como uma fortaleza impenetrável. No chão frio, na floresta
entre as casas abandonadas, onde ninguém iria ouvir meus
gritos, eu poderia morrer devastada, espancada e sozinha. O
pensamento esmagado em cima de mim, batendo terror
através do meu corpo.

Um tapa duro picando minhas coxas. "Porra, pare de


se mover!"

Eu nem percebi que eu continuava a lutar contra


eles. Meu corpo tinha ficado dormente, minha mente
desconectou-se, caindo na escuridão. Isso mesmo, no poço
sem esperança da desgraça que eu tinha me feito a executar
em primeiro lugar, para não ser enviada de volta para um
monstro, assim como os que rasgam minhas roupas agora.

Minhas coxas empurrando com a dolorosa


deslocação da minha calça jeans. Olhei para o homem acima
de mim, e como um pesadelo, suas feições se contorceram até
que ele se transformou no rosto familiar doentio de Michael.
"Você ama isso, não? Você, porque você veio? Isto é o que
você estava procurando quando você tentou roubar nossas
coisas, sim?"

As lágrimas nublaram seu sorriso, e um soluço


arrancado do meu peito. "Por favor," eu implorei. "Não faça
isso."
Um tiro ecoou. Respingos quentes bateram no meu
rosto, seguido de um grito torturado. Outra rajada de um
fluido quente para o meu estômago, e uma massa de peso
caiu em cima de mim, batendo o ar de meus pulmões,
enquanto o calor escorria na minha barriga.

Como uma oração respondida, meus braços foram


liberados. Uma briga em minha cabeça bateu minha orelha,
arrancando meu cabelo.

Quando um único tiro explodiu no ar, o homem


acima de mim parou de gritar. Seu corpo caiu no lado,
crepitando as folhas com sua queda.

Aconteceu tão rápido que eu não poderia manter-me


com o que estava acontecendo. Meu olhar se lançou para a
direita, e eu não sabia se para pleitear mais difícil ou
choramingar com alívio.

A silhueta de Nick ficou por apenas alguns segundos,


antes dele ir de cabeça no cara do meu lado, derrubando-o de
costas.

Presa sob o corpo sem vida de um homem que tinha


quase me estuprado, eu gritei e soltei até que eu tinha jogado
o peso morto de cima de mim, lutando para trás até que
minha cabeça bateu em uma superfície sólida. Eu me
assustei à esquerda, aliviada ao descobrir que era apenas o
tronco de uma árvore, e puxei minha calça jeans de volta
para os meus quadris.

Ocupando o corpo do desconhecido, os lábios


descascaram para trás em um grunhido, Nick bateu com o
punho no rosto do bastardo. O barulho de cartilagem
quebrando virou meu estômago. Quando, finalmente, o
homem se acalmou abaixo dele, Nick empurrou para cima a
partir do diabo selvagem, apontou a arma para o rosto do
homem, e disparou uma bala em sua testa.
Meus músculos se encolheram, a respiração presa
em meu peito enquanto eu estava sentada em choque
completo. Através dos lábios entreabertos, um grito ansiava
por arrancar de mim, mas eu não podia falar. Não foi possível
fazer mais nada do que olhar fixo na descrença do macabro
que me cercava.

Eu peguei o olhar de Nick e respirei. Suas pupilas


dilatadas mesclados no azul, dando-lhe uma aparência
enlouquecida, raivoso. Queimando com ira e raiva. Por uma
fração de segundo, o meu coração batia, quando ele olhou
para mim como se ele fosse me atacar a seguir, mas o
crepitar de ramos ecoando desviou sua atenção e atirou,
presumivelmente depois de um dos homens. Talvez um que
eu não tinha contabilizado.

Cada músculo do meu corpo tremia. No chão da


floresta em frente a mim, todos os meus três atacantes leigos
imóveis e virados para baixo em uma piscina convergentes de
sangue que infiltrou-se na terra sedenta.

"Trey!" Ao som de outra voz estrangeira, eu mexia


para uma das armas caídas e apontei na direção. A

O rapaz que tinha alertado os homens de volta para o


caminhão ficou um par de jardas. Com os olhos arregalados,
boca aberta, ele olhou para o sangue, mas quando seu olhar
caiu sobre mim, ele torceu longe e correu para a escuridão
das árvores.

Abaixando a arma, eu enrolei meus joelhos em meu


corpo e chorei.

Minutos se passaram antes que a batida de botas


tinha me levantando novamente. Eu encontrei-me com Nick.

Ele correu para o meu lado e empurrou para trás


meus fios de cabelo. "Porra, Aubree."
Meu corpo tremia de alívio ao vê-lo, outra rodada de
lágrimas enchendo meus olhos.

Com um grunhido em seu peito, ele levantou-me em


seus braços, como se eu não pesasse nada. Através da
escuridão e caos dentro da minha cabeça, eu o ouvi
sussurrar, "Eu tenho você," ele me carregou pelo gramado,
em direção à mansão.

Essas três palavras simples cobriam o tremor ainda


pelo meu corpo, e o mundo ao meu redor ficou imóvel. Eu
tenho você.

Travada em seus braços, tudo o que eu podia fazer


era olhar com admiração para a intensidade crua de suas
feições e o aperto de sua mandíbula, o pulso furioso das veias
do pescoço, o alargamento das suas narinas.

Quando ele arrombou a porta e me levou até a


escada, eu me senti dormente.

Ele matou aqueles homens. Por mim. Tão facilmente,


e com tanta graça letal, que eu não sei se enrolo meus braços
em torno dele ou se o temo. Em ambos os casos, Nick tornou-
se instantaneamente algo mais do que o meu sequestrador.
Ele se tornou meu salvador, meu salvador. Um anjo escuro,
com sangue em suas mãos e fogo em seus olhos.

Ninguém nunca tinha lutado por mim, matado por


mim. Nem mesmo o meu próprio pai. Eu sempre cuidei de
mim eu mesma, diante das minhas próprias batalhas, e parte
de mim queria me enrolar em uma bola de vergonha por ser
tão fraca.

Com as pernas trêmulas que eu jurei parar a


qualquer momento, ele me colocou no chão em seu banheiro,
ainda me segurando quando ele virou a torneira para o
banho.
Eu agarrei sua jaqueta. "Não!" Enterrei meu rosto em
seu pescoço, meu corpo pranchado, meu queixo tão rígido e
dolorido de ser perfurado, eu mal conseguia formar uma
palavra. "N-não a água profunda."

Sem argumento, ele me levou até o chuveiro em vez


disso e ligou o jato. "Vamos começar tirando essa porra de
sangue fora de você."

Eu balancei a cabeça, as lágrimas escorrendo pelo


meu rosto. Seu aroma picante penetrou meus sentidos,
acalmou a tensão enrolada tão apertada no meu intestino que
eu pensei que ia surtar. Com uma elevação de meus braços,
ele tirou minha camisa e sutiã, atirando-os ao chão, nunca
uma vez olhando para o meu corpo cheio de cicatrizes. Ao
puxão da minha calça empurrando meu corpo, eu agarrei seu
ombro para me equilibrar. Ele me ajudou a entrar e,
enquanto eu estava tremendo no jato, ele permaneceu fora do
chuveiro e me limpou para baixo com sabão, a criação de
uma poça de água avermelhada aos meus pés.

Olhei para ele, o sangue respingado na sua camisa


branca e braços enquanto ele trabalhava. Um assassino, que
tinha fulminado todos os três homens sem hesitação,
assassinados sem remorsos, estava preocupado com o
sangue em mim.

Seus golpes eram gentis, cuidadosos, pois ele


meticulosamente limpou todos os vestígios daqueles
bastardos da minha pele, evitando os novos hematomas nas
minhas pernas e os cortes nas minhas costas. Eu deveria ter
ficado com medo dele, do jeito que ele tão habilmente
empunhava uma arma, do jeito que ele provou ser tão
perigoso, talvez mais, do que Michael, porque Michael teria
pensado nos riscos para si mesmo em primeiro lugar.

Nick era impulsivo, imprevisível, sem medo e


intimidante, tudo ao mesmo tempo. Enquanto eu estava em
êxtase de sua bondade, com a gentileza de suas mãos
acariciando meu corpo; pela primeira vez na minha vida, me
senti segura.

Uma vez que ele tinha conseguido tirar o sangue de


cima de mim, ele virou o chuveiro e me secou com a toalha,
antes de me levar para a cama, onde ele me envolveu em
cobertores quentes. Vergonha rasgou meu coração e eu me
amaldiçoei pelo que eu tinha feito, tentando fugir. Eu me
encolhi com o pensamento de que eu o tinha traído. Ele tinha
me dado liberdade, confiava em mim, e eu tinha explorado
isso.

"Fique aqui por um minuto, tudo bem?" Ele girou


para longe de mim, mas eu agarrei o braço dele, não
querendo admitir que eu tinha sido abalada ao núcleo.

"Quem eram eles?"

"Ladrões, eu acho. Vi seu caminhão, cheio de aço e


cobre." Ele se inclinou para frente e acariciou meu cabelo, me
dando uma boa olhada com suas pupilas dilatadas que
tinham começado a amolecer, a encolher a partir da selvagem
intensidade de antes, em um azul mais calmo. "Eles não vão
machucá-la agora, ok? Basta ficar aqui." Seu rosto mudou a
uma carranca sombria. "Eu tenho que encontrar Blue."
CAPÍTULO 30
Nick
Eu procurei o perímetro da mansão, todo o caminho
até a parte de trás, onde eu finalmente encontrei Blue,
encontrando-o em uma poça de sangue. Ele não respirava.
Não se mexia. As feridas em seu crânio escorriam sangue em
torno de sua cabeça.

Assim, muitos ferimentos de bala. Como se ele se


recusasse a cair.

Meus joelhos dobraram, e eu caí para o lado dele,


levantei a cabeça dele no meu colo. "Não, não, não. Blue,
vamos lá. Não, amigo. Vamos lá."

Seus olhos fechados não vacilaram. Sua cabeça caiu


com cada aceno nele, toda tentativa de acordá-lo. Nada.

Debrucei-me sobre ele, rezando por um piscar de


olhos, confirmando o que eu já suspeitava.

Silêncio.

Levantando-o mais alto em meu colo, eu acariciava


seu rosto, sua expressão tão pacífica como se ele dormisse
nos meus braços, e uma memória antiga atingindo.

Jay senta-se em uma faixa de luz solar que brilhava


no chão pela janela. O filhote de cachorro pequeno é esticado
através de suas pequenas pernas. "Papai? Eu posso chamá-
lo?"

Estendo a mão para acariciar a orelha do cachorro. "O


que você tem, pequeno homem?"
"Blue".

"Blue, hein? Como você escolheu este nome?"

Inclinando a cabeça, Jay brincava com o rabo do


cachorro, nem isso perturbou o seu sono. "Seus olhos são
azuis."

Eu sorrio. "Todos os olhos dos filhotes são azuis


quando são pequenos‖.

Ele olha pensativo por um momento, mas encolheu os


ombros. "Eu só gosto de Blue."

"Então será Blue."

"Ele é meu melhor amigo no mundo todo." Jay planta


um beijo no topo da cabeça do filhote de cachorro. "Eu o amo."

Eu bato levemente a cabeça do meu filho, meu sorriso


desaparecendo para algo mais sério. "Ele vai protegê-lo dos
caras maus, enquanto eu estiver no trabalho."

"Mas ele é apenas um filhote de cachorro." Jay franze


a testa. "Como ele pode me proteger?"

"Bem, ele não pode agora. Mas algum dia, ele vai ser o
melhor cão de guarda do bloco."

Ele balança a cabeça, segurando as patas minúsculas


de Blue na sua. "Porque ele nos ama, também."

"Está certo."

Enquanto a memória quebrou, eu andava para trás e


para frente, acariciando meu crânio. "Foda-se!" Lágrimas
brotaram em meus olhos, e eu parei de me mover, belisquei a
base do meu nariz para mantê-los de pavimentação. "Foda-
se!" Eu chutei um vaso vazio, enviando-o contra a parede de
tijolos da casa.
Mais uma vez, eu caí de joelhos ao lado dele e
levantei a cabeça, balançando-o enquanto eu acariciava seu
ouvido.

"Você fez bem, Blue. Você é um bom cão." Cheirei e


limpei minha garganta, desesperado para conter a agonia em
comichão de escapar, e enterrei meu rosto em seu ouvido.
"Faça-me um favor, hein?" Braços apertados em torno de seu
pescoço, eu fechei os olhos, minha voz embargada. "Cuide
deles por mim."

Só assim, o último segmento deslizou pelas minhas


mãos. Se não fosse por Blue, eu poderia ter facilmente
engolido uma bala um tempo atrás. Eu lhe devia minha vida.
Ele me seguiu para fora da casa em chamas na noite do
ataque, mantendo-se nos meus calcanhares quando eu
tropecei ao longo. Tinha sido a sua casca que chamou a
atenção de Lauren, quando ele ficou ao meu lado.

Deslizando minhas mãos debaixo de seu corpo, eu


levantei-o em meus braços, levei-o para dentro da casa, e
coloquei-o para baixo em sua cama. Eu ia enterrá-lo no dia
seguinte.

Nesse meio tempo, eu tinha que me livrar dos corpos.

Era quase meia-noite quando voltei para a mansão.


Eu tinha conduzido o caminhão a poucos quarteirões mais e
ateei fogo com todos os homens dentro. Ninguém iria
encontrá-los lá. Ninguém daria a mínima para eles.

Entrei no meu quarto, encontrei Aubree dormindo,


enrolada em meus cobertores, seu corpo se contorcendo.
Encarando para baixo em seu rosto machucado, eu
acariciava um dedo em sua bochecha, e ela acordou
assustada, apoiando-se contra a cabeceira.
Virei-me para sair, mas ela segurou firmemente meu
pulso. "Espere! Por favor, fica. Por Favor."

Eu não tinha a intenção de acordá-la, mas eu fiz o


que ela pediu, tomando um assento ao lado dela na cama.

Suas sobrancelhas levantadas, de uma expressão


preocupada. "Blue... ele morreu—?"

Eu balancei a cabeça, e ela passou a mão pelos


cabelos, lágrimas brilhando em seus olhos.

Ela cobriu o rosto com as mãos, enrolando seus


dedos em punhos quando ela fungou. "A culpa foi minha. Ele
estava apenas tentando me proteger."

"Ele estava fazendo seu trabalho. Não é sua culpa."

"O que eu fiz?" Puxando as pernas contra o peito, ela


colocou os braços ao redor delas e enterrou o rosto em seus
joelhos. "Eu sinto muito, Nick. Eu sinto muito."

"Não há razão para se arrepender." Eu peguei um


vislumbre da contusão em seu rosto, e mentalmente coloquei
o foco nas costas para ela. Blue estava morto. Desculpas não
iriam mudar esse fato, e ela não precisava atormentar-se
sobre ele. "Você está bem? Essa contusão parece muito
ruim."

Ela ignorou minha pergunta. "Eu não deveria ter...


Eu sinto muito." Seus olhos se voltaram para trás e para
frente, lábios tremendo, e eu senti que uma nova rodada de
soluços viria a seguir.

Estendendo a mão, eu hesitei por um momento,


antes de colocar a mão sobre a dela. "Ei, está tudo bem. Você
está segura agora."

"Não. Há um problema. Fui egoísta. Eu fui egoísta


por fugir de você. E agora Blue... por causa de mim..."
"Pare de bater-se. Blue não quer isso para você, ok?
Ele fez isso porque é isso que ele era treinado para fazer. Eu o
treinei para guardá-la. É minha culpa."

O ouro de seus olhos embotados, e sua recusa a


olhar para mim disse-me a vergonha que atormentava sua
mente. "Eu apenas... Não pude parar de ver seus rostos." Ela
balançou a cabeça, os olhos molhados de lágrimas. "E... Eu
tentei lutar com eles para pararem, mas..."

"Eles eram três homens com armas, Aubree.


Qualquer um teria ficado com medo."

"Exceto você." Os olhos dela saltaram para os meus,


olhando tão intensamente que eu quase tive que desviar o
olhar. "Você parecia... diferente esta noite. Quase como se
você estalasse. Eu estava com medo... em primeiro lugar."
Seu olhar baixou para meu peito nu, forçando-me a deslocar-
me na cama. Passando as mãos pelos cabelos, joelhos ainda
puxado apertado para o peito, ela fechou os olhos e soltou
duas respirações longas. A tensão de sua mandíbula e a dor
aparente, e suas sobrancelhas se suavizaram. Quando ela
abriu os olhos novamente, eles permaneceram dirigidos no
meu peito. "Dylan Thomas."

O nome, completamente fora de contexto, me pegou


desprevenido. "O Quê?"

"A citação em seu peito. Um poema de Dylan


Thomas. Minha mãe tinha um grande livro de poemas que eu
devo ter lido milhares de vezes quando criança. Lembro-me
de um." Seus olhos rastreando para cada lado do meu peito.
"As tatuagens... o que elas significam?"

Dois conjuntos de ondas sonoras com tinta em cada


peitoral foram no início e no final do meu filho do seu
primeiro grito recém-nascido. Eu tinha carregado a gravação
em um gerador de ondas de som do computador e se
transformaram em um projeto da tatuagem. Sobre o meu
coração, havia duas estrelas, uma delineada com as iniciais
da minha mulher, uma com o meu filho. Ambos realizadas na
data de 30 de outubro de 2012, à data da sua morte. Abaixo
as estrelas era a citação de Thomas:

Não vá delicadeza nessa boa noite.


Raiva, raiva contra a morte da luz.
Eu tinha tatuado quando Jay nasceu primeiro. Três
meses prematuro, ele passou os primeiros sessenta e dois
dias na UTI, lutando por sua vida. Como resultado, eu o
chamava Jay Louis, após o famoso boxeador, Joe Louis meu
pequeno campeão.

O próprio pensamento incitou uma fisgada nos meus


olhos e nariz com a ameaça de lágrimas. Como poderia uma
criança, que tinha lutado tanto para viver desde o início, ser
morto tão jovem?

"As estrelas... elas foram... algo que eu costumava


dizer a meu filho. Quando era jovem, ele me perguntou o que
aconteceu com o pai de minha mulher, que faleceu quando
Jay tinha três anos." A memória encheu minha cabeça, não
menos vívida do que se eu ainda estivesse sentado na beira
da cama do meu filho, falando com ele antes de adormecer:

"Onde está ele papai?"

"Bem, ele não está mais aqui. Ele está no céu, olhando
para nós." Pequenos auges do queixo de Jay sobre o cobertor
de nave espacial, como eu gostava guardá-lo apertado.

"Como? Ele mora no espaço?"

A pergunta me faz sorrir, e eu corro meus dedos


através de seu cabelo macio, aveludado. "As estrelas no céu
são as almas das pessoas que amamos. Eles brilham tanto,
nem mesmo a noite pode escondê-los. E quando estamos
perdidos, eles nos guiam."

"Você será uma estrela um dia, papai?"


"Algum dia. Quando você vir um tiro, através do céu?"
Uma varredura de minha mão sobre ele ilustra o visual. "Isso
vai ser eu, dizendo Olá. Eu vou cuidar de você nas noites mais
escuras. E pouco antes de o sol subir, quando é hora para eu
dormir, eu vou sussurrar em seu ouvido, o verei no meio da
noite."

Uma lágrima desliza pelo rosto, e ele enfia o rosto no


travesseiro como se estivesse escondendo-se.

"Ei, por que as lágrimas, companheiro?"

"Eu não quero que você morra. Eu não quero nunca


que você ou mamãe morra." Ele funga. "Eu vou orar todas as
noites para que você nunca se torne uma estrela."

Seu comentário traz uma contradição de riso e tristeza


com a ideia de nunca deixá-lo só um dia. Eu limpo o rosto e
beijo sua cabeça, deixando-me puxar para um abraço
apertado, quando ele envolve seus braços em volta do meu
pescoço. "Todo mundo se torna uma estrela, eventualmente,
Jay. Mas não importa o que aconteça, ou de onde eu estou,
parte de mim sempre estará aqui," eu descansei minha mão
contra seu coração "com você."

"Como?"

"O seu coração foi feito do meu."

Ele olha para baixo em seu peito e, em seguida, o


meu. "Estou em seu coração, também, papai?"

"Sempre".

"Nick... o que aconteceu com sua mulher?"

A pergunta de Aubree me rasga a partir da memória,


e eu podia sentir a batida contra o meu peito, o perfurando
na parte externa de alguém tentando passar a armadura de
aço em que me enjaulei.
Eu só tinha respondido a esta pergunta uma vez
antes, para um terapeuta, e depois eu nunca mais voltei. Alec
nunca mais perguntou. Lauren nunca perguntou. Eu nunca
tinha falado sobre o assassinato para ninguém. Eu não
podia. Essa foi a melhor caixa mantida trancada e
armazenada longe. Eu não tinha ideia do que essas memórias
libertas para a força aberta fariam para mim. Como a Caixa
de Pandora, que continha a minha maior dor do mundo e
meu mais profundo e mais intenso amor. Meu filho
primogênito seria sempre um lugar de destaque no meu
coração, e sua mãe, o meu primeiro amor, era a única mulher
na minha vida que tinha o poder para me destruir. Perder os
dois levou-me a profundidades de dor que eu não conseguia
sequer lembrar, tão escuro que eu os temia eu mesmo. Eu me
afogava em memórias de suas vozes, seus toques, a sensação
de tê-los em meus braços. E quando estas sensações tinham
começado a desvanecer-se, eu substituí por esmagamento de
raiva que a miséria e o desespero da alma me deram. Raiva
tão venenosa e letal, que eu havia me tornado mais besta do
que homem. Eu sonhei com sangue em minhas mãos e
gritando tortuoso, não de minha mulher e filho, mas sim de
minhas vítimas, dos homens que feriram a minha família. Eu
queria uma libra de carne para todos os anos que eu perdi de
ver o meu filho crescer.

A abertura da caixa era perigosa. Falando sobre eles,


sem a camada protetora da ira para manter meu interior
isolado da dor, poderia me deixar desmaiar e acordar com um
manchado de sangue, e os olhos sem vida de Aubree olhando
para mim. Já era ruim o suficiente, que ela mesma não
sabendo absolutamente nada sobre a minha família tinha
alguma curiosidade para explorar e destrinchar quando eu
poderia ter deixado minha guarda baixa.

Balançando a cabeça, eu me preparei para sair, e


senti um frio aperto no meu pulso.

"Por favor, não vá. Eu não vou insistir."


Meu corpo relaxado se acomodou ao lado dela mais
uma vez.

Luz pena, os dedos percorreram meu pescoço,


presumivelmente traçando a tatuagem de escorpião. "Você vai
ficar comigo esta noite?”

Eu balancei a cabeça. "Eu vou estar bem aqui.


Durma um pouco."

Os gritos. Eu não posso tirá-los da minha cabeça.


Escuridão me impede de ver, de sentir. Eu poderia estar vivo.
Ou morto. Este seria o meu inferno se eu estivesse morto.
Esses gritos chacoalhando meus ossos, me empurrando no
limite. Doeu. Matou. O que me fez um bom homem me
transformou em um assassino. Amor. Meus músculos apertam
quando os gritos se intensificam, e através do escuro, eu me
sinto ao redor, procurando a fonte.

Lena! Jay! Seus nomes ecoam e desvanecem-se


abaixo da tendência. Eu tenho que encontrá-los. Eu sei o que
vem depois disso. Eu sei a dor que vai se seguir, se eu não
encontrá-los. Freneticamente, eu bato levemente em torno das
paredes, no chão. A sala escura parece encolher, apertando-
me a esta caixa onde os gritos se tornam mais alto.

Uma substância fria, pegajosa desliza debaixo dos


meus dedos quando eu rastejo ao longo da superfície de cima,
para baixo, eu não tenho senso de direção. Eu esfrego os
dedos juntos, e de alguma forma, a espiga cortante de cobre
atinge o fundo da minha garganta, quando o cheiro penetra
meu nariz. Sangue?

Os gritos zangados, levantando meu coração, me


deixando louco com o desejo de encontrar a fonte. Eles
precisam de mim. O desespero na voz me diz que eles
precisam de mim para encontrá-los. Ajuda-los. Salvá-los.

Um corpo quente, mas duro bate na palma da minha


mão, e eu explorei a superfície, ansioso, procurando. "Está
tudo bem, eu estou aqui," eu sussurro para ela.

Subsídios da gritaria. Um duro golpe bate minha


mandíbula, chutando minha cabeça para o lado. Uma mão
apertou meus pulsos, e por instinto, eu chamo de volta um
punho.

Uma luz ascende.

Um movimento na minha periferia encaixou na minha


atenção para a esquerda. A raia sangra para a escuridão,
balançando como um pêndulo para trás e para frente, para
trás e para frente. Concentro-me sobre ele, concentrando-se.

Os olhos arregalados de Aubree olham para mim, sua


mão para o lado, acenando para trás e para frente, para trás
e diante. Abaixo de mim? Uma varredura da sala mostrou
que a luz da cabeceira acendeu. Eu montei em seu corpo,
prendendo-a para baixo. Seu braço foi atraído de volta ao
lado de sua cabeça, freneticamente disputando minha
atenção, a outra segurando meu pulso em sua garganta. Meu
braço foi atraído de volta, também, como se nós dois fomos
congelados em um impasse.

Porra. Lutando para trás de seu corpo, eu caí no


chão e me apoio na parede. "Eu estou... Desculpe." Eu
embalei meu rosto em minhas mãos e esfreguei minha cabeça
para trás e para frente. "Porra, eu sinto muito, Aubree." Com
as duas mãos plantadas em ambos os lados da minha
cabeça, eu balançava, desejando que eu pudesse rastejar
para fora da minha própria pele para ficar longe de mim. O
que diabos eu estava fazendo? O que eu teria feito? Batido
nela?
Eu poderia machucá-la! A agonia do pensamento
deixou uma queimadura cáustica nas minhas entranhas.

Mãos quentes em toda a minha pele definiu meus


músculos, e as palmas das mãos achatadas contra o chão,
minha coluna pressionada contra a parede, e seus olhos
tristes procuraram os meus, enquanto ela acariciava meu
braço gentilmente.

Eu balancei minha cabeça, por favor, não pergunte


porquê, mas então ela pegou a minha mão e beijou meus
dedos.

"Eu sinto muito." Desenhando minha mão ao peito,


ela segurou-a firmemente a ela. "Por favor, não vá."

Desculpe? Que porra é essa de sente muito?

Ela inclinou a cabeça, e eu peguei uma corrente


brilhante de lágrimas pelo seu rosto. "Eu acordei de um
pesadelo. Eu pensei... eu pensei que você fosse um deles. Eu
não tive a intenção de bater em você."

Minhas sobrancelhas se juntaram. "Seu pesadelo?"

Enxugando as lágrimas de seu rosto, ela balançou a


cabeça. "Você tentou me acalmar. E eu... eu bati em você.
Desculpe-me." Ela fungou, levantando seu olhar. "Eu não
queria bater em você, Nick."

Tranquilidade seguia enquanto eu tentava processar


o que diabos estava acontecendo.

Seus olhos esvoaçavam ao lado. "Você me chamou de


Lena."

Jesus Cristo. Desenho em longas respirações fáceis,


desacelerando as batidas aceleradas do meu coração. "Eu
pensei... que você foi ferida. Ouvi gritos e... sangue." Meu
olhar caiu para as minhas mãos, e eu as abri, estudando as
marcas de onde eu tinha meus punhos apertados tão duro,
minhas unhas tinham adentrado a merda das minhas
palmas. Soprando meu rosto, eu estraguei uma respiração
afiada e pisquei duas vezes. "Qual foi a situação?"

"Um truque que eu aprendi. Ajuda a quebrar


pesadelos." Seus olhos se esquivando, em seguida jogou de
volta para o meu. "Quem é Lena, Nick?"

Qual é o nome da sua mulher? Você se lembra? Qual o


seu nome? Rolos de voz do terapeuta pela minha cabeça.

A picada atingiu a traseira do meu pescoço, e de


repente eu percebi que tinha riscado o inferno fora dele.

O olhar de Aubree caiu do meu, um leve rubor em


suas bochechas, como se ela estivesse envergonhada por
perguntar. Talvez ela pensasse que era outra mulher. Uma
namorada.

"Minha mulher. Lena era minha mulher." Eu não


poderia explicar por que ou como as próximas palavras
voaram da minha boca. "Ela e meu filho foram
assassinados..." Eu esperei pela fúria, a escuridão, a falha
enviar-me uma onda de raiva. Meu estômago se apertou
quando um formigamento movido pelo meu corpo e calor
aqueceu meus músculos.

Ele se dissipou.

Junto com ela desapareceu o desejo de bater o corpo


de Aubree contra uma parede. Surrá-la com meus punhos
para tentar golpear o meu escudo. Tudo o que eu sentia era
tristeza. Como dizer as palavras em voz alta significava, que
em algum lugar lá dentro, eu tinha aceitado que eles tinham
ido embora. Eu não. Eu recusei, porque com a aceitação vem
contentamento, e eu nunca iria desonrá-los com um estado
tão passivo da mente.

"Como?" Perguntou ela.


Como? Dizendo-lhe como poderia ter me dado uma
dose renovada de raiva que eu precisava. Também poderia
ser perigoso para Aubree. Deus iria ajudá-la se ela tentasse
me convencer de que minha raiva era irracional e
injustificada.

Eu podia confiar nela? Ou, mais importante, eu


poderia confiar em mim mesmo?

Um olhar para cima me encarou, seus olhos


suavizaram e falavam de dor e compreensão. Eles me
disseram e ela sabia algo sobre esses demônios e a incerteza
de confiar em alguém com os segredos que assombram.

"Tudo bem se você não pode, Nick."

Como se ela pudesse ler minha mente maldita!


Limpei a garganta, o movimento enlouquecedor do meu
polegar de volta e para trás sobre o meu dedo no gatilho,
puxando minha atenção longe de seus olhos tristes e
dourados. Eu tinha roubado o segredo sombrio da mulher
quando eu levantei o vestido, descobri uma peça muito
vulnerável dela.

Eu tinha dado nada em troca.

Alarmes soaram dentro da minha cabeça, me


avisando para não descascar a armadura que eu passei anos
em fundição e moldando para proteger os fracos ossos moles,
debaixo da minha pele. Ossos tão frágeis que poderia agarrar.
Eu não devo a ela! Um canto escuro de meu cérebro lutou. Eu
não devo a ela uma coisa de maldição.

Aquela voz veio de dentro e eu apertei meus olhos


fechados, minha mente em busca de silêncio, preparando-me
a descascar a crosta da minha ferida mais dolorosa.

"Eu, uh... Eu tive uma reunião." Eu não reconheci


minha própria voz enquanto falava, como se eu tivesse
escalado fora da minha pele e deixar a concha vazia contar
sua história, enquanto eu observava de uma distância
segura. "Com uma editora de jogos que queria comprar meu
projeto. As coisas estavam indo bem, então quando ele me
convidou para me encontrar com eles para bebidas, eu fui."
Cada músculo do meu corpo ansiava a se contorcer e estava
inquieto, como uma série de alarmes, avisando-me para não
ir mais longe. No entanto, eu fiz. "Minha mulher, Lena, tinha
que pegar o nosso filho na creche o que forçou-a a correr. Eu
normalmente o pegava. Ela, hum, me ligou mais tarde na
mesma noite. Jay tinha esquecido seu coelho." Esfregando a
parte de trás do meu pescoço, eu limpei minha garganta,
enquanto meus músculos ajuntados e tensão ferida dentro do
meu intestino. "Ele sempre dormia com ele, e não iria dormir,
então Lena acabou ficando acordada até tarde com ele. Eu
passei pela creche para buscá-lo após minha reunião."

Olhos torturados, dedos cavando em minhas mãos,


eu engoli o confissão nunca dita que se eu não tivesse sido
tão egoísta, tão egoísta, tão desesperado para ter sucesso e
fazer uma vida melhor, eu teria sido o único a buscar Jay. Eu
teria mantido meu filho mais uma vez, sentindo o peso dele
em meus braços. Lena teria estado no trabalho, como
qualquer outra noite. Nosso destino poderia ter sido diferente.

"Eu estou supondo que talvez eles viram as luzes


acesas na casa, ou algo assim. Haviam seis deles". Ira bateu
através dos meus músculos, enrolando a bola bem enrolada
de ansiedade dentro do meu intestino, quando eu pensava de
todos aqueles homens que tiveram a sua maneira com minha
mulher, tudo de uma vez. Eu estiquei meus dedos, meus
punhos fechando para impedir-me de socar a parede, ou pior,
em Aubree. "Todos os membros da Seven Mile. Quando eu
cheguei em casa... eu notei que a porta estava destrancada.
Lena não fazia isso. Ela nunca deixava as portas
destrancadas. Tinha TOC com isso e queimadores de fogão.
Ouvi ruídos vindos do andar de cima. Meio abafados."
Revirando minha cabeça contra meus ombros não fez
a atração apertada no meu pescoço e ombros, e meus dedos
continuaram a alongar, meus olhos se contraindo em um
esforço para me fazer abortar a história. Para afastar antes
da merda dolorosa. A bola de raiva queimando dentro do meu
estômago, tão gostosa, minhas mãos tremiam. Veneno. Ele
pulsou através de meu corpo, deixando uma lama preta em
sua esteira que eu ansiava por cortar fora de mim. Eu
esfreguei meu antebraço, lambi os lábios ressecados.

Com lágrimas nos olhos, Aubree olhou para mim.


"Eles machucaram ela, não é?"

Meus lábios torcidos como minhas narinas, bobinas


de enrolamento apertado, tão apertado no meu estômago.
"Sim. Dois... dois dos homens foram estuprá-la ao mesmo
tempo. Os outros a seguraram e eu... assisti." Secura subiu
minha garganta, quando eu me lembrava dos sons de estalos
de pele, o riso sobre ela agonizante chorando. "Eu lutei para
tirá-los de cima dela. Matei um deles. Cortei a orelha do
outro." Eu sorri para que, a dor que eu era capaz de infligir. A
dor que eu tinha infligido novamente poucos dias antes de
quando eu tinha cortado fora o outro ouvido antes de matar o
filho da puta. "Tudo o que eu tinha era uma faca caída que
eu peguei do chão." Minha mão tremia enquanto meu polegar
traçou as linhas internas de minha palma. Uma dor pulsava
dentro do meu coração quando uma afiada dor atingiu minha
cabeça, e eu inclinei minha cabeça, pressionando dois dedos
na cicatriz. "Nós nunca mantivemos uma arma em casa por
causa de Jay. É por isso que tínhamos Blue."

Seus lábios se separaram enquanto ela exalou um


fôlego, e a lágrima presa dentro de seu olho, finalmente, caiu
dela para a bochecha.

Pelo seu silêncio, eu continuei. Eu não sabia bem o


porquê. Talvez eu confiasse em Aubree. Talvez uma parte de
mim se sentia necessária para compartilhar tudo com ela,
porque só ela podia entender qual era a sensação de ter uma
vida destruída pelo diabo bastardo, Culling. Quase me senti
como se eu estivesse purgando o veneno sem cortar eu
mesmo. Eu ainda ansiava pela dor, mas os olhos tristes de
Aubree, seu silêncio e atenção quando eu disse a minha
história, de alguma forma me manteve aterrado. "Eles tinham
a vantagem, me nocautearam com a coronha de uma arma.
Eu acordei horas mais tarde." Esfregando minha mão na
minha testa, eu balançava para conter a lágrimas caindo de
meus olhos. "Eles ainda estavam estuprando ela.
Torturando." Bati meu punho na minha cabeça, então os nós
dos dedos nas minhas têmporas, mas ainda assim, as
lágrimas caíram. Eu não poderia mantê-las dentro, não com o
pensamento de minha mulher indefesa e a dor que ela sofreu.
Dor que eu não podia parar. "Minha bela Lena."

Mantê-lo em conjunto. Bloqueá-lo. Uma nova onda de


raiva cresceu dentro de mim, sufocando as lágrimas. "Eu
esgueirei-me sobre eles, bati cara a cara, e ele me deu um tiro
na perna. Meu filho acordou com o tiro. Ele era..." Foda-se.
Porra. Eu ampliei meus olhos e respirei fundo quando eu
lutei contra uma carranca e mais lágrimas.

Por que eu estava fazendo isso para mim? Por que eu


estava dizendo-lhe tudo?

Bati as palmas das minhas mãos no chão,


preparando-me para levantar-me, para encontrar minha faca
e cortar a merda fora de mim, mas um visual de Jay
desmoronando no chão com o som de uma arma me fez
desmoronar em mim mesmo. "Ele foi assassinado na minha
frente."

Minha garganta puxou, e meu cotovelo bateu na


parede atrás de mim, quebrando a frágil mobília. Eu levantei
as mãos trêmulas para cada lado da minha cabeça,
desesperado para respirar, mas meus pulmões se bloquearam
e a boca aberta em um grito silencioso que eu finalmente
deixei ir.
Uma série de maldições ricocheteou nas paredes. Eu
queria socar alguém. Algo. Meu corpo inteiro sacudiu com
raiva.

Meu filho. Meu lindo menino, que tinha lutado para


vir ao mundo, tinha sido violentamente arrancado disso.

"Às vezes... eu ainda sinto-o em meus braços, você


sabe? Enfaixado. Seguro. Protegido." Minha voz rachada e eu
cavando meus dedos na ferida acima do meu ouvido, que
vinha sempre zombar de mim. "Eu falhei com ele. Falhei ao
protegê-lo, como eu disse que eu sempre iria."

O fole de dor que brotou em meu peito reverberou


dentro do meu crânio.

Quando se acalmou, o único som que restou foi o


baque constante da corrente de sangue dentro das minhas
orelhas. Respirações profundas sopraram de volta para o meu
rosto quando eu me sentei com a minha cabeça entre os
joelhos dobrados. Sentado lá, com meu peito rasgado,
coração exposto pela primeira vez em anos, ocorreu-me como
dilacerado eu estava lá dentro, em hemorragia com dor. Dor
que precisava de alívio. O que mais poderia explicar a súbita
maçante dor que sentia como feridas fechando-se?

Eu nunca disse a ninguém o que foi que aconteceu.


Nem mesmo Alec.

"Michael... fez isso com você, não foi? Seus homens


assassinaram sua família?" A voz suave de Aubree quebrou
através do ruído branco dentro do meu crânio.

"Eu acordei ao ouvir um deles fazer uma chamada.


Ele disse aos outros que Culling tinha dado a ordem a fim de
se livrar de nós. Queimá-lo foi a ordem" Eu levantei minha
cabeça e arrastei meu rosto contra meu bíceps para enxugar
as lágrimas. "Então eles fizeram. Eles queimaram tudo.
Incluindo minha mulher e filho."
"Ah, meu Deus! Por quê?" Agonia exerce a voz de
Lena, dominando o estridente zumbido constante dentro da
minha cabeça.

O gosto de camadas de metal na minha língua e


fumaça no meu nariz... tanta fumaça enche meus pulmões,
através de um fogo que queima em algum lugar dentro da
casa. Eu ergo minha cabeça a partir do sangue acumulado
embaixo de mim. Meu? Eu não sei. Eu não me lembro de nada.
Assim, muitos apagões pontilham o pesadelo ainda jogando
fora diante dos meus olhos.

A sala está pintada em sangue, e eu zero em uma


longa trilha que leva para o corredor, onde minha mulher de
alguma forma se arrastou em direção ao nosso filho e seu
corpo enrolado em torno dele, apertando-o com força. Sua
perna recua, e isso é tudo o que preciso para me empurrar em
meus cotovelos e me arrastar para os dois. Eu não posso nem
manter minha cabeça erguida e há porra tocando no meu
ouvido que não vai embora, mas eu agarro na madeira
manchada de sangue para alcançá-los. Eu não tenho outra
escolha.

Exceto para a piscina circundante de sangue, eles


parecem pacíficos. Como se dormissem enrolados, um ao outro.
Imóveis. Lágrimas escorriam pelo rosto de Lena, o reluzir
refletiu a luz no quarto, quando ela escondeu o rosto no cabelo
de nosso filho em um beijo permanente.

Meu coração morreu dentro do meu peito, mas quando


eu estava ao lado deles, o medo desapareceu. Eu não tenho
medo de queimar vivo junto, porque eu nunca vou sobreviver a
isso.

Com a minha cabeça descansando em volta do meu


filho, eu me concentro através do toque de um piscar de olhos.
Qualquer sinal que ele ainda poderia estar vivo. Lágrimas de
raiva enchem meus olhos enquanto seu corpo ainda permanece
quieto, ainda debaixo de mim. Meu corpo treme com a fúria
presa dentro dos meus ossos, a fúria que eu quero
desencadear sobre o mundo, sobre esses filhos da puta
podres.

Com uma mão trêmula, pesada, eu acaricio suas


costas e pego a umidade que desliza entre meus dedos e os
flocos de pijama. Levantando minha mão revela uma espessa
camada de sangue escorrendo pela ponta dos meus dedos. Um
soluço rasga através do meu peito, e eu fecho a minha mão em
um punho, querendo bater nas paredes, andar, onde seu
sangue encontra-se reunido, os rostos dos homens que fizeram
isso com ele. A porra de cada um deles.

Do outro lado de mim, os olhos de Lena quase


parecem deslocar-se com as lágrimas inundando-os, mas eles
são vagos. Desfocados. Ela parece que está presa dentro de
um pesadelo e não pode se libertar.

Eu assisto a última centelha de deslize de vida de


seus olhos. O belo brilho que eu amei por tanto tempo
desaparecendo em uma permanência de vazio maçante. Como
um lar, uma vez preenchido com a alegria e a infância de
repente abandonada e deixado para se decompor.

Eu arrastei minha mão em nosso filho e peguei seu


pulso, e quando o fiz tento não estremecer, um uivo de tristeza
esmaga meu peito.

Fechando os olhos, eu beijo meu filho no rosto, aperto


a mão de Lena na minha, e espero as chamas para me puxar
para o sono eterno ao lado deles.

Risos do mal ecoam de algum lugar abaixo. Isso me


atinge na escuridão, sobre os meus soluços e o zumbido nos
meus ouvidos. Ele cutuca buracos atrás de minhas pálpebras e
arranhões ao longo de minha espinha como uma faca lascando
em meus ossos.

Meus olhos abertos. Eles ainda estão dentro da casa.


Do outro lado da sala, eu olho a faca caída. Uma urgência
puxa em meus músculos, e antes de minha mente alcançar, eu
já estou do outro lado do chão, puxando-me junto em direção a
ela. Eu não sei quantos são, mas eu vou morrer tentando
tomar quem eu puder comigo. A faca se atrapalha na minha
mão que se sente muito pesada, muito grande para meus
pulsos. Eu a deixo cair e busco novamente. Apoiando minha
mão na parede ao meu lado, eu empurro enquanto desenho
minhas debilitadas pernas para um levantar, tropeçando pelo
chão em direção à porta.

O quarto esta borrado, fora de foco. O toque


intensifica. Eu estou no piloto automático, deslizando pelas
paredes para a escada.

Mais estalos e estouros, o murmúrio de vozes precede


o eco do riso.

Eu sei agora. Eu ouvi a voz dela. Ela ficou com o nosso


filho e me trouxe para a vida por uma razão: a de vingá-los.

"Eu estou assombrado pelo fogo." Como a memória


desapareceu, eu olhava fora, observando os raios de luar
através da janela cortada em toda a escuridão do quarto.
"Não foi possível assistir a uma chama, sem sentir o
escaldante calor no meu rosto e provar o sangue na minha
língua, o cheiro de carne queimada sufocando meus
pulmões."

Lágrimas escorriam pelo rosto de Aubree.


Levantando-me de joelhos, ela disparou em linha reta para o
meu peito, sem dizer uma palavra e colocou os braços ao
redor do meu pescoço.

Parte de mim queria jogá-la em toda a sala. Para


afastá-la. Para agarrar em sua pele que tocaram as minhas.
Em vez disso, eu passei meus braços em torno dela e
arrastei-a para o meu corpo. Eu tomei a sensação de seu
calor, o pulso de sua respiração no meu pescoço, o tremor em
seus músculos que coincidiam com o meu, como dois raios
de eletricidade ingressam em uma poderosa onda.
Meus músculos apertaram ao redor dela, como se eu
pudesse apertar a própria vida direto para fora dela, como o
lado sombrio do meu cérebro agarrou um desejo de tirar dela
mil pequenos fragmentos quebrados, que compõem minhas
entranhas. Forço esses pensamentos, e simplesmente seguro-
a. Suavemente. Tranquilamente. Egoisticamente. Enterrando
meu rosto em seu cabelo, encho meus sentidos com seu
aroma doce e limpo, até que, finalmente, eu me acalmo.
Através de longas respirações fáceis, a tensão em meus
músculos se suavizou. A raiva deslizou de volta em seu
escuro canto da minha mente.

Eu finalmente respiro.

Aubree se afastou, e imediatamente meu corpo gritou


para ela, desejava o calor mais uma vez. Eu queria agarrá-la
e levá-la para a minha cama, roubando cada onda de calor
dentro do corpo dela para o meu próprio, mas eu não fiz.

"Eu sou sua retribuição," disse ela, com uma voz


solene.

"Sim."

"Você está planejando me matar por vingança?"

"Não." Era a verdade. Eu não podia matar um anjo de


misericórdia. Ela tinha me dado o poder de controlar a única
coisa que me fez perder o controle.

Sua cabeça inclinada para o lado. "Então, por que


você está me mantendo?"

Fiquei olhando para o sangue que tinha seco sobre a


palma da minha mão. "Porque eu não posso deixar você ir
ainda."

Eu não poderia mesmo dizer por que, e felizmente ela


não perguntou. Uma urgência puxou-me para mantê-la,
como uma voz dentro da minha cabeça, me dizendo que a
mulher precisava da minha ajuda, esteja ela pedindo ou não.
Deixá-la ir arruinaria tudo.

A mesma voz interior que proferiu duas palavras para


mudar tudo.

Salve ela.
CAPÍTULO 31
Nick
A chuva batia contra o pára-brisa do Mustang,
enquanto eu dirigia até o terreno baldio onde foi minha casa
uma vez. Não era ainda cinco da manhã, o que significava
que a rua estava tranquila, escura, da mesma forma que
sempre foi, cada vez que eu visitava minha mulher e filho.

Eu deslizei para fora do assento do motorista e


caminhei até os restos carbonizados da minha casa.
Apodrecida, madeiras enegrecidas jaziam empilhadas sobre
os tijolos e blocos de concreto desintegrados. Porque ninguém
chamou o corpo de bombeiros, ela tinha queimado até ao
chão e queimou a casa abandonada ao lado junto com ela.

Os sem-teto, sem dúvida, tinham roubado todos os


tubos e metais. Um dos banheiros estava no centro da
destruição com „merda‟ escrito na testa.

O que antes era todo o meu mundo tinha sido


reduzido a escombros e ruínas. Nada mais do que uma piada
para invasores.

Aubree estava sentada no carro, quando eu contorno


o Mustang. Do porta malas, eu peguei uma pá, antes de fazer
o meu caminho para além dos escombros, para a árvore de
salgueiro na parte de trás. Tinha sido um pouco mais de uma
muda quando nós compramos a casa quase oito anos atrás, e
tinha crescido em uma árvore majestosa a qual deve estar a
uns 30 pés de altura. Jay tinha amado ficar debaixo de seus
ramos caídos, e muitas vezes escondia-se lá a maior parte do
dia com Blue, brincando em seus frágeis galhos, balançando.
Bati a pá na base da árvore, desenterrei a grama que tinha
crescido lá. Na porra da chuva fria de outubro, minhas mãos
estavam entorpecidas enquanto eu trabalhava.

Um brilho chamou minha atenção na luz da lua.

Agachando-me para o chão, eu vasculhei a sujeira


solta. Levantei o caminhão pequeno, um que pertencia a Jay,
eu tinha desenterrado, fechei os olhos para conter as
lágrimas.

Fique firme. Ele não está aqui.

Voltei para o carro e abri a parte de trás, deslizando


Blue em meus braços. Quando o levei para o túmulo, a porta
bateu atrás de mim, e eu me viro para ver Aubree movendo-
se, o cabelo já molhado com a chuva.

Ela parou bem perto de nós. "Eu sinto muito, se você


precisar ficar sozinho, eu posso..."

"Você vai ficar encharcada."

"Eu estou bem."

Chegamos ao túmulo, que tinha se transformado


cheio de água com lama. Baixando em um joelho, pus Blue
dentro do buraco que eu cavei e acariciei seus pelos úmidos.
"Vejo você do outro lado, amigo."

Aubree ajoelhou-se ao meu lado, acariciando-o por


trás do pescoço. "Obrigada," ela sussurrou, e ficou ao lado da
sepultura quando eu empurrei a terra sobre ele com a pá.

Eu estava encharcado pela chuva, Aubree estava


tremendo, batendo os dentes, enquanto eu terminava de
enterrar Blue, mas ela nunca reclamou de frio ou do meu
ritmo relutante. De volta para dentro do Mustang, eu aciono
o aquecedor e meu olhar cai sobre os arrepios que
irromperam através de suas pernas, enquanto eu saía com o
veículo e dirigia de volta para a mansão.
Pouco foi dito ao longo do caminho, até que nós
finalmente chegamos em casa. A chuva se intensificou, e nós
corremos para o beiral na parte da frente da casa. Abri a
porta, e uma vez que tínhamos entrado, ela tirou o casaco.

Como se eu fosse a porra de um leão, fixado em


minha próxima refeição, minha boca ficou molhada com a
visão dela molhada e tremendo, dentro da casa escura.

Suas botas brilhavam com a água, o vestido que


usava tão saturado, se agarrava ao seu corpo, dando uma
boa visão de seu sutiã de renda por baixo. A visão me fez
faminto, sedento pela água pingando de seu pescoço até entre
seus seios.

Cristo, ela não estava tentando ser sexy, e de alguma


maneira eu não conseguia afastar o desejo de tocá-la, ter
aquelas coxas molhadas escarranchadas enquanto eu a fodia
contra a parede, bem ali na entrada.

Eu passei por ela, antes que eu arriscasse a fazer


algo estúpido, e fiz meu caminho para a cozinha desesperado
por uma bebida. Agarrando o uísque no balcão, tomei um
longo gole, e quando eu coloquei-o para baixo, avistei Aubree
em pé na porta.

"Pode me dar um pouco disso?" Ela caminhou toda a


sala até que ficou no comprimento de um braço de mim.

Apesar da equimose em seu rosto, fiquei fascinado


por seu cabelo molhado, o brilho de sua pele, os seios
maiores que espreitavam através de seu vestido.

Para foder profundamente, eu silenciosamente me


castiguei. Ela quase foi estuprada.

Apertando os olhos, eu entrego-lhe a garrafa de


uísque, e quando ela inclinou de volta, eu estudei o escorrer
em seu pescoço enquanto os fluidos deslizavam para baixo de
sua garganta. Meus olhos percorreram o seu vestido e uma
silhueta de suas curvas que se mostraram até mesmo na
penumbra da sala.

Ela entregou a garrafa de volta para mim, lambendo


os lábios, os olhos dela vendiam a sua intenção, e eu ofereci a
minha alma conforme seu pedido. Seu passo em minha
direção chutou minha frequência cardíaca para a zona
vermelha. Alarmes soaram dentro da minha cabeça, como a
cavalaria da sanidade chegando para bater algum sentido
para o meu cérebro.

A palma de sua mão deslizou sob o meu casaco, nem


mesmo tinha tocado a minha pele, e eu tinha o meu peito
subindo e descendo, como se eu nunca tivesse sido tocado
pelas mãos de uma mulher. "Aubree... nós..." Meu corpo se
rebelou, sufocando as palavras que eu deveria ter dito, e
apesar de sua cabeça permanecer baixa, suas bochechas
borbulharam com um sorriso.

"Eu sei." Ela balançou a cabeça. "Deus, você deve


pensar que eu sou... algum tipo de aberração. Quase
estuprada, e estou indo para o homem que...". Seu rosto
levantou. “Salvou a minha vida. Eu acho que eu tenho sido
alvo de dor por tempo suficiente para saber a diferença entre
um homem que iria me machucar, sem remorso, e um que
preferia se machucar de que colocar a mão em mim.”

Seu olhar caiu do meu, e eu segui a sua descida para


as minhas mãos, onde o sangue escorria das minhas palmas
quando eu cravei minhas unhas em mim. "Você deve ser a
porra de uma masoquista por querer ter algo a ver comigo."

Sua mão deslizou sob minha camisa, fazendo meus


músculos do estômago se apertar ao contato, seus olhos
trancados nos meus. "Ou talvez eu veja algo mais profundo
do que a escuridão que você usa na superfície, Nick."

O que me venceu, eu não poderia dizer exatamente,


mas eu a empurrei para trás, contra o balcão. Possivelmente
por instinto, os punhos levantados entre nós, mas eu
levantei-a sobre a bancada, colocando seu nível com as
minhas coxas, e prendi seus pulsos atrás dela, contra os
azulejos cinza, frios, antes de pressionar meus lábios nos
dela. Macio e liso, que deslizaram sob o meu e experimentei o
sabor doce do uísque que eles tinham.

Um gemido ronronou dentro de sua garganta e a


tensão em seus braços diminuiu, quando ela se entregou
para mim.

Com ambos os pulsos presos em uma das minhas


mãos, eu arranquei a frente de seu vestido para baixo com
tanta força que rasgou a costura. Um de seus seios grandes
saltou atrevido para fora do sutiã. Porra de perfeição, assim
como eu tinha fantasiado. Seu mamilo frio despertou e
endureceu quando eu o circulei com a minha língua, e eu
gemi pela facilidade da conquista dela. Seu delicioso aroma
de açúcar, como caramelo e baunilha, encheu meu nariz
enquanto eu chupava seu seio e atirei minha língua contra
sua pequena protuberância endurecida.

Outro gemido suave escapou dela e ela deslizou


contra a bancada como se não pudesse manter-se na posição
vertical. Sua testa franzida numa expressão de dor que eu
não conseguia ler no início, olhos nublados se levantaram e
sua língua varreu preguiçosamente seus lábios malditamente
perto e gritou, me foda.

"Você me quer?" O tom da minha voz rouca


espelhada pelo fio apertado do meu controle. Eu lutava para
me segurar. Eu me senti como uma tempestade de luxúria
pronto para aniquilá-la, quando meu polegar jogou contra
seu mamilo. "Você quer que eu te foda?"

Com o lábio inferior preso entre os dentes, ela


balançou a cabeça, e eu estava muito perto de sentir a picada
frágil, encaixando dentro de mim. Como um animal libertado
dos seus limites, eu abaixei minha mão entre suas coxas,
empurrei separando-as, e puxei sua maldita e pequena
calcinha para o lado, quase rasgando a maldita coisa fora
dela.

Desacelere. Em longos cursos agonizantes, eu


trabalhei o meu polegar no interior da costura sedosa, olhos
fixos nos dela o tempo todo. A vibração suave de seus cílios
acompanhou o rubor quente que coloriu suas bochechas.
Linda. Eu deslizei meu dedo indicador para baixo sobre seu
púbis na sua entrada escorregadia. Puta que pariu. Assim
malditamente apertada e molhada, meu pau estremeceu com
o pensamento de estar dentro dela.

Ela gritou e empurrou contra mim, como se o prazer


e moralidade lutassem dentro de sua cabeça.

Não havia espaço para a moralidade entre nós. Nós


tínhamos violado a linha da decência e caído na escura
depravação. Ela se tornou minha vítima voluntária, minha
musa, meu brinquedo para atuar o meu desejo sexual mais
torcido. Não há volta.

Eu deslizava meu dedo ao longo de sua fenda e


peguei o leve tremor em suas coxas. Com os meus dentes, eu
rasguei o tecido que cobria seu outro seio e dei a mesma
atenção ali.

"Oh, Deus," ela sussurrou. "Por Favor!"

Levantando-a, eu pressionei minha testa contra a


dela, apertei meus olhos fechados. "Você está certa sobre
isso, Aubree? Porque, porra, eu não posso voltar mais. Eu
não posso parar." Eu só esperava que isso não acabasse
como sempre tinha terminado como o inferno com outras
mulheres. Queria me perder em seu cheiro, seus sons. Cair
nesse sombrio mundo de dor e prazer, para nunca mais
ressurgir novamente.

"Tenho certeza," ela sussurrou.


Com as mãos que desejavam vagar por cada polegada
de sua pele, eu acariciava seus seios com furiosos
movimentos, puxando os mamilos endurecidos como pedras,
antes de puxar seu vestido pela cabeça, deixando seu corpo
exposto. Pronto para eu banquetear-me ali mesmo na
cozinha.

Como seda importada, sua pele passava sob meus


dedos quando eu arrastei minhas mãos para baixo de seus
ombros, para seus braços. Levantando seu queixo, inclinou a
cabeça para o lado, permitindo-me o acesso a sua garganta,
onde seu pulso martelava contra o rastreamento da minha
língua. Seu pescoço ondulava com uma andorinha.
Quebrando as respirações bati meus lábios nos seus, quando
eu capturei sua boca num beijo. "Você cheira tão bem,
Aubree. Eu podia devorar você aqui."

"Faça."

Com um puxão de suas pernas puxei-a para a borda


da bancada, e eu dei um empurrão suave contra o peito dela,
até que ela se deitou na superfície, e colocou as pernas sobre
meus ombros. Tão perto de sua boceta nua e o botão rosa de
seu clitóris, minha boca encheu de saliva e como um homem
temente a Deus em oração, eu malditamente caí de joelhos,
admirando a perfeição absoluta diante de mim. Eu a beijei no
umbigo e arrastei a minha língua para baixo, um pouco
acima do ponto ideal. O limpo aroma perfumado de sua
excitação formigava minha mandíbula e atingiu alguma parte
primitiva do meu cérebro que me persuadiu a devastar a
mulher como uma espécie de animal selvagem.

Lento. Faça isso devagar.

Ela empurrou para cima e, equilibrando-se em suas


palmas, circulou seus quadris contra a bancada em um lento
provocante movimento. Agarrei seu quadril com uma mão, eu
usei a outra para espalhar suas dobras abertas e lambi para
cima, sorrindo para suas maldições. Com a minha língua
enterrada em suas dobras suaves, curvei meu dedo dentro
dela, uma foda de dedo lenta que complementavam com uma
longa lambida através de seu clitóris inchado. Um gemido
retumbou bem no fundo da minha garganta, com seu doce
sabor. Umidade revestindo meu dedo e eu bombeava dentro e
fora dela, enquanto eu me fartava dela como um homem
faminto. Parei apenas o tempo suficiente para sugá-la antes
de inserir um segundo dedo ao lado do primeiro.

Eu poderia ter passado a noite toda saboreando o


corpo de Aubree, aprendendo todos os seus desejos mais
obscuros, mas a urgência queimando dentro de mim me disse
para aproveitar o momento enquanto durava, antes da
escuridão resolver me afastar.

Suas mãos enfiadas através de meu cabelo,


apertando quando eu abaixei minha cabeça e chupei seu
clitóris com fervor, como se tudo estivesse para acabar a
qualquer momento. "Oh, foda-se! Porra!"

Se contorcendo debaixo de mim não fez nada para


interromper o meu foco, eu não poderia obter o suficiente da
mulher. A crescente necessidade de ouvi-la gritar meu nome
tinha aumentado o ritmo dos meus dedos, enquanto
espalhava suas dobras para explorar cada polegada de sua
bela boceta. Com sua coxa estendida sobre meu ombro, eu
agarrei sua bunda para segurá-la no lugar, e senti uma
contração de músculos na palma da minha mão enquanto
seu corpo se sacudia com meu bombeamento. Nossos
movimentos eram de desejo louco, furioso desejo. Com
estocadas firmes, eu a fodia com meus dedos enquanto me
amamentava, lambendo-a, levando-a ao clímax. Eu tinha
esquecido o sabor de uma mulher, esquecido o cheiro de
excitação batendo através dos meus sentidos, como uma
guerra maldita implorando para ela ser uma depravada. Eu
precisava sentir ela se despedaçar na minha língua, sentir
seu leite no meu dedo com o orgasmo, e ouvir seus gritos de
ruptura dentro da minha cabeça.
Eu precisava que ela viesse. Eu seguraria o som
doce, para manter para fora e afastar a escuridão apenas o
tempo o suficiente para saber que eu tinha me saciado dela.

Sua respiração ficou ofegante. Seus dedos cavaram,


arranhando no meu crânio. Suaves gemidos viraram gritos
de, "Não pare. Por favor, não pare."

Como se eu pudesse. Como se eu tivesse qualquer


controle, que pudesse me manter afastado do que eu
precisava, do que ela me pedia.

Fiz uma pausa apenas o tempo suficiente para ver


suas mãos esfregando seus seios, sentindo-se descarada
enquanto observava, depois desci e me afundei em algo
estranho, a correnteza tão forte, eu temia que eu nunca
chegasse à superfície. Tinha sido um longo tempo desde que
eu tinha dado prazer, e eu queria dar tudo o que eu tinha
dentro de mim, toda a fúria e dor e desejo extraídos da alma,
um desejo que me deixou com uma fome insaciável e
desgraçada. Eu queria dar tudo para ela, assisti suas
sobrancelhas se unirem em uma sequência angustiante de
maldições antes de ela cair saciada com a satisfação que ela
não podia se mover.

Seus músculos tensos, bem como seus fundamentos


desapareceram, até que tudo o que enchia a cozinha vazia
eram suas respirações quebradas e pequenos ruídos que
romperam em plenos gritos.

Seus punhos batiam na bancada de ambos os lados,


antes de desenrolar e segurar a borda.

"Nick! Oh, Deus! Nick!"

Pequenas contrações bateram contra meus dedos,


enquanto seu orgasmo caía sobre ela. Ela deslizou sobre a
borda, e eu a peguei, levantando-a em meus braços.
Embalando-a como uma criança, eu beijei-a com o mesmo
desespero que martelava pelo meu corpo.
Eu precisava me enterrar dentro dela, tão profundo
que a teria arranhando minhas costas, presa em mim,
implorando por misericórdia e orando para eu continuar.

Lábios colados, eu cegamente levei-a escada acima,


para o meu quarto, meu corpo tenso, foda-se, com os braços
em volta do meu pescoço, os dedos cavando em minha nuca.
Eu mal podia respirar após a longa caminhada para cima,
mas eu não me importei. Eu estava tão desesperado para tê-
la em minha cama, eu teria rastejado em meus malditos
joelhos com ela em meus braços para chegar lá.

Uma vez lá dentro, eu a deito de costas contra o


colchão. Seus cabelos escuros se espalharam nos lençóis, e
estava com os olhos encapuzados, as faces coradas, lábios
cheios e inchados com meus beijos, ela malditamente roubou
o meu fôlego.

Temor atingiu a boca do meu estômago e se espalhou


para a minha cabeça. Esse mesmo temor roubou a sedutora
imagem dela esparramada em meu colchão, enegrecendo o
visual mais escuro dela acorrentada a minha cama, temendo
minha aproximação. Isso não terminará bem. Não tive sexo
nos últimos três anos.

O pensamento era suficiente para me fazer parar.


Porque eu não queria machucá-la, não queria nem arriscar.
Dando-lhe prazer eu poderia ter mantido a escuridão à
distância, mas se eu a levasse, de forma egoísta, fodido para
me saciar, haveria uma chance que eu poderia matá-la? A
lesão na minha cabeça tinha fodido com o meu cérebro. Eu
não sabia o que eu era capaz de fazer.

"Fique aqui. Eu estarei de volta," eu disse.

Suas sobrancelhas se uniram em que eu só podia


supor como confusão, mas ainda assim, eu corri para o
banheiro adjacente e liguei a água.
Do meu coldre, eu peguei a longa lâmina e configurei
na minha pele. Purgar isso. Obter o veneno antes que essa
merda me consuma. Eu fiz três pequenos cortes em meu
antebraço, um silvo me escapando quando o vermelho veneno
deslizou pelo meu braço, e meu pau endureceu
dolorosamente dentro de minha cueca.

Desfazendo rapidamente do meu cinto, eu empurrei


minha calça para o chão e me abaixei, agarrando meu pau
quando eu apoio uma mão na borda da pia.

Eu tinha que tornar o momento sobre ela. Não sobre


mim. Se eu foder ela, as coisas iriam acabar na forma como
elas sempre tinham sido.

Minha expressão no espelho levada de dor, a dor da


necessidade de liberação, tão ruim que me tinha dobrado
sobre eu mesmo. Dor por saber que havia algo tão escuro
dentro de mim, capaz de machucá-la.

Movimentos longos, ao do longo meu eixo me deixou


querendo mais, querendo estar enterrado dentro de Aubree,
com sua bunda no alto, seus gritos abafados pelo travesseiro.

Fechei os olhos e imaginei a cena, tão vivas na minha


cabeça. "Foda-se, sim," eu sussurrei, imaginando-me
deslizando pela sua boceta lisa, até que eu fiquei perdido, tão
perdido.

Mãos caíam sobre o meu estômago, e eu recuei


quando ela agarrou meu pau. "Merda!"

"Shhhh." Seu aperto aumentou, e ela beijou meu


braço, ignorando as feridas lá. "Vire-se."

"Eu não posso fazer isso." Através de respirações


profundas, eu lutei contra o desejo de acariciar-me na frente
dela.

"Por minha causa? Porque eu sou casada?"


Merda! Havia isso também. Não que eu desse a
mínima para Michael Culling. "Porque eu não posso." Tentei
guardar o meu pau de volta para minha cueca, mas ela bateu
minha mão para fora do caminho.

"Eu tenho que te dizer uma coisa. Por Favor."

Com alguma relutância, eu me virei para encará-la.

"Nick..." O olhar dela caiu sobre o meu, como se ela


de repente não conseguisse olhar para mim. "Eu estou tão
acostumada com homens me tomando. Usando-me. Desde
muito cedo, o sexo sempre foi sobre a obtenção de suportar a
dor."

O pensamento tinha o meu estômago se apertando,


e, como um filho da puta louco, eu queria dar um soco em
cada filho da puta que já tinha posto a mão nela.

Ela balançou a cabeça. "Eu nunca senti o que você


me fez sentir lá embaixo. Ninguém nunca me deixou...
querendo muito mais, do jeito que você fez. Por favor." Ela
caiu de joelhos, olhando para mim enquanto sua língua
circulou a cabeça do meu pau de uma maneira que disparou
balas quentes de luxúria em linha reta através de minhas
veias como uma droga. Esses loucos lábios de caralho dela,
deslizando ao longo do meu eixo em um tormento lento, me
deixou fraco nos joelhos. "Deixe-me fazer isso. Eu quero. Eu
preciso."

Tudo dentro de mim rugiu um aviso. Não faça isso.


Exceto, sua língua... que porra de língua lambendo e
chupando, minha cabeça me confundindo como um bastardo
e como um monstro.

Quando ela me levou todo o caminho até a base,


enquanto segurava minhas bolas, eu tive que pegar a borda
da pia novamente. Para cima e para baixo, para cima e para
baixo, ela balançava, torcendo e circulando, como uma
profissional maldita.
Eu emaranhei meus dedos em seus cabelos e inclinei
a cabeça para trás. Foda-se, sim.

Minha respiração chegou dura e rápida, e eu agarrei


firmemente o seu cabelo, malditamente perto de cambalear
com cada intensa chupada. O esfregar leve de seus dentes ao
longo do meu eixo acrescentou uma pontada de dor ao
prazer.

Ela aumentou o ritmo e me fez gemer quase como


uma cadela quando ela bateu fora, até que aqueles lábios
encontram minhas bolas, sugando-as como se eu tivesse
atado com crack.

Massageando seu crânio, eu segui cada puxada do


meu pau com um impulso dos meus quadris, mordendo o
interior da minha boca para não bater em sua garganta.

"Porra, Aubree." Minha voz ríspida com a tensão


enrolando através dos meus músculos. "Você me tem a uma
tacada de perder a minha mente."

Todo o senso de certo e errado foi para o espaço, e eu


a levantei do chão, de repente voraz quando os peitos dela
empurraram com o movimento. Revirei os mamilos entre
meus dedos, alegando sua boca com um beijo, então girei-a
para enfrentar o espelho.

Madeixas morenas longas emolduravam seu belo


rosto enquanto seus olhos estavam encapuzados iluminados
com a excitação, e ela mordeu o lábio. Seu corpo se contorcia,
uma dura moagem contra o meu pau, esperando, esperando
pacientemente.

Eu arrastei um dedo para baixo na sua coluna,


arrastando com um beijo. Alcançando sua cicatriz, eu beijei-a
lá antes de empurrar a calcinha de lado e empurrei o meu
dedo dentro dela.
O gemido que me escapou ricocheteando nas
paredes. "Porra, tão molhada." Ondulando sobre ela, eu
mordi seu ombro.

Ela empurrou com um: "Ah!" E curvou sua bunda


grande, como um gato com chifre.

Devagar e sempre, eu bombeava, dentro e para fora,


provocando, no alto da expressão de puro êxtase, rebocada
pelo seu rosto, seus olhos se fecharam.

"Mmmm, você me faz sentir tão bem. Por favor, eu


preciso de mais. Dê-me mais, Nick."

O pedido foi suficiente para me quebrar. Eu peguei


ambos os braços atrás das costas, segurando, presos com
uma mão, enquanto eu bombeava meus dedos dentro dela
com o outro.

Uma varredura rápida de sua língua ao longo de seu


lábio inferior, e sua boca estava de novo, com gemidos
rasgados fora dela. Ela olhou para mim pelo espelho, os olhos
presos nos meus, sobrancelhas desenhadas como em um
apelo silencioso.

Mais rápido, eu bati nela como um pistão,


deleitando-me com a sensação de sua umidade escorrendo
pela perna quando eu separei suas coxas mais afastadas.
Sentindo a escuridão se infiltrando na periferia da minha
mente, eu diminuí abaixo, levando cursos longos dentro e
para fora. Não posso arriscar ter apagão. Não queria perder o
momento para isso. Somente um pouco mais. Por Favor.

O aroma de baunilha quente, quando eu enterrei


meu nariz em seus cabelos, enviou ondas de calma através de
meus músculos e lutei contra as nuvens que rolam da
desgraça.
Ela inclinou a cabeça para trás, sua pele carregando
um brilho. "Nick, foda-me. Por Favor. Eu quero você dentro
de mim."

"Você quer mais?" Eu cerrei para fora em um


grunhido.

"Sim!"

"Diga."

"Por favor, dê-me mais."

"Diga meu nome."

"Nick, por favor. Dê-me isto. Eu preciso disso."

Segurei sua cabeça e me inclinei para frente. "O que


você está fazendo comigo?" Eu sussurrei e meu corpo inteiro
tremendo com a tensão.

Ela me olhou pelo espelho. "Faça-me gozar."

Eu curvei meu dedo dentro dela, e com um grito


rasgado de seu peito, a escuridão vazou para minha visão
periférica, como uma tinta se espalhando através de uma
página branca.

Agarrei sua garganta.


CAPÍTULO 32
Aubree
Braços presos atrás das costas, palma apertando
minha garganta, eu moía minha bunda contra o pau de Nick,
quando ele ficou imóvel, olhando para mim através do
espelho do banheiro, enquanto sua língua varria os lábios
dele.

Provocando? Doce tortura. Por quanto tempo ele iria


manter-me assim?

Ele me girou para encará-lo, colocando minha bunda


para cima nos azulejos frios. Seus dentes roçaram minha
orelha, dedos ao redor de minha garganta, mas não
apertando, apenas o suficiente para dizer, você pertence a
mim.

E, Deus, eu faço. O desgraçado é meu proprietário, o


que queria dizer alguma coisa, porque ninguém me possuía.

Não mais.

Daqueles olhos prevalecia tudo, minha força de


vontade, a minha paciência, minha sanidade. Trevas.

Misterioso. Perigoso. Eles fizeram coisas para o meu


corpo, os comandos pequenos e silenciosos, assegurando
que, de uma forma ou de outra, eu estava fodida.

Olhei em suas nítidas íris azuis, tão brilhantes que


apareceram para ser alimentadas por minúsculas
tempestades elétricas com um raio. Um arrepio gelado subiu
minha espinha. Ele era o único que poderia me levar para um
lugar onde ninguém mais podia. Um lugar onde eu estava
livre. Minha salvação estava nas mãos de um assassino de
sangue frio.

A tensão que estava construindo entre nós, por dias,


tinha finalmente puxado, tenso, pronta para agarrar a
qualquer segundo. Um tremor de antecipação correu pelo
meu corpo enquanto eu esperava. Meus músculos
queimando, coração martelando uma cadência constante de
excitação dentro do meu peito.

Eu queria o homem diante de mim. Um homem


bonito, perigoso e misterioso, que me reduziu a nada mais do
que uma estudante vertiginosa sob o peso de seu olhar
intenso. Eu queria ficar perdida nesses olhos, me afogar
dentro deles, para nunca mais chegar a superfície
novamente. Esquecer-me sobre o meu mundo, o meu
passado.

"Estou cansada de sempre ter que estar em um


estado de constante controle. Controle de mim mesma. O que
eu digo. Minhas ações, por medo de que o que eu faça ou diga
resultará em punição.” Minhas palavras chegaram rápidas,
saindo da minha boca antes que eu tivesse a chance de detê-
las. "Eu quero perder o controle." Eu me inclinei para frente,
contra a pressão no meu pescoço que, eventualmente, caiu, e
escovei a boca aberta contra sua garganta, tremendo com a
sensação de estar tão perto do céu que eu poderia quase
tocá-lo. "Ajude-me. Eu quero me perder com você, Nick."

Puxando para trás, eu o estudei, as maçãs do rosto


perfeitamente esculpidas, uma mandíbula cinzelada que
combinava quando ele olhou para trás, e a nuca tinha o que
definiu o meu mundo em chamas poucos minutos atrás.
Suas pupilas pareciam dilatada, olhos maiores, mais amplos.
Animado.

Como um predador.

Agarrando meu tornozelo esquerdo, ele levantou


minha perna, a contorção estranha me forçando a fugir de
volta, quando pôs os meus pés sobre a bancada. No seu
aperto do meu tornozelo direito, eu levantei meu outro pé no
topo do balcão. Sentei-me completamente espalhada ante ele,
exposta, e quando seu olhar caiu do meu, meu estômago
apertou. A umidade provavelmente brilhava como uma bola
de discoteca maldita na frente de seus olhos.

"Toque-se, Aubree".

Seu comportamento tinha mudado da cozinha. Antes


ele parecia apressado, não controlado, com fome. Ele de
repente estava calmo, muito mais calculado em seus
movimentos.

A rebelde dentro de mim queria atacar, dizer-lhe para


se foder, porque ninguém me diz o que fazer nunca mais. Sua
ordem era diferente de Michael, porém, sua voz segurando
um fascínio que faltava a tendência sádica de dor inesperada.

Tocar-me na frente de um homem não era nada novo,


mas umas cócegas no estômago trouxeram a percepção de
que Nick me deixa nervosa, como se eu não quisesse
decepcioná-lo. Ele trouxe novas sensações à tona, e eu
desesperadamente queria mais, estava disposta a me tornar
uma escrava dele, então eu deslizei meu dedo sobre meu
clitóris inchado e confirmei o que eu já suspeitava quando eu
provoquei o pequeno nó lá.

Encharcada.

Seus olhos permaneceram fixos em mim, enquanto


movimentava meus dedos para cima e para baixo na minha
fenda, e ele agarrou seu pau inegavelmente orgulhoso,
acariciando a si mesmo enquanto me observava. Puta que
pariu, a visão dele poderia fazer uma mulher fazer o
impensável, como ver sob demanda, com suas escuras e
ameaçadoras tatuagens, a mudança da raiva em sua
mandíbula e o deslizamento controlado de sua mão ao longo
de seu eixo que teve seu bíceps flexionando com cada
impulso. Ele não estava fazendo isso para obter-se fora.
Provavelmente estava escrito em toda minha cara que eu o
queria. Eu queria aquele belo pau dentro de mim e o homem
estava me provocando com isso.

Bem, dois podem jogar esse jogo.

Fechei os olhos, inclinando a cabeça para trás contra


o espelho, e mergulhando dois dedos dentro de mim,

Eu gemia. "Você faz coisas para mim, Nick. Coisas


que eu nunca senti antes." Um alinhavo pesado de luxúria
escorria de cada palavra, e quando eu acariciava meu
mamilo, seu grunhido me fez abrir os olhos e trouxe um
sorriso para o meu rosto.

Com a língua presa entre seus dentes, ele segurou


meu queixo, olhando para mim com intensidade, tanta
intensidade. Seu peito se expandia e contraia, as narinas
dilatadas com cada respiração pesada. Sua mão passeou pelo
meu estômago, através de meu clitóris, e eu empurrei
enquanto seu dedo dançou ao longo da minha costura. Ele
agarrou minha garganta novamente com a outra mão, não foi
forte ou violento, quase em reverência.

Empurrando a palma da minha mão, eu deslizei


meus dedos por entre minhas coxas tensas, enquanto
segurava em torno de meu pulso, levantei minha mão até seu
rosto. Olhou para os meus dedos em seguida de volta pra
mim, antes de inseri-los em sua boca, e maldito, minha
boceta se contraiu, enquanto ele lambia-os limpando.

O momento com ele era incrivelmente erótico, íntimo,


como se tivéssemos despojando-nos para fora da pele e
conectados em um nível que eu nunca tinha alcançado com
ninguém antes dele.

Mesmo que seus olhos parecessem selvagens e capaz


de violência, eu confiava nele. Eu o queria em todo o seu
potencial perigoso. Almejei o brilho escuro em seus olhos, que
me advertiu que ele poderia me foder em diversas maneiras.
Ele se inclinou para frente, o passar de seus dentes
ao longo da concha na minha orelha enviou um choque de
antecipação correndo pelo meu corpo. "Eu preciso disso,
Aubree. Dê isto a mim." Sua voz profunda fez cócegas em
meu ouvido, comandando mais do que antes, mas não de
uma forma me colocando na borda. Movendo a mão para a
minha nuca, seu beijo aterrissou na base da minha garganta.

Eu queria o seu domínio, ansiava suas exigências.


Eu não tive o melhor histórico com os homens, mas algo
dentro de mim me disse que ele era diferente. Tanto um
assassino como qualquer um que tivesse sido antes, mas
diferente. Apaixonado. "Leve-me."

Algo brilhou em seus olhos. Confusão? Medo?

"Nick?" Eu passei a mão pelo seu rosto, e ele piscou,


as pupilas se encolhendo, revelando mais do azul.

Ele me puxou para a borda da pia, envolvi minhas


pernas em torno de seus quadris, e deslizou dentro de mim,
martelando, violento, necessitado. Ele encheu-me
completamente, tão profundo, que eu tive que levantar minha
bunda para mantê-lo de quebrar através de mim. O som
gutural, quase animalesco arrancado do meu peito enquanto
nós transamos como animais. Seus dedos entrelaçados pelo
meu cabelo, alternando entre apertar e soltar. Meus seios
saltavam com cada batida dura em meu corpo, não cruel ou
médio, mas voraz. Urgentes, como se o mundo pudesse
desabar sobre nós a qualquer momento, e tudo o que
tínhamos era certo, então sem um vacilo ou aviso, ele saiu de
mim, e meu corpo ficou gelado, desesperado para ser
preenchido novamente, nenhum de nós tínhamos atingido o
clímax. Deslizando as mãos debaixo da minha bunda, ele me
levantou da pia, me levou para a cama, e empurrou para
dentro de mim mais uma vez. "Aubree." Sua voz rouca jorrou
como chocolate escuro dentro da minha mente. "Não é
possível obter o suficiente de você. Você tem a minha cabeça
tão fodida agora."
Eu adorei que o deixei dessa maneira. Quando ele
bateu em mim, me senti inquebrável, fluída e relaxada.

Bonita, também. Como um homem cego vendo o sol


nascer pela primeira vez, ele não tirava os olhos de mim.

A partir do êxtase, nunca ia querer que isso


acabasse, parar a angustia de precisar do clímax, ele parecia
ler as minhas expressões como um livro aberto, e trocou com
elas, mantendo-me na borda, mantendo-se a partir da
libertação. Suas mudanças abruptas e lentas, deslizes lentos,
para surtos, trilhando-me tão profundamente, eu estava
malditamente perto que tocou no meu ventre, com o aperto
em meu cabelo e movimentos suaves tinha tudo girando
dentro de meu corpo. Como se ele ansiasse por algo mais
sombrio, mas lutou para controlá-lo. Eu tinha visto isso no
banheiro, um lampejo de confusão, antes de levar-me forte e
rápido. O homem era um enigma. Uma mente quebrada. Uma
que eu ansiava me perder.

"Por favor," eu implorei, agarrando na borda de puro


êxtase, uma vibração constante correndo pelos meus
músculos, tão desesperada para a liberação, que eu poderia
ter chorado. Sentia como se uma hora tivesse passado. "Oh,
Deus. Por favor."

Ele abrandou seu quadril, rolando-os contra mim.


"Ainda não. Um pouco mais."

Eu não estava acostumada a esse controle. Muito


diferente. Não é cruel, doloroso ou da maneira em que eu
havia me acostumado. Suas exigências, misturadas com uma
promessa de prazer para nós dois.

Fazendo uma pausa, ele virou-me para o meu


estômago e me levou, mais rápido, mais difícil. O ritmo
poderoso de suas coxas, uma cadência de prazer com cada
bater de nossa pele, jamais vacilante no ritmo, enquanto os
sons de seu pau deslizando dentro de mim me deixaram
querendo ser arrebatada.
"Quando você vier, Aubree, eu quero que você venha
em pedaços," ele me disse. "Exploda em milhões de pedaços.
Grite meu nome tão alto, que toda esta maldita cidade vai
saber quem está transando com você."

A d,or aguda na minha bunda acompanhada do eco


de um beijo e eu gritei. Mais apertada, eu me enrolei em mim
mesma, cada tremor muscular, e relaxando com cada batida
por trás. Abaixei-me e apertei meu clitóris, cabeça rolando
contra o travesseiro. Sim. Sim. Sim. Um gemido zumbia
dentro da minha mente.

Seus grunhidos e gemidos me excitando à medida


que percorriam meu corpo, meus músculos excitantemente
batidos. Eu me senti como uma bola de eletricidade saltando
contra o colchão, olhando para o chão. Cada toque, cada
carícia agravada pela tensão, de modo que eu poderia ter
agarrado. Minha barriga em espiral, apertando minha boceta,
ordenhando-o. O suor cobria nós dois, uma camada lisa pelo
esforço e exaustão.

Eu me preparei para a dor de outro clímax perdido,


agarrando as grades da cama, enterrando meu rosto nos
travesseiros, mas ainda assim ele continuava. Desespero
puxava minha barriga, e eu levantei minha bunda para
encontrar suas estocadas, me perguntando se eu ia me
arrepender do gasto de energia.

Uma série de maldições foi tudo o que a minha


garganta ressecada poderia formar. Como diabos ele poderia
aguentar tanto tempo?

Ele ainda não havia chegado.

Subi mais alto, agarrado à borda. Oh, Jesus, sim! Por


Favor!

Ele puxou meu cabelo, e isso era tudo que precisava


para quebrar em torno de seu pau. Calor ardia através dos
meus músculos e resfriados através de uma lavagem de
formigamento. Ele puxou para fora e sua semente quente
jorrando em minhas costas.

"Porra, Aubree, sua pequena pistola. Filho da pu—!"


Jorro após jorro, disparando para fora dele. Ele soltou meu
cabelo e minha cabeça caiu no travesseiro. Lânguida.
Exausta. Uma lenta dose de morfina de satisfação nadou em
minhas veias, fazendo meu coração bater. Eu tentei pegar
minha respiração enquanto meus quadris caiam para a
cama.

Puxando-me para ele, ele beijou meu ombro. Sem


dor. Apenas prazer. Intenso prazer que levariam horas para
me recuperar.

Eu não podia me mover. Mal podia respirar.

Como se dois homens com seu próprio nível de


resistência vivessem dentro dele, Nick tinha me mantido
tensa, pronta para agarrar, antes de me dar a série das mais
poderosas do mundo dos orgasmos que eu já experimentei.
Nenhum outro homem jamais me trouxe para o auge do
prazer a maneira que Nick fez, e eu temia que ninguém
jamais o faria.

Nos braços de meu captor, eu mergulhei no sono.


Saciada. Quente. Segura.

Olhei para o relógio na mesa de cabeceira. Três da


manhã. Nós estávamos em um emaranhado, seu braço sobre
o meu lado, segurando meu peito. O corpo de Nick se
contraiu, sua ponta pressionada contra a minha bunda, e de
repente eu perdi a sensação dele dentro de mim, precisava
dele me enchendo. Eu me contorci em suas mãos, na
esperança de acordá-lo novamente.
Ele gemeu, suas longas respirações profundas
voltando-se para uma inspiração afiada, e seu aperto
aumentou, revirando meu mamilo entre os dedos. De trás, ele
entalando seu joelho debaixo da minha coxa, levantando-a o
suficiente para espalhar minhas pernas e empurrou dois
dedos dentro de mim.

"Como eu sabia que você estaria molhada?" Sua voz


profunda fez cócegas na minha orelha, penetrando apesar de
sua calúnia sonolenta. Eu ri e cheguei para trás, segurando a
parte de trás de sua cabeça, quando ele bombeou seus dedos
para trás. Retirando, ele estava manchado a umidade entre
minhas nádegas e sobre minha abertura. Ele fez isso
novamente, lubrificando a entrada, antes de pressionar a
ponta do seu pau lá.

Eu exalei a respiração que estava presa. "Espere."


Anal tinha sido forçado em mim uma vez, uma experiência
que não tinha me deixado feliz.

Desconfio de quem chegar perto de me tocar lá.


"Nick, eu não..."

"Porra. Eu ainda estou meio dormindo, estou


arrependido, Aubree. Eu não sei o que eu estava pensando."

"Eu só..." Eu apertei o topo de sua coxa. "Eu só não


quero trazer quaisquer más recordações para isso. Com
você." Esticando minha cabeça trouxe meu olhar para o teto,
as rachaduras e pintura descascada lá, de alguma forma
combinou com o jeito que eu vi a mim mesma não é bem
como eu costumava ser. "Eu ainda quero você, no entanto."

Ele deslizou a ponta para baixo a uma entrada mais


confortável, e quando ele empurrou para dentro de mim, seu
pau cresceu, pressionando contra minhas paredes. Ele não se
moveu em primeiro lugar, apenas se manteve ali por um
momento, mas uma respiração estremeceu e me disse que
não poderia permanecer ali por muito tempo.
Chegando de volta, agarrei sua coxa e moía contra
ele em círculos lentos e eróticos, cavando minhas unhas em
seus músculos da perna. Ele beijou meu ombro e, com a
perna envolvida em torno de mim, movendo em mim. Calmo,
gentil, preguiçoso. Sem dor, apenas o prazer quando nós nos
deitamos lado a lado.

Seu braço envolto mudou-se de meu peito até a


junção entre as minhas coxas, e aqueles dedos mágicos,
deslizaram em meu clitóris. O balanço lento me relaxou, me
colocou em algum transe erógeno, e eu encontrei-me
satisfazendo cada impulso como uma bem-cronometrada
máquina, perfeita máquina que combinava com cada
empurrar e puxar, como ondas batendo contra a costa.
Trazendo a mão para meu rosto, ele inseriu os dedos na
minha boca, permitindo que eu saboreasse meu gosto.
Quando eu chupava, suas estocadas ficaram mais fortes.
Mais Rápido. Ele segurou firme a minha mandíbula, os dedos
ainda dentro da minha boca, antes de sua mão cair de volta
para minha fenda e esfregar meu clitóris.

Fechando os olhos, eu aceitei os deslizes fáceis que


me encheram com cada batida por trás, enquanto a minha
mente pintava um retrato vívido do que deveria parecer a
partir de uma visão panorâmica: seu corpo enrolado no meu,
excitado contra mim, meu corpo arqueado, paralisada em
suas mãos. Calor chamuscando meus músculos, minha
cabeça inclinada para trás até que seu queixo bateu no meu
ombro, lábios escovando a minha orelha.

"Você vai ser a minha morte, Aubree." Ele sussurrou


meu nome com um ar de poder que desintegrou minhas
defesas. "Eu quero mais de você. Não posso parar. Eu quero
ficar enterrado dentro de você para sempre."

"Nick. Não pare. Por favor, não pare." Minhas paredes


agarravam seu pau com cada estocada profunda, e eu me
alegrava com o esse controle muscular. Seu aroma penetrou
meu nariz, a colônia picante quente misturada com o cheiro
do sexo que deixaram os meus músculos queimando com
tensão quando eu me agarrei a borda. Meu estômago se
apertou. Calor queimando, um incêndio de luxúria se
espalhando pelas minhas veias.

Luz explodindo atrás dos meus olhos, ondulando


pelo meu corpo como uma réplica. Cegando de prazer,
revestindo meus músculos quentes com um formigamento
que me deixou paralisada, enfraquecida. Chamei seu nome, e
quando ele saiu de mim, seu corpo estremeceu com
respirações quebradas por gemidos e maldições.

Nós acalmamos a respiração, apenas respirando.

"Eu me sinto tão quente. Tão bem. Ninguém nunca


me fez sentir tão bem em toda a minha vida." Eu queria rir e
chorar com a confissão, na tristeza e na verdade patética com
um estranho, um homem que eu tinha conhecido apenas um
par de semanas, tinha me mostrado mais reverência do que
qualquer outro homem que eu tinha estado. Eu tinha sido
usada por tanto tempo, que eu tinha esquecido como
prazeroso o sexo poderia ser.

"Eu vou destruir qualquer filho da puta que colocar a


mão em você novamente." Sua voz sonolenta como quase um
embriagado insulto, com seu braço apertado em volta do meu
corpo, como se estivesse alegando que eu era dele. "Eu
mataria por você."

Em sua cama, em meio à escuridão, na destruição,


na ruína, ele me encarou. Suas mãos suaves delicadamente
presas junto com os pedaços de mim, que iriam se tornar tão
quebrados e dispersos sem nenhuma esperança de
convergência. Enquanto eu estava deitada ao lado dele, o
toque suave de chuva contra a janela, eu senti tudo.
CAPÍTULO 33
Nick
O perfume inebriante de sexo e a doçura do açúcar
encheram o quarto, quando eu abri meus olhos para os raios
de sol que estavam tentando espreitar para além das cortinas
escuras. Suor revestia meu corpo, tornou mais visível cada
vez que um punhado de ar de outubro flutuava através da
janela, que deveria ter sido aberta em algum momento da
noite. Roçando minha pele, ela esfriou o calor que ardia
dentro de mim.

Eu não tinha dormido tão malditamente bem em


anos, e mesmo assim, cada músculo do meu corpo cedeu
com a exaustão, como se eu tivesse ido para uma batalha e
me deitasse no rescaldo da guerra. O aroma floral doce se
intensificou, mechas longas, sedosas de cabelo fazendo
cócegas no meu rosto e uma pele macia passou sob meus
dedos, quando eu arrastei minha mão ao longo dos contornos
suaves da mulher deitada ao meu lado, eu tive que levantar a
minha cabeça do travesseiro para acreditar que era Aubree
Culling.

Aubree.

Que diabos?

Eu não tinha terminado o sexo dentro de uma


mulher em anos.

Ela se mexeu contra mim, arqueando quando ela se


espreguiçou, e eu acariciava as curvas de seu corpo,
precisando tocá-la apenas para ter certeza que não era mais
um sonho. Eu tive tantos com ela na semana passada.
"Mmmm, bom dia," ela ronronou.

Eu empurrei o cabelo longe de sua orelha e


sussurrei: "Venha para o chuveiro comigo."

Com um sorriso e acenando, ela rolou de costas,


esticando-se. "Eu me sinto incrível."

Eu fiz ela se sentir incrível? Eu passei a mão pelo


meu rosto e me levantei da cama, indo em direção ao
banheiro. Ligando o chuveiro, eu me virei para encontrá-la
nua e perfeita no vão da porta.

Ela inclinou a cabeça. "Quem é Alec?"

Uma sacudida de eletricidade subiu pela minha


espinha. "O Quê?"

"Você estava... falando em seu sono na noite


passada. Você disse que Alec vai matá-lo".

"Alec não é ninguém." Eu me virei de volta e entrei no


box, esperando que eu não tivesse que dizer algo lamentável e
deixei o assunto, quando acenei para ela vir para dentro.

Ela colocou a mão no meu peito, não me olhou nos


olhos. "Você é um enigma, Nick. Eu sinto que eu nunca vou
saber completamente nada sobre você." Seus olhos
encontraram os meus. "E isso é bom. O jeito que você me faz
sentir..." Ela sorriu e acenou com a cabeça. "Tudo bem."

Nós se formando dentro do meu estômago, eu


arrastei meu dedo ao longo de seu corpo, em seguida, puxei-a
para dentro comigo. Porra, eu gostaria de poder dizer-lhe
tudo, porque ela me fez querer ficar feliz, o jeito que ela falou
com tanta compreensão. Ela parecia saber tudo sobre
escudos e segredos e manter minhas cartas escondidas. Isso
só veio de cortesia de sua própria dor e sofrimento de seus
próprios demônios, e eu estava certo de que eu nunca
saberia.
Essa era a coisa sobre a dor, ela vem com uma
compreensão universal para aqueles que sobreviveram a ela,
não pergunte, não conte.

Sprays de água quente pulsavam contra as minhas


costas, e eu me inclinei para frente, agarrando seus lábios em
um beijo para dizer estou cansado de falar. Erguendo-se na
ponta dos pés, ela colocou os braços ao redor do meu pescoço
e me beijou de volta, como respondesse: concordo, vamos
voltar para o sexo.

Eu tinha ferrado a merda regiamente, porque depois


de ontem à noite, tendo Aubree como isca, tanto quanto
olhando em minha direção iria fazê-la enfrentar-se. Virei-me
em torno dela e puxei-a para mim, descansando minha
cabeça na curva de seu pescoço, beijando o lado de sua
garganta, até a base, e através de seus ombros. Senti suas
curvas pressionado em meu corpo em todos os lugares certos.
Juntos, nossos corpos fundiram perfeitamente, como duas
metades de um todo. Emparelhado com suas palavras de
momentos atrás, uma realização me impressionou. Nós nos
encaixamos da única maneira que duas pessoas fodidas
poderiam se encaixar.

Eu vi a beleza em sua escuridão, e ela viu beleza na


minha escuridão. Yin e Yang. Preto e branco.

Beleza e cicatrizes; fúria e perdão. Ela deveria ter


sido minha inimiga, mas nela, eu encontrei algo. Eu não
sabia o que eu estava procurando. Eu não deveria querer.
Sexo com ela era proibido, afinal de contas, como eu fui um
vilão sem amor, e ela o bem mais valioso do homem que tinha
tirado tudo de mim.

Cada instinto dentro de mim gritava para matá-la.


Destruí-la. Quebrá-la, da mesma forma que eu tinha sido
quebrado. Pela lei das ruas, ela era minha retribuição.

Olho por olho.


Leis significavam merda quando ela veio para me
amar, apesar de tudo. Eu poderia amá-la com o tempo?

Pelo que eu sabia do amor, era uma chama selvagem


que iria me consumir com nenhum pedido de desculpas. Eu
tinha vivido isso uma vez, senti-o. Sabia da dualidade de
naturezas sedutoras e destrutivas do amor. O brilho
tranquilo com uma queimadura mortal. No entanto, em
algum lugar, o fogo foi a minha salvação.

Um momento de felicidade em um mundo escuro de


dor.

Um farol de luz em um horizonte sombrio.

O amor era a única coisa mais forte do que o ódio.


Porra, eu tentei odiá-la uma vez, mas algo dentro de mim
tinha despertado nos últimos dias. No momento em que
entrei para o mesmo lado, como eu tinha olhado para ela e
sua cicatriz brutal foi como uma sensação estranha clicando
dentro de mim naquele momento. Eu queria salvá-la de uma
forma que eu não poderia me salvar. Eu tinha encontrado
uma razão para reforçar a minha determinação de seguir com
a minha vingança. Por ela. Por mim. Pela minha família.

A pergunta persistente permanecia, no entanto. O


que aconteceria no final?

A escuridão morava do outro lado da minha


vingança, um futuro que eu nunca teria planejado viver.
Aubree não poderia mudar isso. Eu tinha planejado isso por
muito tempo, e com o Grande Final para a minha vingança,
polícia, gangues, todo mundo que estaria procurando
restituição para as mortes, seria me caçar se por acaso eu
sobrevivesse. Eu nunca queria pôr Aubree em perigo,
colocando-a no meio disso, fazendo dela um objeto atraente
para retribuição.

Seu polegar traçou a tatuagem no meu braço. "Eu


tive que acordar em guarda nos últimos cinco anos, sempre
jogando o jogo. Sempre observando o que eu dizia para não
dar algo para que eu ficasse machucada mais tarde. Aqui,
neste lugar com você, com destroços e abandonado, eu me
sinto tão calma e relaxada. Pela primeira vez em anos, eu
estou genuinamente em minha própria pele."

Eu peguei o shampoo ao meu lado e espremi um


pouco na palma da minha mão antes massagear em sua
cabeça. Eu não sabia o que dizer a ela. Eu tinha feito uma
promessa, que eu pretendia manter. Eu não sabia o que isso
significava para Aubree e eu. Eu certamente não poderia
prometer-lhe um lar feliz e cercas brancas. Esse mundo tinha
passado por mim anos atrás.

"Eu amo suas mãos em mim." Ela inclinou a cabeça


para trás na água, lavando e tirando a espuma do sabão, em
seguida, virou seu rosto para mim novamente.

Seu corpo parecia quase sem peso em meus braços


quando eu levanto-a e pressiono suas costas contra a parede,
inclinando minha boca sobre a dela. Água escorrendo entre
nossos lábios feitos para um beijo molhado. Eu posicionei-me
dentro dela, deleitando-me com os sons de nossos corpos
lisos batendo um contra o outro, seus seios saltando. Seus
gemidos ecoaram dentro da minha cabeça, quando eu a levei
de novo como o filho da puta egoísta que eu era.

Eu não poderia ajudá-la.

Eu havia me tornado voraz por ela. Transar com ela


não era suficiente. Eu queria rasgar Aubree e reclamar todas
suas partes como minhas. Mesmo que o futuro fosse nada
mais do que uma mancha negra de tinta em uma página não
escrita, naquele momento, ela me pertencia.
CAPÍTULO 34
Aubree
Olhando para o teto do quarto, eu estava nos braços
de Nick, incapaz de me mover, mal conseguia respirar.

Tivemos sexo tantas vezes, em tantas posições, era


como se eu tivesse aberto a gaiola para uma besta com fome
de luxúria, a besta que vivia presa dentro de mim. Apesar de
minhas cicatrizes, minhas contusões, eu me sentia bonita
com ele. Viva. Forte.

Em troca, eu queria curar o homem bonito quebrado


dentro dele. Sua dor passou por mim com cada beijo
apaixonado que falava de solidão e desolação. A raiva e a
fúria batiam através de mim no mesmo tempo que seus
impulsos. Eu queria tudo isso. Eu tomaria todas aquelas
horas, minutos, segundos do seu sofrimento e deixei-os rodar
e cozinhar dentro do meu corpo até que eu poderia dar-lhe a
requintada saraivada de libertação que ele desejava.

Em algum lugar entre o embaraço que tínhamos


comido, choveu novamente. Exausta por estar assim muitas
vezes em questão de horas, eu deveria ter tido nada, mas
quando ele empurrava dentro de mim por trás, eu descobri
que eu precisava dele novamente. Apesar da minha garganta
seca, dores musculares, espasmos e tremores das minhas
coxas, ele simplesmente me fez sentir muito, muito bem para
negar. Eu nunca me senti tão satisfeita, deliciosamente fraca,
mas desejando mais.

Ele permaneceu imóvel dentro de mim, como se me


lembrando do potencial de seu pau duro feito rocha,
enquanto ele beijava atrás da minha orelha. "Você está
cansada e com fome. Vou pegar um pouco de comida e deixá-
la descansar."

"Não," eu gemi, mas meu estômago respondeu com


um grunhido.

Rindo, ele saiu de mim, e de repente o meu corpo


gritava para ele novamente. "Durma agora. Eu não estou
saciado de você, ainda." Quando ele puxou as cobertas sobre
mim e ficou de pé, a umidade dos lençóis que tinha apanhado
o suor que cobria meus músculos agredidos.

Minha boca se encheu com a visão de seu pau ao


lado do meu rosto, quando novamente ele virou-se para
revelar sua bunda musculosa desaparecendo por trás de
suas cuecas. Com as pálpebras pesadas eu mal conseguia
mantê-las abertas, eu fechei os olhos.

Eu podia jurar que poucos minutos tinham passado


quando ele voltou, mas eu acordei, deitada de bruços, as
pontas dos seus dedos deslizando pela minha espinha.
Quando o lençol baixou, eu instintivamente virei para o meu
lado.

"Eu vi sua cicatriz." O beijo dele pousou no meu


quadril exposto. "Muitas vezes agora".

"Eu sei." Seu toque certo, então me senti muito


íntima, embora, e eu não queria me sentir assim quando ele
foi examinar.

As pontas dos dedos derivaram para cima, e quando


ele circulou o lado direito das minhas costas, eu sabia que
tinha encontrado a contusão amarelada do abuso de Michael.
"Homens que fazem isso são fracos. Covardes. Uma mulher
nunca deve carregar cicatrizes de dor e sofrimento." Seus
lábios macios acariciavam o machucado antes dele deixar
outro beijo lá.
"Você estava com ele há muito tempo, sim?"

Eu balancei a cabeça, odiando a confissão, temendo


a pergunta seguinte, uma que eu ignorantemente omiti para
muitas mulheres que tinham vindo para mim, desesperadas
pela cura depois de sofrer dor semelhante.

Então, por que você quis ficar?

Todas essas mulheres tinham suas próprias razões,


incapacitadas para ficar com homens abusivos: crianças,
dinheiro, medo, falta de confiança na sua própria
sobrevivência.

No meu caso, foi falta de opções. Meu marido passou


a possuir a polícia, o sistema judicial, e o governo. Em cima
disso, ele tinha conexões que asseguraram que eu nunca
obtivesse ajuda, conexões que poderiam me encontrar nos
cantos mais distantes e nas sombras mais escuras. Ainda
assim, eu me odiava por ser tão fraca.

Eu também odiava que Nick, um homem que tinha


me mostrado como poderia coexistir com gentileza e a
ferocidade, poderia ter me visto da mesma maneira que uma
vez eu vi aquelas mulheres.

"Você é uma mulher forte, Aubree."

Suas palavras roubaram minhas defesas


estacionadas na parte de trás da minha garganta, e o olhar
no meu rosto deve ter sido mais de uma acusação do que eu
realmente estava girando em minha mente. Eu não esperava
que ele fosse dizer isso. Eu esperava que ele me dissesse que
eu era uma idiota, que eu deveria ter lutado mais.

Ele balançou a cabeça. "Anos de hematomas e


cicatrizes. Você deve estar exausta."

Eu tinha lutado todos os dias da minha vida fútil, até


mesmo os dias que eu tinha pensado em abandonar Michael,
eram suficientes para ele me matar. "Obrigada." Levantando
os lençóis, eu sorri, embora eu quisesse enterrar meu rosto
no travesseiro e chorar. Não por mim. Não pelas cicatrizes.
Nem mesmo pelo o que Nick disse, mas pelo alívio de que
alguém finalmente entendeu, finalmente viu a realidade por
trás da máscara que eu tinha sido forçada a usar. Essa
compreensão catártica, que me fez querer rastejar dentro dele
e ficar lá para sempre. "Certamente, as mulheres fortes não
são destruídas por hematomas e cicatrizes."

"Você é uma lutadora. Suas cicatrizes não são sobre


as rodadas que você perdeu. Elas são sobre do que você
afastou-se. Que você sobreviveu."

Com sua palmada na minha bunda, eu torci para


dentro de mim para obter um olhar para ele enquanto me
levantava, ganhando uma visão de sua trilha feliz, sexy e
parte superior do delicioso „V‟ que desaparecia em seus jeans.
"Vamos lá. Levante-se."

"O que está acontecendo?"

Inclinado para frente, ele plantou um beijo na minha


cabeça e sussurrou: "Sem perguntas."

"E se eu não quiser sair da cama?" Minha confusão


virou-se para um sorriso matreiro.

A mudança do seu rosto, juntamente com a


intensidade de seus olhos disse: Eu não pedi, eu estou lhe
dizendo.

Ele estendeu a mão para mim, acenando com um


toque de seus dedos, e eu tomei a isca. Afinal, como eu
poderia negar aqueles belos instrumentos que tinham me
empurrado sobre a borda mais vezes em uma noite do que eu
já experimentei em toda a minha vida? Levantei-me para
encontrá-lo, e ele me arrastou para o seu corpo.

"Use algo quente." Ele me beijou e saiu do quarto.


Um par de calças skinny rasgadas, uma grossa
camisa preta, e as botas de combate pretas feitas para o que
eu esperava que constituísse quente. Quando eu fui ao térreo,
Nick virou a cabeça para eu segui-lo para fora, na parte de
trás.

Sangue ainda revestia a calçada onde Blue deve ter


sido baleado. Nick não fez um sinal como se tivesse visto,
não, foi como se ele tivesse impedido a si mesmo de olhar
para ela, quando ele fez o seu caminho até as escadas para o
quintal.

Apesar de casas abandonadas poderiam ser vistas ao


longe, a casa estava em um bom pedaço de propriedade, com
um pequeno bosque de árvores, a visão trouxe uma corrida
de bile na minha garganta.

Ele deslizou uma pistola do coldre em seu quadril


que eu não tinha notado, quando viemos para fora. Eu
apertei os olhos, ele olhou para o cano da Sig Sauer e
apontou-a em direção a um monte de terra a umas cem
jardas. "Nunca atirou em alguém?"

"Não. A última vez que verifiquei, caçar pessoas era


considerado crime."

Seu lábio chutou para cima em um sorriso. "Eu acho


que você precisa aprender."

"Por que eu faria isso?"

Abaixando a arma, ele olhou por cima do ombro para


mim. "Todas as mulheres devem saber como se proteger." Ele
fez sinal para eu ficar na frente dele e estendeu a arma para
mim. Eu peguei um vislumbre rápido de seu rosto impassível,
então olhei de volta para a arma antes de levantá-la com a
palma da mão aberta. Isso poderia ser divertido.

"Como está se sentindo?"

Eu dei de ombros. "Com uma arma na minha mão."


Ele mudou-se para trás de mim e apontou para um
monte de terra. "Aponte lá."

Com meu dedo sem entusiasmo enrolado no gatilho,


eu levantei a arma e, inclinei-a para o lado como se eu tivesse
visto o que os membros de gangues fizeram, eu apontei para
o monte.

"Não. Segure-a no nível e mantenha na posição


vertical. Não inclinada para o lado." Suas mãos cobriram a
minha, e ele virou a arma na posição vertical. "Gangsters
fazem essa merda porque é uma maneira rápida de entregar
uma bala, mas você quer manter sua mão firme e o objetivo é
o seu alvo. Aperte com ambas as mãos. Clique a trava de
segurança fora, aqui." Ele empurrou meu polegar contra o
gatilho e puxou-o para trás. "Pronta?"

Ah sim. Toda a experiência me fez nadar em emoção.

No meu assentimento, seus dedos se enroscaram em


torno do meu. A arma chutou para trás, ao mesmo tempo em
que um estrondoso barulho atingiu meus ouvidos. O anel
remanescente trabalhando minha mandíbula, enquanto uma
nuvem de poeira levantava a partir do monte de terra.

"Isso é bom. Vamos fazer de novo. Desta vez, aponte


um pouco mais alto. Você pode ter atingido um conjunto de
nozes com aquele, mas nada que possa matar um bastardo."

"O que faz você pensar que eu não tinha por objetivo
lá?" Eu ri com ele rolando seus olhos e levantou a arma uma
vez mais. Não era a alegria da própria arma em minhas mãos
que tinham me animado logo em seguida.

Quando ele guiou suavemente meu objetivo, eu


percebi que era a excitação do homem colocar esse poder em
minhas mãos, adicionando outra camada de apreciação em
Nick.
Meu pai era o único homem na minha vida que tinha
feito qualquer tentativa de me capacitar assim.

O peito de Nick pressionado em minhas costas e os


braços em volta de mim. Eu queria concentrar-me na lição,
mas sendo envolvida em seus músculos rígidos e seu
delicioso aroma me deixou distraída, queimando com um
desejo que disparava em minhas veias como balas de luxúria.

Assim como antes, ele apertou meus dedos e a bala


ricocheteou no chão. "Isso está um pouco melhor. Talvez
tenha atingido um rim nesse tempo." Ele riu na minha
orelha.

Sorrindo, eu me virei e segurei a pistola para ele.


"Você não tem medo, que eu aponte a arma contra você?"

Ele enganchou meu queixo com o dedo e deslizou seu


polegar em meus lábios, olhando para eles atentamente.

"Eu estou com mais medo de que você não fizesse


isso," disse ele, beijando-me. "Vamos tentar novamente, em
seguida, definir algumas metas."

"E se eu batê-las?"

Suas sobrancelhas foram para cima. "Talvez eu vá


mantê-la amarrada a minha cama e administre sua
recompensa nos próximos dias."

Um tremor atingiu minha espinha só de pensar.


CAPÍTULO 35
Chefe Cox
Cox estava em seu escritório, o dedo pairando sobre
o mouse, antes de relutantemente abrir o e-mail que tinha
sido enviado para sua conta pessoal. O nome do remetente
estava fora de todo o restante dos contatos de merda que ele
ainda tinha de plantas daninhas, estava escrito em letras
maiúsculas em negrito, criptografado.

De: ANONYMOUS
Assunto: EX
Eu gostaria de discutir uma transação, como eu tenho informações que
podem ser úteis.
Uma semana atrás, uma menina foi resgatada de traficantes no Motel
Panteão. Eu gostaria de saber o nome dela. Se você optar por fornecer essa
informação para mim, eu te colocarei a par da próxima vítima de E4E
(olho por olho).
Talvez você possa decidir que uma surpresa estaria a caminho.
Nem um único indício de identificação tinha em
qualquer lugar do e-mail. Estranho que o misterioso
remetente queria obter informações sobre a menina, cujo
nome tinha sido retido pelos meios de comunicação, como
vítima de um crime sexual, mas o que isso importava para
Cox? Ele próprio tinha sido o único a fazer a queda no Motel
East Side Palms, quando ele pegou a fugitiva nas ruas, um
par de semanas atrás. Na verdade, ele tinha sido seu primeiro
cliente, quebrou-a no local, antes ameaçando que se ela
contasse a alguém, ele mataria sua família.
Quando ela veio à tona na mídia, Cox praticamente
teve um ataque cardíaco maldito.

Felizmente para ele, ela tinha sofrido alguma besteira


de amnésia traumática vinculada a seu tormento, deixando
ela incapaz de recordar como ela tinha sido pega, e muito
menos a maioria de seus abusos depois. Se algum bastardo
fosse ambicioso o suficiente para matá-la, que assim seja.
Cox tinha álibis e conexões. Seu „nome artístico‟ era tudo o
que a maioria das partes envolvidas tiveram, de qualquer
maneira.

Cox clica em „resposta‟ e digitou uma única resposta:


Sapphire. Arrastando o mouse para o topo da tela, ele se
preparava para sair da conta, quando um e-mail novo chegou
e ele saltou para trás.

Ele clicou no segundo ANONYMOUS em negrito e


franziu a testa.

De: ANONYMOUS
Assunto: EX
O Motel Palms.
Quarto 313
Você vai encontrar a próxima vítima.
Uma dor aguda atingiu o peito de Cox, como se um
aperto estivesse fechando em sua caixa torácica. Ele bateu a
mão no coração e com respirações profundas através das
tentativas. Angina do caralho. Jogando os papéis para o chão,
ele vasculhou a gaveta ao lado dele e pegou sua medicação
Nitro, colocando dois comprimidos por baixo da sua língua.

A pressão gradualmente voltando ao normal com as


pílulas e Cox sugando respirações profundas através de seu
nariz.
Quarto 313 tinha sido alugado por Jonathan e sua
namorada, Thereza, como um segundo local para vender as
garotas.

Com as mãos trêmulas, Cox respondeu.

Quem é você?

Uma eternidade se passou antes que se tornasse


claro que o remetente não tinha intenções de se identificar.

Cox bateu com o punho contra a mesa antes de


pegar sua jaqueta.

Com passos cautelosos, Cox aproximou-se do quarto


do velho do motel degradado onde ele tinha frequentado
algumas vezes. Sua mão instintivamente repousava em seu
coldre de arma, e quando a porta com os números
desbotados veio à vista, ele deslizou a arma fora, acionando o
dedo em riste.

Depois de um rápido olhar para os quartos fechados


ao redor, Cox colocou um ouvido à porta, saltando de volta
quando ela clicou aberta. Ele levantou a arma e empurrou-a
mais longe, dando lugar à escuridão dentro, como se o quarto
estivesse vazio.

Cada nervo de seu corpo queimado como um circuito


elétrico. Ele levou muito tempo, com respirações fáceis, tendo
já melhorado com suas pílulas, acendeu as luzes.

Com os olhos arregalados ele caiu para trás, em uma


cadeira atrás dele com um suspiro. Amarrado ao redor das
paredes e tetos, como fantasmas, estavam grandes fotografias
em preto e branco que mostrou ele falando com a menina, ela
entrando em seu veículo, ele andando para o quarto do motel,
o traço sutil de sua mão contra o cabelo dela, e como ele
conduziu-a para o quarto.

Ela estava com medo no início, mas ele garantiu a ela


que ele estava deixando-a com um bom amigo que iria ajudá-
la a encontrar alguns biscates para fazer algum dinheiro, ao
invés de mandá-la de volta para casa. Thereza a tinha
convencido que ficasse com a promessa de cuidar dela.
Depois de algumas bebidas junto com tranquilizantes ela
desmaiou e acordou uma prisioneira.

Cox pensou que ele tinha visto a última vez dela.

Guardando a arma, ele virou-se para o quarto vazio.


Esfregando o aperto no peito, ele dirigiu-se para o banheiro,
arrombou a porta e acendeu as luzes.

Uma mensagem gritou do espelho, em vermelho,


como se tivesse sido escrita com batom:

Seu nome é Danielle.

Você é o próximo.

Cox apertou o peito e saiu do banheiro, puxando


para baixo as fotos do teto e paredes. Com imagens
transbordando em seus braços, ele disparou de volta para
baixo da escada até seu carro. Ele ia queimá-las.

Cada uma delas. E o maldito bastardo que tinha


puxado o conluio, morreria em um processo lento impiedoso,
ele prometeu.

Um arrepio percorreu sua espinha quando ele limpou


o suor da testa e ignorou o aperto atrás de suas costelas. Ele
puxou seu celular e rolando através dos nomes, balançando a
cabeça quando ele parou no último filho da puta que ele
queria falar em seu estado atual. Infelizmente, o idiota era o
único que sabia quem poderia responder a pergunta ardendo
dentro de sua cabeça.
No cumprimento do outro lado, Cox pigarreou. "Riley,
este é, uh... Cox."

"Algo chegou?" Sem dúvida, uma versão polida de:


porque diabos você está me chamando?

"Nah, eu tenho uma pergunta. E-mails


criptografados." Ele ergueu a mão trêmula ao rosto e beliscou
a ponte de seu nariz. "Qualquer maneira de descobrir quem
os enviou?"

"Depende do remetente. Na maior parte, eles não são


fáceis, não." A pausa grande seguiu em sua mente. "Isso está
relacionado ao nosso Olho por Olho cara?"

"Não. Este... este é um caso completamente


diferente." Volte para cima. Aborte a missão. Ele precisava
sair do telefone antes de o cara perguntar o que teria
deslizando para cima. "Eu achei que você poderia dizer isso.
Obrigado. Eu tenho que ir. Tenha uma boa noite."

"Sim."

Cox clicou o telefone desligando, chutando-se para o


que ele poderia estar se metendo por conta própria. Ele tinha
sido estúpido por jogar Riley na sua bagunça, mas,
esperançosamente, o bastardo estaria drogado, e ele se
esqueceria que eles tiveram essa conversa.
CAPÍTULO 36
Aubree
Eu entrei no banheiro, Nick seguindo atrás. Velas
tinham sido colocadas ao longo da banheira. Pétalas
percorreram flutuando pela água fumegante. Jasmim
permeando os meus sentidos, o cheiro da calma na tentativa
de dominar o tremor em meus músculos.

O ambiente deveria ter sido belo e perfeito. Em vez


disso, eu estava tremendo, meu coração batendo como um
beija-flor, enquanto eu olhava para as profundezas da
banheira. Ela era enorme, do tamanho de uma banheira de
hidromassagem ao ar livre que poderia ter facilmente
encaixado três pessoas, e provavelmente cerca de três pés de
profundidade.

Meus dedos se fecharam em Nick, e o meu olhar


passou rapidamente da banheira para o dele. "Eu... eu não
posso." Eu dei um passo para trás, e seu aperto aumentou,
incitando pânico que me tinha torcendo meu pulso livre de
seu alcance.

Eu temia águas profundas desde que eu tinha 12


anos de idade.

"Fale comigo?" pediu.

Eu não poderia ajudar o medo frenético da minha


cabeça. "Eu... eu não..." Eu sempre tive um tempo difícil em
admitir um medo, especialmente um que me fez sentir
verdadeiramente vulnerável. Fraca. Gelo rastreando pela
minha espinha, uma vigília de arrepios seguiam seu
caminho.
Seu dedo enganchado debaixo do meu queixo, e ele
rasgou o meu foco longe da plácida e hipnotizante água. "Eu
não vou forçá-la, mas eu prometo que não vou te machucar."

Meu olhar arrastou até a pele irregular no meu


pulso.

"Alguma coisa aconteceu com você. É por isso que


você se cortou." Não era uma pergunta.

Eu balancei a cabeça, não querendo falar, por medo


de que eu quebrasse na frente dele. No entanto, ao mesmo
tempo, eu não conseguia parar as palavras. "Hum. Quando
eu... Quando eu tinha uns 12 anos de idade, eu fui para o rio
com algumas crianças do bairro." Eu limpei minha garganta.
Instinto tinha-me balançando, minha atenção de volta para a
porta, caso eu tivesse que correr. "River Rouge é o lugar onde
eu cresci, e nós muitas vezes brincávamos e nadávamos para
baixo pela ponte. Alguns meninos maiores, mais velhos
mostraram-se e pularam no rio. Eles foram pulando ao redor.
Eles... Eles empurraram meu amigo e a mim debaixo d'água.
Eu não tinha tomado ar suficiente. Entrei em pânico." Secura
rastejou até minha garganta com a memória, e eu tive que
chupar em uma respiração quando eu recordei o terror de ver
a luz solar borrando a superfície da água. Parecia muito longe
do alcance. "E foi quando minha mãe apareceu. Procurando
por mim." Eu sorri com a lembrança de minha bela
salvadora. "Ela levantou algum inferno com aqueles garotos e
disse-lhes se alguma vez os visse no rio novamente, ela
cortaria suas bolas fora e os alimentaria com elas." O riso
cantarolando no meu peito, querendo escapar, mas na
próxima respiração, eu fiz uma careta. "Eu desenvolvi um
medo da água daquele dia em diante. Tinha pesadelos,
imaginando o que teria acontecido se a minha mãe não
tivesse aparecido. Três anos mais tarde, eu e minha família
nos mudamos para a minha avó, que vivia perto da água,"
remexendo com a barra da minha camisa, eu respirei contra
o esmagamento do meu peito, que sempre precedia a próxima
parte da minha história.

"Minha mãe decidiu nadar até uma pequena ilha no


meio do lago, como ela fazia quando era jovem. Ela se cansou
no caminho de volta e deslizou por baixo da superfície. No
momento em que meu pai a alcançou, ela tinha se afogado."
A linha inchada da minha cicatriz passou sob meus dedos
enquanto eu esfregava sobre ela. "Lembro-me de querer pular
atrás dela, mas eu estava paralisada. Muito medo de ir para
dentro da água. Eu não poderia salvá-la. Ela era uma grande
nadadora, e foi tomada por meu maior medo no mundo."

Enxugando uma lágrima do meu rosto, eu funguei,


olhando para o círculo vermelho em torno da minha cicatriz,
onde eu esfregava muito forte. "Eu me senti inútil. Sem valor.
Uma covarde.”

"Você não é uma covarde." Sua mão embalou meu


rosto, o calor de sua pele penetrando meus ossos, e eu fechei
os olhos para conter as lágrimas.

"Minha mãe era... incrível. Eu desesperadamente


queria ser como ela." Eu olhei para cima, confortada pela
simpatia silenciosa em seus olhos.

"Mas a beleza não se destina a ser cobiçada. É


apenas para ser admirada."

Ele parecia estudar meu rosto por um momento.

"O quê?" perguntei.

"Nesse caso, eu estou em êxtase completo." A ponta


do polegar roçou meus lábios. "Eu não gosto de ver o medo
em seu rosto. Você não tem que fazer qualquer coisa que você
não queira Aubree. Mas eu quero provar a você, que pode
confiar em mim."

Incapaz de segurar seu olhar, eu desviei o olhar. Ele


provavelmente poderia me convencer a fazer praticamente
qualquer coisa com aqueles olhos intensos, até mesmo algo
que aterrorizou a merda fora de mim. "Eu não posso entrar
na água, Nick."

"Você vai ficar comigo?"

Meus músculos tensos, e eu balancei a cabeça


freneticamente. "Eu não posso."

"Eu não vou forçá-la." Ele tirou sua cueca e deixou o


cargo para o banho, batendo na borda da banheira. "Apenas
sente-se comigo."

Relutantemente, eu caminhei até a borda, olhando


para meu reflexo na superfície por um momento antes de
tomar um assento ao lado dele. Mesmo ali, tão perto da água,
minhas mãos ficaram frias e úmidas, a náuseas borbulhavam
no meu estômago, ansiosa para ejetar a última refeição que
eu tinha comido. Engasguei de volta, em minha melhor
tentativa de esconder o fato de que ele tropeçou em uma
fraqueza tão incapacitante, que ia quase me matar.

Pernas balançando sobre a borda da banheira, longe


da água, eu me sentei ao lado dele. "Então, o que você vai
dizer? Como foi a sua infância? Qualquer coisa traumática?"
Um soluço de um riso nervoso saiu de mim.

Seus lábios se curvaram em um meio sorriso. "Não é


realmente traumático."

Alguns segundos se passaram, e eu levantei minha


sobrancelha, inclinei a cabeça para frente, náuseas ainda
produzindo na minha garganta. "Você vai me dizer?"

Ele coçou o queixo, o sorriso no seu rosto


murchando. "Meus pais principalmente me ignoraram. É por
isso que eu entrei em jogo. Fiquei muito tempo por mim
mesmo." Levantando os joelhos para cima sobre a invisível
borda eu não podia ver para baixo, dentro da água, ele
passou os braços em torno deles.
"Eu cresci em um trailer em Highland Park. Meu pai
trabalhava muito. Minha mãe bebia muito. Então, eu fiquei
muito longe de casa. Eu não era um garoto mau, você sabe,
eu estava apenas fazendo o que as crianças fazem." Ele pegou
a água em seus braços, e eu fiquei parada observando o
brilho criado através de sua pele. "Minha mãe, nos
abandonou quando eu tinha uns dez ou onze anos. Nenhum
cara. Meu pai sempre me culpou por isso." Balançando a
cabeça, ele se apertou e submergiu em ambas as mãos na
água, balançando-as ao redor, como se ele precisasse da
distração para se manter contando sua história. "Então, aos
dezesseis anos, eu fui parar nas ruas e não olhei para trás.
Entrei em algo ruim de merda com crianças que se metiam
com gangues."

Ele abaixou a cabeça, e seus lábios apertados com


um sorriso. "E isso foi quando conheci Lena."

"Ela manteve você longe de problemas." Um ar de


diversão pendurada em minhas palavras, espelhando os
meus pensamentos de uma jovem chicoteando o menino
conturbado em linha.

Ele assentiu. "Ela fez. Seu pai me odiava no início.


Pensou que eu iria corromper seu bebê."

"Você fez?"

Um encolher de ombros trouxe um sorriso ao meu


rosto. "Talvez." Ele virou até me enfrentar e definiu suas
mãos quentes sobre minha coxa, fazendo meus músculos se
contraírem no medo repentino de que ele poderia me puxar.

"Conte-me mais sobre você."

A tensão diminuiu, meu corpo relaxou com alívio.

Nós falamos pelo o que deve ter sido uma meia hora,
principalmente sobre minha infância, crescendo com a minha
mãe, e ele nunca me persuadiu para entrar, embora todos os
ossos do meu corpo quisessem que eu estivesse nessa água
com ele. Quanto mais tempo eu me sentei ao lado dele, mais
à vontade eu me sentia, tão próximo do meu maior medo, na
medida em que quase me atrevi a colocar meu pé para
dentro.

Ele se empurrou para cima da banheira, como se


preparando para sair.

"O que você está fazendo?"

"Não há razão para ficar aqui se você não está se


juntando a mim."

Eu não sei por que de repente senti a necessidade de


provar que podia confiar nele, da mesma forma que ele
provou que não iria trair minha confiança. Foi uma
justaposição, o bonito era que eu queria entrar no que eu
mais temia.

Algo me dominou, e eu agarrei o braço dele. "Espere."


Eu não podia olhá-lo, no caso de eu mudar de ideia. "Eu
quero tentar."

"Eu prometo que não vou te machucar, Aubree. Eu


não vou deixar você cair." Ele estendeu a mão para mim.

Deve ter levado uns bons cinco minutos para sair das
minhas roupas, enquanto ele esperava pacientemente, nunca
me apressando.

Nua, eu fiquei na beira da água, olhando para o


espaço que ele tinha feito para eu me sentar ao lado dele. Das
profundezas do meu estômago, uma dor me agitava, uma
traição à minha mãe. Como eu poderia tão facilmente
escorregar na água com ele, quando eu não tinha feito nada
para salvar a minha própria mãe de se afogar?

"Por que você tentou se matar?" A pergunta de Nick


era um fraco som do barulho batendo dentro da minha
cabeça.
"Porque eu estava cansada de me sentir impotente, e
dos pesadelos intermináveis."

As palavras de meu pai derivaram pela minha


cabeça, e abençoando, ele tentou me poupar da minha auto
aversão.

Ele tentou aliviar a minha culpa e ensinar-me a


enfrentar meus medos de uma maneira diferente.

Eu nunca vou deixá-la na água, Bree. Eu não poderia


ter perdido você também naquele dia.

Em meu coração, eu sabia que não poderia ter


salvado a minha mãe, mas isso era a coisa da merda sobre o
sentimento indefeso que minha mente procurou pela culpa.
Culpa irracional que poderia justificar a fraqueza, sentindo-
me incapaz de fazer qualquer coisa, e talvez apagar o horror
do que eu tinha visto naquele dia. Meu pai, como um forte
nadador como ele era, trouxe seu corpo sem vida de volta à
costa, e nem mesmo ele pode salvá-la.

Eu a odiava por morrer. Odiava por desfrutar de algo


que eu temia, de algo que eu não poderia salvá-la. Algo que
eu não poderia me salvar. Quanto mais eu pensava nisso,
mais furiosa eu me tornei que algo tivesse um porão tão feroz
em cima de mim por tantos anos. Ele tinha dado a Michael
alguma coisa para usar contra mim.

Tomando a mão de Nick, eu pisei para dentro da


água quente, encolhendo-me na linha da superfície contra as
minhas canelas quando ela separou o calor do frio. Meu
coração batia contra as minhas costelas, e eu percebi,
quando o quarto girou, que eu estava ofegante.

Ele se levantou da água elevando-se sobre mim e me


puxou para o seu corpo. Mãos quentes e lisas vagaram em
minha pele, pelos meus lados e me segurando pela minha
espinha, até que ele agarrou-me com força e apertou seus
lábios nos meus.
A tontura aumentou, e eu agarrei em seus braços
para me equilibrar em seu abraço. Quando eu fechei os
olhos, o quarto girou fora de controle, enquanto sua mão
agarrou a minha nuca e seu beijo se tornou feroz, exigente. A
violência súbita e paixão me consumindo, roubou a minha
preocupação de pé na banheira. Sua ereção pressionada
contra o meu estômago me disse que ele queria, e quando o
calor de seu corpo se espalhou para o meu, os meus
músculos se suavizam, fundindo-se a ele.

Abri os olhos.

O nível da água estava em volta do meu peito quando


eu montei o corpo de Nick. Sugando uma respiração, eu
envolvi os braços ao redor de seu pescoço, segurando-o pela
minha vida, e seus braços me envolveram, me prendendo a
ele. Meus músculos estremeceram, fechando meus pulmões.
O frio cobriu meu peito, e eu respirei em rajadas de ar,
rastejando para o seu colo.

"Shhh." Sua mão acariciou meu cabelo, e ele beijou


minha orelha. "Relaxe, Aubree. Eu estou bem aqui. Eu tenho
você."

Essas três palavras novamente. Eu tenho você.

Apertando os olhos fechados, eu estava tensa,


batendo para longe as imagens da pele azulada de minha
mãe, olhos castanhos sem vida, e sua boca aberta, em que o
meu pai tinha tentado restaurar a sua alma com a parte da
dele. Eu vi a luz do sol que refletia fora da superfície da água
e minha pequena mão que alcançava para ele, lutando contra
a pressão no topo da minha cabeça. Eu odiava a
vulnerabilidade dentro de mim que alguém poderia alcançar.

Então, eu deixei ir.

Eu abri meus olhos para um azul calmo olhando


para mim. Nick acariciou minha testa com o polegar quando
ele segurou meu rosto entre as mãos. Exalando um suspiro,
eu relaxei meus músculos, tendo respirações longas e fáceis,
apenas deixando me abraçar.

"É isso aí. Apenas respire." Seu sussurro ecoou na


vastidão do quarto.

Submersa na água, pressionada em seu corpo, eu


acalmei. Apenas respirando.

Seus lábios deslizaram pela minha garganta, minha


clavícula, distraindo minha concentração intensa até que
tudo o que eu podia sentir era sua falta. Eu desejava que ele
sentisse, tão fortemente, a calma dentro de mim.

Ele se mexeu embaixo de mim e deslizou para o meu


corpo.

Eu me aliviei em cima dele lentamente, os joelhos


contra o assento da banheira, até que ele pressionou e
deslizou até o punho. Meu gemido tranquilo ecoou pelas
paredes, e eu balançava meus quadris, circulando, batendo
em cima dele com cada impulso.

Sua boca reivindicou meu mamilo, e eu gritei quando


os dentes beliscaram o mamilo sensível. Formigamento corria
sob minha pele com cada deslizar de sua pele lisa contra o
meu corpo. A tensão de antes, ferida tão apertada dentro de
mim, desvendada, transformando em um novo tipo de
pressão que construía para lutar contra os meus medos.

Seus gemidos ricochetearam nas paredes em um som


tão bonito, eu ansiava por ele enquanto ele estava em
silêncio. Eu precisava ouvir essas pequenas confirmações de
seu prazer. Gemidos de Nick, grunhidos e rosnados
trouxeram uma primal necessidade de satisfazê-lo. Agradá-lo.
Aumentando o meu ritmo, eu montei-o com força,
desenfreadamente, enquanto a água espirrava em torno de
nós em uma celebração emocionante de paixão.
Um puxão em meu cabelo levou minha cabeça para
trás, e ele continuou a atormentar meus mamilos inchados.
Meu corpo tornou-se vivo na água, e apesar do meu esforço,
senti cada movimento como se estivesse em câmera lenta. A
euforia de conquistar o meu medo, ao lado do toque de Nick,
a sua voz, me enviou para a borda.

Eu cavei minhas unhas em seu couro cabeludo, meu


corpo enrijeceu, facilitando, tencionando, segurando em
franjas, até eu abrir minha boca para um grito rasgando meu
peito e seu nome ecoando dentro da minha cabeça.

A boca dele bateu contra a minha, e ele me puxou


para ele. Mais profundo, mais profundo, eu caí em silêncio e
cheguei a uma consciência distante que eu tinha ido para
abaixo da superfície. Quando eu deslizei contra o seu corpo,
montando o último de meu orgasmo, com o seu beijo
estacando sua reivindicação, eu não preciso de ar. Eu não
tinha medo do silêncio. Meu desejo por ele transcendeu as
minhas necessidades e o que me apavorava mais do que
qualquer coisa. Eu poderia ter ficado debaixo d'água com ele
para sempre, direto para a morte certa, segura e confortada
por seus braços enquanto nós caíamos em um eterno sono.

Quando rompi para a superfície, eu senti o seu


sorriso contra a minha boca, e eu abri meus olhos para
aquelas belas íris azuis se afastando de mim.

Ele capturou o meu rosto na palma de suas mãos


mais uma vez.

"Isso foi incrível, porra." Uma risada escapou das


minhas respirações ofegantes, e eu passei meus braços
apertando em volta do seu pescoço, beijando-o como se eu
fosse devorá-lo ali mesmo.

"Você é incrível," ele murmurou em meu ouvido,


antes dos dentes arranharem meu queixo. O sorriso em seus
olhos murchou para algo sério, aflito. "Você me faz sonhar
coisas que eu não deveria sonhar. Almejar coisas que eu não
deveria ansiar. Minha fraqueza." Seus lábios inclinados sobre
o meu em um beijo que roubou o fôlego. "Você vai me
destruir, Aubree. E eu não vou pará-la."

Eu senti a mesma coisa, como se tivéssemos violado


um lugar escuro, a partir do qual não houve retorno. Eu
estava presa nos braços de um assassino, tão vulnerável
como um gatinho com um leão e, ainda mais forte do que eu
já me senti na minha vida.

Nick não tirou nada de mim, ele me infundiu,


mostrou-me a mulher que eu poderia ser, o que eu queria
ser.

Sexy. Feroz. Sem Vergonha.

Aquela que tomava o que ela queria, sem desculpas.


Sem medo.

Ele pode ter encontrado uma fraqueza em mim, mas


nele, eu encontrei a força.

A experiência não curou-me do meu medo. Na


verdade, ainda assim, meu corpo tremia com o nível de água
em meu peito. Limitei-me a provar que eu não deixaria
minhas ansiedades ficarem no caminho do que eu queria.
CAPÍTULO 37
Chefe Cox
Dobrado dentro de seu escritório, Cox leu o arquivo
de Julius „Casanova‟ Malone. Ele conhecia o garoto a partir
do momento que ele podia andar. Julius passou a ser o
pequeno irmão do traficante mais implacável da cidade, com
conexões em todo o mundo, então quem quer que fosse que
tinha fodido com ele poderia muito bem dar adeus e beijar
sua bunda.

Um homem que Cox tinha conhecido há anos tinha


levantado os dois rapazes. Ele tinha estado no centro de uma
investigação tempos atrás, envolvendo uma garota
desaparecida de sua vizinhança. Cristo, não foi surpresa que
Julius cresceria prostituindo-os. A merda que seu pai tinha
sido, foi uma maravilha ele não comê-los depois.

Júlio tinha desaparecido após a armação no Panteão,


e Cox tinha uma boa ideia de que outro assassinato estava
por acontecer. Seu grande irmão, Brandon, tinha ameaçado a
ter cada pau de gangue do estado rastreando o bastardo que
o tinha sequestrado e que a cidade estava precisando de uma
farra de matança.

Em uma batida na porta, Cox se mexeu para colocar


o arquivo na gaveta ao lado dele. "Sim!"

Burke espiou. "Corley tem uma dica. Encontramos


Julius."

"Corley? Onde diabos Corley teve uma dica?"


"Ele está ligado a todos os bastardos sem-teto.
Aparentemente, um deles estava bêbado, falando sobre um
cara morto que encontrou no subsolo da antiga estação de
trem. Ele tinha levado algumas crianças dos subúrbios para
explorar por dinheiro. Encontraram o pobre coitado."

"Pobre coitado?" Cox cruzou os braços. "Acha que ele


não está mais entre os vivos?"

"Não. Eu estou no meu caminho para verificá-lo."

Levantando-se da mesa, Cox deslizou a gaveta ao


lado dele trancando-a. "Estou chegando junto em um
momento."

"Claro, chefe? Eu vou pegar o relatório."

"Não, eu quero estar envolvido pessoalmente nesses


casos." Seu cabelo ralo deslizou entre os dedos, quando Cox
esfregou o topo de sua cabeça. "A cidade está enlouquecendo
sobre esses assassinatos, não preciso ser o medroso e apenas
ler sobre eles, como todos os outros."

Um grunhido retumbou na garganta de Cox, quando


eles chegaram ao subsolo abaixo da velha Estação Ferroviária
de Michigan, para onde a pista sobre Julius os tinha levado.
Os Forenses, o procurador da República, Vice-DA, a legista e
seu assistente, agentes do FBI, incluindo Jim Riley, e Corley
já tinham chegado. A enxurrada de corpos dançava ao redor
dos restos ensanguentados de Julius Malone, que estava
apoiado em uma cadeira no centro da sala. O cheiro
pungente de urina e carne podre prevalecia no local e
estagnado no ar do edifício envelhecido.

Sem dúvida, Corley tinha sido o único que tinha


entrado em contato com Riley, e raiva chiou nos ossos de
Cox, quando os dois conversavam com um especialista
forense vasculhando a cena do crime que estava acesa como
um estádio de futebol maldito.

"Parece que houve a porra de uma festa aqui." A água


espirrou sob as botas de Cox quando ele fez o seu caminho
através da sala.

"Chefe Cox. Só encontrei outro número." Riley ficou


com um saquinho plástico sentado ao lado de uma mochila,
no que parecia ser feita de tecido de uma mesa de carteado.
"Esta impressão está na parte traseira de um guardanapo de
um bar no lado oeste. Tem alguns apartamentos na parte
superior. Vou precisar de um mandado de busca."

Cox olhou para o guardanapo através do plástico. Por


isso, lia-se Diabo Point Bar e Grill, em letras vermelhas e ele
gemeu interiormente. Jesus Cristo. Dois irmãos poloneses,
que fazem a máfia parecer um bando de santos, os donos do
lugar. Um mandado de busca não ia ser suficiente. Cox faria
o que precisasse para chamar uma maldita equipe Black Ops
para lidar com Bojanskis.

"Parece que temos 1030. Pode ser um número de


apartamento," disse Riley.

"Ou uma data."

"Desculpe?"

"Trinta de outubro. Noite do Diabo," esclareceu Cox.

Definiu o saco de evidências de volta no topo da


mesa, Riley assentiu. "Ah, certo. Nunca pensei nisso." Cox
coçou o queixo, e olhou para trás, para Burke e Corley, que
estavam ao lado, enquanto o investigador forense puxava um
objeto de aparência roxo, cheio de água. Mordendo o lábio,
Cox virou-se para Riley e baixou a voz, "eu preciso de você
para executar algo. Quer dar um passeio?"
Cox olhou o sinal dentro da escada estreita para o
apartamento acima do Diabo Point Bar. Apartamento para
alugar tinha sido rabiscado em grandes letras pretas em um
cartaz, pregado sobre o lascado e a pintura da parede
descascando.

"Apartamento vazio." Cox balançou a cabeça, a


irritação fervendo dentro dele, flexionando os dedos com a
vontade de socar alguma coisa. "Esse idiota não está levando-
nos em parte alguma, uma maldita perseguição a algo, ou
alguém te fodendo em volta."

"Quer que eu pegue o proprietário, chefe?"

A ignorância de Burke, tinha Cox esfregando uma


mão pelo rosto quando ele começou a sua subida até as
escadas. "Não. Eu não quero que você tenha a porra do
proprietário."

Policiais novatos muitas vezes cometem o erro de


pensar que a polícia poderia pisar em qualquer lugar que
quisesse na cidade. Um erro de principiante. Algumas
comunidades tinham suas próprias leis, sua própria forma de
lidar com o direito de execução, e os bairros que beiravam
Hamtramck passou a serem alguns desses lugares.

Formado principalmente por poloneses, eles eram


uma comunidade apertada com raízes de longa data, e os
Bojanskis eram como os reis malditos do baile. Suas
conexões poderiam rivalizar com o prefeito e invadindo sua
propriedade, mesmo com um mandado de busca, seria o
suficiente para obter um homem morto.

Acenando com a mão, Cox sinalizou a Burke e Corley


para segui-lo para o nível superior. Como a maioria dos bares
de Poletown, como era comumente chamado, Diabo Point era
pequeno, provavelmente uma capacidade máxima de
cinquenta pessoas, se isso. Apenas um único apartamento
estava acima do bar, onde o proprietário anterior
provavelmente viveu. De jeito nenhum o Bojanskis vivem
nessa merda. Os dois irmãos fizeram mais dinheiro do que
todo o maldito bairro junto.

"Onde está Riley? Pensei que este era o seu show?"


Burke perguntou, o baque pesado de suas botas em cada
degrau, brincavam com os nervos tensos de Cox.

Cristo, Cox provavelmente teria que matar Burke e


Corley, se eles tropeçarem em cima da mesma merda que ele
viu no The Palms.

"Disse que surgiu algo." Na verdade, Cox havia lhe


dado um ultimato para ficar para trás, ou o risco de
continuar e pegar o caminho de casa para o trabalho numa
noite e deixar cair fora da extremidade no cais para o Rio
Detroit. O bastardo ansioso ainda estava convencido de que
Achilleus X e o Olho por Olho eram assassinos conectados, e
Cox não precisava de um agente intrometido mergulhando
suas mãos em merda e tropeçar em algo que Cox tinha toda a
intenção de manter em segredo. Além disso, Michael Culling e
todas as suas conexões políticas não apoiariam o Chefe sobre
a ameaça, o que significava que o filho da puta melaria tudo e
facilmente poderia perder o seu emprego aconchegante.

A crescente necessidade de identificar a pequena


picada por trás dos assassinatos que tinha deixado claro que
o próximo seria Cox, tinha consumido na medida em que ele
não dava a mínima se Culling não o apoiasse. Ele era
necessário para encontrar o assassino antes que o assassino
o encontrasse. Por mais tempo e Cox estaria cagando varas
de dinamite, com tantas pílulas Nitro que ele estava tomado,
se isso significava tirar um agente do FBI intruso de
propósito, que assim seja.

Os números ainda permaneceram um mistério


também. Com cada membro da Seven Mile recebendo
ceifadas, não era preciso ser um gênio para saber que tinha
algo a ver com o Cullings e a Noite do Diabo. Mas o que isso
tem a ver com ele?
Todos os três homens subiram mais alto as escadas,
o mandado de busca dobrado dentro de bolso de trás de
Burke.

"Isso é estranho," zombou Burke, um chiado de ar


confessando que ele estava sem fôlego enquanto continuavam
a escalar. "Um caso maior quebrando aqui e o babaca... o
quê? Tinha um compromisso no cabeleireiro, porra que ele
não poderia faltar?"

Cox arrombou a porta do apartamento. "Eu não


pedi." Arma engatilhada, Cox fez o seu caminho em primeiro
lugar. Músculos tensos, ele se preparava para matar o
primeiro bastardo que viesse à tona. Vozes falavam de outro
quarto, e pausa, ele se endireitou na sua postura e se
concentrou no som. Como um riso, talvez? Ele acenou Burke
e Corley para manter a calma e caminhou através da sala
para a porta do quarto. Sons abafados passavam através da
madeira, e ele chutou a segunda porta, arma apontada para
uma sala quase vazia, além de uma mesa onde um laptop
tinha sido definido. Depois de uma rápida varredura do
espaço vazio, Cox se aproximou da tela escura, onde o que
soou como uma reportagem sobre outro vídeo. Ele puxou um
par de luvas de seu casaco, vestiu-as rapidamente, em
seguida, bateu no mouse. Uma caixa apareceu, solicitando
uma senha.

"O que você acha que sua senha é?" Cox olhou para
as senhas, sua mente nadando com o que digitar primeiro.

"Dez e trinta?" A voz de Burke chegou do lado dele.


Cox digitou os números lentamente. Cuidadosamente. A
caixa desapareceu, e a tela abriu para dois vídeos que
apareceram simultaneamente abertos. Um deles mostrou
uma reportagem do ganhador do Prêmio Pulitzer um
jornalista que virou um bêbado, Bill Warden, falando sobre
um assassinato em Theodore Street. Outra apareceu para ser
uma espécie de sala de vídeo, apenas cerca de dez segundos
de duração, com um menino e uma mulher falando a câmara.
Nele, ela sorria, enquanto sussurrava no ouvido do menino, e
o menino ria, inclinando a cabeça para trás e dizia: "Vá pegá-
los, papai!".

"Maldição." De braços cruzados, Burke sacudiu a


cabeça enquanto observava o vídeo. "Parece que toda a
família maldita foi morta. Não me lembro de uma no
presente, não é, chefe?"

"Nah," Cox mentiu. "Não tenho ideia de quem são."

"Eu faço." Mãos na cintura, Corley respondeu, olhos


grudados na tela antes de sacudir Cox. "Eu recordo-os muito
bem."

A raiva borbulhando no intestino de Cox. Corley foi


designado para investigar o caso há algum tempo. O
bisbilhoteiro bastardo uma vez tentou sondar um pouco
profundo demais nos assuntos de Cox, um ato que
sutilmente fez Corley ser rebaixado. Cox teria demitido o
pequeno filho da puta hipócrita, também, se ele não tivesse
sido a segunda geração e filho do chefe altamente respeitado
que tinha precedido Cox. Demiti-lo teria provocado um
motim, e pior, a atenção dos Assuntos Internos.

Cox inclinou a cabeça na direção de onde estava


Corley. "Qual é o nome desse cara de novo?"

"Nick... Ryder. Essa é sua mulher, Lena. O menino é


seu filho, James," Corley acrescentou, atiçando a ira que
queimava no intestino de Cox.

Peças se juntaram. Ryder. Theodore Street. Noite do


Diabo. Expurgo.

Inferno, Cox mal podia se lembrar dos detalhes,


exceto que ele tinha dado luz verde para Julius Malone, que
tinha quebrado em uma casa de família, causando estragos.
Que porra o fez fazer isso, Cox não sabia. Poderia ter sido
uma selvageria primitiva enraizada nos pequenos bastardos,
ou eles poderiam ter ficado chateados porque Stiffed no
último acordo que tinham feito com Culling, onde dois de
seus homens tinham sido baleados em uma apreensão de
drogas. A família morta teria sabotado o apoio público de
Culling para medidas mais agressivas para conter a taxa de
criminalidade, que estava fora de controle da cidade. As
mortes tiveram de ser encobertas e varridas para baixo do
tapete. Essa foi a última vez que Culling matou a tripulação
de um cargo, e ao longo do tempo, eles finalmente se
desfizeram, escondendo-se dos inimigos que tinham feito ao
longo do caminho.

"Posso ajudá-los, senhores?"

A voz rouca por trás sacudiu os músculos de Cox, e


ele virou para um grupo de três homens em camisetas
brancas e calças pretas. De pé na porta, todos eles olharam
fixamente para trás.

"Temos um mandado," Burke disse, dando um passo


em direção aos homens quando ele não poderia ser
preenchido com liderança, na próxima respiração a vontade
de revirar os olhos puxou a parte de trás de Cox. Rookies9.
Calou o policial, Cox deu um passo à frente. "Seguindo uma
dica. O cara que é dono desse lugar nos trouxe até aqui."

"Eu tenho a porra do lugar." O homem mais pesado


adiantou-se, esfregando as mãos como se estivesse ansioso
para uma luta. Cox reconheceu-o como um dos Bojanskis. "E
eu tenho certeza como a merda que não o trouxe aqui."

A mão descansou contra a coronha de sua arma, Cox


ficou com os pés afastados. "O inquilino deste apartamento."

"Não há nenhum inquilino neste apartamento,


imbecil. Você vê o sinal em frente?" Um sorriso esticado

9 Rookie é um termo de origem inglesa que descreve uma pessoa que está em seu
primeiro ano profissional em seu esporte ou uma pessoa que tem nenhuma ou pouca
experiência profissional, ou melhor falando significa "pitoco". Em português o mais
adequado seria novato.
através do rosto de Bojanski. Se ele era Leon, ou seu irmão o
infame Frank, Cox não sabia. Ambos os homens tinham uma
má reputação no lado oeste de Detroit, e a maioria dos
policiais não fodiam com eles.

"Então, quem diabos deixou o computador?" Burke


apontou por cima do ombro.

Os olhos de Bojanski foram para Burke. "Sem ideia."

Cox deu um aceno em direção a Burke. "Encontrarei


você lá embaixo."

"Desculpe, o que? Nós estamos saindo? Precisamos


de pó para impressões. Recolher provas. Isto é também uma
cena de crime—"

"Você fecha sua boca maldita, Burke," Cox latiu de


volta. "Lá embaixo. Agora."

"Que porra é essa?" Os lábios de Burke torcidos


quando ele passou, e ele acenou para Corley ao lado de Cox.
"E ele?"

"Corley permanece."

Corley teve um relacionamento com quase todos os


não cumpridores da lei bastardos que percorriam as ruas,
como um flautista de criminosos. Eles o respeitavam, o que
normalmente mexia nos nervos de Cox, mas naquele
momento, ele faria uma exceção.

Burke passou pelo grupo de homens, bufando como


uma criança chateada. "Agora você está em desvantagem."
Bojanski inclinou a cabeça e sorriu, como se ameaçar o chefe
de polícia fosse normal quanto mudar sua cueca maldita.

"Eu quero o nome dele." Um pedido ousado, mas Cox


tinha sido trazido para o nível de movimentos estúpidos,
desde que ele tinha sido marcado como a próxima vítima.
"Vá se foder. Porco. Eu não recebo ordens de
policiais." Cox voou para a garganta de Bojanski, prendendo-
o contra a parede dentro do quarto.

Três armas clicando de uma só vez, duas delas


apontando para o chefe.

"Uau! Segure-se!" A voz de Corley trovejou acima do


farfalhar de sangue dentro das orelhas de Cox. "Somente
mantenha sua boca! Estamos aqui para investigar uma série
de assassinatos. Temos razões para acreditar que o assassino
vive aqui."

Bojanski bufou quando o aperto de Cox caiu de sua


garganta. "Assassino. Mais como herói. Tirando toda a merda
que vocês policiais estão com muita preguiça da porra pra
fazer."

"Olha, essa pessoa é um pouco ortodoxa, e eu não


posso negar isso." A calma no tom de Corley fez Cox querer
dar um soco o bastardo. O filho da puta provavelmente
esperava que Bojanski acabaria com Cox para que ele
pudesse roubar seu trono e ser coroado como o próximo chefe
de polícia. "Quem quer que seja, tem como alvo alguns
grandes jogadores, sem dúvida. Mas ele está escalando a
cadeia alimentar, e mais cedo ou mais tarde, ele vai abater
um dos melhores cães. Estes são os psicopatas que ele vai
caçar depois. Não é com você e o Rev, Leon."

"Você conhece Rev?"

"Sim, eu conheço Rev. Por um longo tempo." Assim


como Cox suspeitava, Corley sabia tudo sobre os bastardos
sombrios.

Bojanski bufou. "Tudo certo. O nome é Alec Vaughn.


Foi alugado há seis meses. Não voltou mais. O bastardo me
pagou a metade de um ano de aluguel."

"Alec Vaughn," Corley repetiu. "Como ele se parece?"


"Parece um gangster porra, isso é o que ele se parece.
Como Al Cappone, ou alguma merda. Gostos e ternos e
sapatos de grifes."

"Você sabe alguma coisa sobre ele? Relações?


Família? Interesses?" A linha de questionamento de Corley
parecia inútil naquele momento. Não era nenhum mistério
por que o assassino escolheu o Bojanskis. Se Cox não
estivesse tão extremamente preocupado com a possibilidade
de um tropeço em cima dele com algo incriminador, ele teria
pedido aos militares malditos para matar o idiota, se
necessário.

"Olhem em volta. Este não é a Torre Trump. Os


inquilinos fodidos que viveram aqui vieram das ruas. Eu não
estou cortejando os bastardos, eu sou seu proprietário, não
sou a sua fada madrinha maldita." Ele ajeitou o colarinho de
sua camisa. "Você tem a informação que você precisava.
Conclua e comece a foder para fora. E se eu encontrá-lo na
minha propriedade sem o meu conhecimento, com mandado
de busca ou não, você vai ser o próximo Jimmy Hoffa."

Os três saíram do apartamento, não poupando a


ameaça que eles tinham acabado de fazer contra o Chefe de
Polícia de Detroit.

Cox virou-se para Corley. "Eu quero que você


verifique este Alec Vaughn. Eu quero saber tudo sobre ele,
sua cor favorita, que horas ele caga, como ele toma o seu café
maldito. E você se reportará diretamente a mim. Ninguém
mais. Entendido?"

"Sim. Entendido."
CAPÍTULO 38
Nick
Colocando a garrafa de uísque na mesa, eu bebi um
longo gole, assistindo Aubree saborear sua cerveja enquanto
ela cozinhava bacon em uma frigideira, com nada mais do
que um par de cuecas espreitando debaixo da minha
camiseta branca emprestada.

A cena inteira fez-me sentir fora de lugar.


Estranhamente doméstico, depois de uma maratona de sexo
dentro dos ambientes degradados. Como algumas versões
fodidas de junho no gueto com Ward Cleaver.

"O bacon é para o café da manhã." Eu me inclinei


para a bancada, cruzando os braços.

Suas covinhas nas bochechas apareceram junto com


um sorriso. "Você nunca teve bacon e ovos para o jantar?"

"Nunca. Na verdade, você provavelmente está


quebrando uma lei em alguns países, em algum lugar."

"Não, não, não." Ela ergueu um pequeno pedaço que


ela já tinha cozinhado a partir de um prato nas proximidades,
e veio na minha direção. "Bacon é como o sexo. Você pode tê-
lo a qualquer hora do dia." Com o bacon preso entre os
dentes, ela pressionou em mim, oferecendo a comida da boca
dela, e quando eu mordi, eu roubei a carne e seu beijo. "E é
tão bom."

"Eu não posso discutir contra isso." Eu passei meus


braços em torno dela, agarrando ambas suas nádegas
arredondadas, e inclinei-me para outro beijo. Cavando meus
dedos em seus músculos eu estava apreciando a alta elevação
e firmeza de sua bunda. "Apertada," eu disse com os dentes
cerrados contra sua boca. "Você tem um inferno de uma
bunda brasileira."

"Bunda francês canadense, muito obrigada."

Eu podia ver que ela tinha alguma mistura exótica,


com a cor castanha de seu cabelo e o tom dourado de seus
olhos. "Você é canadense?"

"Meu pai era. Anton Levesque. O primeiro e único


homem que eu amei."

"Ele morreu?"

Ela assentiu com a cabeça. "Ambos os meus pais se


foram agora. Meu pai, apenas a cerca de um ano atrás."

"Você disse que ele foi o primeiro e único homem que


já amou. O que fez você se casar se não por amor?"

Suas narinas dilataram com uma respiração


profunda, como se ela se preparasse para a explicação.
"Michael foi um paciente meu, sofrendo com a perda de...
provavelmente o único homem no mundo que ele já
respeitou. Acho que ele pensou que o amor poderia preencher
esse buraco. E eu era tola o suficiente para acreditar nele."

"Então... você trabalha com adultos problemáticos?


Pensei que era crianças."

"As crianças, também. A maioria dos meus pacientes


foram abusados severamente. Muitos deles têm distúrbios
desenvolvido como resultado de um trauma." Deslizando do
meu abraço, ela ficou ao meu lado no balcão.

Cruzei os braços vazios. "O que despertou esse


interesse?"

Seus olhos mergulhados longe dos meus, mas só por


um segundo. "Quando eu tinha nove anos de idade, eu vivia
em um bairro muito tranquilo de Detroit. Na verdade, foi a
área de River Rouge. Lote de trabalhadores da indústria
automobilística. Tipos de colarinho azul. Meu pai era um
operário de fábrica." Ela tomou um gole de cerveja. "Nós não
tínhamos muito. Nós estávamos muito pobres." O canto do
lábio enrugado, dando a impressão de que tudo o que ela
tinha vivido estava bem abaixo de seu novo padrão de vida.
"Um menino morava ao meu lado, um pouco mais velho do
que eu." Seu olhar fundido ao meu, ela balançou a cabeça.
"Eu nunca tinha visto ele na escola, não sabia se ele ia para a
escola. Ele nunca foi autorizado a deixar seu quintal, por
isso, ele me olhava por cima do muro, para brincar, onde
tinha uma caixa de areia que meu pai construiu para mim."
Enquanto ela falava, ela brincava com a borda da garrafa de
cerveja, circulando seu dedo sobre a boca dela, os olhos
desfocados quando se perdeu na sua memória. "Eu fazia
tortas de lama e passava através do muro para ele. Lembro
que ele sempre tinha hematomas nas pernas, durante o verão
quando ele usava calções. Tão curiosa quanto eu era, eu
nunca perguntei a ele sobre elas, mas eu estava hipnotizada
pela manchas profundas do roxo e amareladas das que
tinham começado a sumir. Eu nunca tinha sido abusada.
Não tinha ideia de que um adulto era capaz de tamanha
crueldade.”

Ouvindo a maneira como ela o descreveu, eu não


podia ajudar, mas pergunto como o garoto tinha vindo a
afetar sua vida tão profundamente.

"Eu... lhe dei um anel. Nada caro, apenas um pedaço


de plástico de lixo que eu tinha a partir de uma caixa de
cereal, ou alguma coisa. Disse que ele era meu melhor amigo.
Meu namorado, embora eu não sabia o que acontecia o tempo
todo." Suas sobrancelhas franziram juntas. "Ele desapareceu
dois dias depois. Durante uma semana inteira, eu não o vi.
Ele nunca saiu para brincar. Eu pensei que talvez ele tivesse
ido para a casa de sua avó para a semana, como eu às vezes
fazia durante o verão. À noite, eu ouvia ruídos que me
assustavam, como monstros fora da minha janela. E então,
um dia, seu quintal estava cheio de pessoas e policiais,
câmeras, repórteres. Na época, eu não sabia por que todas
aquelas pessoas haviam se reunido. Minha mãe me disse que
eu era muito jovem para entender, e por isso não foi até mais
tarde que eu descobri que ele tinha sido amarrado a um
trator no galpão e torturado." Ela limpou a garganta, seu
olhar caindo longe do meu. "Acho que o que me incomodou
mais foi, que o tempo todo eu pensei que ele tinha ido
embora, ele estava apenas alguns metros de distância de
mim. Eu mesma gritei o nome dele para brincar, mas ele
nunca respondeu. Ele deve ter ficado tão assustado que ele
não iria mesmo me responder." Ela soltou um suspiro
trêmulo. "Eu poderia tê-lo salvado. Se eu tivesse contado a
alguém sobre as contusões, eu provavelmente poderia tê-lo
salvo. Se eu tivesse perguntado de onde elas vinham, dado a
ele a chance de pedir ajuda... mas eu nunca fiz." Seu olhar se
levantou para o meu. "Eu jurei que iria ouvir a partir desse
dia. Prometi perguntar e nunca ignorar os hematomas e
cicatrizes. Eu nunca ignorei os sinais de novo. Então, isso é o
que eu faço. Eu ajudo interpretar os sinais."

"O que exatamente você faz com seus pacientes?"

"A arte terapia. Eu costumava ter uma turma uma


vez por semana." Ela sorriu de novo, de pé ao meu lado no
balcão. "Antes de eu ser sequestrada. Realmente espero que
eles não estejam esperando uma nota para desculpar minha
ausência."

Seu comentário me fez rir. "Então, o que um


terapeuta de arte faz?"

"Crio. Em perda ou sofrimento, não pode haver


alegria na criação de algo que não existia antes. Criação e
cura são nascidas do mesmo segmento. Trazendo algo para a
vida às vezes pode curar a alma, enquanto continua a honrar
o que uma pessoa perdeu."
Eu fiz uma careta. "Você não pode substituir o que
perdeu com objetos inanimados."

"Não. Você nunca pode substituir o que perdeu


através da arte. Na verdade, uma série de peças que criei
foram feitas fora da raiva e frustração, por esse mesmo ponto
que você acabou de fazer. Eu daria qualquer coisa para ter a
minha mãe de volta." Sua cabeça inclinada para trás, e ela
sorriu. "Eu lembro-me que ela tinha a pele mais suave e
cabelo mais grosso. Eu mal conseguia passar meus pequenos
dedos em torno, quando ela me deixava recolhê-los em
minhas mãos. E seu cheiro." Suas pálpebras se fecharam,
narinas dilataram quando ela respirou. "Não podia a pintura
capturar um cheiro maravilhoso. Assim como o Lar. Mas não
foi até que eu pintei o primeiro rosto que eu fui forçada a
lembrar de todas as coisas que eu amava sobre ela."

Seus cotovelos descansaram na bancada, Aubree


equilibrava o queixo na palma da mão, e enquanto falava, eu
tentei recordar o cheiro que minha casa tinha. A roupa que
minha mulher insistia em ficar na linha durante o verão. Os
jantares que ela cozinhava à noite, tão ricos eles enchiam
todos os quartos. O perfume de Lena. O sabão no cabelo do
meu filho depois que ela o banhava. Se eu me concentrasse,
eu poderia quase lembrar-me.

"Por muitos anos, eu fui assombrada pelos


pensamentos de que eu iria esquecer rapidamente como ela
era. É a coisa verdadeiramente surpreendente na vida que
nos lembramos, mais vividamente, com as cores mais
vibrantes. Outra coisa é simplesmente uma tela em branco."
Ela soltou um bufo. "E alguns estão pintados tão de preto,
que você nunca verá as cores. Com Michael, eu sempre
pensei que, se eu pudesse sair, ficar longe dele, eu poderia
pintar esta negritude como um mundo de cores vibrantes
novamente. Como era antes." Ela balançou a cabeça, seu
olhar dirigido além de mim, e as sobrancelhas abaixadas em
uma expressão de desespero que me fez querer levantá-la em
meus braços. "Nada pode ser pintado sobre o preto, no
entanto. Não importa quantas camadas de cores você pinta, a
escuridão abaixo dela estará sempre sangrando através de
tudo."

Ela finalmente levantou-se do balcão, cruzando os


braços sobre o peito. Um belo sorriso iluminou seu rosto
novamente quando seu olhar caiu no meu. "De qualquer
forma, essa é a minha lição de hoje. Por favor, volte amanhã
para outra meia hora fascinante de divagações,
principalmente, incoerentes de Aubree."

Tomei outro gole de uísque, deixando o líquido


queimar minha garganta, olhando para a incrivelmente
complexa mulher que eu acho que nunca vou entender
completamente. "A doçura tem seu veneno, como Aubree
inebriante e bonita, quanto ele é mortal. Quanto mais eu sei
sobre você, mais eu quero saber."

Antes que ela pudesse responder, meu telefone tocou


do coldre no meu quadril. Eu peguei-o, olhando o número
familiar em toda a tela, e sai da cozinha para o vestíbulo
antes de responder.

"Sim."

A voz rouca polonesa de Bojanski falou baixo na


outra extremidade. "Policiais estiveram aqui."

"Somente os policiais, ou FBI, também?"

"O chefe de polícia, eu acho. Não achava que o


bastardo trabalhava em casos."

Eu queria rir disso. "Ele tem um interesse pessoal."

"Deram a ele o nome, Alec Vaughn, como você disse,


certo?"

A ideia de Alec. Uma maneira de jogá-los fora de


minha trilha. "Bom. DeMarcus Corley estava lá?"
"Sim. Boa coisa, também. O chefe quase foi morto
porra, e tenho certeza que os nativos teriam ficado loucos
sobre isso." Ele tossiu como se seus pulmões pudessem
aparecer através do telefone, a qualquer momento, e eu puxei
o telefone do meu ouvido até que ele terminou. "De qualquer
forma, a bola está em movimento agora. Boa sorte, meu
amigo."

"Obrigado. Por tudo." Minha mulher tinha crescido


com os Bojanskis. Leon, e seu irmão Frank, sempre olharam
por Lena, como irmãos mais velhos que ela nunca teve. E
desde que a polícia ficou longe dos notórios irmãos, que eram
conhecidos por alguns como os mais brutais assassinatos na
cidade, eles não hesitaram em me ajudar quando eu vim para
eles.

Essa era a coisa sobre Detroit. Tinha que ter cuidado


com quem você fode, porque todo mundo tinha conexões.

"A qualquer hora. Você vai fazê-los pagar pelo que


fizeram. Você os faz pagar pelo grande momento, ouviu?"

"Eu irei. Eu te prometo isso."

Quando voltei para a cozinha, Aubree estava sentada


na bancada, a garrafa de cerveja colocada entre a sua palma
e coxas, minha garganta ficou seca. Ela levantou um garfo
com ovos e bacon amontoados sobre ele do prato ao lado
dela.

Com um apetite muito maior do que a comida


oferecida, eu atravessei a cozinha, colocando minhas mãos
em cada lado dela, e abri minha boca para tomar uma
garfada.

Sua mão empurrou de volta. "Aguarde. Eu tenho


uma pergunta." A varredura de sua língua pelos lábios tomou
a minha atenção. "Então, nunca falamos de você. Você me
disse que você era um designer de videogames. Que tipo de
jogos?" Ela sorriu. "Sequestro de donzelas em perigo
inconscientes?"

Eu sorri, e ela enfiou a comida na minha boca, o


bacon quente revestindo a minha língua enquanto eu
mastigava antes de engolir. "Não é bem assim. Um jogo de
crime da máfia chamado Escada dos Deuses. Os jogadores
assumem importantes personagens em nome da família
criminosa como o notório Gabrielli e escalam as fileiras. O
objetivo máximo é tirar o Capo da família Gabrielli. É um jogo
de vingança."

"Ah. E quem é o herói do jogo?"

"Alguém que eu passei anos criando. Muito antes de


eu projetar o jogo. Ele é o herói final."

"E por que ele quer vingança?" Suas sobrancelhas se


ergueram.

"Eu nunca realmente desenvolvi integralmente essa


parte do jogo. Ele tinha uma história de fundo, mas... Eu só
tipo mantive oculto. Ele era como um misterioso homem
louco. Um anti-herói de sorte. Ele tinha muitos meios brutais
de entregar os castigos, e durante todo o jogo, os jogadores
lutam sua consciência. Tudo lhes é dado com fotos de
memória. Eles criam a sua própria história de fundo para
justificar a crueldade, quando eles jogam."

"Isso seria um sucesso." Ela enfiou outro pedaço de


bacon em sua boca, mastigando quando ela falou. "Sem
trocadilhos. Eu não sou uma jogadora. Era muito popular?"

"Nunca foi para produção. Eu tive uma reunião com


o editor na noite..." Eu limpei minha garganta, sufocando a
confissão de culpa que sempre tinha picado a volta dos meus
pensamentos. "Só não aconteceu."

"Nick? Eu não quero me intrometer, mas... naquela


noite... como você sobreviveu?"
Era uma pergunta que eu me fiz várias vezes. Eu não
sabia como eu tinha sobrevivido. Fisicamente ou
mentalmente. "De alguma forma eu consegui ficar de pé,
pronto para ir atrás desses bastardos. Em algum lugar ao
longo do caminho, eu entrei em colapso. Não faço ideia de
onde. Mas uma menina me encontrou. Menina de rua." Meu
rosto se contorceu com uma vontade de sorrir, quando eu
pensei em Lauren tão jovem. "Ela chamou uma ambulância.
Tomou conta do meu cão enquanto eu estava no hospital.
Devo-lhe a minha vida."

"Você tem um senso incrível de lealdade, Nick. Deve


ser uma sensação maravilhosa para uma garota ter ganhado
seu respeito assim."

Bebi o último gole do meu uísque e coloquei o copo


em cima do balcão. "Lauren não é mais tão jovem. Tem
dezenove anos."

"Ela é uma espécie de filha para você, então."

A dor surda que pulsava em meu coração ao pensar


em cortar os laços com ela. "É. Ela é muito bonita e está
crescida agora. Tem seu próprio lugar. Vai à escola."

"Você cortou-a fora de sua vida, então?"

"Nós temos uma regra, Lauren e eu. Sem vínculos."

"Laços nos tornam vulneráveis." Seu olhar caiu do


meu. "Então, me diga... o que você vai fazer depois que você
tiver a sua vingança?"

"Eu não tenho certeza se vou tão longe."

"Porque você não sabe o que há do outro lado?" Ela


manteve os olhos para baixo. "Você tem medo de que você
não vai ter um propósito, uma vez que você matá-lo? É por
isso que evita fazer vínculos?" Quando ela finalmente olhou
para cima, meus músculos tensos ao ver o olhar em seus
olhos, a maneira como eles pareciam olhar à direita para
baixo em minha alma. "Eles mantêm você ligado ao mundo?
Para a vida?"

"Eu não posso mentir para você, Aubree. Eu não sou


o homem que você pensa que eu sou." Eu lutei com seu
olhar, mantendo meu olhar bloqueado no dela, mas porra ela
podia quebrar as defesas de um homem. "Eu sei que você
teve algo fodido de merda em sua vida. Mas não existe nada
mais fodido do que eu. Eu queria ser o cavaleiro branco que
afugenta todos os seus pesadelos." Finalmente quebrando o
nosso olhar para baixo, eu abaixei minha cabeça. "Eu
costumava ser. Agora, há tanta escuridão dentro de mim, e
eu estou com medo..." Inferno, eu não poderia mesmo dizer
às palavras que me atormentavam no último par de dias.

"Você não tem medo de nada, Nick."

"Eu tenho medo de lhe causar dor." Eu balancei a


cabeça, resignando-me a confessar o que seria, em última
análise menos sofrimento para ela no final. "Você está certa.
Não há mais nada para mim depois disso."

Em minha visão periférica, eu podia ver os braços


cruzarem entre si. "Então, isso... isso é sobre você
aguardando o seu tempo. Um último grito antes de ir para
dentro de uma exposição de armas de fogo em chamas,
certo?"

Eu não conseguia olhar para ela, muito menos


responder à pergunta.

"Eu não sou a mulher que você acha que eu sou,


tampouco. Eu não estou procurando por um cavaleiro branco,
Nick. Eu desisti de cavaleiros branco a muito tempo atrás."
No meu silêncio persistente, ela bufou. "Por que me manter?
Por que não me deixa ir, ou melhor ainda, por que você não
me mata?"

Sorrindo, eu balancei a cabeça para o que tinha


crescido para um pensamento ridículo. Estranho, como a
mente poderia mudar de um estado para outro. "Eu posso ser
fodido, Aubree. Mas eu não poderia matá-la depois de eu ter
experimentado. Não agora."

"Então, por que me manter aqui? Por que não me


liberta?"

"Eu ainda não posso."

"Por quê? Maldição, me diga por que!" Seu punho


bateu contra a bancada, e meu olhar se elevou. Sem dúvida,
ela provavelmente sentiu o mesmo estado de limbo que me
tinha suspendido, à deriva ao longo de um plano que não
fazia sentido para mim. "Estou cansada de ouvir que você
não pode. Eu quero saber por que você não pode! Eu vi..." Ela
limpou a garganta. "Em seu quarto. Você tinha fotos de mim.
A partir de um ano."

Eu fiz uma careta com a intrusão, perguntando o


quanto da minha vida que ela tinha recolhido enquanto
vasculhava. "Você mexeu nas minhas coisas?"

"Eu preciso de respostas. Eu preciso saber em qual


parte estou nesse jogo, Nick."

"Alec quer mantê-la." Eu quero mantê-la. Eu me senti


como um bastardo egoísta, mais cruel do que qualquer um
dos homens que eu tinha matado ao longo das duas últimas
semanas. Na minha frente, eu tinha uma bonita criatura
ferida, presa na minha gaiola escura, pequena, me
implorando por liberdade. Liberdade que eu me recusava a
conceder de forma egoísta, porque eu ansiava por mais. Mais
dela.

"Para que? Você sabe? Eu sou inútil para Michael. Se


você pensa que está indo para negociar minha vida,
oferecendo-me como uma mercadoria, você está errado! Ele
não dá à mínima se você me matar. O único arrependimento
que ele vai sentir é de não ter feito isso sozinho! E se ele vir
até você para vingança vai ser só porque você o venceu." Ela
levantou o meu telefone a partir da bancada e bateu contra o
meu peito. "Você chama Alec. Você pergunte o que ele quer
comigo."

"Você não entende, Aubree."

"Ligue para ele."

"Eu não posso—"

Seu queixo inclinado em uma pose desafiante que de


alguma forma eu estava desfrutando. Com aqueles olhos
dourados cheios de fogo, o inferno se eu não senti um
movimento correndo pelo meu corpo. Uma queimadura que
serpenteava por baixo da minha pele, e me deixou a um fio
delicado de detonar uma bomba de luxúria. "Tente me
impedir de te deixar, então." Ela virou-se, as longas mechas
de cabelos dançando ao redor de seus ombros, e correu direto
para a porta da cozinha.

Eu a empurrei para frente, batendo suas costas


contra a parede, meu pau pressionado em seu núcleo até que
ela pudesse sentir minha necessidade por ela. Pegando seu
queixo com a mão direita, eu fervia enquanto sua boca se
fechou.

Porra, a pequena pistola poderia me trabalhar para a


direita em uma enorme explosão. Eu inclinei meus lábios nos
dela e roubei tudo de ardente da besteira que ela estava
prestes a vomitar.

As palmas das mãos bateram no meu peito, em um


esforço para quebrar o beijo. Inútil. Esfregava contra ela
devagar, impulsos imaginados acalmaram o debate abafado
vibrando contra meus lábios. Agarrei sua cabeça para ter
certeza que ela não poderia escorregar para fora do meu
alcance, e ela se rendeu, arqueando seu corpo contra o meu.

"A verdade?" Perguntei. "Sim, o plano era matá-la ao


lado de Culling, se ele não negociasse. Eu não vou matá-la, e
eu não vou mandar você de volta para o pedaço de merda do
seu marido. Mas eu não posso... deixá-la ir ainda." Apertando
os dentes, apertei minha mão em torno de um punhado de
seu cabelo. "Você compreende? Eu não posso."

O fundamento em meus olhos deve ter mostrado


através, alto e claro. Por trás de um escudo aquoso de
lágrimas, seus olhos se suavizaram em derrota. "Sim.
Entendo. O que, provavelmente, faz-me tão fodida quanto
você."
CAPÍTULO 39
Chefe Cox
Cox dirigiu na entrada em círculo da mansão recém-
reformada de Brandon Malone. Ele rachou sua bunda, da
maneira que os traficantes viviam melhor do que o maldito
Chefe de Polícia. Ele mancou até as escadas para frente da
porta, encolhendo com os grunhidos guturais que
atravessaram como um aviso. Malone possuía três grandes
dinamarqueses, e Cox queria atirar nos cornos da porra, na
primeira vez que ele se encontrou com eles.

A campainha tocou, excitando os cães em um frenesi


de latidos, até que o mordomo veio até a porta, segurando um
dos demônios pela coleira, enquanto ele cambaleou e
arreganhou os dentes.

"Estou aqui para ver Brandon."

"Certamente, Chefe Cox. Por aqui." O mordomo deu


um comando para os cães, e todos os três se retiraram para a
parede do hall de entrada, onde se sentaram duros feito
estátuas.

Uma vez lá dentro, Cox seguiu o mordomo para a


parte traseira da mansão, admirando os lustres de cristal, as
pinturas, a tapeçaria cara importada, as escadas de
mármore, toda a merda que Cox não poderia pagar com seu
salário. O cenário se transformou para camisas emolduradas
dos Pistons, assinada Tiger e bolas de beisebol dos Red
Wings, discos de vidro com armários e uma variedade de
parafernália de esportes que compunham a sala de jogos de
Brandon.
Brandon sentou-se entre um bando de homens
negros em torno de um sofá em módulo, alguns bebiam,
alguns fumavam, alguns cheirando. Cox sentou-se ao lado
deles. Futebol estava passando na tela do tamanho de
cinema, e as mulheres, vestidas com roupas tão apertadas
que ele podia ver seus mamilos através do tecido, vadiavam
em torno e entre eles.

"Chefe Cox. Eu espero que você tenha algo a


compartilhar sobre meu irmão," disse Brandon, dando um
trago em seu cigarro.

Com uma expressão estóica, Cox respondeu: "Seu


irmão foi encontrado esta manhã na velha estação. Ele foi
cortado várias vezes até parar de sangrar. Os ratos
consumiram a maioria de suas entranhas."

Brandon disparou para frente em seu assento,


enviando a mulher em seu colo para o chão. Suas narinas
alargaram, quando ele trouxe os dois punhos nas têmporas,
batendo lá. "Quem é este filho da puta?" Ele gritou, abafando
o comentarista na TV. "Ele só mexeu com a porra da família
errada!"

Enquanto Brandon se sentou balançando,


malditamente perto e chupando o polegar, em um acesso de
raiva, Cox se inclinou para frente em sua cadeira. Ele teria
que escolher suas palavras cuidadosamente. Embora
Brandon respondesse a Cox, e foi pago por Cox, perder seu
irmão poderia enviá-lo em uma pirueta na loucura. O
suficiente para fazer algo estúpido como matar o mensageiro.
"Temos uma pista que estamos seguindo. Nesse meio tempo,
eu preciso saber de uma coisa. Três anos atrás, a sua turma
invadiu uma casa em Theodore Street e a queimaram. Você
se lembra disso?"

Franzindo a testa, Brandon jogou as mãos para o


lado. "Sim, foda-se, então o quê?"
"O homem que vivia naquela casa. Nick Ryder. Você o
matou?"

"Atirei no filho da puta na cabeça. Sim, nós o


matamos. Ele queimou com aquela casa."

"Você está certo?"

"Eu estou certo." Ele se endireitou, jogando os braços


para fora outra vez. "'Que foda é que isto tem a ver com meu
irmão?"

"Porque eu acho que seu irmão foi morto em


retaliação pelo que fez naquela noite, por alguém que sabia
sobre Nick."

"Quem é? Eu quero o nome dele."

"Eu não tenho um nome ainda," Cox mentiu,


empurrando para fora do sofá. "Mas eu vou te dizer isso. Se
você estiver mentindo para mim, se ele não estiver morto, eu
vou levá-lo para baixo, e o que aconteceu com seu irmão será
uma matança de misericórdia para o que vou fazer com você."

Saltando de pé, Brandon sacou uma pistola de seu


quadril. "Você acha que pode falar assim comigo?”

"Vou fumar sua porra de bunda branca bem aqui!"

"Whoa!" Um de seus comparsas riu, seus olhos


rolando para trás, obviamente alto, a ponto de Cox se
surpreender que o filho da puta ainda pegasse o que estava
acontecendo.

"E você vai ser levado em sua bunda para uma cela
na prisão, para o resto de sua vida, seu porra, bandido
pedaço de merda." Cox apontou, apesar da arma ainda estar
nas mãos de Brandon. "Não se esqueça de quem paga o seu
salário porra."
Brandon fungou, sua mandíbula mudando quando
ele bateu a parte de trás da sua mão no seu nariz, e baixou a
arma.

"Nunca aponte uma arma para mim novamente, e a


última coisa que você verá será a ponta da minha bala antes
de seu crânio ser dividido ao meio." Curvando-se, Cox pegou
uma nota enrolada de cima da mesa de café de vidro e soprou
a linha de cocaína que um dos idiotas ao lado dele tinha
colocado antes de se dirigir para a porta. "Você, seu merda,
tenha um bom dia."
CAPÍTULO 40
Aubree
Deitada em uma cama de almofadas, ao lado de onde
chamas crepitavam na lareira de tijolos antiga do quarto de
Nick, minhas pálpebras ficaram pesadas com o seu corpo nu
pressionado no meu. "Então, este lugar... você vive aqui há
muito tempo?"

"Apenas um par de meses."

"Será que sempre teve aquecedor, água e eletricidade,


ou você equipou?"

Ele beijou a pele sensível atrás da minha orelha, e eu


contraí com cócegas de sua nuca. "Eu mesmo equipei."

"Você passou por todo este trabalho apenas para me


sequestrar? Sinto-me lisonjeada."

"Nada além do melhor para você." Com seus lábios


arrastando ao longo da lateral do meu pescoço, ele lançou um
formigamento emocionante contra o toque em minha pele,
enquanto a palma da mão alisava sobre a curva do meu
quadril.

"Suas mãos são como nada que eu já conheci antes,


Nick. Dor e prazer em seu toque."

"Dor?" Suas palavras vibraram contra minha


garganta. Respirei algo fácil, eu fechei meus olhos e rolei de
costas, quando ele olhou para mim, apoiado em um cotovelo.
"A dor de saber que ela não pertence a mim. Que tudo isso é
temporário."
Aqueles olhos azuis fixos nos meus. "Estar com você
só tem fortalecido as minhas razões para ir atrás de Culling.
Não apenas pelo que aconteceu com a minha família." Seu
olhar levantou, perfurando em mim com intensidade quando
as sobrancelhas franzidas e seu lábio torcido em desgosto.
"Pelo que ele fez com você. Como ele machucou você. Você foi
torturada." Seu dedo flutuou ao longo do meu ombro. "Este
toque pertence a você, Aubree.”

“E eu prometo que essas mesmas mãos que buscam


trazer-lhe prazer, vão trazer dor para aqueles que
machucaram você. Vou destruir os pesadelos que assombram
você, e entregar a cabeça de merda de Culling em uma
bandeja, por tudo o que ele fez com você. Tudo o que ele
roubou de você. Eu prometo-lhe isso."

Seu rosto borrado atrás das lágrimas que encheram


meus olhos. "E se eu lhe disser que eu não quero isso de
você? Foda-se o Michael." Meu sangue engrossado com ira.
Vingança era tão importante que ele se arriscaria a morrer?
Michael tinha muitas conexões para fazer uma matança fácil.

"Eu quero você, Nick. Você não entende? Se você


morrer, mesmo tendo matado Michael, no final ele venceu.
Ele terá dado fim ao último resquício de esperança." Eu
coloquei minha mão em sua bochecha. "Eu não posso perder
isso. Eu não posso perder você."

Franzindo a testa, ele rolou por cima do meu corpo e


segurou meu rosto entre as mãos. "Se alguma vez uma
mulher for capaz de possuir meu coração novamente, esta é
você. Não importa o que aconteça, Aubree, eu vou cuidar de
você." Seus lábios escovando os meus como um sussurro dos
meus pensamentos, e quando sua boca fechou sobre a
minha, sua língua mergulhando passando nos meus dentes,
seu beijo penetrou a mortalha de inverno de desespero que
nos manteve em um cofre a distância. De alguma forma,
quebrou a incerteza que pairava sufocante como uma nuvem
negra ameaçando destruir ambos.
Eu desejava saber seus segredos. Não os que ele me
contou, mas os que ele se recusou a compartilhar. Os
queridos enterrados em algum compartimento trancado
dentro de sua cabeça onde eu não podia chegar. Os que não o
deixaram responder à pergunta. Nadando e queimando
dentro da minha própria cabeça. Porque eu? O que eu tenho
para oferecer em seu grande esquema? Um resgate? Uma
vingança? Se ao menos eu pudesse de alguma forma abrir a
porta secreta dentro de seu coração, onde eu senti algo mais
sombrio, enterrado, protegido por uma mentira sinistra que
pairava no ar, talvez então ele confiasse em mim o suficiente
com suas verdades. Eu poderia curá-lo e talvez ele visse algo
além da vingança.

Ele me veria.
CAPÍTULO 41
Chefe Cox
Cox estava largado na cadeira em frente à Culling,
que o ignorou enquanto falava em seu telefone celular. Nem
um único fio de cabelo preto na cabeça do prefeito estava fora
do lugar, e o estilo de penteado para trás brilhava sob as
luzes do escritório. Deve estar na casa dos trinta, Cox
pensou, mas a falta de rugas e a superfície de sua pele sem
qualquer tipo de textura tirou dez anos de seu palpite.
Claramente, o idiota colocava muito tempo em seu regime de
beleza. Nenhum homem deve parecer como ele, endurecido
em um monte de maquiagem de merda, antes de ir para o
trabalho, no entanto, a mancha vermelha no rosto de Culling
quase parecia que o desgraçado devia estar corando.

"Eu vou descobrir isso. Eu vou pensar em alguma


coisa e chamá-lo de volta." Culling esfregou a testa no que
parecia ser aflição. "Obrigado por ligar." Ele desligou o
telefone e, jogou-o em sua mesa, cobriu o rosto com as duas
mãos e soltou uma série de palavrões abafados.

Cristo. Cox tinha chegado a ele com os


desenvolvimentos sobre o caso, uma tarefa que ele nunca
olhou para frente, como se parecessem que seus esforços
nunca eram suficientes para o idiota, ainda, ele tinha a
sensação de que ele estava prestes a ser amarrado em
qualquer tempestade de merda que tinha acabado de roubar
a primeira meia hora de sua reunião.

As mãos de Culling deslizaram pelo seu rosto suave,


e pela primeira vez, Cox deu uma boa olhada em seus olhos,
escuros e injetados. "Por favor, me diga que você está aqui
porque você encontrou a porra da minha mulher."

Cox conhecia o idiota tempo suficiente para


reconhecer a calma assustadora em sua voz como o plácido
momento antes de o filho da puta estalar em um furacão de
raiva. Endireitando-se na cadeira, ele puxou o ar e limpou a
garganta, os músculos tensos. "Nós, uh... tenho motivos para
acreditar que há uma conexão entre este assassino Olho por
Olho e Sra. Culling."

―Razão para acreditar." A articulação de cada palavra


deixou a espinha de Cox formigando, como os instintos dos
animais fazem quando se preparam para fugir. "E o que, devo
perguntar, trouxe você a esta conclusão brilhante, detetive?"

"Encontramos um vídeo do massacre da Rua


Theodore de três anos atrás. Parece que alguém conectado a
essa família pode estar agindo por vingança."

"Massacre da Theodore. Será que é a mesma merda


de vídeo que passou em um grande canal de notícias mais ou
menos há uma hora?"

Cox fez uma careta. "Sinto muito, senhor. O Quê?"

"Essa chamada era do gabinete do meu Chefe,


dizendo-me que a cidade está correndo sobre uma história
que, aparentemente, foi viral nas mídias sociais hoje cedo e
terminou no noticiário da noite. Tem rumores de um protesto
maciço previsto para a Noite do Diabo. Eles vieram para cima
com um nome para isso. A Conspiração Culling." A batida de
seu punho contra a mesa fez Cox vacilar. "Eu, de alguma
forma, tenho que responder a milhares de moradores
querendo saber como eu poderia negligenciar e esconder tal
crueldade. Eles estão questionando os meus métodos de
redução da criminalidade nesta cidade, e quando eles
começam a questionar, eles começam a cavar. E quando eles
cavam, eles começam a se rebelar. E quando eles se rebelam,
você tem uma porra de anarquia e o Motim de Detroit de
Sessenta e Sete10 bate à sua porta! Tenho todos os chefes de
gangues desta cidade, prontos para me ajudar a derrubar
alguns desses bairros infernais que sugam a vida fora desta
merda maldita de mancha na porra do mapa, e agora eu
tenho que encontrar algo brilhante o suficiente para distrair o
rebanho inquieto de hippies desempregados que não têm
nada melhor para fazer do que salvar a humanidade, entre
tragadas de seus fodidos cachimbos da paz! Achilleus X tem
escrito sobre isso. Agora, talvez você possa explicar como um
vídeo inativo conseguiu se tornar viral no mesmo dia em que
aconteceu de você descobrir isso?"

Como um trovão dentro da cabeça de Cox, as


palavras de Culling sacudiram as pistas que tinham nadado
em torno de sua mente pelos últimos pares de dias. Vaughn.
Achilleus X. Poderia haver uma conexão?

"Temos uma pista do cara que é dono do


apartamento onde encontramos o vídeo. Algum Alec Vaughn.
Eu ainda não sei como ele está ligado a Rua Theodore, ou por
que, mas esse Vaughn... ele é um filho de uma puta doente.
O poderoso junto com Achilleus X. Como algum tipo de
facção, ou algo assim."

"Então, eu sugiro que você puxe o dedo fora do seu


cu e certifique-se de encontrá-lo primeiro. Alguém mais sabe
sobre este Vaughn?"

"Outro policial. DeMarcus Corley." Uma pontada de


fúria lambeu a espinha de Cox com a menção de Corley.

"Certifique-se de que ele mantenha sua fodida boca


fechada. Você vai precisar de um elemento surpresa, a fim de
pegá-lo, se ele é tão liso quanto Achilleus X."

"Eu vou me certificar que DeMarcus não diga uma


palavra."

10 Esses motins tornaram a cidade de Detroit a mais violenta dos EUA.


"Enquanto isso, eu tenho que encontrar uma
maneira de distrair uma cidade inteira."

Cox nivelou seu olhar sobre Culling. "Como posso


ajudar?"

"A Noite do Diabo está chegando. Eles vão me ver tão


vítima quanto qualquer um deles. Eu vou dizer a eles, na
minha atuação mais angustiante, que minha mulher foi
sequestrada e pode ter sido assassinada por seu herói, seu
amado Achilleus X. Afinal, ele ameaçou que eu deveria olhar
para o que eu mais valorizo. E eu estou indo para oferecer
uma recompensa a qualquer pessoa que tenha informações
sobre o seu paradeiro. Você vai encontrá-la. E quando você
fizer, eu quero que me tragam ambos vivos."

"Eu vou encontrá-los."

"Bom." Culling endireitou os punhos e respirou.


"Porque se você não fizer isso, a cidade estará em breve
procurando por preencher uma vaga para Chefe de Polícia,
que se encontrou infeliz e inoportunamente morto enquanto
dormia pacificamente em sua aconchegante cama."
CAPÍTULO 42
Nick
Amanheceu em toda a cidade, lançando luz sobre
torres escuras que eu podia ver a partir do deck de
observação do edifício Penobscot. Olhando para a cidade a 18
metros de altura, eu esperei por Alec chegar ao nosso
esconderijo, acessível através das escadas que levam para o
parapeito, onde o famoso farol vermelho piscava atrás de
mim. Todos os principais marcos da cidade ficavam bonitos e
altivos em volta de mim, o grafite e as janelas quebradas
invisíveis a partir dessa altura.

Toda a minha vida, eu nunca tive nada contra o


lugar onde eu cresci. Detroit bombeava através de minhas
veias, infectando meu sangue. Não importa onde eu morava,
eu sempre estaria em casa.

O edifício Penobscot era o lugar perfeito para os


nossos encontros, e Alec e eu muitas vezes sentávamos e
bebíamos cervejas enquanto equilibrávamos sobre a parede
estreita do parapeito. A vista lembrou-nos por que a vingança
não era apenas sobre o que aconteceu com a minha família.
Era sobre ser uma voz aos sem voz.

Incomumente, enquanto eu estive lá, a altura fez-me


enjoado.

"Ainda acho que você tem bolas para saltar."

Virei-me para encontrar Alec em pé atrás de mim,


seu charuto pendurado para fora de sua boca, mas bati
minha atenção de volta para a borda do prédio e olhei para
baixo, para os telhados abaixo de mim. Eu provavelmente
nem sequer chegaria às ruas. "Talvez."

"Eu não gosto do som disso."

"Isso importa? A menos que Culling fizesse as honras


em primeiro lugar, você vai me matar de qualquer maneira.
Esse é o acordo, lembra?"

"Como eu poderia esquecer?" Ele disse, mas eu


peguei o recuar do seu olho.

"Claro, se você veio para me jogar sobre a borda do


edifício, pelo menos deixe-me escolher o lado em primeiro
lugar." Eu olhei por cima do corrimão. "O extremo leste
parece com uma queda confusa."

"Então, você ainda deseja continuar com isso? Até o


fim."

Virei para enfrentá-lo. "Eu continuo."

"Devo assumir que você passou duas semanas com


uma mulher e nenhuma vez transou com ela?"

Sua pergunta trouxe um sorriso ao meu rosto, apesar


da expressão séria e franzindo a sobrancelha. "Você assumiu
errado."

Com o charuto preso entre os lábios, ele cruzou os


braços atrás das costas e andou. "Essa foda que você deu a
ela, como foi?"

Coçando minha bochecha não consegui esconder a


ampliação do meu sorriso, e eu me virei para longe dele, de
frente para a vista magnífica da cidade. "Boa. Muito boa." Eu
entrelacei os dedos, descansando-os no topo da parede.

"E, no entanto, você não tem nenhum desejo de


explorar seu corpo? Para ver o quão escura e depravada ela
está disposta a tornar-se ao seu comando? Você preferiria a
morte em seu lugar."
"Ao meu comando? Ela pode agir toda doce e
obediente, mas aquela mulher faz o que quer."

Inclinando a cabeça para o lado, trouxe a forma


rígida de Alec em minha periferia, e o sorriso no meu rosto
murchou. "Ela é a mulher do meu inimigo, Alec. Seu marido
destruiu tudo o que significava algo para mim. Ele destruiu o
homem que poderia ter sido capaz de amar uma mulher como
ela. Não sobrou nada. Por que você continua sondando sobre
isso? O que diabos você quer de mim?"

"A verdade, Nick. Ninguém conhece você melhor do


que eu. E acontece que eu acredito que você se apaixonou por
ela."

Sua declaração ousada fez minha cabeça rolar contra


meus ombros. "O amor é um pouco forte demais para o que
eu sinto. Ela tem sido uma boa distração, eu vou te dar isso.
Mas isso é—"

A dor explodiu na parte de trás da minha cabeça


quando eu bati na parede atrás de mim, e eu peguei o meu
equilíbrio, e enquanto Alec se levantava, charuto na boca,
seus dedos se enroscando em torno de minha garganta.

"'O inferno?"

"Fodido teimoso! Estou perdendo a paciência." Ele me


soltou, e meus malditos joelhos se dobraram, enquanto eu
puxava uma respiração, desesperado por ar.

Eu esfreguei a parte de trás da minha cabeça, um


rosnado preparado dentro do meu peito, ao lado da vontade
de socá-lo.

"Temos temas maiores na agenda desta reunião, você


não acha? Como um plano para tirar o maldito prefeito da
cidade? Quem dá a mínima para a mulher?"
Ele pulou em cima de mim, agarrando a gola da
minha camiseta, o punho puxado para trás, mas eu o lancei,
e ambos empurrados para uma posição.

Girei, mas ele se esquivou, e meu punho atravessou


a janela da porta atrás dele. "Porra!"

O vidro tinha cortado a pele, deixando pingos de


sangues que dançavam através de minha carne.

Meus pés chutando para fora debaixo de mim, e


cascalho bateu em minha espinha, batendo meu campo de
visão à esquerda e depois à direita, grande e embaçada, antes
que se encolhesse de volta ao normal. Alec montou em mim,
a porra do charuto pendurado como um campeão em sua
boca.

Eu peguei, retornando o soco no ar e me mantendo


firme em seu pulso, pronto para a próxima rajada de
pancadas.

"O que diabos deu em você? O que isso importa?" No


seu silêncio, eu continuei: "Aqui, eu pensando que você
estaria chateado que eu tinha desenvolvido sentimentos por
ela, e você age como se estivesse pronto para me matar se eu
não tivesse."

"Então você tem sentimentos por ela."

"Sim. Eu tenho." Eu esbafori uma respiração. "Porra,


ela me faz louco e tem o meu corpo amarrado no inferno. Mas
meus sentimentos não vão ficar no caminho do plano, então
relaxe caralho."

Ele abaixou seu punho e lançou minha camisa como


se tivesse satisfeito.

"Diga-me uma coisa, Alec. Sequestrar Aubree Culling


nunca fez parte do plano original. O que é que te fez mudar
de ideia?"
Com um empurrão fora do cascalho, ele se levantou e
limpou a sujeira das pernas da sua calça. "Não é importante."
Ele estendeu a mão para mim. "Vamos discutir o fim deste
plano."
CAPÍTULO 43
Chefe Cox
Cox colocou o copo de papel nos lábios, mas quando
o café frio deslizou em sua língua, seu nariz se enrugou.
Devolvendo o café de volta no suporte de copo ao lado de seu
assento, ele reorientou a sua atenção sobre a entrada do
prédio de apartamentos de Bojanski. Provavelmente uma
perda de tempo fodida, vigiando o lugar de seu carro, mas
Cox não estava com vontade de começar a batida com
qualquer ameaça de morte de Culling.

Através de uma janela na escada, ele tinha uma boa


vista do apartamento de Alec Vaughn. Parecia que o idiota
era um mistério — nem um único registro completo dele em
qualquer lugar — e uma vez que o Bojanski não tem
exatamente seus inquilinos apresentando documentos, Cox
não poderia mesmo ter certeza que o senhorio imbecil tinha
dado um nome legítimo.

Ah, foda-se. Ele estava sentado no canto, um


quarteirão de distância do edifício, na maior parte do dia.
Com exceção de alguns pedaços de merda bêbados, que
devem ter desmaiado em algum lugar ao longo da escadaria,
ele não tinha visto uma única pessoa entrar ou sair.

Cox ligou seu Buick, pronto para sair, mas parou


quando uma jovem mulher ou adolescente talvez, passeava
pela calçada em direção à escada. Pequenos cachos negros
tinham sido puxados para trás em um rabo de cavalo, e ela
usava um colete sobre um suéter, com jeans rasgado na
altura dos joelhos e botas de combate pretas, que a fazia
parecer mais como uma estudante do que um rato de rua.
Bonita também, a partir do que ele podia ver, com sua pele
morena mel e corpo esguio. Se Julius estivesse em torno, Cox
poderia ter feito algum dinheiro em cima do rabo dela.

Ela subiu as escadas, e através da janela da escada,


Cox chegou perto de malditamente engasgar quando ela
parou em frente ao apartamento um-zero-três.

"Bem, bem. Que porra é essa que nós temos aqui?"


Ele murmurou, agarrando seus binóculos ao lado dele.

Ela retirou a mão de um de seus bolsos e bateu na


porta. Uma vez. Duas vezes. Colocou a orelha na madeira e
bateu novamente.

Um minuto se passou, e ela pulou de volta para


baixo da escada, olhando por cima do ombro como se ela
tivesse sido treinada para olhar em volta, e continuou a
descer à calçada.

Cox rastejou para frente, mantendo uma boa


distância, observando enquanto ela escorregou em um
capacete, pulou em uma lambreta, e decolou.

Ele a seguiu pelas ruas, cerca de uma dúzia de


carros atrás, até que ela chegou ao que parecia ser uma
antiga igreja. Ela pulou da moto, balançando o capacete de
sua mão, e quando ela chegou à porta, desapareceu no
interior.

O sinal pendurado no edifício tinha Sanctum escrito


em velhas letras inglesas grandes e Albergue da Juventude
abaixo dela. Um sorriso deslizou pelo rosto de Cox, e ele
ergueu o celular ao lado dele e discou.

"O que você quer?" A pontada de desprezo na voz de


Brandon disse a Cox que ele ainda nutria fortes sentimentos
após a sua última reunião.

"Um favor."
"Eu sei que você não me pediria nenhum favor filho
da puta."

"Então, talvez você não estivesse interessado em


identificar o homem que matou seu irmão."

Uma longa pausa se seguiu, antes que Brandon


finalmente dissesse: "Eu estou ouvindo."

"Eu preciso de você para ir buscar uma menina.


Parece uma mistura. Pele clara. Estudante, talvez. Ela está de
alguma forma ligada a ele. Ela está no Sanctum. Eu não sei
se ela vive aqui sozinha, ou com alguém. Livre-se de
quaisquer outros. Traga-a para mim. Viva."

"Considere feito," Brandon respondeu sem a menor


hesitação.

"Ah, e só para essas merdas divertidas, tenha alguém


filmando. Talvez nós iremos enviar uma mensagem de nossa
autoria a este filho da puta."

Cox sorriu com a risada sarcástica de Brandon.

"Foda-se, sim," disse Brandon.


CAPÍTULO 44
Aubree
"Meu povo de Detroit..." Na tela, os lábios de Michael
formavam uma linha dura, e a câmera deu zoom no leve
tremor de seu queixo. "É com o coração pesado e..." Ele
limpou a garganta. "... Muita dor, que eu..." Cobrindo o rosto
por trás de sua mão, ele balançou a cabeça de um modo que
me tinha balançando a minha própria. "Eu perdi alguém tão
querido para mim... Minha mulher, Aubree Culling, foi
sequestrada, e acreditam que está..." A voz do imbecil
balançou enquanto ele falava. A atuação deve ter esgotado
ele. "Morta. Eu estou oferecendo uma grande soma de dinheiro
para qualquer um que possa ter informações sobre seu
sequestrador, que acredito ser Achilleus X. Em um vídeo
anterior, ele ameaçou levar o que eu mais valorizo. E bem...".
Culling quebrou soluçando um sorriso digno. "... Ele fez. E eu
quero justiça. Minha mulher não morreu em vão. Ela trouxe
muito para esta cidade, e eu estou pedindo, meu povo
maravilhoso, para me ajudar a encontrar seu assassino.
Ajudar a trazer-lhe a justiça que ela merece."

"Que fodida coisa de gay," disse eu, deitada ao lado


de Nick na cama, quando nós assistimos o noticiário em seu
laptop. "Como se ele desse a mínima para mim!" Jogo contra
o peito de Nick, a minha mão enrolado em um punho.

"Ooh! Se eu tivesse uma arma..." Eu olhei perfurando


seu estômago, mas bati a mão na minha boca quando eu
percebi o que eu tinha dito. "Sinto muito."
"Calma, Lábios de Pistola." Suas bochechas com
covinhas em um sorriso, olhos brilhando com humor. "Eu
gosto quando você está chateada. É como preliminares."

Eu sorri. "Você gosta de agressão, hein?" Perguntei,


roubando a oportunidade de cavar dentro de sua cabeça.
"Quer que eu te amarre e bata no seu rabo?"

Ele estremeceu, embora se falso ou não, eu não


poderia dizer. "Não me provoque."

"Nick... quando estávamos juntos no outro dia, eu


queria perguntar-lhe. Houve um momento em que..." Meu
estômago enrolou quando seu olhar caiu longe do meu. "Você
parecia diferente. Como algo... mais... algo mais escuro
estivesse dentro de você e você estava... tentando mantê-lo
escondido de mim." Ainda assim, seus olhos se esquivaram
dos meus. "Eu sinto que há algo mais em você."
Desenrolando meu punho apertado, eu agarrei seu braço.
"Eu quero que você saiba, Nick. Eu gostei do que vi. Eu não
tenho medo disso."

"O que exatamente você viu?" O interesse em sua voz


me disse que eu estava no caminho certo, e o lamber inocente
de sua língua pelos lábios, tinham meus sensores de
predadora em estado de alerta. Eu queria pegar aqueles
lábios doces em minha boca e morder.

"Eu vi uma mente atormentada. Em conflito. Eu sei


que uma parte de você quer me machucar. Punir-me pelo o
que aconteceu. A outra parte de você... a calma, o lado
humano quer encher esses pensamentos e me tocar com
mãos gentis." Eu levantei os seus dedos em meus lábios,
fechando meus olhos enquanto eu beijava-os. "Eu quero
ambos. Talvez trazendo os dois desejos juntos possa curar
sua mente quebrada.”

"Eu disse a você, Aubree. Você não é mais minha


vingança. Eu não quero te machucar."
"Eu não estou dizendo que você conscientemente
quer me machucar. Mas eu acho que, no fundo, algo dentro
de você anseia pôr um fim a sua dor."

Seu peito arfava, e lançou os olhos de mim como se o


pedido o deixasse nervoso. "O que você está falando?"

"Eu estou dizendo, eu não quero que você se esconda


de mim. Se é isso que mantém você à distância. Se é por isso
que você usava as luvas quando você me tocou. Por que você
se segura quando você está dentro de mim. Eu quero ambos
os lados se unindo, o ódio e o suave. Eu quero mostrar-lhe
que... Eu entendo ambos os lados." Eu mordi o interior do
meu lábio por um momento, em um esforço para escolher
minhas palavras com cuidado. "Aconteça o que acontecer no
final disto... Eu te dei tudo de mim. Meus medos. Meus
desejos. São todos seus. E agora eu quero tudo de você."

Ele me empurrou para as minhas costas e montou


meu corpo. Braços de cada lado de mim, ele me enjaulou
embaixo do seu corpo maciço, prendendo-me entre suas
coxas poderosas.

Eu não lutei com ele. Não quis. Em vez disso, eu


esperei por ele, se ele me dissesse para cair fora, ou não, eu
esperei por um fragmento de evidência de que eu estava
certa. Que ele estava segurando.

"Eu tenho um lado mais sombrio para mim, Aubree.


Eu não tenho certeza que você quer estar dentro dessa
merda."

"Mas eu tenho."

Se isso estava enraizado em mim desde o início, ou o


resultado da minha fodida vida com Michael, uma parte de
mim foi atraída para as trevas. Implorei o tipo de sexo que
atiçava minha adrenalina. Eu queria tanto ver nossos
desfeitos, desvendar, até que jazia completamente exposta.
Eu queria romper com a incerteza dele, e cair na intensidade
de suas mãos ásperas sobre minha carne. Sexo com ele era
perfeito, mas eu queria o seu caos. Um momento de
desordem. Para ele abusar de mim com paixão, libertar a sua
ira e deixar ir. Não áspero e cruel, como era com o Michael,
ou aqueles homens com suas mãos sujas em cima de mim.
Eu queria sexo cru. Primal. Poderoso. Desinibido. Bonito,
mas enérgico. Eu queria senti-lo dentro de mim.

Seu gemido retumbou contra os meus lábios, cada


vez mais alto quando minhas mãos caíram em seu estômago.
Pressionando o queixo no meu, ele separou meus lábios, e
por um momento, nossas respirações se misturavam. A
antecipação do que estava por vir apertou meu estômago.
Deixando-me excitada, ele traçou minha boca com a língua
antes de empurrar passando meus dentes para dançar com a
minha, e ondas de calor correram direto para o meu núcleo,
como um homem aniquilando cada bocado do que eu achava
que sabia ser um beijo.

Enterrado sob a armadura, o aço que protegia seu


coração e sua alma enjaulada, era algo mais profundo, mais
escuro. Doloroso. Eu queria rasgá-lo aberto e expor seus
segredos, golpeá-lo para que eu pudesse colocá-lo para
descansar.

A ameaça em seus olhos me alegrou. Eu não tinha


ideia do que esperar. Eu tinha aberto uma caixa escrito
Perigo! presa sobre ela, e poderia ter virado o botão
detonador, ameaçando explodir-me em um milhões de peças.
No entanto, qualquer que seja a escuridão escondida em suas
sombras, eu queria. Eu tinha pegado uma faísca na primeira
noite que tínhamos feito sexo. Ele tinha ligado minhas mãos,
então, como se algo mais lutasse dentro dele, ele me liberou,
optando por estar me tocando, em vez disso. Eu precisava
saber o quão longe ele iria. Quão profundo seriam suas
profundezas?

"Você tem certeza disso?" perguntou.


O céu é malditamente azul? É claro que eu tinha
certeza. Eu queria que ele visse algo mais, algo além das
bordas borradas de seu futuro.

"Sim."

Minha língua roçou contra os meus dentes de trás,


quando ele se inclinou para o criado-mudo e pegou um pano
preto da gaveta, talvez o mesmo pano preto que usara para
me vendar na noite ele me sequestrou.

"Esta violência, embora... ela esteja no meu sangue,


eu não quero te machucar, Aubree."

"Eu acho que nós provamos que você é incapaz de me


machucar, Nick."

Seu peito arfava com cada respiração, os intervalos


de inalações ficando mais curtos, suas pupilas dilatando
como se ele tivesse de alguma forma alto com o pensamento.
Meu Deus, que tipo de mulher atormentada e abusada ficaria
vibrante pelo que viria? Eu poderia ter tido confiança que o
homem não me faria mal, mas foi a única carta que ele tinha
me mostrado até agora. Que prazeres torcidos se escondiam
atrás daquele sorriso, aqueles olhos azuis intensos, ainda
estava para ser visto, e eu não podia esperar para me tornar
sua vítima voluntária.

Eu nunca tinha dado as rédeas a um homem antes,


nunca permiti qualquer um tomar o controle total sobre mim.
Isso vinha com confiança, algo que eu não jogava fora como
doces. Foi duramente aprendido, e depois da experiência na
banheira, eu decidi que Nick era o único homem no planeta
que eu gostaria de acompanhar na água, do jeito que eu fiz.

Isso me incomodou que ele manteve seus desejos em


uma rédea curta, que ele sentiu que não podia se deixar ir
totalmente comigo. Isso era algo que eu poderia dar de volta
para ele.
Eu não era uma mulher frágil. Eu tinha ficado
endurecida. Treinada para resistir até mesmo os desejos mais
obscuros. Uma pequena parte de mim tinha vergonha de
admitir que eu encontrei consolo na escuridão. Que eu
ansiava a depravação e a dor.

Não a profunda dor penetrante, como os cortes que


suportei das facas de Michael, ou os chicotes que ele usou em
todo meu traseiro, mas o desejo animalesco de segurar,
morder, beijar, abri-lo ao meio, incapaz de suportar o
pensamento de não tê-lo dentro de mim. Era assim que eu
me sentia sobre Nick.

A menos que eu tivesse lido ele errado, ele ansiava


por isso, também.

Ele abriu a gaveta ao meu lado mais uma vez, e o


baque em minha orelha me fez virar para ver a lâmina longa
que ele pôs em cima da mesa de cabeceira. A borda
serrilhada captava a luz, zombando de mim enquanto eu
olhava para trás. Engoli forçado, meu coração chutando no
peito, sangue esfriando em pânico. Talvez ele não tivesse
compreendido.

Eu queria a dor apaixonada. Não mutilação.

A partir da borda da cama, o calor de seu olhar


queimava buracos no lado do meu rosto, enquanto eu
estudava os dentes afiados da faca, eu levantei meu olhar
para o seu. Esses poderosos olhos predatórios me estudaram,
à procura de qualquer sinal de medo, eu suspeitava.

Eu não o li errado. Eu estava certa sobre ele, e eu


planejava provar isso. Mesmo que ele pensasse por um
momento que ele poderia me machucar, no meu coração, eu
sabia que não podia. Que a escuridão sob a superfície era a
raiva de sua dor, e eu pretendia dar-lhe a libertação, a
mesma libertação que ele tinha me mostrado na banheira.
A euforia de vencer o medo, os fantasmas que nos
mantêm à distância. Eu queria que ele violasse a escuridão,
do jeito que eu tinha violado as águas.

Eu me acalmei de volta sobre o travesseiro em sinal


de rendição e dei um aceno de cabeça.

O aperto das sobrancelhas era a última imagem que


eu carregava dentro da escuridão da venda.

Apenas o som de rasgar, o punho frio deslizando ao


longo do meu peito, e um frio leve contra meus seios me deu
um breve aviso, antes de ele prender meus braços atrás das
costas, usando as mangas da camisa emprestada.

"Eu gosto de cortar as roupas fora de você. Eu quero


te comprar todo um fodido guarda-roupa de camisas e
calcinhas que eu possa rasgar a merda, sempre que eu
quiser." Ele mordeu meu lábio inferior, arrastando-o em sua
boca, antes de soltar.

"Ou eu posso continuar pedindo suas roupas."

Com a camisa me segurando cativa, ele tirou o meu


sutiã, e seus dentes roçaram gentilmente o bico do mamilo,
antes dele me morder.

Gemendo na satisfação de ter meus braços presos


enquanto ele brincava com meu peito, eu derrubei minha
cabeça para trás, ambos os picos salientes para frente, e
permitiu-lhe fazer o mesmo com o outro lado.

"Olhe para a forma como o seu corpo responde a


mim. Como se isso fosse feito especialmente para o meu
prazer." O cascalho em seu tom de voz, um som tão profundo,
rico e cheio de ameaça tinham os meus músculos da coxa
trabalhando ao limite. Isso se transformou em calmaria, mas
no comandando.

Sua mão quente deslizou ao longo da minha coxa e


no interior da boxer larga, até que encontrou minha fenda
molhada. A boxer deslizou até meus tornozelos, suspendendo
minhas pernas quando ele apertou o tecido em torno deles, e
contorcendo-me em cima de meus braços, eu me rendia,
meus joelhos para o lado, dando-lhe o controle para brincar
com meu clitóris.

Ele me manteve lá, contorcendo-me, à espera de seu


toque.

"Por favor, Nick." Lambendo meus lábios, eu levantei


minha bunda para fora da cama, moendo os quadris contra
nada, como se doesse dentro.

"Porque, Aubree? Você não viu o que eu sou capaz?


Porque você quer provocar esse meu lado?"

"Porque," eu disse, "Eu quero tudo de você. E se isso


é quem você é então é isso que eu almejo." Por meio da
escuridão, imaginei as características de Nick, seus olhos,
queixo, rosto tenso e duro, o corpo tenso, como se ele
blasfemasse sobre mim com tal concentração e intensa
curiosidade. Cruzei minhas pernas sob ele. "Por favor, me
toque. Faça alguma coisa." Calor pulsava através de meu
corpo, a necessidade de sentir suas mãos me deixando louca.
Eu teria me tocado se não fossem os vínculos em meus
pulsos.

Sua pele apenas contra os meus mamilos, enquanto


seus lábios acariciavam minha garganta, e eu deixei escapar
um longo e monótono gemido que provavelmente, se parecia
com o de um animal ferido. Seus dedos deslizaram para
dentro de mim, bombeando como dois pistões em sincronia.

"Nick, me dê mais."

"Você quer mais?"

"Sim, me dê mais."
Pressão bateu no meu ombro e cócegas suaves de
cabelo, como se sua cabeça estivesse descansando lá. "Ok.
Eu farei isto. Deus me perdoe se eu te machucar."

Ele deixou as minhas mãos livres das mangas da


camisa e estendeu-as acima da minha cabeça, onde elas
foram conectadas ao pé da cama, embora ele não tenha
removido a venda.

O calor de seu corpo me deixou, e o som do estalar


da porta fechada me fez levantar a cabeça do travesseiro.

"Nick?" Eu puxei as amarras, chutando contra o


colchão, enquanto eu estava nua. Exposta. Morrendo por
antecipação, da necessidade de ser preenchida.

Em outro clique, eu chupei meu lábio em minha


boca. Eu inclinei minha cabeça para trás e soltei um suspiro
de dor, moendo contra o lençol fresco na cama. "Por favor,
Nick."

O punho na parte de trás da minha cabeça,


levantado meus ombros para cima do travesseiro, e o cheiro
de uísque picou meu nariz.

"Beba isso. Confie em mim, você vai precisar."

Minha mandíbula apertou, quando o uísque revestiu


minha boca, queimando quando ele escorregou pela minha
garganta.

A testa pressionada na minha, o licor doce em sua


respiração se espalhou contra o meu rosto, e ele puxou o
cabelo na parte de trás da minha cabeça. "Até onde você quer
ir?"

"Até que você sinta-se livre."

Seu aperto ficou mais forte, a dor aguda em meu


couro cabeludo separando meus lábios. "Como você pôde ser
a única coisa que eu ansiava por esse tempo todo?"
"Porque eu sei como é se esconder atrás de uma
máscara." Eu estourei uma respiração instável, o pescoço
esticado. "Agora, me mostre o que está por trás da sua."

Cócegas bateram no meu peito, atirando prazer


direto para o meu núcleo. Eu levantei meus quadris em
oferta. O que eu achava ser uma pena derivou mais para
baixo, para os meus pés descalços, e eu ri, sobrancelhas
juntas na dor de ambas a necessidade e as cócegas que ele
incitou lá.

Até as minhas panturrilhas, ele arrastou a pena,


depois através das minhas coxas, e eu gritei, arqueando
minhas costas.

"Nick!" Quando chegou as minhas costelas, eu ri em


voz alta, torcendo contra o formigamento agonizante.

Plumas macias dançaram por toda a minha pele,


mais alto, até que chegou ao meu peito de novo, deixando
minha boca entreaberta quando a sensação me consumiu,
puxando-me em desespero. Eu queria que cada polegada de
seu corpo tocasse o meu, seu pau enchendo-me,
empurrando-me sobre a borda para a estratosfera. Eu
precisava gozar, tanto, uma dor, doendo em meu estômago.

"Se isso... é o seu lado escuro... sinta-se livre... para


me puxar para baixo... a qualquer momento," eu disse entre
respirações curtas.

Agarrando meus quadris, ele me virou, braços


cruzados um sobre o outro, puxados pela rígida corrente,
enquanto eu me apoiei nos meus joelhos.

Pele deslizou nas minhas coxas, e uma força sólida


atingiu a parte de trás dos meus joelhos. "Monte em meu
rosto."

Oh, merda, suas palavras!


Quando ele comandou, meus quadris ondulavam
contra a parte de baixo da sua mandíbula, e eu pegava em
cócegas duras contra as minhas pregas. "Jesus!" A molhada
sondagem de sua língua ao longo da minha costura
mergulhou dentro, e eu arqueei minhas costas quando sua
língua curvou-se como um mestre lambedor de boceta. Meio
rindo, meio querendo chorar, eu me rendi à sensação, o nó
puxando profundo dentro do meu estômago, ansioso para
explodir em cima dele.

As correntes sacudiram contra a cabeceira, o som,


uma cadência para o solavanco e o rangido da cama. Meus
músculos puxaram minhas mãos dormentes crescendo a
tensão, quando eu montei-o mais rápido, em completo
abandono. O mergulho implacável de sua língua, a sucção,
lambendo, assoprando, gemidos vibrando contra o meu sexo,
me tinham galopando em direção à linha de chegada.

Fogo ardia em minhas coxas, e meu estômago


desenhou arqueando minhas costas. Minha boca ficou
entreaberta em dor e prazer, quando eu enrolei em uma bola
apertada de tensão pronta para estourar.

Seus dedos cravaram em minhas coxas, e dois dedos


mergulharam dentro de mim, me fodendo enquanto ele
lambia e chupava.

De meus dedos do pé, o clarão do relâmpago subiu


das minhas pernas para minha espinha, mais alto, e chocou-
se contra a parte de trás do meu crânio em uma onda de luz
cegante.

Calor espalhou através dos meus músculos,


formigando quando cada respiração estremecida passava por
meus lábios entreabertos. "Oh, foda-se!"

O estalar de sua mão contra a minha bunda ecoou


na sala, e eu gritei uma maldição, preguiçosamente rolando
meus quadris enquanto ordenhava o fim do meu orgasmo.
Deslizando meus joelhos para o lado, eu me abaixei,
descansando meu osso púbico contra o seu queixo, quando
eu tentei recuperar o fôlego. "Maldito." Eu mal podia falar.

Seu corpo saiu de debaixo de mim, e ele agarrou


meus quadris, dobrando a minha bunda para o ar mais uma
vez.

Uma mão segurou meu peito e beliscou, e eu


rebolava contra ele. "Nick!"

"Você pediu escuro. Eu vou dar a você." Seu pau


empurrou para dentro da minha bunda, e meu grito
ricocheteou nas paredes. "Você é a violência dentro de mim,
Aubree. Minha mais requintada destruição."
CAPÍTULO 45
Nick
Eu estava ao lado Aubree na cama, com os dedos
entrelaçados, os corpos enrolados nos lençóis. Seu braço
esquerdo envolto em meu peito, como se temesse que eu
pudesse levantar e sair.

Ela implorou para a depravação dentro de mim, e


tanto quanto a minha consciência lutou contra mim, eu dei a
ela. Ela tomou tudo de mim, por horas, até que nós dois
tínhamos desmoronado. Em êxtase. Sem apagões. Sem gritos
de medo. Sem dor. Apenas Aubree e eu, deitados no sangue e
suor do que nós dois ansiávamos.

Dois dias se passaram desde o telefonema do


Bojanski, e a Noite do Diabo tinha chegado. O show final. O
que eu não tinha planejado voltar.

Minha cabeça nadou em perguntas, para as quais de


repente eu não tinha respostas. Como, e agora?

Devo prosseguir a minha vingança? O plano final


para destruir Michael Culling e todas as gangues de uma vez?
Para explodir todos para o inferno, e deixar Alec virar a arma
de volta para mim.

Ou eu deveria ir embora?

O que Alec diria, embora? Todo o trabalho. O


planejamento. A vigilância. Os anos que tínhamos investido
no ato final de vingança — tudo isso — janela a fora por uma
mulher?

Não qualquer mulher.


Aubree.

Seus dedos delicadamente apertaram minha


mandíbula, e ela guiou o meu olhar de volta para ela. "Você
está em outro lugar agora."

"Só pensando."

"O que está incomodando você?"

Eu balancei a cabeça, e rolei sobre ela, até que eu a


tinha presa embaixo de mim, eu a beijei, transportados de
volta para não mais de uma hora atrás, quando as correntes
haviam dissolvido a minha mente. Eu estava livre.

Consumido por nada, mas meu desejo escuro por


essa mulher. Quando eu me afastei, seu olhar para baixo me
disse que algo a incomodava também.

"Nick... eu sei que isso não é o que qualquer um de


nós planejou." Os olhos dela se arrastaram de volta para os
meus. "Eu não vou prendê-lo. Mas eu não posso deixar você
fugir para a morte certa, também. Não agora. Estou investido
em você."

"Investindo?" Eu bufei um suspiro, e caí sobre a


minha volta mais uma vez. "Aubree..."

Cristo, eu me senti como se eu tivesse dando o


mesmo discurso de Lauren. Eu odiava ter que dizer as
palavras de novo, mas minha vida vinha com muitos riscos.
Mesmo que eu decidisse não ir em frente com o plano, correr
para o pôr do sol com ela, eu tinha chateado muitas pessoas
que logo estariam em um pé guerra por vingança. Aubree
seria o alvo perfeito.

"Eu acho que poderia ser melhor para você, ficar tão
longe de mim quanto você puder," eu terminei.

"Por que eu faria isso?" Ela esfregou as mãos pelo


seu rosto. "Você tem a minha cabeça girando agora. Você me
odeia. Você quer me foder. Você não pode me deixar ir, mas
agora você acha que eu deveria ir embora?"

Eu não podia culpá-la pela confusão. Cristo, nem eu


sabia o que diabos eu queria.

Um minuto eu queria matá-la, o próximo, eu queria


matar cada filho da puta que já tinha posto as mãos nela.

"Culling e Cox tem que morrer. Eu tenho que


terminar isso."

Ela atirou-se e colocou as mãos em ambos os lados


do meu corpo. "Eu estou com você sobre isso, Nick, acredite
em mim. Ele está machucando tantas pessoas. Incluindo a
mim." Seus dedos caíam em minha bochecha. "Você quer
vingança? Vamos sair daqui. Dar o fora daqui e nunca mais
voltar. Vamos sorrir para ele a partir de um lugar onde o sol
brilha e o mundo é certo. Venha comigo."

Se ao menos eu pudesse. Se eu pensasse que nunca


seria atingido com remorso, recordando a minha mulher e
filho naqueles momentos finais, eu iria com ela. Tentaria
colocar alguma aparência de uma vida de volta juntos e veria
o que diabos aconteceria. Talvez eu fosse feliz de novo, algum
dia. Com ela, eu provavelmente poderia ser.

Eu sorri e puxei-a para um beijo. "E o que faríamos


com nós mesmos?"

Um sorriso manhoso com covinhas apareceu em


suas bochechas. "Qualquer coisa que seu coração desejar.
Seu comando é o meu desejo." Ela beliscou minha orelha e
deu uma risadinha quando eu agarrei seus lados e fiz
cócegas.

"O inferno que é. Você é muito mal-humorada para


que lhe digam o que fazer, lábios de pistola." Eu continuei
meu ataque, esquivando os chutes para o meu lado,
enquanto ela tentava se libertar, e eu rolei em cima dela.
Fixando seus braços na cama, eu a segurei ali, olhando para
aqueles belos olhos dourados brilhantes que tinham
começado a brilhar.

Inclinando meus lábios nos dela, eu levei em sua luta


contra o meu corpo, até que ela se acalmou e seu gemido
ronronou na minha boca. "Você faz um homem questionar
seus motivos, isso é certo."

"Você poderia imaginar um lugar onde podemos


assistir o nascer do sol, fazer sexo, comer, tomar banho, fazer
sexo, deitar ao sol, assistir ao pôr do sol, e fazer sexo."

"Eu estou pegando o tema..."

"Eu não assisti ao pôr do sol em cinco anos. Cinco


anos, eu estive tão focada em sobreviver. E agora..." Seu
sorriso murchou a um suspiro melancólico. "Faça isso parar."

"Fazer o que parar?"

"O tempo. Eu quero ficar aqui, neste lugar pela


eternidade, com você."

Eu abri minha boca para falar, mas o toque do meu


celular me alertou para uma mensagem de texto. Levantando
o telefone, eu cliquei em uma mensagem de Leon.

Eu tenho algo para você. Buscar no alçapão.

"O que é isso?" perguntou Aubree, enquanto meu


estômago se enrolou.

Eu não tinha planejado pegar nada a partir de Leon.


Não tinha ideia de que poderia me esperar lá.

Eu defini o telefone de volta no criado-mudo e olhei


para Aubree. "Eu não tenho certeza se quero saber."
O alçapão era em um prédio de escritórios
abandonado em Monte Elliott, onde o Bojanskis
frequentemente deixava pacotes para mim, drogas, armas,
tudo o que eu precisava. Durante meses, eles me deixaram
alugar o apartamento em cima de seu bar, um lugar onde
uma pessoa poderia ficar completamente anônima, já que
ninguém fodia com Leon Bojanski. Isso foi como mexer com o
Capo da família Gambino.

Enquanto eu deveria estar me preparando


mentalmente para o macabro ato de retribuição de Cox, eu,
em vez disso, sacudi meu cérebro, tentando imaginar o que
Leon havia deixado para mim. Um alçapão não era
necessariamente bom. Um alçapão significava que ele não
queria que ninguém o rastreasse.

Cacos de vidro, madeira em decomposição, e papel


espalhados pelo chão debaixo de móveis pesados derrubados
com sujeira, e eu pisava por eles de volta para a sala. No
interior, um pacote jazia encostado na parede por trás da
estante com uma nota típica presa por uma fina tira de fita:
Nick.

Eu arranquei o pequeno pedaço de papel e abri o


envelope. De dentro das profundezas escuras do pacote, eu
cuidadosamente deslizei um cartucho para fora do envelope e
segurei para cima para ver o que parecia ser um cartão SD
dentro.

Uma queimação no meu intestino me disse que o que


aconteceu para estar no cartucho era ruim, e parte de mim
queria lançá-lo, para fora do edifício, e fingir que eu não tinha
visto isso.

O meu lado lógico colocou-o para longe no meu bolso


e sai do prédio.
Às vezes, eu tinha um senso para as coisas.

Uma meia hora tinha passado desde que eu tinha


recolhido o cartão SD, e embora eu ainda não tivesse
verificado o seu conteúdo, algo me dizia que, em algum
momento durante a noite, eu me encontraria em um impasse
entre Aubree e tudo o que ele iria me chamar para fazer.

Talvez fossem minhas próprias dúvidas sobre o


futuro de nosso relacionamento fodido, que não devia ter
acontecido, ou talvez fosse decepção permitindo-me ser
vítima dos encantos dela cada noite, para ser puxado para a
cama com ela, onde o único pensamento, o pensamento mais
simples dentro da minha cabeça, era fazer a mulher gritar
meu nome.

De qualquer maneira, eu tive uma sensação que eu


não poderia ignorar, por isso, o instinto me tinha despejando
um copo de vinho da garrafa que eu peguei no caminho de
volta para a mansão.

Aubree estava deitada em sua cama, lendo Faulkner.


Quando me aproximei com o copo de vermelho, seus olhos
acenderam. "Ooh! Eu não tenho vinho em tanto tempo. Qual
é a ocasião?"

Dei de ombros, o próprio gesto uma mentira, e


coloquei o copo em sua mesa de cabeceira. "Eu pensei que
poderia deixar você bêbada mais rápido. Deixe-me aproveitar
de você."

Sorrindo, ela levantou o vidro do lado dela e tomou


um gole. "Mmmm. Picante. Eu adoro um tinto seco."

"Eu vou deixar a garrafa aqui. Eu tenho que terminar


algo, e eu vou voltar para me certificar de que você está pré-
aquecida." O canto do meu lábio chutou para cima em um
sorriso, apesar dos nós que torciam dentro do meu intestino,
e eu saí do quarto dela, empurrando através da porta do meu
quarto.
Uma vez dentro do closet, eu estalei o disco no
computador.

O arquivo tinha sido nomeado, Colateral, e os nós em


meu estômago enrolaram apertados quando eu cliquei „Abrir‟.

Grito derramado de uma tela escura que


eventualmente se abria para um quarto desconhecido. O
câmera mostrou para baixo sobre o corpo nu de uma mulher,
cujos seios saltaram com os empurrões de seu corpo. Ele
ampliou no pau do operador da câmera batendo nela, em
seguida, refazendo em seu corpo em uma qualidade instável.
Sua respiração rápida e forte agonizando gritos e a vista
angular para a direita, revelou os braços amarrados atrás das
costas.

Eu não tinha ideia de quem era a mulher, até que a


câmera levantou ao seu rosto.

Estreitos, olhos castanhos brilhantes.

Cabelo preto liso, caído em torno de seu rosto.

Pele pálida com um ligeiro tom rosa.

Jade.

Meu coração travou, não tanto para a mulher na


câmera, mas para a pessoa que não está na câmera no
momento.

"Quem é Alec Vaughn?" perguntou o homem,


dirigindo forte dentro dela, tanto que suas feições dobraram e
ela gritou de dor. "Hã? Vamos lá. Vagabunda Fodida.
Pequena putinha de merda. Quem é Alec Vaughn?"

"Eu não sei! Eu não... conheço um Alec!"

O cinegrafista riu, ela soluçando o divertia, e torceu-


lhe o mamilo antes de enfiar suas unhas sujas em sua
bunda.
"Sim... é isso, prostituta. Grite. Grite alto. Ninguém
vai te ouvir."

"Eu sou... um membro de... um grupo perigoso. Eles


irão encontrá-lo. E eles vão te matar!" Seus gritos ecoaram
dentro do quarto, e o riso do homem a perseguindo.

"Você já vai estar morta, querida."

O grito dela atingiu um nível congelando meus ossos,


em seguida, se estilhaçou ao silêncio.

A câmera ficou escura antes de abrir-se a um novo


cenário.

No centro do que parecia ser um porão, com os seus


altos muros e blocos de concreto manchado, uma figura
sentou-se de costas em uma cadeira, com as mãos
amarradas. Um saco de estopa tinha sido amarrado sobre a
cabeça.

Iluminado apenas pela luz da câmera, o porão


parecia estar quase vazio, com poucas sombras moldando no
fundo. Abandonado, talvez, mas com a pessoa gravando ao
redor da vítima, uma bandeja de ferramentas entrou em
vista, toda revestida no que deve ter sido sangue.

Respirações profundas roucas, seguidas por uma


risada tranquila, indicaram alguma emoção por parte do
misterioso cinegrafista, e eu me preparei quando uma mão se
estendeu a partir da câmara e removeu o saco.

Dor esfaqueou meu peito. Eu mal podia puxar o ar.


Minhas mãos fecharam em punhos ao meu lado, coçando
para socar direto através da parede.

Sangue opaco de seu cabelo para o seu rosto, e a


maçã do rosto dela parecia como se tivesse sido esmagada e
então arrancada com uma picareta. Seu olho estava inchado,
preto e azul, brilhando com pus.
Lauren.

Puxei a cadeira embaixo de mim, e bati na parede,


deixando um buraco de poeira e gesso desmoronando. Batida
depois de batida, eu quebrei a madeira em pedaços e as
joguei no chão, eu andava, esfregando minha cabeça.

"Quem é ela?"

A voz intrusa apertou meus músculos, e eu


lentamente me virei para encontrar Aubree de pé na porta.

"Lauren."

Seus olhos se fecharam, e eu peguei o desleixo de


seus ombros, a mesma derrota pulsando através de mim.

"Michael tem ela, não é?"

"Eu estou presumindo que os seus homens, sim." Eu


apertei meus olhos tão apertados que uma pontada de dor
atravessou minha cabeça, e eu pressionei meus punhos mais
forte em minhas têmporas. "Ela salvou minha vida."

"E agora você pretende salvar a dela."

Através de respirações profundas, eu tentei acalmar


a tempestade furiosa em minhas veias, a fúria pronta para se
libertar e matar alguma coisa. "Eu tenho."

"Este... este vídeo. É uma armadilha. Você percebe


isso, certo? Ela pode já estar morta. E quando você..."

"Isso não importa, Aubree." Abaixando minhas mãos,


eu abri meus olhos e nivelei meu olhar sobre ela. "Eu fiz uma
promessa a ela."

"Não faça isso sozinho, é tudo que eu estou dizendo.


Eu quero ir com você. Eu posso ser os olhos cuidando das
suas costas para você."

Eu balancei minha cabeça. "Não." Eu empurrei uma


linha de roupas de lado e puxei aberta uma porta escondida
embutida na parede, onde eu armazenava minhas armas, e
tirei as M-24, Glock, e munições.

"Isso é... suicídio, Nick." O desespero sangrou em


suas palavras, mas nem mesmo Aubree e sua existência no
mundo dos sonhos poderia me parar. "Escute-me. Agora,
você é anônimo. Eles não têm ideia de quem você é. Você não
conhece aquele lugar?"

"Eu não tenho escolha. Lauren vai morrer." O


impulso para o meu peito me chutou para trás apenas uma
etapa, mas um rosnado de frustração ainda retumbou em
meu peito.

"Você pode morrer! Caramba! Pare! Pense!"

"Eu tenho que tentar salvá-la."

As lágrimas encheram seus olhos, e eu tive que


desviar o olhar. Não poderia ver a dor, a traição voltando para
mim. "E se... algo acontecer com você? E então?"

"Todas as minhas promessas parecem vir para baixo


para matar este homem. Então, eu vou fazer esta promessa a
você, também, Aubree." Virando para longe dela, eu arrumei
o resto das minhas armas. "Hoje à noite, eu prometo libertá-
la."

Um clique bateu minha atenção de volta.

Aubree mudou-se para o fim da minha cama e ficou


de pé, apontando o cano da arma para mim. "Eu juro porra,
por Deus, Ryder, eu vou atirar em você, onde você..." Ela
piscou duas vezes. Franzindo a testa, ela esfregou as costas
da mão em sua testa quando ela tropeçou um passo para
trás. "Que diabos?"

Olhei para o relógio. Quinze minutos se passaram


desde que eu tinha alimentado ela com as drogas.
Suas mãos tremiam contra o cabo quando eu pisei
em direção a ela. "O que você fez?" Ela tropeçou lateralmente,
fazendo meus músculos tensos, antes que ela se segurasse
na cama. "O quê?"

"Eu sinto muito, baby." Balançando a cabeça, eu


assisti as drogas entrarem em vigor. "Eu não vou deixar você
se machucar.”

“Nick!” A arma caiu no chão, e ela caiu sobre a


extremidade da cama. "Por favor, ouça... por favor... Não... eu
amo—"

Eu caí para frente e capturei seu corpo fraco em


meus braços, antes dela bater no chão.

Seus olhos rolaram enquanto lutava para ficar


consciente, e eu a beijei enquanto a ajustava suavemente na
minha cama. "Ni... ck. Por favor, vo... não... eu peciso... Eu
não vai...". Seus olhos se fecharam e a rigidez em seu corpo
amoleceu em meus braços.

"Aubree," eu sussurrei, acariciando seu rosto. "Eu


tenho algo para lhe dizer." Meu polegar escovou sobre seus
olhos fechados que não estremeceu com o meu toque. "Doida,
menina bonita." Eu a beijei devagar, saboreando seus lábios
mais uma vez. "Eu tenho que correr com você. Se as coisas
tivessem sido diferentes. Você teria sido a única mulher para
me fazer desistir de tudo."

Eu exalei uma respiração pesada com a verdade em


minhas palavras. A pequena mulher, aparentemente mansa
dinamitou por cada pedaço de aço que eu tinha forjado por
dentro para manter todos para fora. Ela me mostrou um
vislumbre de um coração que poderia ser curado. Se ao
menos eu não tivesse tantas promessas a cumprir, incluindo
a que eu tinha feito para ela. Culling tinha que morrer. Eu
não podia deixar o filho da puta que a marcou caminhando
livre. "Apenas não está nas cartas para mim. Seja livre. Seja
feliz. Aquele que feriu você vai morrer esta noite, e você pode
ascender das cinzas. Você vai poder ter a vida que você
sonhou." Baixando a cabeça no travesseiro, eu beijei-lhe os
lábios macios. "Eu amo você."

Depois de fazer uma verificação final da minha


artilharia, eu saí do meu quarto. Apenas um passo para fora
da porta, uma bola de aço bateu em meu peito, enviando
cargas elétricas nas minhas costas. Eu bati na parede e
escorreguei para o chão, e meu mundo derrubou sobre o seu
eixo, oscilando para um lado, então se endireitando.

Olhei para cima para ver a forma obscura de Alec em


pé em cima de mim, sua mão enrolada em um punho.

"Você não vai a lugar nenhum, Nick." Sua voz não


tinha nenhum humor, não havia espaço para discussão.

"Eles têm Lauren. Tenho de salvá-la."

"Lauren nunca foi parte do plano. No caso de você ter


esquecido, eu disse a você para dizer adeus há muito tempo."

Alarmes dispararam dentro da minha cabeça, me


alertando que uma briga estava no horizonte, porque eu
sabia que seu olhar sem expressão não era besteira. "Eu fiz.
E eu não tenho ideia do caralho de como eles a encontraram,
mas eu não vou ficar esperando e vê-la morrer. Ela salvou a
merda da minha vida, Alec."

"Ela salvou?"

Meus olhos se estreitaram sobre ele. "Você sabe


muito bem que ela fez isso. Agora dê o fora do meu caminho,
ou eu vou..."

"Você o quê, exatamente?" Seus lábios esticados em


um sorriso perverso. "Me matará? Nós dois sabemos que você
não pode."

"Eu não tenho tempo para isso."


A parede bateu em minhas costas de novo, e o ar
saiu dos meus pulmões.

Ele me segurou lá, dentes rangendo no tipo de raiva


que eu só tinha visto em algumas ocasiões. "Acabou Nick. A
porra do jogo mudou. O plano para explodir tudo para o
inferno não é mais uma opção. Muitos inocentes vão morrer.
Culling está oferecendo meninas jovens para a noite. Ele está
mantendo-as lá. Você puxa o detonador, e todos eles vão
queimar."

O plano implicou em explodir o lugar dos encontros


— local onde as gangues convergem, para ir sobre o plano da
noite para acabar com outro bairro. Teria sido a oportunidade
perfeita para eliminá-los todos à merda. Para acertar os
chefões da cidade mais notórios, senhores do crime, além do
líder ele mesmo, Michael Culling.

"Então, eu vou tirá-los. Um por um."

"Você não vai sair de lá vivo, o que significa que nem


a Lauren."

Apertei os olhos, pressionando minhas mãos contra a


dor latejante em cada lado da minha cabeça quando isso
ameaçou me puxar para outro apagão. "O que você está
propondo, Alec? Que eu a deixe morrer?"

"Eu vou no seu lugar."

"Por que eu faria isso? Essa solução não é melhor


que a minha. E não há nenhuma garantia que você vai salvar
Lauren."

Ele soltou a minha garganta e puxou um charuto de


dentro de seu bolso. "Você precisa ficar vivo. Para ela." Seu
olhar se levantou em direção ao quarto onde dormia Aubree.

"Ela vai ficar bem."


"Durante um ano, ambos a observamos. Você sempre
a viu através dos olhos de um assassino, enquanto eu a vi
através dos olhos de um salvador. Alguém que eu queria
capturar, possuir e proteger." Ele acendeu o charuto, soprou
sobre o fim de tudo para atiçar as brasas, e soprou duas
vezes, antes de andar na minha frente. "Eu me apaixonei por
ela, enquanto você continuou sua cruzada para destruí-la.
Não é culpa sua, Nick. Você não estava a par das informações
que eu tinha. As informações que eu mantive de você, porque
eu pensei que você iria se sentir traído." Exalando uma
respiração afiada, ele parou de andar e espalmou as mãos
para o lado. "E você não tem exatamente o melhor histórico
em tentar manter-se vivo."

"Por que me fez vigiá-la, então? Se você pensou que


eu poderia matá-la?"

"Porque você não é um desgraçado maldoso, apesar


do que você pensa. Eu tinha fé que você veria o que eu vi
nela, e que a sua direção para matá-la desapareceria." O
charuto preso entre os lábios, Alec balançou a cabeça,
ajustando as abotoaduras. "Eu não posso deixar você fazer
isso sozinho, Nick. É um jogo acima, e você não vai sair dessa
vivo. É suicídio. Aubree é frágil... ela vai quebrar se ela perder
você."

"Ela é mais forte do que você pensa, Alec."

Ele assentiu. "Ela é. E ela está apaixonada por você.


Você poderia colocá-la através da dor que você conhece tão
bem? Você poderia tirar dela o que uma vez foi tirado de
você?"

"Filho da puta." Eu balancei a cabeça, a raiva


pulsando através de mim em ondas. "Você a trouxe aqui,
então eu me apaixonaria por ela e perderia a noção de
terminar isto. Para o fim." Eu apertei meus olhos fechados e
esfreguei minha mão pelo meu rosto. "Ela era a única parte
do plano que não se encaixava. Nunca fez sentido para mim e
agora..." Eu balancei a cabeça, querendo me chutar por ser
tão cego. Não que eu não estivesse apaixonado por essa
mulher, mas se eu soubesse que era o plano o tempo todo, eu
teria certamente tentado evitar a dor inevitável. "Agora eu
entendo. Você esperava que ela mudasse a minha mente."

"Eu fiz o que eu achava que era certo. O que foi bom
para nós três. Eu não posso deixar você se matar, Nick. Eu
nunca tinha planejado seguir com o negócio." Eu podia sentir
ele me estudando, procurando por qualquer indicação de que
eu poderia ser influenciado. "Pense sobre Lena. O que ela
quer para você? O que ela diria a você agora?"

Uma dor no meu coração palpitava. Minha mulher, a


mulher altruísta que ela sempre foi, me diria para parar a
loucura. Para chamar os outros para ajudar a encontrar
Lauren, e deixar o passado para trás. Ser feliz novamente.

"Mas você é o único que a ama!" Esfregando minha


testa de alguma forma, manteve a escuridão na baía. "Você
nunca tentou fazer-se conhecido com ela por quê... você
estava dando ela a mim."

"Sim."

Um momento de clareza cortou o espesso nevoeiro de


confusão nublando o meu cérebro, quando recordei suas
palavras, desde o dia que eu assisti o Culling deixar pacotes
nas ruas, quando eu lhe perguntei sobre seguir em frente.

O que faz você pensar que eu não tenho?

"Eu acho que só há uma coisa a fazer, então."


Erguendo-me do chão, eu estendi a mão para apertar sua
mão, puxando-o para um abraço. "Você merecia mais," eu
sussurrei.

Chutei um passo para trás, e martelei meu punho no


rosto de Alec.
Sangue pulverizado para o lado e seu corpo caiu no
chão. A dor aguda subiu meu pulso, e eu levantei a minha
mão sangrando e uma dor latejante em meus ossos. Eu
balancei a minha mão, flexionando meus dedos para tirar a
dor, e me agachei ao lado de Alec passando para fora de seu
corpo.

"Sinto muito, meu velho amigo. Eu estou fazendo o


que eu acho que é certo, também. Você está errado, se você
acha que eu estou fazendo isso por mim, no entanto. Eu
estou fazendo isso por ela. Estou salvando-a. Você não é o
único que a ama."
CAPÍTULO 46
Chefe Cox
Cox rondou o perímetro do antigo edifício Ironworks,
verificando todo o possível lugar de esconderijo, onde um
assassino experiente poderia se esconder, parando quando
seu telefone tocou e o número de Burke piscou do outro lado
da tela.

Revirando os olhos, Cox respondeu à chamada.

"Chefe, onde está você?" O tom frenético da voz de


Burke colocou Cox na borda.

"Fora da merda do escritório. Por quê?"

"Assuntos Internos está aqui. Alguém reportou você a


alguma coisa." Ele baixou a voz. "Eles querem falar com você.
O que você quer que eu diga a eles?"

Riley. O rato desgraçado. Provavelmente me entregou


por ameaçar o pequeno filho da puta. Devíamos ter matado o
filho da puta, quando tivemos a chance. "Só... os mantenha
fora do meu escritório. Eu não dou uma merda para o que
você tem a que dizer, mas não deixe os desgraçados lá,
entendeu?"

"Eles estão perguntando sobre o caso ExE."

Irritação lutou contra o pânico em seu intestino.


"ExE? Que porra é essa?"

"Olho por olho. É a hashtag que todo mundo está


chamando nas mídias sociais."
Fodam-se as mídias sociais. "Estamos investigando.
Não temos merda sobre esse cara. Isso é o que você dirá a
eles."

"Nós conseguimos uma dica sobre Aubree Culling.


Não sei se ela é legítima. Um garoto que deve ter treze,
quatorze anos de idade, disse que estava saindo com alguns
caras que ele conheceu das ruas. Disse ele que a encontrou
na floresta, perto de uma mansão abandonada na Brush
Park."

"Brush Park?"

"Sim. Ele estava procurando a recompensa. Disse-lhe


para voltar quando você estivesse aqui."

"Foda-se aquele garoto. Se ele voltar, diga-lhe para


pôr a bunda na escola. Nesse meio tempo, eu vou conferir
esta dica. Ver se isso é legítimo."
CAPÍTULO 47
Nick
O cartão SD que tinha o vídeo angustiante de
Lauren, também carregava os dados de localização vital que
me permitiu rastrear onde ele tinha sido gravado.

Exatamente como o remetente esperava, eu tinha


certeza.

O prédio antigo tinha sido, por muito tempo, uma


reconhecida loja de máquinas, antes de fechar as suas portas
no início dos anos noventa. Localizada em Atwater, ao longo
do Rio Detroit, era considerada uma monstruosidade, com
suas tábuas nas janelas, vidros quebrados e paredes cheias
de grafite, no meio de negócios movendo-se lá dentro.
Equipamentos de construção enferrujados no campo
adjacente, como se alguém em algum tempo tivesse planejado
fazer algo com a merda, mas depois optou por sair. Lugar
perfeito para abrigar um grupo de meninas sequestradas
para entreter os senhores do crime mais notórios da cidade.

Eu me agachei em frente, ao longo do rio, escondido


pelas árvores e arbustos, consciente de que cada tique-taque
significou um minuto a menos para a respiração de Lauren.
Eu já tinha contado dois bandidos usando a rampa de
entrada ao leste, mas sem dizer quantos poderiam estar lá
dentro. Nenhum sinal de Culling, tampouco.

Eles estariam todos me esperando, no entanto. Eu


tinha que ter minha arma com o cano do silenciador que
anexei a ele, na esperança de manter a minha chegada tão
silenciosa quanto possível.
Mantendo-se nas sombras, escorreguei ao longo do
Atwater, para o lado do edifício onde arbustos escondiam
uma janela quebrada. Espreitando para dentro, vi dois
homens, vestidos de preto, fumando cigarros com suas AK
em mãos, pendendo casualmente. Eles pareciam estar
sozinhos no pequeno quarto fora da área maior com
máquinas.

Através da lente da minha M-24, alinhei minha mira


e disparei duas vezes. Uma bala para cada cabeça. Os
homens caíram no chão em um monte, e eu entrei no interior
do edifício e levantei minha arma, pronto para disparar em
qualquer coisa que se movesse.

Quando passei os homens caídos, peguei um de seus


AK e amarrei em minhas costas e continuei para a próxima
sala.

Uma parede de aço separava a posição do piso aberto


da seção de processamento do edifício.

Virando a esquina me trouxe a um grande bloco de


equipamentos, situado ao longo de uma parede que dava em
uma escada para o segundo piso.

Em uma mesa no centro da sala aberta uma dúzia de


homens jogavam cartas, fumavam e bebiam. Um fodido
encontro amigável da escória da cidade sob o mesmo teto.

Parando na boca da escada, disfarçada por trás das


máquinas, encostado na parede tomei um respiração
profunda e balancei o M-24 para frente.

O primeiro tiro colocaria a bola em movimento. Como


penetrar um ninho de formigas de fogo, os bastardos sairiam
correndo para fora de seus esconderijos, de modo que subi as
escadas, apontei para os homens armados primeiro — quatro
casualmente estavam em pé; três atrás dos homens jogando
cartas.
Um.

Dois.

Três.

Boom. Para baixo.

E o jogo acabou.

Balas passaram zunindo por minha cabeça como se


tivesse acabado de começar um programa. Eu abaixei atrás
do corrimão de aço, subindo mais alguns degraus, antes de
parar e disparar novamente, acabando com mais um
atirador.

Os sons dos tiros ricochetearam nas paredes, como


se um dúzia de homens fossem derrubados de suas cadeiras
e invadiram o chão aberto. Eu puxei o AK e ateei fogo em
rápida sucessão, cobrindo o lugar do meu ponto de vista,
antes que eles sequer tivessem uma chance.

Em um lampejo de movimento na minha visão


periférica, apontei a arma em direção ao topo da escada e
tomei fora mais dois homens, mantendo meu ritmo, sempre
em movimento. Tinha que me manter em movimento.

Balas pingando em minhas botas, saltando fora do


aço. Eu mirei um no primeiro andar, sangrando de suas
feridas enquanto ele rastejou sobre corpos baleados caídos e
tentou atirar em mim. Com um tiro do rifle, ele caiu para
trás, uma bala em sua cabeça.

Eu chutei aberta uma porta, arma em posição. Em


um colchão sujo encostado a uma parede de concreto, uma
menina se cobria com um lençol. "Vista-se e saia. Você está
livre para ir."

Na próxima porta, chutei a madeira aberta.

O zumbido de uma bala roçou minha orelha, me


jogando para o lado. Eu pulei para trás, acertando dois tiros
no peito do atirador no caminho. Sugando a porra de uma
respiração profunda, mandei um silencioso Aleluia e sinalizei
para a menina sair.

O próximo quarto estava vazio. Dobrando a esquina,


toquei meu ouvido, trazendo de volta uma pequena mancha
de sangue.

Idiota.

Outra porta me separava de todo o inferno que estava


do outro lado. Agarrei o AK e chutei a porta, saltando para o
lado quando tiros passaram através da entrada. Na sua
pausa, eu agachei e me mantive contra a parede ao lado e
espiei ao virar a esquina. Quatro homens estavam com armas
destinadas à porta. Dei uma rápida olhada no interior do
quarto antes do retornar fogo e deslizar ao interior.

Dois homens estavam mortos. Mais dois se


escondiam atrás de bancos de metal enferrujados.

Deslizei atrás de um grande armário de aço,


direcionando a arma para os homens por meio da mira da M-
24, e soltei fogo neles.

Parado no meu esconderijo, eu esperei. Mais três


homens, carregando rifles, caminharam até o quarto pelo
corredor adjacente.

Um.

Dois.

Três.

Boom. Para baixo.

Eu continuei através do labirinto de salas vazias


abandonadas que pareciam ser escritórios vazios. Foi
aparentemente no primeiro andar do lado oeste do edifício
que ouvi os gritos de Lauren.
Músculos tensos, eu me preparei para mais fogo,
mas antes que pudesse tirar minha arma, um punho colidiu
com a minha bochecha, batendo minha cabeça para o lado.

Sacudi e deslizei as armas do meu ombro ao chão.


Esticando minha mandíbula, que malditamente parecia
desequilibrada. Desviei o próximo soco, voltando com um
ombro, segui com um contragolpe que bateu a cabeça do
idiota de volta.

Oscilando em seus pés, o ruivo brutal com uma


barba combinando, talvez com quase dois metros de altura,
estava com os punhos acima. Esquivando-se de dois socos,
agarrei a parte de trás de sua cabeça e levei-o para o chão
com um golpe com o cotovelo, que deixou sua cabeça
pendendo.

Eu cuspi sangue nele e continuei em direção aos


sons que ouvi.

Passei um corredor, por outra porta, Cristo, essa


porra de lugar não acaba? Cheguei a uma abertura muito
maior e, retardando meus passos, caminhei para a entrada.
Dentro de uma sala de descanso, com máquinas de venda
vazias, alinhadas contra a parede, quatro homens estavam
em torno de uma mesa de aço.

Em meio a eles, outros dois tomavam uma garota que


parecia não ter mais de dezoito anos.

Através da lente, firmei minha mão e levei


sistematicamente cada um deles, antes que qualquer um
pudesse fazer mais do que um giro para mim com surpresa.

Os gritos de Lauren chegaram aos meus ouvidos,


mais uma vez, levantando minha adrenalina. A menina que
estava com os homens estava choramingando enquanto
pegava as roupas espalhadas pelo chão, e passando por ela,
fui para uma escadaria em frente à sala.
Por outra porta, a doca de carregamento do edifício
estava logo abaixo, onde eles armazenavam a maior parte das
máquinas. Uma varanda ligada a duas paredes da vasta área
de teste, com uma escadaria curta.

No centro da sala, um homem grande com uma


camisa branca e calças jeans de grandes dimensões estava de
costas para mim, bloqueando minha visão do que estava do
outro lado dele. Somente os cachos negros pendurados sobre
a borda de uma longa bancada de madeira, e o som familiar
de sua voz, deu qualquer indício de que tinha encontrado
Lauren.

Meu lábio enrolado, e atirei uma bala em seu ouvido.


Mais uma em sua garganta para ter certeza. Eu fiz meu
caminho até a escada, e quando ele caiu, o corpo
ensanguentado de Lauren veio à tona.

Houve tiros a minha direita, e deslizei o AK para


frente, derrubando o homem abaixo da escada. Saltei os
restantes dos degraus e puxei o AK em meu peito, nivelando
com os dois homens que se aproximavam em coletes de couro
com remendos de motociclista, o dois com armas em punho.

Balançando para a esquerda e depois à direita com a


arma engatilhada e pronto para disparar, me apoiei em
direção à bancada, chutando o filho da puta que estava
deitado ao lado dela, escorrendo sangue de seu ouvido e
garganta.

Segundos se passaram. Ninguém mais chegou.

Virei-me e levantei minha máscara. O belo rosto de


modelo de Lauren tinha sido cortado, contundido, estava
inchado e escorria pus. Engasguei com as lágrimas.

"Nick". Um soluço bateu seu peito quando ela


levantou a mão trêmula para o meu rosto. "E-el-eles
perguntaram... a mim."
"Shh, está tudo bem, querida. Eu vim aqui por você.
Nós vamos tirar você daqui."

"Eu... desculpe." A respiração que ela puxou atingiu


por trás de suas costelas. "Eu sei... você disse que não
vinha... Eu só... queria te dizer... Eu tenho a minha carta."
Seu lábio caiu e lágrimas reuniram em meus olhos. "Eu...
aceitei... o passeio completo."

Porra! Pânico torcia minhas entranhas. Eu não podia


deixá-la morrer. Não lá. Não assim. Toda a sua vida de merda
deslizou através dos meus olhos, e eu podia vê-la um dia em
seu vestido de formatura, aceitando as honras, porque
Lauren não se permitiria tornar-se nada menos do que a
melhor. "Eu vou tirar você daqui. Apenas se segure um pouco
mais."

"Eu... eu... eu tenho que dizer... algo. P-P-Por favor."

Eu mal podia ver além das lágrimas nos meus olhos,


quando pensamentos de Culling faziam buracos na minha
cabeça enquanto meu olhar vagava ao corpo mutilado de
Lauren. Os cortes e feridas abertas me disseram que ela não
podia fazer a viagem até um hospital. Segundos se passaram
dentro da minha cabeça, não sabendo o que fazer. Deixe-a
falar, porque essas poderiam ser suas últimas palavras, ou
enfrentar a possibilidade de que não iria ficar muito com ela
no banco de trás do meu carro.

Fortalecendo os músculos, firmei minhas mãos


trêmulas e pisquei as lágrimas. "Você tem que se apressar,
querida. Não temos muito tempo." Meu olhar digitalizou para
baixo e meu sangue gelou. Seu agressor tinha cortado seu
abdômen, derramando sangue no chão. "Oh, foda-se, Lauren.
Temos que ir agora!"

"Nick... eu tenho que te dizer uma coisa. Eu deveria


ter feito... um longo tempo... atrás. Naquela noite... do fogo.
Eu... estava com meu irmão e sua tripulação." Ela falou
através de soluços que fizeram meu coração ficar pendurado
em suas palavras, ansioso para afastá-la daquele lugar, que
diabos ela deve ter sofrido. "Grupo de negociantes... de
drogas. Eles atearam fogo... em algumas casas abandonadas.
Apenas por diversão. E estes homens... vieram do nada. Eles
atiraram... todos eles. Tentaram... me estuprar... e me matar
também. Eu fugi. Eu estava gritando... para obter ajuda.
Ninguém respondeu. Malditos vizinhos ficaram calados...
como criminosos. Sua mulher... deixou-me entrar. Escondi-
me... no porão, como... ela me disse."

Dormência se propagou sob minha pele quando a


parte faltante do enigma finalmente veio, montando
perfeitamente o que me perguntei por anos. Por que eles nos
escolheram? Por que eles haviam estado lá?

"Ela deixou eu me esconder." Lágrimas deslizaram


pelo seu rosto. "Deles."

"Isso não importa agora, Lauren. Nada disso importa,


você está ouvindo? Agora, cale a boca. Temos que sair daqui."

"A culpa foi minha. Estou tão arrependida... Nick. Eu


fui estúpida... uma criança nas ruas. Não tinha nada. Você
mudou minha vida. Sinto muito... pelo que fiz. Eu... te amo...
Nick." As palavras voaram de sua boca, tanto quanto elas
poderiam entre cada tentativa desesperada para respirar.

"Porra, não morra, por mim, Lauren. Se segure um


pouco mais. Vou te colocar sobre o meu ombro, Ok? Basta se
segurar."

"Nick... eles fizeram... tantas coisas ruins." Lágrimas


escorriam pelo seu rosto, reunindo em uma pequena poça
debaixo de sua cabeça se misturando com o sangue
derramando de suas feridas. "Eu estou tão assustada."

"Eu estou... Eu estou levantando você. Apenas... Não


quero feri-la, mas tenho que te tirar daqui."
Seu aperto fraco no meu braço me fez parar, e olhei
para baixo em seus inchados olhos espancados, piscando
com o brilho da luz em um forte contraste com sua pele
pálida.

"Quem guarda... o rebanho?"

A fragilidade repentina na voz dela me encheu de


medo. Eu deixei cair meus ombros e inclinei a cabeça para a
percepção de que não iria leva-la para fora deste lugar viva.
"O pastor," eu sussurrei de volta.

"Quem é... o pastor?"

"Seu irmão."

"Meu... irmão." Seus olhos se agitaram, antes de seus


músculos suavizarem contra meu aperto e ela ficou flácida
em meus braços.

Eu enterrei meu rosto em seu cabelo, músculos


tensos, e as minhas maldições ricochetearam nas paredes.

"Que precioso." A voz chegou por trás.

Eu puxei minha máscara sobre o rosto e virei, com


uma AK apontada para Culling.

Uma dúzia de bandidos estava atrás dele, alguns com


suas próprias AKs, todas as armas apontadas para mim.
CAPÍTULO 48

Aubree
Abri meus olhos para um borrão, era como olhar
muito de perto através de uma lupa. Eu poderia distinguir
detalhes da porta do banheiro, uma luz, uma parede
adjacente. Todo o resto se manteve demasiado acentuado
para meus globos oculares, e apertei os olhos, tentando
piscar esse borrão longe. Uma dor surda pulsava em minha
cabeça quando me sentei na cama. A cama. Cama de Nick.
Por que não conseguia me lembrar de como tinha chegado lá?

Lembrei-me de segurar uma arma para Nick. Por


quê? Ele me machucou? Eu não sentia dor, além de uma
ligeira dor de cabeça. Ele me ameaçou?

Sacudi meu cérebro, tentando lembrar os últimos


minutos. Gritos saltaram dentro do meu crânio, obrigando-
me a dar um tapa com as duas mãos em cada lado da minha
cabeça.

O vídeo.

Peças se juntaram, recontando a história, apenas


momentos antes de eu apagar. Uma menina. Tortura. Nick foi
atrás dela.

Oh, Deus. Ele foi atrás dela!

Ele foi atrás de Michael.


Eu bati minha palma contra minhas têmporas.
"Vamos lá! Lembre-se!" Eu o peguei assistindo o vídeo
dentro... dentro... seu armário!

Pulando de pé tive que cair de volta para o colchão.


Tontura dominando minha urgência de me lembrar do que
diabos tinha acontecido. Levantei-me, pegando meu equilíbrio
por um momento, antes de correr para o armário.

Cabides, perfeitamente espaçados, duas jaquetas de


couro, juntamente com agasalho de moletom com capuz,
camisetas regatas brancas, e um número de jeans e
camisetas, variando em tons. A sapateira tinha quatro pares
de pesadas botas pretas.

No lado direito, pelo menos uma dúzia de ternos


pressionados e intocados alinhados em cabides de madeira.

Sapatos de crocodilo preenchiam um segundo rack, e


chapéus alinhados nas prateleiras de cima.

Como se dois homens diferentes compartilhassem o


mesmo espaço.

Uma mesa tinha sido colocada na parede traseira do


armário. Entrei e fui em direção a um laptop aberto. Quando
virei, minha mira ficou presa em alguma coisa, e me virei de
volta para a porta, fechando-a apenas o suficiente para pegar
o objeto pendurado no interior. Um cartaz preto com letras
brancas: „Nunca seja silenciado‟.

Achilleus X.

Eu pressionei uma tecla do laptop, que trouxe à tona


uma solicitação de senha.

O som de vidro quebrando congelou meus membros,


e corri para fora do armário.

Na mesa de cabeceira, minha arma estava em cima


de um envelope grande, selado com „Aubree‟ escrito na frente.
Por um breve momento, esqueci onde estava, quando
o tempo parou, quando meus olhos focaram nos rabiscos do
pacote. Eu segui com meus dedos antes de rasgar o envelope.
No interior, tinha uma chave, uma carta, uma série de
números anotados no papel, e um pen drive preto com ‗Se
você quiser saber a verdade‘ escrito em prata.

Verdade?

A primeira parte da carta tinha instruções


detalhadas, sobre uma conta bancária, uma casa. Eu não
pude fazer mais do que escanear as palavras, como se
nenhuma emoção pudesse ficar dentro da minha cabeça
direito. Eu procurei pelas palavras de Nick, suas palavras
sinceras. Eu as encontrei na segunda página.

A porta da oportunidade se abriu, Aubree. Você segura a chave, e eu


quebro suas correntes.

Você foi exatamente o que eu precisava, mas sou egoísta. Eu queria mais
para nós dois. Mais retribuição. Você me deu um vislumbre do que a vida poderia ter
sido, mas esse sofrimento é minha maldição.

Isso não pode vencer, ou ambos perdemos. Eu tenho que terminar isso.

A derradeira vingança não é o assassinato de meu inimigo. É o sussurro


da verdade na minha última respiração roubada.

Eu te amo, lábios de Pistola. Nunca perca outro pôr do sol novamente.

Nick

Um baque abaixo estalou a minha atenção de volta


para o presente e o vidro quebrando me trouxe de volta para
o quarto.

Meus músculos vibraram com as mãos tremendo


quando empurrei a carta de volta no envelope. Procurando
por um lugar que não iria ser facilmente encontrado,
atravessei a sala para a velha lareira, deslizei-a contra os
tijolos em ruínas atrás de um velho tubo de cobre gravado
com fogo, e enterrei-o nas cinzas.

Agarrando a arma no caminho, segui suavemente em


direção à porta que mais parecia o vestíbulo.

Nada.

Nenhum movimento. Barulhentos de novo? Talvez.


Houve aquele garoto que tinha escapado. O único que tinha
gritado, alertando os homens quando eu tinha tentado roubar
seu carro. E se ele voltar? Decidiu procurar vingança? Ele
parecia tão jovem, no entanto. Não era muito uma ameaça.

Levantei a arma, mantendo-a nivelada com meus


olhos, e olhei a escada. Qualquer filho da puta nesse caminho
iria receber uma dose de chumbo.

O som de passos pesados, no nível mais baixo, fez


minha espinha arrepiar, espalhando gelo de cristais ao longo
dos meus nervos. Mais perto, eles avançaram, e eu recuei
para as sombras do quarto de Nick, agachando para ficar fora
da vista.

A cabeça careca apareceu no hall de entrada,


torcendo de um lado para o outro. Uma arma balançou a
frente do seu rosto, e quando seu olhar foi para cima, na
direção de onde eu me escondia, então me agachei mais.

Cox.

Eu o tinha visto em raras ocasiões que Michael optou


por reuniões em seu escritório. Não tinha conhecido o seu
nome até que um dos funcionários da casa o identificou como
o Chefe de Polícia bastardo corrupto. Sem dúvida, ele veio
para recolher-me em nome de Michael. Os dois estavam
amarrados.
Baixei a pistola e apontei com destino ao pau de Cox,
enquanto ele estava ao pé da escada. Eu nunca tinha
confiado no bastardo desde o momento em que o conheci. Ele
sempre se parecia com algo tão viscoso e doente — como um
desses homens que você não ousaria deixar uma criança
pequena com eles. De alguma forma, matando-o parecia que
estava fazendo um favor ao mundo.

Ele subiu as escadas, uma de cada vez, com a arma


liderando o caminho. Eu tinha a mão alta. Eu poderia matá-
lo. Ou feri-lo. Permanecendo dentro das sombras, mantive
uma mão firme no gatilho. Atire para Matar. Atire com objetivo
de matar. As palavras repetidas várias vezes em minha
mente.

Atire com o objetivo de matar.

Eu firmei minha mão, dedos enrolando a aderência.


Secura subiu minha garganta, mas engoli de volta.

Mal respirei enquanto ele avançava em direção a


mim. Quando chegou ao topo da escada, ele foi para a
esquerda, na direção do meu quarto.

Do quarto de Nick, segui os sons de seus passos,


gavetas sendo abertas, o que parecia soar como vasculhando
o criado-mudo quase vazio ao lado da cama, onde eu
guardava meus materiais de arte. O barulho e dobra de papel
me disse que ele folheava o meu bloco de notas.

Inspire, expire. Eu nunca tinha matado um homem


antes.

Eu nunca gostei do elo com Michael. Muito perto.


Muito perto. Ele me disse que o filho da puta e seus
comparsas tinham mais informação do que talvez até mesmo
Nick tivesse antecipado, porque de nenhuma maneira ele
teria me deixado passar se soubesse que tinha esse idiota à
espreita. O mal-estar preenchia o meu estômago com pavor
ao pensar que Nick poderia ter entrado direto em uma
emboscada, e talvez ele não sobrevivesse. Embora, talvez isso
fosse o que ele tinha planejado o tempo todo.

A derradeira vingança não é o assassinato de meu


inimigo. É o sussurro da verdade na minha última respiração
roubada. Palavras de sua carta.

Último suspiro roubado? Meu estômago virou sobre


si, quando os cabelos na parte de trás do meu pescoço se
arrepiaram. Ele nunca planejou voltar em tudo.

Esse envelope provavelmente continha respostas a


cada pergunta que girava pela minha cabeça, incluindo o que
diabos o teria possuído para ir para a morte certa.

Eu olhei de volta para onde tinha escondido o


envelope por trás da lareira, mas ao som das botas de Cox,
contra o piso de madeira, a minha atenção bateu de volta
para o meu quarto.

"Onde está você, cadela? Eu vou encontrá-la, e essa


porra de pesadelo acaba." Seu murmúrio podia ser ouvido no
silencio do local.

Olhei ao virar da esquina, então apoiei meu joelho


sob o meu pulso para firmar o meu objetivo.

Atire com objetivo de matar. Atire com objetivo de


matar.

Ele entrou em exibição. Eu tinha uma imagem clara


dele.

Eu atirei.

"Filho da puta!" Cox caiu na porta do quarto ao lado


antes de bater no chão.

Em poucos segundos, tiros pingaram fora da parede


ao meu lado, me forçando a engatinhar para fora do caminho.
"Eu vou te matar, filha da puta! Você atirou na porra
da minha perna!"

"Eu estou te avisando, Cox. Dê o fora daqui, ou vou


te matar."

"Recebi ordens para trazê-la de volta viva, mas não


foi dito que devia trazê-la de volta ilesa."

Minhas mãos tremiam mais forte, e eu empurrei


meus músculos, forçando-os a manter a constância,
mantendo meu olhar sobre o homem cuja perna rígida estava
levantada no ar. "Esta é a sua última chance. Saia agora!"

"Foda-se!"

Mais tiros, em uma explosão rápida.

Deitei-me no chão e apontei minha arma para sua


cabeça. "Um tiro. Uma morte," sussurrei.

Ele zombou, olhando para mim, arma apontada para


a minha cabeça em um impasse. "O que você é, uma porra de
atiradora agora?"

"Não faça isso. Eu vou explodir a porra da sua


cabeça, Cox. Juro por Deus, que vou."

Seus olhos se estreitaram. "Eu tenho uma pergunta.


Você está sozinha nesta casa. Por que você não corre? Ligue
para o socorro?"

Com um elevar do lábio, dei um tiro no ombro.

"A porra de inferno!" A pistola caiu de sua mão, e ele


bateu com a mão boa na ferida e se equilibrou na minha
direção.

Suas mãos bateram em mim sem encontrar o alvo, e


eu martelei um punho em seu rosto, chutando sua cabeça
para o lado. Eu me empurrei para uma posição em pé,
mantendo-o na minha mira, e peguei seu celular pendurado
em sua cintura.

Percorrendo os números, encontrei o de Michael.


"Ligue para ele."

Uma parte de mim não podia acreditar que estava


prestes a fazer algo tão perigoso e estúpido. Jogar-me de volta
para o colo do imbecil. Eu provavelmente não iria sair viva
desta vez. Eu não podia deixar Nick ser morto. Não depois
que ele salvou a minha vida, cuidou de mim, e me libertou.
Eu o amava. E por essa razão, andar muito longe não era
uma opção.

Havia algo a ser dito sobre a tenacidade do coração,


que é a recusa de aceitar a derrota e desistir sobre o que mais
deseja. Talvez fosse minha fé restaurada no amor que me
levou a lutar por aquilo que queria, quando sabia que a
batalha era muito maior do que eu.

Ou talvez eu só estivesse chutando a merda.

"Foda-se".

"Porra, Cox. Não me faça disparar em seu outro


ombro. É uma aposta bastante certa de que vou bater a
marca a esta distância."

Seus olhos se contraíram, e ele arrancou o telefone


da minha mão. "Provavelmente o seu namoradinho está sendo
esfolado vivo por agora."

Eu ignorei as suas palavras e ao impulso de golpear


seu rosto.

"Eu quero que você diga a ele que me encontrou. E


Achilleus X. Entendido? Ambos." Quando ele se deitou
debaixo de mim, pressionei o cano da arma no topo da sua
cabeça. "Você fode isso e vai ser uma pesca de cérebros,
dedos das mãos e pés pelo chão."
CAPÍTULO 49
Nick
Escuro. Frio. Abri os olhos através da névoa
nublando meu cérebro, para um quarto que mudou dentro e
fora de foco. Puxando minhas mãos me levou à conclusão de
que eu tinha sido amarrado.

Algo muito afiado estava pressionando em minhas


costas, e eu pisquei passando o nevoeiro para ver uma broca
acima da minha cabeça.

Uma dor aguda na minha testa quando tentei olhar


para baixo. Eu estava preso. Em uma máquina fresadora
vertical de tamanho industrial.

O rosto de Culling ficou à vista, a porra do sorriso


que eu odiava se esticou nos lábios. "O famoso assassino
Olho por Olho." Ele levantou a máscara de esqui preta, antes
de jogá-la por cima do ombro. "Bem-vindo! Eu esperei muito
tempo por você. Diga-me, como eu deveria tratá-lo? ExE? Alec
Vaughn? Qual você prefere?"

"Nick. Nick Ryder."

Seus olhos se estreitaram. "Nick Ryder está morto,


meu amigo. Uma fonte muito confiável me disse que ele foi
baleado na cabeça."

"Bem, sua fonte confiável é uma merda. Isso, ou você


pode ver pessoas mortas."

Seus lábios franziram por um momento. "Se você é,


ou não, o seu nome é irrelevante para mim. Meu chefe de
polícia me informou que você está causando estragos na
Equipe Seven Mile."

"Cara, foda-se sua equipe." A voz à direita de mim me


disse que havia mais bandidos na sala.

"Minha preocupação não é o grupo," Michael


continuou. "Minha preocupação é que você roubou minha
mulher!" Seus lábios se curvaram em um rosnado. "E eu
quero ela de volta!"

Minha mente fez um resumo mental de qualquer


tortura que tivesse sido submetido enquanto eu estava
apagado. Sem problemas de respiração. Além de um borrão
desaparecendo, eu podia ver. Então meus olhos não haviam
sido arrancados. Sem náuseas ou dormência ou
formigamento em qualquer lugar. "Eu tenho medo que você
pegou o homem errado. Veja, eu não pretendo dizer-lhe uma
merda."

Seu grunhido estalou a um sorriso ruim que me


alertou para a dor. "Você sabe... é falado que a broca de
gabarito tem precisão até dez milésimos de polegada. Eu
poderia essencialmente realizar uma lobotomia em você
diretamente aqui."

"Brilhante. Eu tenho certeza que vou ter os meios


para me lembrar de onde escondi sua mulher depois disso."

Com olhos fechados apertado, Culling revirou os


ombros e suas narinas inflamaram. "Você sabe, meu pai era
um maquinista. Na verdade, ele trabalhou nesta mesma
fábrica, quando eu era uma criança. Um operário humilde."

"Que raio de tortura é isso? Crucificar-me com uma


lição genealógica em sua maldita árvore de família?"

Eu peguei um flash de branco antes da dor disparar,


através de meu queixo.
Culling flexionou os punhos e balançou a mão,
enquanto a dor surda latejava em meus dentes. "Como eu
estava dizendo... meu pai trabalhou em uma fábrica durante
anos. Quando ele chegava em casa, bebia até que ele pudesse
dificilmente manter-se sobre dois pés. Cada. Porra. De. Noite.
E quando ele estava bêbado, gostava de procurar minha mãe,
ou a mim, se acontecesse de estar no seu caminho. Sem
motivo algum que ele pudesse encontrar, ele batia a merda
sempre que podia fora de nós dois." Ele parou por um
momento, os olhos apertados. "Em uma ocasião, eu ganhei
um presente. Um anel de uma jovem garota que tinha
amizade. Nada de especial, além de que eu nunca tinha
recebido presente. Nunca tive um amigo. Nunca entendi o
conceito de amizade, até que ela apareceu. Mesmo assim, me
esforcei para ver o benefício, e encontrei-a... uma
curiosidade." Cabeça baixa, ele andava ao lado de mim. "Meu
pai, o valentão que ele era, encontrou o meu anel e o tirou de
mim. Quando lutei para obtê-lo de volta, minha mãe entrou.
Ele a matou na minha frente. E por uma semana, continuei
amarrado a uma máquina no galpão, onde ele passava as
noites bêbado e me batendo. Me torturando. Fazendo o que o
diabos ele queria, porque ninguém naquele bairro de merda
dava a mínima para outro filho bastardo. Eles não estão nem
aí para a disfunção que prospera em cidades como Detroit. "

Realização bateu meu intestino como uma marreta.


"Você é... o menino. Aubree me falou sobre isso".

Suas sobrancelhas levantaram, e seus lábios se


esticaram em um sorriso fraco. "Ah, você teve conversas
íntimas com minha esposa sobre mim. Sinto-me lisonjeado."
Ele cheirou e lambeu os lábios. "Você sabe qual é o problema
com esta cidade? Não é o crime. Não é falta de dinheiro. Não é
realmente nem mesmo sobre negros ou brancos." Dedos
enrolados em punho, ele estava ao meu lado. "É falta de
ambição. Uma classe inteira de preguiçosos, sem fodida
ambição, que não têm nada melhor para fazer do que ir para
o mesmo dia miserável de trabalho dia após dia, em seguida,
chegar em casa e beber, e descontar a merda fora em suas
famílias." Com um suspiro, ele balançou a cabeça e foi de
volta ao seu ritmo. "Eventualmente, eu fui encontrado. Após
uma semana de inferno, alguém finalmente percebeu minha
ausência. Fui tirado de meu pai e mudei para os subúrbios,
levantado por um estoico, mas bem sucedido advogado e sua
esposa. Essa era uma vida diferente. Eu nunca sonhei com
faculdade antes disso. Nem esperava fazer mais na vida do
que tornar-se a porra de aprendiz em uma loja de máquina.
E, no entanto, me olhe agora." Mãos para baixo escovando
seu lado, ele inclinou a cabeça e sorriu. "Eu administro essa
porra de lugar agora. Eu sou dono dessa cidade. Que ironia é
essa? A loja que meu pai possuía, me pertence, é minha!" O
sorriso no rosto murchou para uma expressão séria. "Em
todo esse tempo, nunca esqueci Aubree, no entanto. Nem
esqueci a pequena cadela que tinha reivindicado ser a minha
melhor amiga, e ainda assim, nunca disse uma palavra
quando eu tinha sumido." Seu olhar, dirigido além de mim,
me disse que tinha caído em memórias. "Eu voltei para ela.
Encontrei-a. Persegui noite após noite aquela puta. Matriculei
em uma de suas aulas de terapia. Eu decidi dar de volta a ela
o que havia sentido a cada noite que meu pai veio para o meu
castigo, enquanto ela jazia aconchegante em sua cama, não
poupando um pensamento para o que aconteceu comigo." A
torção diabólica de seus lábios me fez desejar que eu pudesse
quebrar as amarras e golpear sua maldita face. "Esse
sentimento de desespero, quando você deseja alguém apenas
para matar."

Ele deve ter de alguma forma a manipulado para


sentir pena dele. Culpa fez ela se casar ele. Nenhuma outra
razão pode explicar o que diabos faria uma mulher como
Aubree, tão forte como ela era se apaixonar por um idiota
psicótico como Culling.

"O primeiro trabalho que tomei fora da faculdade era


como um interno no escritório de advocacia do meu pai
adotivo. Com o dinheiro que ganhei, paguei um homem na
prisão para assassinar o meu pai. Era um trabalhador de
colarinho azul a menos no mundo. Um imbecil bêbado
miserável a menos. E ocorreu-me então, quão brilhante seria
um plano para eliminar a classe média, todos juntos." Seu
dedo apontou no ar, enfatizando suas palavras.

"Dividir a cidade em ricos e pobres. E então eles têm


que matar-se nas ruas. Por que as boas pessoas tinham que
pagar para mantê-los trancados? Alimentá-los em suas celas
de prisão. Sobrevivência do mais forte. Parar a criação de
complacência, e abrir as portas para a prosperidade e
inovação."

"Como Hitler."

"Sim! Embora, vou admitir sua execução era pobre...


a ideia era puro brilho!"

"Pensei que eu era o louco." Por mais que quisesse


sacudir minha cabeça, não podia. "Você está louco."

"Eu sou. Isso, eu sou." Seus olhos se estreitaram.


"Eu entendo que a sua mulher e filho foram assassinados
neste dia, três anos atrás." Ele olhou de volta para um de
seus homens. "Quais eram os seus nomes, Tony?"

"Lena e James."

"Ah sim. Lena e James." Seu aceno transformou em


um aceno de cabeça. "Agora, se há uma coisa que um sádico
bastardo podre como eu entende, é a sua vingança. Entendo
completamente. Sinto muito pela sua perda, meu amigo, mas
com grandes ideias vêm pequenos sacrifícios."

Fúria inflamou em minhas veias e queimou dentro de


meus músculos. Eu tinha que me soltar. Precisava ouvi-lo
uivar de dor, ver o seu rosto torcido com agonia. Dor que eu
ansiava infligir. Flexionei contra as amarras me segurando no
lugar, a urgência de arrancar o filho da puta dominava meus
sentidos, me dizendo para ignorar o fogo rasgando meus
pulsos com cada atração. "Eu vou matar você! Eu vou te
matar!"

Seu sorriso idiota brincava com o meu último fio de


sanidade, e eu puxei a corda, desesperado para chegar até
ele, mesmo que tivesse uma mão a menos no processo.

"Eu gostaria de fazer um acordo. Teria gostado de ter


um homem com seus talentos e habilidades para a evasão,
mas a lealdade impulsiona o motor e confiança orienta o
navio." Batendo as mãos, ele juntou os dedos. "Eu tenho
medo que não tenho nada disso com você. Assim, sobre isso.
Você me diz onde encontrar minha mulher? E vou acabar
com sua vida com uma bala na cabeça. Rápido. Indolor. Um
ato de misericórdia da minha parte, por tudo que você
sofreu."

"Eu já estive lá, seu fodido. E, posso te dizer, não é


nem rápido nem indolor. Então por que você não toma o seu
ato de misericórdia, enfia na sua bunda, e foda-se com ele."

Outro golpe estalou meu lábio, e a queimadura que


persegue me dizia que iria dividi-lo aberto.

"Meu, você tem bastante tolerância para a dor.


Nenhum grunhido cada vez que bati em você."

"Se você estava esperando para ouvir alguém gritar,


você deveria ter amarrado um desses filhos da puta no
banco." Eu cutuquei minha cabeça contra as amarras rígidas,
para quem estava à esquerda de mim. Um dos homens
rosnou.

"Não é da minha natureza ser amável, e devo dizer...


você faz a porra impossível." Culling sinalizou a um dos
homens além da minha periferia, e uma carroça foi puxada
ao lado da máquina para a qual eu estava amarrado. Nisso
tinha um moedor pequeno com uma roda de arame de um
lado, um rebolo abrasivo no outro. "Você tem sorte em estar
completamente quebrado. Eu entendo que você tem um dedo
bastante afiado no gatilho."

Minha mão afrouxou a partir das tiras, e dirigi um


punho no lado da porra de gordo que tentou me segurar para
baixo. Lidando com o segundo bandido, eu balancei mais
duas vezes pelo ar, antes de minha mão pressionar para
dentro da plataforma de metal do carro, o peso de ambos os
homens esmagando contra os ossos. Eu lutava em seu
aperto, usando toda a força no meu braço, mas com o resto
do meu corpo amarrado, eu falhei para movê-los.

"Eu vou perguntar mais uma vez. Certo." O sorriso


falso estampado no rosto de Culling insultava meus punhos,
e se não tivessem presos, teria batido esses malditos dentes
perfeitos para fora de sua boca.

"Onde está minha mulher?"

"Ok, ok." Respirei fundo. "Se eu tivesse que


adivinhar... agora, sua mulher está... aquecendo de fulgor e
êxtase depois que dei a ela algo que o seu pequeno pau
nunca pode."

O moedor acendeu.

Fogo e gelo rasgaram a minha mão, a mordida afiada


de eletricidade enrijecendo meus músculos antes deles
esfriarem com dormência. Minhas maldições foram abafadas
pelo barulho do aparelho, e o cheiro de carne queimada
picando meu nariz.

"Ah! Um momento. Por favor." Com um dedo no ar,


Culling levantou o celular ao ouvido.

A máquina desligou, e a dormência arrastou para


meus pulsos, cotovelos, meu peito, esmagando cada
respiração.

"Cox, que maravilha ouvir você. Onde diabos você


estava?" Culling fez uma pausa. "Aubree? Interessante.
Traga-a para mim." Ele puxou o telefone longe de seu rosto,
em seguida, colocou-o de volta, seu sorriso maroto se
voltando para uma carranca. "Doca de carregamento. O
edifício Ironworks. Atwater." Enfiando o telefone em sua
jaqueta, seu sorriso voltou. "Bem, isso está fora do caminho.
Eu esperava torturá-lo um pouco, para me dizer o paradeiro
de Achilleus X, mas parece que Cox descobriu, assim como
encontrou minha mulher, e eles estão vindo para cá. Então,
temo que não tenha mais uso para você, meu amigo." Ele deu
a volta na máquina e colocou a boca no meu ouvido. "Eu
tenho a intenção de punir Aubree por foder com você. Eu
esperava que ela não fosse nada mais do que uma vítima,
mas deveria tê-la conhecido melhor. Uma vez prostituta,
sempre uma prostituta."

Eu cuspi em seu rosto. "Isso ainda não acabou. Eu


estou vindo para você, idiota."

"Eu acredito que o único que vem hoje à noite vai ser
eu. Eu vou foder você." Ele beijou minha testa.

"Você coloca um pouco de emoção na minha vida,


Nick. Eu realmente vou sentir sua falta." Ele olhou para o
relógio. "Agora, se vocês me dão licença, minha mulher deve
chegar a qualquer minuto."

Ele se endireitou e fez um gesto em direção aos


homens ainda segurando minha mão. "Eu quero que vocês
façam isso devagar. E quando forem usar a broca, grave em
vídeos, assim Aubree e eu podemos foder vendo ele mais
tarde." Seu olhar se voltou para mim. "Entre os seus gritos e
os gritos dela, que tenho certeza que vão sair."

Culling girou, e dois homens de fora da minha visão


periférica apareceram, e o moedor ligou novamente.

Dor lancinante deixou todo meu braço tremer. Eu


apertei minha boca fechada, um grito silencioso dividiu meu
crânio, enquanto flashes irregulares de luz estouravam atrás
de minhas pálpebras. Meu estômago apertado com a tensão,
meus músculos tão duros que doíam. Nesses momentos,
pensei em Lena, Jay, Lauren, Aubree — todas as pessoas que
ia deixar para trás. As vítimas de Culling. E eu seria apenas
mais uma estatística para o sádico filho da puta. Meus
dentes batiam quando o moedor batia em meu osso e as
vibrações fechavam acima minhas mãos.

Um acidente estrondoso sacudiu o prédio, e meus


nervos explodiram, sacudindo minha mão.

Um tremor secundário ondulava pela minha espinha,


dispersando minúsculos tremores ao longo dos meus
músculos. O alargamento de dor fracassou a uma
queimadura maçante, e a moagem parou. Nuvens de poeira e
fumaça sobre mim, quando meus olhos deslocaram para trás
e para frente, buscando o limite máximo para sinais de
cavernas.

Uma tempestade de estilhaços de vidro e os


explosivos de tijolo se desintegrando soaram por trás.

Os dois homens ao meu lado caíram no chão como


moscas mortas. À margem do meu ponto de vista, dois outros
corpos bateram em outro em um turbilhão de movimento.

Que porra é essa?

Eu não podia mover minha cabeça, mas minha mão


tinha sido lançada, e eu levantei-a na minha testa tentando
desfazer as ligações. Um corte profundo ao longo do meu
dedo indicador expos o osso, mas ignorei, e usando meus
outros dedos, trabalhei, empurrei para fora da cinta de couro
e passei a trabalhar sobre a desvinculação da minha mão
esquerda.

Tiroteio ecoou pelo prédio. Meu corpo estremeceu


com cada trovão que saltava fora das paredes, quando balas
pingaram fora do metal em volta de mim. Um tilintar bateu o
moinho, e meus músculos ficaram tensos quando a bala se
desviou.
O tiroteio havia sido irrompido, e eu deitado
impotente do caralho amarrado à máquina.

Com um dedo inútil, e a dormência alastrando,


trabalhar o nó livre com uma mão revelou-se difícil. Eu não
conseguia levantar a cabeça, com medo de me esfaquear com
a broca acima de mim. Escavando meus dedos para o tecido
grosso do nó, escorreguei incapaz de afrouxar o laço.

"Vamos lá!" Frustração no meu intestino quanto mais


eu brincava com ele, minhas mãos ainda tremendo tanto da
tortura quanto da explosão de um minuto atrás. Gasolina
queimava meu nariz e o cheiro de fumaça de arma encheu a
sala, como fogos de artifício no quatro de julho.

Segundos se passaram, e os tiros diminuíram, até


que duas armas duelaram e uma longa pausa no meio.

Um tiro final e o lugar ficou em um estranho silêncio.

Abandonando o meu trabalho com o nó, rolei minha


cabeça para trás, à procura de sinais de atividade quando o
mundo virou de cabeça para baixo. Um carro de patrulha
parado no meio do chão aberto. Deve ter deixado de
funcionar porque veio com tudo na porta de rolamento da
doca de carregamento. No banco do motorista, eu mal
conseguia distinguir a figura de um homem caído, uma
máscara preta cobrindo o rosto. A mesma máscara que eu
usava.

Algo mexendo no meu tornozelo fez minha cabeça


estalar para baixo.

Aubree se levantou, desamarrando minhas amarras,


uma AK-47 amarrada ao braço dela, talvez fosse a porra de
pose mais sexy que já vi.

Alívio e raiva bateram pelo meu corpo, quando me


ocorreu que ela era a única outra pessoa no lugar com um
pulso.
"Que porra você está fazendo aqui?" Revirei minha
cabeça em torno de novo, vendo os corpos deitados em poças
de sangue em torno de mim. "E você acabou de atirar em
quatro gangsters em questão de minutos?"

Um sorriso levantou o canto de sua boca enquanto


ela libertou a minha perna direita e jogou a corda no meu
corpo.

"Eu me esqueci de te dizer? Sei como usar uma


arma. Meu pai me ensinou. Atiro em qualquer coisa desde os
cinco ou seis anos. Em alvos, principalmente."

"Você é uma maldita boa em tiro." Minha atenção se


voltou no meu pulso amarrado. "Alguma chance de você
trabalhar no meu braço? É aquela coisa de... gravidade."

O sorriso se transformou em um sorriso completo,


mas rapidamente desapareceu quando ela levantou a arma,
parecendo como um franco-atirador ninja maldito, e atirou
em algo atrás de mim.

Estiquei o pescoço para ver outro corpo caindo no


chão. "Você, uh... quer me dizer o que o diabos está
acontecendo aqui?"

"Mais tarde". Ainda assim lutando em minhas


amarras, as sobrancelhas beliscaram juntas com um monte
de dor nos olhos dela. "Eu nunca tinha matado ninguém
antes. Estou tentando não pensar muito sobre isso agora."

Em poucos minutos, todos meus quatro membros


foram libertados, e deslizei para fora de debaixo da broca,
embalando minha mão mutilada por um momento enquanto
ela dava volta na máquina e caminhou até mim. Um duro
golpe na minha bochecha fez minha cabeça virar para o lado.
Voltei-me para ela na porra de confusão completa e absoluta.

"Isso é por me drogar novamente." Agarrando minha


nuca, ela me puxou para o rosto dela e esmagou seus lábios
nos meus, sua língua correndo em minha boca. "Isso é por
deixar a arma no criado-mudo."

"Você quer abandonar essa festa e encontrar um


canto escuro em algum lugar?"

"Eu quero encontrar Michael."

Um som rasgando chamou a minha atenção, para


onde ela arrancou parte da minha camisa e envolveu minha
mão apertada. "Se você é tão boa assim, como continuou a
ser uma prisioneira todos esses anos?"

"O filho da puta nunca me deu uma arma." Ela fez


um nó final, beliscando o fluxo de sangue a partir da ferida.
"Eu não sou tão quente com uma luta mano a mano, então
você vai ter que assistir minha bunda."

Minha testa chutou em cima disso.

"Vamos encontrar esse bastardo e acabar com ele."

Segurei-lhe o braço. "Aubree, não posso deixar você


se machucar. Eu vou encontrá-lo. E vou acabar com ele."

Ela revirou os olhos, puxando o pulso. "Não vai


acontecer."

"Estou falando sério." Meu aperto ficou mais forte em


torno de seu antebraço. "Não foda isso."

Ela torceu o pulso dela, arrancando o braço livre. "Eu


vou ficar bem."

De jeito nenhum eu iria convencer a mulher a seguir


o meu comando. Ela tinha provado uma e outra vez como
poderia ser teimosa. Tudo o que eu podia fazer era protegê-la.
"Você fica atrás de mim. Se a merda ficar fora de controle,
você foge. Não volte. Promete?"

"Prometo." Ela me beijou de novo, e pisei na frente


dela, assumindo a liderança.
"Então, você riu de mim na lição de tiro. Que foi..."
Eu peguei meu rifle caído, desajeitadamente em punho na
minha mão não mutilada.

"Eu pensei que era doce, você me mostrar como usar


uma arma."

Uma bala passou ao meu lado, e ambos paramos.


Ladeado por dois homens corpulentos com barbas, vestindo
coletes de couro, Culling apontou seu rifle do centro da parte
superior da varanda acima de nós. Dois segundos depois,
balas pulverizadas sobre o espaço aberto, uma batida após
Aubree e eu nos escondermos atrás de equipamentos.

Separada de mim por uma passagem estreita, ela se


agachou, mantendo a arma escondida perto.

Uma olhada rápida ao redor da fábrica mostrou


Culling, indo em direção à escada, deixando seus capangas
para lutar por ele.

Com um aceno, chamei a atenção de Aubree e varri


minha arma esquerda e direita, demonstrando que eu
planejava cobrir ela e era para ela correr.

Ela assentiu com a cabeça, mas uma estranha


sensação nauseante bateu meu intestino quando o canto do
lábio chutou para cima, como se ela planejava fazer alguma
porra louca.

Com certeza, ela fugiria de seu esconderijo, antes que


eu tivesse a oportunidade de atirar.
CAPÍTULO 50

Aubree
Balas choveram em cima de mim, e suas cápsulas
soaram no chão, enquanto eu me mantinha abaixada, me
arrastando em todo o espaço aberto da fábrica em direção à
escada. Eu planejava ir atrás de Michael — ele se separou
dos outros dois homens, dirigindo para a porta de uma
escadaria. Se eu tivesse sugerido o plano, Nick provavelmente
teria atirado em mim ele mesmo, porque quando ele me disse
para correr, tinha certeza que ele quis dizer no sentido
oposto.

Em direção à segurança, não em linha reta para a


boca do inferno.

Então, novamente, ele teria provavelmente me


aconselhado a não ter feito Cox dirigir um carro de patrulha
em linha reta na porta da fábrica, foi loucura, mas que tinha
acabado muito bem.

Corri em direção à escada, e um choque quente de


dor atingiu a minha panturrilha.

"Foda-se!" Agarrando minha perna, caí para frente e


levantei minha perna da calça, onde a bala acertou minha
panturrilha. Um rápido exame mostrou um longo caminho da
bala na superfície da minha pele. Eu ignorei a dor e empurrei
para me levantar.
"Aubree!" A voz de Nick trovejou atrás de mim, pouco
antes de um tiro atingir um dos motociclistas.

Olhei para trás, para ver que o segundo motociclista


já havia descido a escadaria no lado oposto do lugar. Cerca
de cinquenta jardas para trás, ele fez uma corrida para mim,
mas Nick atirou com o rifle no rosto do cara, deixando-o para
trás.

Eu continuei, atrás de Michael, não estava disposta a


deixar o bastardo fugir. Até a escada, segui mancando após
um piscar de seu terno preto, quando ele entrou na escada.

Disparando duas vezes elas saltaram fora da porta,


nem mesmo perto de bater seu alvo.

Pernas queimando, empurrei a porta.

Michael apareceu um nível abaixo de mim, e eu forcei


a velocidade dos meus músculos, pulando três degraus de
uma vez. Disparei outro tiro para o abismo negro abaixo, e
perdi, quando ele deu a volta em outro patamar.

Balas pingando enquanto eu cegamente atirava na


escada escura em espiral.

O desespero para pegá-lo me impediu de ver que


fomos direto para o porão da construção, até que ele
desapareceu e um calafrio varreu toda a minha pele.

Com a arma apontada, virei para esquerda e direita,


a toda a volta, procurando por ele.

O silêncio repentino levantou o cabelo na parte de


trás do meu pescoço, e antes que eu pudesse girar, algo me
deu uma sensação estranha, uma lâmina levantou em meu
queixo, ao mesmo tempo que braços me envolveram.

"Largue a arma." Aquela voz de arrepiar que tinha


ouvido em pesadelos soou dentro da minha orelha.

"Foda-se."
As chamas lambiam a pele fina do meu pescoço,
onde ele cortou com a lâmina, e eu vacilei. "No caso de eu não
ter deixado claro para você antes, sou perfeitamente capaz de
acabar com sua vida." Ele lambeu o lado da minha garganta.
"Quase tão fácil como acabei com a de seu pai."

Raiva serpenteava através do meu intestino, e fechei


a mão em um punho. "Eu sabia que você o matou, seu
pedaço de merda psicótico."

"Por que... essa é a coisa mais doce que você já disse,


querida. Ande." Ele arrancou a arma da minha mão e
segurou em minha cabeça, empurrando-me para o lado para
me fazer assumir a liderança. "Dentro do túnel."

Um longo e escuro túnel estava diante de mim,


iluminado apenas pela abertura no final, cerca de duas
centenas de jardas de distância, que parecia conduzir para
fora do edifício. O brilho de metal alinhado em ambos os
lados da parede de tijolo. Lama esmagada debaixo da minha
bota, e o cheiro de mofo e ar viciado oprimiam meu nariz,
enquanto seguia, na frente de Michael.

"Túneis de vapor. Tudo sobre Detroit. É uma


vergonha ver ideias brilhantes de alguém, invadido por
sujeira, destruição, grafite." Suas palavras chegaram á um
tom azedo. "Grupo dos malditos animais em um zoológico."

Algo bateu no meu braço, e eu tropecei. Minha


cabeça empurrou de volta com o cabo de Michael na mão,
puxando-me de volta para uma posição.

Na boca do túnel, chegamos a uma pequena escada


que abriu a sujeira e as máquinas em nível do solo, como um
canteiro de obras, fechado por uma cerca alta que tinha sido
alinhada na parte superior com fios de arame. Sinais do
capacete de segurança estavam em todos os cantos do local,
juntamente com o estampado: Não entre.
A única saída parecia estar de volta através do
edifício, de onde tínhamos acabado de vir.

"Para as escadas." Michael me cutucou para frente.

A uma curta distância de nós, outra escada ficava ao


lado de uma estrutura de concreto quadrado, apenas cerca
de oito ou dez pés no ar ̶ um cofre, de algum tipo.
Relutantemente, subi cada passo, de olho em um alçapão
quadrado no canto superior grande o suficiente para
espremer um corpo completamente.

"Por quê?" Perguntei, quando meus ombros


violentamente viraram para encará-lo. "Por que você o
matou?" Boca definida em uma linha dura cerrou minha
mandíbula para conter as palavras furiosas coçando para
escapar, e tomei duas respirações profundas. "Você jurou que
se eu casasse com você, ele estaria seguro. Seria deixado
sozinho. Contanto que eu ficasse longe dele. E eu fiz," eu
deixei tudo para trás.

Suas bochechas incharam antes que ele estourar


uma respiração afiada e alcançar a maçaneta do
superdimensionado alçapão. "Cerca de um ano atrás, seu pai
veio a mim, me pediu para vê-la. Ele cresceu solitário. Nas
ruas. Um bêbado. Disse que não poderia viver sem você em
sua vida." Um sorriso patinou no rosto de Michael, e meu
coração afundou em suas palavras.

A última vez que falei com meu pai, foi um encontro


em um café, uma semana antes de Michael me golpear por
fugir. Ele estava bem, trabalhando muito, mas saudável. Eu
não tinha ideia que ele tinha afundado em um lugar tão
baixo.

"Ele ameaçou expor meus... interesses comerciais.


Então, enviei-o a uma sepultura. Pensei que era uma ironia,
era apropriado para pagar sua dívida."
A risada de Michael arrepiou em minha espinha. Eu
cerrei os dentes, quando a raiva percorreu meu corpo,
persuadindo-me a bater na cara do bastardo.

"E, é claro, com a sua mãe... era uma espécie de


poética."

Bati a arma e perfurei meu punho em seu nariz, em


seguida, joguei meu joelho para cima e golpeei suas bolas.

Ar comprimiu dentro da minha garganta, enquanto


seus dedos cavaram em meu pescoço. A força sólida por trás,
esmagado minha coluna, e o ar soprado dos meus pulmões.

Apertando seu nariz sangrando, Michael me


empurrou para cima até que meu corpo cobriu o buraco do
grande alçapão no topo do cofre. Agarrar as bordas não ia
ajudar, então agarrei o braço dele com uma mão, o seu cinto
com a outra, meus dedos passando no coldre do punho da
sua lâmina.

Com os dentes cerrados, ele rosnou, seu aperto mais


forte na minha garganta. "Eu devia ter te matado cinco anos
atrás, quando encontrei você. Eu estava indo. Tinha
planejado. Se você não tivesse afastado as pernas como uma
puta naquela noite, me provocando com o seu pedido de
desculpas patético, você estaria morta, e todos nós
estaríamos em um melhor lugar."

Michael tinha se matriculado na minha classe, me


surpreendendo. Durante anos, pensei que ele estava morto, e
lá estava ele, de pé diante de mim, um advogado bem
sucedido, de luto pela perda de seu pai adotivo. Ele era
charmoso, em primeiro lugar. E eu fui tola. "Eu sabia que
você voltou... para me matar. Você nunca me perdoou..."

Ele se inclinou, suas pupilas dilatadas e


enlouquecidas, como um tubarão antes do ataque. "Foi por
sua causa que ele me amarrou e me torturou. Por sua causa,
ninguém veio por dias."
"Por causa do meu pai... que ninguém veio para
você... em tudo! Eu contei a ele... dos monstros lá fora! Ele
descobriu você! E você... o matou! Desgraçado!"

Em uma batalha de vontades, os nossos corpos


tremiam, o dele empurrando para o meus, e meu empurrando
para o dele.

Seu nariz amassado com o esforço. "Eu não tenho


nenhum uso para você depois que o pau de outro homem
esteve em sua boceta suja. Você não passa de lixo. E eu
posso fazer melhor."

"Queime... no... inferno." Eu peguei a faca do coldre,


passei a lâmina no pescoço, embora não profundo o
suficiente, e me senti leve quando meu corpo escorregou de
suas mãos.

Uma batida dura e fria bateu em minha espinha, e


eu gritei, minha voz ecoando no interior do quarto escuro
onde eu tinha sido lançada.

Minhas pernas anestesiadas.

Meus músculos queimando.

Uma longa vara deslizou através do alçapão e um


guincho ricocheteou nas paredes fechadas. O som de água
corrente me lavando em pânico, quando um gelo penetrou em
minhas roupas.

Michael olhou para mim do alçapão acima. "Parece


que o nome Levesque virá em um círculo completo e morrerá
com você, Aubree. Este é um cofre de retenção de óleo. Seu
próprio túmulo aguado."

O medo subiu minha espinha quando a umidade


gelada encharcou meu casaco.

Contra a dor paralisante atirando através das minhas


costas, rolei para o meu estômago, e me empurrei de joelhos.
Água fluía do tubo aberto rapidamente. Sem válvula. No bocal
que eu podia discernir à luz tênue. Seja qual for a vara que
ele empurrou para dentro do lugar deve ter sido uma chave.

Na névoa de pânico, minha mente procurou por uma


solução. Quando o pavor penetrou em meus pensamentos,
luz deslizou para escuridão completa, e eu olhei para cima
para ver o alçapão ser fechado. O ar ficou frígido, penetrando-
me em meus ossos, esmagando meus pulmões, quando
respirei.

"Não!" Minha voz ecoou ao redor do cofre.

Água subiu para minhas canelas, e dei um tapinha


em torno de tubo. Aço frio amargo encontrava a ponta dos
meus dedos, e eu segui-o para o pulso de água que
derramava da boca do tubo. Nada.

Não havia maneira de pará-lo. Colocando as mãos


sobre a boca dele só conseguiu me empurrar para trás caindo
de bunda.

Meu coração disparou. Pulso batia forte. Minha


cabeça estava leve, e eu lutava para sugar o ar em rápidas
respirações em pânico.

"Ajude-me!" Eu fiquei de pé, a água de repente em


meus joelhos, e bati nas paredes. "Alguém! Ajuda-me!"

Em questão de minutos, o cofre seria preenchido.


Concreto arranhando meus dedos quando eu batia nas
paredes, e gemi um som de alívio ao encontrar uma escada
aparafusada.

Tomando cada passo devagar, apesar das minhas


pernas tremendo, subi até o topo e empurrei o alçapão.

Ele não se moveu. Não se mexia.

Bati o punho contra ele. "Alguém me ajude!"


Enroscando meus olhos fechados, trouxe flashes do
meu passado, a luz na superfície, a luta para respirar, a
pressão no topo da minha cabeça.

Bati com ambos os punhos contra o alçapão. "Ajude-


me! Abra a porta! Abra a porta!"

Surra frenética de meus membros bateu-me para


trás, e eu deslizei para baixo da escada, prendi meu pé entre
a parede e a escada de mão. Alcancei os degraus acima de
mim, eu empurrei com o meu pé direto, mas minha perna
meramente torcida em contorção dolorosa, quando a água
espirrada em volta do meu peito.

"Oh, Deus! Ajude-me!" Ramos de terror subiram por


minhas veias, ameaçando me puxar para a escuridão.

Usando cada gota de energia que tinha, empurrei


para cima e arranquei nos degraus. À medida que a água
atingiu meu queixo, estendi a mão para a escuridão acima de
mim, o eco de meu grito caindo em silêncio.
CAPÍTULO 51
Nick
Agachando na escuridão do porão, olhei para baixo
do túnel, onde uma figura atravessou as sombras, se
aproximando. Eu já sabia que o túnel terminava no canteiro
de obras, onde o edifício adjacente tinha sido demolido. Só
quando ele se aproximou, notei que Aubree não estava à
vista.

Cambaleando do meu esconderijo, envolvi meu braço


em torno da garganta de