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RESUMEN

En movimiento

1 El entrenamiento
mantenido y mode-
rado beneficia al cerebro
y a la mente. El ejerci-
cio estimula, estabiliza
y protege la actividad
mental.

2 En los últimos años,


se han dilucidado
los efectos del depor-
te en la mente: se han
comprobado factores
de crecimiento que fa-
cilitan el aumento de la
irrigación sanguínea y
la renovación neuronal,
indispensables para el
cerebro. La actividad
muscular incrementa la
producción de esas sus-
tancias.

3 Otros estudios apo-


yan que la práctica
regular de ejercicios cor-
porales puede frenar el
deterioro mental propio
de la senectud.
GEHIRN & GEIST / MEGANIM

22
Ejercicio corporal
para la mente
La actividad física estimula el desarrollo intelectual en la infancia
y juventud, fortalece la mente en la madurez y mantiene las facultades
cognitivas en la senescencia. ¿Por qué?

STEVE AYAN

M uchas personas relacionan el deporte


con un concepto: esfuerzo. Para apagar
su mala conciencia, intentan animarse a estar
til. Se prefiere que los pequeños permanezcan
tranquilos en vez de que correteen de un lado
para otro, mejor que se concentren a que albo-
activos; los objetivos van desde mantener el roten. La televisión, el ordenador y las consolas
cuerpo en forma, pasando por perder algún kilo de videojuegos contribuyen a frenar el instinto
hasta, simplemente, lograr la admiración de los natural de los niños a la actividad corporal.
demás por el esfuerzo al que se someten. El éxi- Las primeras consecuencias negativas de
to, en tales casos, resulta más bien discreto. tal conducta aparecen en el bienestar general
Practicar un ejercicio moderado y regular y la salud del individuo, ya sea en forma de
estimula y mantiene la salud del cuerpo. Cada molestias posturales o de obesidad. Además,
vez más investigadores sostienen que no solo el cuerpo y la mente no maduran por separa-
fortalece el corazón y los músculos; también do: una motricidad deficiente frena también el
aumenta la capacidad mental y la resistencia. desarrollo intelectual. Cuanto más seguridad
En los niños contribuye a un mejor desarrollo, percibe un niño al explorar el mundo que le
ayuda también a combatir miedos y depresio- rodea, tanto más estímulos recibe y mayor
nes en la madurez y compensa y lentifica el confianza en sí mismo adquiere. Jugar, trepar
deterioro mental propio de la senectud. Para y otras actividades físicas contribuyen a esti-
ello no se exige espíritu de superación ni sa- mular la circulación sanguínea.
crificio alguno; al contrario, el dintel de «do- El tiempo que los niños dedican a una acti-
sis saludable» es sorprendentemente bajo: un vidad corporal sin finalidad aparente, parece
paseo diario, a pie o en bicicleta, es suficiente bien empleado. Según publicó en 2008 Char-
para cumplir con el objetivo. les Hilman, de la Universidad de Illinois en
Cuándo y cómo la actividad corporal actúa Urbana-Champaign, los niños que practican
sobre el cerebro y la mente, y de qué manera más ejercicio corporal «libre» consiguen, por
se puede sacar de ello en la vida diaria el ma- termino medio, mejores notas y resultados fi-
yor provecho, depende sobre todo de la edad. nales en la escuela; sus rendimientos en cálculo
No resultan igual las condiciones para un niño y lectura aumentan de forma proporcional a su
que para un anciano. Deben considerarse tres constancia en el ejercicio físico.
etapas de la vida: infancia y juventud (hasta En todo caso habría que preguntarse qué
los 20 años), adultez media (hasta los 60 años) condiciona a qué. Es posible que los padres que
GIMNASIA CEREBRAL EFICAZ y senescencia. prestan mayor apoyo a sus hijos en los temas
El ejercicio físico resulta escolares sean también los que más estimulan
más recomendable que los Infancia y juventud en la práctica del deporte. La correlación sola
crucigramas y sudokus para Nuestra sociedad suele subestimar las repercu- de los valores medios que se desprenden de las
mantener las células grises siones del ejercicio físico en el desarrollo infan- estadísticas no nos permiten ahondar más en
en forma.

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el asunto. Según confirmaba Phillip Tompo- Estudios en múridos corroboran que la ac-
rowski, investigador de ciencias del ejercicio fí- tividad corporal prepara el terreno para que
sico de la Universidad de Georgia en Atenas, en prospere la capacidad mental. Los intentos de
un artículo publicado en 2008, los niños que investigar los efectos del ejercicio corporal so-
se encuentran en mejores condiciones físicas bre el cerebro y la destreza de los roedores se
presentan un mejor rendimiento escolar. Con remontan a los años sesenta del siglo pasado.
todo, no resulta fácil comprobar en el ámbito La neurobióloga Marian Diamond, de la Uni-
experimental el efecto específico del deporte versidad de California en Berkeley, se considera
sobre las capacidades cognitivas. Las «inter- la pionera en este campo. Colocó a los anima-
© FOTOLIA / NICOLE EFFINGER

venciones» dirigidas a estudiar la repercusión les en «ambientes enriquecidos», es decir, en


de los programas motores en los resultados de jaulas donde se les proporcionaba abundantes
memoria, habla o atención no ofrecen unos re- estímulos, como objetos para jugar o dispositi-
sultados concluyentes. vos para trepar. Su juguete preferido eran las
Mas no toda actividad deportiva estimula la ruedas de ejercicio, con las que los roedores
capacidad mental en su sentido más amplio. El podían correr de cinco a seis kilómetros sin
MOVIMIENTO mantenimiento aeróbico mediante una activi- dificultad.
PARA EL DESARROLLO dad muscular suave y persistente, como ir al Diamond analizó el cerebro de las ratas de
Al permitir que el niño des- trote, produce una mejoría; no en cambio los laboratorio entrenadas de este modo y compro-
pliegue en libertad su afán de ejercicios de fuerza. Además, el primero bene- bó que, en general, su corteza cerebral, respon-
movimiento, se le ayuda en su ficia también la capacidad de planificar y coor- sable de las funciones cognitivas superiores,
desarrollo. dinar actividades (capacidades ejecutivas). se hallaba mejor vascularizada y era de mayor

REPERCUSIÓN DEL MOVIMIENTO EN EL CEREBRO

Circunvolución
dentada
© ISTOCKPHOTO / ANGELHELL (corredor); GEHIRN & GEIST / MEGANIM (ilustración)

Cuerno
de Ammon

LA CENTRAL DE LA MEMORIA
El hipocampo (aquí representado en un corte transver-
sal) es la región mejor estudiada de la corteza cerebral.
Incluye, entre otras estructuras, el cuerno de Ammon
encorvado en forma de espiral (amarillo oscuro y cla-
ro) y la circunvolución dentada (azul). Las neuronas en
esta región se hallan interconectadas de tal manera que
pueden almacenar una gran cantidad de información du-
rante mucho tiempo. Mecanismos especiales dan lugar a
rápidos cambios plásticos en las neuronas. Un ejercicio
corporal regular aumenta la flexibilidad a través de di-
versos mecanismos.

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tamaño que en el resto de los múridos. En las Un recién nacido llega al mundo con un nú-
pruebas de aprendizaje y conducta, los anima- mero de neuronas similar al del adulto, es decir,
les así estimulados demostraban una mayor entre 100 y 150 mil millones. Sin embargo, en el
capacidad de aprendizaje. caso del primero dichas células no se hallan tan
Hoy en día pueden estudiarse las alteraciones estrechamente entrelazadas como sucederá más
en el tejido cerebral con mayor detalle que en la tarde. En los primeros años de vida, el proceso
época de Diamond, puesto que el perfecciona- principal es «escardar y sembrar»; según las ne-
miento de los métodos de laboratorio permite cesidades y los estímulos, las células inservibles
el estudio a nivel molecular. En este sentido, se eliminarán a la vez que se formarán y fortale-
los investigadores han podido comprobar dos cerán nuevas conexiones. Las neuronas desarro-
efectos del ejercicio corporal sobre el sistema llan en parte largos apéndices, toman contacto
nervioso: el aumento de la vascularización y el unas con otras mediante las sinapsis y forman
estímulo del crecimiento neuronal. redes por las que se transmite información.
El incremento de la vascularización refleja La mejora de la irrigación sanguínea y la
una mayor ramificación de los vasos sanguí- producción de hardware neuronal repercuten
neos en los músculos y en el tejido nervioso. en especial en los centros del aprendizaje y de
Los capilares cerebrales abastecen de oxígeno la memoria situados en el lóbulo temporal, en
y energía a las neuronas, acción a su vez nece- el hipocampo. En 2008, investigadores de la
saria para estimular el crecimiento neuronal Universidad de Shanghai mostraron que un
con la constante formación y transformación entrenamiento moderado mantenido en ra-
de las propias neuronas. tas de cinco semanas de edad repercutía en la

Sinapsis
Dendrita

Neurona Membrana
celular con
Núcleo receptores
celular

Cabeza sináptica
terminal

Capilar cerebral
Transmisor

RENOVACIÓN DE TEJIDOS MÁS PLASTICIDAD SINÁPTICA


La actividad corporal mejora la circulación en los músculos, El aprendizaje y la memoria dependen de la transmisión
así como en el tejido nervioso. Los vasos más finos, capi- de señales a través de las sinapsis, minúsculos puntos
lares cerebrales, irrigan todo el hipocampo y suministran de contacto entre las neuronas. Mediante transmisores
nutrientes a sus neuronas. La cantidad y ramificación de tales químicos, un súbito aumento de moléculas receptoras
capilares aumenta con la actividad física, lo que estimula en la membrana celular facilita la estimulación de la
la formación de nuevos capilares (angiogénesis). El ejerci- neurona. Si una de ellas recibe en un espacio de tiempo
cio, mediante la activación y desactivación de los genes en muy breve muchas señales de sus vecinas, aumenta su
el núcleo celular, estimula la formación de un nuevo hard- capacidad de recepción o potenciación a largo plazo. El
ware (neurogénesis). Esto se realiza mediante las moléculas ejercicio corporal estimula este proceso. Además, una
del crecimiento VGF (factor de crecimiento vascular), BDNF serie de factores inhibidores de la inflamación protege
(factor neurotrófico derivado del cerebro) e IGF (factor de a la célula de los daños que puedan acontecer durante
crecimiento insulínico). los procesos metabólicos.

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Saltos para mejorar la autoestima
Tres métodos para una investigación compleja Si en la primera infancia se desarrollan las ca-
pacidades motoras, el habla y el razonamien-
Las investigaciones sobre el efecto de la actividad corporal en el cerebro to, en niños y jóvenes aparecen otras áreas de
y la psique se enfrentan con problemas particulares. En la vida diaria desarrollo: la adquisición de competencias so-
es difícil separar los efectos de un ejercicio físico mantenido de otros ciales, el descubrimiento de los propios límites
factores como el ambiente social, los hábitos alimenticios o las relacio- y la construcción de la autoestima a base de
nes interpersonales, sin olvidar la disposición genética. Para aclarar los éxitos. Tareas que también pueden estimularse
mecanismos básicos, se dispone, en líneas generales, de tres métodos. mediante el ejercicio corporal.
Numerosos hallazgos proceden de la experimentación animal, por Un estudio de Karen Petty demuestra que
ejemplo, con roedores sanos o genéticamente modificados en los que se la actividad corporal aumenta el bienestar
estudian desde los efectos de la marcha u otros ejercicios hasta los análisis psíquico, siempre y cuando este se encuentre
a nivel neuronal o de neurotransmisores. Los estudios epidemiológicos en disminuido. A través de encuestas se comprobó
personas también ofrecen información sobre los efectos de la actividad el grado de autoestima y el estado de ánimo
deportiva y otros parámetros sobre la salud, el grado de formación o la de un grupo de jóvenes con sobrepeso antes
inteligencia. Los experimentos con animales siempre plantean la duda y después de participar en un programa de
de si sus resultados pueden trasladarse a los humanos. Los datos sobre entrenamiento durante varias semanas. Tras
estadísticas demográficas permiten deducir poca información sobre cuá- completar el plan de ejercicios, los chicos se
les son las causas y cuáles los efectos: ¿fortalece el ejercicio corporal la manifestaron, en general, menos desanima-
capacidad mental o, por el contrario, aquellos que poseen una mente dos e insatisfechos consigo mismos, lo que a
más despejada practican más actividad física? la larga podría contribuir a la construcción de
Una solución a tal incógnita la ofrecen los estudios intervencionistas una imagen positiva de sí mismos.
controlados: los investigadores invitan a probandos elegidos al azar y El ejercicio físico no contribuye solo a la me-
divididos en grupos a que participen en un programa de entrenamiento, jora de las condiciones para el desarrollo neu-
mientras otros no lo hacen. Si ambos colectivos son suficientemente ronal: la actividad corporal y las experiencias
numerosos y comparables en edad, origen social y estilo de vida, el que conlleva dan lugar asimismo a actitudes y
efecto del «tratamiento» puede tomarse por efectivo, ya que otras hábitos que repercuten en muchos aspectos de
posibilidades quedan así descartadas. la vida. Por esa misma razón, la diversión debe-
ría ocupar el primer puesto a la hora de practi-
car deporte: el ejercicio ha de ser una elección
libre, una actividad que produzca placer y que
circunvolución dentada, parte importante del proporcione experiencias positivas. Ello con-
hipocampo. Una elevación de los niveles de tribuye a que el niño persista en su práctica.
neurotransmisores como VGF (factor de creci- La naturaleza ya provee al niño del impulso a
miento vascular) y BDNF (factor neurotrófico moverse, por lo que «solo» se trata de evitar
derivado del cerebro) produce allí un aumento frenarlo en su intento.
de la neurogénesis, es decir, un incremento de
la formación de nuevas neuronas. Sin embargo, Adultez media
si los niveles se elevan de manera exagerada su La formación, el trabajo, la familia... En la edad
efecto es inhibidor: la formación de neuronas adulta, las prioridades personales se despla-
en el cerebro de los roedores retrocede. zan y la actividad corporal suele relegarse a un
¿Pueden trasladarse a la especie humana los segundo plano. Las personas se vuelven más
resultados observados en animales? El hecho de cómodas (prefieren desplazarse en coche antes
que la corteza cerebral de los múridos «depor- que ir en bicicleta o andar) y por las noches, in-
tistas» sea más gruesa y cuente con una mejor cluso los fines de semana, solucionan asuntos
irrigación, ¿permite deducir que el encéfalo de todavía pendientes o cuidan a los niños, por
los niños también se beneficia de la actividad lo que carecen de tiempo para las excursiones
corporal? Los procesos cerebrales que aconte- o salidas en bici. En definitiva, no encuentran
cen en el cerebro de los roedores y en el de los la forma de compaginar sus ocupaciones con
humanos son, en principio, los mismos. Es ló- el ejercicio físico.
gico, pues, pensar que en el desarrollo infantil A la pregunta de por qué deben —al menos, en
intervengan mecanismos similares, mas en su teoría— practicar ejercicio corporal, las personas
caso se añaden con el transcurso del tiempo adultas suelen argüir que ayuda a adelgazar, be-
factores emocionales y aspectos relacionados neficia la salud o que contribuye a «desconectar»
con la interacción social. del trabajo. Algunos estudios demuestran que el

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ejercicio físico ayuda a los adultos a superar el CABEZA DESPEJADA
estrés y la sobrecarga. ¿Por qué? El deporte ayuda a los adultos
Primer motivo: un ejercicio mantenido a combatir el estrés.
reduce los niveles de cortisol, hormona del
estrés que segrega la hipófisis cuando existe
una sobrecarga psíquica. Dicha reacción na-
tural proporciona al cuerpo energía adicional
a corto plazo, no obstante, a la larga daña las
células cerebrales. La actividad corporal actúa
aquí como «neuroprotectora».
Segundo motivo: el ejercicio aumenta la con-
centración de triptófano en el cerebro. Dicha

© DREAMSTIME / GEORGII DOLGYKH


sustancia es un precursor del neurotransmisor
serotonina, que se encuentra, entre otros luga-
res, en las regiones cerebrales que procesan las
emociones. En la depresión, los niveles de sero-
tonina suelen encontrarse disminuidos (lo mis-
mo ocurre, por cierto, con los índices de neu-
rogénesis). Los médicos intentan compensarlo
mediante la administración de medicamentos Recopilaron y estudiaron los resultados de
que inhiben de forma selectiva la recaptación muchos y variados estudios. Expertos en salud En forma con
de la serotonina (ISRS). Tales fármacos incre- dirigidos por Gillian Mead, de la Universidad imaginación
mentan la disponibilidad de serotonina en los de Edimburgo, indicaron en 2009, mediante
A través de la mente se
contactos sinápticos entre las neuronas. la valoración de un total de 25 trabajos que
puede aumentar la fuerza
Tercer motivo: durante el movimiento cor- incluían a más de 900 participantes, que un
muscular. El médico Vinoth
poral, los opioides endógenos (producidos por ejercicio mantenido producía un claro efecto
Ranganathan, de la Clínica
el propio organismo) estimulan el centro del antidepresivo. En cambio, si se aplicaban pro-
Cleveland en Ohio, y sus
bienestar en el mesencéfalo. Probablemente cedimientos metodológicos muy estrictos, tal
colaboradores invitaron a 30
ello guarda relación con el «júbilo del corre- efecto se diluía. En este tipo de investigaciones
adultos sanos a imaginarse
dor», la sensación de bienestar que se experi- es muy importante que los participantes no
con la mayor intensidad
menta al practicar un ligero esfuerzo mante- sepan si forman parte del grupo experimental
posible que doblaban el
nido como correr. o del grupo control, objetivo casi imposible de
dedo meñique de una mano.
El componente emocional se ha introducido alcanzar en el caso de los probandos que parti-
Después de entrenarse unos
con éxito en el tratamiento de los problemas cipan en el entrenamiento. Tampoco se conoce
15 minutos diarios durante
psíquicos. Un estudio de 2007 del psiquiatra el efecto que ejerce el apoyo social cuando, por
12 semanas cinco días a la
James Blumenthal, de la Universidad Duke de ejemplo, se corre en grupo.
semana, la fuerza muscular
Durham, dividió un colectivo de más de 200 Sí parece claro, en cambio, que la actividad
en el dedo meñique de los
pacientes depresivos en tres grupos. El primero corporal resulta beneficiosa en las depresiones
«atletas mentales» aumentó
practicó un entrenamiento regular mantenido; ligeras o en los casos de ansiedad por temor. Mas
en torno al 35 por ciento.
a los sujetos del segundo grupo se les admi- si se trata de síntomas graves o causas serias,
Tomografías axiales compu-
nistró inhibidores selectivos de la recaptación como los traumas, el entrenamiento corporal
tarizadas (TAC) del cerebro
de la serotonina (ISRS); los participantes del por sí solo no es suficiente. El trabajo de Karen
mostraron un incremento
tercero recibieron un placebo. Cuatro meses Petty con niños que presentaban sobrepeso
en la actividad en las áreas
después, los investigadores comprobaron que mostró que una «dosis adicional» de deporte
del lóbulo frontal que
el entrenamiento mantenido causaba el mismo aumentaba la autoestima de los niños blancos,
dirigen esos movimientos. El
efecto terapéutico que el tratamiento farmaco- pero no la de los afroamericanos. El estado
aumento de la fuerza muscu-
lógico: casi la mitad de los probandos dejó de de ánimo sombrío de estos últimos se debía,
lar se produjo a través de
manifestar los síntomas clínicos más llama- además de a la insatisfacción y malestar por
una «conexión en caliente»
tivos. En el grupo de sujetos que obtuvieron su aspecto, a otros factores añadidos como la
entre el cerebro y el músculo.
placebo, tan solo la tercera parte mostraban discriminación y la marginación social.
(Ranganathan V. K. et al.: From
una mejoría.
Mental Power to Muscle Power-
No obstante, al no confirmarse en otras in- Efectos colaterales beneficiosos Gaining Strenght by Using the
vestigaciones el efecto beneficioso de la acti- Según los expertos, los beneficios del deporte Mind. En: Neuropsychologia, vol.
vidad corporal, los investigadores realizaron en las personas temerosas y deprimidas no se 42. n.o 7, págs. 944-956; 2004).
trabajos de metaanálisis para despejar dudas. limitan a contrarrestar las causas de sus do-

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ULMAN LINDERBERGER es director
del Instituto Max Planck para la
Investigación Pedagógica en Berlín.

¿Qué provecho se obtiene con el ejercicio?


Muchas personas creen que a partir de los 20 años de edad de las funciones ejecutivas, que de esta manera se abastece
las facultades físicas y mentales van en descenso. ¿Es así? mejor de sustancias nutritivas. Tal área, que cuenta con una
Por lo que respecta a las facultades mentales, se deben red enmarañada de conexiones, necesita un aporte elevado
distinguir diversos aspectos. En líneas generales, existen de energía. Un déficit metabólico supone aquí unas reper-
dos ámbitos: por un lado, los conocimientos y habilidades cusiones negativas mucho más rápidas que en cualquier
adquiridas; por otro, las cualidades generales, como la ve- otra área cerebral.
locidad y la frecuencia de errores en el pensamiento y la ¿Cuáles son, en su opinión, las necesidades actuales en la
memoria. Esta última, la «inteligencia fluida», alcanza su investigación sobre ejercicio corporal y cerebro?
cenit en la etapa de joven-adulto. Sin embargo, la primera, Lo importante es ampliar los conocimientos sobre las re-
la «inteligencia cristalizada», puede mantenerse e incluso laciones entre la actividad corporal y otros factores. En la
ampliarse a edades avanzadas. vida, todo se halla interrelacionado. Al bailar, por ejemplo,
¿Cómo actúa el ejercicio corporal sobre la agilidad se comparte una vivencia, se presta atención a los pasos
mental? y, al mismo tiempo, se está físicamente activo. Pero existe
Ejercicio corporal significa, aquí, aumento de intercambio un factor del que, considero, se conoce todavía poco: ¿has-
de oxígeno. Se trata de una actividad mantenida, no de un ta qué punto el estímulo motor influye a largo plazo en la
desarrollo de la musculatura ni de un entrenamiento de la conducta? Algunos investigadores creen que es muy difícil
habilidad motora, que conllevan otros efectos. Muchos es- conseguir cambios duraderos en el estilo de vida. Yo no soy
tudios intervencionistas demuestran que un buen ejercicio tan escéptico. No obstante, todavía se necesita desarrollar
aeróbico mantenido estimula todas las funciones ejecutivas más estudios longitudinales controlados sobre el tema.
como son el control y la coordinación de los movimientos, Imagínese que, deseando regalar algo beneficioso para
la planificación y ejecución paralela de actos, de la misma un amigo que cumple años, se ve en el dilema de regalarle la
manera que sucede en la multitarea. Por sorprendente que inscripción a un club de lectura o a un curso de senderismo,
parezca, el ejercicio motor fortalece las actividades mentales ¿qué presente escogería?
incluso más que un entrenamiento cognitivo directo o un Si primase el objetivo de mantener la salud de su cerebro,
«entrenamiento cerebral». me decantaría por el curso de senderismo, ya que le apor-
¿Por qué razón? taría efectos mentales y corporales. Pero lo óptimo sería
Entre otras cosas, por un aumento de la irrigación sanguínea obsequiar con el mismo regalo a otro amigo más para que
del cerebro, en concreto, de la corteza prefrontal responsable ambos acudieran juntos al curso.

lencias. Los beneficios que proporcionan sus la medicación. Efecto que se observó sobre todo
efectos colaterales resultan incluso más im- en los probandos que integraron el entrena-
portantes: la sensación de tener de nuevo el miento regular en su vida cotidiana.
control sobre su vida, volver a hacer algo por y A parte de los aspectos psíquicos, existen
para ellos mismos y experimentar la conviven- otros efectos positivos del ejercicio físico re-
cia del deporte en grupo. Todo ello contribuye lacionados con la epigenética. Dicho término
a estabilizar las mentes trastornadas. designa los complejos procesos que ocurren en
El ejercicio también reduce el peligro de re- el interior de la célula para determinar qué in-
caídas. Diez meses después de finalizar el pro- formación hereditaria y en qué momento debe
grama deportivo que proponía el estudio de darse para sintetizar nuevas proteínas y neu-
Blumenthal, el número de participantes que rotransmisores. El trabajo de James Timmons
volvían a tratarse era inferior entre el grupo y Carl Sundberg, del Instituto Karolinska de
que practicó ejercicios que entre el que recibió Estocolmo, con un grupo de hombres jóvenes

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sometidos a un entrenamiento ergométrico,
demuestra que la actividad corporal influye
en la activación y desactivación de más de 500
genes. Las modulaciones génicas contribuyen a
determinar si se sintetizan neurorreceptores y,
en ese caso, cuántos, además de si se establecen
sinapsis o si se forman neuronas nuevas.
Jeff Lichtman, de la Universidad de Harvard,
demostró ya en 1999 la rapidez con que las
neuronas pueden experimentar cambios. Este
biólogo molecular inyectó un colorante fluores-
cente especial en el tejido intacto de animales
de experimentación, de modo que podía iden-
tificar moléculas receptoras de acetilcolina en
las membranas de neuronas y células muscula-
res. Esta sustancia es un neurotransmisor que
trasmite las órdenes de movimiento en la placa
sináptica final, lugar de unión de los nervios y
el músculo. Los investigadores esperaban que
un estímulo artificial de los transmisores pro-

© ISTOCKPHOTO / ANDREI NEKRASSOV


vocara alteraciones al cabo de días o semanas.
Se demostró que la cantidad de receptores había
aumentado ya al cabo de pocas horas.
Un equipo dirigido por Ana Pereira, de la Uni-
versidad de Columbia en Nueva York, estudió
un grupo de voluntarios sanos, de edades com-
prendidas entre 21 y 45 años, sin experiencia en
la práctica de ejercicio mantenido. Después de Senescencia PREVENIR EL ALZHÉIMER
someterse a una prueba de memoria y a una La probabilidad de padecer la enfermedad de El ejercicio corporal en la
imagen tomográfica del cerebro por resonancia Alzheimer en el último tercio de vida crece de vejez disminuye el riesgo de
magnética (RM), los probandos entrenaron en manera exponencial con el aumento de la es- demencia.
cintas de correr o bicicletas estáticas cuatro ve- peranza de vida.
ces a la semana durante una hora a lo largo de Junto a una alimentación sana y el manteni-
tres meses. Al cabo del programa repitieron los miento de estímulos intelectuales y sociales, el
tests de memoria y se volvieron a tomar imá- movimiento corporal aparece como la práctica
genes cerebrales de los probandos, a través de más apropiada para preservar las facultades
las cuales se comprobó un aumento en la vas- cognitivas.
cularización del hipocampo, estructura del ce- Eric Larson, de la Universidad de Washing-
rebro responsable de la capacidad de atención; ton, en Seattle, señala que las personas depor-
asimismo, los participantes obtuvieron mejores tistas rara vez sufren de alzhéimer. Larson
puntuaciones en las pruebas de aprendizaje. estudió a un total de 1740 hombres y mujeres
No siempre es así. Con frecuencia la activi- de más de 65 años. Al principio de la inves-
dad corporal no aumenta la capacidad cogniti- tigación, los participantes gozaban de buena
va de los adultos jóvenes. Ello depende, proba- salud y presentaban en el test de inteligencia
blemente, de las cualidades psíquicas previas CASI (por las siglas de Cognitive Ability Scree-
del individuo. Los cerebros que ya trabajan «al ning Instrument) unos resultados en el cuartil
límite» apenas podrán mejorarse con el ejer- superior para su edad. Cada dos años, los mé-
cicio. En la mitad de la adultez resulta menos dicos exploraron a los probandos en busca de
probable que las personas puedan sacar prove- indicios de demencia incipiente. En paralelo,
cho directo del entrenamiento neuronal: el for- se registró la frecuencia y el tipo de actividad
talecimiento de la salud corporal y psíquica ya corporal de estas personas, su salud general,
ha dado todo de sí. Por otro lado, en esa etapa estado psíquico, hábitos alimentarios y aficio-
de la vida decrece la exigencia excesiva hacia nes, entre otros parámetros.
uno mismo a través del pundonor deportivo, Al cabo de unos seis años, 158 de los partici-
sobre todo en el caso de los hombres. pantes padecían demencia, de ellos 107 la en-

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fermedad de Alzheimer. El índice de afectados
Consejos para todos entre quienes practicaban ejercicios corporales
al menos tres veces por semana era de 13 por
¿Desea mantener su cuerpo y cerebro en forma a base del entrenamien- cada 1000 personas por año, cifra bastante in-
to físico? Dar consejos concretos sobre la frecuencia, la intensidad y la ferior al de los 20 por cada 1000 personas por
duración de los ejercicios no es tarea sencilla; todo depende de la edad año entre los inactivos. El deporte permitió re-
y las condiciones de salud, además de otras premisas físicas de cada uno. ducir, pues, de manera más notable el riesgo de
Sin embargo, existen principios generales que pueden servir: sufrir una demencia entre aquellos que antes
de empezar el entrenamiento se encontraban
en peores condiciones.
Regla básica: 3 x 30. Tres veces a la semana durante treinta minutos: Muchos de los estudios en los que se com-
es la frecuencia ideal para el sistema cardiovascular. Se puede dar paran personas que practican algún tipo de
un paseo, realizar una ruta en bicicleta o nadar sin largas pausas. ejercicio con otras más sedentarias muestran
Las personas jóvenes y en buenas condiciones físicas pueden correr resultados similares: los sujetos activos presen-
cuatro veces a la semana durante una hora; para los principiantes tan mejores resultados en las pruebas de aten-
es suficiente con dos veces semanales durante un cuarto de hora. Es ción, memoria y capacidad mental; recuerdan
importante la regularidad; para ello lo mejor es incluir la práctica del y procesan mejor la información, además de
deporte en horas fijas del día. fatigarse menos en ello.
Pero todavía quedan cabos sueltos. Entre
Preferible, el aeróbico. Los mejores efectos a largo plazo se consiguen las personas bien y mal entrenadas hay otra
mediante movimientos suaves y uniformes. Desde el punto de vista diferencia. ¿Puede ser que, de entrada, los
neuronal, a través de este tipo de entrenamiento se logra un mayor primeros dispongan de una capacidad men-
beneficio que si se realizan ejercicios de fuerza y extensión; además, tal mayor y lleven una vida más sana y una
el riesgo de lesiones es menor. La intensidad del ejercicio debe ser alimentación más adecuada? Es difícil saber
de tal grado que no le fatigue, pero que sí le permita mantener una si el ejercicio corporal incide en especial sobre
conversación (excepto en la natación). Traducido a cifras: alrededor aquellos que ya disponen de una condición
del 70 por ciento de la frecuencia cardiaca máxima —por término mental favorable.
medio, se encuentra en 220 menos la edad— es un buen valor orien- Desde hace tiempo se sabe que la actividad
tativo. Esto significa que lo mejor para una persona de 40 años es que física protege frente al infarto de miocardio, la
corra, pasee o nade con una frecuencia cardiaca de 126 pulsaciones diabetes e incluso la osteoporosis. Además, las
([220 – 40] × 7/10 = 126). personas que se encuentran físicamente mejor
sufren un deterioro cognitivo menos rápido. ¿O
Ahora, paciencia. La agilidad no se consigue de la noche a la mañana. es que la actividad corporal actúa en la senec-
Tendrá que esperar al menos algunas semanas; mejor de tres a seis tud de forma directa sobre el cerebro?
meses. No hay que proponerse objetivos exagerados. En especial los Una persona sana que llega a la edad de 90
hombres «en sus mejores años» suelen desacertar el objetivo; pronto años, ha perdido hasta un 20 por ciento del
empiezan a contar los kilómetros que corren. Practicar ejercicio en total de las neuronas que una vez poseyó. Mas
exceso resulta tan perjudicial como apoltronarse. constantemente se están formando neuronas
nuevas. Se calcula que solo en el hipocampo
Comer, beber y dormir lo suficiente. La actividad corporal estimu- se forman varios miles a diario. Incluso el ce-
la el crecimiento neuronal, además del apetito. Quien practica rebro del anciano se transforma de manera
ejercicio para adelgazar y no aporta al cuerpo energía suficiente, constante.
pone en peligro el éxito del entrenamiento. Tampoco hay que Stanley Colcombe y sus colaboradores de la
olvidar beber lo suficiente para compensar la pérdida de líquidos. Universidad de Illinois en Urbana-Champaign,
Si se siente decaído, sin ánimos de hacer ejercicio, no se fuerce a lo demostraron en 2006. Dividieron en tres
ello. Con frecuencia, menos es más. Preste atención a dormir lo grupos y de forma aleatoria a un total de 59
necesario. personas sanas de edades comprendidas entre
60 y 79 años. El primer grupo realizó un entre-
Cumplir con los planes. Trazarse unos plazos fijos o proponerse namiento cardiovascular, el segundo practicó
unos objetivos ayuda a mantener la constancia. En vez de darle ejercicios de estiramiento y el tercero se inclu-
vueltas a la cabeza una y otra vez si hoy quiere o no hacer algo, yó en un programa de distensión. Todos los
ajuste sus actividades a un plan o quede con amigos o colegas para probandos realizaron los ejercicios tres veces
practicarlas. por semana a lo largo de seis meses. Antes y
después del semestre, se les practicó una tomo-
grafía axial computarizada (TAC) del cerebro:

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el volumen de los lóbulos frontal y temporal raron a los roedores enfermos en dos grupos.
aumentó tras los ejercicios. Resulta complejo Uno de ellos contaba en la jaula con una rueda
investigar en humanos cómo acontece el fe- de ejercicio; el otro, no. Al cabo de cinco meses,
nómeno. Para explicarlo, los investigadores los roedores que cada dos por tres corrían en la
deben recurrir una vez más a los animales de rueda giratoria presentaban menos placas de
experimentación. amiloide en la corteza de los lóbulos frontal y BIBLIOGRAFÍA
El grupo de trabajo sobre neurogénesis en la temporal que sus semejantes que no habían te- COMPLEMENTARIA
vejez dirigido por Fred Gage y Henriette van nido la oportunidad de ejercitarse en la carrera.
Praag, ambos del Instituto Salk de La Jolla en En el hipocampo se encontraron la mitad de ENVIROMENTAL ENRICHMENT
California, ha obtenido resultados interesantes. «grumos» de proteínas. REDUCES Aβ LEVELS AND
Los neurobiólogos entrenaron durante varias Ese mismo año, investigadores de la Univer- AMYLOID DEPOSITION IN
semanas a ratas de 19 meses de edad mediante sidad de Chicago demostraron que los ratones TRANSGENIC MICE. O. La-
ruedas giratorias. Luego, se aplicó a estos roe- transgénicos con alzhéimer se beneficiaban zarov et al. en Cell, vol. 120,
dores senior el test del laberinto de agua, una también de cortos paseos regulares en un am- págs. 701-713; 2005.
prueba de memoria en la que los animales, a biente estimulante. Durante tres horas diarias
los que se ha introducido en una pila de baño, al inicio del estudio y tres veces a la semana, al HEILEN MIT BEWEGUNG. WIE
deben reconocer, a nado, la situación de una cabo de un mes depositaron a los múridos en SIE KRANKHEITEN BESIEGEN
tabla de salvación. Los múridos «deportistas» una jaula espaciosa provista de rueda de ejer- UND IHR LEBEN VERLÄN-
cumplían la misión mejor que sus coetáneos cicio, túneles de colores y juguetes para pasar GERN. J. Blech. Fischer TB;
perezosos. Por otro lado, el índice de neuro- unas «vacaciones de aventuras». Frankfurt am Main, 2007.
génesis de los roedores mayores entrenados Orly Lazarov y sus colaboradores concluye-
apenas era menor que el de ratas jóvenes, lo ron que las excursiones enlentecían de manera EXERCISE AS A TREATMENT
cual demuestra que la pérdida de neuronas en notable el deterioro en el hipocampo. Al pa- FOR DEPRESSION AND OTHER
la vejez puede, en parte, compensarse. recer, los estímulos aumentaron la capacidad PSYCHIATRIC DISORDERS: A
de los roedores para destruir el amiloide beta REVIEW. K. A. Barbour et
Células nuevas en la senectud (péptido relacionado con el alzhéimer). Ello era al. en Journal of Cardiopul-
Berd Kempermann, investigador de la neuro- posible gracias a ciertas señales epigenéticas: monary Rehabilitation and
génesis en la Universidad Técnica de Dresde, el núcleo de las neuronas conservaba las in- Prevention, vol. 27, n.o 6,
también afirma que el desarrollo del cerebro formaciones hereditarias que condicionan la págs. 359-367; 2007.
se mantiene durante toda la vida. A finales de reparación y el crecimiento neuronal.
los años noventa, junto a Praag y Gage, descu- Todos los resultados cuadran con lo que se HIPPOCAMPAL NEUROGENE-
brió que la actividad corporal estimulaba el observa en los humanos. En 2003, Stanley Col- SIS AND GENE EXPRESSION
crecimiento de neuronas incluso en los adultos combe y Arthur Kramer evaluaron los resul- DEPEND ON EXERCISE IN-
[véase «Neurogénesis», por Gerd Kempermann; tados de 18 investigaciones llamativas. Según TENSITY IN JUVENILE RATS.
M ENTE Y CEREBRO, n.o 19]. ellos, un entrenamiento aeróbico mejora las S. Lou et al. en Brain
Por su parte, Charles Cotman y Nicole Berch- capacidades cognitivas en adultos sanos mayo- Research, vol. 1210,
told, ambos de la Universidad de California en res de 50 años de edad. Otro trabajo de revisión págs. 48-55; 2008.
Irving, investigaron las causas moleculares de realizado al año siguiente en personas de más
dicho fenómeno. Los ratones que habían co- de 65 años llegó a la misma conclusión. EXERCISE AND CHILDREN’S
rrido en la rueda de ejercicio produjeron más El psicólogo Ulman Lindenberger, director INTELLIGENCE, COGNITION,
cantidad de BDNF, factor importante en el cre- del Instituto Max Planck para la Investigación AND ACADEMIC ACHIEVE-
cimiento neuronal. Además, después de varios Pedagógica de Berlín, relativiza tales resulta- MENT. P. D. Tomporowski
días de reposo, los niveles volvían con rapidez dos. En su opinión, no existe ningún medio et al. en Educational Psy-
a un estado que los animales no entrenados milagroso que proteja con toda seguridad con- chology Review, vol. 20,
solo alcanzaban después de semanas de entre- tra el deterioro mental de la vejez. n.o 2, págs. 111-131; 2008.
namiento en la rueda giratoria. En cualquier caso, parece el momento de
¿Cuál es la situación cuando ya se ha presen- trasladar los conocimientos teóricos de los in- EXERCISE EFFECTS ON DE-
tado la demencia? ¿Puede, al menos, detenerse vestigadores a la práctica, para beneficio del PRESSIVE SYMPTOMS AND
el deterioro mental mediante el ejercicio? A di- cuerpo y de la mente. Como bien resume Jörg SELF-WORTH IN OVERWEIGHT
chas preguntas trató de darles respuesta Paul Blech, periodista especializado en medicina, CHILDREN: A RANDOMIZED
Adlard, también de la Universidad de California «hasta ahora la investigación cerebral no ha- CONTROLLED TRIAL. K. Petty
en Irving, en 2005 con una investigación en bía dado tan buenos argumentos a favor del et al. en Journal of Pedia-
ratones genéticamente modificados con una ejercicio corporal». tric Psychology online, 16
atrofia de las neuronas similar a la que se pre- de febrero, 2009.
senta en la enfermedad de Alzheimer. Sepa- Steve Ayan es psicólogo y periodista.

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