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La presente publicación tiene como propósito poner

al alcance de la sociedad información básica sobre


la energía nuclear, de manera de poder construir pa-
rámetros de normal aceptación sobre esta materia.
La publicación contiene un enfoque general sobre
la radiación ionizante, sus aplicaciones y efectos,
así como también sobre las medidas por introducir
para su uso seguro.

Uno de nuestros propósitos es promover la conser-


vación del medio ambiente fomentando prácticas
para la producción y utilización de fuentes de ener-
gía menos contaminantes. Como organización no
gubernamental, participamos especialmente en la
promoción y difusión del desarrollo del potencial de
la fisión y fusión nucleares de manera sostenible,
segura y rentable, pretendiendo capacitar a la co-
munidad a través de actividades específicas en los
ámbitos del trabajo y la educación, sobre los alcan-
ces y los retos de la energía nuclear en el mundo
de hoy.

Fundación T.E.A.
Trabajo, Educación, Ambiente
La radiación, la gente y el ambiente
Un enfoque general sobre la radiación
ionizante, sus aplicaciones y efectos y
sobre las medidas que se deben tomar
para su uso seguro.
La radiación, la gente y el ambiente
es una publicación de
FUNDACIÓN T.E.A. – TRABAJO, EDUCACIÓN, AMBIENTE
con el auspicio de la
UNIVERSIDAD NACIONAL DE TRES DE FEBRERO (UNTREF)

Traducción del inglés: Máximo Rudelli


Edición: Mónica Nosetto
Diseño interior: Mónica Nosetto
Diseño de tapa: Martín Feijoo

Organismo Internacional de Energía Atómica, OIEA


La radiación, la gente y el ambiente: un enfoque general sobre sobre la radiación ionizante, sus aplicaciones
y efectos y sobre las medidas que se deben tomar para su uso seguro. –1a ed. –
Buenos Aires: Fundación TEA – Trabajo, Educación, Ambiente, 2007. 140 p.: il.; 20x19 cm.

ISBN 978-987-23951-0-0
1. Medio Ambiente. 2. Radiación Ionizante. I. Título
CDD 304.28
Fecha de catalogación: 02/10/2007

"This document uses material originally published Esta publicación es una versión libre de “Radiation,
in the English language. This is not an International People and the Environment” publicado en inglés,
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Martín PALLADINO

www.fundaciontea.com.ar
Índice

Prólogo 9

Capítulo 1 Introducción 13
Riesgos y beneficios 14
Preocupación general 14

Capítulo 2 Átomos y radiación 17


Estructura de la materia 17
Radiactividad y radiaciones 18
Tipos de radiación 22

Capítulo 3 Radiación y materia 25


Ionización en los tejidos 26
Magnitudes dosimétricas 28

Capítulo 4 Fuentes de radiación ionizante 31

Capítulo 5 Efectos de la radiación 35


Inducción de cáncer 36
Evaluación del riesgo 37
Factores del riesgo de cáncer 38
Enfermedad hereditaria 42
Riesgo colectivo 44
Irradiación durante el embarazo 44
Capítulo 6 Sistema de protección radiológica 47
Principios generales 47
Alcance de la aplicación 49
Justificación de la práctica 50
Optimización de la protección 52
Limitación de la dosis 54
Normas básicas internacionales de seguridad 55
Infraestructura reguladora 55

Capítulo 7 Radiación natural 57


Radiación cósmica 57
Radiación gamma terrestre 58
Inhalación del radón 60
Irradiación interna 62
Dosis total 62

Capítulo 8 Uso de la radiación en medicina 63


Radiología 64
Medicina nuclear 66
Radioterapia 67
Niveles de orientación para la exposición médica 69
Dosis total 70

Capítulo 9 Exposición ocupacional 71


Fuentes artificiales 73
Fuentes naturales 75
Dosis total 76

Capítulo 10 Contaminación ambiental 77


Ensayos de armas nucleares 78
El accidente de Chernóbil 80
Emisiones radiactivas 84
Uranio empobrecido 86
Gestión de áreas contaminadas 87
Dosis total 88
Capítulo 11 Generación nucleoeléctrica 89
Centrales nucleares 89

Capítulo 12 Gestión de los desechos radiactivos 95


Clausura 99
Criterios para la disposición final 100
Otras prácticas de gestión de desechos 101

Capítulo 13 Emergencias 103


Emergencias nucleares 104
Contramedidas 106
Criterios para la intervención 108
Información al público 108
Otras emergencias radiológicas 110

Capítulo 14 Riesgos de las fuentes de radiación 111


Accidentes con fuentes de radiación 111
Contaminación causada por fuentes extraviadas 113
Dispersión intencional de material radiactivo 114

Capítulo 15 Transporte de materiales radiactivos 115

Apéndice I Glosario 119

Apéndice II Símbolos y unidades 133

Bibliografía 137


Prólogo

A través de la historia, la capacidad del hombre para vivir en armonía con su en-
torno ha dependido de su habilidad para disponer y administrar los recursos de la
naturaleza. El desarrollo de la primera revolución industrial ha permitido integrar
como nunca antes los recursos naturales y el trabajo bajo el imperativo de la mayor
producción. De allí en adelante, la evolución de la sociedad y de la economía no ha
tenido un punto de retorno. El imperativo de la mayor productividad y del bienestar
y el confort ha sido lo predominante en las últimas décadas; tan predominante que
hoy se cuestiona a éstos como causas casi excluyentes de la falta de sustentabilidad del
hábitat donde nos encontramos.

Este fenomenal crecimiento de la producción de bienes, de las comunicaciones, de


la ciencia y de la técnica, tiene como principal anclaje aunque no único, la utilización
de recursos naturales no renovables para la producción de energía. Esta sobre utiliza-
ción de recursos y de producción contribuyó a lo que hoy denominamos el cambio
climático, provocado principalmente por las emisiones antropogénicas de gases de
efecto invernadero originados en los procesos de generación eléctrica y en el transpor-
te: vehículos con motor de combustión interna.

Este problema está siendo visto en la actualidad, como uno de los más serios que
enfrenta la humanidad. Hoy los líderes planetarios deben debatir como garantizar
un mundo para todos sin que esto signifique resignar desarrollo tecnológico. Como
proveer de suficiente energía sustentable a un creciente número de población, diez mil
millones de habitantes hacia mediados de siglo, y simultáneamente atacar el problema
de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero.
9
La preocupación ya dejó el plano del simple esbozo teórico para pasar al campo
de las relaciones internacionales. Existe un acuerdo por parte de la casi totalidad de
los países del mundo, expresado en el Protocolo de Kyoto, por el cual los estados se
comprometen a tomar una serie de medidas tendientes a reducir la emisión de gases
de efecto invernadero, para el año 2012. Sin embargo, en el campo práctico es poco
lo que se ha avanzado.

El enfrentamiento entre países desarrollados y aquellos que luchan por su desarro-


llo parece encontrarse en este plano, en un muy primerísimo estadio. Los primeros,
saturados de consumo y llevando la delantera en la aplicación de tecnología, preten-
den esfuerzos y restricciones de aquellos que pugnan por alcanzar un mínimo nivel
de bienestar para su población. Los segundos, consideran que no son responsables del
daño y que los cambios en los modos de producción los llevarían a un estado inicial del
capitalismo productivo que llevaría a foja cero sus planes de crecimiento y desarrollo
económico.

Puesto en estos términos, el enfrentamiento se presenta como un juego de suma


cero donde nadie está dispuesto a ceder, en tanto ya comprobamos mediante varias
catástrofes naturales que es el planeta, o sea la humanidad sin distinción, la que está
perdiendo algo más que consumo y bienestar: está perdiendo su propia oportunidad
de construir futuro.

Pero existe un modo de generar energía confiable, segura, sustentable, económica


y en cantidad, que no sólo garantice las actuales condiciones y modos de vida y pro-
ducción imperantes en el mundo si no además, ayude a preservar el hábitat y poner
un punto final a la depredación de recursos naturales y del medio ambiente. Ese modo
incluye prioritariamente a la energía nuclear.

Encuestas de opinión desarrolladas en varios países, indican que la energía nuclear


es percibida como una fuente limpia, segura y confiable para producir electricidad,
10
dato acreditado además por la existencia de más de 400 centrales en operación en el
mundo entero. Pero lo que también señalan dichas encuestas es que en un alto por-
centaje, la comunidad desconoce cuáles son los principios de la energía nuclear, sus
fortalezas, sus ventajas sobre otras fuentes de energía, llegando incluso al colmo de la
desinformación cuando se asocia una central nuclear con una bomba atómica.

De esta manera, los pequeños dramas acumulables debidos al cambio climático,


con sus efectos devastadores en pérdidas económicas, de vidas y de desplazamientos de
poblaciones enteras, se presentan como tolerables y hasta aceptables frente a la hipoté-
tica tragedia que podría representar el uso de energía nuclear, ante el desconocimiento
y la desinformación reinante en relación con ella.

Uno de los propósitos de la Fundación T.E.A. – Trabajo, Educación, Ambiente –


es promover la conservación del medio ambiente fomentando prácticas para la pro-
ducción y utilización de fuentes de energía menos contaminantes. Como organiza-
ción no gubernamental, participamos especialmente en la promoción y difusión del
desarrollo del potencial de la fisión y fusión nucleares de manera sostenible, segura
y rentable, pretendiendo capacitar a la comunidad a través de actividades especificas
en los ámbitos del trabajo y la educación, sobre los alcances y los retos de la energía
nuclear en el mundo de hoy.

La presente publicación de “La radiación, la gente y el ambiente”, tiene como


propósito poner al alcance de la sociedad información básica sobre la energía nuclear,
de manera de poder construir parámetros de normal aceptación sobre esta materia. La
publicación contiene un enfoque general sobre la radiación ionizante, sus aplicaciones
y efectos, así como también sobre las medidas por introducir para su uso seguro. A
lo largo de sus capítulos, se describen en forma simple los conceptos de radiación y
materia, el efecto de las radiaciones, el sistema de protección radiológica, el uso de la
radiación en medicina, la contaminación ambiental, las centrales nucleares y la gestión
de los desechos radiactivos, entre otros.
11
La necesidad de crear conciencia en torno al límite en el que se encuentra el plane-
ta y las alternativas existentes para detener los daños y al mismo tiempo, garantizar a
todos los habitantes del mundo niveles dignos de desarrollo, es una tarea que debe ser
liderada por el mundo educativo más que por ningún otro sector.

Difundir el conocimiento existente, hacerlo asimilable y comprensible para todos


y comprometer al mundo académico y científico en esta labor, ayudará a construir
consensos, a juzgar en forma equilibrada las oportunidades y las amenazas y a desterrar
falsos mitos y creencias sobre los retos de la energía nuclear.

El Consejo Mundial de Energía concluye que no se podrá alcanzar el objetivo de


un futuro energético sustentable sin el concurso de la energía nuclear como fuente no
emisora de gases, capaz de producir electricidad en gran escala y favorecer la estabili-
zación de emisiones de CO2. Quienes no comparten este criterio, argumentan que el
aumento de las centrales nucleares significaría al mismo tiempo la probabilidad de una
mayor proliferación de artefactos bélicos. Es de esperar que en un futuro inmediato se
pueda afianzar y perfeccionar la aplicación de los tratados internacionales que hacen a
la no proliferación de armas nucleares.

La Fundación TEA, en cumplimiento de sus objetivos y con la autorización del


Organismo Internacional de Energía Atómica, pone a disposición de la comunidad
en general este volumen, con el fin de aportar herramientas esclarecedoras para el
debate de la sociedad, sobre las particularidades asociadas con la energía nuclear y con
las energías alternativas en general, en pos de lograr el desarrollo humano y la preser-
vación del medio ambiente.

12
CCapítulo
apítulo 1  Introducción
Introducción

La radiación es parte de la naturaleza desde inicios del siglo XX, los médicos y
y, por lo tanto, es inseparable de nuestra radiólogos comenzaron a aprender sobre
realidad. En el mundo en que vivimos, la sus potenciales riesgos, cuando algunos
radiación está presente en todas partes: la de ellos se expusieron indebidamente a la
luz y el calor de las reacciones nucleares en radiación x. Desde entonces, se desarro-
el Sol son esenciales para nuestra existen- llaron cuantiosas aplicaciones de la radia-
cia, los materiales radiactivos naturales se ción y los materiales radiactivos.
encuentran en el medio ambiente y por La radiación se clasifica en ionizante y
esa razón nuestros cuerpos contienen sus- no ionizante, según el efecto que produce
tancias radiactivas como el carbono 14, en la materia. La radiación ionizante in-
el potasio 40 y el polonio 210. Más aún, cluye los rayos cósmicos, los rayos x y la
la vida en la Tierra ha evolucionado en emitida por los materiales radiactivos. La
presencia de la radiación. radiación no ionizante comprende la luz
Desde que se descubrieron los ra- ultravioleta, el calor, las ondas radiofóni-
yos x y el fenómeno de la radiactividad, cas y las microondas.
hace más de 100 años, se han inventado Esta publicación trata sobre la radia-
distintas formas para producir artificial- ción ionizante, término que con frecuen-
mente tanto radiación como materiales cia, por simplicidad, se abrevia a radia-
radiactivos. El primer uso que se les dio a ción. Fue elaborada por el Organismo In-
los rayos x fue para realizar diagnósticos ternacional de Energía Atómica (OIEA)
médicos. Esto ocurrió a sólo seis meses en colaboración con el ex National Ra-
de su descubrimiento en 1895, así es que, diological Protection Board (en la actua-
casi en forma inmediata, se estableció la lidad parte integrante de la Health Pro-
utilidad benéfica de la radiación, aunque tection Agency) del Reino Unido, como
13
una visión general del tema: Radiación brimiento de la radiación ionizante y los
ionizante, sus usos y efectos, así como materiales radiactivos condujo a adelan-
las precauciones que se deben tomar para tos espectaculares, tanto en las áreas de
Algunos usos de la utilizarla de manera segura. diagnóstico como de tratamiento médi-
radiación ionizante
En su carácter de organismo de las co y para una gran cantidad de procedi-
Diagnóstico y
Naciones Unidas, en ciencias nucleares mientos en la industria, la agricultura,
tratamiento médico y sus aplicaciones pacíficas, el OIEA y la investigación. Sin embargo, las per-
brinda un amplio espectro de conoci- sonas deben protegerse de la exposición
Generación
nucleoeléctrica mientos y de programas para promover excesiva o innecesaria a la radiación, ya
internacionalmente la utilización se- que ésta puede ser nociva para los seres
Radiografía industrial gura de las fuentes de radiación. Tiene humanos. Por eso, en cada circunstancia
Esterilización de la responsabilidad legal de desarrollar controlable, es necesario hacer un cuida-
equipamiento médico las normas de seguridad aplicables a la doso balance del riesgo y del beneficio
enorme variedad de usos de la radia- de los procedimientos que exponen a los
Irradiación de alimentos
ción. Además, presta ayuda a sus Esta- individuos a la radiación.
Baterías para satélites dos Miembros para la implementación
Investigación científica
de dichas normas, mediante proyectos Preocupación general
y médica de cooperación técnica, como cursos de
capacitación y servicios de asesoramien- La mayor preocupación sobre la ra-
to. También, posibilita el intercambio diación ionizante se basa en su potencial
de información, mediante conferencias para causar una enfermedad maligna en
y publicaciones, como la presente. las personas expuestas y defectos heredi-
tarios a sus progenies. La probabilidad de
Riesgos y beneficios semejantes consecuencias depende de la
cantidad de radiación que una persona
Se necesita establecer los riesgos y recibe, independientemente de que la
beneficios de cualquier práctica que in- exposición provenga de una fuente na-
volucre radiación, para poder hacer una tural o de una artificial. Como durante
evaluación bien fundada sobre su uso y las últimas décadas se ha profundizado
reducir al mínimo todo riesgo. El descu- la comprensión de los efectos de la ra-
14
diación ionizante, se ha desarrollado un de asociar a cualquier clase de radiación
sistema de protección radiológica para con todo lo "nuclear", incluyendo las ar-
resguardar a las personas de los posibles mas nucleares.
daños que ésta puede causar. A pesar de Otros hechos que contribuyen con
ello, comúnmente, la inquietud de la esa generalizada sensación de peligro
gente persiste. acerca de la radiación pueden ser la fal-
La radiación es una causal, entre mu- ta de información clara y confiable y los
chas otras, de una enfermedad muy temi- malentendidos que ello siempre provoca.
da: el cáncer. El hecho que nuestros senti- El objetivo de esta publicación es ayudar
dos no pueden detectar la radiación, hace a la comprensión, brindando informa-
que parezca aún más insidioso ese riesgo ción para los no expertos. En los siguien-
intangible. La preocupación colectiva se tes capítulos, se describen las fuentes y
incentiva con la memoria de los acci- los efectos de todas las clases de radia-
dentes ocurridos en centrales nucleares ción ionizante, a la vez que se explican
y otras instalaciones –y en algunos casos, los principios y métodos de la protección
con los efectos consecuentes de estos– radiológica.
además de que existe la tendencia común

15
16
capítUlo 2 Átomos y radiación

Estructura de la materia y por neutrones que no tienen carga.1 Un


átomo está compuesto por igual cantidad
Toda la materia en nuestro universo de protones que de electrones y, por con-
está compuesta por átomos. Estos son los siguiente, es eléctricamente neutro. Los Representación
ladrillos básicos de los elementos químicos átomos pueden combinarse con átomos planetaria del átomo
de oxígeno, con un
(como el hidrógeno, el carbono, el oxíge- del mismo elemento y de otros elemen- núcleo de 8 protones y
no, el hierro, el plomo, etc.). Cada átomo tos, para formar entidades más grandes, 8 neutrones dentro de
tiene un diminuto núcleo central cargado eléctricamente neutras, denominadas 8 electrones orbitales

positivamente y varios electrones. Los elec- moléculas.. Por ejemplo,


trones tienen una carga eléctrica negativa dos átomos de
y se mueven a gran velocidad, formando oxígeno compo-
nubes de límites difusos (también deno- nen una molé-
minadas capas), alrededor del núcleo. El cula de oxígeno,
núcleo es normalmente 10 000 veces más y dos átomos de
pequeño que la nube electrónica, mien- hidrógeno se com-
tras que los electrones son aún más pe- binan con un áto-
queños que el núcleo. Eso significa que mo de oxígeno para
la mayor parte del átomo está vacío y es constituir una molécula de agua. Electrón

difícil de representar, salvo en diagramas Neutrón


simplificados en gran medida. Protón
El núcleo del átomo está compuesto
1 Para nuestro propósito, no es necesario detallar aquí
por protones, que tienen una carga posi- Núcleo =
la estructura fundamental de los protones y neutrones, protones + neutrones
tiva igual a la carga negativa del electrón o explicar como se mantienen unidos en el núcleo.

17
El número de electrones en el átomo (un protón y un neutrón) y el hidrógeno
–y, por lo tanto, el número de protones 3 o tritio (un protón y dos neutrones). El
en el núcleo, denominado número atómi- hierro tiene diez isótopos: del hierro 52 al
Isótopos del hidrógeno
co– otorga a cada elemento sus caracte- hierro 61, todos con los 26 protones que
rísticas únicas. Por ejemplo, el número caracterizan el elemento, pero con 26 a 35
atómico del carbono es 6, mientras que neutrones.
el del plomo es 82.
Hidrógeno Debido a que los protones y los neutro-
nes tienen casi la misma masa y son mu- Radiactividad y radiaciones
chísimo más pesados que los electrones,
prácticamente toda la masa del átomo se Si bien muchos nucleidos son esta-
concentra en el núcleo, por ello a la suma bles, una gran mayoría no lo es. La esta-
de protones más neutrones se la denomina bilidad está determinada, principalmen-
número de masa. Podemos identificar un te, por el equilibrio entre el número de
elemento químico por el número de pro- neutrones y protones del núcleo. En los
Deuterio
tones y neutrones que componen sus áto- núcleos estables de menor masa, ambos
mos y simplemente se puede usar el nom- números son iguales, mientras que los
bre del elemento junto con el número de núcleos estables más grandes contienen
masa para especificar cada especie o nuclei- levemente más neutrones que protones.
do. Así, el carbono 12 es un nucleido con Los núcleos que tienen una cantidad de
seis protones más seis neutrones, el plomo neutrones excesiva con respecto a la de
208, por su parte, es un nucleido con 82 protones, buscan transformarse en una
protones y 126 neutrones. Los nucleido de estructura más estable, convirtiendo un
Tritio
un elemento que tienen un número igual neutrón en un protón, emitiendo un elec-
de protones, pero un número diferente de trón negativamente cargado o partícula
neutrones, se denominan isótopos de dicho beta; este proceso es conocido como la
elemento. El hidrógeno, por ejemplo, tie- desintegración beta. A su vez, los núcleos
ne tres isótopos: el hidrógeno 1 (hidróge- con demasiados protones buscan estabi-
no común o protio, con un núcleo de un lizarse transformando un protón en un
solo protón), el hidrógeno 2 o deuterio neutrón, mediante una forma diferente

18
de desintegración beta: pierden una carga RADIACIÓN RADIONUCLEIDO PERÍODO
positiva emitiendo un positrón, o sea un
alfa uranio 238 4,47 . 109 años
electrón con carga positiva.
Con frecuencia, esas transformaciones beta torio 2354 24,1 días
dejan en el núcleo un exceso de energía,
que en forma casi inmediata, en la mayo- beta protactinio 234 1,17 minutos
ría de los casos, es disipada como radia-
alfa uranio234 245 000 años
ción gamma, que es un flujo de fotones de
energía elevada, es decir, paquetes discre- alfa torio 230 77 000 años
tos de energía sin masa o carga.2
Se denomina radiactividad a la trans- alfa radio 226 1600 años
formación espontánea de un núcleo con
alfa radón 222 3,823 días
su consecuente emisión del exceso de
energía como radiación ionizante. El alfa polonio 218 3,05 minutos
proceso de transformación se denomina
desintegración o decaimiento y el nuclei- beta plomo 214 26,8 minutos
do que transmuta y emite radiación se
beta bismuto 214 19,9 minutos
llama radionucleido.
Algunos núcleos pesados, como los alfa polonio 214 0,000164 segundos
actínidos3 se desintegran produciendo
partículas alfa, constituidas por dos pro- beta plomo 210 22,3 años
tones y dos neutrones. Idéntica al núcleo
beta bismuto 210 5,01 días
del helio, la partícula alfa es mucho más
pesada que la partícula beta y transporta alfa polonio 210 138,1 días
dos unidades de carga positiva.
Plomo 206 estable

2 La radiación gamma son ondas electromagnéticas


y sólo difiere de las ondas de radio y de la luz visible Decaimiento de radionucleidos: diferentes clases de radiación y periodos
por el tamaño de su longitud de onda. en la serie del uranio 238

3 Ver glosario.

19
Molécula = átomos Radionucleidos naturales
combinados
átomo de oxígeno
En la naturaleza existen numerosos radionucleidos. El carbono, por ejemplo, está presente
principalmente en forma de carbono 12, estable, con seis protones y seis neutrones. La
interacción de los rayos cósmicos con la atmósfera produce carbono 14, un radionucleido
constituido por seis protones y ocho neutrones. El carbono 14, con neutrones extra, decae
trocando un neutrón en protón y emitiendo una partícula beta: de esa forma, el nucleido se
átomos de hidrógeno transforma en nitrógeno 14, estable, con siete protones y siete neutrones. La técnica de da-
tación por carbono 14 se basa, precisamente, en la medición de la emisión de radiación beta,
en los materiales que contienen carbono.
MOLÉCULA DE AGUA

Otros radionucleidos naturales son resultantes de las sucesivas transformaciones de las se-
Átomo = núcleo ries de radionucleidos originados a partir de la desintegración radiactiva del uranio y del
+ electrones torio. Cada una de estas series o familias remata en un nucleido estable del plomo, aunque
dentro de cada familia también existen radionucleidos de otros elementos. En la página ante-
rior se muestra la serie del decaimiento del uranio 238, que concluye en el nucleido estable
plomo 206; como se puede ver, una de esas transformaciones conduce a la generación de
radón 222, radionucleido que tiene una importancia especial en la protección radiológica.

LITIO-7
(radiactivo)

Energía de la radiación
Nucleido = especies
de átomo
La energía de las distintas clases de radiación –las partículas alfa y beta y los rayos
gamma– se expresa habitualmente en una unidad denominada electrón volt, cuyo símbolo
es eV. A menudo se utilizan múltiplos de esa unidad, como un millón o 106 electrón volt,
representado MeV. Por ejemplo, la energía de las partículas alfa emitidas por el polonio 214
es de alrededor de 7,7 MeV. Las partículas beta del plomo 214, también formado en la serie
del decaimiento del uranio 238, tienen una energía máxima de 1,0 MeV, mientras los rayos
ÁTOMO DE OXÍGENO gamma emitidos por el mismo radionucleido tienen una energía de 0,35 MeV.

20
Durante las últimas décadas, se han símbolo Bq, donde 1 Bq es igual a una
producido artificialmente varios centena- transformación por segundo. Recibió
res de isótopos radiactivos (radioisótopos) su nombre en homenaje al físico fran-
de los elementos, incluyendo, por ejem- cés Henri Becquerel. Como la unidad
plo, estroncio 90, cesio 137 y yodo 131. es muy pequeña, frecuentemente se uti-
También se han producido en cantidad lizan múltiplos como el megabecquerel,
nuevos elementos radiactivos, como el MBq igual a un millón de becquerel.
prometio y el plutonio, aunque a este úl- Un gramo de radio  226, por ejemplo,
timo también se lo puede encontrar en tiene una actividad de 37 000 MBq: es
la naturaleza, en micro cantidades, en los decir emite alrededor de 37 000 millo-
minerales de uranio. nes de partículas alfa cada segundo (la Henri Becquerel
La velocidad de las transformacio- antigua unidad de actividad, llamada (1852–1908)
nes espontáneas en una cantidad dada curie –en homenaje a la científica fran-
de material radiactivo es conocida cesa (nacida en Polonia) Marie Curie–
como actividad. La actividad se expresa fue originalmente definida como la ac-
en una unidad denominada becquerel, tividad de un gramo de radio).

Periodo de semidesintegración

El tiempo requerido para reducir la actividad de un radionucleido a la mitad de su valor ori-


ginal se denomina periodo de semidesintegración, símbolo t1/2 (en adelante, simplemente
el periodo). Dicho de otra manera, es el lapso necesario para que la mitad de los núcleos
radiactivos de los átomos en una muestra desaparezcan. Cada radionucleido tiene un periodo
único; éste puede variar desde fracciones de segundo hasta millardos de año. El periodo
del yodo 131 es 8 días; el del cesio 137, 30 años; el del carbono 14, 5730 años; el del Marie Curie
plutonio 239, 24 000 años; y el del uranio 238, 4470 millones de años. En periodos sucesi- (1867–1934)
vos, la actividad de un radionucleido se reduce por decaimiento a un 1/2, 1/4, 1/8, etc., de su
valor inicial. Esto significa que podemos predecir la actividad de una muestra dada. A medida
que la cantidad de un radionucleido disminuye, decrece proporcionalmente la radiación que
emite.

21
Representación gráfica
del decaimiento
radiactivo

cantidad de átomos remanentes (%)


80

60

40

20

1 2 3 4 5 6 7 8 9
periodos de semidesintegración

Tipos de radiación electrones –en términos científicos, los


átomos son excitados– y luego, a medida
La mayor parte de los tipos comu- que se “relajan”, liberan energía en forma
nes de radiación proviene de materiales de rayos x. La radiación, por consiguien-
radiactivos, aunque algunas de ellas tam- te, proviene del metal pero no del núcleo
bién pueden ser producidas con equipos atómico, a diferencia de la radiación emi-
especiales. El ejemplo más importante es tida por los materiales radiactivos. Por su
el de los rayos x, que usualmente son pro- modo de producción, no existe un pe-
ducidos disparando un haz de electrones riodo (tiempo requerido para reducir la
contra un blanco metálico (comúnmente actividad) en los rayos x; cuando se inte-
tungsteno). Los electrones de los átomos rrumpe el haz de electrones, simplemente
del metal absorben la energía del haz de la radiación desaparece.

22
La radiación alfa ( ) son núcleos del La radiación beta ( ) son electrones
elemento helio cargados positivamente, emitidos emitidos por un núcleo inestable. Las partículas
por un núcleo de un radionucleido de número ató- beta, mucho más pequeñas que las alfa, pueden
mico mayor que 83. Las partículas alfa, a pesar penetrar profundamente en materiales o tejidos.
de su alta energía, sólo pueden recorrer distan- La radiación beta puede ser absorbida comple-
cias muy limitadas en el aire (1-2 centímetros). tamente por láminas de plástico, vidrio o metal.
Además, son absorbidas completamente por una Normalmente, no penetra más allá de la capa
hoja de papel o la piel humana. No obstante, la superficial de la piel. Sin embargo, exposiciones
radiación alfa puede ser peligrosa si ingresa en el prolongadas a emisores beta de altas energías
cuerpo humano por inhalación o ingestión, debido pueden causar quemaduras de la piel. Además,
a que puede provocar una exposición importante estos emisores pueden ser peligrosos si son in-
y, por ende, daño en tejidos tales como el revesti- halados o ingeridos.
miento del pulmón o del estómago.

papel plástico acero plomo

Alfa

Beta

Gamma

23
La radiación gamma ( ) son fotones tras, los neutrones suelen ser muy penetrantes
de energía muy elevada, emitidos por un núcleo y cuando interactúan con la materia o tejidos
inestable, frecuentemente a posteriori de la emi- humanos causan la emisión de radiación beta
sión de una partícula beta. La radiación gamma, y gamma. Los neutrones, por consiguiente, de-
cuando atraviesa la materia, produce ionización mandan blindajes importantes para reducir la
de los átomos, principalmente por interacción exposición.
con los electrones. Es muy penetrante y sólo
materiales densos como el acero o el plomo, de
un espesor sustancial, pueden proveer un buen La radiación cósmica llega del es-
blindaje. La radiación gamma, por consiguiente, pacio exterior. Es una mezcla de muchos tipos de
puede causar exposiciones importantes a los radiación, que incluye protones, partículas alfa,
órganos internos, aunque no se haya inhalado o electrones y otras partículas, poco comunes, de
ingerido el radionucleido que la emite. energías muy altas. A medida que penetran en la
atmósfera, inician complejas reacciones nuclea-
res y por ello la radiación cósmica al nivel del sue-
Los rayos x también son fotones de ener- lo está formada por una gran variedad de partícu-
gía alta, como la radiación gamma, producidos las elementales. La mayor parte de la dosis a ese
artificialmente. Son igualmente penetrantes y la nivel procede de los muones4 y los electrones.
ausencia de un blindaje de material denso en la
fuente que los emite puede causar exposiciones
considerables a los órganos internos.

Los neutrones (n) son emitidos por


núcleos inestables, especialmente durante la
fisión y la fusión nuclear. Si bien son un com-
ponente de los rayos cósmicos, los neutrones,
4 Los muones son partículas de carga equivalente a la
por lo común, son producidos artificialmente.
de un electrón o un positrón y constituyen la compo-
Debido a que son partículas eléctricamente neu-
nente más penetrante de la radiación cósmica.

Radionucleidos: Nucleidos inestables


Radiactividad: Emisión de radiación
Tipos de radiación: Alfa, beta, gamma, neutrón, y rayos x
Actividad: Tasa de decaimiento del radionucleido
Periodo: Lapso hasta reducir la actividad a la mitad

24
Capítulo 3  Radiación y materia

Cuando la radiación atraviesa la ma- página ilustra dicha transformación para


teria, deposita energía en ella. Las par- una molécula de agua. La molécula tiene
tículas alfa y beta, eléctricamente car- diez protones y diez electrones en total,
gadas, ceden su energía en interacciones pero sólo nueve electrones permanecen
eléctricas con los electrones del material. después del paso de la partícula cargada; Ionización de una
molécula de agua por
Los rayos gamma y x pierden energía de la molécula en su conjunto queda con una partícula cargada
varias maneras, todas ellas implican la un exceso de carga positiva.
liberación de electrones del átomo, los El proceso por el cual
que luego ceden energía en interacciones un átomo o una molécu-
con otros electrones. Los neutrones tam- la neutra adquieren una
bién pierden energía de diversos modos, carga se denomina ioni-
aunque el más importante es la colisión zación y el ente resultan-
8
con los protones de otros núcleos. Los te ion. A su vez, una vez
protones son puestos en movimiento arrancado del átomo, el
y, como tienen carga, también ceden la electrón puede ionizar a
energía en interacciones eléctricas. Por otros átomos o molécu-
lo tanto, en todos los casos la radiación las. Toda la radiación que
produce interacciones eléctricas con la produce ionización –tanto
materia. directamente, como las
En algunos procesos, un electrón del partículas alfa y beta o
material puede absorber suficiente ener- indirectamente como los rayos gamma,
gía como para escapar del átomo dejan- x, y los neutrones– es conocida como ra-
do, entonces, al átomo o a la molécula diación ionizante. Cuando las partículas
cargados positivamente. La figura de esta cargadas atraviesan los átomos también
25
pueden ceder energía a los electrones sin gicos es disipada finalmente como calor,
desalojarlos de sus órbitas; dicho proceso gracias al incremento de las vibraciones de
se denomina excitación. las estructuras atómicas y moleculares. La
ionización inicial y los cambios químicos
Ionización en los tejidos consecuentes son los causantes de los efec-
tos biológicos nocivos.
Cada vez que una partícula cargada io- La célula es la unidad fundamental
niza o excita un átomo, pierde energía has- del tejido biológico. Tiene un centro de
ta no tener suficiente energía para volver a control denominado núcleo, que es una
interactuar; el resultado final de estas mer- estructura compleja que no debe ser con-
mas de energía es un diminuto incremen- fundida con el núcleo atómico. Alrededor
to de la temperatura del material del cual del 80 por ciento de la célula es agua, el
el átomo forma parte. Así, toda la energía otro 20 por ciento son compuestos bio-
Estructura de la cedida por la radiación a los tejidos bioló- lógicos complejos. Cuando la radiación
célula
ionizante atraviesa el tejido celular pro-
flagelos
duce moléculas de agua eléctricamente
cargadas. Éstas se rompen en entidades
denominadas radicales libres, como el
radical libre hidroxilo (OH), compuesto
núcleo
por un átomo de oxígeno y un átomo de
cromosomas hidrógeno. Los radicales libres son quími-
ribosomas camente muy reactivos y pueden alterar
retículo endoplasmático
las moléculas esenciales de la célula.
microtúbulo
Una molécula fundamental es el áci-
mitocondria do desoxirribonucleico (ADN) que se en-
aparato de Golgi cuentra principalmente en el núcleo de la
centriolo
célula. El ADN controla la estructura y
cilias función de la célula y traspasa copias de sí
mismo: las moléculas de ADN son enor-
mes y las estructuras que las albergan, los

26
cromosomas, son visibles al microscopio. que una alfa. Las par-
Todavía no se conocen totalmente todos tículas alfa apenas pue-
los mecanismos por los cuales la radiación den atravesar la capa
daña a las células, aunque se sabe que externa, muerta, de la
muchos implican cambios en el ADN. piel humana, por con-
Estos pueden suceder de dos maneras: siguiente, los radionu-
la radiación puede ionizar una molécula cleidos que las emiten
de ADN produciendo directamente un no son peligrosos para
cambio químico, o el ADN puede modi- la salud, a menos que
ficarse indirectamente cuando interactúa penetren en el orga-
con un radical hidroxilo libre producido nismo por inhalación,
por la radiación en el agua presente en la ingestión o lesiones en
célula. En cualquier caso, el cambio quí- la piel. Las partículas
mico puede causar un efecto biológico beta atraviesan hasta
perjudicial que origine el desarrollo de un un centímetro de teji-
Diagrama del ADN
cáncer o defectos genéticos hereditarios. do, por lo cual los ra-
En el capítulo 5 se dan más detalles sobre dionucleidos que las emiten son peligro- La radiación
los efectos de la radiación. sos para los tejidos superficiales pero no ionizante y los
Una de las propiedades más impor- para los órganos internos, a menos que tejidos
tante de todos los tipos de radiación io- también sean introducidos en el cuerpo.
Partículas cargadas
nizante es su potencial para penetrar la En el caso de la radiación indirectamente
materia. La capacidad de penetración que ionizante, como los rayos gamma y los
tiene cada tipo de radiación aumenta con neutrones, la penetración depende de la Interacciones
eléctricas
su energía, pero a la misma cantidad de naturaleza de sus interacciones con el te-
energía la penetración varía de una radia- jido. Los rayos gamma pueden atravesar
Ocurre la ionización
ción a otra. Con las partículas cargadas, el cuerpo, por lo que los radionucleidos
como las alfa y las beta, la penetración que los emiten, tanto desde el exterior
depende también de la masa de la partí- como del interior, pueden ser peligrosos. Cambios químicos
cula y su carga. A igual energía, una par- Los rayos x y los neutrones también lo-
tícula beta penetrará un espesor mayor gran atravesar el cuerpo. Efectos biológicos

27
Magnitudes dosimétricas Los distintos tipos de radiación ioni-
zante difieren en el modo de interactuar
Categorización de No podemos percibir a la radiación io- con el material biológico; de allí que dosis
las magnitudes nizante directamente por medio de nues- absorbidas iguales (es decir, a igual canti-
dosimétricas
tros sentidos, pero sí detectarla y medirla dad de energía depositada) no tengan ne-
con otros medios: estos incluyen métodos cesariamente iguales consecuencias bio-
Dosis absorbida tradicionales, basados en películas fotográ- lógicas. Por ejemplo, 1 Gy de radiación
ficas, tubos Geiger-Müller y contadores de alfa es más dañino al tejido que 1 Gy de
Energía impartida por
la radiación a la unidad centelleo, así como técnicas modernas que radiación beta, porque una partícula alfa,
de masa de tejido utilizan materiales termoluminiscentes y al ser más lenta y tener una carga mayor,
diodos de silicio. Podemos interpretar las disipa su energía en menor espacio a lo
mediciones que hacemos en términos de la largo de su recorrido. Entonces, se nece-
Dosis equivalente cantidad de energía que la radiación habría sita otra magnitud para poner en un pie
depositado en todo el organismo o en una de igualdad a todos los tipos de radiación
Dosis absorbida
ponderada por el daño parte específica del mismo. Cuando no es ionizante, en relación con su potencial
de las clases diferentes posible la medición directa, por ejemplo, para ocasionar daño. Dicha magnitud
de radiación
cuando un radionucleido se acumula en es la dosis equivalente, que se expresa en
un órgano interno, se puede calcular la una unidad denominada sievert, símbolo
dosis absorbida, a partir de la cantidad de Sv. Habitualmente, se utilizan submúlti-
Dosis efectiva
actividad retenida en ese órgano. plos de sievert, como el milisievert, mSv,
Dosis equivalente Se llama dosis absorbida a la cantidad es decir, un milésimo de sievert. La deno-
ponderada por el daño de energía que la radiación ionizante de- minación sievert es en homenaje al físico
a los diferentes tejidos
posita en una unidad de masa de mate- sueco Rolf Sievert.
ria, como el tejido humano. Se expresa La dosis equivalente es igual a la do-
en una unidad denominada gray, sím- sis absorbida multiplicada por un factor
Dosis efectiva
colectiva bolo Gy, donde 1 gray es igual a 1 joule de ponderación. Dicho factor considera
por kilogramo. Frecuentemente, se usan como determinado tipo de radiación dis-
Dosis efectiva de una submúltiplos de gray, como el miligray tribuye su energía en el tejido, definiendo
fuente de radiación a
un grupo
(mGy) o sea un milésimo de gray. El gray así su eficacia relativa para causar daño
rememora al físico inglés Harold Gray. biológico. Para los rayos gamma, rayos x,

28
bilidad de daño a un órgano o tejido es-
Órgano o Factor de
tejido ponderación tisular pecífico, por la exposición a la radiación
sin tener en cuenta su tipo o energía. Por Cálculo de la dosis
Colon 0,12
ejemplo, 1 Sv de radiación alfa al pulmón efectiva
Esófago 0,05
Estómago 0,12
tendría el mismo riesgo de inducción de Considere la
Gónadas 0,20
un cáncer fatal que 1 Sv de radiación circunstancia en la
beta. El riesgo para las diferentes partes cual un radionucleido
Hígado 0,05 causa exposición del
Mamas 0,05
del cuerpo humano varía de un órgano a pulmón, el hígado y la
Médula ósea 0,12
otro. Por ejemplo, el riesgo de cáncer fatal superficie ósea

Piel 0,01
por unidad de dosis equivalente es menor
Pulmón 0,12
para la tiroides que para el pulmón. Exis- Suponga que las
ten otros perjuicios importantes para la dosis equivalentes
Superficie ósea 0,01
a esos tejidos son,
Tiroides 0,05 salud, como tumores malignos no fatales respectivamente,
Vejiga 0,05 o el riesgo de consecuencias hereditarias 100, 70, y 300 mSv

Resto 0,05 graves causadas por la irradiación de los


Total cuerpo 1,00 testículos u ovarios. Dichos efectos son La dosis efectiva es
diferentes tanto en naturaleza como en calculada como
importancia y debemos tenerlos en cuen- (100 × 0,12) +
(70 × 0,05) +
y partículas beta, el factor de ponderación ta al evaluar el deterioro total de la salud (300 × 0,01) =
de la radiación se fijó en 1, razón por la causado por la exposición a la radiación 18,5 mSv
cual la dosis absorbida y la dosis equiva- Podemos hacer frente a estas comple-
lente son numéricamente iguales. Para las jidades tomando la dosis equivalente en El cálculo muestra que
partículas alfa, el factor se fijó en 20, por un órgano o tejido importante del cuer- el riesgo de efectos
nocivos de este
lo que se estima que la dosis equivalente po y multiplicarla por el factor de pon- ejemplo en particular
es 20 veces la dosis absorbida. Los valores deración relacionado al riesgo asociado de exposición a la
del factor de ponderación de la radiación a dicho órgano o tejido. La adición de radiación será igual
que el riesgo de
para los neutrones de diferentes energías las dosis equivalentes ponderadas es una 18,5 mSv absorbido
van de 5 a 20. magnitud denominada dosis efectiva, uniformemente en todo
el cuerpo
Definida de dicho modo, la dosis que permite representar todas las dosis
equivalente provee un índice de la proba- equivalentes en el cuerpo como un único
29
La dosis equivalente número. La dosis efectiva también tiene absorbido de la fuente de radiación de
se expresa en una
unidad denominada
en cuenta la energía y tipo de radiación que se esté tratando. Por ejemplo, la dosis
sievert, en homenaje y por consiguiente da una indicación ge- efectiva de todas las fuentes de radiación
al físico neral del detrimento a la salud. Es más, la es, en promedio, 2,8 mSv por año. Dado
sueco Rolf Sievert
dosis efectiva se utiliza tanto para la ex- que la población mundial es de alrededor
posición externa e interna como para la de 6000 millones de personas, la dosis
irradiación, sea ella uniforme o no. efectiva colectiva anual a la población
A veces, es útil tener la medida de la mundial es el producto de ambos nú-
dosis de radiación total recibida por un meros –alrededor de 17 000 000 sievert
grupo de personas o por toda una pobla- hombre (Sv hombre).
ción. La magnitud usada para expresar Normalmente, el término dosis efec-
ese total es la dosis efectiva colectiva. Se tiva se abrevia a dosis y la dosis efectiva
obtiene sumando, para todas las personas colectiva es llamada comúnmente dosis
expuestas, la dosis efectiva que cada in- colectiva. Éste será el caso en los siguien-
dividuo del grupo o de la población ha tes capítulos.
Rolf Sievert
(1896-1966)

La dosis absorbida se
expresa en una unidad
denominada gray, en
homenaje al físico
inglés Harold Gray
(1905-1965)

30
Capítulo 4  Fuentes de radiación ionizante

La radiación ionizante ingresa en de armas nucleares en la atmósfera, las


nuestras vidas de diversos modos. Se emisiones de desechos radiactivos de la
origina en procesos naturales, como el industria nuclear, la utilización indus-
decaimiento del uranio en la Tierra, y trial de la radiación gamma, y varios
en técnicas artificiales, como la utili- artículos entre los productos de consu-
zación de rayos x en medicina. Así es mo. En los siguientes capítulos se da
que podemos clasificar a la radiación mayor información sobre ambos tipos
en natural o artificial, según su origen. de fuentes.
Las fuentes1 naturales incluyen los ra- Cada fuente de radiación tiene dos
yos cósmicos, la radiación gamma te- características importantes: la dosis a los
rrestre, los productos del decaimiento seres humanos y la facilidad para poder
del radón en el aire y diversos radio- alterar dicha dosis. Hasta hace poco, la
nucleidos encontrados corrientemente radiación de las fuentes naturales pare-
en la comida y bebida. Las fuentes ar- cía, a la vez, no tener importancia y ser
tificiales comprenden la utilización de inalterable –un hecho natural más. Aho-
la radiación x en medicina, la precipi- ra sabemos, no obstante, que las dosis
tación radiactiva debida a los ensayos debidas a los productos del decaimiento
del gas radón (un producto del decai-
1 El término fuente es usado por la “Comisión in- miento del uranio) dentro de las vivien-
ternacional de protección radiológica” (ICRP) para das en determinadas zonas geográficas
indicar el origen de una exposición, no necesaria-
mente una fuente física de radiación. Por ejemplo, pueden ser extraordinariamente eleva-
cuando se liberan materiales radiactivos al medio das. Vale agregar que es sencillo atenuar
ambiente como desecho, la instalación en su conjun-
to y el material emitido pueden considerarse como
dichas dosis en las viviendas existentes y
las fuentes, siempre dependiendo del contexto. cuando se construyen nuevas se puede
31
evitar concentraciones elevadas del gas fue establecido en 1955 para estimar los
en su interior. En contraste, poco pode- riesgos posibles a la salud debidos a la
mos hacer para cambiar nuestra exposi- precipitación radiactiva provocada por
ción a otras fuentes de radiación natu- los ensayos de armas nucleares en la at-
rales. Esa exposición básica a los rayos mósfera. En la actualidad, el UNSCEAR
cósmicos, a la radiación gamma terrestre publica regularmente información sobre
y a la emitida por los elementos radiac- las dosis debidas a todas las fuentes. Los
tivos naturales dentro del cuerpo huma- resultados de la última revisión, publi-
no da una dosis anual de alrededor de cados en 2000, se muestran en el gráfi-
1 mSv, o más, al habitante promedio en co, en la siguiente página. La dosis total
el mundo. Una dosis semejante (como anual, promediada en toda la población
mínimo) debida a los productos del de- del mundo, es de alrededor de 2,8 mSv.
caimiento del radón, es prácticamente Más del 85 por ciento del total proviene
inevitable para muchas personas. de fuentes naturales, mientras que la mi-
En general, es más fácil controlar la tad procede de los productos de decai-
dosis proveniente de las fuentes de radia- miento del radón dentro de las vivien-
ción artificiales que la de las naturales, das. La exposición médica de pacientes
ya que en las primeras se puede alterar alcanza el 14 por ciento del total, a su
o interrumpir la producción de la radia- vez, todas las otras fuentes artificiales –la
ción, aunque no siempre es convenien- precipitación radiactiva, los artículos de
te hacerlo. Por ejemplo, es importante consumo, la exposición ocupacional y
prestar atención a las dosis debidas a los las emisiones de la industria nuclear–
exámenes médicos con rayos x, pero se- sólo significan menos de 1 por ciento
ría imprudente reducirlas demasiado si del valor total.
ello significa perder información esencial Las variaciones más grandes de la
para el diagnóstico. dosis se deben a los productos del de-
El Comité científico de las Naciones caimiento del radón dentro de las vi-
Unidas para el estudio de los efectos de viendas, los cuales pueden producir
las radiaciones atómicas (UNSCEAR dosis anuales de 10 mSv o más. Las
por las siglas de su nombre en inglés) dosis anuales a las personas expuestas a

32
Compilado de los
datos en las Tablas 1
radón 43% y 2 del informe 2000
del UNSCEAR a la
cósmica 14%% Asamblea General de
la ONU
terrestre 18%
Exposición promedio
a todas las fuentes de
interna 11%
radiación = 2,8 mSv/a
médica 14%

nuclear 0,25 %

0 10 20 30 40 50

la radiación en el trabajo, en la actua- feras luminosas, las dosis anuales son a


lidad, en la mayoría de los países están lo sumo 1 µSv (1 millonésimo de un
limitadas por ley a 50 mSv o menos, sievert), aunque artículos menos comu-
aunque sólo una fracción pequeña de nes, como los manguitos2 incandescen-
los trabajadores excede los 20 mSv. Es tes que contienen torio, en ciertas cir-
improbable que miembros de la pobla- cunstancias pueden aportar tanto como
ción reciban más que una fracción de 0,1 mSv al año.
1 mSv por año de la exposición oca-
sional a fuentes artificiales. La dosis al
paciente en algunos procedimientos de
diagnóstico puede estar en alrededor de
10 mSv. De los productos de consumo
2 Camisa o funda utilizada en los faroles a gas buta-
con material radiactivo, como los de- no. En muchos países se ha reemplazado el torio con
tectores de humo y los relojes con es- tierras raras.

33
Dosis anuales Fuente Dosis (mSv)
promedio de todas las
fuentes de radiación en
Natural
la población mundial Cósmica 0,4
Rayos gamma 0,5
Interna 0,3
Radón 1,2
Artificial
Médica 0,4
Ensayos atmosféricos de armas nucleares 0,005
Chernóbil 0,002
Generación nucleoeléctrica 0,0002
Total (redondeado) mSv 2,8

34
Capítulo 5  Efectos de la radiación

Diferentes dosis de radiación, suminis- a los órganos de la reproducción podría


tradas a tasas diversas, a las distintas partes acarrear esterilidad. Estos tipos de secue-
del cuerpo, pueden causar variados efectos las se denominan efectos deterministas:
a la salud en el transcurso del tiempo. sólo suceden si la dosis o la tasa de dosis
Una dosis muy grande a todo el cuer- es mayor que un determinado valor um-
po puede ocasionar la muerte en días o bral; además, el efecto sobreviene con más
semanas. Por ejemplo, a menos que se rapidez y mayor gravedad a medida que
preste atención médica, es probable que tanto la dosis como la tasa de dosis au-
una dosis absorbida de 5 gray o más, reci- mentan. Los efectos deterministas en un
bida instantáneamente, sea fatal debido al individuo, como consecuencia de la expo-
daño que causa a la médula ósea y al trac- sición a la radiación, pueden identificarse
to gastrointestinal. Con una atención mé- clínicamente (aunque en la práctica, no
dica apropiada, se podría salvar la vida de siempre fueron inmediatamente recono-
una persona que estuvo expuesta a 5 gray, cidos como secuela de una irradiación, en
pero aun con asistencia médica, una dosis los pocos casos que ocurrieron derivados
al cuerpo entero de unos 50 gray, segura- de accidentes –ver capítulo 14).
mente sería mortal. Una dosis considera- Ciertos tipos de consecuencias de-
ble en un área localizada del cuerpo, sin terministas recién sobrevienen después
ser fatal, podría producir efectos agudos. de transcurrido un tiempo considerable
Por ejemplo, una dosis absorbida instan- desde la exposición. Habitualmente no
tánea de 5 gray a la piel probablemente son fatales, pero pueden producir alguna
produzca eritema –enrojecimiento do- incapacidad al afectar el funcionamiento
loroso de la piel– en alrededor de una de ciertas partes del cuerpo o pueden ma-
semana, mientras que una dosis similar nifestarse otros cambios no malignos. Los
35
ejemplos más conocidos son Inducción de cáncer
las cataratas (opacidad del
cristalino) y daños cutáneos El más importante de los efectos esto-
(disminución del grosor de cásticos es un cáncer, lo cual siempre es
la piel y ulceración). Usual- grave y frecuentemente fatal. Aunque la
mente, se necesita una dosis causa precisa de la mayoría de los tumo-
absorbida de varios gray para res malignos sigue siendo desconocida o
provocar dichas afecciones. pobremente comprendida, se sabe que la
Catarata en un ojo Si la dosis es menor, o es absorbida exposición a agentes como el humo del
humano. Imagen en un tiempo más largo, las células so- tabaco, el amianto y la radiación ultra-
ampliada recogida
durante un examen máticas tienen mayor oportunidad de violeta, así como a la radiación ionizante,
médico. La pérdida reparación, sin dejar rastros de la lesión participan en la inducción de ciertos ti-
de transparencia del
cristalino causa una
aguda. Aun así, los tejidos pueden haber pos de cáncer. El desarrollo de un cán-
reducción progresiva sido dañados y las secuelas podrían apa- cer es un proceso complejo, de múltiples
de la visión y puede recer sólo posteriormente (quizás décadas etapas, que generalmente tarda años en
desembocar en
ceguera más tarde), o incluso en los descendien- completarse. La radiación parece actuar
tes del individuo irradiado. Estos tipos de principalmente en la fase de iniciación,
consecuencias se llaman efectos estocásti- introduciendo mutaciones en el ADN de
cos: no existe certeza de que sobrevengan, las células normales de los tejidos. Dichas
aunque la probabilidad de que sucedan mutaciones hacen que la célula entre en
aumenta con el incremento de la dosis, una senda de crecimiento anormal que a
teniendo en cuenta que el momento de veces puede conducir al desarrollo de un
la manifestación de cualquier secuela y su tumor maligno.
gravedad no dependen de la dosis. De- Dado que no es posible distinguir en-
bido a que la mayoría de dichos efectos tre los casos de cáncer que son el resul-
no tienen como única causa conocida a tado de la exposición a la radiación y los
la radiación, habitualmente es imposible casos debidos a otras causas, ¿cómo es po-
de determinar clínicamente si un caso in- sible calcular el riesgo de cáncer ocasio-
dividual es consecuencia o no de la expo- nado por la radiación? En la práctica, hay
sición a la radiación. que recurrir a la epidemiología –el estu-

36
dio estadístico de la incidencia (número neo, cerca del 1 por ciento. En protec-
de casos y su distribución) de desórdenes ción radiológica es de mayor importan-
específicos en grupos poblacionales deli- cia el riesgo de cáncer fatal debido a su
mitados. Suponiendo que en un grupo trascendencia extrema. El uso del riesgo
irradiado se conoce tanto el número de de cáncer mortal hace también más fácil
personas como las dosis recibidas, la ob- la comparación con otros riesgos fatales
servación, entonces, de la aparición de con los que se tropieza en la vida. En
cáncer en el grupo y la comparación con oposición, la comparación de riesgos no
las dosis y el número esperado de casos fatales es difícil.
de cáncer en otro grupo similar pero no
irradiado, permite estimar el riesgo de Evaluación del riesgo
cáncer por unidad de dosis. Esto gene-
ralmente se denomina factor de riesgo. Es La fuente principal de información
muy importante incluir en dichos cálcu- sobre el riesgo adicional de cáncer, como
los la información de grandes grupos de consecuencia de la exposición de todo el
individuos para reducir al mínimo la in- cuerpo a la radiación gamma, es el estu-
certidumbre estadística en la estimación dio de los sobrevivientes de las bombas
y tomar en cuenta otros factores, como atómicas arrojadas sobre Hiroshima y
la edad y el sexo, que afectan el desarrollo Nagasaki, en agosto de 1945. Debido a
espontáneo de cáncer. que aún vive una cantidad importante de
No todo tumor maligno es fatal. La ellos, es necesario predecir cuántos casos
mortalidad promedio por cáncer tiroi- extra de cáncer eventualmente serán de-
deo, inducido por la radiación, es un tectados en ese grupo. Con ese propósito,
poco menos del 10 por ciento (aunque se utilizan varios métodos matemáticos y
fue mucho más bajo –menor que el esto significa, inevitablemente, otra fuen-
1 por ciento– en los casos producidos te de incertidumbre en la estimación del
por el accidente de Chernóbil en niños riesgo. Además, otra fuente de incerti-
y adolescentes), la mortalidad promedio dumbre es que las dosis efectivamente re-
por cáncer de mama es de alrededor del cibidas por los sobrevivientes solamente
50 por ciento y la debida a cáncer cutá- pueden ser estimadas de la información
37
disponible y distintas evaluaciones han desarrollar las recomendaciones para la
llegado a conclusiones algo diferentes. protección radiológica. El OIEA elabo-
Otras estimaciones del riesgo de la ra sus normas de seguridad radiológica
exposición a los rayos x y gamma de di- teniendo en cuenta el asesoramiento del
versos órganos y tejidos provienen de in- UNSCEAR y de la ICRP.
dividuos expuestos a la radiación externa
durante el diagnóstico y el tratamiento Factores del riesgo de cáncer
de enfermedades, así como también de
los pobladores de las Islas Marshall, que La mayoría de los sobrevivientes de
estuvieron expuestos a la precipitación los bombardeos atómicos en el Japón y
radiactiva durante ensayos atmosféricos de los individuos expuestos de los otros
de armas nucleares. A su vez, la infor- grupos estudiados recibió dosis enormes
mación sobre los efectos de los radionu- durante lapsos breves. Las observaciones
cleidos emisores alfa proviene de mineros de la incidencia de cáncer en esos grupos,
expuestos al radón y a sus productos de junto con las estimaciones de las dosis
decaimiento, de trabajadores expuestos que recibieron, indican que para dosis
al radio 226 de las pinturas luminosas, y tasas de dosis altas existe una relación
de algunos pacientes con enfermedad lineal entre la dosis y el riesgo. De este
ósea tratados con radio 224, y de otros modo, por ejemplo, duplicando la dosis
pacientes a quienes se les administró un se duplicaría el riesgo.
medio de contraste que incluía un óxido No obstante, la mayoría de las expo-
de torio. siciones a la radiación involucra dosis ba-
La información de esta naturale- jas recibidas durante períodos largos. A
za es evaluada periódicamente por el niveles bajos de exposición, los estudios
UNSCEAR y por la Comisión Interna- de incidencia de cáncer en la población
cional de Protección Radiológica (ICRP expuesta no proporcionan una evidencia
por las siglas de su nombre en inglés) a directa sobre la relación entre la dosis y
fin de realizar las estimaciones del riesgo el riesgo, dado que el número de casos
más apropiadas. La ICRP efectúa esti- de cáncer extras que podría esperarse de
maciones del riesgo con el propósito de la exposición a la radiación es demasiado

38
Probabilidad de
efectos estocásticos
versus dosis

pequeño para revelarlo (comparado con las dosis bajas es totalmente lineal has-
el número total de casos de cáncer en la ta el origen (conocida como la hipótesis
población). Por consiguiente, es necesa- “lineal-sin umbral” o LNT, en inglés), es
rio considerar otra información cientí- decir, que cualquier dosis de radiación
fica sobre los efectos de la radiación en extra tiene un efecto perjudicial, aunque
células y organismos y adoptar un crite- sea pequeño. Sin embargo, se ha llegado
rio acerca de la forma más probable de a interpretar que algunos experimentos
la relación dosis-riesgo. Durante muchos radiobiológicos parecerían sugerir que las
años, la solución internacionalmente dosis bajas de radiación no tienen efecto
aceptada fue suponer que la relación para perjudicial, dado que el organismo puede
39
reparar con éxito todo el daño causado mismo, tanto a dosis bajas como a dosis
por la radiación, e incluso que las do- altas, pero para la radiación débilmente
sis bajas de radiación podrían estimular ionizante, como los rayos gamma, hay
mecanismos de reparación en las células, una evidencia radiobiológica conside-
hasta tal punto que ayudarían a prevenir rable que indica que el cuadro es más
el cáncer. Otros experimentos se han uti- complicado. Para dicho tipo de radia-
lizado como base de teorías para las que ción, una relación lineal es una buena
las dosis bajas de radiación son más no- aproximación de la respuesta a la do-
civas (por unidad de dosis) que las dosis sis, tanto en las regiones de dosis baja
elevadas, o que los efectos hereditarios de como en las regiones de dosis altas, pero
la radiación podrían tornarse peores de el riesgo por unidad de dosis (la pen-
generación en generación. diente de la relación lineal) es menor a
Después de una revisión importante dosis y tasas de dosis bajas que a dosis
de los efectos biológicos a dosis bajas de y tasas de dosis altas. Sobre esa base, la
radiación ionizante, el UNSCEAR con- ICRP ha estimado los factores de riesgo
cluyó, en 2000, que “… un aumento para un cáncer fatal a dosis y tasas de
en el riesgo de cáncer proporcional a dosis bajas adoptando como criterio un
la dosis de radiación es coherente con prudente factor de reducción igual a 2.
el conocimiento alcanzado hasta ahora De hecho, el riesgo de una dosis dada
y, por lo tanto, sigue siendo la aproxi- dependerá del sexo y la edad del indi-
mación más científicamente defendi- viduo en el momento de la exposición.
ble de ‘la respuesta a dosis baja’ ”. Sin Por ejemplo: si una persona recibe una
embargo, el UNSCEAR también aceptó dosis tardíamente en la vida, es posible
que hay incertidumbres y declaró que que un cáncer inducido por la radiación
“… una analogía de respuesta a la do- no tenga tiempo para manifestarse antes
sis estrictamente lineal no debería es- de que fallezca por otra causa. El riesgo
perarse en todas las circunstancias”. de cáncer de mama es virtualmente cero
Para algunos de los tipos de radia- para los hombres y dos veces el valor
ción fuertemente ionizantes, como las “promedio”, de 0,4 × 10-2 o 1 en 250
partículas alfa, el factor de riesgo es el por Sv, para las mujeres. Además, los

40
adelantos recientes en el conocimiento Órgano o tejido Factor de riesgo Factores de riesgo de
indican que la constitución genética de (× 10-2 Sv-1) la ICRP de cáncer fatal
para toda la población
una persona puede influir en su riesgo Colon 0,85
de cáncer después de la irradiación. En Esófago 0,30
la actualidad, sólo podemos identificar Estomago 1,10
a las raras familias que pueden conllevar Hígado 0,15
Mamas 0,20
un aumento del riesgo, pero en el futuro
Médula ósea 0,50
los expertos podrían ser capaces de con- Ovario 0,10
siderar esas características heredadas. Piel 0,02
Además, para diferentes poblaciones Pulmón 0,85
los factores de riesgo no son los mis- Superficie ósea 0,05
Tiroides 0,08
mos. Esto se debe, parcialmente, a que
Vejiga 0,30
distintas poblaciones tienen distribu- Resto 0,50
ciones de edad diferentes. Por ejemplo, Total (redondeado) 5,00
como la edad promedio de una pobla-
ción de trabajadores es generalmente
mayor (y por consiguiente su esperanza factor de riesgo para países con un nivel
de vida es menor) que el conjunto de de mortalidad por cáncer relativamente
la población, el factor de riesgo para la alto (el caso de los países desarrollados)
primera es algo menor que para la úl- sería más grande que para aquellos don-
tima. Para la ICRP el factor de riesgo de la mortalidad por cáncer es menos
para los trabajadores es 4 × 10-2 o 1 en común (en los países en desarrollo). Sin
25 por Sv. Diferentes factores de riesgo embargo, dichas diferencias, compara-
también pueden ser consecuencia de das con la incertidumbre, en los facto-
diferencias en la incidencia preponde- res de riesgo de la ICRP son demasiado
rante de cáncer (o aún de tipos espe- pequeñas y, por lo tanto, los valores de
ciales de cáncer) derivado de cualquier la ICRP –basados en “promediar” las
causa, porque se supone que el riesgo características de las poblaciones de
de la radiación está relacionado con la cinco países dispares– pueden usarse
incidencia dominante. Por ejemplo, el razonablemente en todo el mundo.
41
Enfermedad hereditaria ambientales también pueden ocasionar-
las y contribuir a la manifestación de en-
Además del cáncer, el otro efecto fermedades genéticas. No obstante, en
tardío importante de la irradiación es la prole de los seres humanos, no existe
la enfermedad genética. Como con el una evidencia categórica de defectos he-
cáncer, la probabilidad de una enfer- reditarios atribuibles a la exposición a la
medad hereditaria –no su gravedad– radiación natural o artificial. En especial,
depende de la dosis. El daño genético los extensos estudios de los descendien-
surge de la irradiación de los testículos tes de los sobrevivientes de los bombar-
y ovarios, órganos que producen los es- deos atómicos, no han demostrado un
permatozoides y los óvulos. La radia- aumento de importancia estadística en
ción ionizante puede inducir en estas los defectos hereditarios. En cambio, los
células, o en las células madres que las resultados negativos ayudan a establecer
crean, mutaciones que pueden dar lugar para ellos una estimación del techo del
a efectos deletéreos en las generaciones si- factor de riesgo.
guientes. Las mutaciones son el resulta- Se han realizado, en animales, prin-
do de cambios estructurales en el ADN cipalmente en ratones, extensos estudios
de las células madre individuales, que experimentales del daño hereditario in-
son las que posteriormente transfieren ducido por la radiación ionizante. Los
con el ADN la información hereditaria mismos cubren una amplia gama de dosis
a las siguientes generaciones. Las enfer- y tasas de dosis y demuestran claramente
medades hereditarias que pueden oca- que la radiación ionizante produce mu-
sionar son de distinta gravedad: desde taciones. Los resultados también revelan
la muerte temprana y defectos mentales con qué frecuencia los defectos heredita-
serios a anormalidades relativamente li- rios son inducidos por dosis conocidas.
geras del esqueleto y desórdenes meta- Dicha información permite hacer esti-
bólicos menores. maciones del riesgo hereditario en los
Aunque las mutaciones en los seres seres humanos, cuando se la considera en
humanos parecen no tener causa eviden- conjunto con los estudios de los sobrevi-
te, la radiación natural y otros agentes vientes japoneses.

42
Con esos antecedentes, la ICRP ha
evaluado el riesgo de enfermedad he-
reditaria grave en la población en ge-
neral expuesta a dosis y tasas de dosis
bajas. Estimó un factor de riesgo de
1,0 × 10-2 por Sv o 1 en 100 por Sv
para enfermedades que se manifies-
tan en cualquier momento en todas
las generaciones. Las mutaciones que
producen enfermedades estrictamen-
te heredables, como la hemofilia y el
síndrome de Down, representan alre-
dedor de la mitad del total, el resto se
manifiesta en un grupo de enferme-
dades llamadas multifactoriales, como
la diabetes y el asma. Esta estimación
del riesgo acarrea una incertidumbre factor de riesgo para los trabajadores La mutación en el
cromosoma 21,
considerable, principalmente para las es menor. La ICRP estima el riesgo a
marcado con
enfermedades multifactoriales, sobre la población trabajadora en 0,6 × 10-2 el círculo, es
las cuales hay poco conocimiento res- por Sv o 1 en 170 por Sv para las en- causante del
Síndrome de Down
pecto a la incidencia que tienen sobre fermedades hereditarias graves en todas
ellas la interacción de los factores ge- las generaciones futuras.
néticos y medioambientales. Las evaluaciones más recientes, mues-
La irradiación de los testículos y ova- tran que los riesgos de efectos heredita-
rios sólo conlleva a un riesgo de efectos rios pueden ser menores que esas pri-
hereditarios si ocurre antes o durante meras estimaciones, especialmente para
el período reproductivo. Dado que la las enfermedades multifactoriales. En su
proporción de la población trabajadora informe del año 2001 a la Asamblea Ge-
que probablemente tenga hijos es me- neral de la ONU, el UNSCEAR presentó
nor que la de la población general, el una revisión integral de los riesgos here-
43
ditarios de la exposición a la radiación. cinco fallecidos por cáncer y un defecto
Para una población compuesta por una hereditario grave en las generaciones si-
sola generación expuesta a la radiación, guientes. No obstante, individualmente
se estimó que el riesgo a la progenie es los miembros de la comunidad más pe-
de 0,3-0,5 % por Gy. Es decir, entre un queña corren un mayor riesgo de cáncer
tercio y un medio de la estimación de la fatal. Sin embargo, los cálculos de dosis
ICRP, citada anteriormente, para todas colectiva no deberían llevarse demasiado
las generaciones. Para las siguientes ge- lejos: el producto de un número infini-
neraciones el riesgo es considerablemente to de personas y una dosis infinitesimal
menor. Dicho de otra manera, esta nueva muy probablemente no tiene sentido.
estimación del riesgo por gray es del or-
den del 0,4-0,6 por ciento de la frecuen- Irradiación durante el
cia fundamental de dichas enfermedades
embarazo
en la población humana.
Merece una mención especial el ries-
Riesgo colectivo go para los niños irradiados en el útero.
Si un embrión o feto es expuesto a la
Una consecuencia importante de la radiación en el momento de formación
suposición de que el riesgo es propor- de los órganos, la exposición puede cau-
cional a la dosis, sin umbral a dosis sar defectos en el desarrollo, tales como
bajas, es que la dosis efectiva colectiva la reducción del diámetro de la cabeza o
se convierte en un indicador del daño retraso mental. Los estudios de quienes
colectivo. Con ese concepto, matemá- fueron expuestos antes del nacimien-
ticamente da lo mismo si en una co- to, en los bombardeos atómicos, han
munidad de 50 000 personas cada una demostrado que el retraso mental es
recibe una dosis efectiva de 2 mSv o en principalmente consecuencia de la ex-
una de 20 000 personas, cada individuo posición durante el período entre la 8a
recibe 5 mSv: la dosis colectiva en cada y 15a semanas después de la concepción.
comunidad es 100 Sv hombre y el costo La relación dosis-respuesta y la existen-
colectivo en cada una de ellas puede ser cia de un umbral, por debajo del cual

44
no hay efecto, ha sido tema de debate. Por todas esas razones, lo mejor es
Para la exposición durante el período evitar la radiografía del abdomen de las
más sensible, desde la 8a a la 15a sema- mujeres embarazadas, a menos que la
na, sin embargo, la ICRP supone que la postergación de dichos estudios hasta el
disminución en el coeficiente intelectual fin de la gestación entrañe peligro. De
depende directamente de la dosis, sin hecho, para toda mujer en edad de ges-
umbral, con una pérdida de 30 puntos tar, cuando razonablemente no se puede
del coeficiente intelectual por Sv. Así, excluir el embarazo, es prudente realizar
por ejemplo, una dosis de 5 mSv al feto los procedimientos de diagnóstico que
durante esta fase del embarazo produ- imparten grandes dosis en la zona pel-
ciría una disminución en el coeficiente viana, solamente durante la etapa inicial
intelectual de 0,15 puntos, lo cual es in- del ciclo menstrual, cuando es menor la
detectable. probabilidad de gravidez. Se aplican li-
Dosis grandes al embrión o feto mitaciones especiales a la dosis que las
pueden causar la muerte o una malfor- mujeres embarazadas pueden recibir si
mación masiva. El umbral para estos trabajan con fuentes de radiación, ya
efectos está entre 0,1 Sv y 1 Sv o más, que el feto debería tener igual nivel de
dependiendo del lapso transcurrido des- protección que la población en general.
de la concepción. Los riesgos genéticos
en fetos se estiman iguales a los de una
Texto de la advertencia
población plenamente reproductiva, a SI ES POSIBLE QUE USTED que debería colocarse
saber 2,4 × 10-2 por Sv o 1 en 40 por en distintos lugares,
ESTÉ EMBARAZADA, DÍGASELO particularmente en las
Sv. La irradiación antes del nacimien- áreas de recepción de
AL MÉDICO O AL TÉCNICO,
to también puede llevar a aumentar el los departamentos de
riesgo de tumores malignos en la niñez. ANTES DE QUE SE REALICE imagenología de los
centros médicos
El riesgo de cáncer mortal hasta la edad EL ESTUDIO CON RAYOS X O
de 15 años se estima en alrededor de SE LE ADMINISTRE MATERIAL
3,0 × 10-2 por Sv o 1 en 30 por Sv, y el RADIACTIVO
riesgo total de cáncer alrededor de dos
veces ese valor.
45
Efectos perjudiciales Circunstancias de Consecuencias
de la radiación la exposición para la salud Fuentes de información
Efectos agudos
Dosis y tasa de dosis alta:
a la mayor parte del cuerpo Muerte
a un área de la piel Eritema Datos de varias fuentes
a testículos y ovarios Esterilidad

Efectos tardíos
Cualquier dosis o tasa de dosis Factores para seres humanos esti-
El riesgo depende de la dosis Diversos tipos de cáncer mados por extrapolación de datos
Aparece años más tarde para dosis y tasas de altas

Los factores de riesgo de defectos


Cualquier dosis o tasa de dosis
hereditarios para seres humanos in-
El riesgo depende de la dosis Defectos hereditarios
feridos de los datos en animales y en
Aparece en la descendencia
ausencia de evidencia en humanos

Dosis alta a cualquier tasa


Tiempos variables para que Daño funcional Datos de varias fuentes
aparezca

Dosis en el útero
Retraso mental Datos limitados
Aparece en el niño

46
Capítulo 6  Sistema de protección radiológica

El enfoque de la protección radioló- bombas atómicas y en la evaluación de


gica es ampliamente coherente en todo dichos estudios, por organismos como el
el mundo. Esto se debe especialmente a UNSCEAR.
la existencia de un marco de referencia El OIEA tiene dentro de sus funciones
bien reconocido y aceptado internacio- legales establecer normas de seguridad,
nalmente. cuando es pertinente en colaboración con
El UNSCEAR examina regularmen- otros organismos internacionales. Para
te las fuentes naturales y artificiales de cumplir con su cometido, confía amplia-
radiación, a las cuales las personas están mente en el trabajo del UNSCEAR y de
expuestas, la exposición debida a esas la ICRP. También tiene la responsabilidad
fuentes y los riesgos asociados a dicha ex- de proveer asistencia para la aplicación de
posición. Informa en forma permanente las normas, a requerimiento de un Esta-
sus resultados a la Asamblea General de do miembro, y la lleva a cabo a través de
la Organización de las Naciones Unidas. diversos mecanismos, incluyendo la pro-
La ICRP es una organización cien- visión de servicios y de capacitación.
tífica, no gubernamental, fundada en
1928, que publica regularmente reco- Principios generales
mendaciones sobre la protección de la
radiación ionizante. Su autoridad deriva Para toda actividad humana, o prác-
del nivel científico de sus miembros y del tica, que aumenta la exposición a la ra-
mérito de sus recomendaciones. Basa sus diación, la ICRP recomienda un sistema
estimaciones de la probabilidad de cán- de protección radiológica basado en tres
cer fatal, principalmente en los estudios requisitos principales. Cada uno de ellos
de los sobrevivientes japoneses de las involucra consideraciones sociales –de
47
Sistema de la ICRP de 1. Justificación de la práctica
protección radiológica
para las prácticas,
basado en tres Ninguna práctica que implique exposición a la radiación debería adoptarse a menos que
requisitos principales produzca suficiente beneficio a los individuos expuestos o a la sociedad, para compensar
el detrimento que la radiación causa.

2. Optimización de la protección

Respecto a cualquier fuente de radiación específica dentro de una práctica, la dosis de esa
fuente a cualquier individuo debería estar por debajo de una restricción de dosis apropiada y
deben tomarse todos los pasos razonables para ajustar la protección para que las exposicio-
nes sean “tan bajas como sea razonablemente alcanzable”, teniendo en cuenta los factores
económicos y sociales.

3. Aplicación de límites a las dosis individuales

Debe aplicarse un limite a la dosis recibida por cualquier individuo como resultado de todas
las prácticas (excepto el diagnóstico o tratamiento médico) a que esté expuesto.

manera explícita en los dos primeros e ser necesario intervenir para reducir la
implícitamente en el tercero– por lo tan- exposición de la gente. En tales circuns-
to, existe una enorme necesidad de ser tancias, la ICRP recomienda un sistema
criterioso. de protección radiológica de interven-
En algunos casos como, por ejem- ción basado en otros dos principios, que
plo, después de un accidente que libera esencialmente difieren de los primeros,
material radiactivo al medio ambiente o porque omiten los límites de dosis a
cuando existen elevados niveles de ra- los individuos. Especificar límites, no
dón en el interior de los edificios, puede obstante, podría requerir medidas des-

48
1. Justificación de la intervención Sistema de la ICRP de
protección radiológica
para la intervención
La intervención propuesta debería implicar más beneficios que perjuicios, es decir, los bene-
ficios que resulten de la reducción en la dosis deben ser suficientes para justificar el daño y
el costo, incluyendo los costos sociales, de la intervención.

2. Optimización de la intervención

Deberían escogerse la forma, la escala y la duración de la intervención para que el beneficio


neto de la reducción de dosis, es decir, el beneficio de la reducción en la dosis menos los
costos de la intervención, sea lo más grande que se pueda alcanzar razonablemente.

proporcionadas al beneficio probable capítulo, nos concentraremos principal-


y podrían, por consiguiente, entrar en mente en el sistema de protección para las
conflicto con el primer principio. La prácticas; en capítulos posteriores, anali-
aplicación de este sistema requiere otra zaremos las circunstancias en las cuales
vez el ejercicio de buen discernimiento. puede ser necesaria la intervención.
Ambos sistemas de protección radio-
lógica están garantizados por las “Normas Alcance de la aplicación
básicas internacionales de seguridad para
la protección contra la radiación ionizan- Prácticas son las actividades humanas
te y para la seguridad de las fuentes de que incluyen la utilización deliberada
radiación” o NBS, patrocinadas conjun- de radiación. Dichas prácticas están cla-
tamente por el OIEA y otros cinco orga- ramente definidas y pueden regularse.
nismos internacionales. Aunque generalmente no podemos hacer
El sistema de la ICRP ha sido incor- nada para reducir los niveles normales de
porado ampliamente en las reglamen- la dosis debida a la radiación natural, es
taciones de los distintos países. En este oportuno intervenir cuando las personas
49
Complejo Minero optimización, analizados a continuación,
Fabril San Rafael, deberían aplicarse totalmente, especial-
Provincia de Mendoza,
mente porque existe la posibilidad de
sitio de extracción y
tratamiento de uranio reducir las dosis individuales, aunque la
dosis colectiva de los procedimientos mé-
dicos sea elevada.

Justificación de la práctica
El primer requisito en el sistema de
protección radiológica para una práctica
da énfasis a la necesidad obvia de consi-
están expuestas a niveles elevados de ra- derar el costo de los daños a la luz de los
dón, ya sea en sus viviendas o en los luga- beneficios. En la mayoría de los casos, los
res de trabajo. Para los trabajadores, tam- efectos de la radiación son simplemente
bién es necesario ejercer algún control algunas de las posibles consecuencias per-
sobre la exposición a la radiación de los judiciales que representan una parte del
minerales y otros materiales, como por total de los costos sociales y económicos.
ejemplo, de las incrustaciones calcáreas Si hay otros modos de lograr el mismo
con concentraciones elevadas de radio- fin, con o sin radiación, es importante
nucleidos naturales en las plataformas de analizar los costos y beneficios de cada
extracción de petróleo o gas natural. opción antes de tomar la decisión defini-
El uso de la radiación en medicina es tiva en favor de alguna.
principalmente una cuestión de criterio Las cuestiones originadas en el proceso
clínico, dado que la exposición médica de la justificación exceden el ámbito de la
tiene como propósito beneficiar al pa- protección radiológica y pueden verse en
ciente. No sería sensato establecer límites las controversias sobre la generación nu-
a la dosis a los pacientes, ya que también cleoeléctrica. Las consecuencias radioló-
podrían limitar los beneficios. Sin em- gicas de un programa de generación nu-
bargo, los principios de justificación y cleoeléctrica incluyen tanto la emisión de

50
sustancias radiactivas al ambiente como las Central nuclear
dosis recibidas por los trabajadores en di-
cha industria. Además, un análisis comple-
to debería tratar la posibilidad de acciden-
tes en las centrales nucleares, así como la
producción de desechos radiactivos. Tam-
bién se deberían tener en cuenta los acci-
dentes y las dosis a los mineros del uranio
(quienes a menudo se encuentran en países
distintos a los que utilizan el uranio).
Debería hacerse entonces una evalua-
ción de las consecuencias de vivir sin la
energía eléctrica producida por las centrales
nucleares o de utilizar otros métodos para
producirla –con carbón, por ejemplo. La
energía eléctrica generada con carbón crea
enormes volúmenes de desechos y de gases
que agravan el efecto invernadero. Las usi-
nas eléctricas que queman carbón liberan al
medio ambiente substancias tóxicas y tam-
bién materiales radiactivos naturales. Los
mineros del carbón sufren enfermedades eléctricas, la demanda esperada de energía
ocupacionales y están sometidos al riesgo eléctrica y el interés de la gente en trabajar
de potenciales accidentes durante el trabajo en una determinada industria.
en las minas. Un análisis completo también Asimismo, se requiere una justifi-
debería considerar varios factores estratégi- cación apropiada para la utilización de
cos y económicos: la diversidad, seguridad, la radiación en el diagnóstico médico.
disponibilidad y las reservas de los diversos Pocos cuestionaríamos la práctica: los
combustibles, los costos de la construcción beneficios son ciertos, aunque las dosis
y operación de los varios tipos de centrales individuales en algunos exámenes y gene-
51
ralmente las dosis colectivas son elevadas. Optimización de la protección
No obstante, cada procedimiento necesi-
ta ser calificado por sus méritos propios. Dado que se supone que ninguna
Un programa masivo de screening1 de dosis de radiación está completamente
cáncer, utilizando radiografías que podría libre de riesgo, es importante prestar
ocasionar más casos de cáncer que los que atención a todas las dosis y reducirlas
probablemente detecte sería claramente siempre que sea razonablemente posi-
inaceptable. Por esta razón, es muy im- ble. Eventualmente, se podría llegar al
probable que exista la justificación clínica punto en el que una mayor reducción
para el screening rutinario del personal, en la dosis se torna irrazonable, cuando
excepto en circunstancias especiales como los costos económicos y sociales llegan a
en la prevención de la tuberculosis. La superar el valor de la reducción. Por otro
irradiación médica durante el embarazo, lado, los riesgos y beneficios asociados
en particular, requiere una justificación con una práctica en particular, a menu-
clara y técnicas cuidadosas. Los exáme- do, no se distribuyen uniformemente en
nes radiológicos por motivos legales o de la sociedad, esa es la razón por la que
seguros de vida habitualmente no están el segundo requisito –la optimización
justificados dado que no benefician a la de la protección, recomendada por la
salud de la persona expuesta. ICRP– también incluye una restricción
De vez en cuando, se proponen prác- en el procedimiento, en la forma de res-
ticas que no satisfacen el análisis de la tricción de la dosis o del riesgo a la gente
justificación: entre ellas están la produc- para prevenir una injusta exposición a la
ción de juguetes y joyas que contengan radiación.
material radiactivo y también otros dis- En la fase de planificación de una
positivos, como aparatos para disuadir práctica que involucre exposición a la
el hurto en comercios. radiación, se imponen restricciones. El
valor de la restricción de la dosis para los
trabajadores, debería ser elegida de ma-
1 Estudio de un grupo de personas no sintomático
para determinar quiénes sufren de una determinada
nera que refleje el valor de la dosis anual
enfermedad. que puede alcanzarse razonablemente en

52
la industria en cuestión o en esa prác- Protección del
tica en particular; también podría ser trabajador: celda
una fracción pequeña del límite de dosis blindada con
telemanipuladores
anual. En la planificación de una nueva
fuente de exposición a la radiación, como
ser una instalación de producción que
implique emisión de material radiacti-
vo al ambiente, suele utilizarse para los
miembros del público una restricción tí-
pica, de 0,3 mSv por año.
Durante las dos últimas décadas ha
aumentado la influencia de la optimiza-
ción de la protección en el mundo y en la
mayoría de los países la dosis anual pro-
medio de los trabajadores ocupacional-
mente expuestos a la radiación está muy
por debajo (un décimo o menos) de los
20 mSv al año que recomienda la ICRP.
Algunos grupos de trabajadores reciben
una dosis dos o tres veces superior a ese
promedio, mientras que unos pocos tra- mentado como consecuencia de su pro-
bajadores, una fracción muy pequeña cesamiento industrial (por ejemplo en la
del total, reciben más de 20 mSv/a. El minería) es superior a 1,8 mSv.
análisis del UNSCEAR muestra que la En la mayoría de los países, las dosis
dosis anual promedio a los trabajadores anuales a miembros individuales del pú-
ocupacionalmente expuestos a las fuen- blico debido a prácticas que producen
tes artificiales es 0,6 mSv, mientras que exposición han sido llevadas por debajo
la dosis anual promedio a los trabajado- de 0,3 mSv por año –valor recomendado
res expuestos a fuentes naturales cuya por la ICRP para la restricción primaria
concentración de radionucleidos ha au- de la dosis al público. Incluso los grupos
53
pacientes; el objetivo es recortar las do-
Parámetros Trabajadores Público
sis de una manera sensata. Algunos pro-
Dosis efectiva cedimientos médicos rutinarios pueden
Límite primario 20a 1 impartir dosis sustanciales (varios mSv)
Restricciones — b
0,3c mientras dichos valores pueden variar
Dosis equivalente enormemente de un centro médico a
Cristalino 150a 15 otro. Esto último es de una importancia
d
Piel 500 a 50 considerable. El uso de niveles orien-
Extremidades e
500 a 50 tadores proporciona un medio prácti-
co para reducir la dosis a los pacientes
a: Para estudiantes y aprendices, tres décimos de estos valores.
b: No existen valores internacionales convenidos; las restricciones
sin una disminución en la información
deben establecerse según la circunstancia (por ejemplo, tipo de diagnóstica para el médico.
industria u operación).
c: El valor probable para una sola nueva fuente de exposición.
Limitación de la dosis
d: Promediado para cualquier cm2 de piel sin tener en cuenta el
área expuesta.
El tercer requisito en las prácticas es la
e: Antebrazos, tobillos, manos y pies.
obligación de no exponer a los individuos
Límites interna- y a su descendencia a un nivel inacepta-
cionales de dosis y ble de riesgo. Esto se satisface imponien-
restricciones do límites estrictos de dosis y aplicando
( mSv/a)
de personas más expuestas a las emisio- el principio de optimización de la protec-
nes radiactivas de instalaciones nuclea- ción. La NBS especifica como límite de
res, ya sea porque viven en la cercanía dosis para trabajadores 20 mSv por año
o porque tienen algún hábito alimenta- (promediado durante un período quin-
rio especial, normalmente reciben dosis quenal, sin que sobrepase los 50 mSv du-
anuales que son una fracción de dicha rante cualquier año) y para los miembros
restricción. del público de 1 mSv por año.
Las restricciones en la dosis o los ni- Estos límites primarios, expresados
veles de orientación también son ade- en términos de dosis efectiva, tienen
cuados para la exposición médica de como propósito controlar la incidencia

54
de consecuencias serias como el cáncer los cuales, por supuesto, se establecen por
y el daño hereditario, que implican un debajo de los límites de dosis.
factor probabilista. Otro grupo de lí-
Organizaciones
mites, expresados en términos de dosis Normas básicas internacio- que patrocinaron
equivalente, son para proteger los ojos, las Normas bási-
nales de seguridad
la piel y las extremidades contra otras cas internacionales
formas de daño. Las NBS, publicadas en 1996, están de seguridad
Existen comúnmente dos conceptos basadas principalmente en el sistema, Organización para
erróneos sobre el límite de dosis. El pri- descrito anteriormente, de protección la Agricultura y la
mero es que los límites de dosis definen radiológica de la ICRP. Estas normas es- Alimentación*

un cambio abrupto en el riesgo biológico, tablecen requisitos detallados para las ex-
Organismo
una línea de demarcación entre lo seguro posiciones ocupacionales, médicas y del Internacional de
y lo inseguro. De la discusión sobre dosis público, además de especificar límites de Energía Atómica *
y riesgo, debería haber quedado claro que dosis y exenciones. También detallan los
Organización
eso no es así. También debería ser eviden- requisitos para certificar la seguridad de Internacional del
te porque hay límites de dosis diferentes las fuentes radiactivas y para enfrentar Trabajo*
para trabajadores y para miembros del las emergencias nucleares. Las Guías de
Agencia para la
público. Estos límites difieren porque se Seguridad del OIEA dan una orienta-
Energía Nuclear
considera aceptable mayor riesgo para los ción más detallada de cómo deberían de la Organización
trabajadores, que reciben el beneficio del satisfacerse los requisitos en determina- de Cooperación
y Desarrollo
salario, que para la población en general, das situaciones. La mayoría de los países Económicos
que sufre el riesgo involuntariamente. El utilizan estas normas en su legislación y
segundo concepto erróneo es considerar en los requisitos de los reguladores. Organización
Panamericana de la
que mantener la dosis por debajo del lí- Salud
mite es el único requisito importante en Infraestructura reguladora
protección radiológica. Por el contrario, Organización Mundial
el requisito máximo es mantener las dosis Las NBS especifican los requisitos de la Salud*

tan bajas como sea razonablemente alcan- técnicos, científicos y administrativos * Indica una agencia de las
zable. Esto se refleja en el creciente énfa- para el uso seguro de la radiación. Sin Naciones Unidas

sis puesto en los niveles de investigación, embargo, estos requisitos presuponen


55
que ciertos programas básicos estén en la generación nucleoeléctrica sino, en
vigencia para controlar la utilización de una escala menor, para cualquier uso de
la radiación. Dichos programas básicos la radiación. Casi todos los países hacen
son referidos como “la infraestructura algún uso de la radiación en medicina
para la seguridad”, e incluyen leyes y re- o en la industria. Cuando las NBS fue-
gulaciones sobre el uso de la radiación y ron publicadas, el OIEA se dio cuenta
de los materiales radiactivos, además de de que muchos países sin programas de
un organismo regulador responsable de centrales nucleares no contaban con una
garantizar que las mismas se cumplen. infraestructura de seguridad apropiada,
Normalmente, esa infraestructura está por lo que se inició un importante pro-
desarrollada en los países con programas yecto para ayudar a mejorar su capaci-
de centrales nucleares. Sin embargo, esta dad para administrar con seguridad los
infraestructura es necesaria, no sólo para usos de la radiación.

56
Capítulo 7  Radiación natural

La radiación ionizante de origen natu- bargo, que algunos protones de energías


ral está diseminada en todo el ambiente. más bajas proceden del Sol y son emiti-
Los rayos cósmicos llegan a la Tierra des- dos en ráfagas durante las deflagraciones
de el espacio exterior y la Tierra misma es solares. Los protones son partículas car-
radiactiva. Los materiales radiactivos na- gadas, por eso el conjunto que ingresa
turales están presentes en los alimentos, en la atmósfera es afectado por el campo
en la bebida y en el aire. Todos estamos magnético terrestre –arriban muchísimos
expuestos, en mayor o menor medida, a más cerca de los polos que en el ecuador–
la radiación natural, la fuente principal de allí que la tasa de dosis aumente con
de exposición para la mayoría de las per- la latitud. A medida que penetran en la
sonas. Sin embargo, los seres humanos, atmósfera, inician complejas reacciones
los animales y las plantas han evolucio- nucleares y como son absorbidos la tasa
nado en ese fondo de radiación natural y de dosis se reduce gradualmente cuando
en general se considera que significa un disminuye la altura. La radiación cósmica
riesgo intrascendente para la salud –aun- es una mezcla de muchas clases diferentes
que hay excepciones. de radiación: protones, partículas alfa,
electrones y diversas partículas de alta
Radiación cósmica energía. A nivel del suelo, la radiación
cósmica está constituida principalmente
Los rayos cósmicos son esencialmen- por muones, neutrones, electrones, posi-
te protones –de un origen incierto en el trones y fotones mientras la mayor parte
espacio– de energías muy elevadas, que de la dosis se debe a muones y electrones.
alcanzan nuestra atmósfera en cantidades El UNSCEAR ha calculado que la dosis
relativamente constantes. Se sabe, sin em- efectiva anual de los rayos cósmicos al ni-
57
mar. Como ejemplo, el valor anual para
La Paz es cinco veces el promedio general.
También el tipo de construcción que una
persona habita puede afectar levemente
la dosis debida a los rayos cósmicos. A la
altura de vuelo de las aeronaves comercia-
les la intensidad de los rayos cósmicos es
mucho mayor que en el suelo. A la altitud
de crucero en un vuelo intercontinental,
la tasa de dosis puede alcanzar 100 veces
el valor en el suelo. Los viajes aéreos en
general dan lugar a una dosis anual ex-
tra de 0,01 mSv, en promedio, a algunos
grupos (las dosis a los individuos “viajeros
frecuentes” será muy superior a ese prome-
Proyecto Pierre Auger, vel del mar está, en promedio, alrededor dio), pero ello no afecta el promedio mun-
estudio de la radiación de 0,4 mSv, teniendo en cuenta las varia- dial de 0,4 mSv.
cósmica, Malargüe,
Mendoza ciones en elevación y latitud.
La mayoría de la gente vive en áreas lo- Radiación gamma terrestre
calizadas a baja altura y, por ende, reciben
dosis anuales similares, debidas a la radia- Todos los materiales de la corteza te-
ción cósmica (con algunas fluctuaciones rrestre incluyen nucleidos radiactivos. La
por la latitud). Sin embargo, existen algu- energía liberada por la actividad de los
nos importantes centros urbanos a consi- radionucleidos naturales en las profundi-
derables alturas (por ejemplo, Quito y La dades es la que contribuye a dar forma a
Paz, en los Andes, Denver, en las Mon- la corteza y al mantenimiento de la tem-
tañas Rocallosas, Lasa, en el Himalaya), peratura interna de la Tierra. La energía
donde los residentes pueden recibir dosis proviene esencialmente del decaimiento
anuales varias veces mayores que las que de los isótopos radiactivos del uranio, del
reciben las personas que viven a nivel del torio y del potasio.

58
El uranio está disperso en rocas y
suelos de la corteza terrestre en baja
concentración, de unas pocas partes
por millón (ppm)1. Cuando excede las
1000 ppm en un mineral puede resul-
tar económico extraerlo para usarlo en
las centrales nucleares. El uranio 238 es
el progenitor de una larga familia o serie
de radionucleidos de diversos elementos,
que decaen en sucesión hasta alcanzar el
nucleido estable plomo 206. Entre los
productos de decaimiento está un isóto-
po del gas radiactivo radón, el radón 222,
el cual, percolando en el terreno, puede
llegar a la atmósfera, donde continuará
emitiendo radiación. El torio, también en
forma similar, está disperso en el suelo. El
torio 232 es, a su vez, progenitor de otra
familia o serie radiactiva que da lugar, en-
tre otros, al radón 220, otro isótopo del
gas radón, a veces llamado torón. El pota-
sio, mucho más común que el uranio o el
torio, representa el 2,4 por ciento en peso
de la corteza de la Tierra. El radionucleido Dosis efectivas
potasio 40, sin embargo, representa sólo Los radionucleidos en el terreno, al anuales de la
120 ppm del potasio estable. emitir la penetrante radiación gamma, radiación natural

irradian a la gente más o menos unifor- Basado en la Tabla 1


memente. Dado que la mayoría de los del informe 2000 del
1 Sin embargo, su concentración es más alta que la de UNSCEAR 2000 a la
otros elementos conocidos desde la antigüedad, como
materiales de construcción se extraen de Asamblea General de
por ejemplo el oro y el mercurio. la Tierra, también son levemente radiac- la ONU

59
con materiales con una concentración de
Fuente Promedio mun- Rango típico
dial Dosis (mSv) Dosis (mSv) radionucleidos excepcionalmente alta.
Radiación cósmica 0,4 0,3-1,0
Radiación gamma 0,5 0,3-0,6 Inhalación del radón
Inhalación de radón 1,2 0,2-10
Irradiación interna 0,3 0,2-0,8
El gas radón es una fuente importan-
te en la exposición a la radiación natural.
Total (redondeado) 2,4 1,0-10
Esto es debido a que los productos inme-
diatos del decaimiento del gas radón 222
Dosis efectivas tivos, razón por la cual las personas son son radionucleidos sólidos, de periodos
anuales de la
radiación natural
irradiadas tanto dentro como fuera de cortos, que se adhieren a partículas sus-
sus hogares. Las dosis que reciben están pendidas en el aire, las que al ser inhala-
Basado en la Tabla 1 influidas tanto por la geología de la zona das irradian los tejidos del pulmón con
del informe 2000 del donde viven como por la estructura de los partículas alfa e incrementan el riesgo de
UNSCEAR 2000 a la
Asamblea General de edificios que habitan, siendo el promedio cáncer pulmonar. Lo mismo es cierto para
la ONU de la dosis efectiva de radiación gamma el radón 220 (torón), pero en este caso el
natural de alrededor de 0,5 mSv por año. grado de exposición del pulmón es mu-
Los valores reales varían marcadamente. cho menor. Cuando el gas radón emerge
Algunos individuos pueden recibir do- del terreno, se dispersa en el aire, por lo
sis varias veces superiores o inferiores al tanto su concentración puertas afuera es
promedio. En las pocas localidades donde baja. Cuando el gas penetra en un edificio,
naturalmente el suelo tiene concentra- predominantemente a través del piso des-
ciones relativamente elevadas de radio- de el suelo, la concentración de actividad
nucleidos, como en Kerala (India) partes aumenta dentro del espacio cerrado.
de Francia y Brasil, la dosis puede llegar a Si las viviendas están bien ventiladas,
ser hasta 20 veces el promedio mundial. no se acumula el radón. Sin embargo, en
Aunque en general poco es lo que pue- muchos países –habitualmente en los más
de hacerse para influir sobre dicha dosis, fríos– los edificios se construyen poniendo
sería sensato, cuando es posible, evitar la mayor énfasis en la retención del calor y
construcción en esas zonas o la edificación la prevención de las corrientes de aire. Por

60
consiguiente, están con frecuencia pobre-
mente ventilados y la concentración de ra-
dón en su interior puede ser considerable-
mente superior a la que hay al aire libre. Las
concentraciones de radón en los edificios
también dependen de la estructura geoló- ducha

gica regional y pueden variar enormemente


entre zonas diferentes de un país e incluso
de un edificio a otro en la misma área. grietas en
pisos y
La dosis efectiva anual promedio de paredes

los productos de decaimiento del radón,


juntas
roca
en todo el mundo, se estimó en alrede- pozo de
agua drenaje
dor de 1,2 mSv. Existen, no obstante,
pronunciadas variaciones de dicho valor. suelo poroso
En algunos países (por ejemplo Finlan- fracturas en
dia), el promedio nacional es varias veces la roca

superior y, en muchos de ellos, algunos


ocupantes de viviendas particulares han
Como ingresa el
recibido dosis efectivas del orden de cen- radón en una vivienda
tenares de mSv por año. Teniendo esto en Cualquiera que detecte niveles altos
cuenta, tanto la ICRP como el OIEA han de radón en su hogar puede reducirlos,
recomendado la aplicación de niveles de impidiendo que el gas proveniente del te-
acción (expresados en Bq por metro cú- rreno ingrese en el inmueble. La manera
bico) por encima de los cuales se aconseja más eficaz para hacerlo es reducir la pre-
a los dueños de casa que atenúen el nivel sión atmosférica debajo la vivienda con
del radón en las viviendas. Típicamente un pequeño extractor. Dicha acción es un
estos niveles de acción deberían estar en- ejemplo de intervención con el fin de re-
tre 200-600 Bq por metro cúbico, lo cual ducir la exposición humana a la radiación
es cerca de diez veces el valor promedio de ionizante, según la definición de la ICRP,
la concentración del radón en las casas. como se mencionó en el capítulo 5.
61
Irradiación interna a otros radionucleidos, excepto evitar el
consumo de comida y agua con un alto
Otros radionucleidos de las series contenido de materiales radiactivos.
del uranio y del torio, en particular el
plomo 210 y el polonio 210, están pre- Dosis total
sentes en el aire, los alimentos y el agua y,
por lo tanto, irradian internamente. Tam- La dosis efectiva total promedio de-
bién el potasio 40 se incorpora al organis- bida a la radiación natural es poco más o
mo humano con la dieta normal. Ésta es menos 2,4 mSv por año, aunque puede
la principal fuente de irradiación interna, variar considerablemente. Algunos pro-
aparte de los productos de decaimiento medios nacionales exceden los 10 mSv al
del radón. Asimismo, la interacción de los año, mientras que, en algunas regiones,
rayos cósmicos con los componentes de las dosis individuales pueden rebasar los
la atmósfera origina diversos radionuclei- 100 mSv en el año, por lo general debido
dos, entre ellos el carbono 14, que tam- a niveles particularmente altos de radón
bién contribuye a la irradiación interna. y sus productos de decaimiento en las vi-
La dosis efectiva de estas fuentes de viendas.
irradiación interna se estima en 0,3 mSv Para comparar la importancia para
por año, la mitad es tributada por el la salud de las fuentes de radiación na-
potasio 40. La información de cómo el turales y artificiales, las dosis promedio
total varía de una persona a otra es limi- son datos útiles, pero pueden necesitar
tada, aunque se conoce que el conteni- ser complementadas con informes adi-
do de potasio en el organismo humano cionales cuando hay grandes variaciones
está controlado por procesos biológicos. del promedio, como pasa con el radón
La cantidad de potasio y, por ende, de dentro de las viviendas. El paso más útil
potasio 40, varía con la masa muscular podría ser describir la frecuencia con las
de las personas y es casi dos veces mayor cuales las dosis de cierto valor se produ-
en los hombres jóvenes que en las mu- cen en determinadas circunstancias.
jeres mayores. Muy poco se puede hacer
para influir la irradiación interna debida

62
Capítulo 8  Uso de la radiación en medicina

En medicina se utiliza la radiación de diagnóstico, marcadamente menos


ionizante con dos fines muy diferentes: frecuente, incluye la administración de
diagnóstico y terapia. Ambos tienen radionucleidos a los pacientes, de modo
como propósito beneficiar a los pacientes que utilizando detectores externos se
y, como en todo uso de la radiación, el puede observar cómo están funcionando
beneficio debe superar con creces el ries- sus órganos. Los médicos utilizan cual-
go. En el capítulo 6 se mencionó ese tema quiera de dichos procedimientos cuando
al tratar la justificación de las prácticas. no pueden hacer un buen diagnóstico sin
La mayoría de las personas, en algún ellos. Las dosis de radiación son general-
momento de sus vidas, es examinada ra- mente bajas, aunque pueden llegar a ser
Primera radiografía
diológicamente para ayudar al médico considerables en ciertos procedimientos. de una mano (de la
a diagnosticar una enfermedad o lesión Para tratar tumores malignos o una señora Roentgen)
en el organismo. Otro procedimiento anormalidad en el funcionamiento de

Exposiciones a la
Habitantes por Exámenes por Dosis efectiva radiación debidas
médico año cada 1000 promedio anual, a procedimientos
personas mSv médicos de diag-
nóstico (UNSCEAR)
<1000 920 1,2
1000-3000 150 Datos extraídos de la
0,14
Tabla 2 del informe
3000-10 000 20 0,02 2000 del UNSCEAR a
la Asamblea General de
> 10 000 <20 0,02
la ONU
Promedio mundial 330 0,4

63
un órgano, se necesitan dosis muy supe- Radiología
riores, a veces en combinación con otras
formas de tratamiento. Se puede utilizar En un examen radiográfico conven-
un haz de radiación para tratar la parte cional, la radiación, que es producida
afectada del cuerpo humano o adminis- por el equipo, atraviesa el paciente. Los
trar una actividad bastante elevada de un rayos x penetran los músculos y los hue-
radionucleido al paciente. sos en diferente grado, produciendo imá-
La radiología diagnóstica es el uso de genes de las estructuras internas del cuer-
rayos x para examinar a los pacientes, en po humano en una película fotográfica.
tanto que la administración de fármacos En algunos casos, las imágenes se captu-
marcados con radionucleidos para diag- ran y procesan electrónicamente. El valor
nóstico o terapia es la base de la medicina diagnóstico de esas imágenes explica por
nuclear. Cuando se utilizan haces de ra- qué los médicos en los países desarrolla-
diación para tratar a los pacientes, el pro- dos practican por lo menos una radiogra-
cedimiento se denomina radioterapia. fía por persona al año.

Dosis típicas a Estudio Dosis radiografía Dosis tomografía computada


los pacientes, convencional (mSv) (mSv)
de exámenes
radiográficos Abdomen 0,5 10
convencionales y de Cabeza 0,07 2
tomografía computada
Colon 6 –
Derivado de los datos Columna lumbar 2 5
en el informe 2000 del
Dientes <0,1 –
UNSCEAR,
Vol. 1, Anexo D, Miembros y articulaciones 0,06 –
Tablas 15 y 19
Pelvis 0,8 10
Tórax 0,1 10

64
Las partes del cuerpo más frecuen- por una com-
temente examinados son el tórax, los putadora, pro-
miembros superiores e inferiores y los duciendo una
dientes; cada una de estas partes conta- información
biliza alrededor del 25% del total de exá- diagnóstica su-
menes. Las dosis son bastante bajas, por perior. Lamen-
ejemplo, aproximadamente 0,1 mSv en tablemente, las
un estudio del tórax. Las dosis efectivas dosis de TC
de otros estudios, como la radiografía de pueden llegar
la columna lumbar, son más elevadas, a ser un orden
porque se exponen órganos y tejidos de magnitud o
que son más sensibles a la radiación. Los más que en los
exámenes del colon utilizando enema estudios radio- Equipo de tomografía
de bario ocasionan una dosis efectiva gráficos con- computada, en
operación
sustancial de aproximadamente 6 mSv, vencionales.
aunque los estudios de dicho tipo son Los exámenes con tomografía com-
sólo el 1 por ciento del total. putada son el contribuyente más impor-
En años recientes, ha aumentado tante a la dosis colectiva por diagnóstico
considerablemente la utilización de la médico y en algunos países aportan más
tomografía computada (TC) al punto del 40 por ciento del total. Los estudios
que, en los países desarrollados, cerca del colon participan con cerca del 10 por
del 5 por ciento de todos los procedi- ciento de la dosis colectiva total, mientras
mientos de diagnóstico radiológico son que los exámenes de tórax con alrededor
exámenes de TC. En esta técnica, un del uno por ciento. Resulta claro de estas
haz de rayos x en forma de abanico gira cifras que procedimientos poco frecuen-
alrededor del paciente y es registrado tes pueden originar una dosis considera-
en el lado opuesto por una hilera de blemente mayor a la población que otros Imagen de tomografía
computada
detectores. La imagen de una rodaja o más comunes. Ésta es la razón por la que
sección transversal del paciente enton- no se recurre a la tomografía computada
ces es reconstruida (matemáticamente) cuando basta una simple radiografía.
65
Medicina nuclear

En un procedimiento diagnósti-
co en medicina nuclear se administra
al paciente un radionucleido emisor
de radiación gamma en una sustancia
portadora, que puede ser un fármaco
que tienda a ser capturado preferente-
mente por el órgano o tejido bajo estu-
dio. La administración puede ser por
Tarea de calibración Sin embargo, el procedimiento que inyección, ingestión, o inhalación.
de un equipo de
tomografía por emisión imparte las dosis más altas es la radiolo- La mayoría de los procedimien-
de positrones (PET) gía intervencionista. Esto es cuando el tos de diagnóstico hacen uso del
cirujano, para realizar un procedimiento tecnecio 99m. Dicho radionucleido tie-
dentro del cuerpo del paciente, utiliza una ne un periodo (de semidesintegración)
sucesión de disparos de rayos x para “ver” de 6 horas, emite rayos gamma con una
en tiempo real dentro del organismo. Ello energía de 0,14 MeV, puede prepararse
permite que la intervención en un órgano convenientemente en el centro médico
pueda ser realizada sin una cirugía mayor, y se incorpora fácilmente a una multi-
que de otra manera sería necesaria para plicidad de sustancias portadoras. Para
tener acceso a la zona afectada. Sin em- observar cómo los órganos o tejidos se
bargo, los procedimientos mencionados comportan, o la velocidad de elimina-
pueden ocasionar a los pacientes dosis de ción del radionucleido, se utiliza un
entre 10-100 mSv y, si no se tiene cuida- detector especial denominado cámara
do, puede derivar en dosis análogamente gamma.
elevadas al médico intervencionista. En Las dosis individuales por los es-
algunos casos, las dosis debidas a dichos tudios con tecnecio son comparables
procedimientos han sido suficientemente a las de los estudios radiológicos. Sin
grandes como para causar efectos determi- embargo, la dosis colectiva debida a la
nistas en pacientes y médicos cirujanos. medicina nuclear es alrededor de un

66
orden de magnitud menor, ya que el
número de procedimientos es conside- Órgano examinado Dosis efectiva Dosis típicas a los
(mSv) pacientes en los
rablemente inferior. estudios comunes de
Cuando se utilizan radionucleidos Cerebro 7 órganos, en medicina
nuclear
para tratamiento, en lugar de diagnós- Huesos 4
tico, se administran actividades mucho Tiroides 1 Valores, redondeados,
Pulmón 1 derivados de los datos
más grandes al paciente y dosis muy en el informe 2000 del
elevadas al órgano o tejido blanco. El Hígado 1 UNSCEAR, Vol.1,
Anexo D, Tabla 42
tratamiento de una glándula tiroidea Riñón 1
hiperactiva –hipertiroidismo– utili-
zando el radionucleido yodo 131, es
probablemente el procedimiento tera-
péutico más común. Radioterapia
Aunque los radionucleidos utiliza-
dos para estos procedimientos tienen Esta técnica se utiliza para curar o, al
periodos cortos, el personal médico menos, para aliviar los síntomas más dolo-
deberá tener en cuenta que después del rosos de un cáncer, destruyendo las células
procedimiento la actividad permanece- malignas. Un haz de rayos x de alta ener- Generador de
tecnecio 99m
rá durante algún tiempo en el cuerpo gía, rayos gamma
del paciente al que se le administró. o electrones, es
Esto debería ser considerado, sobre dirigido hacia el
todo después de un procedimiento tejido enfermo
terapéutico, al decidir cuándo el pa- para impartirle
ciente puede ser dado de alta. También una dosis eleva-
algunas veces la familia y amistades del da mientras se
paciente pueden ser aconsejadas por el procura no da-
servicio médico sobre cómo tomar las ñar el tejido sano
precauciones adecuadas a una exposi- circundante. Si
ción inadvertida a la actividad rema- el tumor está
nente. profundo en el
67
cuerpo, para reducir daños secundarios
blindaje el haz se apunta desde varias direcciones.
fuente En otra forma de tratamiento, denomina-
da braquiterapia y utilizada con algunos
tipos de cáncer, una fuente radiactiva se
coloca en o sobre el cuerpo por un lapso
tumor corto. Como las dosis en radioterapia son
intensas, dicho tratamiento sólo se utiliza
cuando la perspectiva de cura o de alivio
es buena y otros métodos de tratamiento
paciente serían menos eficaces.
mesa ajustable Aunque la radioterapia puede curar el
Esquema de cáncer original, puede originar un tumor
tratamiento por
radioterapia externa maligno en otros tejidos o causar efectos
hereditarios adversos en las generaciones

iodo 125
sobre plata titanio

Esquema de “semilla”
cargada con yodo 125,
para braquiterapia 0,8 mm 0,5 mm
intersticial. Se
implantan en forma
permanente en tumores
con baja o moderada 3,0 mm
radiosensibilidad,
como los de próstata
4,5 mm

68
venideras. Sin embargo, mucha de la gen- ficación del tratamiento habían producido
te tratada con radioterapia, ha dejado atrás una sobreexposición a 28 pacientes; a con-
la edad de procrear y está demasiado en- secuencia de ello, varios fallecieron.
trada en años como para que aparezca un
cáncer tardío. Por ende, el objetivo de la
radioterapia es aumentar al máximo la efi- Niveles de orientación para
cacia del tratamiento, mientras se reducen la exposición médica
al mínimo los efectos colaterales adversos.
Aniquilar eficazmente las células can- Ya que la radiología diagnóstica es
cerosas de un tumor demanda una dosis utilizada tan ampliamente y la dosis co-
absorbida de decenas de gray. Las dosis lectiva es tan grande, es importante evitar
prescritas al tejido tumoral van desde los exposiciones innecesarias y mantener las
20 hasta los 60 Gy. Es necesario un con- exposiciones esenciales tan bajas como
siderable cuidado para impartir la dosis sea posible. La decisión de prescribir un
exacta: dosis demasiado pequeñas o gran- examen radiológico es una cuestión de
des pueden resultar en un tratamiento in- criterio médico, realizada para el máximo
completo o en efectos colaterales inacep- beneficio del paciente. La dosis al pa-
tables. Además, son necesarios rigurosos ciente debería ser la menor posible com-
procedimientos de garantía de calidad patible con un diagnóstico preciso. Los
para asegurar que el equipamiento está co- médicos precisan tener el cuidado espe-
rrectamente ajustado y mantenido. Si no cial de reducir al mínimo las dosis en los
se procede así, las consecuencias pueden exámenes pediátricos.
ser graves: en 1996 una haz de radiotera- Los métodos para minimizar dosis in-
pia mal calibrado en Costa Rica determinó cluyen el uso de un equipamiento de cali-
que más de 100 pacientes recibieran dosis dad, bien mantenido, ajustado adecuada-
mayores que las planificadas, conduciendo mente y operado con destreza, así como la
en numerosos casos a lesiones graves o la aplicación de un programa de garantía de
muerte. En 2001, se detectó en Panamá calidad en el departamento de radiología.
que problemas en la introducción de da- La dosis derivada de exámenes radiológi-
tos en el sistema computarizado de plani- cos idénticos puede variar de paciente en
69
Niveles orientativos
de dosis de la OIEA Dosis superficie de entrada
para radiografía de Examen
por radiografía mGy)
diagnóstico para un
paciente adulto típico Columna lumbar AP 10

Fuente: Normas Tórax PA 0,4


básicas internacionales
Cráneo PA 5
de seguridad para la
protección contra la
radiación ionizante y Nota: PA = proyección posterior-anterior; AP = anterior-posterior.
para la seguridad de las
fuentes de radiación
(1996) Adenda III,
página 279

paciente, debido a diferencias en el tamaño bido a todos los procedimientos de diag-


y la contextura de ellos, pero generalmente nóstico. Sin embargo, la realidad es que a
deberían estar por debajo de un valor esta- las personas jóvenes no se les prescriben
blecido. Esto, como fue mencionado en el demasiadas radiografías y que la proba-
capítulo 6, se denomina dosis de referen- bilidad de necesitar un examen aumenta
cia o dosis orientadora y la NBS incluye con la edad. En general, esto implica, por
niveles de dosis, de la tasa de dosis y de consiguiente, una probabilidad menor de
la actividad de orientación para las exposi- que llegue a manifestarse un cáncer.
ciones en las aplicaciones médicas.

Dosis total
Dado el gran número de procedi-
mientos radiográficos de diagnóstico lle-
vados a cabo, particularmente en los paí-
ses desarrollados, la dosis colectiva deri-
vada de esta práctica es realmente alta. El
UNSCEAR ha estimado una dosis colec-
tiva de 2500 millones de Sv hombre de-

70
Capítulo 9  Exposición ocupacional

Son varias las actividades laborales en Algunos trabajadores tam-


las que los trabajadores están sometidos bién están expuestos a fuentes
a la exposición a la radiación ionizante. naturales de radiación, en si-
Esto ocurre en las centrales nucleares y tuaciones tales que requieren
también en diversas industrias manu- una cierta supervisión y pro-
factureras y empresas de servicios, en las tección. Esto es particular-
áreas de defensa, en universidades e insti- mente evidente en minas y
tutos de investigación, donde se utilizan en lugares de trabajo en zonas
fuentes artificiales de radiación. Por otra donde los niveles de radón son
parte, como hemos visto en el capítulo 8, altos. Debido a que a la altu-
las fuentes artificiales de radiación son ra de crucero de las aeronaves
ampliamente utilizadas en medicina. comerciales la intensidad de
los rayos cósmicos causan ta- Dosímetro personal
Contador Geiger-Müller
sas de dosis relativamente altas, algunos
consideran que también es necesaria la
supervisión de las tripulaciones aéreas,
aunque está poco claro hasta qué pun-
to pueden reducirse razonablemente las
exposiciones.
Muchas de las personas que en su
trabajo están expuestas a la radiación
portan dispositivos individuales de vigi-
lancia radiológica (o dosímetros), tales
como una pequeña película fotográfica
71
Fuente Dosis o un material termoluminiscente mon-
(mSv) tados sobre un soporte especial. Para
Fuentes artificiales dicho propósito, también se está incre-
Industria nuclear mentando el uso de dispositivos elec-
Minería del uranio 4,5 trónicos. Éstos registran la radiación de
Tratamiento del mineral 3,3 fuentes externas incidente sobre el cuer-
Enriquecimiento 0,1 po, dando una estimación directa de la
Fabricación del combustible 1,0 dosis absorbida por el usuario.
Reactores nucleares 1,4 La forma más adecuada de determi-
Reprocesamiento 1,5 nar la cantidad de material radiactivo,
Usos en medicina ya sea de origen artificial o natural, que
Radiología 0,5 hay en el aire en los lugares de trabajo,
Odontología 0,06 es medir la actividad en muestras de ese
Medicina nuclear 0,8 aire. En algunos casos, puede ser posi-
Radioterapia 0,6 ble medir la actividad en excretas de los
Fuentes industriales trabajadores e inferir la dosis recibida o
medir la actividad directamente en el
Irradiación 0,1
Radiografía 1,6
cuerpo con dispositivos diseñados a tal
Producción de radioisótopos 1,9 efecto. El objetivo siempre es conseguir
Explotación petrolíferas 0,4 la mejor estimación de la dosis que sea
Aceleradores 0,8 posible.
Iluminación isotópica 0,4

Fuentes naturales
Fuentes de radón
Minas de carbón 0,7
Dosis efectivas anuales promedio en
Minas de metales 2,7
ocupaciones diferentes (UNSCEAR),
Lugares de trabajo a nivel del suelo (radón) 4,8 datos para 1990-1994

Fuentes cósmicas
Fuente: UNSCEAR, Informe 2000,
Tripulación de aviones comerciales 3,0 Vol. 1, Anexo E, Tablas 12, 16, 22 y 43

72
Medición de la
radiación emitida
por una fuente
radioisotópica de
energía eléctrica

Usos corrientes de
la radiación en la
industria

Radiografía de juntas y
soldaduras

Inspección por
seguridad de bolsas y
Fuentes artificiales peñan en el ámbito de la medicina es paquetes
alrededor de 800 Sv hombre. Como el Determinación del
Los trabajadores ocupacionalmente número de personas que trabaja en las nivel de contenido de
expuestos en la industria nuclear mun- aplicaciones industriales de la radiación recipientes

dial son alrededor de 800 000 y en las es menor, la dosis colectiva también es Esterilización de
instalaciones médicas, más de 2 millo- menor, alrededor de 400 Sv hombre. algunos suministros
médicos
nes. El UNSCEAR ha compilado los Sin embargo, en algunos países, di-
datos de las dosis recibidas por dichos chos trabajadores son los que reciben Eliminación de la
trabajadores y por otros, como los radió- las dosis individuales más elevadas. La electricidad estática en
la producción del papel
logos industriales. La dosis colectiva de dosis promedio en conjunto para traba-
los trabajadores de la industria nuclear jadores expuestos a fuentes artificiales Análisis de
está en alrededor de 1400 Sv hombre, de radiación es menor de 1 mSv por especímenes para el
control de la calidad
mientras que para los que se desem- año. El promedio en la industria nu-
73
Lugar de muestreo Número de Valor promedio en
muestras Bq/m3

Argentina 975 33
Provincia Ciudad
Corrientes Corrientes 124 48,5

San Luis San Luis 100 23,3

Mendoza General Alvear 100 44,9

Mendoza Malargüe 83 44,6

Mendoza San Rafael 257 37,1

Buenos Aires Capital Federal y Gran Buenos Aires 102 33,6

Córdoba Córdoba 94 16

Santiago del Estero Río Hondo y Frías 66 30,2

Río Negro Bariloche 18 35,5

Chubut Esquel y Gastre 31 16

Mediciones de gas
clear tiende a estar por encima de ese fuentes artificiales, incluyendo los de la
radón en el interior de
edificios de la valor, mientras que el promedio para el industria nuclear, están ahora por deba-
República Argentina personal en el área de la medicina es jo de alrededor de 2 mSv por año.
levemente menor. Las dosis han dismi- Las dosis a los profesionales de la salud
nuido en forma brusca, principalmente –en medicina, odontología y veterinaria–
en la última década, debido a la amplia generalmente son muy bajas, aunque son
aceptación de las recomendaciones de todavía tema de preocupación. Algunos
la ICRP y de las NBS. procedimientos para el diagnóstico ra-
Exceptuando a la minería, las dosis diológico exigen al personal médico estar
promedio de la mayoría de los trabaja- cerca del paciente, con el riesgo de una
dores expuestos ocupacionalmente a las exposición considerable. En la práctica

74
veterinaria tanto el equipamiento de ra- Alrededor de
yos x como los procedimientos son con un quinto de las
frecuencia inadecuados. personas consi-
deradas expuestas
ocupacionalmen-
Fuentes naturales te a la radiación
natural “incre-
La exposición ocupacional “incre- mentada” trabaja
mentada”, causada por fuentes naturales en negocios, ofi-
de radiación sucede principalmente en cinas, escuelas, y
minas, edificios y aeronaves. Se supervi- otros ambientes
sa la exposición a la radiación a los casi en zonas propen-
4 millones de trabajadores en las minas sas al radón. Den-
de carbón. También se supervisan rutina- tro de estas áreas,
riamente las dosis recibidas por alrededor la dosis promedio
de un millón en todo el mundo que tra- es apreciable. La
bajan en minas de otros materiales y en el dosis promedio
procesamiento de minerales con niveles para dichos tra-
de actividad natural sensiblemente por bajadores es casi
encima del promedio. 5 mSv al año
Los niveles de radón –y las dosis– en –mayor que la de otros grupos de traba- Determinación de la
las minas de carbón son bajos, porque jadores ocupacionalmente expuestos. Sin contaminación interna,
con un contador de
habitualmente la ventilación es buena. embargo, debe recordarse que este grupo todo el cuerpo
Muy pocos mineros exceden los 15 mSv tiene características especiales, porque sus
por año. En cambio, no siempre es sa- miembros se identifican por recibir do-
tisfactoria la calidad de la ventilación en sis elevadas, no porque tienen la misma
las minas de otros minerales, por lo cual ocupación.
la dosis promedio es muy superior y una Los niveles de radón varían notable-
fracción de la fuerza laboral excede dicha mente día a día debido al modo como se
dosis. ventila y se calefaccionan los inmuebles,
75
Dosis total
Ciudades Dosis efectiva (mSv)
Vancouver     Honolulu 14,2 La dosis efectiva colectiva mundial
Francfort       Dakar 16,0 debida a la exposición ocupacional es de
Madrid       Johannesburgo 17,7 alrededor de 14 000 Sv hombre por año,
Madrid       Santiago de Chile 27,5 aunque en algunas industrias los trabaja-
Copenhague     Bangkok 30,2 dores pueden recibir sólo pocos mSv al
Montreal       Londres 47,8 año. Un poco más del 80 por ciento de
Helsinki       Nueva York (JFK) 49,7 dicha dosis colectiva es debida a las fuen-
Francfort      Fairbanks, Alaska 50,8 tes naturales “incrementadas”; menos del
Londres       Tokio 67,0 20 por ciento se debe a las fuentes artifi-
París       San Francisco 84,9 ciales. La dosis promedio mundial para
los trabajadores que se ocupan de fuentes
Dosis efectiva durante artificiales es de 0,6 mSv y para los tra-
el viaje aéreo de allí que mediciones de radón en aire bajadores expuestos a las fuentes natu-
Fuente: Exposición
durante periodos cortos pueden llevar rales es de 1,8 mSv. Combinando estas
de las tripulaciones a conclusiones falsas. El mejor remedio cantidades, la dosis promedio mundial
aéreas a la radiación
cósmica. Informe del para niveles de radón elevados en los lu- para un trabajador es 1,3 mSv por año.
Grupo de trabajo 5 de gares de trabajo es el mismo que en las Sin embargo, repartida entre la población
EURADOS al Grupo de
Expertos establecido en viviendas: reducir la presión del aire bajo entera, esto implica una dosis anual de al-
el Artículo 31 del Tratado el piso. rededor de 0,002 mSv, una contribución
de EURATOM. Comisión
Europea Las dosis a las tripulaciones aéreas, relativamente menor al valor total de
debidas a los rayos cósmicos, dependen 2,8 mSv de todas las fuentes.
de las rutas y de la cantidad de horas de
vuelo. En promedio, la dosis anual está
alrededor de los 3 mSv, pero podría llegar
a duplicarse para vuelos largos a grandes
alturas. Por la naturaleza de la radiación y
de la actividad comercial, tales dosis son
inevitables.

76
Capítulo 10 contaminación ambiental

Como hemos visto en el capítulo 7, Chernóbil y por la emisión deliberada de


los radionucleidos naturales están dise- desechos radiactivos, tanto de las insta-
minados en el ambiente. Este capítulo laciones nucleares como de otras. Tales
trata sobre los radionucleidos artificia- radionucleidos migran desde el aire y el
les dispersados considerablemente por agua hacia el terreno y los alimentos y así,
sucesos tales como los ensayos de armas de diversos modos, imparten dosis de ra- Vías de exposición
nucleares en la atmósfera, el accidente de diación a los seres humanos. humana a la radia-
ción de la emisión
de radionucleidos
al ambiente

La lluvia arrastra los


materiales radiactivos
suspendidos en el aire

Irradiación externa
directa de la nube
inhalación
Dosis externa directa
de materiales radiacti-
ingestión vos depositados en el
terreno

Dosis interna de ingerir


materiales radiactivos
incorporados en los
alimentos.

Dosis interna del


consumo de agua

77
Ensayos de armas nucleares plutonio 241. Desde allí, los radionu-
cleidos se desplazaron lentamente a las
Cuando se hicieron ensayos en la at- capas inferiores y posteriormente a la
mósfera, la explosión de los dispositivos superficie de la Tierra. Antes de la pro-
nucleares expulsó hacia las capas supe- mulgación del “Tratado de prohibición
riores una gran diversidad de radionu- parcial de ensayos”, en 1963, se llevaron
cleidos, desde hidrógeno 3 (tritio) hasta a cabo alrededor de 500 explosiones at-

Dosis más elevada a los


Lugar, país Tipo(s) de ensayo(s) habitantes del lugar en el Dosis colectiva
(lugar donde se llevó a cabo el
ensayo y país responsable) de armas momento de los ensayos (Sv hombre)
(mSv)

Nevada, EE.UU. Atmosféricos y subterráneos 60-90 470


Bikini y Enewetak,
Atmosféricos 1100-6000 160
Islas Marshall (EE.UU.)
Semipalatinsk,
Atmosféricos y subterráneos 2000-4000 4600-11 000
Kazajstán (URSS)
Novaya Zemlya,
Atmosféricos y subterráneos baja baja
Federación Rusa (URSS)
Maralinga y Emeu,
Atmosféricos 1 700
Australia (Reino Unido)
Isla Christmas,
Atmosféricos baja baja
Australia (Reino Unido)
Reganne,
Atmosféricos desconocida desconocida
Argelia (Francia)
Lop Nor, China Atmosféricos 0,1 desconocida
Mururoa y Fangataufa,
Atmosféricos y subterráneos 1-5 70
Polinesia francesa (Francia)

78
mosféricas; hasta 1980 se realizaron al- carne de esos
gunas más. En la actualidad, la concen- animales que
tración de radionucleidos en el aire, en se alimentan
el agua pluvial y en la dieta humana es de liquen, el
considerablemente menor que los valo- cual es un re-
res máximos alcanzados en los primeros colector muy
años de la década de 1960. eficaz del cesio
Actualmente, en todo el mundo los que se encuen-
radionucleidos más importantes para la tra en el aire.
exposición humana debida a los ensayos, La dosis colec-
son el carbono 14, el estroncio 90 y el tiva mundial
cesio  37. Cantidades diminutas de ellos anual debida
son ingeridas con la comida y bebida. a la precipita- Castle Bravo. Explo-
También la actividad de radionucleidos ción radiactiva sión de una bomba de
emisores gamma depositado en el terre- de los ensayos de armas está ahora cerca hidrógeno

no produce un leve grado de exposición. de 30 000 Sv hombre, calculada sobre


La irradiación interna y externa contri- una población mundial de 6000 millo-
buye igualmente al promedio mundial nes de personas.
de la dosis efectiva, con un 0,005 mSv Además de las evaluaciones realizadas
por año (valor que deberíamos comparar durante muchos años de las dosis debidas
con un pico de más de 0,1 mSv en 1963). a la dispersión de radionucleidos deriva-
Se han identificado algunos grupos de dos de los mencionados ensayos atmosfé-
personas que reciben de la precipitación ricos, el OIEA ha llevado a cabo estudios
radiactiva mundial una dosis considera- sobre los efectos locales a largo plazo de
blemente más elevada que el promedio. los ensayos de armas nucleares, tanto at-
Por ejemplo, en los años sesenta, se en- mosféricos como subterráneos. En la ta-
contró que los pastores de renos y cari- bla se resumen los resultados de dichos
bús en el norte de Europa y Canadá ab- estudios y las estimaciones realizadas de
sorbieron dosis considerablemente más las dosis máximas anuales que la gen-
elevadas que otra gente, ya que comen la te recibiría si viviera en la actualidad en
79
dichos empla- contaminadas la dosis máxima anual po-
zamientos. En dría llegar a valores tan altos como 140
los atolones mSv. En la actualidad nadie vive allí, pero
actualmente dado el potencial de altas dosis existe la
deshabitados necesidad de eliminar la contaminación
de Mururoa o asegurar que las personas no permanez-
y Fangataufa, can un tiempo significativo en las áreas
en el Pacífico más contaminadas.
sur, donde la Hay un proyecto internacional, que
mayoría de los comprende a varias organizaciones de la
ensayos fueron ONU, para mejorar las condiciones en el
subterráneos, área de Semipalatinsk. La contaminación
si estuvieran radiactiva proveniente de los ensayos es
habitados, la sólo uno de los problemas que necesita-
dosis que reci- rán ser abordados.
biría la gente
no sería más El accidente de Chernóbil
de 0,25 mSv.
Ensayo subacuático de En la isla Biki- Una explosión1 y un posterior incen-
un artefacto nuclear ni, también en el Pacífico, las dosis posi- dio en uno de los reactores de la central
bles podrían haber llegado hasta 15 mSv, nuclear de Chernóbil, ocurridos el 26 de
aunque allí se están aplicando medidas abril de 1986, originó la emisión de enor-
reparadoras para reducir en el 90 por mes cantidades de radionucleidos duran-
ciento dichos valores, antes de permitir te un lapso de diez días. El material ra-
que los isleños regresen. diactivo transportado por los vientos fue
Una evaluación preliminar en Semi-
palatinsk (Kazajstán), donde se llevaron 1 Explosión de vapor provocada por un aumento in-
a cabo aproximadamente cien ensayos controlado de la potencia del reactor, que, según se
determinó posteriormente, tuvo su causa en errores
atmosféricos, mostró que si la gente lle- cometidos por el personal de operación de la Central
gase a vivir en las áreas más fuertemente Nuclear.

80
dispersado por toda Europa, desde el em-
plazamiento en Ucrania. A medida que el
aire contaminado se iba propagando por
toda Europa y aún más lejos, fueron las
condiciones climáticas, principalmente
las locales, las que determinaron dónde
se iban precipitando los radionucleidos,
por ejemplo, la lluvia provocó un depósi-
to mayor en algunas áreas que en otras.
El accidente tuvo un efecto local catas-
trófico y ocasionó una elevada exposición
a la radiación del personal de los servi-
cios de emergencia, que llevó a la muerte
a 31 personas, entre ellas 28 bomberos. Unidad 4 de la Central
Los bomberos recibieron dosis externas toda la dosis fue causada por la irradia- Nuclear Chernóbil,
accidentada en 1986.
de entre 3 y 16 Sv, agravadas por las que- ción externa debida a los radionucleidos
Vista del “sarcófago”
maduras que sufrieron en su piel, debidas depositados sobre el terreno, por la in- que cubre el reactor
a los radionucleidos emisores beta, que se halación del yodo 131 –que dio lugar a
depositaron en su ropa. Otras 209 perso- dosis en la tiroides– y por la irradiación
nas fueron hospitalizadas, de las cuales, interna debida a radionucleidos en los
según el diagnóstico, 105 sufrían síndro- alimentos.
me agudo de radiación. Afortunadamen- Después del accidente, más de
te, todas ellas se recuperaron y pudieron 100 000 personas fueron desalojadas
dejar el hospital, algunos en pocas sema- de sus hogares en el territorio de las
nas y otros, meses después. actuales Bielorrusia, Ucrania y la Fe-
Las personas que estaban en la zona deración Rusa y varias zonas se trans-
circundante al sitio del accidente reci- formaron en “prohibidas”, debido a
bieron dosis considerables debidas a los los niveles de contaminación en el te-
radionucleidos liberados, principalmen- rreno. En el propio emplazamiento de
te yodo 131, cesio 134 y cesio 137. Casi Chernóbil fue desplegada una amplia
81
Mapa de Europa mos-
trando el depósito total
de cesio 137 (pruebas
de armas nucleares,
Chernóbil, etc.)

kBq/m2 ci/km2
1480 40
185 5
40 1,8
10 0,27
2 0,054

Datos no
disponibles

operación de limpieza que involucró a llegar a justificarse en situaciones acci-


más de 750 000 personas. Algunos de dentales, aunque la ICRP recomienda
los individuos que realizaban el trabajo que en dichas circunstancias la exposi-
de descontaminación, que empezaron ción nunca debería exceder los 500 mSv.
a ser conocidos como “liquidadores”, Esto asegura que los trabajadores no ex-
recibieron una dosis por encima del lí- perimenten los efectos deterministas de
mite de los 50 mSv recomendados por la exposición a la radiación. Los datos
la ICRP. Similares exposiciones pueden publicados de las brigadas de vigilancia

82
radiológica muestran que las dosis pro- accidente. Aunque en la gran mayoría
medio durante el primer año posterior de los casos es una enfermedad seria,
al accidente fueron mantenidas por de- afortunadamente, en general, no es una
bajo de 165 mSv; en los años siguientes, dolencia mortal.
fueron gradualmente reducidas a menos El UNSCEAR, hasta la fecha, no en-
de 50 mSv. contró evidencia científica alguna de au-
Se han realizado exhaustivos estu- mento en la incidencia de cualquier otro
dios de la población, tanto de la cerca- efecto sobre la salud relacionado con la
nía de Chernóbil como en otros sitios, exposición a la radiación. Esto no sig-
buscando posibles consecuencias a la nifica que no habrá otras consecuencias
salud, derivadas del accidente. La úni- –los individuos más expuestos tienen en
ca secuela importante de la irradiación, el futuro un riesgo mayor de sufrir secue-
comprobada hasta ahora, en regiones las asociadas con la radiación– pero el
de Bielorrusia y Ucrania, es un aumen- UNSCEAR concluyó que no es proba-
to de la incidencia de cáncer tiroideo ble que la gran mayoría de la población
en los niños y adolescentes, debido a la experimente problemas de salud graves
incorporación de yodo 131, principal- atribuibles a la irradiación producida por
mente por beber leche contaminada. El el accidente.
yodo 131 es un radionucleido de perio- Otro efecto serio sobre la salud, ob-
do corto (8 días), que se sabe es con- servado en las poblaciones vecinas, pa-
centrado por la tiroides. Usando datos rece ser causa de la tensión y ansiedad
de la vigilancia radiológica, entre otros, provocadas por el accidente, incluyen-
ha sido posible estimar los factores de do el miedo a la radiación. Aunque di-
riesgo para dicho efecto en la salud de chos efectos son de naturaleza diferente
los niños. En 2000, el UNSCEAR pu- a las afecciones tiroideas arriba men-
blicó una revisión de las consecuencias cionados, no son menos reales y apa-
del accidente de Chernóbil. Sus eva- recieron extensamente en toda Europa,
luaciones indicaron que hubo alrede- en las regiones afectadas por la precipi-
dor de 1800 casos de cáncer tiroideo tación radiactiva. Por ejemplo, en Es-
en niños expuestos en el momento del candinavia, donde durante las primeras
83
Emisiones radiactivas

La industria nucleoeléctrica, estable-


cimientos militares, institutos de inves-
tigación, hospitales y otras instalaciones
industriales emiten al medio ambiente
radionucleidos de origen artificial. Las
emisiones de cierta importancia deberían
estar sujetas al control legal; deben estar
autorizadas y bajo vigilancia radiológi-
ca. Los dueños u operadores de las ins-
talaciones emisoras de radionucleidos y,
además, algunos organismos de control,
llevan a cabo programas de vigilancia ra-
diológica.
Diagrama del ciclo del La industria de generación nucleo-
combustible nuclear semanas después del accidente la gente eléctrica es la que emite la mayor parte
mostrando la fabrica- sólo recibió en promedio una dosis de de los materiales radiactivos. En cada fase
ción del combustible, la
operación del reactor, alrededor de 0,1 mSv, muchas personas del ciclo del combustible nuclear, una
el reprocesamiento del notificaron a sus médicos sensaciones diversidad de radionucleidos es liberada
combustible y la ges-
tión de los desechos
de náusea, dolores de cabeza, diarrea y en forma líquida, gaseosa o de partículas
hasta erupciones cutáneas. Luego de un sólidas. La naturaleza del desecho depen-
siglo de estudios científicos sobre los de de la operación o del proceso en par-
efectos de la radiación, se puede con- ticular.
cluir que no es posible que tales dosis El 16 por ciento de la energía eléc-
bajas puedan conducir directamente a trica generada anualmente en el mun-
los síntomas informados. Sin embargo, do2 proviene de las centrales nucleares.
el miedo intenso a la radiación es muy Durante la operación normal de las
real para la gente y ésta es otra de las
lecciones del accidente de Chernóbil . 2 Datos de fines de diciembre de 2006.

84
instalaciones nucleares, las emisiones
de radionucleidos son pequeñas y la Fase del ciclo Tipo de Personas más Dosis
exposición tiene que ser estimada ha- emisión expuestas colectiva
(mSv) (Sv hombre)
bitualmente a partir de modelos de
transferencia al medio ambiente. Para Fabricación de Aerotransportada 0,01 350
combustible Líquida 0,01
todas las operaciones del ciclo del com-
Operación del Aerotransportada 0,001 380
bustible nuclear –que incluye tanto la
reactor Líquida 0,004
minería como el tratamiento del mi-
Reprocesamiento Aerotransportada 0,05 4500
neral, la fabricación del combustible, del combustible Líquida 0,14
la operación de la central nuclear y el
reprocesamiento del combustible– el
Dosis anuales debido a
UNSCEAR ha estimado que las expo- medidas pueden reducir sustancialmen- emisiones del ciclo del
siciones para la vecindad y la región es- te tanto las dosis individuales como las combustible nuclear
tán en alrededor de 0,9 Sv hombre por colectivas.
gigawatt año (GW a). La generación Las emisiones de las instalaciones de
nucleoeléctrica mundial actual está por reprocesamiento de combustible ocasio-
arriba de los 270 GW anuales, lo que nan dosis anuales de hasta 0,14 mSv a
significa una dosis colectiva total de al- las personas más expuestas –esto es, a los
rededor de 230 Sv hombre debida a esa que consumen mariscos del lugar, prin-
fuente. Generalmente las dosis indivi- cipalmente debido a los actínidos3. Las
duales son bajas, por debajo de 1 µSv emisiones al aire de estroncio 90 y otros
en un año. radionucleidos producen dosis indivi-
En el caso de accidentes donde ha duales anuales inferiores a 0,05 mSv, de-
habido una contaminación local con- bido a que estos se incorporan a la leche
siderable, las dosis pueden ser mayores y verduras de la zona. La dosis colectiva
que la restricción de dosis. Cuando co- anual por las emisiones al aire, principal-
rresponde, se toman medidas para redu-
cir las dosis a las personas, como se hizo 3 Las únicas plantas de reprocesamiento comerciales
que hay actualmente se encuentran en Francia y UK
en Chernóbil, donde se confinaron áreas –emplazadas en zonas costeras– y descargan desechos
en los alrededores de la Central. Tales en el mar.

85
mente del carbono 14 Uranio empobrecido
que luego se incor-
pora a los alimen- Durante los años noventa en la Gue-
tos, es de alrededor rra del Golfo y en los conflictos origina-
de 500 Sv hombre. dos en la disolución de la ex Yugoslavia,
Por la emisión de fue usada munición fabricada con ura-
líquidos al ambien- nio empobrecido (DU por las siglas de
te, es alrededor de su nombre en inglés). El riesgo de daño
Medición en el labo- 4000 Sv hombre, de- al personal militar en un campo de ba-
ratorio de muestras
ambientales bido principalmente al cesio 137 incor- talla debería ser puesto en el contexto
porado en el pescado. de otros riesgos evidentes, pero el uso
Aunque en la actualidad en la mayo- de munición de uranio empobrecido ha
ría de los países se controlan estrictamen- creado preocupación respecto a los efec-
te las emisiones radiactivas al ambiente, tos que tienen sobre la salud, tanto del
en el pasado no siempre fue así. En es- personal militar como de la población,
pecial, algunas instalaciones militares posteriormente al conflicto.
que funcionaban durante la Guerra Fría Como ya se ha descrito, el uranio
adoptaron métodos de gestión de los de- existe naturalmente en el medio am-
sechos que serían inaceptables para una biente. Está disperso ampliamente en la
instalación nuclear civil moderna. Como corteza terrestre, en el agua dulce y del
ocurrió, por ejemplo, en la instalación de mar. Como consecuencia, todos esta-
Mayak, cerca de Cheliabinsk en la Fe- mos expuestos a los isótopos del uranio
deración Rusa, donde se puede ver que, y sus productos de decaimiento, aun-
como resultado de su funcionamiento, que, dependiendo de las circunstancias,
las áreas alrededor de la planta y aguas existen enormes variaciones en las dosis
abajo en el Río Techa tienen niveles de recibidas. El uranio empobrecido es un
contaminación muy altos y algunos habi- subproducto del ciclo de combustible,
tantes de la región pueden haber recibido donde el uranio natural es enriquecido
dosis elevadísimas (hasta 1 sievert o más) para proveer el combustible conveniente
durante sus vidas. para la mayoría de las centrales nucleo-

86
eléctricas. Se llama uranio empobrecido munición de uranio empobrecido con
porque se ha extraído del uranio natural las manos desnudas y si fuera posible
algo del isótopo uranio 235. Una frac- debería ser evitada completamente.
ción muy grande de los isótopos pro- Por consiguiente, las dosis debidas
ductos del decaimiento del uranio es al uranio empobrecido son reales y, en
eliminada durante ese proceso. algunas circunstancias, podrían ser sig-
El uranio empobrecido se encuentra nificativas para el personal militar. Es
en forma metálica en la munición y pre- probable que en la fase posconflicto las
ocupa que en el medio ambiente haya dosis a las personas sean considerable-
niveles elevados, debido a su uso. Tam- mente más bajas y relativamente fácil de
bién existe intranquilidad por las perso- evitar.
nas que tienen que manipular el uranio
empobrecido metálico. Evaluaciones de Gestión de áreas
la dosis a personal militar que ingresó en
contaminadas
un tanque poco después de que éste fue-
ra impactado por un proyectil de DU, Como hemos visto (otros ejemplos
indican dosis posibles de decenas de se desarrollarán en capítulos posterio-
mSv, debidas a la inhalación de vapores res), regiones de los rincones más dispa-
y polvo. En contraste, las dosis debidas res del mundo han sido contaminadas
a la resuspensión de polvos en el mismo con radionucleidos, como resultado de
ambiente, para personas expuestas tiem- diversas actividades humanas. En los ca-
po después del impacto, es probable que sos donde el nivel de contaminación es
sean mil veces menor, de unas decenas alto, podrían necesitarse medidas para
de µSv. Las dosis en contacto, cuando certificar la seguridad de que el área
se manipula el uranio empobrecido me- puede ser habitada o utilizada para otros
tálico con las manos desnudas, son al- propósitos. En zonas pequeñas, podría
rededor de 2,5 mSv/h, principalmente ser posible hacerlo removiendo tanto la
de radiación beta, la que, como no es tierra contaminada como otros materia-
penetrante, sólo afecta a la piel. Aun así, les, pero en áreas extensas la cantidad de
debería desaconsejarse la recolección de material sería demasiado grande.
87
Otros modos de proteger a las per- va. Por consiguiente, salvando algunas
sonas incluyen, por ejemplo, prohibir instalaciones militares, en promedio la
el acceso a determinadas áreas e impedir dosis efectiva máxima de la emisión de
la construcción de viviendas en zonas radionucleidos artificiales está cerca de
afectadas por desechos de minería que 0,14 mSv al año y la dosis efectiva colec-
podrían producir niveles del radón altos. tiva en alrededor de 5000 Sv hombre en
También pueden utilizarse tratamientos un año o 0,001 mSv cuando se la pro-
químicos para reducir la cantidad de ma- media por toda la población mundial.
terial radiactivo que los alimentos pue-
den absorber del suelo. Ejemplos de ellos
son la administración de “Azul de Prusia”
(un compuesto químico que incrementa
la tasa de excreción del cesio por las vacas,
para que no se incorpore a la leche y a la
carne) al ganado bovino que pastorea en
suelos contaminados –como se hizo en
la región de Chernóbil– y el tratamiento
del terreno con potasio, para detener la
absorción del cesio por los árboles –como
se aplicó en la isla Bikini.

Dosis total
Excepto algunas instalaciones mili-
tares y las recién mencionadas, ninguna
otra instalación que emite radionuclei-
dos artificiales al medio ambiente causa
a las personas más expuestas una dosis
mayor de 0,02 mSv al año ni contribu-
ye significativamente a la dosis colecti-

88
Capítulo 11  Generación nucleoeléctrica

Los reactores nucleares como fuen-


te de calor para generar electricidad se
utilizan desde la década del 50, en el
siglo pasado. A fines de diciembre de
2006, según la información suministra-
da por el Organismo Internacional de
Energía Atómica, había en operación
4421 centrales nucleares, en 30 países,
con una capacidad instalada total de
casi 370 GW (e).

Centrales nucleares
Para funcionar, los reactores nucleares
dependen de la reacción entre los neu-
trones y los núcleos de los átomos del Central Nuclear
Atucha I, vista desde
combustible. El uranio, el combustible porción de 0,7% y 99,3% respectivamen-
el río Paraná
para casi todos los reactores, está com- te. Para los primeros diseños de reactores,
puesto esencialmente por dos isótopos, el único combustible que había disponi-
uranio 235 y uranio 238, que se encuen- ble era el uranio natural2, pero la mayoría
tran en el elemento natural, en una pro- de los reactores que están actualmente en

1 El dato no incluye las 6 centrales nucleares en ope- 2 De los 90 elementos presentes en la naturaleza, el
ración en Taiwán. uranio es el más pesado.

89
operación usa uranio está tendiendo a utilizar en algunos reac-
enriquecido, que tie- tores un combustible de óxidos mixtos
ne aproximadamen- (conocido como MOX), el cual incluye
neutrón libre
te 2,5 por ciento de uranio enriquecido mezclado con el plu-
uranio 235. tonio recuperado del reprocesamiento del
235
U Cuando el uranio combustible gastado. Ésta es una manera
235 absorbe un neu- de reciclar el combustible y controlar las
trón y se fisiona, se li- existencias de plutonio.
bera energía, porque El combustible de un reactor nuclear
236
U el núcleo del átomo es ensamblado en una estructura deno-
de uranio 235 se par- minada núcleo, que también contiene el
92
Kr 141
Ba
te en dos fragmentos, moderador, que puede ser agua [común
calor
llamados productos o pesada] o grafito, para frenar o termali-
de fisión, que salen zar a los neutrones3. El refrigerante, por
neutrón libre neutrón libre
despedidos a gran lo general agua [que también puede ser
velocidad acompa- común o pesada] o un gas [dióxido de car-
neutrón libre
ñados por neutrones bono o helio], transporta el calor generado
con alta energía y de dentro del combustible, hasta los inter-
Diagrama esque-
mático de la fisión del
rayos gamma. Para inducir más fisiones cambiadores de calor, donde se produce
uranio 235 en el uranio 235 [y así mantener la re- el vapor. Finalmente, el vapor propulsa el
acción en cadena] los neutrones tienen turbogenerador, haciéndolo girar para pro-
que ser frenados dentro del reactor. En ducir electricidad.4
cambio, cuando el núcleo de uranio 238
absorbe un neutrón rápido, se transforma 3 Moderar o termalizar los neutrones significa re-
ducir su velocidad hasta alcanzar la velocidad que
en uranio 239, que decae rápidamente tienen normalmente las moléculas a la temperatura
produciendo finalmente plutonio 239. de operación.
Éste también puede fisionar o bien cap- 4 La generación de energía eléctrica se lleva a cabo
turar neutrones para crear isótopos de mediante diversas tecnologías, pero en todos los casos
se trata de un proceso de conversión de energía ciné-
otros actínidos más pesados, como el tica a energía eléctrica. Esa conversión se lleva a cabo
americio o el curio. En la actualidad, se mediante una turbina, que es un componente común

90
generador de vapor Esquema simplificado
esfera de
turbina
del funcionamiento
contención vapor de la Central Nuclear
Atucha I

generador
eléctrico
bomba

reactor

condensador
circuito del
moderador
agua de río

El combustible [en forma de pastillas sor (en algunos diseños, los elementos
cerámicas de óxido de uranio] se encap- combustibles están contenidos en cientos
sula en recipientes metálicos [vainas de de tubos de presión independientes). Un
paredes delgadas de una aleación de cir- blindaje de hormigón macizo cumple la
conio] y el núcleo del reactor es confina- función de absorber la intensa radiación
do en una vasija o recipiente de presión gamma que emite el núcleo durante la
de acero, con paredes de 20 cm de espe- operación y aún después de extinguida la
reacción de fisión. En la mayoría de las
en todos los tipos de centrales eléctricas. La turbina centrales nucleares también existe, adi-
puede ser movida por agua, en las centrales hidroeléc- cionalmente, un edificio de contención
tricas, por aire, en el caso de los generados eólicos, o
vapor de agua, en las usinas térmicas. Estas últimas que confina al reactor y al denominado
necesitan calor para producir el vapor de agua y lo sistema primario de transporte de calor.
generan quemando carbón, fuel oil o gas natural, o
bien usan el calor generado en la fisión de los átomos
El combustible sin uso sólo es leve-
de uranio, en las centrales nucleares. mente radiactivo y se puede manipular sin
91
Aunque la seguridad es una cuestión
crucial en todas las centrales nucleares, des-
de el accidente de Chernóbil y la disolución
de la URSS existe un enfoque especial so-
bre la seguridad de los reactores WWER y
RBMK. En tal sentido, se logró un enor-
me progreso gracias a los esfuerzos de los
especialistas de Europa Oriental y de la ex
Unión Soviética, apoyados por muchos
proyectos de cooperación internacional.

Elementos combustible
Revisión final de la fabricación de elementos
para las centrales blindajes. Sin embargo, una vez cargado combustible para la Central Nuclear Atucha I, en
nucleares CANDU,
fabricados en en el reactor, la radiactividad aumenta la que originalmente se utilizaba uranio natural
y en la actualidad se usa uranio levemente
Argentina. enormemente, debido a la gran cantidad enriquecido
Cada elemento está
de radionucleidos producidos por la fisión
compuesto por 37
varillas de Zircaloy, del uranio; esto significa que un accidente
que contienen óxido en el reactor podría dispersar en el medio
de uranio natural, en
forma de pastilla ambiente grandes cantidades de material
radiactivo. Una vez que se retira del reac-
tor, el combustible gastado permanece ca-
liente5, por lo tanto debe almacenarse en
piletas con agua para evitar que se funda y
para reducir la exposición a la radiación.

5 El combustible usado continúa generando calor de-


bido a la desintegración radiactiva de los productos
de fisión remanentes en él.  

92
Los principales tipos de
centrales nucleares tienen:

Reactores de agua presurizada (PWRs),


reactores de agua en ebullición (BWRs)
y reactores WWER (un diseño de central
nuclear soviético similar a un PWR) todos
las cuales utilizan agua común como mode-
rador y refrigerante.

Reactores de agua pesada, tales como los


de las centrales CANDU de diseño cana-
diense, que usan agua pesada (agua donde
los átomos de hidrógeno han sido reempla-
zados con deuterio, un isótopo del hidróge-
no) como moderador y refrigerante.
Central Nuclear
Embalse, diseño
Reactores enfriados con gas que usan CANDU
dióxido de carbono gaseoso como refri-
gerante y normalmente grafito como mo-
derador.

Reactores enfriados por agua en ebulli-


ción, moderados con grafito, del diseño
RBMK (desarrollado únicamente en la ex
URSS).

93
Producción de
Generación Reactores en Reactores en Reactores Reactores
nucleoelectricidad
en el mundo nucleoeléctrica operación construcción planificados  propuestos
– 2005-2007 2005 enero 2007 enero 2007 enero 2007 enero 2007
(actualizado a Millardo*
enero de 2007) kWh %e No MWe No MWe No MWe No MWe
Alemania 154,6 31 17 20.303 0 0 0 0 0 0
Fuente de los datos: Argentina 6,4 6,9 2 935 1 692 0 0 1 700
World Nuclear Armenia 2,5 43 1 376 0 0 0 0 1 1.000
Association. Bélgica 45,3 56 7 5.728 0 0 0 0 0 0
Brasil 9,9 2,5 2 1.901 0 0 1 1.245 4 4.000
Bulgaria 17,3 44 2 1.906 0 0 2 1.900 0 0
Canadá 86,8 15 18 12.595 2 1.540 2 2.000 0 0
China 50,3 2,0 10 7.587 5 4.170 13 12.920 50 35.880
EE.UU. 780,5 19 103 98.254 1 1.200 2 2.716 21 24.000
Egipto 0 0 0 0 0 0 0 0 1 600
Eslovaquia 16,3 56 5 2.064 0 0 2 840 0 0
Eslovenia 5,6 42 1 696 0 0 0 0 1 1.000
España 54,7 20 8 7.442 0 0 0 0 0 0
Finlandia 22,3 33 4 2.696 1 1.600 0 0 0 0
Francia 430,9 79 59 63.473 0 0 1 1.630 1 1.600
Hungría 13,0 37 4 1.773 0 0 0 0 0 0
India 15,7 2,8 16 3.577 7 3.178 4 2.800 15 11.100
Indonesia 0 0 0 0 0 0 0 0 4 4.000
Irán 0 0 0 0 1 915 2 1.900 3 2.850
Israel 0 0 0 0 0 0 0 0 1 1.200
Japón 280,7 29 55 47.700 2 2.285 11 1.4945 1 1.100
Kazajstán 0 0 0 0 0 0 0 0 1 300
Lituania 10,3 70 1 1.185 0 0 0 0 1 1.000
México 10,8 5,0 2 1.310 0 0 0 0 2 2.000
Países Bajos 3,8 3,9 1 485 0 0 0 0 0 0
Pakistán 1,9 2,8 2 400 1 300 2 600 2 2.000
Reino Unido 75,2 20 19 10.982 0 0 0 0 0 0
República Checa 23,3 31 6 3.472 0 0 0 0 2 1.900
República de Corea 139,3 45 20 17.533 1 950 7 8.250 0 0
Rumania 5,1 8,6 1 655 1 655 0 0 3 1.995
Rusia 137,3 16 31 21.743 3 2.650 8 9.600 18 21.600
Sudáfrica 12,2 5,5 2 1.842 0 0 1 165 24 4.000
Suecia 69,5 45 10 8.975 0 0 0 0 0 0
Suiza 22,1 32 5 3.220 0 0 0 0 0 0
Turquía 0 0 0 0 0 0 3 4.500 0 0
Ucrania 83,3 49 15 13.168 0 0 2 1.900 0 0
Vietnam 0 0 0 0 0 0 0 0 2 2.000
* Un millardo = mil Total 2.626 16 435 368.860 28 22.735 64 68.861 158 124.225
millones

94
Capítulo 12  Gestión de los desechos radiactivos

En el capítulo 10, se describieron la minería, concentración y purifica-


las emisiones de desechos radiactivos ción del uranio y el desmantelamiento
provenientes de las instalaciones del de instalaciones nucleares en desuso–
ciclo del combustible nuclear, pero sino también en tareas que implican
también los hay de origen diferente. la utilización de sustancias radiactivas,
No sólo se producen desechos en las en el campo médico, industrial y de la
distintas fases del ciclo –que incluye investigación.

Los desechos exentos


tienen una concentración muy baja de actividad y no precisan ser diferenciados de los dese-
chos comunes.

Los desechos de nivel bajo/intermedio


son artículos como papeles, ropa y equipamiento de laboratorio utilizados en áreas donde se
manipulan sustancias radiactivas, también son desechos de este tipo los suelos contamina-
dos y materiales de construcción, junto con elementos que han sido usados para tratar las
emisiones líquidas y gaseosas antes de liberarlas al ambiente y de lodos acumulados en los
depósitos enfriados donde se almacena el combustible gastado.

Los desechos de periodo corto


abarcan principalmente materiales contaminados con radionucleidos de periodos de semi-
desintegración relativamente cortos (menos de 30 años) y que sólo tienen concentraciones
muy bajas de radionucleidos de periodo largo.

95
Los desechos NORM (material radiactivo de origen natural, NORM de las
siglas en inglés)
son desechos con una concentración bastante baja de radionucleidos naturales
(aunque a menudo superiores a las concentraciones que se encuentran en la natura-
leza) y con frecuencia producidos en cantidades enormes. Este tipo de desechos se
genera tanto en la minería como en el procesamiento del uranio y de otros minerales,
por ejemplo, los fosfatos utilizados como fertilizantes.

Pilas de fosfoyeso, Los desechos alfa (o desechos transuránicos)


desecho levemente engloban radionucleidos emisores alfa como isótopos del plutonio –en algunos países se los
radiactivo, provenien- trata como una categoría separada.
tes de la producción de
fosfatos para fertilizan-
tes, Florida, EE.UU. Los desechos de alta
El fosfoyeso solía uti- sólo se refieren al combustible irradiado en un reactor (en los países donde se lo considera
lizarse como material como un desecho) o a los líquidos fuertemente radiactivos producidos cuando se reprocesa
de construcción de el combustible “gastado”. El volumen de este tipo de desechos es muy pequeño, pero su
viviendas concentración de materiales radiactivos es tan elevada que genera una considerable cantidad
de calor.

El objetivo de la gestión de los dese- En muchos países, los desechos de pe-


chos es por una parte procesarlos adecua- riodo corto son eliminados en reposito-
damente para su almacenamiento/dis- rios cerca de la superficie, comúnmente
posición final y por otra, efectuar dicho trincheras de paredes impermeabilizadas
almacenamiento/disposición final para de varios metros de profundidad o bó-
que no exista algún riesgo inaceptable vedas de hormigón armado construidas
para las generaciones presentes o futu- sobre o a ras del suelo. Los desechos eli-
ras. Aquí disposición final simplemente minados se cubren con unos metros de
significa que no existe intención alguna tierra y, con frecuencia, con una capa de
de recuperación, pero no implica que sea arcilla para aislarlos del agua. Un método
imposible hacerlo. de disposición similar se utiliza en deter-

96
Clase de desecho Fuentes típicas Características Disposición final

Desechos exentos Cantidades muy Se tratan como los Instalaciones de eliminación de


limitadas de desechos normales desechos municipales
radionucleidos

Desechos de la minería Colas de extracción Grandes volúmenes Represas de colas de extracción.


Almacenamiento subterráneo de las
colas de extracción concentradas

Desechos NORM Desechos de Niveles “aumentados” Como colas de extracción los de bajo
incrustaciones en de radionucleidos nivel. Almacenamiento en superficie
cañerías o equipamiento naturales para niveles superiores
del procesamiento de
minerales

Desechos de nivel bajo/ Papel. vestimentas, Limitada generación de Instalaciones de eliminación a poca
intermedio equipamiento calor profundidad para periodos cortos o
de laboratorios, en cavernas cavadas a profundidad
suelos y materiales intermedia (de alrededor de 60 a 100
de construcción m de profundidad)
contaminados
Desechos de periodos largos:
Materiales de pendientes del desarrollo de
intercambio iónico instalaciones para la eliminación a
del tratamiento de mayor profundidad
lodos de estanques de
enfriamiento

Desechos alfa Igual a desechos de Considerados una Eliminación geológica Se está


nivel bajo/intermedio, categoría especial en estudiando el almacenamiento a
pero contaminados con algunos países profundidad intermedia (decenas de
emisores alfa (sobre metros)
todo plutonio)

Desechos de alta Elementos combustibles Necesita gruesos Eliminación geológica (unos pocos
gastados (cuando son blindajes y refrigeración cientos de metros de profundidad en
considerados desechos) las formaciones geológicas estables)

Líquidos muy activos del


reprocesamiento

97
procedimiento fue prohibido por la Con-
vención de Londres; ahora habitualmen-
te quedan almacenados en espera de una
decisión sobre el método de disposición
final. Entre las opciones más probables
está la de los repositorios a gran profun-
didad en un subsuelo de condiciones
geológicas adecuadas. Aunque muchos
países tienen planes para repositorios geo-
lógicos de ese tipo, en la actualidad sólo
hay operando uno, en el estado de Nuevo
México, EE.UU.: la “Planta piloto para
el aislamiento de los desechos” (WIPP,
por sus siglas en inglés), destinada a los
Almacenamiento minados países para grandes cantidades desechos que contienen actínidos.
temporario, bajo agua,
de los elementos com- de desechos NORM, como las denomi- Cuando la intención es la disposición
bustibles gastados, de nadas colas de extracción de la minería y directa del combustible gastado, en lugar
las centrales nucleares
suecas
concentración del uranio. Por ejemplo,
Vista aérea del depósito provisorio de
Suecia tiene en funcionamiento en Fors-
elementos combustibles gastados,
mark, debajo del lecho del Mar Báltico, llamado CLAB, Suecia
un repositorio para sus desechos de nivel
bajo/intermedio (aunque básicamente de
periodo corto).
Muchos desechos de nivel bajo/inter-
medio que no se encuentran en la forma
más adecuada para su disposición, tienen
que ser mezclados con un material inerte
como hormigón, bitumen o resina. En el
pasado, algunos países eliminaban esos
desechos en el mar, pero dado que dicho

98
de su reprocesamiento, se lo almacena ya ción o inmovilización de los materiales
sea dentro del emplazamiento de la central radiactivos remanentes. En muchos ca-
nuclear o en instalaciones especialmente sos, el objetivo final es limpiar el terreno
dedicadas. Eso es en parte para permitir de todo desecho radiactivo importante,
que el combustible se enfríe, aunque es aunque no siempre es posible o necesario
obvio que permanecerá allí hasta que se hacerlo.
disponga de una instalación para la dis- Hasta ahora, son relativamente pocas
posición final. Los desechos líquidos de las instalaciones a escala comercial que
actividad alta del reprocesamiento se al- han sido clausuradas completamente.
macenan corrientemente en tanques es- No obstante, se ha ganado mucha expe-
peciales refrigerados, pero se están cons- riencia en la clausura de una variedad de
truyendo instalaciones para solidificarlos instalaciones, entre las que se incluyen
incorporándolos a un material vítreo. Los unas cuantas centrales nucleares, diversos
bloques de vidrio se almacenarán durante reactores de investigación y prototipo y
décadas para permitir el enfriamiento y numerosos laboratorios, talleres, etc. El
luego se procederá a la disposición final, hecho que muchos reactores nucleares en
probablemente bien profundo en el sub- el mundo están acercándose al final de su
suelo. vida útil ha orientado la atención hacia
los problemas asociados con la clausura.
Clausura La clausura exige un control estricto
de las operaciones para optimizar la pro-
Clausura es el proceso que tiene lu- tección de los trabajadores y del público.
gar al final de la vida útil de una instala- Para ocuparse de las partes más radiactivas
ción nuclear (o de un sector de ella) o de de una instalación, en especial del núcleo
cualquier otro lugar donde se utilizaron del reactor, se han desarrollado técnicas
materiales radiactivos, para lograr una de manipulación remota. El desmantela-
solución segura en el largo plazo. Puede miento de grandes instalaciones también
incluir descontaminación del equipa- genera grandes volúmenes de “desechos”.
miento o de edificios, desmantelamiento Algunos serán desechos radiactivos de
de instalaciones o estructuras, y remo- nivel bajo/intermedio que necesitarán
99
ser tratados adecuada- el material radiactivo podría aflorar de
mente. No obstante, un repositorio profundo sólo después de
también habrá grandes muchos miles de años y no tenemos idea
cantidades de materia- alguna sobre los hábitos o estilos de vida
les estructurales –como que tendrán nuestros descendientes en
acero y hormigón– no un futuro tan lejano.
perceptiblemente ra- Un segundo requisito es aplicar el
Reemplazo de diactivos. Serán nece- principio que todas las exposiciones de-
generadores de vapor sarios entonces procedimientos especiales berían ser tan bajas como sea razonable-
de una central nuclear.
Los componentes
para “autorizar” dichos materiales como mente alcanzable, teniendo en cuenta
retirados son trata- exentos, es decir, que no deberán ser tra- los factores económicos y sociales. Esto
dos como desechos tados como desechos radiactivos. significa que las distintas opciones para
radiactivos
gestionar una clase especial de desecho
–incluyendo tratamiento, inmoviliza-
Criterios para la disposición ción, embalaje y disposición– deberían
compararse sobre la base de los riesgos
final
asociados, costos y otros factores menos
Se han llevado a cabo extensos deba- cuantificables, aunque no menos impor-
tes sobre los criterios para juzgar la acep- tantes. Alguna de estas comparaciones
tabilidad de los métodos de disposición estarán comprendidas dentro de la pro-
de los desechos, tanto desde el punto de tección radiológica, pero eventuales deci-
vista de la protección radiológica como siones podrían ser determinadas por otras
de una perspectiva social más amplia. La influencias.
opinión consensuada es considerar que Para la sociedad, la cuestión difícil so-
las generaciones futuras deberían contar bre la disposición de desechos es qué peso
con el mismo grado de protección que debería darse en la actualidad a la proba-
en la actualidad tiene la población en bilidad matemática de los efectos nocivos
general. Sin embargo, es difícil de tra- en el futuro distante. Este problema no es
ducir este requisito en normas prácticas exclusivo para la disposición de desechos
de protección radiológica. Por ejemplo, ni para la protección radiológica, aunque

100
es particularmente significativo aquí. La
respuesta más ética puede ser: suponer
que las condiciones actuales persisten y
que el perjuicio a las generaciones futu-
ras tiene la misma importancia que el
perjuicio a la generación actual. Dicha
argumentación debe flexibilizarse, por
supuesto, por la incertidumbre en la pre-
dicción de efectos posibles que tendrán
lugar dentro de siglos y milenios.

Otras prácticas de gestión


de desechos
Vista aérea de las
En el pasado, por diversas razones, no Ártico– desechos de reactores nuclea- instalaciones del
repositorio de media
algunas prácticas de gestión de desechos res de submarinos e incluso combustible
actividad, en Suecia.
no fueron realizadas como debería haber nuclear. Entre 1993 y 1997, el “Proyecto Los recintos de alma-
sido y ello ha dado como resultado algu- internacional de evaluación de los mares cenamiento fueron
construidos perforan-
nos casos de contaminación del ambiente del Ártico”, coordinado por el OIEA, re- do el granito bajo el
a largo plazo. visó la situación y concluyó que, debido a mar Báltico
De nuevo, un ejemplo proviene de la liberación lenta de los desechos sólidos
operaciones militares. Submarinos nu- de substancias radiactivas y la dilución
cleares de la flota del norte de la ex Unión proporcionada por el mar, las dosis a los
Soviética han estado fuera de servicio du- miembros del público serían muy bajas
rante años. En la actualidad, muchas de (menos de 0,001 mSv por año). El perso-
dichas naves están en puerto, esperando nal militar acantonado en el área podría
una gestión adecuada, pero tiempo atrás, recibir dosis considerablemente mayores,
en algunos casos, la entonces Unión So- aunque equivalentes a las dosis recibidas
viética arrojó al mar –especialmente al de las fuentes naturales (hasta unos pocos
mar de Kara y al de Barents, en el Océa- mSv por año).
101
Diversas áreas alrededor del mundo mente largos, sino que, con frecuencia,
están arruinadas por la acumulación de las cantidades de desechos son colosales.
enormes cantidades de desechos de la ex- Estos desechos pueden disponerse de ma-
tracción y el procesamiento de minerales nera segura, por ejemplo, construyendo
radiactivos. Esto es lo común en la extrac- diques impermeabilizados con arcilla,
ción del uranio, pero en algunas zonas la método ya adoptado por países como
presencia de radionucleidos naturales es Canadá, EE.UU., Alemania y Australia.
tan abundante que desperdicios de otros Sin embargo, es posible que algunos paí-
tipos de minería (algunos tan antiguos ses en vías de desarrollo, por ejemplo de
que datan de la Edad Media) significan África central y ciertas repúblicas del Asia
un riesgo radiológico considerable. Di- central que anteriormente constituían la
versas industrias, como las de produc- Unión Soviética, no tengan los recursos
ción de fertilizantes y las de extracción de para tratar de esa manera enormes canti-
petróleo y gas natural, también originan dades de material. El OIEA, entre otros,
desechos de naturaleza equivalente. Los está ayudando a dichos países a encontrar
radionucleidos implicados son todos de soluciones seguras.
origen natural y sólo recientemente han
sido reconocidos como problema radioló-
gico. Los niveles de radionucleidos en los
minerales eran normalmente superiores a
los valores promedio y muchas veces la
cantidad de material radiactivo aumentó
como consecuencia del tratamiento físico
o químico aplicado, de manera que los
niveles de actividad son significativamen-
te mayores a los niveles corrientes en la
naturaleza (aunque, comparando con los
desechos nucleares, su concentración de
actividad no sea tan elevada). No sólo
los radionucleidos tienen periodos suma-

102
Capítulo 13  Emergencias

A pesar de todas las medidas de se-


guridad que se adoptan pueden ocurrir
accidentes cuando se utiliza radiación y
sustancias radiactivas.
En una instalación nuclear, puede
originarse una emergencia y conducir a
la emisión accidental de material radiac-
tivo que se disperse más allá del límite
del emplazamiento y a la necesidad de
aplicar medidas perentorias para proteger
al público. En ciertas circunstancias, la
emisión puede ser breve, en otras, pro-
longada. Han acaecido accidentes de
envergadura en Windscale (en el Reino
Unido) y en Kyshtym (en la entonces Remoción de material
URSS), en 1957, en Three Mile Island recientes, el OIEA ha sido notificado tres contaminado con ce-
(EE.UU), en 1979 y en Chernóbil (en la o cuatro veces por año, en promedio, de sio 137, en un depósito
de chatarra, donde se
actual Ucrania), en 1986. Aunque tales urgencias por casos de personas expuestas desmanteló el cabezal
accidentes pueden ser raros, es prudente a grandes dosis debidas a fuentes de radia- de un equipo de radio-
terapia y se perforó el
estar preparado. ción mal manejadas, extraviadas, sustraí- recipiente de la fuente
Más frecuentes son las emergencias das o abandonadas. Desde el accidente radiactiva. Accidente
que implican fuentes de radiación de uso de 1987, en Goiania, Brasil, donde una ocurrido en Goiania,
Brasil, en 1987
médico, industrial, para investigación o fuente de irradiación médica hallada en
aplicaciones militares. Durante los años un edificio abandonado causó la muerte
103
a cuatro personas por exposición a la ra- sobre la pronta notificación de accidentes
diación, en el mundo se han producido nucleares”, la cual exige que se informe
más de una docena de accidentes fatales a los países vecinos si ha habido un ac-
implicando fuentes radiactivas. cidente que pudiera afectarlos. También
Un accidente en 1999, en Tokaimura debe notificarse al OIEA, que ayudará
(Japón), fue excepcional, ya que impli- entonces a difundir la información sobre
có una reacción nuclear autosostenida, la situación generada. Asimismo, más de
iniciada inadvertidamente en el procesa- 80 países son parte de la “Convención
miento químico de uranio enriquecido. sobre asistencia, en caso de accidente nu-
La única emisión de material radiactivo clear o emergencia radiológica”, en la cual
fue una pequeñisima cantidad de radio- se comprometen a proporcionar ayuda
nucleidos de periodo muy corto. En ese en tales emergencias si cualquier país lo
accidente, el riesgo radiológico fue la solicita. El OIEA, también en este caso,
irradiación directa –sobre todo de neu- tiene un papel importante definido por la
trones– procedente del recipiente en el Convención, que consiste en difundir la
cual la reacción estaba teniendo lugar. información y coordinar la ayuda.
Ya que no estaba previsto que semejante
reacción pudiera suceder, el edificio no Emergencias nucleares
tenía el blindaje de protección que ha-
bitualmente tiene una central nuclear y Para asegurar una protección adecua-
por lo tanto la radiación ocasionó dosis da contra los accidentes, las autoridades
importantes fuera del edificio. nacionales de licenciamiento nuclear exi-
Dado que algunas clases de emergen- gen un detallado análisis de seguridad de
cia pueden tener consecuencias fuera del las instalaciones de importancia, como
país donde el accidente tiene lugar, existen las centrales nucleares. Dichos estudios
acuerdos internacionales de acatamiento identifican las posibles secuencias acci-
obligatorio relacionados con emergen- dentales que podrían acarrear una emi-
cias. Todos los países con centrales nu- sión de radionucleidos. Los planes de
cleares en operación (y otros 50 adicio- emergencia están basados en la conside-
nales) son signatarios de la “Convención ración de la secuencia que causa la libera-

104
PROCESO DE MEDIO MODO DE HÁBITOS
FUENTE DOSIS
CONTAMINACIÓN CONTAMINADO EXPOSICIÓN DE VIDA

descarga a dispersión aire inhalación


la atmósfera

suelo irradiación factor de


externa ocupación

seres
depósito
humanos

vegetación

animales ingestión consumo

Esquema del pena-


cho de dispersión
ción más grande que razonablemente se jos por los vientos, dispersado y diluido. y el depósito de los
puede prever, pero permiten ser reforza- Algunos radionucleidos precipitarían materiales radiactivos
liberados
dos y extendidos en el caso, improbable, a tierra, especialmente si lloviera. A su
de un accidente más grave. vez, la concentración de radionucleidos
Por ejemplo, si llegara a producirse un en el aire disminuiría rápidamente desde
accidente en una central nuclear, podrían la localización de la instalación en la di-
ser expelidos a la atmósfera diferentes rección del viento, al igual que el riesgo
radionucleidos gaseosos, volátiles o en relacionado. Aun así, podrían depositarse
forma de partículas. Posteriormente, el en el suelo cantidades sustanciales de ra-
penacho radiactivo sería arrastrado le- dionucleidos a distancias considerables.
105
Contramedidas amaine el penacho o se haya conseguido
Tableta de yodo
estable, preparada para
poner fin a la emisión. Asimismo, Se le
distribuir a la población Para reducir la dosis de radiación a podría suministrar a todas las personas
afectada en caso de las personas que viven cerca de la zona pastillas de un compuesto de yodo para
un accidente en una
central nuclear de un accidente, puede llegar a ser nece- impedir la incorporación del yodo ra-
sario tomar acciones, diactivo por la glándula tiroidea. Tam-
llamadas contrame- bién, podría surgir la necesidad de res-
didas. Éstas podrían tringir temporariamente la comercializa-
abordarse en con- ción de leche, verduras y otros alimentos
junto o individual- producidos localmente. Después de que
mente. Algunas de el penacho haya pasado, podrían tomarse
dichas acciones –las otras contramedidas simples, como regar
urgentes– para que caminos y senderos o cortar y quitar el
sean eficaces, exigen césped de los jardines para eliminar la
ser iniciadas antes de contaminación superficial.
que haya una emisión
de material radiactivo. Esto significa que
Equipo transportable para medición de todo el
las decisiones deben tomarse en base a
cuerpo, para determinar la incorporación de
lo que está ocurriendo en la planta en radionucleidos
cuestión y en las predicciones del análi-
sis de seguridad acerca de lo que podría
ocurrir, en lugar de aguardar hasta que
una emisión sea detectada. Tal manera
de proceder podría implicar que como
precaución se adopten contramedidas
que sean innecesarias, pero es preferible
esto, a actuar demasiado tarde.
Puede aconsejarse a la gente que per-
manezca dentro de las viviendas o inclu-
so que abandone las mismas, hasta que

106
Niveles de
Contramedida Órgano Dosis evitadas intervención
internacionales para
Resguardo Cuerpo entero (efectiva) 10 mSv en 2 días
las contramedidas
Evacuación Cuerpo entero (efectiva) 50 mSv en 1 semana
Administración de yodo Tiroides 100 mGy

Niveles de acción
Radionucleidos Leche, alimentos para bebes Otros alimentos para algunos
importantes y agua potable (Bq/kg ) (Bq/kg) alimentos y para el
agua (Bq/kg)
Estroncio 90 100
Yodo 131 100 Fuente: Normas básicas
internacionales de
Plutonio 239 1 10 seguridad para la
Cesio 137 1000 1000 protección contra la
radiación ionizante y
para la seguridad de las
fuentes de radiación,
Luego de transcurrida la emergencia, la instalación nuclear], las autoridades Adenda V, Cuadro V-I

podría ser necesario, durante un período municipales y los servicios de emergen-


de recuperación prolongado, introducir cia. Ministerios y organismos nacionales
otras contramedidas, para proteger a la también pueden estar involucrados; cada
población de la actividad remanente. uno desplegará su especialización y recur-
En los países con instalaciones nu- sos radiológicos.
cleares y en muchos otros que podrían ser Un plan de emergencia típico debería
perjudicados por un accidente ocurrido prever la siguiente sucesión de hechos: en
en un país vecino, existen planes detalla- la fase temprana de un accidente, el ope-
dos y convenientemente ensayados para rador [de la instalación] aconsejará a la
hacer frente a las emergencias nucleares. policía local sobre medidas de protección
Cada instalación nuclear debe tener un del público. Rápidamente, se establece-
plan de emergencia y darlo a conocer rá, fuera del emplazamiento, un centro
a los habitantes de la zona. En el plan de coordinación donde individuos, con
participa el personal de operación [de responsabilidades definidas, y los aseso-
107
res técnicos decidirán las acciones para quier persona expuesta –pero sobre todo
proteger al público. Éstas incluirán la vi- en los niños.
Contramedidas en gilancia radiológica ambiental, así como Para proteger al público introducien-
una emergencia también las contramedidas apropiadas. do contramedidas, las Normas Básicas de
Cobijarse dentro de las Asimismo se harán los preparativos para Seguridad del OIEA especifican niveles
viviendas informar adecuadamente a los medios de de dosis en intervenciones. Éstos se usan
comunicación. para identificar qué acciones serían las
Evacuación temporal
de las viviendas La necesidad de planificar para la más convenientes en circunstancias con-
emergencia no se circunscribe a las ins- cretas.
Administración de pas-
talaciones nucleares. Dondequiera que Una consecuencia del accidente de
tillas con yodo estable
se utilicen fuentes de radiación debería Chernóbil fue que la “Comisión del Co-
Prohibición del con- haber planes de contingencia apropiados dex Alimentarius de la Organización para
sumo de alimentos
contaminados
para hacer frente a las emergencias que la Agricultura y los Alimentos” (FAO) y
pudieran suceder. No es necesario que la “Organización Mundial de la Salud”
éstos sean de la amplitud requerida para introdujeron niveles de acción para la
una central nuclear, pero deben tener en contaminación radiactiva de alimentos.
cuenta cualquier accidente concebible. Dichos niveles de acción, fijados para el
primer año posterior a un accidente, tie-
Criterios para la intervención nen como propósito el comercio interna-
cional pero también proveen una orien-
Adoptar contramedidas a continua- tación útil a las autoridades nacionales
ción de un accidente es otro ejemplo del con respecto al consumo de productos
procedimiento que la ICRP denomina alimentarios de producción local.
intervención. En el capítulo 5 se vio que
una intervención debe justificarse y opti- Información al público
mizarse. Sólo es necesario agregar que las
contramedidas deben adoptarse para evi- En la generalidad de los casos, cuando
tar dosis suficientemente elevadas como algo se rompe o deteriora en una insta-
para ocasionar lesiones obvias en cual- lación nuclear, los diferentes niveles de
los sistemas de seguridad garantizan que

108
Accidentes
Incidentes
Desviación
Escala internacional
de sucesos nucleares
(INES), para comunicar
la situación permanezca controlada y no la gravedad de un evento, el OIEA y la de manera inmediata
se transforme en un accidente. Sólo en AEN/OCDE1 han creado la “Escala in- la importancia que un
suceso tiene para la
circunstancias muy improbables, cuando ternacional de sucesos nucleares” (INES, seguridad
fallan varios sistemas de seguridad pue- por sus siglas en inglés). Los eventos están
de producirse una situación accidental.
Para proveer una indicación simple a los 1 Agencia de la Energía Nuclear de la Organización
medios de comunicación y al público de para el Comercio y el Desarrollo Económico

109
clasificados en una escala que va de cero trol del usuario responsable. Esto obliga
a siete: la clasificación cero significa que a las autoridades nacionales a tener en
hubo un problema pero que los sistemas vigor un sistema confiable y apropiado
de seguridad funcionaron debidamen- para el seguimiento de las fuentes y de
te y lo corrigieron antes de que existiera sus responsables. Durante los últimos
riesgo alguno para los trabajadores o para años, el OIEA, a través de su programa
el público, mientras que la clasificación de Cooperación Técnica, ha realizado
siete significa un desastre nuclear de gran considerables esfuerzos para ayudar a
envergadura, como el accidente de 1986, los países2 a desarrollar, en sus respecti-
en Chernóbil. vas jurisdicciones, sistemas de control de
las fuentes radiactivas. A pesar del pro-
Otras emergencias greso alcanzado, los accidentes persisten,
demostrando que todavía queda mucho
radiológicas
por hacer.
Al igual que en los accidentes nuclea- Cuando sobrevienen accidentes, se
res, hay que considerar dos aspectos para pueden necesitar medidas para recuperar
tratar las emergencias que impliquen el control y custodiar la fuente involucra-
fuentes radiactivas: hacer todo lo posible da, tratar a las personas expuestas como
para prevenir accidentes, pero también resultado del accidente e investigar cómo
estar preparado para responder en caso de sucedió y así aprender cómo evitar situa-
necesidad. ciones similares en el futuro. En muchos
Los accidentes que impliquen fuentes de los casos recientes, los países implica-
radiactivas pueden prevenirse garantizan- dos han pedido la asistencia del OIEA
do que sólo personas adecuadamente ca- para llevar a cabo una o más de dichas
lificadas y capacitadas utilicen las fuentes medidas, invocando la Convención sobre
y estén a cargo de ellas. Deberían seguirse asistencia en caso de accidente nuclear o
procedimientos establecidos para asegu- emergencia radiológica.
rar que la fuente sea usada correctamente
y no sea extraviada, dañada o sustraída,
o quede de algún modo fuera del con- 2 Estados Miembros del Organismo.

110
Capítulo 14  Riesgos de las fuentes de radiación

Normalmente, las fuentes de radiación cidentes pueden ocurrir debido a un mal


y sus aplicaciones son utilizadas por profe- procedimiento o en ocasiones por impru-
sionales en instituciones bien administra- dencia.
das y correctamente reguladas. Como se Durante el último medio siglo se han
ha descrito previamente, fuente de radia- denunciado gran cantidad de accidentes
ción puede ser un dispositivo generador que involucraron fuentes de radiación o
de radiación, como los equipos de rayos x materiales radiactivos. Ha habido muer-
o los aceleradores de partículas que se uti- tes a causa de la exposición excesiva a la
lizan en medicina. Pero también, fuentes radiación y mucha más gente ha sufrido
de radiación son los materiales radiactivos lesiones serias, a veces discapacitantes.
confinados dentro de un recinto o cápsula En ocasiones, el daño ocasionado al me-
de seguridad. Igualmente lo son algunas dio ambiente ha sido considerable y su
sustancias radiactivas contenidas en reci- reparación ha resultado financieramente
pientes abiertos, particularmente usadas costosa. La violación a los requisitos de
en medicina nuclear e investigación. Pue- seguridad o de protección física es el de-
den surgir problemas cuando ocurre un nominador común en los accidentes im-
accidente que involucra una fuente de ra- portantes. Otro factor común es que la
diación y ésta queda dañada o se extravía. mayor parte de ellos podría haberse evi-
tado poniendo en práctica las normas de
Accidentes con fuentes seguridad internacionales desarrolladas y
publicadas para ese propósito.
de radiación
Entre 1945 y 1999 se denunciaron
Las fuentes de radiación son amplia- unos 140 accidentes serios que implica-
mente utilizadas en la industria y los ac- ron exposición excesiva a la radiación, en
111
Accidentes fatales por Año Localidad Clase de fuente Víctimas fatales causadas por la
irradiación, ocurridos exposición a la radiación
entre 1987 y 2001, en
instalaciones indus- Trabajadores Público Pacientes
triales nucleares y no
nucleares y en centros
1987 Goiania, Fuente de teleterapia 4
de investigación y
Brasil removida del equipo
medicina
1989 San Salvador, Irradiador industrial 1
El Salvador
1990 Zaragoza, Acelerador para varios*
España terapia
1990 Soreq, Irradiador industrial 1
Israel
1991 Nesvizh, Irradiador industrial 1
Belarus
1992 China Fuente de cobalto 60 3
extraviada
1992 EE.UU. Braquiterapia 1
1994 Tammiku, Fuente sustraída de un 1
Estonia depósito de desechos
(*) Los individuos
1996 San José, Radioterapia varios*
afectados, en este caso,
eran pacientes con cáncer Costa Rica
que estaban recibiendo 1997 Sarov, Conjunto crítico 1
radioterapia, por lo tanto,
Federación Rusa
no se conoce el número
de muertos atribuibles a 1999 Tokaimura, Accidente de 2
la sobreexposición. Japón criticidad
El número de pacientes
sobreexpuestos fue: 26 2000 Tailandia Fuente de cobalto 60 3
en Zaragoza, 115 en San extraviada
José y 28 en Panamá.
En todos los casos, se 2000 Egipto Fuente de iridio 192 2
considera que la sobre- extraviada
exposición ha sido una
causa directa o importan- 2001 Panamá Sobreexposición en varios*
te de varias muertes. radioterapia

112
la industria nuclear, instalaciones milita- te confinado dentro de una cápsula o reci-
res, hospitales, laboratorios de investiga- piente adecuado; otras fuentes son simple-
ción y en la industria en general. La situa- mente materiales radiactivos sueltos o en
ción más frecuente (alrededor de la mitad solución. Las fuentes selladas deberían sig-
de los casos denunciados) se debió al trato nificar únicamente riesgo de exposición a
incorrecto o al uso inapropiado de fuen- la radiación externa; sin embargo, cuando
tes selladas para radiografía industrial y las fuentes encapsuladas están deterioradas
para radioterapia en centros médicos. Los pueden conducir, al igual que las sustan-
casos que tuvieron las consecuencias más cias radiactivas en recipientes abiertos, a la
graves para la salud se debieron a que per- contaminación radiactiva del medio am-
sonas que desconocían el peligro que im- biente y a la incorporación de radionuclei-
plicaba su proceder manipularon fuentes dos al organismo humano.
de radioterapia de equipos médicos aban- Preocupa especialmente la posibilidad
donados. Lamentablemente, en la prácti- de que fuentes radiactivas extraviadas o
ca médica también existen casos en que desechadas impropiamente se mezclen
los pacientes fueron involuntariamente con chatarra destinada a fundición para
sobreexpuestos a fuentes radiactivas, en ser reciclada. La tabla en la página siguien-
general por error humano o por procedi- te da una estimación de las situaciones de
mientos de calibración desacertados. contaminación más importantes que invo-
La tabla de la página anterior presenta lucraron fuentes radiactivas en la industria
la información sobre los accidentes más del reciclado.
graves con consecuencias fatales denun- Cada una de estas situaciones tuvo un
ciados entre 1987 y 2001. impacto económico importante en la in-
dustria afectada y a veces consecuencias
Contaminación causada por imprevisibles para el medio ambiente y la
salud. Además de los enumerados, hubo
fuentes extraviadas
incontables casos en que los equipos de
Muchas fuentes de radiación son dis- vigilancia radiológica que suelen estar
positivos sellados o encapsulados, con el instalados en los accesos a las plantas de
material radiactivo sólido, herméticamen- reciclado de metales detectaron fuentes
113
septiembre de 2001, en los EE.UU, sobre
Casos
Tipo de fuente Industrias que la posibilidad de que los terroristas utilicen
informados
extraviada reciclan chatarra afectadas un dispositivo de dispersión radiactivo o
(1983-1998)
cobalto 60 15 acero (14), cobre
“bomba sucia”, empleando una fuente ra-
cesio 137 30 acero (27), aluminio (2), plomo diactiva junto con explosivos convenciona-
iridio 192 1 acero les. Tal bomba no causaría una explosión
radio 226 3 aluminio (2), acero nuclear, aunque sí dispersaría el material
torio 232 3 aluminio (2), acero radiactivo sobre un área de aproximada-
americio 241 3 aluminio, cobre, oro mente un kilómetro cuadrado. Aunque
otros 4 aluminio, cobre, cinc, plomo esto podría, como en los accidentes pre-
Total 59
viamente descritos, ocasionar un cierto
número de víctimas mortales, los efectos
Casos importantes
radiactivas. En muchos países, la insta- totales de la radiación serían limitados.
de contaminación por
fuentes extraviadas lación de detectores de radiación en las Cuanto más grande sea el área de disper-
instalaciones de reciclado se ha vuelto sión del material mayor será su dilución
práctica común y, por consiguiente, es y menor la dosis que la gente recibiría,
de esperar que disminuya el número de sin embargo, un hecho de esta naturaleza
situaciones serias de contaminación. suscitaría una grave conmoción social. La
construcción de semejante dispositivo pro-
Dispersión intencional de bablemente implicaría dosis de radiación
peligrosamente grandes para los terroristas,
material radiactivo
pero es posible que eso no llegara a impor-
Si bien algunos de los sucesos antes des- tarles, ya que antes deberían haberse des-
critos implicaron la sustracción de fuentes preocupado de su propia seguridad para
por personas que desconocían el riesgo que apoderarse del material radiactivo. Dicha
ello implicaba, también preocupa la posi- posibilidad refuerza la necesidad de tomar
bilidad de que ocurran intentos delibera- medidas eficaces para garantizar que las
dos de utilizar fuentes radiactivas como fuentes radiactivas estén siempre bajo un
arma terrorista. Se ha especulado muchísi- control riguroso hasta el momento de ser
mo, desde los ataques terroristas del 11 de descartadas permanentemente.

114
Capítulo 15  Transporte de materiales radiactivos

Los materiales radiactivos son trans-


portados rutinariamente a través de
todo el mundo por aire, mar y tierra
(carretera o ferrocarril). El material
transportado comprende no sólo el
asociado con el ciclo del combustible
nuclear –los minerales de uranio, el
combustible gastado y los desechos ra-
diactivos– sino también radionucleidos
para medicina nuclear e investigación
y fuentes radiactivas para la industria
y radioterapia. Aunque la seguridad de
dichos transportes es excelente históri-
camente, a veces generan intranquili-
dad en las regiones que atraviesan. Por Transporte carretero
ejemplo, diversos países han expresado radiactivo en el ambiente, sino también de desechos radiacti-
vos, en EE.UU.
especial preocupación sobre el trans- para certificar que los trabajadores invo-
porte de desechos radiactivos en em- lucrados en el transporte –los encargados
barcaciones que surcan o bordean sus de la carga y descarga de los embarques y
aguas territoriales. los choferes y pilotos– están protegidos.
Las regulaciones, por consiguiente, Debido a que una parte considerable
no sólo son necesarias para garantizar de ese tráfico es internacional, la segu-
que son nimias las posibilidades de un ridad en el transporte es el área donde
accidente que podría dispersar material el OIEA desarrolló primero estándares
115
embalaje más grande y robusto, además
de controles administrativos y de cali-
dad más estrictos.
El “Reglamento del transporte” del
OIEA es aceptado ampliamente como
el estándar mundial para el transporte
de materiales radiactivos. En algunos
casos, el Reglamento del Organismo
está incorporado a regulaciones y leyes
nacionales. Algunos países dictan sus
propias regulaciones para el transpor-
te de materiales radiactivos, pero cui-
dan que éstas sean coherentes con el
Blindaje para transpor- Reglamento del OIEA. Otra forma de
tar internacionalmente de seguridad. El primer Reglamento del aplicación de los requisitos del Orga-
fuentes industriales de
OIEA para el transporte seguro de mate- nismo es mediante las normas interna-
cobalto 60
riales radiactivos fue publicado en 1961 cionales sobre el transporte de merca-
y desde entonces es periódicamente re- derías peligrosas. Las regulaciones para
visado. los diferentes modos de transporte son
El Reglamento contempla el embala- adoptadas por distintas organizaciones,
je necesario, los blindajes, el etiquetado particularmente la Organización inter-
y toda otra precaución que se debe to- nacional de aviación civil (ICAO, por
mar al transportar las diversas clases de las siglas de su nombre en inglés) para
material radiactivo, incluyendo los en- el transporte por aire, la Organización
sayos a que deben someterse los bultos marítima internacional (IMO, por su
para demostrar su resistencia a posibles nombre en inglés) para el transporte
accidentes. Los requisitos se clasifican por mar y organizaciones regionales
según el nivel de actividad del material como el Comité de transporte interior de
a transportar. En general, los materiales la Comisión Económica para Europa, de
radiactivos más peligrosos necesitan un la ONU, para el transporte por tierra y

116
cursos de agua interiores. Las regulacio-
nes de las organizaciones mencionadas
cubren toda clase de material peligroso
y los capítulos que tratan de materiales
radiactivos están basados en el “Regla-
mento del transporte” del OIEA.
Generalmente, se acepta que el aca-
tamiento del “Reglamento para el trans-
porte” del OIEA (tanto directamente
como por intermedio de otras regula-
ciones) garantiza la seguridad tanto de
los trabajadores como de la población
en general. Sin embargo, con frecuencia
surgen dudas acerca del cumplimiento
de dicho Reglamento en determinados
embarques. Sondeos del OIEA indi- Embarcación diseñada
can que éste se aplica ampliamente. pio territorio. Un equipo examinador especialmente para
Para demostrar su acatamiento, cual- internacional de expertos visita el país transportar los
elementos combus-
quier Estado Miembro puede pedir al solicitante, estudia las organizaciones tibles gastados y los
Organismo que evalúe cómo se está de aplicación y luego informa sus con- desechos de media
actividad, desde las
aplicando dicho Reglamento en su pro- clusiones y recomendaciones. centrales nucleares a
las instalaciones de
almacenamiento inte-
rino de combustible
(CLAB) y al repositorio
de media actividad, en
Forsmark, Suecia

117
118
Apéndice I  Glosario

Actínidos. Grupo de 15 elementos con número atómico que va desde el ac-


tinio (89) al lawrencio (103) inclusive. Todos son radiactivos. El grupo incluye
el uranio, el plutonio, el americio y el curio.

Actividad. Tasa de las transformaciones nucleares en un material radiactivo.


Se usa como medida de la cantidad presente de un radionucleido. La unidad es
el becquerel, el símbolo Bq. 1 Bq = 1 transformación por segundo.

ADN. Ácido desoxirribonucleico. Compuesto que controla la estructura y fun-


ción de las células y es el principal componente del material genético.

Átomo. Unidad de materia compuesta por un solo núcleo rodeado por una
cantidad de electrones igual al número de protones existente en el núcleo. Es la
fracción más pequeña de un elemento que se puede combinar químicamente
con otros átomos.

Becquerel. Ver actividad.

Braquiterapia. Aplicación, en o sobre el cuerpo, de fuentes radiactivas sella-


das para tratar ciertas clases de cáncer.

119
Ciclo del combustible nuclear. Todas las operaciones asociadas con la
producción de energía nucleoeléctrica, que incluyen: minería, concentración,
procesamiento y enriquecimiento del uranio, la fabricación del combustible
nuclear, la operación de las centrales nucleares, el reprocesamiento del combus-
tible nuclear, cualquier investigación y desarrollo relacionado y las actividades
humanas relacionadas con la gestión de los desechos (incluyendo la clausura).

Clausura. Acciones administrativas y técnicas encaradas para cancelar el con-


trol regulador de una instalación. La clausura incluye, normalmente pero no
necesariamente, el desmantelamiento de la instalación.

Contador de centelleo. Dispositivo basado en un material que emite


destellos de luz cuando es expuesto a la radiación ionizante. Los destellos se
convierten a pulsos eléctricos que son computados. El número de pulsos está
relacionado con la dosis.

Cromosomas. Cuerpos en forma de cayado localizados en el núcleo de las


células. Contienen los genes, o componentes hereditarios. Los seres humanos
poseen 23 pares.

Decaimiento. Proceso de transformación espontánea de un radionucleido.


Disminución de la actividad de una sustancia radiactiva, como resultado de
ese proceso.

Desechos radiactivos. Para propósitos legales y reguladores, material para


el cual no se prevé nuevo uso y que contiene o está contaminado con radionu-
cleidos en concentraciones o actividades mayores que los niveles fijados por el
organismo regulador.

120
Detrimento por la radiación. Daño total que eventualmente podría ser
experimentado por una persona o un grupo expuesto y sus descendientes, como
consecuencia de su exposición a la radiación.

Diodo de silicio. Dispositivo hecho de un compuesto de silicio, en el cual


fluye la corriente eléctrica cuando es expuesto a la radiación ionizante. La co-
rriente se convierte a pulsos eléctricos que son contabilizados. El número de
pulsos está relacionado con la dosis.

Dosis absorbida. Energía impartida por la radiación ionizante a un volu-


men adecuadamente pequeño de materia, dividido por la masa de ese volumen.
Unidad: gray, símbolo: Gy. 1 Gy = 1 joule por kilogramo.

Dosis colectiva. Dosis de radiación total contraída por una población. Fre-
cuentemente usado para la dosis efectiva colectiva.

Dosis efectiva colectiva. Magnitud obtenida sumando las dosis efec-


tivas recibidas por todas las personas en una población definida (a menudo
todas las personas expuestas a la radiación de determinada fuente). Unidad:
sievert hombre, símbolo: Sv hombre. Frecuentemente abreviada como dosis
colectiva.

Dosis efectiva. Magnitud concebida para reflejar la cantidad del probable


perjuicio a la salud como consecuencia de la dosis de radiación. Se la obtiene
multiplicando la dosis equivalente a cada tejido u órgano por un factor de
ponderación apropiado para ese tejido u órgano y sumando los productos.
Unidad: sievert, símbolo: Sv. Los factores de ponderación de los tejidos están
tabulados en el capítulo 2.

121
Dosis equivalente. Magnitud de la dosis a un órgano o tejido, concebida
para reflejar la cantidad del daño causada al mismo. Es obtenida multiplicando
la dosis absorbida por un factor de ponderación de la radiación, que tiene en
cuenta la eficacia de las diferentes clases de radiación para causar daño al tejido.
Unidad: sievert, símbolo: Sv. Los factores de ponderación de la radiación se
dan en el capítulo 2.

Dosis. Término general para la cantidad de energía depositada por la radia-


ción en un “blanco”. Frecuentemente usado para la dosis efectiva. Vea los tér-
minos más específicos: dosis absorbida, dosis equivalente, dosis efectiva y dosis
efectiva colectiva.

Electrón volt. Unidad de energía empleada en física de la radiación. Es igual


a la energía ganada por un electrón cuando es sometido a una diferencia de po-
tencial de 1 volt. Símbolo: eV. 1 eV = 1,6 × 10-19 joule, aproximadamente.

Electrón. Partícula elemental estable que tiene una carga eléctrica negativa de
1,6 × 10-19 C y una masa de 9,1 × 10-31 kg.

Elemento. Sustancia donde todos los átomos tienen el mismo número atómico.

Eritema. Enrojecimiento de la piel causado por la dilatación de los vasos san-


guíneos. Puede sobrevenir como consecuencia de una dosis de radiación alta.

Excitación. Proceso por el cual la radiación imparte energía a un átomo o


molécula sin causar ionización. La energía puede ser absorbida por el núcleo
o los electrones y puede liberarse en forma de radiación cuando el átomo, o la
molécula, se “relaja”.

122
Factor de riesgo. Riesgo en toda la vida, o detrimento por la radiación,
supuesto como resultante de la exposición por unidad de dosis equivalente o
dosis efectiva. Unidad Sv-1.

Fisión. Fisión nuclear. División de un núcleo pesado en dos partes (o rara-


mente en más partes) con masas de igual orden de magnitud, comúnmente
acompañada por la emisión de neutrones y radiación gamma.

Fotón. Cuanto de radiación electromagnética.

Fusión. Fusión termonuclear. Unión de dos núcleos livianos, que implica


liberación de energía más la producción de por lo menos una especie nuclear
más pesada que cualquiera de los núcleos iniciales.

Genes. Unidades biológicas de herencia de los seres vivos. Están ordenados


a todo lo largo de los cromosomas.

Gestión de los desechos. Todas las actividades administrativas y


las operacionales involucradas en la manipulación, el tratamiento, acon-
dicionamiento, transporte, almacenamiento y la disposición de los desechos
radiactivos.

Gray. Ver dosis absorbida.

Interacción eléctrica. Fuerza de repulsión, que actúa entre cargas eléctri-


cas de igual signo, o de atracción, que actúa entre cargas eléctricas de signo
contrario.

123
Ion. Átomo, molécula o fragmento de una molécula que ha adquirido una
carga eléctrica por pérdida o captura de electrones.

Ionización. Proceso de producción de iones, por el que un átomo o una mo-


lécula adquiere o pierde una carga eléctrica.

Irradiación. Acto de exposición a la radiación. Puede ser intencional, por


ejemplo, en la irradiación industrial o para esterilizar equipamiento médico, o
accidental, por ejemplo, por proximidad a una fuente que emite radiación. La
irradiación comúnmente no produce contaminación radiactiva, pero puede dar
lugar a daño, dependiendo de la dosis recibida.

Isótopo. Nucleido con el mismo número de protones pero diferente número


de neutrones.

Longitud de onda. Distancia entre las crestas sucesivas de una onda elec-
tromagnética.

Masa atómica. Masa de un isótopo de un elemento, expresada en unidades


de masa atómica. Esta unidad está definida como un doceavo de la masa de un
átomo de carbono 12. La masa atómica 1 es equivalente a 1,66 × 10-27 kg.

Material termoluminiscente. Material que cuando es calentado libera luz


visible en forma proporcional a la cantidad de radiación ionizante a la cual ha
sido expuesto.

Medicina nuclear. Uso de radionucleidos para diagnosticar o tratar una en-


fermedad.

124
Moderador. Material usado en los reactores térmicos para reducir la energía y
la velocidad de los neutrones rápidos emitidos en la fisión, trasformándolos en
neutrones térmicos adecuados para producir más fisiones.

Molécula. Grupo de átomos unidos químicamente entre sí. La fracción más


pequeña de una sustancia que puede existir sola y retener las propiedades de la
sustancia.

Mutación. Cambio químico en el ADN del núcleo de una célula. Las mu-
taciones en los espermatozoides u óvulos o en sus precursores pueden llevar a
efectos hereditarios en los descendientes. Las mutaciones en las células somáti-
cas pueden llevar a efectos en el individuo.

Neutrón. Partícula elemental que no tiene carga eléctrica, tiene una masa de
aproximadamente 1,67 × 10-27 kg y un periodo de semidesintegración de unos
1000 segundos.

Neutrones rápidos. Neutrones de alta energía (es decir que se mueven con
gran velocidad), como los producidos por la fisión nuclear. En física de reac-
tores, convencionalmente se los define como los neutrones con energías ciné-
ticas mayores que 0,1 MeV. La velocidad correspondiente es de alrededor de
4 × 106 m/s.

Neutrones térmicos. Neutrones en equilibrio térmico con el medio en el


cual existen, es decir, tienen la misma energía térmica que los átomos o molécu-
las circundantes. La energía promedio de los neutrones, a la temperatura am-
biente, es aproximadamente 0,025 eV, correspondiendo a una velocidad media
de 2,2 × 103 m/s.

125
Nucleido. Especie de átomo caracterizada por el número de protones y
neutrones y el estado energético del núcleo.

Núcleo (de un átomo). Porción central de un átomo, cargada positiva-


mente. Incluye a los protones y neutrones.

Núcleo (de una célula). Centro de una célula humana que controla su
funcionamiento. Contiene importante material genético: el ADN.

Número atómico. Número de protones en el núcleo de un átomo.


Símbolo: Z.

Número de masa. Número de protones más neutrones en el núcleo de un


átomo. Símbolo: A.

Orden de magnitud. Factor de diez veces, o el valor aproximado de una


magnitud, expresado como la potencia de diez más cercana a su valor.

Organismo regulador. Organización creada por el gobierno para tener


la autoridad legal de la regulación de la seguridad nuclear, radiológica, de
los desechos radiactivos y del transporte (de material radiactivo).

Partícula alfa. Partícula emitida por un radionucleido, constituida por


dos protones y dos neutrones (es decir, el núcleo de un átomo de helio).

Partícula beta. Electrón o positrón que ha sido emitido por un núcleo


atómico o un neutrón en una transformación nuclear.

126
Periodo de semidesintegración. Tiempo requerido para que la actividad
de un radionucleido disminuya, por el proceso del decaimiento radiactivo, a la
mitad. Símbolo: t1/2.

Positrón. Partícula elemental estable que tiene una carga eléctrica positiva de
1,6 × 10-19 C y una masa de 9,1 × 10-31 kg (es decir, igual carga que la de un
electrón, pero de signo positivo).

Precipitación radiactiva. Depósito, sobre la superficie terrestre, del ma-


terial radiactivo producto de los ensayos atmosféricos de armas nucleares o de
accidentes nucleares, que es transportado por el aire.

Probabilidad. Posibilidad matemática de que un hecho dado ocurra.

Producto del decaimiento. Nucleido o radionucleido producidos por decai-


miento. Pueden formarse directamente del decaimiento de un radionucleido o de
una serie de varios radionucleidos. A veces, llamado descendencia o hijas.

Productos de consumo. Dispositivos, como los detectores de humo, es-


feras luminosos o tubos generadores de iones, que contienen una cantidad pe-
queña de sustancias radiactivas.

Productos de fisión. Nucleidos producidos en la fisión nuclear o en el


decaimiento radiactivo del nucleido formado en la fisión.

Protección radiológica. Protección de las personas de los efectos de la


exposición a la radiación ionizante y los medios para lograrla.

127
Protón. Partícula elemental estable que tiene una carga eléctrica positiva
de 1,6 × 10-19 C y una masa de 1,67 × 10-27 kg.

PWR. Reactor de agua presurizada.

Radiación electromagnética. Radiación que consiste en campos eléc-


tricos y magnéticos que oscilan en un ángulo recto entre ellos. Varía desde
longitudes de onda muy largas (baja energía), como las ondas radiofónicas,
a longitudes de onda intermedias, como la luz visible, a longitudes de onda
muy cortas (energía alta), como los rayos gamma.

Radiación ionizante. A los propósitos de la protección radiológica,


radiación capaz de producir pares de iones en material(es) biológico(s).
Ejemplos: las partículas alfa, los rayos gamma, los rayos x y los neutrones.

Radiación no ionizante. Radiación que no tiene energía suficiente


para ionizar. Los ejemplos son la radiación ultravioleta, la luz visible, la
radiación infrarroja y la de radiofrecuencia.

Radiación. Energía en forma de ondas o partículas, que se propaga a


través del espacio. Frecuentemente, en este texto se usa para la radiación
ionizante, excepto cuando es necesario evitar la confusión con la radiación
no ionizante.

Radiactividad. Radioactividad. Fenómeno en el cual los átomos sufren


una desintegración aleatoria espontánea, comúnmente acompañada por la
emisión de radiación.

128
Radiactividad. Exhibiendo radiactividad. Para propósitos legales y re-
guladores, el significado de radiactivo se circunscribe, a menudo, a los materia-
les detallados en la ley nacional o por un organismo regulador, que están sujetos
al control regulador debido a su radiactividad.

Radical libre. Átomo no cargado o grupo de átomos que tienen uno o más
electrones no apareados, que formaban parte de una ligadura química. General-
mente, muy reactivo en el sentido químico.

Radiobiología. Estudio de los efectos de la radiación ionizante en los seres


vivientes.

Radiología (diagnóstica). Uso de radiación (por ejemplo rayos x) o ma-


teriales radiactivos en medicina, para identificar una enfermedad o lesión en
pacientes.

Radionucleido. Nucleido radiactivo.

Radioterapia. Uso de haces de radiación para tratar una enfermedad, co-


múnmente cáncer.

Rayos cósmicos. Radiación ionizante de alta energía procedente del espa-


cio exterior. Tienen una composición compleja en la superficie de la Tierra.

Rayos gamma. Radiación electromagnética penetrante, emitida por un nú-


cleo atómico durante el decaimiento radiactivo, y de longitud de onda mucho
más corta que la de la luz visible.

129
Rayos x. Radiación electromagnética penetrante emitida por un átomo,
cuando los electrones en el átomo pierden energía, y de longitud de onda mu-
cho más corta que la de la luz visible.

Reactor de agua presurizada. Reactor térmico que usa agua como mode-
rador y refrigerante. El agua se mantiene a presión para evitar la ebullición.

Reactor nuclear. Dispositivo en el cual se puede mantener y controlar una


reacción en cadena de fisión nuclear autosostenida. (Un reactor que emplea las
reacciones de fusión es un reactor termonuclear.)

Reactor rápido. Reactor nuclear en el que la fisión predominantemente es


provocada por los neutrones rápidos.

Reactor térmico. Reactor nuclear en el cual la fisión es provocada predomi-


nantemente por neutrones térmicos.

Repositorio. Relacionado con los desechos radiactivos, emplazamiento


de una instalación apropiada para tal fin, sin que haya intención de recu-
peración.

Riesgo. Probabilidad que tiene una persona o grupo de sufrir un efecto


específico sobre la salud, como consecuencia de la exposición a la radiación.

Sievert hombre. Ver dosis efectiva colectiva.

Sievert. Ver dosis efectiva y dosis equivalente.

130
Tubo Geiger-Müller. Tubo metálico o de vidrio con un gas a baja presión y
dos electrodos. La radiación ionizante produce descargas que son registradas
como pulsos eléctricos en un contador. El número de pulsos está relacionado
con la dosis.

Uranio empobrecido. Uranio que tiene uranio 235 en una proporción in-
ferior al 0,7%. Derivado de la producción de uranio enriquecido.

Uranio enriquecido. Uranio que tiene uranio 235 en una proporción


mayor al 0,7%.

131
132
Apéndice II  Símbolos y unidades

Notación Científica

Dada la dimensión de los valores Conversión de


con los que se tropieza en protec- Decimal Científica
notación decimal
ción radiológica, a menudo es más 1 230 000 1,23 × 106 a científica
conveniente expresar los números en 100 000 105
la notación científica en lugar de la 3 531 3,53 × 103
decimal. Esto implica el uso de cifras 15,6 1,56 × 101
significativas dentro de límites fija- 0,239 2,4 × 10-1
dos, multiplicadas por diez elevadas 0,001 10-3
al exponente apropiado. Se muestran 0,000 087 8,7 × 10-5
ejemplos.

Prefijos

Las potencias de diez tienen nombres y símbolos especiales. Estos pueden


utilizarse como prefijos de las unidades de medida: así, kilogramo, símbolo:
kg, por 103 gramo (1kg = 103 g); milímetro, símbolo: mm, por 10-3 metro
(1mm = 10-3 m).
A continuación se listan los prefijos.

133
Prefijos de las Potencia Prefijo Símbolo Potencia Prefijo Símbolo
unidades de
medidas 101 deca da 10-1 deci d
102 hecto h 10-2 centi c

103 kilo k 10-3 mili m

106 mega M 10-6 micro µ

1012 tera T 10-12 pico p

1015 peta P 10-15 femto f

10 18
exa E 10 -18
atto a

1021 zetta Z 10-21 zepto z

10 24
yotta Y 10 -24
yocto y

Símbolos

Masas y números En protección radiológica, los símbolos se usan enormemente. Los elemen-
atómicos: tos, normalmente, se representan por símbolos, por ejemplo: C para el carbono,
carbono 14 por Ba para el bario y Pb para el plomo. Es usual indicar el número de masa y el
14
6 C número atómico de un nucleido particular por un exponente y subíndice. Por
lo general, el número atómico se omite.
bario 140 por
140
56 Ba
A continuación, se presenta una tabla de símbolos comunes. Cuando el sím-
plomo 210 por bolo para una unidad se muestra con un exponente de -1 a su derecha, significa
210
82 Pb que la cantidad está usándose en un contexto fraccionario o para representar la
relación. Por ejemplo, pueden escribirse sievert por hora, como Sv h-1 o Sv/h.

134
Tabla de sím-
Símbolo Término Símbolo Término
bolos comunes
partícula alfa A número de masa en protección
radiológica
partícula beta eV electrón volt

rayos gamma Bq becquerel

e electrón Gy gray

p protón Sv sievert

n neutrón Sv h sievert hombre

Z número atómico t1/2 periodo

Unidades

Tiempo atrás, las unidades de las principales magnitudes de la radiación


ionizante se cambiaron. En este texto, se utilizan las nuevas, pero los lectores
pueden encontrarse con las antiguas unidades; la siguiente tabla muestra cómo
realizar la conversión entre ellas.

Relación entre las


Magnitud Unidad Símbolo Nueva Símbolo Relación
unidades de ra-
antigua unidad diación ionizante
Actividad curie Ci becquerel Bq 1 Ci = 3,7 × 1010 Bq viejas y nuevas

Dosis absorbida rad rad gray Gy 1 rad = 0,01 Gy

Dosis equivalente rem rem sievert Sv 1 rem = 0,01 Sv

135
136
BIBLIOGRAFÍA

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Safety Series No 120, IAEA, Vienna (1996).
Normas básicas internacionales de seguridad para la protección contra la radiación
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No 115, OIEA, Viena (1997).
The Safety of Nuclear Installations (Safety Fundamentals), Safety Series No 110,
IAEA, Vienna (1995).
The Principles of Radioactive Waste Management (Safety Fundamentals, Safety
Series No 111-F, IAEA, Vienna (1995).
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ted Papers and Discussions (Proceedings of a conference, Seville, Spain, 17-21
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137
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www.unscear.org
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UNSCEAR 2000 Report on Sources and Effects of Ionizing Radiation to the Gene-
ral Assembly ( 2 Volumes), United Nations, Vienna (2000)
UNSCEAR 2001 Report on Hereditary Effects of Radiation to the General Assem-
bly, United Nations, Vienna (2001).

www.nea.fr AEN/OCDE

Comisión Europea
europa.eu.int/comm/energy/nuclear/radioprotection/publication_en.htm
europa.eu.int/comm/energy/nuclear/publications/installation_en.htm

138
Justicia ambiental

Hoy día la justicia social debe incluir la conciencia y


el manejo racional del ambiente.
Aquellos principios que nos guiaron y nos guían
incorporan en la actualidad complejas e imprescin-
dibles dimensiones, tan difíciles de abordar como
ineludibles.
El crecimiento económico salvaje, con descuido
por el ambiente, representa una tentación para el
espíritu ambicioso y una perspectiva nefasta para
la sociedad.
Preocupada y ocupada por las nuevas y avanza-
das formas de ciudadanía, la Universidad Nacional
de Tres de Febrero ha decidido constituirse en un
polo de pensamiento en la cuestión ambiental. Sus
actividades de docencia, investigación y extensión
así lo expresan. Carreras de grado, sondeos per-
manentes e informes de investigación, encuentros
nacionales e internacionales de reflexión y debate
académico son algunas de las actividades desarro-
lladas en este marco.
Este volumen sobre “La radiación, la gente y el
ambiente” suma en difusión científica y aporta un
abordaje racional a la generación de conciencia en
un tema conflictivo y agrega una idea compartida
como aspiración social que va más allá de lo aca-
démico: mejor calidad de vida para todos.

Aníbal Y. Jozami
Rector