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Viagem sobre o Atl�ntico em Bal�o

T�tulo
Viagem sobre o Atl�ntico em Bal�o

(colec��o 4 Esquina do Mundo)

Autor
Emilio Salgari
Tradutora
Vanessa Castagna
Cordenador da colec��o
Ant�nio Fournier
Edi��o e Copyright
Sopa de Letras l.a
edi��o - Maio de 2010
� Principia Editora, Lda.
Design da capa Maia Moura
Design � Execu��o gr�fica Guide Artes gr�ficas, Lda.
ISBN 978-972-8708-46-7 �
Dep�sito legal 309388/10

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Viagem sobre o Atl�ntico em Bal�o

Pref�cio

Emilio Salgari escreve Attraverso l�Atl�ntico in pattone (Viagem sobre o Atl�ntico


em Bal�o) em 1895 e situa-o em 1878, quando, com dezasseis anos, abandona, depois
de cont�nuos naufr�gios, a escola t�cnica da sua cidade natal, Verona, e se prepara
para se matricular no Instituto n�utico de Veneza onde, no entanto, a tentativa de
se tornar capit�o de longo curso encalhar� nas secas de um novo fracasso. A 24 de
Maio de 1878 o protagonista principal do romance, o rico engenheiro americano Ned
Kelly, descola no seu aer�stato, o Washington, da ilha Bret� (trata-se da ilha do
Cabo Bret�o, na Nova Esc�cia) na companhia do p�vido servidor negro Sim�o e do
revolucion�rio irland�s Harry O�Donnell, aeronauta por acaso. Pretende tentar o
grande salto rumo � Europa ou, pelo menos, � outra margem do oceano, mas o bal�o
vai parar, empurrado pelas rajadas poderosas do vento, no meio das emaranhadas
florestas do arquip�lago dos Bijag�s, povoadas de pouco recomend�veis ind�genas. O
Washington sempre conseguira atravessar o Atl�ntico e isso era o que se lhe exigia.
A ci�ncia do ar, mesmo que apenas na fic��o romanesca, podia orgulhar-se de ter os
seus primeiros transvoadores. At� esse momento os empreendimentos protagonizados
pelos temer�rios dos c�us tinham sido mais verticais do que horizontais, mais
ascensionais do que longitudinais e, num certo n�mero de casos, aos her�is tinha
sido conferida uma medalha � mem�ria, pregada no peito da vi�va ou dos �rf�os.
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Muitos anos antes de Salgari meter m�os ao romance, uma das fontes onde o escritor
ia beber copiosamente e at� com sofreguid�o, o �Giornale illustrato dei viaggi e
delle awenture di terra e di mare� (Mil�o, Edoardo Sonzogno Editore), na coluna
�Notizie e variet� (�Not�cias e variedades�) do n�mero de 3 de Janeiro de 1879
anunciara sem �nfase, ali�s com a brevidade com que se despacham as informa��es de
pouco destaque, que certo Schroeder estava a afinar o seu aer�stato para realizar a
travessia de Nova Iorque a Londres. Seguia-se a descri��o essencial do meio: �...
tem a forma de um peixe e tem uma pequena m�quina motriz com sistema el�ctrico,
capaz de imprimir ao bal�o uma velocidade de 46 milhas por hora. Al�m disso, o
espa�o livre entre o bal�o e a barquinha � dotado de duas grandes asas gigantescas,
as quais podem elevar e deixar descer o bal�o � altura pretendida�. O breve artigo
conclu�a sem entusiasmo: �Se esta viagem for bem-sucedida, poder-se-� dizer que o
problema da navega��o a�rea est� resolvido�. Era a frase de rigor que rematava
todas as not�cias desse g�nero.
Repare-se: era uma �poca em que quase n�o passava m�s sem um milion�rio americano
ou europeu anunciar que queria saltar de uma margem � outra do Atl�ntico de bal�o,
depois de os irm�os Mont-golfier, havia quase um s�culo, com a sua inven��o terem
indicado � humanidade uma nova maneira de viajar e depois de Pil�tre de Rozier
demonstrar, na tentativa de atravessar a Mancha, o que n�o deixava de ser,
inclusive, uma maneira in�dita de morrer. Isto �, not�cias como a publicada pelo
�Giornale dei viaggi� tinham deixado de chamar a aten��o e eram publicadas por
obriga��o de cr�nica e sem especial destaque. As pessoas j� as liam sem qualquer
emo��o, a n�o ser para compadecer-se, no caso raro de o an�ncio ser seguido de
factos, do louco que se suicidara t�o extravagantemente quando teria podido
escolher faz�-lo num sem n�mero de outras maneiras, menos teatrais e muito menos
caras. Salgari certamente lera not�cias a respeito do anunciado empreendimento de
Schroeder, que acabou por ser, como se previa, apenas anunciado. Apontara a not�cia
diligentemente num dos seus cadernozinhos que eram verdadeiros destilados das
revistas de viagens e explora��es al�m dos repert�rios cient�ficos que constitu�am
o p�o dele
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de cada dia e, na altura oportuna, poderia da� tirar inspira��o para o seu primeiro
e �nico romance que se passa completamente, excepto as poucas p�ginas finais, a
bordo de um aer�stato1.
Provavelmente, Emilio Salgari ter� visto o primeiro bal�o descolar da Arena, o
anfiteatro romano de Verona, lugar de espect�culos populares mas tamb�m de
divers�es perigosas, como a que consistia em subir a bordo daquela maravilhosa
ideia importada de Fran�a que, muitas vezes, depois de um voo brev�ssimo, ia
pousar-se na copa de uma �rvore ou chocar contra um pal�cio ou uma torre ameada.
N�o consta que o escritor, apesar da descarada inconsci�ncia que compensava a sua
baixa estatura, tenha chegado a subir na inst�vel barquinha pendurada a um desses
monstros barrigudos. Se tivesse acontecido, t�-lo-ia certamente contado. Talvez na
terceira pessoa, como fez em Abril de 1890 (tinha vinte e sete anos) por ocasi�o do
espect�culo do circo de Buffalo Bill, quando, sendo cronista de �L�Arena�, o
principal di�rio da cidade, se ofereceu para passageiro da hist�rica e desengon�ada
dilig�ncia de Deadwood que corria �s voltas na poeira do anfiteatro perseguida
pelos �ndios que disparavam contra ela com as espingardas, obviamente sem balas,
como �nica, mas fundamental concess�o � fic��o c�nica. Das extravag�ncias
atribu�das a Salgari na idade madura, tamb�m houve a que o via, no dia do seu
anivers�rio, acender no jardim da sua modesta casa na periferia de Turim, para onde
se mudara, um braseiro por baixo de um bal�o de papel que, pelo princ�pio de
Arquimedes, levantou logo voo entre os vivas dos quatro filhos, da esposa, da sogra
e obviamente do pr�prio chefe de fam�lia.

1 Em LaMontagna d�oro(Palermo, Casa Editrice Salvatore Biondo, 1901), romance


assinado por Salgari sob o pseud�nimo de Cap. Guido Altieri, o uso do meio a�reo, o
dirig�vel Germania, � mais limitado: Ottone Steker e Matteo Kopeki recorrem a ele
n�o para um empreendimento cient�fico mas para antecipar-se ao feroz Altarik que
amea�a p�r as m�os num fant�stico tesouro. Assim em II tesoro del Presidente del
Paraguay (Torino, Giulio Speirani & Figli, 1894; trad, portuguesa: O Tesouro do
Presidente do Paraguay) o bal�o serve aos marinheiros Diego e Cardozo para fugir do
navio cercado pelo inimigo. Por fim, em I briganti delRiff (Firenze, R. Bemporad &
Figlio, 1911; trad, portuguesa: Os Salteadores do Rife) dois estudantes de
Salamanca, Pedro e Carminillo, amantes da aventura, e a bela princesa cigana Zamora
que eles escoltam, salvam-se das garras dos rifianos saltando para a barquinha de
um providencial bal�o.
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Salgari nascera escritor. Talvez julgasse ter nascido marinheiro mas, ao surgirem
as primeiras dificuldades, ou seja os exames do curso de capit�o de grande
cabotagem em Veneza, percebera que o seu mundo mais do que de �gua seria de papel,
mesmo mentindo durante a vida inteira, com a cumplicidade dos editores, gabando-se
de ter um t�tulo que jamais obtivera e um passado de navegador que jamais vivera.
Encontrou uma s�ntese entre as duas aspira��es, inventando-se jornalista. E, de
facto, se trabalhou durante dez anos como cronista, primeiro na �Nuova Arena� e
depois em �LArena�, foi gra�as tanto ao talento de narrador como �s suas mentiras
marinheiras, ainda por desmascarar ou s� em parte desmascaradas: com vinte e um
anos, em 1883, apresentou-se de facto ao seu primeiro director na d�plice qualidade
de jovem que �vinha do mar� e de escritor que, vindo igualmente do mar, tinha
montes de coisas para contar aos leitores, ali�s tinha acabado de escrever um
romance, um belo feixe de folhas refrescadas pelas brisas oce�nicas e perladas de
orvalhos ex�ticos, uma novela cochinchina que come�ou logo a ser publicada nos
ap�ndices do jornal sob o t�tulo abstruso de Tay See, nome de uma menina docemente
encantadora mas de latitudes remotas.
O folhet�o era como a beira-mar da p�gina de jornal e, de alguma forma, podia ser
visto como um remedeio do Salgari que se pretendia aventureiro dos mares, quase um
lugar suave e, afinal, confort�vel para um naufr�gio. Ao todo no mar de papel ele
naufragou, triunfalmente se considerarmos o �xito obtido, 302 vezes, tantos foram
os epis�dios de Tay See e dos romances seguintes, La Tigre delia Malesia (O Tigre
da Mal�sia) e La favorita dei Mahdi (A Favorita do Mabdi). Evidentemente que o
jornalismo, um tipo de jornalismo hoje impens�vel, constitu�a para ele apenas um
meio para se afirmar como romancista. De resto � verdade que tamb�m se dedicava �
cr�nica, principalmente teatral, mas os seus her�is e os seus fantasmas pisavam
outros palcos, infinitamente mais amplos e long�nquos. Dos espect�culos apreciava
sobretudo as belas e decotadas senhoras que apinhavam os palcos dos teatros e a
quem dedicava frequentemente as aberturas das suas recens�es, e se por acaso n�o
conseguia enxergar nenhuma digna de ser �recenseada�, anotava melancolicamente:
�... nos palcos uma desola��o que metia frio�.
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Quando da �Nuova Arena�, decorridos dezoito meses, passa a -Arena�, os ap�ndices do


jornal s�o-lhe recusados. Autorias de renome nacional e internacional s�o
consideradas mais qualificadoras do que a sua, que � obrigado a p�r ao servi�o,
como constava do contrato, das cr�nicas da cidade. O trabalho de jornalista vai-se
tornando cada vez mais constrangedor embora durante o per�odo de �LArena� publique
uns romances em volume junto de editoras de Mil�o. Pois, Mil�o. � o que tem em
mira. Os horizontes da prov�ncia s�o limitados de mais, muitas vezes mortificantes.
Ainda em 1883, poucos meses antes de entrar na �Nuova Arena�, escrevera uma carta
cheia de mentiras ao director do jornal de viagens �La Valigia� em que n�o
dissimulava as suas ambi��es:�... eu mo�o desconhecido em Mil�o, mas de algum
renome em Verona, antigo cadete da Marinha Mercante, que viajei pelo mundo fora,
tendo muito estudado e muito experimentado, mando-lhe este meu escrito para tratar,
se Vossa Excel�ncia o considerar digno, de o publicar no seu jornal. Trata-se de um
naufr�gio nas costas da Nova Guin� e de comovedores epis�dios habilmente descritos
pelo que compete a um homem do mar...�.
Ser� uma mulher, Virginia Tedeschi, escritora e poetisa de Verona, quem abrir� a
Salgari as portas das grandes editoras. Virginia Tedeschi era a esposa de Giuseppe
Treves, irm�o de Emilio Treves, com quem em 1861 fundara em Mil�o a Fratelli Treves
Ed�tori. Com o nom de plume de Cordelia, a filha virtuosa do Rei Lear, aparecia,
ing�nua, suave e algo beata, em quase todos os peri�dicos da fam�lia, da
�Illustrazione italiana� ao �Corriere delle Signore�, de �Margherita� ao �Seco-lo
XX�. Repentinamente, como que levado por um dos furac�es que sacudiam os c�us de
Mompracem, em 1892, no cat�logo da Treves, a mais prestigiada editora da �poca
(dele constavam, entre outros, nomes como D�Annunzio, Pirandello, Fogazzaro, De
Amicis, Ada Negri, Verga, De Gubernatis e Barrili), irrompe o romance de um mo�o de
trinta anos que tinha dado a entender que sulcara os mares, e todos eles
tempestuosos. Mais do que uma entrada, trata-se de uma espadeirada mortal. O
romance intitula-se de facto La Scimitarra di Budda (A Cimitarra deBuda). Algu�m
ter� torcido o nariz, mas n�o se deve ter oposto muito se dois anos mais tarde a
editora Treves publica um se-
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gundo t�tulo desse jovem, IPescatori di Balene (Os Pescadores de Baleias), hist�ria
de um naufr�gio nos gelos do �rctico, com o seu belo acompanhamento de lobos, ursos
e ferozes ind�genas.
Quando, no fim do Outono de 1893, Salgari deixa o jornalismo e Verona, n�o olha
para tr�s e n�o parece ter saudades. Est� a passar por um dos poucos per�odos
felizes da sua atribulada exist�ncia que se concluiu com o suic�dio � maneira dos
samurais em 1911 num bosque nas colinas de Turim. � casado com Ida, actriz de uma
companhia de amadores que ele, verdianamente, rebaptiza logo de Aida, que o adora
e, pormenor nada desprez�vel, entra na brincadeira das suas mentiras marinheiras,
talvez at� encorajando-as com os seus c�mplices sil�ncios. As mentiras eram uma boa
maneira para viver, porventura a �nica: teria sido prejudicial, de uma forma
imperdo�vel, desmontar esse castelo. Sobre as mentiras o marido constru�ra uma
reputa��o: estrag�-la seria o mais b�rbaro dos crimes. O casal tem uma menina,
Fathima, que tem o nome da hero�na do primeiro romance do escritor publicado em
volume, A Favorita do Mahdi, e Aida est� gr�vida do secundog�nito, Nadir, o her�i
do valoroso Re della Montagna (O Rei da Montanha); uns anos mais tarde, juntamente
com Romero e Omar, outros nomes tirados da epopeia salgariana, formar� uma quadra.
Al�m disso, o ex-cronista tem � sua frente a perspectiva de um futuro como
romancista completo, como sempre sonhara, finalmente sem fatigantes turnos na
redac��o e sem os relat�rios di�rios da pol�cia para a imprensa. Afinal tem motivos
para estar radiante quanto ao presente e optimista para o futuro.
O cap�tulo Treves encerrou-se. A percentagem sobre as vendas que a editora de Mil�o
lhe prop�e, Salgari prefere o sal�rio regular, embora magro, dos irm�os Speirani,
editores da regi�o do Piemonte com uma s�rie de revistazinhas juvenis cat�licas
como �II giovedi�, �II novelliere Illustrato�, �Innocenza�. O escritor muda-se com
a fam�lia para Turim. Fora encaminhado para os Speirani por um antigo professor de
italiano da escola t�cnica, o abade Pietro Caliari. O tigre da Mal�sia, catapultado
para um ambiente de genuflex�es e suspiros, tem que deter o rugido. As ordens dos
editores s�o perempt�rias: �Tudo, mesmo os artigozinhos mais espirituosos e os
contos mais amenos, deve
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poder espalhar a boa semente dos sentimentos virtuosos e derramar nos cora��es
pensamentos castos, afectos gentis, prop�sitos generosos�. Era mais uma sacristia
do que uma editora. Sandokan, o pirata antrop�fago que chupava os miolos dos
inimigos, n�o podia dar-se bem com a �gua benta. A Fathima de A Favorita do Mahdi,
a almeia �de t�rgido peito� que dan�ava nos caf�s do Sud�o �com flexuosos
balanceamentos dos quadris� teria perturbado as c�ndidas consci�ncias dos meninos,
mas tamb�m das meninas, ainda em bot�o. Era evidente que para escrever naquele
g�nero de jornalecos capazes apenas de trinados alegres e de murm�rios virtuosos
com t�tulos ao estilo de �Cora��o de menina�, �Filha crist�, �O sonho de uma
freira� (� sabido que os sonhos das freiras e das almeias divergem quanto aos
conte�dos) Salgari tamb�m teria de mortificar a fantasia. F�-lo-ia? Ap�s um
primeiro conto intitulado Ilfiglio dei naufrago (�O filho do n�ufrago�; � de louvar
no entanto a desloca��o da aten��o do pai para o filho, sublinhando como os
n�ufragos tamb�m t�m filhos, e por vezes puros de cora��o como deviam ser os
leitores dos Speirani), Salgari volta a rugir com os contos Inghiottiti del
Maelstrom (�Engolidos pelo Maelstrom�) e Gli antropofagi dei Mar dei Corallo (�Os
antrop�fagos do Mar do Coral�), Para os Speirani publica depois os romances II
Tesoro dei Presidente dei Paraguay (O Tesouro do Presidente do Paraguay), Le
Novelle Marinarescbe di Mastre Catrame, II Re delia Montagna, INau-fragatori
delTOregon e Attraverso TAtlantico in pallone.
�, mesmo assim, um Salgari diferente que cumpre, pelo menos em parte, as directivas
editoriais. �A narra��o - escreve Vittorio Sarti2, um dos maiores estudiosos do
romancista e autor de uma bibliografia3 fundamental, - mesmo n�o excluindo
completamente a componente aventurosa, orienta-se por uma linha marcadamente
did�ctica. Contudo a prosa salgariana emerge de forma prepotente�. No que diz

2 Vittorio Sarti trabalha h� anos com Silvino Gonzato, com volumes, ensaios e
confer�ncias, para a reavalia��o cr�tica de Emilio Salgari. De 2002 a 2005
organizou para a colec��o Oscar Classici de Arnoldo Mondadori Editore quatro caixas
contendo cada uma delas tr�s romances salgarianos (introdu��es de Silvino Gonzato).
3 Vittorio Sarti, Nuova Bibliografia Salgariana, Torino, Sergio Pignatone
Editore,
1994.
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respeito a Attraverso VAtlantico in pallone, a obra que se volta a propor neste


volume sob o t�tulo Viagem sobre o Atl�ntico em Bal�o, Sarti observa que seria
�injusto e inoportuno julgar este t�tulo em rela��o a outros romances salgarianos.
A obra deve ser avaliada no �mbito, principalmente moral e did�ctico, em que foi
concebida, tarefa que o autor cumpre com pleno m�rito, tanto do ponto de vista da
geografia e da hist�ria natural, como do dos usos (veja-se a pesca do bacalhau). O
texto correria o perigo de ser est�tico - conclui Sarti - se Salgari n�o
conseguisse moviment�-lo, com a habitual mestria, dando, uma vez ou outra, livre
curso � sua fantasia aventurosa�.
A 5 de Novembro de 1895 no primeiro n�mero do quinzen�rio Biblioteca per 1�infanzia
e 1�adolescenza� publicado pelos Speirani aparece o primeiro epis�dio de Attraverso
allAtlantico in pallone. O �ltimo sairia no n�mero 24 de 20 de Outubro de 1896. A
partir do terceiro epis�dio (5 de Dezembro de 1895) o t�tulo � corrigido para
Attraverso VAtlantico in pallone. Duas semanas antes de se terminar a publica��o no
peri�dico, tamanho � o entusiasmo dos leitores que o editor decide fazer sair a
obra inteira em volume. Salgari conseguiu portanto converter os Speirani ou, ao
menos, fazer-lhes entender que a pedagogia pode ter instrumentos diferentes dos
contozitos do g�nero �Brigida, a mam� dos passarinhos�, �O sonho de Pierina�, �A
oliveira benta� ou �L�grimas secas�. E, de repente, na sacristia o cheiro do
incenso � vencido por aquele da p�lvora que rende mais at� do ponto de vista das
receitas. Sendo o p�blico dos leitores dos Speirani na maior parte feminino, pode-
se dizer que o estrondoso sucesso de Attraverso VAtlantico in pallone � decretado
pelas meninas e pelas adolescentes, al�m das m�es que tiram o livro das m�os das
filhas e n�o o largam enquanto n�o chegam ao fim do �ltimo cap�tulo.
Salgari documentava-se. Todos os seus contos ou romances procedem de fontes certas.
Fontes que por vezes partilha com outros mestres da aventura mas das quais se serve
com menos parcim�nia. � o caso, por exemplo, do polvo gigante que em Attraverso
VAtlantico in pallone aterroriza o servidor negro Sim�o at� � loucura. H� uma carta
de M. Sabin Berthelot, c�nsul de Fran�a em Tenerife, enviada � Academia das
Ci�ncias de Paris e publicada em �Le tour du monde� de 1866,
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que parece ter inspirado quer o Verne de Vinte Mil L�guas Submarinas quer o Salgari
deste romance. A carta conta a aventura da tripula��o de um aviso (pequeno navio
cargueiro militar muito veloz destinado a levar avisos ou despachos �s armadas) da
Marinha francesa, LAlecton, que em Novembro de 1861 topa com um polvo gigantesco.
Transcrevo-a s� parcialmente: �... o aviso encontrara no mar entre a Madeira e
Tenerife um polvo monstruoso que navegava � superf�cie da �gua. O animal tinha 5 a
6 metros de comprimento, sem considerar os oito bra�os formid�veis, cobertos de
ventosas, que coroavam a cabe�a. A cor era vermelho tijolo; os olhos � flor da
cabe�a, tinham um desenvolvimento prodigioso e uma fixidez espantosa. A boca, em
bico de papagaio, devia medir pouco menos de um metro. O corpo fusifor-me, mas
assaz inchado no centro, apresentava-se como uma enorme massa cujo peso podia
estimar-se em mais de dois mil quilogramas... A tripula��o vislumbrou aquele
terr�vel cefal�pode a nadar em direc��o do bordo. O comandante mandou parar
imediatamente e, apesar das dimens�es do animal, manobrou para apanh�-lo. Preparou-
se um n� corredio para captur�-lo: carregaram-se as espingardas e prepararam-se os
arp�es com toda a velocidade. Mas sendo-lhe dirigidas as primeiras balas, o monstro
mergulhou passando por baixo do navio e n�o demorou a aparecer de novo no outro
lado... A ca�a durou mais de tr�s horas... In�meras balas tinham-no atravessado
inutilmente. Contudo levou uma que pareceu feri-lo gravemente, porque vomitou logo
uma grande quantidade de espuma e de sangue misturado com mat�rias viscosas que
deitavam um forte cheiro a musgo. Foi nesse momento que se chegou a apanh�-lo com o
n� corredio... J� a maior parte do corpo estava fora da �gua, quando o enorme peso
daquela massa fez penetrar o n� corredio nas carnes e arrancou a parte posterior do
resto do animal. Ent�o o monstro, livre daquele aperto, voltou a cair no mar e
desapareceu...�.
E eis a descri��o do polvo que se encontra em Viagem sobre o Atl�ntico em
Bal�o-,�... viram-se sete ou oito bra�os incomensur�veis alongar-se para o negro...
um monstro enorme esbranqui�ado, fusi-forme, de cabe�a arredondada, dotada de uma
esp�cie de bico parecido com o dos papagaios e armado de oito bra�os com pelo menos
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seis metros de comprimento e coroados de ventosas, fixava-o com dois olhos grandes,
chatos e de cores glaucas..O irland�s O�Donnell disparou seis balas para dentro da
boca do monstro, �que devia pesar duas toneladas�, e �o polvo gigante... despejou
para cima dos dois desgra�ados aeronautas uma torrente de l�quido preto, que
cheirava a musgo, encharcando-os da cabe�a at� aos p�s�.
Salgari, por meio das palavras de Ned Kelly, o comandante do aer�stato, relembra a
aventura de L�Alecton, cujo nome, reduzido, no texto passa a Alecto: �... Durante
muito tempo a sua exist�ncia [dos polvos gigantes, N.d.A.] foi posta em causa: mas
os cientistas tiveram que assumi-la, depois que o barco a vapor Alecto encontrou um
exemplar monstruoso junto das Can�rias, ficando com um tent�culo, que se conserva
ainda hoje, acho, em Santa Cruz de Tenerife�.
Outra fonte de que Salgari se serviu para Viagem sobre o Atl�ntico em Bal�o � o
�Giornale Illustrate dei viaggi e delle avventure di terra e di mare� (Edoardo
Sonzogno Editore). Uma fonte cl�ssica, a mina de onde o maior escritor italiano de
livros de aventura extrai a maior quantidade de pepitas. O n�mero 25 de 20 de
Fevereiro de 1879 reproduz na capa a ilustra��o de uma cena horr�vel em que uns
n�ufragos numa jangada � deriva est�o a esquartejar o cad�ver de um companheiro
para com�-lo. O facto acontecera tr�s anos antes. O navio mercante Fen�cia, que
tinha sa�do de Marselha rumo ao Cabo da Boa Esperan�a �com uma carga de
quinquilharias destinadas ao tr�fico com os Cafres e os Hotentotes�, naufragou
quando j� estava � vista do Cabo Bojador e a tripula��o, depois de todos os
escaleres terem afundado �por causa do excessivo calor que tinha desunido as
t�buas�, apinhou-se numa jangada sem comida nem �gua. Quando a fome e a sede
estavam a ponto de dar conta dos n�ufragos, um deles matou o grumete Giovanni
Tapier para beber o sangue deste e comer as suas carnes.
No romance de Salgari o navio chama-se Florida e zarpou de Baltimore �com uma carga
de bagatelas, destinada aos portos da Serra Leoa�. O naufr�gio d�-se por motivos
diferentes mas o resultado � id�ntico. Id�ntico tamb�m o destino dos salva-vidas a
que �o calor tinha desunido as t�buas�. Felizmente, por�m, o grumete Walter Chid-
ley, natural de Richmond na Virg�nia, consegue fugir dos companheiros
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que o queriam comer e, recolhido a bordo do aer�stato, compartilhar� com os nossos


her�is a parte final da aventura.
Outro epis�dio, mesma fonte. O �Giornale illustrato dei viaggi e delle aventure di
terra e di mare� de 19 de Julho de 1883 mostra na capa o sacrif�cio de um galo. Um
negro com uma cartola amolgada na cabe�a, apontado no texto como o ministro da
guerra Bumba da ilha de Orango, no arquip�lago dos Bijag�s, segura pelo pesco�o o
pobre animal; outro negro, o ministro da justi�a Lumbrico, segura-o pela cauda
enquanto um terceiro, o gr�o-sacerdote, brandindo um fac�o, vai cortar-lhe a
cabe�a. No fundo v�-se um senhor de barbas vestido de branco: � o viajante e
mercador franc�s M.P. Antichan. O destino deste, como o dos homens da sua pac�fica
expedi��o que est�o ao p� dele, fora entregue pelo rei de Orango, Umpane, um
d�spota cruel, �s convuls�es de um galo degolado. Se o pobre animal, torcendo-se no
ch�o pelos espasmos da agonia, fosse para Antichan e os seus homens, significaria
que os deuses os queriam vivos, no caso contr�rio seria o fim. O animal foi morrer
na direc��o oposta � dos prisioneiros. Mas inexplicavelmente, passado algum tempo,
o sacrif�cio do galo foi repetido. Desta vez Antichan decidiu corromper o gr�o-
sacerdote com algod�o e tabaco e misteriosamente o galo degolado foi cair ao p� do
viajante.
Em Attraverso VAtlantico in pallone, o engenheiro Kelly � mais esperto do que
Antichan. Corrompe logo o gr�o-sacerdote prometendo-lhe uma pistola de modo que o
galo, mesmo sem cabe�a, percebe para onde tem de ir. O retrato que do rei Umpane
esbo�a o �Giornale dei viaggi� � muito parecido com o que se encontra em Salgari.
Ambos concordam acerca da idade: o soberano tem 35 anos. Mas o jornal quando entra
nos pormenores do aspecto f�sico � mais indulgente. O d�spota tem um ar feroz e um
nariz de abutre e tem uma cartola completamente achatada na cabe�a que, durante
certas cerim�nias do g�nero daquela do sacrif�cio do galo, n�o se importa de
emprestar ao ministro da guerra. Salgari agrava a descri��o. Al�m de feroz, Umpane
� �um negro feio� que tem um �nariz curvo como o bico de um papagaio� (o polvo
monstruoso tamb�m tinha um bico de papagaio). O romancista tamb�m adorna o chap�u
de etiquetas de latas de sardinhas, ind�cio evidente de apre�o pelas novidades que,
pelas trocas comer-
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ciais, recebia, levadas pelos por�es dos navios dos pa�ses civilizados. Umpane,
como refere o �Giornale dei viaggi� fornecendo largos pormenores, fizera massacrar,
havia quinze anos, o capit�o ingl�s John Pens para ficar com a carga do seu navio
encalhado num banco de areia mesmo ao p� da sua ilha. Salgari mal alude a isso. O
importante � dar a saber ao leitor que ele decerto n�o ignora esse epis�dio. N�s
tamb�m sabemos como teve conhecimento dele.
O espertalh�o do Salgari: at� num romance did�ctico e pedag�gico, concebido para
educar meninas e meninos puros de cora��o, conseguiu enfiar o suficiente para
inflamar o leitor transportando-o nas asas febris da aventura. E pouco interessa se
mais uma vez revelou uma fidelidade algo excessiva �s suas fontes. Chamado a ser
mestre, mais do que na aula investiu no recreio, conseguindo, por um lado,
conquistar a turma e por outro n�o desnaturar a sua �ndole de narrador formid�vel
e, em certos aspectos, insuper�vel.

Silvino Gonzato
16 -

Cap�tulo I
Uma Surpresa para a Pol�cia Canadiana

- Hurra! - gritam dez mil vozes.


- Viva o Washington!
- Hurra para Mister Kelly!
- Mil d�lares a quem estiver interessado! - grita uma voz.
- Est� louco, Paddy...? Perd�-los-�: palavra minha.
- Duzentas libras...! - grita outra voz.
- Quem � que est� interessado?
- Apostam em quem?
- No �xito da travessia!
- Eis outro louco! Tem muitas libras para deitar ao mar, Mister Holliday!
- Ganh�-las-ei: Kelly h�-de atravessar o oceano e descer na Inglaterra.
- N�o, na Espanha - grita outro.
- Na Espanha ou na Inglaterra, tem pouca import�ncia. Quem est� interessado em
duzentas libras?
- Perd�-las-�, o seu bal�o explodir�.
- E ir� parar no fundo do oceano.
- Kelly � um louco!
- Kelly est� cansado de viver!
- N�o: � um valente! Hurra para Kelly! Viva o Washington!
17-

- Mil d�lares que Kelly vai morrer afogado.


- Dois mil que o seu aer�stato vai explodir sobre as nossas cabe�as.
- Cem libras que Kelly vai esmagar-se na praia.
- Mil que vai atravessar o oceano!
- Aceitam?
- Sim...!
- N�o... est�o loucos!
- Hurra para Kelly!
Estes di�logos, estes gritos, estas apostas, cada uma mais extravagante do que a
outra, cruzam-se em todos os sentidos, fazem-se por todo o lado. Yankees,
canadianos, ingleses apostam; com igual furor, libras e d�lares correm por todo o
lado, enquanto a multid�o se agita, se empurra, se aperta contra uma grande
veda��o, deitando abaixo os policemen, que j� n�o conseguem cont�-la, embora n�o
poupem os golpes de bast�o, que saraivam sobre os mais impacientes com rumor surdo.
Das primeiras �pocas do seu descobrimento, nunca se tinha visto tanta gente reunida
nas praias da Ilha Bret�. Havia tr�s dias, barcos a vapor, barcos � vela, chalupas
e lanchas despejavam sobre aquelas margens americanas do Maine, do New Hampshire,
do Vermont, do Massachusetts, do Delaware, do Maryland, do Connecticut e do estado
de Nova Iorque, franceses e ingleses do Baixo e Alto Canad� e da Ilha da Terra
Nova.
A pequena cidade de Sidney, capital da Ilha Bret�, fora invadida pelos primeiros
que chegaram; os outros, embora a esta��o fosse tudo menos amena, tinham acampado
ao ar livre, debaixo de tendas improvisadas com cobertores de toda a esp�cie, com
velas, com esteiras, decididos a n�o ir embora antes de ver o que os atra�ra
�quelas praias quase in�spitas.
O que � que poderia ter reunido ali, num espa�o de tempo t�o breve, aquelas vinte e
cinco ou trinta mil pessoas? Uma not�cia emocionante, levada por todas as linhas
telegr�ficas do Canad� e dos Estados Unidos da Uni�o.
Um homem - um audacioso, segundo alguns; um louco que estava cansado de viver e
gastar milh�es, segundo outros - anunciara
18-

que estava prestes a tentar a travessia do Oceano Atl�ntico de bal�o! N�o era
preciso mais para fazer acorrer � Ilha Bret� os americanos e os ingleses, aqueles
grandes amadores de espect�culos mirabolantes, estes grandes admiradores das
aud�cias cient�ficas.
O nome do aeronauta que estava prestes a tentar aquele temer�rio empreendimento era
conhecido nos Estados Setentrionais da Uni�o e no Baixo como no Alto Canad�.
Ned Kelly, esse era o seu nome, era um yankee aut�ntico, nascido em New Port, no
Connecticut. Rico milion�rio, s� no mundo, arrojado, amante das ci�ncias,
engenheiro de fama, havia muitos anos que se dedicara ao estudo da aeron�utica.
Dizia-se que queria descobrir o meio de dirigir os bal�es; ali�s, tinha feito
diversas ascens�es, levando consigo aparelhos inventados por ele pr�prio, mas, do
que constava, com pouco �xito. Abandonara por conseguinte aquelas ferramentas, mais
pesadas do que �teis, e dizia-se que se dedicara ao estudo das correntes a�reas,
pretendendo tentar uma grande viagem.
Sabia-se que havia v�rios meses que fazia ascens�es sobre as costas da Nova Esc�cia
e da Ilha Bret� com um bal�o travado; depois partira repentinamente para Nova
Iorque, ausentando-se durante v�rias semanas.
No come�o de Abril de 1878 o tel�grafo anunciava que Ned Kelly tentaria a travessia
do Oceano Atl�ntico com um novo modelo de bal�o. Aquela not�cia comoveu
profundamente americanos e canadianos.
Os cientistas dos dois pa�ses apressaram-se a definir o audacioso empreendimento um
suic�dio; os jornais dividiram-se em dois campos, um a favor do engenheiro, outro
contra; o p�blico, salvas poucas excep��es, definiu aquela tentativa uma
loucura...! Loucura, ou suic�dio, ou �xito, as pessoas mais abastadas embarcaram
maci�amente, algumas em paquetes, algumas em veleiros, outras em lanchas, e
dirigiram-se para a Ilha Bret�. Todos queriam assistir � partida da expedi��o,
ainda que os mais estivessem convencidos de que veriam explodir aquele novo bal�o
logo que se levantasse e outros que
assistiriam � agonia do aeronauta e dos seus companheiros, se encontrasse algum,
porque n�o duvidavam que afogariam todos no meio do amplo oceano.
19-

Enquanto os ajudantes do engenheiro se preparavam para encher o aer�stato, cuja


enorme massa ocupava uma grande parte do imenso recinto constru�do na praia, a tr�s
milhas de Sidney, e para dispor os sacos de lastro, as caixas de v�veres, os barris
de �gua, as amarras, as �ncoras, etc., os americanos, os ingleses e os canadianos,
seguindo a sua paix�o, apostavam com furor. Os mais jogavam contra o �xito do
empreendimento: mas alguns, tendo talvez uma grande confian�a no engenheiro ou no
seu bal�o, apostavam a seu favor, excitando a mais alta surpresa ou a mais
clamorosa hilaridade.
A certa altura um grito ecoa:
- Sil�ncio...!
Os brados, os risos, as discuss�es param como que por encanto. Os olhos daqueles
tr�s mil espectadores fixam a sua aten��o no centro do amplo recinto, onde se
estiram dois tubos enormes, cujas extremidades se prolongam de um lado para um
casario, onde se fabrica hidrog�nio, e do outro desaparecem debaixo de dois enormes
c�mulos de seda, que come�am a agitar-se, como se por baixo se introduzisse uma
r�pida corrente de ar.
Um grito imenso eclode de todos os lados: � um grito de espanto, que se converte
logo em exclama��es de todos os g�neros e em discuss�es animadas. Os di�logos
cruzam-se de novo por todos os lados.
- Quem viu jamais um bal�o desse g�nero...?
- Um bal�o...! Mas s�o dois bal�es...!
- A mim parecem-me duas peles de baleia!
- Ter� Kelly encontrado a maneira de dirigir os aer�statos...?
- O engenheiro vai fazer-nos perder as apostas.
- Com vantagem nossa que apost�mos nele...!
- By God!
- Sapristi!
- Hurra! Hurra!
Outro grito eclode de todos os lados, e uma salva de palmas fren�ticas ribomba,
cobrindo os mugidos das ondas, que rebentam com furor contra a praia, e os gritos
dos ajudantes.
Aqueles dois mont�es de seda estenderam-se sob o impulso do hidrog�nio que se
engolfa atrav�s dos tubos, e as formas que adquirem
20-

arrancam de todos gritos de espanto. N�o s�o os bal�es do costume, que parecem
frascos virados para baixo: s�o dois fusos enormes, com quase quarenta metros de
comprimento, com um di�metro de quinze no centro, que se levantam lentamente com
uma ligeira ondula��o, esticando as cordas que os ajudantes, em n�mero de trinta,
seguram com m�os robustas.
Por baixo desses dois fusos, que fazem lembrar as formas dos havanos, pendurado a
uma longa haste que ocupa o centro do espa�o deixado pelos dois aer�statos, mas a
uma dist�ncia de tr�s metros do seu lado inferior, agita-se uma esp�cie de batel,
com trinta p�s de comprimento, j� carregado de uma infinidade de objectos, de
embrulhos, de saquinhos, de pipas, de caixas, mas constru�do com um metal leve e
que parece prateado. Mais uns minutos e aquela imensa m�quina levantar� voo sobre o
mugido das ondas do Atl�ntico.
A emo��o dos espectadores est� no cume. Todos esquecem as apostas e mant�m o olhar
fixo naqueles dois bal�es, que se enchem cada vez mais, enquanto os ajudantes
efectuam manobras misteriosas com umas bombas. Parece que est�o a injectar, no
interior dos dois aer�statos, um g�s especial ou algo parecido.
Mas a emo��o adquire propor��es enormes quando se v� aparecer o arrojado aeronauta,
que acaba de sair do casario onde se fabrica o hidrog�nio.
� um homem jeitoso com uns trinta e cinco anos, alto, esbelto, com a testa larga,
os olhos pretos e lampejantes, as fei��es en�rgicas. Veste um fato simples de l�
branca e � acompanhado por um mo�o negro de dezoito ou vinte anos, vestido como
ele.
Um �hurra� imenso eclode: os espectadores agitam loucamente os gorros, os chap�us,
os len�os.
- Viva Kelly!
- Viva o Washington!
- Hurra...! Hurra...!
O engenheiro, chegando ao centro do recinto, manda desdobrar sobre a popa daquela
embarca��o prateada que vai servir-lhe de barquinha a bandeira estrelada dos
Estados da Uni�o, provocando por parte dos seus compatriotas vivas entusi�sticos,
depois com olhar r�-
21 -

pido examina o seu magn�fico aparelho a�reo e, virando-se para o p�blico, ap�s ter
reclamado com um gesto en�rgico o sil�ncio mais absoluto, diz:
- Procurei, mas em v�o, um terceiro companheiro para me acompanhar nesta grande
viagem a�rea atrav�s do oceano. Se algu�m entre v�s sente a coragem de entrar no
meu Washington, ofere�o um lugar.
Um sil�ncio glacial acolhe as palavras do aeronauta: o entusiasmo apagou-se de vez.
Os espectadores entreolham-se; mas ningu�m emite um sim. Aplaudir aquele valente,
est� bem; mas acompanh�-lo, segui-lo sobre o oceano naquela m�quina caprichosa, em
poder do vento, para perecer talvez nas ondas, � outro assunto!
Ningu�m se sente na disposi��o de morrer pela ci�ncia.
Kelly aguarda um minuto, depois salta para a barquinha, seguido do jovem negro,
gritando:
- Prontos ao comando...!
De repente um homem atira-se atravessando a massa do p�blico, abrindo o passo com
empurr�es irresist�veis, salta por cima da veda��o e precipita-se em direc��o ao
engenheiro, gritando:
- Procuram um companheiro: aqui estou eu!
A multid�o esfriada por um momento, volta a aquecer-se como que por encanto: quem �
aquele jovem que ousa afrontar a morte? Ningu�m sabe; mas deve ser um valente, e os
audaciosos s�o e devem ser prezados. Os hurras adquirem dimens�es tais que
ensurdecem; os aplausos eclodem em todo o lado, todos agitam os chap�us e os
len�os, todos gritam, se agitam, se mexem como possessos.
Mas de repente, enquanto o engenheiro est� quase a dar a ordem de largada e os seus
trinta ajudantes est�o quase a soltar as amarras, ouvem-se gritos de raiva:
- � ele!
- Vamos a ele, policemen!
- Apanhemo-lo!
- Parem...! Parem!
Quinze ou vinte policemen, conduzidos por alguns chefes, preci-pitam-se para dentro
do recinto, correndo para o bal�o, mas j� � tarde demais. O navio a�reo, livre,
levanta-se majestosamente, transportan-
22 -

do o engenheiro, o seu negro e aquele desconhecido, que chegou � �ltima da hora.


- Des�am! - gritam os policemen, que parecem furiosos. Um deles com um pulo
agarra-se a um cabo suspenso da barquinha; mas o navio a�reo, que deve ter uma
pot�ncia ascensional imensa, arrasta-o.
O p�blico eclode num clamoroso riso. O desconhecido por�m, que parecia estar �
espera dum golpe de teatro desse g�nero, debru�a-se por cima do bordo da barquinha
e corta o cabo com um r�pido golpe de faca, fazendo trambolhar torpemente o agente
da pol�cia, e despeja sobre a cabe�a dos outros um saco de lastro, cegando-os. Um
guarda extrai o rev�lver e aponta-o para cima; mas o p�blico, que transbordou para
dentro do recinto como uma enchente, tira-lho da m�o, por temor que estrague aquele
maravilhoso navio a�reo. Um �ltimo grito imenso ecoa:
- Hurra! Hurra para Kelly! Viva o Washington!
Os dois bal�es j� estavam t�o altos que pareciam dois charutos: viram-se durante
alguns instantes passar rente a uma grande nuvem que se estendia sobre o oceano,
depois desaparecer para norte, na direc��o da Terra Nova.
Quase em simult�neo um r�pido navio a vapor, um cruzador da Marinha Real, sa�a
precipitadamente de Sidney e lan�ava-se ao encal�o dos aeronautas.
23-

Cap�tulo II
O Feniano

Kelly observara tudo: ouvira os gritos de raiva dos policemen e as intima��es a


descer, vira o assalto brusco mas felizmente demasiado tardio e a repentina manobra
do desconhecido: mas por enquanto n�o achara conveniente interromper a sua partida
e abrir as v�lvulas para voltar � terra. Poderia livrar-se daquele indiv�duo,
daquele companheiro vindo mesmo � �ltima da hora, mais tarde, se n�o fosse digno de
o acompanhar naquela perigosa viagem atrav�s do imenso oceano. Portanto n�o cuidara
dele e dirigira toda a sua aten��o ao seu navio a�reo, ao seu soberbo Washington,
como o baptizara, que continuava a elevar-se no espa�o.
A ilha rapidamente se tornava mais pequena por baixo dele, � medida que a dist�ncia
crescia. Os espectadores pareciam uma pequena mancha negra; Sidney uma mancha
esbranqui�ada irregular; os navios ancorados no porto pequenos pontos escuros; a
ilha tinha o tamanho de um jornal recortado caprichosamente pela m�o de uma
crian�a.
A norte entrevia-se a Terra Nova com o seu grande banco, salpicado de pontinhos
escuros, que deviam ser os navios ocupados na pesca do bacalhau; para oeste
desenhavam-se nitidamente as costas da Nova Esc�cia e mais al�m as de New
Brunswick, e para sul viam-se confusamente as do Maine, que se perdiam em direc��o
ao New Hampshire.
25-

De vez em quando ouviam-se da terra barulhos surdos que pareciam aplausos e


detona��es. Depois de poucos minutos tudo calou, e um sil�ncio profundo passou a
reinar nas altas regi�es do ar.
O Washington j� tinha subido a 3500 metros e, tendo alcan�ado a chamada zona de
equil�brio, avan�ava para nordeste, em direc��o � Terra Nova, com um leve
balanceamento e com uma velocidade de trinta e seis milhas por hora.
- Est� a correr tudo bem - murmurou o engenheiro. - Se Deus nos proteger, esta
grande travessia tamb�m h�-de realizar-se.
Abandonou o bordo da barquinha e olhou para os dois companheiros. O negro,
acocorado num canto, segurava-se com for�a �s cordas das caixas que apinhavam a
popa daquela esp�cie de barco: os olhos grandes, que pareciam de porcelana,
manifestavam um terror inexprim�vel e a sua cor, de preta tinha passado a cinzenta.
Se fosse branca, seria p�lida, ou melhor, l�vida.
O desconhecido pelo contr�rio parecia tranquil�ssimo, como se estivesse num barco
balan�ando no mar. Ora olhava para o oceano que rumorejava l� ao fundo, estendendo-
se para leste a perder de vista, ora para a Ilha Bret�, que se tinha convertido num
ponto escuro, ora levantava a cabe�a, examinando com certo espanto os dois enormes
bal�es fusiformes que pairavam majestosamente no meio da atmosfera.
Aquele desconhecido, que devia ser dotado de um sangue-frio extraordin�rio e de uma
coragem sem limites para mostrar-se t�o tranquilo a 3500 metros de altura, era um
rapaz de vinte e cinco ou vinte e seis anos, alto, louro, magro, s� nervos, de
olhos grandes azuis, bigodes apenas esbo�ados, de aspecto simp�tico e distinto.
Vestia um fato de marinheiro; mas percebia-se � primeira vista que n�o devia ser o
seu vestu�rio habitual, pois as suas m�os n�o tinham calos, e na sua cara n�o havia
vest�gios das picadas dos ventos, do ar do mar, do sol. Quem seria? Era o que se
perguntava o engenheiro. Aproximou-se do mo�o, que continuava a olhar ora para os
dois bal�es ora para o oceano e, dando-lhe uma palmadinha familiar no ombro,
perguntou-lhe:
- Ent�o, o que lhe parece...?
26 -

O desconhecido perante essa pergunta virou-se para o engenheiro e respondeu com voz
tranquila:
- Parece-me que vamos descer na Europa.
- Parece-lhe?
- Sim, Senhor Kelly, e compade�o-me sinceramente dos que apostaram contra o
�xito desta grandiosa viagem.
- E tenciona acompanhar-me?
- A n�o ser que me obrigue a saltar para o oceano! Seria uma queda algo longa;
mas enfim, se for mesmo necess�rio para o seu salvamento, disponha livremente da
minha vida.
- Est� a gracejar?
- N�o, palavra de honra.
- Aud�cia n�o lhe falta! - exclamou Kelly com espanto. - O Senhor n�o deve ser
um vulgar malandro.
- Um malandro... e o que � que o levou a supor uma coisa dessas?
- J� esqueceu os policemen?
- Ah, pois! - exclamou o desconhecido, desatando numa grande risada. - Se nos
tiv�ssemos atrasado uns segundos ter-me-iam apanhado.
- Parece que tem contas a ajustar com a pol�cia brit�nica: deve compreender
que...
O desconhecido empalideceu um pouco, depois disse num tom triste:
- � verdade: tem todo o direito de me julgar um malfeitor e enquanto tal
indigno de o acompanhar nesta grande viagem.
- N�o, mas...
- No seu lugar esta suspeita ter-se-ia insinuado no meu c�rebro, Mister Kelly,
e teria obrigado o desconhecido a explicar-se ou a ir-se embora. Vou explicar-me;
depois se me julgar indigno de o acompanhar e de partilhar consigo os perigos desta
grande viagem atirar-me-ei ao oceano de cabe�a para baixo.
- Para matar-se? Est� a esquecer-se de que estamos a 3500 metros de altura!
- Ah! A morte n�o me assusta. O meu crime � ter amado de mais a terra dos meus
av�s, a minha p�tria, a Irlanda.
27-

- � um feniano1?
- Sou, Mister Kelly, sou um dos chefes da liga que visa a emancipa��o da
Irlanda da opress�o da Inglaterra e que, � sombra da bandeira estrelada do seu
pa�s, declarou uma guerra de exterm�nio � pot�ncia inglesa, que mant�m na
escravid�o a minha pobre p�tria; dessa liga que na �poca da guerra de secess�o
verteu tanto sangue pelos seus compatriotas da Uni�o. O Senhor Engenheiro conhece a
guerra atroz que as pol�cias inglesa e canadiana conduzem contra a liga para
destru�-la. Eu, chefe dos fenianos do Baixo Canad�, assinalado como um dos mais
perigosos e dos mais audaciosos, h� quinze dias, fui surpreendido de noite e preso
como c�mplice do assass�nio de um xerife, encontrado morto com dois tiros de
rev�lver no quai do Quebeque...
�Este crime, atribu�do injustamente aos fenianos, pois juro-lhe que ningu�m da liga
o cumpriu, era suposto mandar-me passear para o outro mundo sem culpa, mas os meus
amigos encontraram a maneira de eu me evadir. Sabendo que as autoridades me tinham
condenado a piruetar no ar com uma corda ao pesco�o, disfar�ado de marinheiro desci
o rio S�o Louren�o e desembarquei na Ilha Bret�, aguardando um navio com rumo �
Europa. Soube da sua partida para as regi�es do ar e tendo ouvido que estava �
procura de um companheiro, resolvi acompanh�-lo, certo de que os ingleses, que n�o
deixariam de visitar escrupulosamente os navios transatl�nticos, nunca me
perseguiriam pelo ar; e viu que os policemen ficaram em terra. Este � o meu crime:
agora, que o Senhor Engenheiro me julgue.
- Mas o Senhor � o feniano O�Donnell! - exclamou o engenheiro.
- O pr�prio, Mister Kelly.
- Fico bem feliz por o ter salvado, O�Donnell, e fico duplamente feliz por ter
um companheiro da sua categoria.
- Obrigado, Mister Kelly, - disse o feniano, apertando calorosamente a m�o que
o aeronauta lhe estendia. - Oxal� os ingleses n�o nos alcancem.
- Alcan�arem-nos? E de que maneira, O�Donnell?

1 Pertencente ao partido indentista clandestino irland�s Sinn Fein (N.d.A.).


28-

- Vi um navio, um cruzador ingl�s sair de Sidney e ir a correr em direc��o �


Terra Nova, poucos minutos ap�s a nossa partida.
- E o Senhor acredita...?
- Que nos persegue.
- Acreditar que um steamer pode competir com o bal�o � uma doidice, meu amigo.
Em poucas horas o seu cruzador ficar� umas duzentas ou trezentas milhas para tr�s.
- Mas n�o estamos quase parados? - perguntou o irland�s com espanto.
- Estamos a avan�ar a uma velocidade de trinta e seis milhas por hora.
- Mas eu n�o sinto movimento nenhum e nem um sopro leve; se o bal�o caminhasse
com uma velocidade de trinta e seis milhas por hora, deveria sentir-se uma forte
corrente de ar. Olhe, Mister Kelly: a bandeira n�o se mexe e o fumo do meu cigarro
est� a dispersar-se muito lentamente.
- E o que � que isso provaria?
- Que devemos estar parados, ou pouco menos.
- Est� enganado, O�Donnell, e poder� certificar-se disso olhando para a Ilha
Bret�, que j� mal se v�, ao passo que a Terra Nova est� a tornar-se maior a olhos
vistos.
- De facto � verdade.
- N�s n�o podemos aperceber-nos da marcha do nosso navio a�reo, porque os
bal�es n�o t�m movimento pr�prio. � a massa de ar que os mant�m prisioneiros, e ela
move-se: eis o motivo da nossa aparente imobilidade.
�Mesmo que o vento fosse mais forte, n�s n�o nos aperceber�amos da sua velocidade e
ter�amos a impress�o de estarmos sempre parados.
- Isso � estranho! - exclamou o irland�s. - Eu sempre pensei o contr�rio.
- E a maioria pensa o mesmo, ali�s, alguns supostos aeronautas at� imaginaram
dotar os seus bal�es de velas, julgando poder aumentar a sua velocidade.
- Ao passo que as velas permaneceriam absolutamente inertes.
29-

- Precisamente.
- E n�o poderia sequer influir na velocidade o maior ou menor tamanho dos
bal�es?
- T�o-pouco: seja grande ou pequeno, o bal�o andar� sempre com a velocidade do
vento e mais nada.
- E o Senhor Engenheiro acha que vai conseguir atravessar o Atl�ntico e descer
nas costas europeias?
- Espero que sim, O�Donnell. Disponho de meios que me permitem manter-me no ar
durante bastantes dias, ali�s algumas semanas. Estudei longamente esta grandiosa
viagem a�rea, calculei tudo com precis�o matem�tica, preparei-me para tudo e fiz
estudos profundos sobre a direc��o das correntes a�reas que v�o para levante.
�Se quisesse empreender a travessia do oceano, teria tido de carregar com uma
quantidade t�o grande de carv�o para a m�quina que o faria cair logo, e voltei ao
antigo sistema dos bal�es livres, que at� agora considero ser ainda o sistema mais
eficaz. � verdade que introduzi no meu navio a�reo grandes melhorias mas, como est�
a ver, em todo o caso � um bal�o sem movimento pr�prio, sem m�quinas e sem h�lices,
entregue apenas �s correntes a�reas.
�Primeiro tentei construir um bal�o dirig�vel, dotando-o de movimento pr�prio; mas
convenci-me de que, com os meios actuais de que a ci�ncia disp�e, seria uma utopia
e desisti.
�Tamb�m � verdade que consegui construir uma pequena m�quina de vapor que punha em
movimento duas grandes h�lices, que me permitiam lutar contra o vento, quando este
soprava com velocidade moderada, e inventar um leme que me possibilitava a condu��o
do aer�stato; mas isso podia servir s� para uma viagem de curta dura��o.
�Iremos directamente para a Europa? Eu espero que sim. Mas se a grande corrente que
vai para levante, e que eu descobri, mudar de rumo no meio do oceano e nos empurrar
para outro lugar, pensei em como arranjar o meio de nos mantermos longamente no ar
e espero ter conseguido.
�Se tudo correr bem, se um furac�o n�o fizer rebentar os bal�es, e um raio n�o os
reduzir a cinzas, eu calculo que tocaremos as margens da Europa dentro de seis dias
ou talvez at� menos.
30-

- Qual � a dist�ncia entre a Ilha Bret� e as primeiras costas europeias?


- Cerca de tr�s mil milhas. Escolhi de prop�sito a Ilha Bret�, que se pode
considerar como uma nesga de terra firme, dada a sua contiguidade com a Nova
Esc�cia, e que � a mais pr�xima das costas europeias.
�Poderia ter partido da Gronel�ndia, que dista das praias da Noruega apenas
oitocentas milhas; mas teriam dito, talvez, que n�o tinha partido da Am�rica,
embora os ge�grafos de todas as na��es considerem aquele grande deserto de gelo
como uma terra americana.
- Mas n�o h� outro ponto mais pr�ximo?
- N�o, porque descendo mais para sul as dist�ncias aumentam, alargando-se o
oceano. Entre a Florida e Marrocos j� h� uma largura de tr�s mil e seiscentas
milhas; entre o Rio da Prata e o Cabo da Boa Esperan�a h� outras tantas.
- Mas entre o Cabo de S�o Roque e a costa africana o oceano n�o se estreita?
- � verdade, O�Donnell, porque ali o Atl�ntico � largo apenas mil e seiscentas
milhas; mas n�s encontrar�amos as grandes calmarias e os ventos que de levante
sopram constantemente para poente; e mesmo que consegu�ssemos atravessar o oceano,
cair�amos nas costas in�spitas da Serra Leoa, talvez nas m�os dos ferozes
habitantes do Daom� e dos Axantis.
- Mas tem a certeza de que os ventos nos empurram para oriente?
- Certeza absoluta n�o; mas sei que al�m da Terra Nova os ventos habitualmente
sopram para nordeste.
- Mas ent�o vamos parar � Isl�ndia ou � Noruega - disse o irland�s.
- Mas julga que n�o h� outras correntes acima daquelas que mencionei? Eu espero
encontrar alguma que me fa�a dobrar para oriente. Por�m n�o podemos iludir-nos,
O�Donnell, e temos que estar preparados para tudo, at� para a possibilidade de
voltar para a Am�rica. Estamos entregues �s correntes a�reas: podem empurrar-nos
directamente para a Europa, como arrastar-nos para as g�lidas regi�es do norte, ou
para aquelas ardentes do equador; podem reservar-nos uma descida
31 -

triunfal nas praias ou da Inglaterra, ou de Portugal, ou da Espanha, ou... a morte.


A nossa vida est� nas m�os de Deus e dos ventos.
- Estou preparado para tudo, Mister Kelly - disse o irland�s. - Estava
condenado � morte, e todos os dias que ainda viver ser�o ganhos. Se for necess�rio,
para salvamento seu e do aer�stato, j� lhe disse, disponha livremente da minha
vida.
- Obrigado, O�Donnell - disse o aeronauta, sorrindo. - Tentarei poup�-la
enquanto puder e limitar-me-ei a deitar o lastro que aqui abunda. Levo comigo um
peso enorme, que me permitir� manter-me no ar durante muito tempo.
- Quantos quilogramas?
- Incluindo tudo, n�s, a chalupa, as armas, os mantimentos, os cabos, etc.,
atingimos 2600 quilogramas.
- Essa � a for�a que os seus bal�es t�m!
- A sua for�a ascensional � de 1,20 quilos por metro c�bico de hidrog�nio,
sendo este de qualidade superior aos outros, que habitualmente n�o levantam mais de
1,18 quilos. Agora vamos fazer o invent�rio dos nossos projectos; depois, at�
sobrevoarmos a Terra Nova, se quiser, explicar-lhe-ei o sistema que adoptei para os
meus aer�statos.
32-

Cap�tulo III
O Bal�o de Mister Kelly

O barco que servia de barquinha continha uma quantidade t�o grande de objectos
capaz de surpreender qualquer pessoa, mesmo que fosse um aeronauta. Arrumados um
pouco atabalhoadamente viam-se arcas, caixas, barrilotes, cobertores, toldos,
amarras, cilindros de metal, cones bizarros que pareciam funis, armas, uma esp�cie
de bomba, �ncoras, bar�metros, term�metros, remos, velas, �culos de alcance,
mangas, e uma infinidade de outros objectos de todos os g�neros.
O engenheiro tirou do bolso um pequeno livro cheio de cifras e palavras e
verificou, com extremo cuidado, os n�meros impressos naqueles objectos todos.
- Muito bem, Sim�o! - disse dirigindo-se ao negro, que continuava a bater o
queixo e a esbugalhar os grandes olhos assustados. - Estou a ver que n�o te
esqueceste de nada.
- Apesar do medo! - disse o irland�s. - Valha-me S�o Patrick meu padroeiro,
parece-me que o seu servidor foi apanhado por um grande tremelique!
- H�-de acostumar-se, O�Donnell - respondeu o engenheiro. - � a primeira vez
que est� num bal�o livre.
- Suponho por�m que j� fizeram alguma ascens�o.
- Fizemos, mas num bal�o preso. Vamos fazer o invent�rio daquilo que possu�mos
e tentar p�r alguma ordem na nossa barquinha.
- Na chalupa, quer dizer.
33-

- Pois, � mesmo uma embarca��o, muito leve, mas s�lida para qualquer efeito, e
ser-nos-� de grande utilidade caso os nossos bal�es venham a cair no meio do
oceano.
- Mas qual � o metal que utilizou para constru�-la? Parece um barco de prata.
- Utilizei um dos metais mais leves, mas ao mesmo tempo dos mais s�lidos: o
alum�nio. � um metal que hoje � pouco usado, mas que est� destinado a ter um grande
futuro. Eis a lista das nossas riquezas: quatro barris de alum�nio contendo 330
litros de �gua, 340 quilos; duas caixas de bolachas, 200 quilos; seis caixas de
carnes conservadas e conservas alimentares, 200 quilos; chocolate, garrafas de
licores, duas espingardas, tr�s rev�lveres, muni��es, um machado, duas facas, 90
quilos; b�ssolas, term�metros, bar�metros, um sextante, l�pis, papel e objectos
mi�dos, 24 quilos; pequena farm�cia, 4 quilos; toldos, cobertores, roupa, uma vela
para a chalupa, mastro e remos, 36 quilos; tr�s �ncoras, uma de terra e duas de
mar, dois pombos-correios, 26 quilos.
- Tr�s �ncoras! - exclamou O�Donnell. - Est� enganado: eu s� vejo uma.
- N�o, meu amigo: temos tr�s. Aquela que est� a ver ali e que tem a forma
habitual, � uma: as outras duas s�o aqueles cones de alum�nio que parecem funis.
- N�o o estou a perceber.
- Basta imergir um destes cones no mar, e imediatamente ele vira-se, enche-se
de �gua, e a resist�ncia que op�e � suficiente, se n�o para parar completamente os
meus bal�es, pelo menos para abrandar muito a sua marcha.
- Pensou em tudo, Mister Kelly.
- Espero que sim - respondeu o engenheiro. - Uma bomba premente, 8 quilos...
- Uma bomba! O que pretende fazer com ela?
- Para manter os dois bal�es pequenos sempre cheios.
- Mas quais?
- Aqueles que est�o dentro dos dois bal�es grandes que cont�m o hidrog�nio.
Logo lhe explicarei melhor. Dez cilindros de hidrog�nio comprimido, 24 quilos...
34-

- Para fazer o qu�?


- Para os meus aer�statos. Deve compreender que eu tinha de procurar o meio de
me manter no ar durante o m�ximo de tempo poss�vel, e armazenei naqueles cilindros,
mediante uma bomba especial que eu inventei, nada menos que quatrocentos metros
c�bicos de hidrog�nio.
- E os tubos n�o v�o explodir?
- N�o: pelo menos � o que espero. Peso da embarca��o, 72 quilos; peso dos
cabos, 100 quilos; peso dos nossos corpos... Quanto pesa?
- Sessenta quilogramas.
- 185 quilos os tr�s. Peso dos dois aer�statos, 602 quilos; lastro e outros
objectos mi�dos, 758... Total 2600. Est� bem, O�Donnell?
- Est� certo - respondeu o irland�s.
- Portanto n�s podemos dispor de quase 800 quilogramas de lastro: um bom peso,
pode crer, mas necess�rio.
- H� uma coisa por�m que n�o vi, entre os muitos objectos apinhados na chalupa.
- O qu�?
- Uma cozinha.
- Ah, guloso! Tinha-me esquecido de o avisar, antes que entrasse na minha
barquinha, que estaria obrigado a alimentar-se exclusivamente de comida fria.
- N�o era necess�rio: fria ou quente, pouco me interessa. Fiz a observa��o n�o
por mim, mas por si.
- A cozinha port�til foi a primeira coisa que eliminei da lista dos meus
objectos. Por cima da nossa cabe�a h� uma esp�cie de paiol, e uma fa�sca seria o
suficiente para faz�-lo explodir. O hidrog�nio inflama-se facilmente; � esse o
motivo por que renunciei a acender o lume durante a viagem toda.
- � proibido fumar, ent�o.
- N�o, ali�s est� a ver que eu pr�prio tenho uma provis�o de cigarros: mas no
caso de fuga de g�s aconselho-o a atirar ao oceano, e sem demora, o seu charuto.
- Sem falta, Mister Kelly. Agora explique-me o seu sistema de bal�es.
35-

- Bastam poucas palavras. Como v�, os meus dois bal�es t�m a forma de dois
grandes fusos, ambos com um comprimento de vinte e oito metros, com um di�metro de
9,20 metros no centro, mais agu�ados na frente do que detr�s e com um volume total
de 2120 metros c�bicos, ou seja de 1060 cada. Preferi esta forma, porque funciona
melhor: se fossem dois bal�es vulgares os entrechoques seriam frequentes, e devido
� sua forma arredondada ver-me-ia obrigado a manter a minha barquinha a uma
dist�ncia grande de mais. Parecem unidos; mas as suas malhas s�o independentes uma
da outra, e com poucos golpes de faca podem-se separar. Se um bal�o ficasse
danificado, poderia facilmente deix�-lo cair ao mar sem grandes manobras e deixar-
me suster pelo outro, jogando fora a minha provis�o de lastro e os objectos menos
necess�rios. Ambos s�o dotados de duas v�lvulas: uma situada em cima, definida �de
manobra�, serve para a descida; e para conseguir isso, basta dar um pux�o a estas
duas cordas fixadas � popa da barquinha; a outra, definida �de seguran�a�, �
autom�tica, e serve para dar sa�da ao hidrog�nio quando se dilata pelo calor
excessivo do sol. Sem ela poder-se-ia correr o perigo de os nossos bal�es
explodirem.
�Quando alcan�armos climas mais quentes, acontecer-lhe-� ami�de sentir um cheiro
agudo de g�s. Ser� uma perda grave, mas necess�ria para o nosso salvamento. Mas nos
meus dois bal�es quis introduzir uma grande melhoria, que j� foi estudada e at�
utilizada, parece-me, por alguns aeronautas europeus, e com resultados
satisfat�rios. Eu tive o m�ximo cuidado na escolha do tecido de seda dos meus
bal�es e no verniz interno e externo que devia cobri-los; mas, como sabe, o g�s
foge sempre mesmo atrav�s dos tecidos mais imperme�veis, e passado algum tempo o
aer�stato perde a sua for�a ascensional, descai e forma grandes pregas, dentro das
quais o vento se engolfa, por vezes produzindo lacera��es. Eu espero que com o
tecido que mandei fabricar de prop�sito e envernizar, a perda do hidrog�nio seja
m�nima, at� porque os meus bal�es, em vez de serem simples, t�m dupla cobertura.
Todavia daqui a oito ou nove dias ter-se-iam manifestado pregas que se tornariam
muito perigosas, tendo em conta a forma especial da minha barquinha a�rea. Para
obviar a
36-

este grave inconveniente e manter a superf�cie dos meus aer�statos sempre tensa,
pus no meio deles dois pequenos bal�es insuflados de ar, introduzido por meio da
bomba premente que viu. Quando os dois fusos perdem hidrog�nio, eu insuflo cada vez
mais os meus dois bal�es pequenos os quais, aumentando de volume, v�o obrigar a
superf�cie daqueles a ficar sempre tensa.
- Muito bem, Mister Kelly; mas quando os dois bal�es pequenos estiverem
completamente insuflados, como vai aumentar o seu volume? Ent�o j� n�o vai poder
evitar as pregas que se v�o manifestar nos dois aer�statos grandes.
- N�o trouxe comigo os dez cilindros de hidrog�nio comprimido? O Senhor est� a
ver que os quatro bal�es, na extremidade inferior, ali�s, no seu ponto central, t�m
quatro tubos que se prolongam at� n�s. Vou adaptar os cilindros �s mangueiras dos
dois fusos e injectar l� dentro os meus 400 metros c�bicos de g�s.
- Valha-me S�o Patrick, meu protector! O Senhor Engenheiro pensou em tudo! -
exclamou o irland�s.
- Espero que sim, O�Donnell; mas isto n�o � tudo. Se os dois aer�statos grandes
perderem pouco hidrog�nio e a insufla��o de ar dos bal�es pequenos for suficiente
para mant�-los tensos, poderei aumentar a for�a ascensional da minha barquinha
a�rea, injectando os meus 400 metros c�bicos de hidrog�nio nestes �ltimos.
- Eliminando o ar?
- Sim. Substituindo este por aquele.
- E se tudo isso n�o for suficiente e a nossa barquinha depois de certo n�mero
de dias cair? Quem sabe, os ventos podem empurrar-nos para longe, sobre o amplo
oceano.
- Tamb�m pensei nisso, O�Donnell. Trouxe comigo tr�s guide-roupes compridos ou
ali�s, tr�s cabos-guia, do peso global de 70 quilos e comprimento diverso. Se a
minha barquinha descer (e isso vai acontecer sem d�vida todas as noites, pois com o
esvanecer do calor o hidrog�nio encolhe, diminuindo de forma consider�vel a for�a
ascensional), eu fa�o pender os meus tr�s cabos. Imergindo-se, eles perdem uma
parte do seu peso espec�fico e aliviam os bal�es de um peso que n�o � pequeno. N�o
s�o suficientes? Sem sacrificar o lastro,
37-

des�o os meus barris de �gua, que est�o fechados hermeticamente nos seus
recipientes de alum�nio, e descarrego duzentos ou trezentos quilogramas. Uma hora
de sol � suficiente para dilatar o hidrog�nio e n�s, sendo dia claro, voltamos a
subir, levando connosco os barris e os nossos guide-roupes, sacrificando talvez
poucas dezenas de quilogramas de lastro.
- E se isso ainda n�o for suficiente e os nossos bal�es descerem por falta de
hidrog�nio?
- Fica a chalupa. De aeronautas passaremos a marinheiros e tentaremos alcan�ar
a costa mais pr�xima, ou encontrar um navio.
- Mas o Senhor Engenheiro eliminou todos os perigos.
- Todos n�o, O�Donnell. Um furac�o pode lacerar os nossos bal�es, ou um raio
incendi�-los, e precipitar-nos-emos no fundo do oceano.
- Oxal� des�amos s�os e salvos na Europa, Mister Kelly.
- Confiemos em Deus e no nosso Washington. Sim�o, serve-nos um copo de whisky.
C� em cima est� muito frio, e um golo de licor vai fazer-nos bem e talvez evitar-
nos uma constipa��o.
O negro n�o se mexeu: sempre agachado � popa da chalupa, com os olhos revirados, a
pele parda, as m�os apertando convulsivamente os cabos, parecia aparvoado pelo
susto. Tentou responder ao pedido do patr�o; mas o �nico ru�do que saiu dos seus
l�bios contra�dos foi um ranger de dentes.
- Animo, poltr�o - disse o engenheiro. - Tens medo de tombar no oceano? Grande
companheiro que eu escolhi.
- Tenho... tenho... medo massd... - gaguejou o negro com voz entrecortada.
O irland�s rebentou numa gargalhada.
- Voc� � c�mico, mestre Sim�o - disse. - Certamente n�o teria sido voc� quem ia
fazer alegre companhia ao seu patr�o. Com licen�a, Mister Kelly, vou eu p�r as m�os
na sua adega.
O irland�s, que mantinha a sua inalter�vel boa disposi��o, abriu uma garrafa e
encheu tr�s copos.

2 Patr�o (N.d.A.).
38-

- Hurra para o Washington! - gritou. Ia encostar o copo aos l�bios, depois de


ter tocado no do engenheiro, quando uma aguda detona��o ressoou debaixo do
aer�stato.
- Valha-me S�o Patrick! - bradou - o que � que est� a explodir?
- Uma granada - respondeu Kelly, com voz tranquila. - Parece que os ingleses
est�o muito interessados em captur�-lo. Ah! � p�lvora desperdi�ada!
39-

Cap�tulo IV
A Ca�a ao Washington

Naquele momento o aer�stato pairava quase por cima de S�o Paulo, uma pequena ilha
situada entre a ilha Bret� e a Terra Nova, mantendo-se a 3500 metros de altura.
O vento, que lentamente abrandara, arrastava-o para nordeste com uma velocidade de
vinte e duas milhas por hora, tendendo a empurr�-lo para a grande ilha do bacalhau,
que se delineava nitidamente com as suas numerosas ba�as, os seus lagos, as suas
colinas e os seus bosques.
A oeste via-se a ilha de Anticosti, cuja forma alongada se estendia como um enorme
cet�ceo; mais pr�ximo surgia o arquip�lago das ilhas da Madalena, que ocupam quase
o centro do grande golfo de S�o Louren�o; a sudoeste a ilha recortada do Pr�ncipe
Eduardo e a sul a do Cabo Bret�o, que parecia um gancho, e a norte as duas pequenas
ilhas francesas de Miquelon e de S�o Pedro, situadas em frente da profunda ba�a de
Placentia, que forma um golfo na Terra Nova. No meio destas duas ilhas e a de S�o
Paulo, os dois aeronautas divisaram um barco a vapor, que parecia grande como uma
chalupa e vindo da ba�a acima referida. Uma grande nuvem de fumo esbranqui�ado
ainda estava a levantar-se da proa, dispersando-se lentamente.
- A� est� quem nos bombardeia - disse o engenheiro.
- Aquele navio?
- Sim.
41 -

- Ser� aquele que saiu de Sidney?


- Ih! Esse ainda deve estar longe: � capaz de ser aquele ponto escuro perdido
no meio do golfo.
- Mas quem ter� avisado aquele barco que nos alveja com tiros de canh�o?
- O tel�grafo, caro amigo. De Sidney devem ter anunciado a sua fuga de bal�o �s
autoridades de S�o Jo�o da Terra Nova ou de Harbour Grace, e estas lan�aram algum
cruzador ou algum navio de est�ncia no grande cardume de bacalhaus contra n�s.
- Ser� que nos julgam fenianos aos dois?
- Devem julgar que sou seu c�mplice.
- E estraga-se ou tenta-se estragar um navio a�reo t�o magn�fico?
- Os ingleses s�o obstinados, O�Donnell, e n�o recuam perante coisa nenhuma,
para conseguirem os seus intentos; mas felizmente estamos num navio que n�o tem
rivais e avan�a a tal velocidade que pode marimbar-se para todos os cruzadores do
mundo e suas artilharias.
- Os bala�os n�o nos v�o atingir?
- Creio que n�o e al�m disso tenho lastro suficiente para nos colocar fora de
alcance. Ah-ah...
Um clar�o relampejou por cima da proa do barco ca�ador, e uma nuvem de fumo
envolveu o mastro de gurup�s. Um silvo agudo atravessou as camadas de ar inferiores
e depois, a cerca de seiscentos metros abaixo da barquinha, algo rebentou com
grande estr�pito.
- � uma granada de bom calibre - disse o engenheiro. - Diabo! Esses malditos
ingleses t�m canh�es de longo alcance; mas mesmo assim estamos longe de mais, meus
caros, e v�o gastar as vossas cargas inutilmente.
- Senhor Kelly - disse O�Donnell com alguma emo��o, - eu n�o queria que pela
minha presen�a se visse em apuros.
- O que quer dizer?
- Que me deixe descer e livr�-lo da minha perigosa companhia.
- Para ser enforcado?
- Bom, estava destinado!
- Est� louco, O�Donnell?
- N�o, estou a falar a s�rio.
42 -

- E acredita que eu tenciono privar-me da sua companhia? � meu h�spede e n�o


vai deixar o meu navio a�reo a n�o ser quando tivermos chegado a uma terra onde n�o
corre qualquer perigo.
- Mas eu n�o posso met�-lo em sarilhos e talvez comprometer a sua grandiosa
viagem. N�o est� a ver o que � que nos oferecem estes senhores ingleses? Dar-nos-�o
uma ca�a terr�vel atrav�s do Atl�ntico, perseguir-nos-�o �s canhoneadas sem
piedade. Para mim pouco interessa; mas para o Senhor Engenheiro, para o seu
bal�o...
- J� terminou? - perguntou o engenheiro. - O Senhor corre como um comboio directo
lan�ado atrav�s da grande linha do Pac�fico. Chega, cem mil diabos! Deixe que os
ingleses gastem p�lvora e bala�os, deixe-os correr atrav�s do oceano gastando
carv�o e tempo: eu rio-me deles e vou p�-lo a salvo, nem que tenha que recorrer �
for�a. Est�o a declarar-nos guerra? Aceitemos o repto e vejamos quem � que sai de
costelas partidas. Olhe: o navio que nos bombardeou j� se tornou num ponto escuro,
e desafio-o a alcan�ar-nos.
- Obrigado, Mister Kelly - disse o irland�s com voz comovida, apertando-lhe a
m�o. - Devo-lhe a minha vida.
- V� - disse o engenheiro, - n�o se fala mais nisso, e vamos tragar mais um
golo. O frio aumenta cada vez mais � medida que nos aproximamos da Terra Nova, e se
n�o o combatermos ainda adoecemos.
Enquanto assim conversavam, o navio a�reo, que se mantinha sempre �quela grande
altura, avan�ava majestosamente sobre o golfo de S�o Louren�o, aproximando-se da
grande ilha, que parecia correr-lhe ao encontro. Uma calma perfeita parecia reinar
� volta dos aeronautas: dizemos que parecia porque, na realidade, o ar estava
perturbado, precipitando-se para nordeste com uma velocidade crescente. Mal se
notava uma leve ondula��o da barquinha, t�o bem equilibrados estavam os dois
aer�statos e t�o firmemente unidos: pareciam formar um corpo s�. �s duas detona��es
seguira-se um profundo sil�ncio, o que provocou alguma impress�o nos �nimos do
irland�s e especialmente do negro Sim�o, que ainda n�o tinha recobrado do terror
que sentira. �quela altura j� n�o se ouviam os mugidos das ondas, que por�m se viam
cobertas de alva espuma, nem os gritos dos enormes bandos de gaivotas e de almas-
de-mestre que se viam voltear por cima do golfo.
43-

N�o obstante o sol alto, sendo onze horas antemeridianas, um frio agudo reinava
naquelas altas regi�es, e os tr�s aeronautas, apesar de se encontrarem a apenas
3500 metros, sentiam uma certa opress�o no peito e alguma dificuldade na
respira��o, por causa da rarefac��o do ar. O�Donnell, que come�ava a bater o
queixo, apercebeu-se de que o term�metro marcava dois graus negativos.
- Diacho! - exclamou, - est� bastante frio para um 24 de Abril.
- Olhou para baixo: a uma grande lonjura, para sul, via-se o cruzador que os
tinha bombardeado; mas j� era t�o pequeno que parecia um chinelo. Uma nuvem de fumo
negro envolvia-o, e isso indicava que estava a for�ar a m�quina para ir atr�s do
aer�stato, que se afastava cada vez mais. � esquerda divisavam-se as duas ilhas
francesas de Miquelon e S�o Pedro, em redor das quais navegavam frotas de wargas,
ou de d�ris, pequenas embarca��es utilizadas para a pesca de linha; a norte, mesmo
em frente do bal�o, estendia-se a ba�a de Placentia ocupada por um bom n�mero de
veleiros e paquetes. Apurando a vista para leste, aqu�m das margens orientais da
ilha, pareceu-lhe divisar uma quantidade enorme de pontos escuros, apenas vis�veis
na superf�cie negra do oceano.
- O que s�o? - perguntou, virando-se para o engenheiro que estava ao lado dele.
- Barcos e navios ocupados na pesca do bacalhau no grande banco.
- Ah! - exclamou O�Donnell. - Como gostaria de assistir a essa pesca!
- Se o vento n�o mudar, vamos passar por cima do banco. A corrente far-nos-�
cortar a Terra Nova de sudoeste a nordeste, e empurrar-nos-� sobre o oceano naquela
direc��o.
- E poderemos distinguir as diferentes fases da pesca?
- Sim, desde que n�o sopre o poudrin.
- O que � esse poudrin'
- � um vento forte e frio, que produz tormentas de neve e que traz nevoeiros
brancos, t�o cerrados que n�o deixam enxergar qualquer objecto mesmo a poucos
metros de dist�ncia. Sopra ami�de sobre o grande banco, e ent�o provoca in�meras
desgra�as entre os pescadores,
44-

porque os pequenos barcos de pesca, os chamados d�ris, apesar dos constantes sinais
dos navios de guerra e dos navios � vela, perdem-se e muitas vezes desviam-se para
o meio do oceano, onde as ondas os tragam. Todos os anos centenas daqueles pequenos
escaleres j� n�o voltam mais aos navios a que pertencem.
- Diga-me uma coisa, Mister Kelly: o que s�o aqueles quadrados brancos que
estou a ver nas margens de Miquelon e de S�o Pedro, e sobre os quais vejo agitarem-
se pontos escuros que devem ser homens?
- S�o graves.
- Continuo sem saber - disse O�Donnell.
- Ent�o digo-lhe que s�o por��es de terreno cuidadosamente cobertas de pedras
arenosas e divididas em grandes quadrados por pequenos regos para o escoamento das
�guas; mas aquelas pedras est�o dispostas de molde a que o ar ali possa circular
livremente. E aqueles homens s�o graviers, ocupados a preparar as graves.
- Mas o que s�o essas graves?
- Destinam-se a receber o bacalhau para a secagem. Todos os donos das graves
t�m um cuidado extremado em preparar esses terrenos, porque, se forem descurados,
podem influir muito na conserva��o dos peixes.
- E quem s�o os graviers?
- Seria um tanto dif�cil de dizer. Ao que dizem eles, s�o todos filhos de boas
fam�lias; na minha opini�o, s�o trabalhadores sujos e andrajosos. N�o s�o
marinheiros, nem pescadores, embora pretendam ser uma coisa e outra, e dedicam-se
ao desembarque do sal necess�rio para a conserva��o do bacalhau e na prepara��o das
graves. Recrutam-se habitualmente nas aldeias mais miser�veis da Bretanha, alojam-
se em grandes bandos nos armaz�ns constru�dos � volta das graves, sob a direc��o de
um mestre, e em terminando a �poca das pescas, mandam-se de volta para a metr�pole.
Sendo na maioria poupados, voltam sempre para a terra natal com uma razo�vel
quantia de dinheiro. Nas costas orientais da Terra Nova vai ver centenas dessas
graves e milhares de graviers.
- O bacalhau precisa de muitos cuidados antes de ser comercializado?
45-

- O bacalhau seco exige cuidados especiais: n�o � assim para o bacalhau chamado
verde, que � o mais caro, mas o mais r�pido de preparar e tamb�m o mais saboroso. O
verde, acabado de pescar, � s� salgado, sem secar. Fecha-se em barricas com camadas
de sal, e depois de algumas semanas pode-se comer, tanto na Am�rica como na Europa.
O seco, no entanto, deixa-se coberto de sal durante apenas tr�s dias para limp�-lo
de todo o sangue e da �gua que cont�m, depois leva-se para as graves e exp�e-se ao
sol. Depois de apanhar tr�s s�is, opera��o que exige a mais atenta vigil�ncia,
porque o calor excessivo ou a excessiva humidade dos nevoeiros podem estrag�-lo,
estende-se de maneira que o ar o impregne completamente. Quarenta dias mais tarde,
ou seja quando o bacalhau chegou, como dizem os pescadores, ao seu d�cimo sol,
amontoa-se todo, formando grandes pilhas com muitos metros de altura. De dia essas
pilhas ficam expostas ao sol e ao ar; mas de noite tapam-se com uma enorme lona
imperme�vel, para proteg�-lo da humidade. Ao sexag�simo dia escolhe-se o bacalhau
que secou completamente e p�e-se logo � venda. Se houver algum ainda h�mido, volta-
se a colocar na grave a secar e apanhar mais sol.
- Terra! - exclamou O�Donnell, que tinha olhado para baixo. O engenheiro deu
uma olhadela � b�ssola.
- Direc��o nordeste - disse. - Antes de anoitecer teremos atravessado a Terra
Nova e pairaremos sobre o grande banco da pesca.
46-

Cap�tulo V
A Pesca do Bacalhau

A Terra Nova, Newfoundland, � uma das ilhas maiores da Am�rica do Norte e pode
dizer-se sem risco de exagerar que � a que proporciona as maiores riquezas, n�o s�
gra�as �s suas �guas, que s�o extraordinariamente ricas em peixe, entre os quais se
destaca o bacalhau e os arenques. Est� situada em frente do Labrador, de cuja terra
� separada pelo estreito de Belle-Isle, entre o 46� e o 51� e 46� de latitude norte
e o 54� 51� e o 62� de longitude oeste. A sua superf�cie, que atinge os 85 000
quil�metros quadrados, � muito irregular, entrecortada por pen�nsulas muito
salientes, por um grande n�mero de ba�as, por pequenos portos, por calas e
enseadas, onde os navios podem abrigar-se confortavelmente, havendo por todo o lado
�gua profunda.
Extraordin�rias pela sua extens�o e seguran�a s�o as ba�as de Placentia, de Fortuna
e de Santa Maria a sul, de Nossa Senhora e Branca a norte; da Concei��o, Trindade e
Boavista a leste; de S�o Jo�o, das ilhas de S�o Jorge a oeste, todas elas povoadas
por pescadores, que s�o mais de 100 000.
O interior da Terra Nova � quase todo plano: para ocidente, por�m, a ilha apresenta
muitas cadeias de colinas. Tem numerosos lagos, muitos rios, mas pouco importantes,
grandes florestas, ricas de ca�a, de caribus e de raposas, e muitas cidades. A
capital da ilha � S�o Jo�o, situada numa ba�a a sudeste, com um porto dif�cil de
alcan�ar, sendo a embocadura muito estreita. Depois h� Flarbour Grace, situ-
47-

ada na costa ocidental da ba�a da Concei��o, logo Carbonier, Porto Trindade e


Placentia.
Esta ilha foi uma das primeiras descobertas, ali�s h� quem afirme que o foi ainda
antes de o grande Colombo tocar as ilhas do Golfo do M�xico. A maioria, por�m, e
com raz�o, acredita que Giovanni Caboto, que empreendeu aquela audaciosa expedi��o
por conta da Inglaterra, a descobriu em 1497, isto � cinco anos depois de Colombo
chegar �s Antilhas. Embora a sua descoberta remonte a uma �poca t�o recuada, a
Terra Nova ficou abandonada e a sua coloniza��o s� come�ou em 1623 com o lorde
Baltimore.
O aer�stato levado por um vento frio de sudoeste, avan�ava sobre aquela longa e
estreita pen�nsula que abrange, a oeste, a ba�a Placentia, rumo � da Trindade.
Daquela altura a ilha era completamente vis�vel em todos os seus pontos, mesmo os
mais long�nquos. Parecia um mapa enorme, estendido sob o olhar dos arrojados
aeronautas. Grandes bosques de abetos, de b�tulas, de pinheiros e freixos surgiam
aqui e al�m, assim como muitas aldeias, situadas ao longo das praias da ba�a. Viam-
se pescadores precipitarem-se para terra e os habitantes saindo depressa das
cabanas para admirar o navio a�reo, que avan�ava majestosamente sobre as suas
cabe�as e ouviam-se de vez em quando alaridos e tamb�m uma ou outra detona��o.
- Diabo! - exclamou o irland�s, que n�o gostava muito de sil�ncio. - Pensam que
somos �guias? Felizmente estamos muito altos e as suas balas n�o chegam at� n�s.
- Devem querer saudar-nos - respondeu Kelly.
- Ser�o eles �ndios?
- Os �ndios da Terra Nova est�o todos mortos e h� muitos anos.
- Destru�ram-nos?
- A civiliza��o dos brancos � fatal para as ra�as de cor. Onde se introduz,
destr�i.
- Havia tribos na altura da descoberta?
- Havia, e n�o eram poucas, ao que consta, mas desapareceram logo. A �ltima foi
a dos Miquemaques.
- Eram mesmo b�rbaros?
48-

- N�o, ali�s neles descobriram-se importantes princ�pios de civiliza��o, que


demonstravam que, em tempos antigos, tinham tido contactos com os homens brancos.
- Em tempos anteriores ao descobrimento da ilha? - perguntou O�Donnell com
surpresa.
- Sim, meu amigo.
- Mas a ilha foi descoberta apenas em 1497! Quem podia t�-la visitado antes de
Caboto?
- O Senhor est� a colocar uma verdadeira quest�o, que j� fez gastar rios de
tinta aos historiadores europeus.
- E qual, ent�o?
- Que a Am�rica do Norte tenha sido visitada pelos europeus cinco s�culos antes
dos descobrimentos de Colombo e de Caboto.
- Mas por quem?
- Pelos caled�nio-irlandeses e pelos noruegueses.
- Esta � boa!
- Parece que antes do ano 1000 muitos arrojados marinheiros caled�nio-
irlandeses, impelidos ou pelo instinto migrat�rio ou pelo desejo de conquista,
desembarcaram nestas ilhas e nas costas do Canad�, fundando povoamentos e
introduzindo entre as tribos primitivas a religi�o crist�. De facto, sabe-se que
quando os noruegueses, ap�s descobrirem a Isl�ndia e a Gronel�ndia, desembarcaram
nestas costas, encontraram vest�gios evidentes de cristianismo.
- Mas ser� mesmo verdade que os noruegueses desembarcaram nestas regi�es?
- As tradi��es lend�rias que a Saga n�rdica nos legou, aludem �s expedi��es dos
noruegueses e dos caled�nio-irlandeses, e j� � certo que aqui fundaram muitas
povoa��es, especialmente na Nova Esc�cia e New Brunswick.
- Mas o que � que se passou com as suas col�nias? Porque � que n�o foram mais
para sul, � conquista das regi�es com clima mais ameno e mais ricas?
- Isto � que n�o se sabe. Daquelas col�nias n�o ficou nada a n�o ser vest�gios,
ter�o sido destru�das pelos selvagens ou alguma doen�a terr�vel extinguiu esses
primeiros colonos? Isso no entanto n�o tira
49-

qualquer valor aos grandes descobrimentos de Colombo e de Caboto, porque foram eles
que fizeram conhecer � Europa outro continente imenso, de cuja exist�ncia se
duvidava e...
- O qu�?
- N�o lhe parece que o frio de repente est� a aumentar, O�Donnell?
- Tanto que estou a bater o queixo, Senhor Engenheiro.
- Ou�a!
Ambos apuraram os ouvidos e ouviram no ar uns ligeiros estalidos. Parecia que
corp�sculos estavam a chocar com a superf�cie dos aer�statos. Kelly olhou para cima
e viu brilhar, � luz t�bia do sol, umas palhinhas de gelo que se mantinham
suspensas no ar.
- Estou a ver de onde vem esta s�bita queda de temperatura -disse, - estamos a
atravessar um estrato de sincelos finos. Mau sinal: vai trazer neve.
- Olhe! - exclamou O�Donnell. - N�o lhe parece que estamos a descer?
- Pois � verdade. Este frio repentino tende a restringir o hidrog�nio, mas logo
que sairmos deste estrato, o sol voltar� a dilat�-lo e n�s elever-nos-emos de novo.
- O navio a�reo descia lentamente, mas devia ser fen�meno de curta dura��o. Dali a
pouco o bar�metro avisou os aeronautas que se encontravam a 3000 metros de altura,
ao passo que antes se tinham mantido sempre a 3500. Aquela descida permitiu
observar melhor a grande ilha que se estendia por baixo deles. Divisavam-se
perfeitamente as habita��es espalhadas � margem das grandes matas, os habitantes
que tentavam correr atr�s do aer�stato, julgando-o talvez um gigantesco p�ssaro de
uma esp�cie nova, devido � sua forma t�o diferente dos bal�es habituais, e ouviam-
se nitidamente os seus gritos de espanto.
�s tr�s da tarde O�Donnell e o engenheiro vislumbraram, aninhada nas margens de uma
ba�a, S�o Jo�o, a capital da ilha. Durante alguns momentos puderam ver o pal�cio da
assembleia, a alf�ndega, as fortifica��es e as in�meras graves que se estendiam por
um bom bocado fora da cidade, depois viram apenas uma massa esbranqui�ada porque o
vento os empurrava para norte, ou seja em direc��o �s ba�as de Trindade e Boavista.
�s tr�s horas e quarenta minutos pairaram sobre
50-

o cabo Fuels, avistando a ilha do Fogo, e alguns minutos mais tarde o aer�stato
abandonou a ilha, avan�ando sobre o oceano Atl�ntico, cujas ondas se entrechocavam
com profundos mugidos, recobrindo-se de um imenso manto de alva espuma.
- Adeus terra! - exclamou O�Donnell. - A partir de agora vamos ver s� �gua.
- Desde que o vento n�o mude de direc��o - disse o engenheiro. - Poderia
empurrar-nos para norte e at� mesmo levar-nos de volta para a Am�rica.
- Para onde nos est� a levar agora?
- Em direc��o ao grande banco. Est� a ver l� em baixo, para leste, aqueles
pontos escuros? S�o os navios ocupados na pesca do bacalhau.
- Mas o grande banco fica longe.
- Vamos l� chegar dentro de umas duas horas, se a nossa velocidade, que agora �
de quarenta milhas, n�o diminuir.
- O bacalhau pesca-se por toda a parte, � volta da ilha?
- Sim, especialmente quando os peixes come�am a deixar o banco para procurar
outra comida. Na Primavera juntam-se em grandes cardumes nos dogger-banks das
costas da Isl�ndia, nos fiorden da Noruega e nos golfos da Irlanda, depois dirigem-
se todos juntos para a Terra Nova. � nesta esta��o que das costas da Noruega, da
Fran�a, da Inglaterra e da Holanda partem verdadeiras frotas de pescadores, os
quais, o que n�o deixa de ser realmente surpreendente, v�m para aqui sem precisarem
de mapas e de instrumentos necess�rios para o c�lculo do ponto, seguindo, pode-se
dizer, um rasto secular. Contam-se at� seis mil navios que todos os anos s�o
empregues na pesca deste peixe valioso.
- Devem pescar uma quantidade enorme.
- De 35 a 40 milh�es.
- E quem foi o primeiro que se deu conta do ajuntamento de bacalhau neste
grande banco?
- Caboto j� o notara; depois outro arrojado navegador italiano, o florentino
Giovanni da Verrazzano, que se apoderou da Terra Nova em 1525 em nome de Francisco
I rei de Fran�a e que pouco tempo
51-

depois caiu sob as lan�as e os machados dos ind�genas; depois Cartier, o


descobridor do rio S�o Louren�o.
- Tamb�m se pesca no S�o Louren�o?
- N�o, o bacalhau nunca penetra nos rios, ao contr�rio, mant�m-se afastado da
sua foz.
- Terminando a esta��o no grande banco, o bacalhau junta-se noutro s�tio?
- N�o, dispersa-se, desaparece e n�o se volta a avist�-lo durante o resto do
ano. N�o se sabe para onde vai hibernar durante a esta��o fria, mas parece que fica
em �guas muito profundas. Mas ali est�o os primeiros barcos de pesca, O�Donnell,
abra bem os olhos, e n�o se importar� de ter voado sobre o grande banco da Terra
Nova.
52-

Cap�tulo VI
Sobre o Banco da Terra Nova

O grande banco da Terra Nova, que deve a sua celebridade � pesca do bacalhau,
situa-se entre o 40� 57� e o 50� 17� de latitude norte e o 46� e o 50� de longitude
oeste. O seu comprimento � de 900 quil�metros; a sua largura � variada, tendo uma
forma irregular, que em certos pontos atinge os 300 quil�metros.
� um banco enorme, arenoso; mas a sua profundidade permite a passagem dos navios
quase por toda a parte. � ali que no in�cio da Primavera, em especial depois da
chegada dos enormes bandos de go-d�ttons, aves marinhas que seguem os bacalhaus nas
suas emigra��es, se juntam milhares de navios de pesca, tentando ocupar os lugares
melhores e especialmente o espa�o que corre entre os paralelos 44� e 46� que � o
preferido dos peixes migradores.
Nem os pesados e cerrad�ssimos nevoeiros produzidos pelas �guas mornas da
GulfStream ao encontrarem a fria corrente polar e os icebergs, ou montanhas de gelo
flutuantes, separadas das terras �rcticas, nem a irrup��o de enormes massas de
gelo, com um peso de muitos milhares de toneladas, atrav�s do grande banco, nem os
sopros tremendos do poudrin, que levanta ondas enormes, det�m esses milhares de
pescadores, os quais avan�am arrojadamente sobre o banco, competindo entre eles
para encherem mais depressa os seus navios com o peixe valioso, que lhes valer�
grandes benef�cios.
53-

Todos j� conhecem o bacalhau, mas quando est� seco e degolado.


� dotado de uma voracidade fenomenal, tal como o l�cio de �gua doce, e alimenta-se
de crust�ceos, de moluscos e de peixe.
Tem tr�s barbatanas no dorso, duas anais e uma pequena cauda, recortada numa forma
quadrada. O focinho � grosso, obtuso, com um barbilh�o carnudo em forma de cone
debaixo da s�nfise; os olhos s�o grandes, o corpo esbelto, coberto de pequenas
escamas aderentes; a cor � esverdeada e amarelada em cima, prateada por baixo.
Sendo t�o voraz, apanh�-lo � f�cil, porque se atira sem hesitar para as linhas dos
pescadores, engolindo os anz�is junto com a presa que est� dependurada.
As linhas que s�o utilizadas na pesca s�o cord�is muito resistentes, com um
di�metro de 0,027 metros, com 100 metros de comprimento, ou de 150 e at� l60,
dotados de fios mais finos, que terminam em anz�is de ferro d�ctil ou de a�o, os
quais seguram ou bocados de arenque, ou de capelo, ou de cornudo.
Estas linhas s�o mantidas na vertical por pequenas pe�as de chumbo, com quatro a
seis gramas de peso. Calcula-se que cada pescador, no caso de tempo favor�vel,
apanha num dia duzentos e cinquenta a trezentos e cinquenta bacalhaus!
Quando o aer�stato, empurrado pelo vento de sudoeste, sobrevoou o banco, os
pescadores estavam em plena actividade.
At� onde o olhar alcan�ava, bricks, bergantins, goletas, veleiros holandeses,
cutters rolavam furiosamente sobre as largas ondas do Atl�ntico e por toda a parte
viam-se mir�ades de d�ris, aqueles bat�is encarregados de retirarem as linhas e as
presas, cada qual montado por dois homens vestidos com roupa de tecido alcatroado
ou encerado e com um avental comprido que sobe at� ao pesco�o.
Uma actividade febril reinava por toda a parte, no meio de um barulho ensurdecedor
que subia at� aos aeronautas.
Os homens das pequenas embarca��es retiravam, com celeridade fant�stica, as linhas
compridas, tiravam os bacalhaus, que estavam pendurados a uma esp�cie de gancho
chamado �languer, desventravam-nos para extrair os intestinos, que serviam de isca
para as linhas, e
54-

arrancavam as l�nguas, que colocavam com o maior cuidado nos bolsos dos seus
grandes aventais e num saco preso � cintura. Aquelas l�nguas n�o se guardam para
tirar proveito: servem apenas para saber quantos bacalhaus apanhou durante o dia
cada um dos seus homens.
Nas pontes dos diversos bat�is o trabalho fervilhava com uma actividade que n�o era
menor.
Os capit�es, os patr�es, os mestres, de p� em frente das mesas, cortavam as cabe�as
dos bacalhaus levados a bordo dos barcos pelos pescadores das pequenas canoas e
tiravam os f�gados e as ovas, que depunham em grandes cestos, enquanto os seus
ajudantes, os habil-leurs, arrancavam a espinha dorsal e limpavam o interior,
atirando depois todos aqueles peixes para o por�o, onde outros homens estavam
encarregados de os cobrir com o primeiro sal. Daqueles f�gados, que os pescadores
juntam em grandes quantidades, extrai-se aquele �leo milagroso que adquiriu grande
renome. J� desde tempos antiqu�ssimos os ingleses, os holandeses e os noruegueses
descobriram nesse �leo propriedades milagrosas; mas utilizavam-no sobretudo contra
os reum�ticos articulares com bons resultados. Hoje no entanto � usado como
reconstituinte, e j� todos conhecem a sua efic�cia extraordin�ria. O que se extrai
do bacalhau que se pesa no banco da Terra Nova � considerado o melhor, porque � o
mais rico em subst�ncias gordurosas e portanto mais eficaz como reconstituinte.
Do grande banco levantava-se at� ao aer�stato um fedor nauseante de peixe, de �leo,
um fumo preto e pesado, expelido pelos numerosos navios de guerra de todas as
na��es, escalonados entre os in�meros barcos de pesca, e a norte, a sul, a leste e
a oeste ouvia-se um barulho imposs�vel de descrever: apitos de m�quinas, tiros de
pedreiros que chamavam os escaleres a bordo, dobres de sinos, toques de trombetas,
um grito, um chamamento cont�nuo, um vozear em todas as l�nguas.
Ao surgir do aer�stato, que avan�ava majestosamente sobre o banco, seguiu-se um
profundo sil�ncio. Todos aqueles pescadores esqueceram por momentos as linhas e os
bacalhaus, olhando para aquele maravilhoso navio que o vento empurrava sobre os
mugidos das ondas do oceano. Todos aqueles homens pareciam surpreendidos por aque-
55-

la improvisa apari��o. Teriam adivinhado do que � que se tratava, ou estariam a


tom�-lo, como os habitantes da Terra Nova, por um enorme p�ssaro de uma nova
esp�cie? �quele sil�ncio sucedeu-se logo um clamor ensurdecedor: hurras enormes
ecoaram de uma ponta a outra no banco, agitavam-se os barretes, arriavam-se as
bandeiras tr�s vezes como sauda��o, tocavam-se furiosamente os sinos e as
trombetas, e atirava-se com os pedreiros, como quando os pesados nevoeiros de
repente envolvem as frotas.
Os barcos de guerra, cujas tripula��es tinham percebido logo do que � que se
tratava e que tinham tido talvez conhecimento da arrojada expedi��o de Mister
Kelly, descarregavam as suas pe�as, enquanto os marinheiros, que tinham trepado �s
vergas, saudavam os intr�pidos aeronautas com hurras formid�veis.
- Obrigado! - gritou o engenheiro, vivamente comovido, enquanto agitava a
bandeira dos Estados da Uni�o e O�Donnell descarregava as duas carabinas.
Mas o seu aparecimento foi r�pido, o vento empurrava o aer�stato sobre o oceano �
velocidade de sessenta milhas por hora, em poucos minutos ultrapassou aquelas
longas filas de navios e escaleres e desviou-se para nordeste.
- Valha-me S�o Patrick! - exclamou o irland�s. - Confesso-lhe, Mister Kelly,
que aquela inesperada recep��o me transtornou.
- E eu digo-lhe que estou igualmente comovido, O�Donnell - respondeu o
engenheiro.
- Estes pescadores j� ter�o tido conhecimento do seu projecto?
- � prov�vel, porque nos Estados Unidos e no Canad� se falou nisso durante
muito tempo, e os da Terra Nova devem estar informados.
- Seja como for, aquela demonstra��o de carinho foi comovedora, Senhor
Engenheiro. N�o me permitiu acompanhar atentamente a pesca do bacalhau.
- J� sabe o suficiente sobre essa pesca.
- Sei, gra�as � sua erudi��o. Que direc��o seguimos?
- Ainda a de nordeste, isto � a da minha corrente.
- E n�o vamos encontrar mais terras, daqui em diante?
- Nenhuma at� �s costas da Europa.
56-

- Diabo! Isso faz alguma impress�o, Mister Kelly.


- Vai ser mais f�cil depois de um bom petisco e uma garrafa de vinho velho de
Espanha.
- Tem raz�o - respondeu o irland�s, sorrindo. - Um bom copo de vinho mais do
que outra coisa qualquer afugenta as emo��es, ali�s, confesso-lhe que este frio me
deu algum apetite.
- H� sete horas que n�o damos nada ao dente. � Sim�o, prepara qualquer coisa.
- � como falar para o boneco, Mister Kelly. O seu negro continua a parecer-me
meio morto de medo. Est� visto que as viagens a�reas n�o s�o para negros.
O irland�s tinha raz�o. O servidor do engenheiro ainda n�o se mexera do seu lugar e
continuava a manter-se firmemente agarrado �s cordas lan�ando � sua volta olhares
perdidos.
- For�a, poltr�o - disse o engenheiro. - Que medo estranho te invadiu?
- Tenho medo de cair, massa - respondeu o negro gaguejando.
- Por acaso n�s estamos a cair?
- Eu sou negro, e os Senhores...
- Somos brancos - disse O�Donnell, rebentando numa gargalhada.
- Trar�o porventura os homens da nossa ra�a um armaz�m de hidrog�nio na
barriga? Ser� mesmo assim, senhor descendente de Cam?
O negro tentou sorrir a estas palavras mas, ao contr�rio, os seus l�bios grossos e
t�midos torceram-se horrivelmente, sem o conseguir. Aquele pobre diabo fez por�m um
esfor�o supremo para levantar-se; mas voltou a cair pesadamente, como se tivesse as
pernas partidas, soltando um grito de pavor.
Aquela altura produzia nele um sentimento de medo invenc�vel; aquele vazio
aterrorizava-o e punha-lhe a cabe�a �s voltas.
- Fica a� - disse O�Donnell. - Trato eu do servi�o de bordo, poltr�o.
Num abrir e fechar de olhos abriu uma caixa, tirou uma lata de carne assada, outra
de anchovas, bolachas, uma garrafa, copos e talheres, e p�s a mesa, que era
substitu�da por um banco do batel.
- Quando quiser, Mister Kelly - disse com a sua melhor voz.
57-

O engenheiro, que estava a examinar os seus instrumentos, apressou-se a responder �


chamada, e os dois aeronautas, que come�avam a sentir os est�mulos da fome,
atacaram a comida com muito apetite, sem esquecer o negro, que n�o se fez rogado
especialmente em rela��o � garrafa, apesar do seu grande medo.
Terminado o jantar, o engenheiro e o irland�s acenderam os cigarros, depois
deitaram um olhar para oeste.
O grande banco tinha desaparecido sob o horizonte, e o aer�stato corria sobre a
imensa extens�o do Atl�ntico, cujos mugidos subiam at� � barquinha.
O irland�s, apesar da sua aud�cia, empalideceu um pouco. Agora deveriam contar s�
com as suas for�as e o seu navio a�reo, porque apenas a imensid�o os rodeava e no
caso de cat�strofe nenhum homem acorreria para ajud�-los.
Quase em simult�neo o sol p�s-se e as trevas ca�ram bruscamente sobre o oceano
envolvendo o aer�stato.
58-

Cap�tulo VII
No Meio do Atl�ntico
O Oceano Atl�ntico, que os arrojados aeronautas estavam a atravessar, � o mais
conhecido e o mais frequentado de todos, embora tenha sido percorrido completamente
apenas depois da descoberta da Am�rica.
Os antigos j� sabiam da sua exist�ncia; mas at� ao s�culo XV, ali�s mais tarde,
ignoravam-se os seus confins. Hoje conhecem-se exactamente a sua superf�cie, que
foi calculada em 79 721 274 quil�metros quadrados, o seu comprimento que atinge de
norte a sul os 13 335 quil�metros, e as suas larguras maiores, que variam entre os
3500 e os 3600 quil�metros, e tamb�m as suas profundidades.
Antigamente acreditava-se que o fundo dos oceanos, devido �s suas enormes
extens�es, era igual em toda a parte. As sondagens efectuadas com grandes esfor�os,
mas com muitos cuidados, pelos navios de guerra das na��es europeias e americanas
demonstraram pelo contr�rio que esses fundos t�m plan�cies, montanhas e abismos
como todos os continentes.
O Atl�ntico em especial n�o tem um fundo regular: bem pelo contr�rio. Geralmente os
vales deste oceano tornam-se mais profundos � medida que se afastam dos
continentes; mas ele tem planaltos que conservam a sua profundidade por v�rias
centenas de milhas, ali�s por milhares. A parte central da bacia setentrional, por
exemplo, � um planalto enorme de forma irregular, que se mant�m a cerca de 2000
59-

bra�as sob a superf�cie das �guas e sobe lentamente para os A�ores, que se podem
chamar o ponto culminante, e para as Ilhas Brit�nicas, as quais assentam num banco
que tem apenas cem bra�as de profundidade; o que justamente faz supor que esse
banco, ou plataforma, n�o � outra coisa sen�o uma parte submersa da Europa. Mas se
o Atl�ntico tem grandes planaltos
que se mant�m a uma profundidade constante, h� b�ratros enormes, assustadores,
tanto na bacia setentrional como na meridional. Entre as Ilhas Brit�nicas e a
Isl�ndia mediu-se um que deu uma largura de 1200 milhas e uma profundidade de tr�s
quil�metros; a 130 quil�metros do Porto Rico, outro deu 8341 metros; um terceiro a
0� 11� de latitude sul, l� para Cabo Verde, deu 7370 metros; um quarto, entre a
Madeira e as Can�rias, deu 5000 metros, e um quinto, entre os A�ores e a costa de
Portugal, outros tantos.
Que fim terr�vel para os aeronautas, se o aer�stato tivesse arrebentado bruscamente
ou se se tivesse rasgado sobre um desses enormes b�ratros!
Felizmente aquele magn�fico navio a�reo, fabricado pelo engenheiro com cuidadoso
esmero, dotado de uma for�a ascensional t�o potente e equilibrado como ele era,
comportava-se como e talvez melhor do que um navio a boiar na �gua. Empurrado pelo
vento, que se mantinha constantemente favor�vel, continuando a soprar de sudoeste,
pairava ainda � mesma altura: por�m em breve deveria descer por causa do
encolhimento do hidrog�nio, que � muito sens�vel �s mudan�as de temperatura.
O oceano tinha adquirido uma cor sombria, e s� se ouviam os seus roncos. Parecia
por baixo do aer�stato estender-se um enorme v�u negro, ou antes uma camada de
v�us, que deixava transparecer, de vez em quando, vagos reflexos, causados pelas
incertas luzes dos astros.
O ar tinha uma pureza admir�vel, uma transpar�ncia cristalina, e no alto cintilavam
milh�es de estrelas, que pareciam acompanhar a corrida do navio voador. No
horizonte, uma cor levemente prateada prenunciava o pr�ximo surgir do astro
nocturno e reflectia-se nas long�nquas �guas do oceano, que adquiriam, naquela
direc��o, uma cor de madrep�rola com um efeito admir�vel, vista daquela altura.
O�Donnell, surpreso e pasmado, olhava para aquela cena sem falar,
60 -

debru�ado sobre a popa do navio de alum�nio; Kelly continuava as suas observa��es e


olhava em particular os seus bar�metros para dar-se conta da descida do aer�stato;
o negro Sim�o, mais assustado do que nunca, batia o queixo pelo frio, que estava a
tornar-se agudo, e devido ao terror, continuando a agarrar-se, com a for�a do
desespero, �s cordas de suporte.
- Tr�s mil metros - disse de repente o engenheiro.
- E continuamos a descer?
- Continuamos.
- Acha que o nosso peso � excessivo?
- N�o: � o hidrog�nio que est� a encolher por causa do frio.
- N�o estar� antes a sair por alguma abertura?
- Cheira-lhe a g�s?
- N�o.
- Ent�o est� tudo bem.
- Mas at� quando vamos descer?
- Havemos de saber mais logo.
- Acabaremos por tocar o oceano?
- Talvez nas pr�ximas noites, mas agora n�o: a for�a ascensional do nosso
aer�stato por enquanto � demasiado potente. Ui! Ui!
- O que � que se passa?
O engenheiro n�o respondeu. Os seus olhos tinham-se fixado nas duas b�ssolas, e a
sua testa tinha-se enrugado.
- Ser� que a corrente que eu estudei, e que soprava constantemente de sudoeste
para nordeste termina aqui? - murmurou. - Isso seria grave.
- Mas o que � que se passa? - insistiu o irland�s.
- Tenho uma comunica��o s�ria para lhe dar, O�Donnell - respondeu o engenheiro.
- N�s vir�mos de bordo, como costumam dizer os marinheiros.
- E o que � que isso implica?
- O Senhor sabe para onde � que o vento nos vai empurrar?
- Eu n�o.
- Por enquanto reconduz-nos para a Am�rica.
- Rumo ao banco!
61

- N�o: para noroeste, directos para o estreito de Davis, entre a Gronel�ndia e


o Labrador.
- M� not�cia, palavra de honra! O que � que pensa fazer? N�o gostaria
absolutamente de voltar para o Canad�.
- Se estiv�ssemos pr�ximos da superf�cie do oceano, lan�aria as minhas �ncoras;
mas estamos t�o altos que todos os nossos cabos juntos n�o chegariam at� � �gua.
- E n�o podemos descer mais?
- Podemos, mas ter�amos de sacrificar uma parte do nosso g�s, e h�-de
compreender que para n�s � demasiado importante para o deixarmos fugir.
- A que dist�ncia estamos do banco da Terra Nova?
- A cento e setenta milhas.
- E estamos a voltar?
- A uma velocidade de sessenta milhas por hora. Continuando nesta nova
direc��o, vamos avistar o Labrador dentro de quatro ou cinco horas.
- Maldito vento! Oxal� mude, Mister Kelly, embora n�o me importe de ir ao p�lo
em vez que para a Europa. Seria uma descoberta magn�fica.
- Que de momento deixo a outrem, O�Donnell, n�o tendo trazido roupa adequada a
esses frios terr�veis, nem uma cozinha port�til para preparar bebidas quentes. Se o
vento nos empurrar nessa direc��o, vamos descer na primeira terra que encontrarmos
e tentar de novo mais tarde, de outra costa.
- Teria muita pena.
- Eu tamb�m. Espero por�m que a corrente se restabele�a com o amanhecer.
- Acha que a sua corrente se mant�m nos 3500 metros?
- Pode ser que debaixo dessa altitude exista outra, a que agora nos est� a
levar para nordeste.
- Ent�o deitemos lastro e elevemo-nos.
- Seria uma grande imprud�ncia, O�Donnell: privar-nos-�amos de um peso que mais
tarde poderia ser para n�s de extrema necessidade, e quando o sol dilatar o nosso
hidrog�nio, n�s subir�amos a uma altu-
62-

ra que n�o poder�amos aguentar. A 8000 metros a rarefac��o do ar � mortal, ou pouco


menos; a 9000 nenhum de n�s aguentaria.
- Ent�o deixemos que o vento nos leve para nordeste, e amanh� logo se v�.
�Ainda estamos a descer?
- Sim - respondeu o engenheiro. - E com esta descida espero mesmo parar o
aer�stato. J� estamos a 2500 metros, e ainda n�o par�mos: o hidrog�nio arrefece
rapidamente: ainda bem!
De facto o bal�o, ou ali�s os dois bal�es, por causa da humidade da noite, que os
tornava mais pesados, e do frio agudo que restringia o hidrog�nio, reduzia-se a
olhos vistos, dando solavancos bruscos. Parava por um momento, depois descia, como
se as suas for�as esmorecessem repentinamente e o hidrog�nio perdesse a sua
pot�ncia ascensional, logo voltava a parar para recome�ar, alguns minutos depois,
as suas quedas.
O�Donnell, embora tivesse grande f� naquele navio a�reo e no seu inventor, come�ava
a inquietar-se. Quanto �quele poltr�o de Sim�o, a cada queda emitia surdos gemidos
e olhava com olhos perdidos a sombria superf�cie do oceano, que se aproximava
rapidamente. Aquele pobre diabo julgava-se j� perdido e aguardava, com indiz�vel
ang�stia, o momento em que o aer�stato seria engolido.
O engenheiro pelo contr�rio estava tranquilo, ali�s aben�oava intimamente aquela
humidade e aquele frio, que lhe permitiam lan�ar as suas �ncoras e parar a sua
marcha em direc��o a regi�es completamente opostas �s que esperava alcan�ar.
�s nove da noite o aer�stato estava a apenas mil metros do oceano. Ouviam-se
claramente os surdos mugidos das ondas sombrias, e divisava-se nitidamente a espuma
que as cobria.
�s dez estava a 500 e �s onze e um quarto a 300. A descida parou: o equil�brio
tinha-se restabelecido.
- Baixar as �ncoras - disse o engenheiro.
- Teremos cabos suficientes? - perguntou O�Donnell, respirando livremente.
- Ligando os tr�s cabos dos guide-ropes e todos os outros, vamos ter com
fartura.
63-

- O aer�stato j� n�o vai descer mais?


- Penso que n�o: ali�s vamos alivi�-lo de um peso not�vel e obrig�-lo, ainda
por cima, a parar. Ajude-me, O�Donnell.
Os dois grandes cones de alum�nio, com a capacidade total de quatrocentos e
sessenta litros, foram transportados um para a proa e outro para a popa e ligados
�s cordas compridas, que tinham sido atadas rapidamente.
O engenheiro e o irland�s, ajudados por Sim�o que finalmente tinha resolvido fazer
alguma coisa, baixaram at� ao oceano os dois cones, os quais se viraram logo,
enchendo-se de �gua.
O aer�stato, aliviado daquele peso, estendeu logo as duas cordas e interrompeu
bruscamente a sua fuga para nordeste. Os dois enormes fusos viraram de bordo e
inclinaram-se na direc��o do vento; mas os dois cones ficaram im�veis, opondo uma
resist�ncia incr�vel.
Durante uns instantes o navio a�reo permaneceu perfeitamente im�vel; depois o
vento, que batia com viol�ncia nas suas superf�cies enormes, passou a arrast�-lo na
direc��o inicial. Mas a velocidade da marcha era m�nima: o engenheiro verificou que
o aer�stato mal percorria tr�s milhas por hora.
- Este resultado ultrapassa as minhas previs�es - disse. - Numa hora de vento
bom podemos reconquistar o que perdemos em oito ou dez horas de marcha contr�ria.
Agora quer uma sugest�o, O�Donnell?
- Diga, Mister Kelly.
- Enrole-se num bom cobertor de l� e durma, enquanto Sim�o fica a vigiar. N�o
corremos qualquer perigo e podemos fechar os olhos at� ao nosso turno de vigia.
- Vai fazer-me companhia?
- At� � meia-noite. �s quatro da manh� o Senhor substituir-me-�.
- N�o desejo mais. Boa noite, Mister Kelly, e se precisar de alguma coisa,
puxe-me pelas pernas sem cerim�nias, ou mande Sim�o puxar-mas.
Os dois aeronautas enrolaram-se nos cobertores para abrigar-se da humidade e do
frio da noite e adormeceram profundamente, enquanto o Washington avan�ava para
noroeste, arrastando as duas �ncoras, que fendiam as ondas com fragores surdos.
64-

� meia-noite Sim�o, que aos poucos ia recobrando coragem e que n�o se tinha
arriscado a fechar os olhos por temor de acordar no fundo do oceano, chamou o
engenheiro.
- Nada de novo? - perguntou este ao negro.
- Nada, massa - respondeu o inquirido.
- Ainda estamos a ir para noroeste?
- Sim.
- Vai dormir, e n�o tenhas pesadelos.
Sentou-se � popa do navio, acendeu um cigarro e dirigiu o olhar para o oceano, que
roncava a menos de 250 metros de dist�ncia, enquanto o arrefecimento do hidrog�nio
continuava � medida que a temperatura nocturna baixava.
N�o se via nenhuma luz na negra superf�cie do Atl�ntico.
S� no horizonte as �guas reflectiam o quarto crescente da lua, tingindo-se de uma
luz esbranqui�ada, e a luz avermelhada ou azulada das estrelas que estavam quase a
desaparecer.
O sil�ncio era quebrado apenas pelo fragor produzido pelas �ncoras, que tentavam
opor resist�ncia ao vento, que empurrava o aer�stato, e pelos roncos surdos das
ondas.
Ergueu a cabe�a e viu os dois enormes fusos balan�arem lentamente com as pontas
viradas para noroeste. O vento produzia umas pregas na sua superf�cie, engolfando-
se na seda; mas era fraco e n�o podia produzir dano nenhum. O engenheiro poderia
elimin�-las, insuflando os dois bal�ezinhos com a pequena bomba premente, mas n�o
havendo qualquer perigo, seria um trabalho in�til. Mais tarde, o calor do sol
encarregar-se-ia de tornar lisas essas superf�cies.
O engenheiro continuou a fumar tranquilamente, suavemente embalado pelo navio, que
o vento fazia oscilar, aguardando ser substitu�do pelo irland�s, que ressonava
sonoramente debaixo de um banco, bem enrolado no seu cobertor de l�.
A oriente uma luz incerta j� come�ava a aparecer, tingindo o c�u de reflexos de
madrep�rola e fazendo empalidecer os astros, quando o engenheiro foi bruscamente
arrancado das suas medita��es por um mugido long�nquo, que parecia estar a
aproximar-se rapidamente.
65-

Levantou-se e olhou para baixo; mas nada viu na negra superf�cie do oceano. Olhou
em redor e viu, para oeste, tr�s pontos luminosos sulcarem o horizonte com
extraordin�ria celeridade.
- Um steamer- murmurou, - um navio que vai para a Europa, ou com destino aos
estabelecimentos da ba�a de Hudson.
De repente soltou um grito. Uma chama vermelha tinha relampejado no meio desses
tr�s pontos luminosos, seguida pouco depois de uma detona��o, e um proj�ctil tinha
passado, silvando, entre os dois aer�statos, caindo no mar com um baque surdo.
66-

Cap�tulo VIII
As Grandes Ascens�es

Com o grito do engenheiro e a detona��o, O�Donnell e o negro, acordando


bruscamente, deram um pulo e puseram-se em p�, julgando que o aer�stato tinha
explodido e que a barquinha estava a cair para as ondas espumejantes do Atl�ntico.
- Deus todo-poderoso! - exclamou o irland�s. - O que se passa, Mister Kelly?
- �s �ncoras e sem perdermos tempo! - disse o engenheiro.
- Estamos a cair?
- N�o: alvejam-nos �s canhoneadas.
- Outra vez?
- Sil�ncio: pegue no cabo calabroteado que corre ao longo dos guide-ropes e
despeje o cone da proa, enquanto eu despejo o da popa, e tu, Sim�o, prepara-te a
deitar um saco de lastro. Depressa, ou uma bala ainda vai trespassar um dos bal�es.
O irland�s, que compreendera o perigo grav�ssimo que estavam a correr, pegou na
cordazinha que descia juntamente com o cabo-guia e que se unia � extremidade do
cone, e aplicou uma trac��o en�rgica, enquanto e engenheiro, por seu lado, fazia o
mesmo. As duas �ncoras viraram-se, descarregando os quatrocentos litros que
continham: um peso enorme, que o aer�stato n�o teria sido capaz de levantar, a n�o
ser deitando a mesma quantidade de lastro.
67-

O Washington, aliviado daquele peso consider�vel, deu um brusco salto no ar,


derrubando os tr�s aeronautas, que n�o tinham tido tempo de se agarrarem �s cordas.
Quase ao mesmo tempo um tiro de canh�o trovejou sobre o oceano, e um obus passou,
silvando, a apenas tr�s metros da amurada de bombordo da barquinha, explodindo
seiscentos metros mais adiante.
- Canalhas! - gritou O�Donnell. - Se tivesse uma d�zia de granadas, gostava de
rapar o vosso navio como um pont�o.
O aer�stato continuava a subir com uma grande rapidez. Ultrapassou os mil metros,
depois os dois mil, e parou a dois mil e trezentos. Brados de furor ecoaram sobre o
oceano, seguidos de tr�s detona��es e de um vivo fogo de mosquetaria; mas o bal�o
j� estava fora de alcance, e nem as balas dos canh�es, nem as das carabinas o
podiam atingir.
- Ah! - exclamou o irland�s, limpando o suor frio que lhe perlava a testa. - Se
nos atras�ssemos cinco minutos estar�amos perdidos! Est� a ver, Mister Kelly, a que
perigo est� a expor-se por minha causa?
- O que valeria uma viagem sem emo��es? - disse o engenheiro.
- Valha-me Baco! Esses ingleses est�o mesmo enfurecidos connosco! Mas n�o
tardar�o a cansar-se.
- Que g�nero de navio � que eles t�m, para conseguirem apanhar-nos outra vez?
- Um navio que corre a quinze ou dezasseis n�s por hora.
- Mas n�s temos corrido mais do que eles.
- Mas o vento mandou-nos de volta para as costas americanas. Se a corrente n�o
tivesse mudado de direc��o, a esta hora aquele navio estaria t�o longe que j� teria
perdido qualquer esperan�a de nos apanhar. Encontrou-nos por mero acaso.
- Felizmente viu-o a tempo. Ainda nos est� a perseguir?
- Vejo al�m os seus far�is de borda; mas j� est�o muito distantes.
- Ainda estamos a ir para noroeste?
- ... Mas... N�o: volt�mos a encontrar a nossa corrente e estamos a navegar
para nordeste!
- Para a Europa!
- Sim, O�Donnell. Recome�o a ter f�.
68-

O aer�stato, tendo-se elevado devido � descarga daqueles cinquenta quilogramas de


lastro, de facto voltara a encontrar aquela grande corrente a�rea que o engenheiro
tinha descoberto, e que parecia soprar constantemente para nordeste. Enquanto a
aten��o dos aeronautas se concentrava no navio de guerra, os dois enormes fusos
tinham virado de bordo, e agora corriam na direc��o anterior a uma velocidade de
sessenta milhas por hora, avan�ando naquela enorme extens�o de �gua, que se tingia
dos primeiros alvores da madrugada. O navio de guerra, impotente na luta contra a
velocidade extraordin�ria dos dois aer�statos, tinha parado os canhoneios. Em
poucos minutos tinha-se tornado num ponto escuro que mal se divisava na superf�cie
do Atl�ntico. Em breve os seus far�is tamb�m haviam de desaparecer.
O sol, entretanto, ia levantar-se sobre o horizonte oriental. A luz branca tornara-
se rosada, os astros estavam a empalidecer rapidamente, confundindo-se entre
aquelas primeiras ondas avermelhadas; depois o primeiro raio surgiu de repente no
ponto onde o oceano parecia unir-se com o c�u, e a �gua cintilou, cobrindo-se de
palhinhas de oiro com um efeito soberbo, enquanto a superf�cie dos bal�es se
tornava purp�rea. As �ltimas trevas desapareceram sob aquela brusca invas�o dos
raios: os astros pareceram fundir-se instantaneamente, e as �guas voltaram a
adquirir a sua cor esverdeada, esmeraldina, alternada com estratos de azul
profundo.
O engenheiro examinou o horizonte para ver se se via algum navio, ou se se
vislumbrava, para nordeste, alguma terra. O oceano estava deserto, e n�o se via
nenhuma ilha ou continente em nenhuma direc��o.
Somente os p�ssaros marinhos volteavam sobre a superf�cie azul, precipitando-se de
vez em quando entre as ondas para apoderar-se dos peixes que se atreviam a mostrar-
se.
Viam-se in�meros almas-de-mestre, aqueles p�ssaros f�nebres das tempestades, que se
encontram a todas as latitudes, uma ou outra fragata de voo fulm�neo e muitos pares
de alc�ones. De tempos a tempos tamb�m se viam saltar por cima das ondas, voar por
vinte ou trinta metros e depois voltar a cair, centenas daqueles estranhos peixes,
chamados dactilopter�deos ou peixes voadores, alguns com um p� ou mais
69-

de comprimento, muito feios, de uma cor escura avermelhada, as nadadeiras pretas,


com uma esp�cie de capacete coberto de aguilh�es na cabe�a, e outros com apenas
vinte cent�metros de comprimento e com a pele azul prateada. Levantavam-se de
v�rios lados, entrecruzavam-se em todos os sentidos, faziam esfor�os prodigiosos
para se manterem no ar, mas voltavam a cair mal as suas nadadeiras secavam.
Sem d�vida, aqueles desgra�ados habitantes do oceano eram atacados por outros
peixes mais fortes e mais vorazes.
- � uma pena j� n�o termos uma rede - disse O�Donnell. - N�o me importava nada
de comer peixe assado ao pequeno-almo�o.
- Est� a esquecer-se de que estamos a tr�s mil metros e que n�o temos uma
cozinha, seu guloso? - perguntou o engenheiro.
- Tem raz�o, Mister Kelly. N�o me estava a lembrar de que n�o temos lume e que,
mesmo tendo, seria perigoso acend�-lo. Mas, por mil diabos, h� milhares de peixes
l� em baixo.
- Isso por acaso o surpreende?
- N�o, porque eu sei que os peixes s�o muito prol�ficos e que p�em centenas de
ovos.
- At� milhares, e alguns mesmo milh�es.
- Suponho que os arenques s�o os mais fecundos. Sei que nas ba�as da minha
p�tria se juntam em cardumes enormes.
- Est� enganado, porque os arenques em m�dia n�o d�o mais de tr�s mil ovos.
- Parece-lhe pouco?
- E o que diria do bacalhau que p�e sete milh�es?
- Valha-me J�piter!
- E da molin�sia com cauda de lira, que p�e dos vinte aos trinta?
- Trinta milh�es de ovos! - exclamou O�Donnell. - Que fam�lia n�o sair� de um
casal de peixes desses!
- Julga-se que s�o os mais prol�ficos de todos. Por�m h� um que devido ao seu
tamanho diminuto pode considerar-se mais fecundo do que as molin�sias: � o
pleuronectes flexus, que � pequeno, parecido com a chamada aze via e pode dar at�
um milh�o e meio de ovos.
Enquanto iam conversando e o negro preparava o pequeno-almo�o que substitu�a o
caf�, que n�o constava das suas provis�es por
70-

n�o haver cozinha, o Washington, que boiava no meio de um mar de luz, come�ava a
subir para as altas regi�es da atmosfera.
As suas pregas j� tinham desaparecido aos poucos e as suas superf�cies tinham-se
estendido sob o impulso do hidrog�nio que o calor solar dilatava, aumentando de
forma consider�vel a sua for�a ascensional, que agora se tornava maior por causa
daquela descarga de lastro.
�s dez j� tinha subido para 3600 metros e ainda n�o tinha parado. O�Donnell, que
ainda n�o tinha dado por nada, mas que sentia aumentar o frio, que j� atingia quase
os zero graus, olhou � sua volta, julgando que o aer�stato tinha entrado numa nuvem
de sincelos; mas a atmosfera estava admiravelmente clara.
- Onde estamos? - perguntou. - Aproximamo-nos, sem sabermos, das regi�es
polares?
- N�o: continuamos a ir para nordeste, seguindo o 48� paralelo
- respondeu o engenheiro. - Esta quebra da temperatura depende da nossa
eleva��o. Olhe para o bar�metro: j� estamos a 3700 metros.
- O bal�o estar� a fugir para a lua?
- H�-de parar. N�o duvide.
- Quanto mais se sobe, mais o frio vai aumentando?
- Sim e o ar torna-se t�o rarefeito que mata os imprudentes que se atrevem a
subir demasiado.
- E por que raz�o?
- Devido � diminui��o da tens�o do oxig�nio, que �quelas alturas j� n�o penetra
no sangue e por conseguinte nos tecidos numa quantidade suficiente para manter as
combust�es vitais no seu estado de energia normal. � altura em que nos encontramos,
o seu pulso j� deve ter umas oitenta pulsa��es por minuto, e deve estar a sentir
uma n�usea incipiente.
- De facto sinto algum mal-estar, Mister Kelly.
- Se a subida continuar, a sua barriga vai come�ar a inchar, vai sentir a cara
em congest�o e tamb�m ter� alguma vertigem. Mais para cima h� a morte, mas n�s n�o
vamos atingir aquela zona mortal.
- Oxal�, Mister Kelly, se n�o for por mim, pelo menos pelo Senhor Engenheiro.
Diga-me l�: houve aeronautas que se atreveram a ir at� essa zona?
71 -

- Houve e alguns nunca mais voltaram a descer vivos. Os primeiros que se


lan�aram arrojadamente para os espa�os celestes para verificar at� que altura o ar
era respir�vel pelo homem, foram Robertson e Lho-�st, que em 1803 conseguiram
atingir, ao que consta, os 7000 metros. Disseram ent�o que a cabe�a de Robertson
inchara de tal forma que j� n�o podia p�r o chap�u; mas eu suponho que seja
mentira.
�Em 1804 Gay-Lussac tamb�m atinge os 7000; tem n�useas, vertigens e um in�cio de
sufoca��o; mas desce vivo. Darral e Bixio em 1850 tamb�m atingiram os 7000 metros.
Em 1850 Gaisher e Coxwell afirmaram ter atingido os 10 000 metros. O primeiro
desmaiou; mas o segundo, embora n�o pudesse utilizar as m�os porque o frio lhas
tinha congelado, conseguiu agarrar com os dentes a corda da v�lvula de sa�da,
obrigando o bal�o a voltar a descer.
�Eu no entanto julgo que nunca atingiram aquela altura, e muitos aeronautas tamb�m
t�m a mesma opini�o. Se tivessem subido tanto, nunca teriam voltado � terra vivos.
�A ascens�o mais dram�tica e mais terr�vel foi a do Zenith, que custou a vida a
dois jovens e arrojados aeronautas, Croce-Spinelli, um italiano naturalizado
franc�s, e Silvei. Ainda em 1874, encorajados e ajudados pela Sociedade Francesa de
Navega��o A�rea, tinham feito uma primeira ascens�o, atingindo os 7300 metros. A 15
de Abril de 1875 partiram no aer�stato Zenith, na companhia de Tissandier, um
aeronauta que j� tinha efectuado mais de vinte ascens�es. O aer�stato,
continuamente aliviado do lastro que levava, levantava-se rapidamente para as
solid�es geladas das grandes alturas. O frio enregelou-os, as n�useas surgiram, as
vertigens apanharam-nos; mas continuaram a subir intrepidamente. A 8000 metros
Croce-Spinelli e Silvei, apesar de respirarem com muita frequ�ncia o oxig�nio que
tinham levado, ca�ram; mas Tissandier ainda resistiu e continuou com as suas
observa��es. A 8600 metros o Zenith parou, depois voltou a descer; mas trazia dois
cad�veres: Croce-Spinelli e Silvei tinham morrido! O que lhe parece, O�Donnell?
O irland�s, que at� ent�o tinha ficado sentado � esquerda, escarranchado num banco
do navio, n�o deu qualquer resposta. O engenheiro virou-se para ele e viu-o
desca�do sobre si mesmo, como se de repente tivesse tido um esmorecimento, ou um
sono irresist�vel.
72-
Olhou para a popa e viu o negro Sim�o que tamb�m parecia
ter adormecido.
- Diabo! - exclamou. - Onde estamos?
Lan�ou um olhar ao bar�metro: marcava 4300 metros. - � de mais - murmurou. - Mais
umas poucas centenas de metros para cima, e estes homens, n�o habituados �s
ascens�es, dormir�o para sempre.
- Pegou em duas cordas que terminavam nas v�lvulas de sa�da e deu um pux�o.
Ouviram-se logo umas crepita��es e em volta difundiu-se um agudo cheiro a
hidrog�nio.
- Chega - disse passado meio minuto. - � demasiado valioso para ser gasto. - O
Washington, embora tivesse acabado de ser sangrado, descia lentamente para as
regi�es mais respir�veis. Em dez minutos atingiu os 3600 metros e chegando a essa
altitude deteve a sua descida. O�Donnell abriu os olhos, bocejando como um urso que
n�o dorme h� uma semana.
- O que � que acha do destino desgra�ado que coube a Croce-Spinelli e a Silvei?
- perguntou-lhe Kelly, com um sorriso um pouco malicioso.
- Silvei! Croce-Spinelli...! - exclamou O�Donnell, olhando o engenheiro com os
olhos em bico. - Mas o Senhor Engenheiro � um feiticeiro, que consegue adivinhar os
meus sonhos?
- Sonhou, O�Donnell?
- Sonhei, com bal�es, com ascens�es de um certo Tissandier e... Mas porque �
que se est� a rir?
- Porque n�o sonhou com nada disso, mas ouviu dos meus l�bios e deixou-se
dormir enquanto eu estava a contar-lhe aquela dram�tica ascens�o.
- Eu deixei-me dormir!
- Sim, O�Donnell, mas por efeito da altura do Washington e Sim�o, que s� agora
come�a a abrir os olhos, fazia-lhe companhia. Como � que est�?
- Muito bem: ali�s tenho uma fome de lobo.
- Bom sinal - disse Kelly, rindo-se. - Com a descida os dist�rbios perigosos
causados pelas alturas excessivas desaparecem repentinamente.
73-

- Deve ser, Senhor Ned; mas provavelmente as ascens�es n�o foram feitas para
mim, nem para Sim�o. O que achas, negr�o?
O negro limitou-se a bocejar de tal forma que corria o perigo de deslocar as
maxilas, mostrando duas filas de dentes que faziam inveja a um crocodilo da �frica
equatorial.
74-

Cap�tulo IX
Arrastados para o Equador

Durante a segunda jornada o Washington continuou a correr para nordeste, mas


tendendo a tomar uma direc��o decisiva para leste, seguindo o 48� paralelo.
Parecia que a grande corrente de ar estudada pelo engenheiro, que se mantinha entre
os 3000 e os 4000 metros, tinha a estabilidade constante dos ventos al�sios, os
quais sopravam entre as costas da �frica e da Am�rica, mas na direc��o contr�ria.
Tamb�m teria a mesma dura��o? Eis o que o engenheiro n�o sabia: por�m era essa a
sua esperan�a. O oceano mantinha-se sempre deserto. S� as aves marinhas o sulcavam,
mas n�o deixando de se manter muito distantes do bal�o, que tomavam talvez por
algum monstro de nova esp�cie. Um grande albatroz, cujas asas abertas mediam dois
metros e meio, levado pela curiosidade, subiu at� aos aer�statos, desenhando dois
c�rculos � sua volta; e o engenheiro, que temia o bico robusto daquela ave, que
podia lacerar com a maior facilidade a seda, afugentou-o com um tiro de rev�lver.
De vez em quando, da superf�cie do oceano viam-se emergir as cabe�as de vorazes
tubar�es, sem d�vida atra�dos pela sombra enorme que o aer�stato projectava sobre
as �guas. Aqueles monstros, que mediam at� onze metros, mostravam as suas bocas
cheias de dentes formid�veis e capazes de conter um homem inteiro dobrado, e
mandavam suspiros roucos, que faziam empalidecer o poltr�o Sim�o.
75-

Por volta das quatro da tarde, quando menos esperavam, a corrente a�rea, que at�
ent�o se tinha mantido r�pida, empurrando-os para a frente com uma velocidade de
quarenta e duas milhas por hora, bruscamente rompeu-se, ou antes dividiu-se em
duas, uma que tendia a subir para norte, outra que descia para sudeste. O bal�o,
ap�s permanecer quase im�vel durante uns minutos, voltou para tr�s, como se fosse
rejeitado por outra corrente que soprava de leste, depois foi apanhado por aquela
que descia para as regi�es quentes e arrastado naquela direc��o a uma velocidade de
sessenta milhas por hora.
- Vir�mos de bordo? - perguntou O�Donnell ao engenheiro, enrugando a testa.
- Sim - respondeu este, cruzando os bra�os.
- E vamos...?
- Por enquanto estamos a descer para o tr�pico; mas depois...?
- N�o vamos cair nas costas africanas?
- Quem lhe disse que esta corrente n�o vai mudar? Se nos levar at� aos ventos
al�sios, voltaremos para a Am�rica, porque sopram de levante para poente.
- � uma coisa grave, Mister Kelly.
- Eu sei.
- Espera uma altera��o?
- Espero.
- N�o se pode tentar nada para alterar a direc��o?
- O que � que pretende tentar se n�o temos rumo pr�prio, nem movimento pr�prio?
Temos de nos deixar levar pelas correntes e acabar onde elas quiserem.
- Existe o perigo de nos arrastarem pelo Atl�ntico at� esgotarmos o g�s.
- Isso tamb�m � poss�vel, O�Donnell. Felizmente n�s temos a chalupa, e o oceano
n�o nos vai engolir!
- O que pensa fazer agora?
- Nada, excepto lan�ar os meus dois pombos-correios.
- Para qu�?
- Ah! Ainda n�o lhe disse que uns amigos aguardam not�cias minhas para fazer-se
ao mar e vir, sendo preciso, em meu socorro. Alu-
76-

garam um barco a vapor e est�o prontos a levantar ferro. Em sabendo que n�s vamos
para sudeste, h�o-de aproar naquela direc��o para vir buscar-nos, caso sejamos
obrigados a salvar-nos na chalupa.
- Pensou em tudo, Mister Kelly.
- O vento podia empurrar-me para o Atl�ntico meridional ou para o P�lo Norte,
pondo-me em sarilhos. Um bal�o, por mais bem constru�do que seja, n�o fica no ar
durante semanas, e o Washington podia esvaziar-se antes de tocar terra e eu cair no
meio do oceano e possivelmente sem v�veres.
- Os seus pombos chegar�o at� � Ilha Bret�?
- Em linha recta estamos a uma dist�ncia de cerca de oitocentas milhas-,
portanto podem l� chegar, se n�o sucumbirem aos golpes das aves de rapina, em menos
de treze ou catorze horas, calculando a sua velocidade m�dia em sessenta milhas por
hora.
- N�o se cansar�o?
- Os pombos-correios fizeram travessias muito maiores.
- � um meio de comunica��o admir�vel, Mister Kelly, que muito honra quem
primeiro dele se serviu.
- � um meio antiqu�ssimo, O�Donnell.
- Antiqu�ssimo?
- Saiba que j� os antigos gregos se serviam dos pombos-correios. Os ginastas e
os lutadores que participavam nos jogos ol�mpicos utilizavam os pombos para avisar
os familiares e os amigos distantes das suas vit�rias. Sabe-se que Anacreonte, que
viveu quinhentos e trinta anos antes da era vulgar, deixou escrito que nos tempos
dele os atenienses se serviam dos pombos para corresponder-se com pa�ses
long�nquos. Tamb�m os romanos nas guerras, e em especial durante os cercos, os
utilizaram.
- N�o havendo tel�grafo e linhas f�rreas utilizavam as asas das aves. Ao fim e
ao cabo os antigos n�o eram t�o atrasados como dizem.
- Com os pombos tamb�m se instituiu um servi�o regular de correio; e isso foi
no Oriente, durante o califado de Mustaf� entre 1170 e 1180. Utilizavam-se pombos
da ra�a de Bagdade. Mas o m�rito de ter introduzido um verdadeiro servi�o postal,
sob a direc��o de verdadeiros mestres de correio, cabe ao poderoso sult�o Nur-Eddin
entre 1146
77

e 1174. Dizem que aquelas aves eram t�o prezadas, que se chegavam a pagar mil
dinheiros. Esse servi�o postal durou at� 1258, isto � at� � destrui��o de Bagdade
pelos Mong�is. No Egipto no entanto o correio com os pombos durou at� 1500.
- E na Europa, quando foi introduzido?
- Nos primeiros anos deste s�culo, gra�as sobretudo aos grandes banqueiros.
Instituiu-se um servi�o postal regular entre Paris, Bruxelas e Antu�rpia e outro
entre Londres, Antu�rpia e Col�nia. Neste trajecto os pombos-correios levavam seis
horas no m�ximo. Esse m�todo durou at� � introdu��o das linhas f�rreas, depois
ficou esquecido: todavia continuou-se a criar os pombos-correios, e na guerra de
1870-71 entre a Fran�a e a Alemanha estas aves produziram grandes benef�cios. Foi
por meio deles e dos bal�es que Paris, sitiada pelo inimigo, p�de corresponder-se
com as tropas do oeste. Agora quase todos os ex�rcitos europeus t�m pombos-
correios.
- E o Senhor Engenheiro espera dar not�cias aos seus amigos com os que tem?
- Espero, se chegarem � ilha sem serem apanhados pelos albatrozes ou por outra
ave de rapina. Temos que despachar-nos, O�Donnell: a cada minuto que passa estamos
a afastar-nos cada vez mais da Ilha Bret�.
Abriram com precau��o a gaiola e tiraram os dois pombos, aos quais o engenheiro
atou, debaixo das asas, dois bilhetes cuidadosamente enrolados e nos quais tinha
previamente escrito um resumo dos acontecimentos que tinham sucedido ao aer�stato e
apontado a sua direc��o. Depois disso, libertaram-nos. Os dois pombos, que n�o
deviam sentir-se � vontade �quela altura, desceram precipitadamente para a
superf�cie do oceano, e tendo chegado a cerca de seiscentos metros come�aram a
descrever muitos c�rculos conc�ntricos, como se estivessem indecisos acerca da
direc��o que tinham de tomar. A certa altura partiram de comum acordo para
nordeste, com extrema rapidez. Alguns almas-de-mestre e alguns alc�ones lan�aram-se
no seu encal�o, talvez atra�dos pela curiosidade; mas ficaram logo para tr�s.
Durante alguns instantes, no fundo azul e sombrio do oceano, viram-se destacar-se
aqueles dois pontos brancos, que rapidamente se tor-
78-

navam mais pequenos, depois desapareceram no horizonte distante, confundindo-se com


as trevas que come�avam a cair.
- Boa viagem, gentis mensageiros! - gritou O�Donnell. - Que inveja tenho eu das
vossas asas!
- E eu tamb�m, O�Donnell! - disse o engenheiro. - Se tivesse as asas que eles
t�m, iria para a Europa, ao passo que n�s pelo contr�rio n�o sabemos onde � que
eles v�o parar.
- Vejamos, Mister Kelly: quantos dias acredita que os seus bal�es v�o aguentar-
se?
- � imposs�vel dizer ao certo: tudo depende das circunst�ncias e da
impermeabilidade mais ou menos exacta da nossa seda. Se tudo correr bem, deitando o
nosso lastro, que tem um peso consider�vel, e utilizando o meu hidrog�nio
comprimido nos cilindros, eu espero suster-me durante uma d�zia de dias ou talvez
mais.
- Em doze dias podemos percorrer uma dist�ncia enorme e tocar terra.
- Mas pensa que esta corrente de ar se mant�m regular? Pode romper-se, outra
corrente empurrar-nos para oeste, outra mais tarde para leste, outra para sul,
outra ainda para norte, e assim por diante. N�s podemos errar para a frente e para
tr�s, para a direita e para a esquerda, pelo imenso oceano, at� esgotarmos o g�s e
sem ter encontrado nenhuma terra. Enquanto a corrente do nordeste se manteve
constante, eu esperava chegar � Europa em poucos dias: agora estamos em poder dos
ventos e nas m�os de Deus.
- A perspectiva n�o � boa, Mister Kelly: mas no caso de a nossa situa��o se
tornar desesperada e o aer�stato descer para nunca mais voltar a elevar-se,
deitaremos fora a nossa �ltima reserva. Sessenta quilogramas s�o alguma coisa, para
um bal�o.
- De que reserva est� a falar?
- Da minha, Mister Kelly. Valha-me Baco! Darei um belo salto e o Senhor
Engenheiro h�-de voltar a subir.
- Est� louco, O�Donnell. N�o vamos precisar de recorrer a um expediente t�o
terr�vel. Ainda temos a chalupa, e esta pode levar-nos a todos, confortavelmente,
at� � costa mais pr�xima. V�, chega de pensamentos negros e vamos para a mesa.
79-

Enquanto tragavam o jantar, o aer�stato recome�ava a descer. Tinha anoitecido,


baixando bruscamente a temperatura, e o hidrog�nio condensava-se com igual rapidez.
�s nove o Washington de 3500 metros tinha descido para apenas 400. A� uma nova
corrente de ar, que soprava rente � superf�cie do oceano, envolveu-o e arrastou-o
para sul a uma velocidade de trinta quil�metros por hora. O engenheiro que receava
ser arrastado para o Atl�ntico meridional e cruzar os ventos al�sios, mandou deitar
as �ncoras. Como na primeira noite, Sim�o ficou com o quarto de prima. � meia-noite
substituiu-o O�Donnell, e �s tr�s da manh� o engenheiro tomou o lugar deste. O
Washington ia lentamente para sul, com um leve embalo, e de vez em quando descia de
muitos metros, voltando a subir logo a seguir. Os dois cones, arrastados, opunham
sempre uma forte resist�ncia.
Por volta das cinco, enquanto o engenheiro estava a acender um cigarro, o aer�stato
deu um solavanco t�o brusco que entornou uns barris e muitos outros objectos. O
barco t�nha-se inclinado para a proa, e os dois enormes fusos tinham descido de
muitos metros, voltando depois a subir lentamente.
- O que � que se passa? - perguntou-se Mister Kelly, com o maior estupor. - Se
n�o estiv�ssemos em pleno oceano diria que o navio bateu, mas no qu�? - Olhou �
volta e n�o viu qualquer obst�culo. S� a atmosfera rodeava o navio a�reo. Levantou
a cabe�a e reparou que os dois bal�es estavam im�veis; sentia a brisa matutina
silvar entre os cordames.
- O que nos ter� feito parar? - perguntou-se, ainda mais espantado. - Ter�o os
dois cones encalhado nalgum banco situado � flor da superf�cie? - Ia abrir o mapa
do Atl�ntico setentrional, a fim de se certificar se naquela latitude e longitude
assinalava um recife ou um banco, quando outro solavanco, mais violento do que o
primeiro, o derrubou. A inclina��o da chalupa para a proa foi t�o grande, que
O�Donnell e o negro Sim�o rebolaram um para cima do outro.
- By God - exclamou o irland�s, livrando-se precipitadamente do cobertor de l�
que o tapava. - Estamos a cair?
- Massa...! Massa Socorro! - p�s-se a gritar Sim�o, que julgava que o bal�o
estava a precipitar-se no oceano.
80-

- O caso � estranho! - exclamou o engenheiro, que prontamente se tinha


levantado de novo. - Se as minhas �ncoras fossem dotadas de pontas, poder-se-ia
supor que um tubar�o tivesse dado uma dentada num bra�o; mas os cones s�o lisos.
- Um tubar�o? - perguntou O�Donnell. - Fomos rebocados, Mister Kelly?
- N�o, porque estamos perfeitamente im�veis.
- O que � que se est� a passar ent�o?
- � o que estou a tentar esclarecer, mas em v�o, O�Donnell.
- Diacho! N�o se ter� algu�m agarrado aos cones?
- Quem porventura?
- N�o v� nenhum navio?
- N�o, s� vejo o oceano.
Outro solavanco fez inclinar os dois aer�statos para a proa. J� n�o havia como
duvidar. Um monstro agarrado ao cone que tinha sido baixado � proa do navio estava
a tentar arrastar o Washington -, este, por�m, dada a sua for�a excepcional, n�o
cedia, continuando a voltar ao n�vel anterior. Aqueles solavancos podiam causar
algum dano grave: ou estragar a seda dos dois fusos, ou romper os cabos, ou
desarticular a chalupa. Os tr�s aeronautas pegaram no guide-rope da proa e
aplicaram uma en�rgica trac��o, mas o mostro que imprimia ao aer�stato aqueles
solavancos devia ser extremamente pesado e dotado de uma for�a excepcional, porque
n�o largou o cone.
- Mas como � que ficou preso? - perguntou O�Donnell. - T�-lo-� engolido um
tubar�o de grandes dimens�es?
- Um tubar�o n�o pode ter uma garganta que absorva um cone que cont�m duzentos
e trinta litros.
- Deve ser uma baleia.
- T�o-pouco, porque a baleia tem o canal t�o estreito que n�o pode engolir
peixes maiores do que o nosso bra�o.
- Deve ser um cachalote. Sei que esses cet�ceos t�m gargantas enormes.
- A estas horas j� nos teria arrastado para debaixo de �gua ou teria cortado o
cabo.
- Mas que monstro ser�?
81 -

- N�o sei.
- O que pretende fazer? Cortar a corda e abandonar a �ncora?
- Seria uma grande imprud�ncia perder um dos nossos cones. Vou mandar o Sim�o
ver o que � que se passa.
- Ele...! aquele medroso...! Se me d� licen�a, vou eu ver, Mister Kelly.
- H� trezentos e cinquenta metros para descer, e o Senhor n�o pode tentar um
empreendimento t�o perigoso, O�Donnell. Sim�o � �gil como um macaco das florestas
africanas e pode chegar ao cone sem cansar-se.
- Mas depois como � que vai subir?
- Vamos n�s levant�-lo at� � barquinha, puxando o cabo. For�a, Sim�o, pega num
rev�lver e vai ver o que � que se passa l� em baixo.
82 -

Cap�tulo X
Um Polvo Gigante

Contrariamente �s previs�es de O�Donnell, o negro Sim�o n�o esperou que o patr�o


lhe repetisse a ordem. Um medo muito mais terr�vel, ou seja o de ver o bal�o cair
no oceano, sufocara a outra, ou porventura o rapaz, que at� ent�o n�o dera mostras
de coragem, pelo menos perante o irland�s, tinha alguma aud�cia nos momentos
extremos?
Seja como for, o negro aceitou sem hesitar a proposta de ir desprender a �ncora,
deixando-se escorregar por aquele cabo, que se estendia por 350 metros. Prendeu na
cintura o rev�lver que o engenheiro lhe entregou, apertou com as duas m�os o guide-
rope, cruzou as pernas e come�ou a perigosa descida, que s� um africano ou um
marinheiro podia tentar com �xito.
- Tens que segurar-te bem e parar para descansar nos n�s que vais encontrar -
disse-lhe o engenheiro.
- Sim, massa - respondeu o negro, com voz por�m pouco firme.
- Se vislumbrares qualquer perigo, p�ra no �ltimo n� e carrega o rev�lver.
- Sim - voltou a responder Sim�o.
O�Donnell e o engenheiro, debru�ados por cima da proa, tomados por uma viva
ansiedade, seguiam com o olhar o africano; este continuava a descer sem por�m olhar
� sua volta, talvez por medo de ser surpreendido pelas vertigens. De vez em quando
o monstro, que
83-
se mantinha obstinadamente agarrado ao cone, imprimia ao aer�stato bruscos
solavancos, obrigando o negro a parar e os outros dois a agarrar-se aos cabos de
suporte para n�o serem atirados para fora da chalupa. Em v�o o engenheiro agu�ava o
olhar para reconhecer a que esp�cie pertencia o monstro. A dist�ncia era demasiado
grande, e al�m disso ele mantinha-se debaixo de �gua que, ainda sombria por causa
da penumbra, nada deixava transparecer. Via-se no entanto � volta do cone da proa,
espumando e erguendo-se, como se aquele misterioso habitante do oceano estivesse a
debater-se e a fazer esfor�os prodigiosos para atrair para si o aer�stato.
Sim�o entretanto continuava a deixar-se escorregar pelos guide-ropes, parando
apenas poucos instantes de cada vez que debaixo dos p�s encontrava um n�.
- V�s alguma coisa? - perguntava ent�o o engenheiro.
O negro n�o respondeu. Agarrado convulsivamente ao cabo, olhava para baixo sem se
mexer, nem abrir os l�bios. Estaria a tentar divisar o monstro, ou teria ficado
paralisado pelo medo?
- Sim�o! - gritou o engenheiro.
- So... co... rro..., ma... ssa? - ouviu-se gritar.
A voz do negro sa�a sufocada e a sua entoa��o estava marcada pelo terror mais
profundo. O que � que teria visto? Sem d�vida um monstro assustador, porque o
desgra�ado parecia aparvoado.
De repente viu-se a �gua agitar-se tumultuosamente � volta do cabo e viram-se sete
ou oito bra�os incomensur�veis alongar-se para o negro, o qual emitia gemidos
aflitivos.
- Descarrega o rev�lver! - trovejou o engenheiro, que se tornara p�lido.
O negro n�o estava em condi��es de se mexer: o medo paralisara-o, e estava a
empregar as suas for�as derradeiras para apertar o cabo com as m�os e os joelhos.
- Isto � comigo - disse O�Donnell.
O corajoso irland�s, tendo-se armado do segundo rev�lver e de um machado, pegou no
guide-rope, ultrapassou o bordo do navio e empoleirou-se para fora; mas o
engenheiro deteve-o violentamente.
- Desgra�ado, o que � que est� a fazer? - gritou.
84 -

- Vou acudi-lo, Mister Kelly - respondeu o irland�s.


- E depois como � que vai subir?
- Esse assunto � comigo. - E deixou-se escorregar com uma velocidade
vertiginosa, depois de ter colocado o barrete em volta do cabo para n�o esfolar as
m�os. Em dez segundos alcan�ou o negro, que lan�ava gritos sufocados, revirando os
olhos, como se tivesse repentinamente enlouquecido.
- Segura-te - disse-lhe O�Donnell. - Olha que se cais, est�s perdido. -
Circundou-o com um bra�o para sust�-lo, depois olhou para baixo. S� ent�o
compreendeu que o medo horr�vel que invadira o pobre mo�o n�o era sem raz�o.
L� em baixo, meio submerso, um monstro enorme esbranqui�ado, fusiforme, de cabe�a
arredondada, dotada de uma esp�cie de bico parecido com o dos papagaios e armado de
oito bra�os com pelo menos seis metros de comprimento e coroados de ventosas,
fixava-o com dois olhos grandes, chatos e de cores glaucas.
Aquele monstro, que devia pesar duas toneladas, apertava com dois bra�os o cone que
servia de �ncora e com os outros tentava apanhar o negro. O�Donnell, embora se
sentisse quase fascinado por aqueles grandes e horr�veis olhos e um fr�mito muito
forte o tivesse invadido, n�o largou o negro, antes apertou-o com suprema energia,
depois com a m�o esquerda, que tinha ficado livre, descarregou uma ap�s a outra as
seis balas do rev�lver na boca do monstro.
O polvo gigante largou o cone e despejou para cima dos dois desgra�ados aeronautas
uma torrente de l�quido preto, que cheirava a musgo, encharcando-os da cabe�a at�
aos p�s.
- Puh! - disse o irland�s, sacudindo de cima de si aquela esp�cie de tinta.
O negro por seu lado emitiu um grito t�o agudo que fez temer que estivesse a ponto
de largar o cabo.
- Ouve l�, segura-te com as pernas! - gritou O�Donnell. - Queres cair para os
bra�os do polvo? Mil bombas...! O assunto est� a tornar-se s�rio! - Olhou para
baixo e soltou um longo suspiro de al�vio, n�o divisando o horr�vel monstro. Sem
d�vida tinha sido ferido ou morto pelas seis balas e tinha mergulhado nas
profundezas do oceano.
85

- N�o foi sem tempo! - murmurou O�Donnell. - Se tivesse continuado mais um


bocadinho a sacudir a corda, ter-nos-ia for�ado a um bom trambolh�o.
- O�Donnell! - gritou o engenheiro, que do alto da barquinha acompanhara com
ang�stia indiz�vel aquela cena.
- Estou aqui, Mister Kelly - respondeu o irland�s, que tinha recobrado a sua
habitual boa disposi��o.
- A �ncora est� livre?
- Est�.
- Est�o feridos?
- N�o, gra�as a Deus; mas aquele maldito monstro perfumou-nos com certa mat�ria
que parece tinta, ou uma coisa parecida. Os caim�es n�o cheirariam pior do que n�s,
pode acreditar.
- Era um cefal�pode?
- Julgo que sim.
- Bem me parecia. Mande subir Sim�o, depois puxamo-lo a si.
- Mas se est� meio morto de medo! Receio ali�s v�-lo desmaiar de um momento
para o outro.
E era mesmo verdade. O negro parecia ter ficado aparvoado pelo susto. A sua pele
estava parda, ou seja muito p�lida; dos seus l�bios sa�am palavras cortadas e sem
sentido, e os seus olhos, revirados, pareciam fixos num ponto imagin�rio e
iluminavam-se de vez em quando com certos lampejos, semelhantes aos que animam os
olhos dos loucos.
- � Sim�o! - disse O�Donnell. - For�a, por amor de Baco! Coragem! Queres ficar
aqui at� amanh�?
O negro respondeu com uma cascata de risos; mas eram risos daqueles que em vez de
provocarem alegria angustiam.
- Ter� enlouquecido de medo? - perguntou-se o irland�s, empalidecendo. - Era o
que faltava para piorar a nossa situa��o.
- E ent�o? - perguntou o engenheiro. - Despachem-se, porque o hidrog�nio come�a
a dilatar-se.
- Mister Kelly, - disse O�Donnell, - receio que o seu servo esteja a delirar.
Ri-se como um negro b�bedo ou louco, e se o largar tenho a certeza que vai cair ao
mar.
86-

- Tente aban�-lo.
- � in�til: � um homem meio morto. Atire-me uma corda para o atar bem, e depois
eu vou tentar subir.
- Mas s�o trezentos e cinquenta metros.
- Descansando nos n�s, espero ir ter consigo. Despache-se, pois as minhas
for�as est�o a esmorecer.
- Cuidado com a cabe�a! - O engenheiro cingiu os guide-ropes com um cabo e
deixou-o correr: O�Donnell foi r�pido em apanh�-lo antes que lhe ca�sse em cima da
cabe�a.
- N�o te mexas, Sim�o - disse.
Passou-lhe a corda debaixo dos bra�os v�rias vezes, depois � volta das pernas,
ligando-o firmemente ao guide-rope. Quando teve a certeza de que o tinha segurado
de forma a impedir que ca�sse, mesmo no caso de desmaiar, apertando as m�os e os
joelhos em volta do cabo, come�ou a subir.
O caminho era longo; mas o irland�s tinha m�sculos de ferro e uma agilidade
semelhante � do negro. Descansou durante alguns minutos no primeiro n�, depois
chegou ao segundo, que ficava a quinze metros, depois o terceiro, logo os outros,
demorando quase uma hora.
O engenheiro, mal o viu debaixo da barquinha, agarrou-o pelos bra�os e, fazendo um
esfor�o herc�leo, p�-lo a bordo.
- Ufa! - exclamou O�Donnell, deixando-se cair com todo o peso em cima de uma
caixa. - J� n�o posso mais, Mister Kelly. Se houvesse mais vinte metros, teria
ca�do para o fundo do oceano.
- Um marinheiro n�o teria feito mais, meu valente amigo, - disse o engenheiro,
estendendo-lhe uma garrafa de whisky.
- Obrigado, Mister Kelly - respondeu o irland�s depois de tragar v�rios goles.
- E Sim�o?
- Continua a estar no fundo da corda. N�o se vai mexer: atei-o como um
chouri�o. Receio que o medo lhe tenha perturbado o c�rebro.
- Acha, O�Donnell? - perguntou o engenheiro, com emo��o.
- Receio que sim: olhava para mim de tal forma que me fazia arrepiar.
87-

- Apressemo-nos a i��-lo, ent�o... Quem teria imaginado que esse negro � t�o
medroso? Mesmo assim tinha-me dado algumas provas de coragem.
- Esta viagem transtornou-o.
- Todavia, quando lhe fiz a proposta de me acompanhar, ele aceitou com grande
alegria. Teria muita pena de lhe ter causado uma desgra�a semelhante.
- Talvez seja uma exalta��o moment�nea, causada pelo medo. Garanto-lhe por�m
que aquele monstro a mim tamb�m me causava pele de galinha, para n�o dizer que me
gelava o sangue nas veias. Valham-me J�piter e Saturno! Que olhos! Nunca hei-de
esquec�-los, mesmo que vivesse mil anos! For�a, vamos i�ar o pobre Sim�o.

Cap�tulo XI
O Transatl�ntico

O negro, que devia ser v�tima de um furioso acesso de del�rio, tinha aberto as m�os
e estava pendurado no �ltimo n� do guide-rope, segurado pelas cordas apertadas pelo
irland�s.
O desgra�ado agitava loucamente os bra�os e as pernas, emitia gritos sufocados, e
de vez em quando aos ouvidos dos aeronautas chegavam gargalhadas.
O engenheiro deu um pux�o � cordazinha, virando o cone, depois, juntando a sua
for�a com a do irland�s, p�s-se a puxar o guide-rope, i�ando o negro que continuava
a debater-se.
N�o era uma coisa f�cil pux�-lo para cima, juntamente com os trezentos e cinquenta
metros de cabos, que por si s� constitu�am um peso not�vel: por�m, descansando de
vez em quando, depois de mais de meia hora foram bem sucedidos no dif�cil intento.
O�Donnell foi r�pido em agarrar Sim�o e pux�-lo para dentro da barquinha, embora se
debatesse como um demente.
Mal deitou um olhar �quele desgra�ado delirante, um grito de dor saiu-lhe dos
l�bios. O cabelo curto e encarapinhado do negro, que meia hora antes ainda era
preto, tinha-se tornado branco como a neve.
- Veja os efeitos do medo, Mister Kelly - disse o irland�s.
- Pobre Sim�o! - exclamou. Que terr�vel impress�o deve ter-lhe causado aquele
malfadado cefal�pode!
- E o cabelo dele j� n�o vai voltar a ser preto?
89-

- N�o.
- � um facto muito estranho.
- Mas n�o raro: recordo que Maria Antonieta, a desgra�ada rainha de Fran�a,
tamb�m encaneceu numa noite s�.
- Mas... olhe para os olhos deste rapaz! Parece ter enlouquecido!
- Deus n�o queira, O�Donnell. Seria uma desgra�a terr�vel que mais tarde ou
mais cedo poderia causar-nos graves dificuldades, na situa��o em que estamos. Vamos
tentar dar-lhe um calmante, talvez o acesso, depois de dormir, lhe passe.
Sim�o, mal chegara � barquinha, tinha ca�do nos bra�os do irland�s, como se de
repente as suas for�as tivessem esmorecido. Dos seus l�bios por�m sa�am gritos
roucos, os seus membros tremiam, os seus olhos manifestavam constantemente um vivo
terror e de vez em quando mandavam estranhos lampejos.
O engenheiro abriu-lhe a boca � for�a e enfiou-lhe na garganta um calmante,
misturado com uma dose de �pio. Ent�o, aos poucos, os gritos pararam, o tremor
abrandou; depois o negro fechou os olhos e caiu num sono profundo.
Estenderam-no em cima de um colch�o, e por maior precau��o os dois prenderam-lhe as
pernas, receando que, num acesso de del�rio, se atirasse ao oceano, e levaram-no
para a proa, para t�-lo sempre � vista.
- Oxal� acorde calmo - disse o engenheiro. - Vamos i�ar o outro cone,
O�Donnell: o hidrog�nio est� a dilatar-se e, se n�o subirmos, vai fugir pela
v�lvula de seguran�a.
Em poucos minutos aquela manobra foi executada, e o aer�stato, livre daquele peso,
elevou-se lentamente at� aos quatrocentos metros em direc��o a sudeste com uma
velocidade de quinze milhas por hora.
- Agora vamos descer para os climas quentes? - perguntou O�Donnell.
- Infelizmente - respondeu o engenheiro.
- Mas vejo umas nuvens. Acha que v�o trazer uma altera��o na corrente?
- � poss�vel, O�Donnell. Um furac�o � o que eu mais queria.
- E n�o vamos correr perigo?
90-

- Que perigo?
- Um raio poderia atingir-nos e fazer explodir os bal�es.
- Evita-se.
- Como? Colocou p�ra-raios nos seus aer�statos?
- N�o, mas � suficiente subirmos para cima das nuvens: opera��o que seria
fac�lima, com o lastro que temos, mas que n�o � necess�ria, podendo os nossos
bal�es em breve subir a uma grande altura. As nuvens raramente se juntam acima dos
mil ou mil e quinhentos metros.
- Ent�o vamos assistir a uma chuva vinda de cima.
- Com o acompanhamento de rel�mpagos, trov�es e descargas el�ctricas, mas
inofensivas para n�s.
- N�o me importava de assistir a um espect�culo desses. O bar�metro aponta
alguma altera��o?
- Desde ontem � noite, O�Donnell. Mas voltando ao monstro que ia arrastando-nos
para o oceano, reparou que a nossa �ncora ficou machucada?
- Pelo polvo gigante?
- Sem d�vida. Devia ter um tamanho enorme.
- Devia pesar pelo menos dois mil quilogramas, Mister Kelly. Eu nunca vi um
monstro assim, nem mais feio do que aquele. Se visse os seus olhos! Eu pensei que
ia ficar pasmado e cair na sua boca. Ter� confundido a nossa �ncora com um peixe?
- � prov�vel.
- Esses cefal�podes s�o comuns?
- Bem pelo contr�rio s�o muito raros e dificilmente se encontram. Durante muito
tempo a sua exist�ncia foi posta em causa: mas os cientistas tiveram que assumi-la,
depois que o barco a vapor Alecto encontrou um exemplar monstruoso junto das
Can�rias, ficando com um tent�culo, que se conserva ainda hoje, parece-me, em Santa
Cruz de Tenerife.
- Numa obra de Sonini li que alguns t�m dimens�es tais que podem abra�ar um
navio. Ser� verdade?
- Eu duvido muito, O�Donnell, embora as lendas n�rdicas falem de monstros
enormes. Olaus Magnus, bispo de Upsala, afirma ter visto, no s�culo XVI, um monstro
t�o grande que tinha o comprimento
91 -

de uma milha e que se parecia mais com uma ilha do que com um peixe: outro prelado
escandinavo tamb�m escreveu que tinha confundido outro monstro por um penedo e
tinha erguido um altar em cima, celebrando a missa, sem que esse polvo enorme, ou
mesmo cet�ceo que fosse, mergulhasse. Pontoppidan afirma que um desses monstros
tinha um tamanho t�o grande que se podia manobrar em cima dele nada menos que um
regimento de cavalaria!
- Diabo! Era uma pra�a de armas?
- Os cientistas negaram a exist�ncia dos colossais krakens: assim chamavam aos
polvos n�rdicos. Pl�nio, o historiador e naturalista romano, faz men��o de um
monstro pescado nas costas da Espanha no seu tempo e que pesava trezentos e
cinquenta quilogramas, com bra�os com dez metros de comprimento e a cabe�a grande
como um barril; ao passo que aquele visto pela tripula��o do Alecto em 1861 tinha o
corpo com um comprimento de cinco a seis metros e um peso de cerca de dois mil
quilogramas.
�Viram-se muitos mais, mas de dimens�es inferiores. Nas ilhas do Oceano Pac�fico,
especialmente no Hawai, pescam-se muit�ssimos que t�m um corpo com o comprimento de
dois metros.
- Aquele que se agarrou � nossa �ncora teria podido arrastar-nos para baixo de
�gua?
- Se tinha um peso de dois mil quilogramas, podia fazer-nos descer. Felizmente
temos machados, e ter�amos cortado o cabo sem dificuldade, abandonando a �ncora.
Ih! Um navio! Olhe l� para norte.
O irland�s olhou para a direc��o indicada, e l� onde o oceano parecia confundir-se
com o horizonte viu um grande ponto escuro, sobrevoado por dois penachos de fumo.
Parecia dirigir-se para oeste.
- Deve ser um transatl�ntico europeu que vai para a Am�rica -disse o
engenheiro.
- Vir� na nossa direc��o?
- � prov�vel. O encontro de um aer�stato no meio do oceano � algo que nunca se
viu, e a tripula��o talvez nos julgue uns desgra�ados empurrados para aqui contra a
nossa vontade.
- Parece-me que modificou o rumo, Mister Kelly - disse o irland�s, que tinha
pegado nuns �culos de alcance, apontando-os para o
92-

steamer. - N�o me importava de ir tomar um c�lice de Bord�us nesse barco.


- Infelizmente n�o podemos descer, O�Donnell - disse o engenheiro. - Seria
preciso abrir as v�lvulas e deixar escapar uma certa quantidade de g�s; e este �
demasiado valioso para n�s.
O transatl�ntico, que devia ter divisado o navio a�reo, que pairava numa atmosfera
pur�ssima, modificara logo o seu rumo e dirigia-se para os aeronautas para lhes dar
socorro. Sem d�vida a sua tripula��o julgava que tinham sido empurrados para o
oceano por um furac�o, e acorria para os recolher.
- Vamos aproveitar para mandar not�cias aos nossos amigos da Am�rica - disse o
engenheiro, arrancando umas folhinhas do seu li-vrinho e preenchendo-o com uma
caligrafia densa.
O steamer crescia a olhos vistos. Era um daqueles supernos transatl�nticos que das
costas da Europa v�o para a Am�rica e vice-versa, completando a viagem numa d�zia
de dias e at� menos.
Media quase cem metros, tinha quatro mastros e duas chamin�s, que vomitavam
torrentes de fumo misturado com esc�rias. A ponte estava cheia de passageiros, que
seguiam ansiosamente o rumo do aer�stato. Os seus gritos, dada a calma que reinava
no oceano, chegavam nitidamente aos ouvidos dos aeronautas.
Ao cabo de meia hora o steamer, que ia para oeste, estava quase debaixo do
Washington, trezentas vozes levantaram-se, gritando:
- Des�am! Des�am!
O engenheiro empoleirou-se sobre a proa da barquinha, agitando a bandeira dos
Estados da Uni�o e gritando:
- Boa viagem! Vamos para a Europa!
Ouviram-no. Um �hurra� enorme levantou-se do transatl�ntico, e aqueles trezentos
passageiros puseram-se a abanar os len�os, enquanto o capit�o fazia arriar a
bandeira tr�s vezes em sinal de sauda��o.
- Precisam de ajuda? - perguntou o comandante, aproximando da boca o porta-voz.
- Obrigado, Senhor Comandante - respondeu o engenheiro:
- temos o necess�rio. Pe�o-lhe apenas para se encarregar do meu correio.
93-

Tinha enrolado as cartas num estojo de tela e depois tinha-as fechado numa caixa de
lata. Atirou o embrulho, que caiu no mar a vinte bra�as do steamer.
Uma chalupa foi abaixada pela grua de bombordo juntamente com dois marinheiros, que
apanharam a caixa, voltando para bombordo.
- Boa viagem! - gritaram os passageiros apinhados na tolda.
- Obrigado, meus Senhores - respondeu o engenheiro, vivamente comovido.
Depois, enquanto um novo e mais formid�vel �hurra� saudava os intr�pidos, o
transatl�ntico voltou ao seu rumo, indo para oeste. Durante alguns minutos ainda se
viram os passageiros abanando com entusiasmo os seus len�os e ouviram-se os seus
gritos, depois, tendo o aer�stato recome�ado a sua marcha ascensional por causa da
dilata��o do hidrog�nio, o steamer rapidamente se tornou pequeno, e todas aquelas
vozes se transformaram num long�nquo murm�rio.
- Para onde ir� aquele steamer? - perguntou O�Donnell, que n�o estava menos
comovido do que o engenheiro.
- Para Boston, provavelmente - respondeu Kelly. - Pelo menos � o que suponho de
acordo com a sua direc��o e o facto de nos cruzarmos a estas latitudes.
- Confesso-lhe, Mister Kelly, que senti uma forte emo��o durante este encontro.
Pareceu-me ter encontrado uma nesga da Am�rica ou da Europa.
- Acredito, O�Donnell.
Entretanto o aer�stato continuava a subir, aquecendo-se o ar: ultrapassou primeiro
os mil metros, depois os dois mil: mas em chegando aos dois mil e cinquenta parou.
O engenheiro, que parecia v�tima de alguma agita��o e que n�o tirava os olhos do
bar�metro, enrugou repetidamente a testa e reprimiu um suspiro. A for�a ascensional
do Washington come�ava a diminuir e j� n�o atingia a grande eleva��o anterior.
O g�s sa�a pelos poros da seda embora esta tivesse sido tecida com o maior cuidado.
Se a grande corrente se tivesse mantido est�vel como no primeiro dia, empurrando-os
para a Europa, o engenheiro n�o se teria inquietado, tendo ainda quatrocentos
metros c�bicos de hidrog�nio
94-

armazenado nos cilindros e cerca de setecentos quilogramas de lastro por largar;


mas agora que o aer�stato era arrastado para o equador, para mais tarde ser talvez
empurrado para as costas americanas pelos al�sios, ou para o Atl�ntico meridional,
o caso mudava de figura, e aquela grande travessia come�ava a tornar-se muito
problem�tica.
Todavia n�o se desesperou, e nada disse para n�o impressionar o seu companheiro.
N�o deixava de confiar nos grandes meios que ainda tinha � sua disposi��o.
O aer�stato, depois de atingir os 2500 metros, passou a avan�ar para sudeste com
maior velocidade do que antes, tendo encontrado uma corrente mais fresca. Agora ia-
se a 700 metros por minuto, aproximando-se cada vez mais do tr�pico de C�ncer.
O oceano, depois do desaparecimento do transatl�ntico, tinha voltado a ficar
deserto. At� as aves marinhas tinham desaparecido. Por�m de vez em quando via-se
assomar � flor da �gua um ou outro tubar�o, e tamb�m se viu um peixe-martelo de
tamanho not�vel.
Como o sol queimava, O�Donnell estendeu sobre o navio um toldo, para proteger
inclusive o negro, que ainda estava a dormir profundamente.
Ao meio-dia o engenheiro fez o ponto e verificou que o aer�stato estava a 36� 7� de
latitude norte e a 32� 54� de longitude oeste.
- Onde estamos? - perguntou O�Donnell.
- Nos paralelos da Virg�nia - respondeu Kelly.
- Descemos tanto?
- Infelizmente.
- A que dist�ncia das costas americanas?
- A 1250 milhas, em linha recta: mas tem que levar em conta a curva reentrante
que o continente d� do Cabo da Nova Esc�cia ao Cabo Hatteras.
- E da Ilha Bret�?
- Em linha recta distam 800 milhas.
- Percorremos um bom bocado, Mister Kelly, em pouco mais de dois dias.
- N�o digo que n�o, O�Donnell. Desgra�adamente, esta marcha t�o r�pida n�o nos
aproximou da Europa, antes nos afastou.
95-

- Se o aer�stato seguisse pelo nosso paralelo sem alterar a rota, onde iria
parar?
- Perto do estreito de Gibraltar.
- Ent�o entraria no Mediterr�neo?
- Sim: mas no entanto o vento continua a empurrar-nos para sudeste e portanto
levar-nos-� para as costas da �frica.
- Ora bem, cairemos na �frica em vez que na Europa. Teremos atravessado o
Atl�ntico em todo o caso.
- � verdade: mas podemos cair numa costa deserta ou no meio de uma tribo de
selvagens.
- Uma boa ocasi�o para fazer-nos passar por filhos do c�u e fazer-nos nomear
xeques de uma grande tribo.
- Sil�ncio!
- O que � que se passa?
- Sim�o est� a acordar.
96-

Cap�tulo XII
O Furac�o

De facto, o pobre negro estava a abrir os olhos. Tinha afastado o cobertor de l�


que O�Donnell lhe tinha posto em cima e tentava libertar as pernas atadas.
P�s-se sentado com um movimento brusco e girou em volta um olhar perdido, fixando-o
em seguida no engenheiro e, logo, no irland�s. O rosto negro, que contrastava
vivamente com o branco do cabelo encarapinhado, denunciava ainda um terror
profundo, e os l�bios n�o tinham recuperado a cor.
- Onde estou? - perguntou, com voz rouca e tr�mula.
- Sim�o, meu amigo - disse o engenheiro, - n�o reconheces os teus amigos?
O negro olhou-o sem responder, depois, passando uma m�o pela testa, pareceu evocar
uma recorda��o long�nqua.
- Sim�o, tranquiliza-te - continuou o engenheiro. - N�o h� raz�o para te
assustares tanto.
- Ah! - exclamou o negro. - Lembro-me daqueles olhos... ah! que olhos
horr�veis!
Um tremor convulso voltou a apoderar-se dele com aquela recorda��o, e os seus
dentes rangeram.
- Acalma-te, Sim�o - disse O�Donnell. - Diacho! Tanto medo por um polvo
gigante? Toma este copo de whisky e engole, rapaz.
97-

O negro agarrou no copo que o irland�s lhe estendeu e tragou-o num f�lego, depois
perguntou:
- O monstro morreu?
- Matei-o - respondeu O�Donnell.
- E aqueles olhos? Onde est�o aqueles olhos?
- Ventre duma foca! - exclamou O�Donnell. - Julgas que os pus nos bolsos?
- Assustam-me, ainda os vejo na minha frente, n�o param de me fixar. Que luz
horr�vel emitem!
- Senhor Kelly, receio que o c�rebro dele esteja doente.
- Quando a impress�o de terror terminar, talvez se acalme - respondeu o
engenheiro. - Contudo vamos vigi�-lo, O�Donnell: num momento de excita��o, esse
pobre mo�o pode cometer uma loucura.
- Receia que se atire ao mar?
- N�o, mas... - disse o engenheiro, hesitando.
- Deixa-me desconfiado, Mister Kelly.
- Do qu�?
- Que Sim�o tenha enlouquecido.
- N�o acho: mas n�o lhe escondo que estou muito inquieto quanto ao seu estado.
Pobre mo�o! Se soubesse que n�o era um homem apto a tomar parte nesta viagem cheia
de perigos, t�-lo-ia deixado em terra: mas eu julgava-o j� acostumado �s viagens
a�reas, depois de fazer mais de oitenta ascens�es no bal�o preso. V�, n�o podemos
desesperar: pode ser que se acalme!
O engenheiro por�m come�ava a duvidar. O negro parecia tranquilo, � verdade, mas os
seus olhares ainda estavam perdidos e de vez em quando tinham certos lampejos, como
os que se v�em nos olhos dos loucos.
Tinha-se deitado em cima das caixas e permanecia im�vel, imerso n�o se sabe em que
pensamentos sombrios; parecia j� n�o se lembrar que estava no navio a�reo nem que
estava na companhia do seu patr�o e de O�Donnell. Por�m dos estremecimentos que
animavam os seus l�bios adivinhava-se que ele ainda estava invadido por um susto
terr�vel e n�o deixava de pensar nos olhos desmesurados do polvo gigante.
O Washington entretanto continuava a avan�ar sobre o enorme oceano. O sol, que
come�ava a ficar muito quente, tinha dilatado
98-

completamente o hidrog�nio, elevando o aer�stato em mais duzentos metros.


O vento mantinha-se est�vel e sempre fresco e arrastava o navio a�reo na mesma
direc��o do dia anterior, ou seja para sudeste. No entanto, certos ind�cios
deixavam adivinhar que dentro em breve deveria sofrer uma altera��o violenta.
Aqui e al�m, perdidos na imensid�o celeste, viam-se muitos cirros, e � sabido que
essas nuvens trazem uma mudan�a nas direc��es e nas velocidades dos ventos. Tamb�m
a oriente viam-se subir nuvens esbranqui�adas, opalinas que indicavam que naquela
regi�o soprava uma corrente contr�ria.
- A perturba��o atmosf�rica est� a aproximar-se - disse o engenheiro a
O�Donnell, - e receio que o encontro violento das correntes de ar produza um
furac�o. Estamos pr�ximos de uma regi�o que ficou tristemente c�lebre.
- De que regi�o?
- As Antilhas e as Lucaias n�o est�o longe, O�Donnell.
- A f�brica dos ciclones � naquelas ilhas? - perguntou o irland�s.
- Sim - respondeu o engenheiro rindo-se. - Talvez n�o haja regi�o mais batida
pelos furac�es do que aquela. Aquelas ilhas ricas e espl�ndidas de tempos a tempos
sofrem preju�zos imensos por causa das trombas que v�o abater-se contra as suas
costas. Basta dizer que l� o vento atinge muitas vezes uma velocidade de 45 metros
por segundo.
- Que choque dever� produzir!
- A correntes dessas nem as casas mais s�lidas resistem.
- Aquelas ilhas desgra�adas devem sofrer devasta��es assustadoras, Mister
Kelly.
- Vou citar-lhe algumas para dar-lhe uma ideia desses furac�es. Em 1825 um
ciclone abateu-se sobre Guadalupe, devastando completamente planta��es de a��car e
de caf�, destruindo as habita��es, ali�s arrasando-as por completo. Uma grande
constru��o em pedra, acabada de construir, foi quase toda deitada abaixo, e as
telhas foram arrastadas com um �mpeto t�o grande que algumas chegaram a atravessar
portas de um lado a outro!
99-

- Tal era o vento!


- Quarenta e cinco anos antes, outro furac�o destru�ra completamente Savanna-
la-Mar, cidade situada na costa ocidental da Jamaica, mandando a pique quatro
navios que se encontravam na ba�a e provocando estragos em outros tr�s. Na
Martinica no entanto foi t�o terr�vel, tendo-se a ele juntado um maremoto
assustador, que matou nove mil pessoas, sepultou cerca de mil enfermos sob as
ru�nas do hospital de Fort-de-France, destruiu a catedral, sete igrejas e deitou
abaixo centenas de casas, enquanto o mar, tendo subido oito metros acima do n�vel
habitual, duma s� vez limpou cento e cinquenta constru��es.
- Que desastres tremendos!
- Mas isso ainda n�o � tudo. Uma frota composta por cinquenta navios mercantes
e por duas fragatas, surpreendida pelo furac�o junto da Martinica, foi engolida
pelo mar, e apenas sete embarca��es conseguiram salvar-se. Dos cinco mil homens que
esses navios transportavam, muito poucos foram os que conseguiram chegar a terra.
Em Santo Est�v�o outros vinte e sete navios foram esfacelados contra a costa; na
Dominica todas as habita��es � volta do porto foram demolidas; na ilha de S�o
Vicente, das seiscentas casas que formavam a cidadela de Kingston, s� catorze
ficaram de p�, e o mar atirou para as praias bancos de coral arrancados do fundo;
em Santa L�cia enfureceu-se com maior afinco, porque destruiu todas as habita��es,
matou nos escombros seis mil pessoas, destruiu o forte, e o mar levantou uns
grandes canh�es que estavam situados num basti�o com trinta e cinco metros de
altura!
Durante esse cataclismo observaram-se alguns fen�menos bizarros. Viram-se raios
globulares em grande n�mero, e todas as constru��es met�licas foram destru�das ou
torcidas ou laceradas de forma incr�vel.
- Se apanh�ssemos um ciclone desses, o nosso Washington n�o resistiria.
- Pois claro, O�Donnell. Mesmo subindo, o impulso do vento seria t�o forte que
laceraria os nossos bal�es como se fossem de papel. Felizmente furac�es desses s�o
raros.
- Ih! - exclamou O�Donnell, que havia alguns instantes estava a olhar para
leste. - O que � que se v� al�m, Mister Kelly?
100-

O engenheiro olhou na direc��o indicada e viu, a cerca de dois mil metros, em


frente do aer�stato, uma zona verde-claro, suspensa a cerca de dois mil e duzentos
metros.
- � uma nuvem transparente que se v� l� ao fundo na horizontal - disse.
- Parece um v�u grosso.
- O vento empurra-nos para cima dela. Vamos observ�-la de cima.
O aer�stato marchava exactamente na direc��o da nuvem. Em
poucos minutos estava por cima dela, cerca de trezentos metros mais acima. Logo a
cor esverdeada desapareceu, e os dois aeronautas enxergaram apenas uma longa
extens�o de n�voa muito leve, que permitia discernir o oceano por baixo dela. A
sombra enorme dos dois bal�es mal se reconhecia sobre aquela zona vaporosa, de t�o
transparente que era.
Mas al�m daquela n�voa o Washington deu com uma grande nuvem, ou melhor com v�rios
bancos de densos vapores, dispostos em camadas com muito mais de duzentos metros de
espessura sobrepostos um sobre o outro e separados por um curto espa�o de ar.
Os aeronautas ficaram envoltos numa semi-escurid�o e tiveram uma aguda sensa��o de
frio muito h�mido.
Em poucos instantes a sua roupa ficou molhada, e o aer�stato, tornando-se mais
pesado devido �quela humidade, desceu bruscamente, atravessando as camadas
inferiores.
- Estamos a cair? - perguntou O�Donnell, enquanto Sim�o, que parecia ter-se
apercebido da queda do Washington, tinha-se levantado rapidamente, lan�ando um
olhar revirado.
- Vamos parar e mais logo voltaremos a subir - respondeu o engenheiro.
- Sem deitar lastro?
- Encarregar-se-� o sol de o secar. Cuide de Sim�o, O�Donnell.
- N�o tiro os olhos dele.
O Washington atravessou sucessivamente tr�s camadas de n�voa densa e parou a cerca
de oitocentos metros do oceano. A� a atmosfera estava livre de nuvens e os raios do
sol, caindo um pouco horizontalmente, eram muito quentes.
101 -
Uma hora mais tarde o aer�stato voltava a subir entre as nuvens; mas pouco tempo
depois voltava a cair por causa da humidade que o tornava sempre pesado. Estando
perto do p�r-do-
sol e sabendo que o bal�o voltaria a cair de qualquer modo pelo encolhimento do
hidrog�nio, o engenheiro n�o quis privar-se de parte do lastro, que agora se
tornava mais valioso do que nunca.
�s nove anoiteceu com uma rapidez quase fulm�nea, n�o havendo junto dos tr�picos
mais do que um crep�sculo muito breve, enquanto a seda dos dois enormes fusos
formava, especialmente nas duas extremidades, umas pregas not�veis.
O engenheiro, vendo o c�u cobrir-se rapidamente de nuvens e receando que o furac�o
j� anunciado pelo bar�metro rebentasse durante a noite, n�o hesitou em tomar todas
as precau��es necess�rias para n�o se encontrar desprevenido. Fez trabalhar pela
primeira vez a bomba premente para encher o mais que podia os dois bal�es pequenos
para o ar, para que mantivessem a superf�cie dos dois grandes fusos tensa,
eliminando as pregas do tecido, que podiam tornar-se perigosas com um vento
impetuoso. Sob a violenta press�o da bomba, os dois bal�es pequenos encheram-se
tanto que quase explodiam, comprimindo o hidrog�nio dos dois fusos, que voltou a
preencher os espa�os deixados livres pouco tempo antes devido � condensa��o. Apesar
de esse ar n�o aumentar a for�a ascensional, no entanto mantinha tensa a superf�cie
da seda, que dessa forma n�o se sujeitava ao vento, e n�o formava bolsas onde este
pudesse introduzir-se produzindo rasg�es.
N�o se limitou a isso. Fez preparar dois cilindros de hidrog�nio comprimido sob as
mangueiras dos fusos, que tinham sido ligadas firmemente � popa da barquinha, e
dispor o lastro ao longo dos bordos para estarem mais prontos a deit�-lo ao mar ao
primeiro perigo. Enquanto estavam ocupados nestes preparativos as nuvens tinham
invadido a ab�bada celeste, estendendo-se por cima do aer�stato e fazendo
desaparecer as estrelas. Uma profunda escurid�o envolvia o oceano e o Washington,
escurid�o que parecia tornar-se a cada momento mais densa e espantosa.
O vento tinha aumentado bruscamente, virando para sudeste, e a sua velocidade tinha
crescido de forma not�vel, atingindo os dezas-
102 -

seis metros por segundo. Ainda n�o tinha atingido a rapidez que ganha nas
tempestades, que � de 22,5 metros por segundo, de 27 nas grandes tempestades, de 36
nos furac�es e de 45 nos terr�veis ciclones, mas n�o havia de demorar a tornar-se
mais violento.
Ouvia-se por vezes o vento assobiar entre as cordas e as malhas das redes e sentia-
se que provocava algumas sacudidelas nos dois grandes fusos, que campeavam como se
estivessem sobre as ondas do mar, fazendo oscilar a barquinha. Por�m uma calma
absoluta parecia reinar em redor dos aeronautas, porque, avan�ando com o vento e
com a mesma velocidade, raramente sentiam os efeitos daqueles sopros impetuosos.
Debaixo, pelo contr�rio, ouvia-se o oceano mugir surdamente a menos de quatrocentos
metros. De vez em quando, naquela enorme extens�o da cor da tinta, viam-se clar�es
fugazes, produzidos sem d�vida por um princ�pio de fosforesc�ncia.
Sim�o, cada vez que ouvia aqueles roncos amea�adores e aqueles choques furiosos das
grandes ondas, estremecia e fixava os grandes olhos no patr�o, enquanto umas
palavras cortadas lhe sa�am dos l�bios contra�dos.
�s dez O�Donnell, tendo-se agarrado a um fio de cobre que refor�ava uma corda de
suporte, com grande surpresa viu fulgurar uma fa�sca e sentiu uma picada na m�o.
- Valham-me J�piter e Saturno! - exclamou. - O que � isto?
- Mau sinal - respondeu o engenheiro. � necess�rio sacrificarmos algum lastro e
subirmos.
- Porqu�, Mister Kelly?
- Isso indica que o ar est� saturado de electricidade e que daqui a pouco v�o
cair muitos raios. Vamos subir, O�Donnell, antes que um atinja os nossos
aer�statos.
- Quanto lastro temos que deitar?
- Cinquenta quilogramas h�o-de ser suficientes.
O�Donnell pegou num saco e atirou-o para o oceano.
Quase no mesmo instante um rel�mpago deslumbrante rasgou as trevas e um trov�o
surdo ecoou entre as nuvens tempestuosas, perdendo-se nos long�nquos horizontes com
um longo rufo.
103 -

Cap�tulo XIII
A Atl�ntida

O Washington, alijado daquele peso consider�vel, subia rapidamente para as massas


de vapores, que ocupavam a ab�bada celeste. Os mugidos do Atl�ntico, que o vento
levantava em ondas enormes, iam abrandando � medida que o aer�stato se afastava.
Em poucos minutos os aeronautas transpuseram a dist�ncia que os separava das nuvens
e acharam-se envolvidos, de um momento para outro, num nevoeiro cerrado e carregado
de humidade, que parecia abrir-se com dificuldade perante o aer�stato. A
temperatura desceu bruscamente a 4o positivos, e uma escurid�o intensa envolveu o
engenheiro, O�Donnell e o negro.
Atrav�s daqueles vapores, que deviam ter uma espessura enorme, viam-se relampaguear
de vez em quando r�pidos clar�es que desapareciam logo, e umas chamazinhas azuis,
os fogos-de-santelmo, vieram pousar-se em cima dos bordos da barquinha e dan�ar nas
malhas da rede.
Sim�o, aterrorizado, soltou um grito agudo e saltou bruscamente em p� com o olhar
perdido, o cabelo desgrenhado, o rosto desfigurado; mas O�Donnell tinha-se colocado
ao lado dele e, pegando-o firmemente pelos bra�os, obrigou-o a sentar-se.
- N�o te assustes, Sim�o - disse-lhe. - Estamos a atravessar as nuvens, e
aqueles fogos n�o queimam ningu�m.
O aer�stato em dois minutos atravessou a massa de vapor e subiu atrav�s da
atmosfera pura, onde em cima cintilavam as estrelas, e no
105 -

horizonte brilhava a lua, vertendo sobre os aeronautas os seus raios azuis-claros


de do�ura infinita.
Por baixo viam-se as nuvens encavalitar-se sob o impulso furioso do vento, e no seu
interior relampagueavam linhas de fogo. De vez em quando trov�es formid�veis
irrompiam daquelas massas nubladas e propagavam-se com incr�vel intensidade pelas
profundezas incomensur�veis da ab�bada celeste.
Do oceano j� n�o havia vest�gio; pelo contr�rio, a terra parecia ter desaparecido e
o aer�stato ter sa�do da sua �rbita, para fugir para a lua.
Naquelas altas regi�es, o vento, que j� n�o era travado por qualquer obst�culo, nem
contrariado por qualquer corrente, corria com uma velocidade incr�vel, arrastando o
aer�stato j� n�o para su-sudeste, mas para leste, empurrando-o ao longo do 32�
paralelo.
- Finalmente - exclamou o engenheiro. - J� era tempo que o vento nos arrastasse
para o oriente! Se se mantiver assim em poucas horas vamos atravessar um grande
espa�o.
- Com que velocidade avan�amos? - perguntou O�Donnell.
- Com a velocidade das grandes tempestades, ou seja na medida de noventa e oito
quil�metros por hora.
- Muito melhor do que os caminhos-de-ferro!
- Deve estar a enfurecer-se uma tempestade tremenda no Atl�ntico - disse o
engenheiro.
- Tenho pena dos navios que se acham no meio do oceano, Mister Kelly.
- Haver� algum que j� n�o vai tocar as margens da Europa ou da Am�rica.
- Enquanto n�s n�o corremos qualquer perigo.
- Aqui em cima, a 3500 metros de altura, n�o: mas se o nosso aer�stato tivesse
estado com falta de hidrog�nio e sem lastro, ningu�m de n�s se teria salvado. Oi�a
os trov�es e veja quantos raios sulcam aquelas nuvens carregadas de electricidade.
- O nosso Washington teria sido fulminado.
- Teria sido a primeira coisa a ser atingida, O�Donnell. Sendo o objecto mais
pr�ximo das nuvens, teria recebido as primeiras descargas.
- O raio mata sempre de forma imediata, Mister Kelly?
106-

- N�o, O�Donnell: �s vezes pelo contr�rio tem brincadeiras de muito mau gosto,
mas que n�o s�o mortais. Por vezes limita-se a incinerar a roupa da pessoa sem
causar nenhuma dor: por vezes funde ou destr�i as moedas, sem tocar na carteira que
a pessoa tem no bolso, ou descal�a de repente um transeunte deixando-lhe as botas.
Observaram-se a este respeito, fen�menos bizarros, inexplic�veis. Viram-se pessoas
mortas por um raio, mas que depois de atingidas conservavam as carnes frescas, como
se ainda estivessem vivas: outras, pelo contr�rio, que as tinham completamente
consumidas.
- S�o muito caprichosos os raios, Mister Kelly!
- Muito, caro amigo. O Senhor Neal, por exemplo, viu um desgra�ado, a quem um
raio consumira as m�os at� aos ossos, deixando-lhe as luvas intactas.
- � estranho!
- Outros viram pessoas a quem os raios tinham lacerado ou destru�do a roupa sem
ofenderem a pele do corpo, e outras, pelo contr�rio, que tinham a pele queimada e a
roupa intacta. Howard, ali�s, afirma ter visto um campon�s a quem o raio tinha
descosido a roupa e as botas, mas t�o bem que parecia a obra de um alfaiate ou de
um sapateiro. O doutor Gaultier de Chaubry, por seu lado, a ele um raio fez-lhe a
barba e esta nunca mais cresceu.
- Portanto h� raios barbeiros!
- Outro ficou completamente livre do p�lo que tinha no corpo, e os p�los foram
encontrados encrostados e emaranhados na barriga das pernas.
- Esse era um raio navalha de t�mpera excepcional!
- Pois Era, meu brincalh�o; mas h� raios gravadores. Um soldado, atingido por
um raio, ficou com tr�s folhas gravadas na coxa, que nunca mais desapareceram, e eu
sei que uma senhora, na Su��a, ficou com uma flor desenhada na perna esquerda.
Fen�menos bizarros foram observados durante o ciclone terr�vel que a 19 de Agosto
de 1870 deu cabo da cidade de S�o Cl�udio no Jura. As �rvores atingidas por raios
tornaram-se vermelhas; muit�ssimas fechaduras ficaram estragadas, at� nos
apartamentos bem fechados; numerosas portas ficaram privadas das suas ferramentas,
e dentro das casas que n�o tinham sido atingidas
107 -

pelas descargas el�ctricas encontraram-se as chaves torcidas dentro das gavetas, e


at� m�veis com todos os parafusos arrancados.
- S�o coisas que espantam, Mister Kelly.
- Pois �, O�Donnell. Felizmente n�s estamos fora do alcance dos raios.
Entretanto o furac�o rebentava com extrema viol�ncia debaixo do aer�stato.
O vento perturbava as nuvens, que se levantavam aqui e acol� como um oceano durante
a tempestade, laceravam-se, empurravam-se, giravam, ora brancas com reflexos de
madrep�rola, ora vermelhas como se por dentro ardesse um fogo enorme, ora pretas
como se de repente se entornasse por cima delas um mar de tinta ou de betume.
Silvos agudos, chios prolongados, estalidos formid�veis, ora secos e breves, ora
intermin�veis, sa�am daquelas massas, que o furac�o transportava nas suas asas
poderosas, e todos aqueles fragores se perdiam por cima e por baixo, formando um
ribombo sombrio. Por vezes, quando aqueles trov�es calavam, ouvia-se debaixo das
nuvens um mugido long�nquo: era o oceano que participava naquela terr�vel
competi��o dos elementos desarvorados.
O aer�stato mantinha-se a 3600 metros, devorava o espa�o com fant�stica rapidez,
entregue �s correntes a�reas, embora parecesse im�vel ou quase. A corrente que
anteriormente o empurrava para leste tinha-se quebrado, talvez devido ao encontro
com outra que tinha uma direc��o diferente, e desviava-se frequentemente, ora
virando para sul, ora retomando a direc��o anterior.
Os dois fusos enormes sofriam de vez em quando umas sacudidelas, e quando o vento
mudava, inclinavam-se para a proa, imprimindo � barquinha bruscas oscila��es.
Ningu�m tinha coragem de dormir. O medo que o aer�stato descesse, por causa da
condensa��o do hidrog�nio ou de um rasg�o, e que entrasse no meio daquelas nuvens
tempestuosas e saturadas de electricidade, mantinha-os acordados. Sim�o, apesar
daqueles trov�es, passou pelo sono entre duas caixas. Mas o sono dele era
perturbado: de vez em quando estremecia, agitava loucamente os bra�os, abria os
grandes olhos e dos seus l�bios sa�am gritos roucos que denunciavam
108 -

sempre um terror profundo. Aquele desgra�ado, se n�o estava louco, pouco faltava; o
seu c�rebro devia ter sofrido uma perturba��o perigosa, ap�s o encontro com o polvo
gigante.
�s duas da manh�, o aer�stato achou-se quase repentinamente sobre o oceano. As
massas de vapor estavam a parar e pareciam fugir para sul, talvez empurradas por
outra corrente a�rea.
Durante alguns minutos viu-se aquele enorme amontoamento de nuvens oscilar entre o
c�u e o mar, por entre o lampejar dos rel�mpagos, depois desapareceu no horizonte
fosco. Os fragores pararam rapidamente, ainda se ouviu uma esp�cie de rufo
long�nquo, depois os mugidos do oceano abafaram a voz da electricidade.
Em baixo, ao fundo, via-se confusamente o Atl�ntico, que os p�lidos raios do astro
nocturno iluminavam. Surgia como um v�u imenso de uma cor indefin�vel, entre o
azul-escuro e o castanho, sacudido, agitado por poderosas rajadas de vento. A
intervalos vislumbravam-se espa�os, linhas esbranqui�adas que se mexiam rapidamente
e que desapareciam logo. Devia ser a espuma que coroava ondas enormes.
O�Donnell, que tudo observava, apontou ao engenheiro um navio que fugia para sul,
com o velame reduzido. Via-se que subia a custo as enormes vagas, afundava nas
depress�es, voltava a subir, depois descia e quase desaparecia no meio da espuma.
Durante alguns instantes vislumbraram-se os seus far�is de borda, que brilhavam
como dois pontos luminosos, um vermelho e outro verde, depois mais nada.
O aer�stato, empurrado pelo vento, que agora tinha um impulso de oitenta
quil�metros por hora, afastava-se, deixando tudo para tr�s. Nenhum navio, nenhum
cruzador, dotado das mais potentes m�quinas podia competir com ele.
�s tr�s o irland�s, que insistia em ficar acordado embora j� n�o houvesse qualquer
perigo, estando o c�u muito limpo, livre de qualquer nuvem, apontou uma viva
claridade que surgia no oceano, para nordeste.
- Ser� uma ilha? - perguntou ao engenheiro, que tinha pegado nos �culos de
alcance.
- Uma terra aqui? � imposs�vel, O�Donnell - respondeu Kelly.
- Os A�ores n�o est�o na nossa rota?
- N�o: est�o mais a norte, e depois ainda ficam muito longe.
109-

- Podem ser as Can�rias, Mister Kelly?


- T�o-pouco, O�Donnell. Est�o mais longe do que os A�ores.
- Podem ser as de Cabo Verde.
- Apesar da nossa r�pida corrida, ainda devem distar um milhar de milhas ou
mais; e depois acho que o furac�o nos empurrou para sul.
- Mas o que sup�e que seja ent�o?
- A dist�ncia � muita e a escurid�o � cerrada, para poder discernir alguma
coisa; mas eu receio que seja um inc�ndio.
- Um inc�ndio!? Onde?
- Talvez de um navio.
- Valha-me S�o Patrick! Um navio a arder no meio do furac�o! Que situa��o
terr�vel para a tripula��o!
- Tamb�m poderia ser um vulc�o, O�Donnell.
- Um vulc�o no meio do Atl�ntico! O que � que est� a dizer, Mister Kelly?
- E porque n�o, meu amigo?
- Se o Senhor Engenheiro diz que estamos longe de todas as ilhas, onde pretende
que esse vulc�o assente? Nas ondas talvez?
- No fundo do oceano.
- Mas, que eu saiba, nenhum vulc�o foi assinalado no meio do Atl�ntico.
- E da�, o que � que isso interessa? N�o poder� ter surgido de um momento para
outro, at� mesmo esta noite? O Senhor acha que o fundo do Atl�ntico � tranquilo?
N�o, O�Donnell: agita-se frequentemente sob o impulso dos fogos internos, �s vezes
sofre modifica��es, sobe ou desce, e em 1811 at� formou uma ilha vulc�nica junto
dos A�ores, ao largo de S�o Miguel.
- Uma ilha!
- Sim, a chamada Sabrina, que se ergueu trezentos metros acima do oceano, mas
que foi demolida pelas ondas. Outra tamb�m emergiu naqueles paradeiros depois de
uma abundante erup��o de vapores, de fumo e de fogo, durante um terramoto; mas
desapareceu logo.
- Portanto h� ilhas vulc�nicas neste oceano?
- Os A�ores, as Can�rias, Ascens�o, Santa Helena e Trist�o da Cunha n�o s�o
porventura de origem vulc�nica?
110 -

- As Bermudas tamb�m?
- N�o, O�Donnell: essas foram formadas pelos corais.
- Se, como est� a dizer, o fundo do Atl�ntico sofre modifica��es e se agita,
pode-se acreditar nos antigos escritores acerca do desaparecimento da Atl�ntida?
- E porque n�o?
- Mas acredita que realmente existiu aquele continente? E, antes de mais nada,
o que era esta Atl�ntida de que ouvi falar vagamente?
- Uma ilha enorme, grande, segundo os antigos, como a L�bia e a �sia Menor
juntas, e que se estendia aqu�m das Colunas de H�rcules, ou seja do Estreito de
Gibraltar, e que outras ilhas menores uniam a um continente.
�Todos os escritores antigos fazem men��o disso, o que faz supor que realmente
existiu ou existe ainda hoje.
- Existir�? E onde, Mister Kelly?
- Digo-lhe depois. Homero na sua Odisseia faz refer�ncia a isso; Hes�odo na sua
Teogonia, Euripides nos seus dramas, S�lon na grande epopeia por ele concebida,
Plat�o, Estrab�o e inclusive Pl�nio falaram nisso.
Parece que os Atlantes chegaram ao Mediterr�neo, impelidos pelo desejo de mais
conquistas e que tentaram subjugar a Gr�cia; mas ter�o sido repelidos pelos
primitivos Atenienses. No entanto teriam invadido uma parte do Mediterr�neo, do
Egipto, da �frica setentrional e das costas da Tirr�nia, ou seja da actual It�lia e
algumas partes do continente oposto.
Dizem que naquela grande ocasi�o reinava uma potente dinastia de reis e que
in�meras tribos a ocupavam. Numa certa �poca, por�m, depois de violentos terramotos
e dil�vios, a ilha teria sido engolida com todos os seus habitantes. Tamb�m os
cartagineses fazem men��o de uma ilha deliciosa: at� tinham decidido ir ocup�-la,
no caso de um desastre destruir a sua rep�blica.
- Mas como � que foi engolida?
- Foram ventiladas v�rias hip�teses. Alguns acreditam que foi por causa de um
terramoto tremendo; outros, entre eles Bory Saint-Vicent e Mantelle, dois eminentes
cientistas, acreditam que foi abismada pelo
111 -

irromper no oceano de um grande lago salgado da �frica, talvez o do Saara, que


pareceria o leito de um antigo mar.
�Eu por�m penso outra coisa, O�Donnell; e acho que a Atl�ntida ainda existe. Ser�
ou parecer� uma enormidade, mas eu penso que os antigos estavam, quanto a
conhecimentos geogr�ficos, muito mais adiantados do que os europeus do s�culo XV ou
XVI. Dizem que aquela ilha se estendia al�m das Colunas de H�rcules e que in�meras
outras ilhas mais pequenas a uniam a um continente. Ora bem, d� uma olhadela ao
mapa do nosso globo. O que � que o Senhor v� a ocidente da Europa?
- A Am�rica - disse O�Donnell, que prestava muita aten��o �s palavras do
engenheiro.
- E depois da Am�rica?
- Mas ser� poss�vel!
- Espere: o que � que v�?
- As in�meras ilhas do Oceano Pac�fico?
- E depois?
- O grande continente asi�tico-europeu! - exclamou O�Donnell.
- Eu portanto concluo que a Atl�ntida dos antigos era a actual Am�rica, que as
ilhas que a uniam ao continente oposto s�o as do Oceano Pac�fico e que aquele
continente oposto � o asi�tico-europeu, o �nico que os antigos gregos podiam
conhecer.
- Portanto os antigos sabiam que o globo era redondo.
- Sim, O�Donnell: eu estou convencido e afirmo que eles conheciam a nossa Terra
melhor do que os europeus do s�culo XV.
- Mas aqueles terramotos e aqueles dil�vios, aquelas terras abismadas?
- Aqueles terramotos, aquele grande cataclismo pode ter acontecido, pode ter
engolido algumas ilhas, como pode, pelo contr�rio, ter feito emergir os A�ores e as
Can�rias, que s�o, como j� disse, de origem vulc�nica. Quem sabe? Talvez os antigos
navegadores, assustados por esse cataclismo, j� n�o se tenham atrevido a aventurar-
se no Atl�ntico, e a Am�rica tenha voltado a entrar na escurid�o e tenha sido
esquecida at� � �poca em que Colombo e Caboto e depois os outros grandes
navegadores a fizeram conhecer �s popula��es europeias.
112 -

Cap�tulo XIV
As Calmas Tropicais

�s cinco da manh� os raios do sol invadiram bruscamente o espa�o, iluminando o


oceano at� aos extremos limites do horizonte. Quase em simult�neo, o forte vento
que empurrava o aer�stato para leste abrandou grau ap�s grau, e a corrente pareceu
quebrar-se, ou dispersar-se, como se tivesse encontrado um obst�culo.
Estaria a ser repelida pelos ventos al�sios, que sopravam de levante para poente,
partindo das costas de Portugal e de Espanha, e terminando na Am�rica Central? O
engenheiro, que temia ter sido arrastado pelo furac�o muito para sul, supunha-o.
Se isso fosse verdade, o Washington preparava-se para passar um mau bocado, porque
podia ser apanhado por uma grande corrente e ser reconduzido para as costas
americanas, sem os arrojados aeronautas poderem opor-se de forma nenhuma.
- Ao meio-dia vamos fazer o ponto e saber onde estamos - disse Kelly a
O�Donnell que o interrogava. - Espero n�o termos descido muito para sul.
O calor por�m ia crescendo � medida que o sol se levantava sobre o horizonte, e
isso era um ind�cio certo de que o aer�stato tinha sido conduzido para as regi�es
ardentes do tr�pico de C�ncer. �s nove o term�metro j� atingia os 32�
R�aumur, e parecia ir subir mais.
O�Donnell, acostumado aos climas frios do Canad�, come�ava a sofrer bastante e
tinha estendido o toldo para proteger-se das ponta-
113-

das daquele sol, que se tinha tornado t�o bruscamente insuport�vel. S� Sim�o, como
verdadeiro negro que era, parecia dar-se muito bem com aquela temperatura elevada:
at� parecia ter-se acalmado, porque agora estava calado, j� n�o tinha olhares
perdidos, e o seu rosto j� n�o manifestava a impress�o assustada de antes.
�s dez o bal�o estava quase im�vel. Uma calma absoluta reinava sobre o oceano, que,
tendo parado o vento, tinha voltado a estar tranquilo e limpo como uma enorme laje
azul.
- Estamos nas regi�es tropicais - disse o engenheiro que havia alguns minutos
que observava a superf�cie do Atl�ntico.
- O que � que o leva a supor isso? - perguntou O�Donnell.
- O Senhor v� l� em baixo aqueles p�ssaros que voam?
O irland�s debru�ou-se por cima do bordo da barquinha e com os �culos de alcance
viu umas aves com penas brancas e pretas, asas em forma de forquilha, cauda dotada
de duas penas compridas, que se precipitavam de vez em quando sobre as ondas com
extrema rapidez, para pescar os peixes que deslizavam � superf�cie.
- Que p�ssaros s�o? - perguntou.
- Phaetbontes, ou, como os chamam os marinheiros, rabos-de-palha. Esta esp�cie
nunca se afasta dos tr�picos.
- Mas como � que se encontram aqui, a uma dist�ncia t�o grande da terra?
- S�o p�ssaros com um voo poderoso e podem em poucas horas atravessar
dist�ncias incr�veis. Quem sabe? Possivelmente t�m os seus ninhos nos A�ores, ou
nas Can�rias, ou nas ilhas de Cabo Verde.
- Onde � que n�s estamos afinal?
- Havemos de saber daqui a uma hora e meia, O�Donnell. N�o falta muito para o
meio-dia.
Durante aquela hora e meia o Washington n�o percorreu mais de dez milhas: o calor
no entanto foi aumentando cada vez mais, atingindo os 35 graus. Se �quela altitude
de 3800 metros era t�o grande, o que n�o devia ser junto � superf�cie do oceano?
Ali o term�metro devia marcar 40 graus, ou mais.
Exactamente ao meio-dia, o engenheiro fez o ponto. Feito o c�lculo rapidamente,
depois de observar o oitante, verificou que o
114-

Washington estava a 17� 15� de longitude oeste, e a 24� 39� de latitude norte.
- Estamos a poucas milhas do tr�pico - disse ele. - Os rabos-de-palha n�o me
tinham enganado.
- Devemos ter percorrido uma lonjura enorme de ontem para hoje - disse
O�Donnell. - Ontem est�vamos a...
- A 31� 54� de longitude e a 36� 7� de latitude - disse o engenheiro.
- Portanto n�s em vinte e quatro horas percorremos...?
- Aproximadamente mil milhas para sudeste.
- Desafio qualquer navio a transpor o mesmo espa�o em t�o pouco tempo. Se o
vento nos empurrasse sempre nessa direc��o onde nos levaria?
- Para as ilhas de Cabo Verde.
- E se nos levasse para leste?
- Para as costas do deserto do Saara.
- Para onde vamos agora?
- Para leste.
- Mas os al�sios nesta regi�o, Mister Kelly...?
- N�o ficam longe, e se descermos poucas dezenas de l�guas para sul, havemos de
encontr�-los. Sabe onde tenho medo que nos encontremos?
- N�o sei.
- Na zona das calmas do C�ncer.
- P�ssima descoberta, Mister Kelly.
- Terr�vel, O�Donnell, porque estas calmas podem manter-nos im�veis, ou quase,
durante muitos dias e talvez mesmo semanas. O nosso aer�stato tem, pode-se dizer,
as horas contadas e cair� no meio do oceano.
- Mas temos a barquinha.
- � verdade; mas as nossas provis�es s�o limitadas, e sobretudo a �gua vai
acabar em breve, com um calor t�o intenso.
- Diabo! A situa��o � mais s�ria do que estava a pensar, Mister Kelly. Por�m
n�o percamos a esperan�a: pode ser que esta calma se quebre brevemente e o vento
nos leve para as costas africanas.
115-

Aquela calma que os prendia n�o dava mostras de mudar. As correntes a�reas pareciam
ter-se esvaecido, absorvidas pelo calor, pois n�o bafejava o menor sopro de vento,
nem em cima, nem junto da superf�cie do oceano, que era lisa como um cristal. S� o
calor ia aumentando de modo perturbador, fazendo evaporar rapidamente a provis�o de
�gua fechada nos barris de alum�nio. Para c�mulo da desventura, o hidrog�nio sa�a
pelos poros da seda. Num ou noutro ponto o verniz ter-se-ia estragado, por causa da
humidade depositada nos aer�statos pelas nuvens, ou estaria a derreter pelo calor
excessivo? Fosse por um motivo, ou por outro, a for�a ascensional do Washington
diminu�ra, e nas pontas extremas dos dois enormes fusos voltavam a desenhar-se umas
pregas. Dos tr�s mil e seiscentos metros, em oito horas, descera de quase
quinhentos. Se n�o tivessem deitado aquele saco de lastro, talvez tivesse descido
de mil.
O engenheiro por�m n�o se atemorizava. Ainda tinha os seus quatrocentos metros
c�bicos de hidrog�nio e cerca de seiscentos e cinquenta quilos de lastro, e por
esses meios calculava que ainda manteria no ar o seu aer�stato durante v�rios dias.
Desaparecido o sol, a descida do Washington acentuou-se e em breve tornou-se muito
r�pida, baixando a temperatura de v�rios graus em poucos quartos de hora. �s dez
n�o estava a mais de duzentos metros da superf�cie do oceano. Prevendo outra queda
e querendo poupar a maior quantidade de lastro poss�vel, o engenheiro fez lan�ar os
guide-ropes juntamente com dois cones e a �ncora ao mesmo tempo.
Como os objectos imersos na �gua perdiam uma parte do seu peso espec�fico, com essa
manobra descarregava-se o aer�stato de um peso nada insignificante. Com efeito, o
Washington, apesar de a temperatura continuar a diminuir, parou de descer,
mantendo-se a duzentos metros.
Aquela primeira noite, passada nas calmas do tr�pico, foi tranquila. O aer�stato
permaneceu perfeitamente im�vel, deixando os aeronautas � vontade para descansar
confortavelmente. O engenheiro, por�m, dormindo com um olho aberto, acordou v�rias
vezes devido aos saltos dos tubar�es, que tinham acorrido em grande n�mero debaixo
do Washington, batendo v�rias vezes nos cones e no ancorote.
116 -

De madrugada o sol surgiu bruscamente no horizonte, afugentando as trevas, e a


temperatura, que tinha descido a 28 graus, subiu quase instantaneamente para 34
graus. O Washington pareceu acordar de repente e foi subindo lentamente pelo ar,
mas como se n�o o quisesse, penosamente. Aqueles homens, aquele lastro, aquele
barco e todos os objectos que continha, come�avam a tornar-se pesados para as suas
for�as, que a pouco e pouco iam esmorecendo, tais como as de um ferido que
lentamente vai perdendo o sangue.
Por�m subiu at� setecentos metros, e, atingida essa altura, encontrou uma fraca
corrente de ar que se dirigia para leste, mas com um leve desvio para sudeste.
- Hum! - disse O�Donnell, que acordara. - Estamos adoentados, Mister Kelly. As
for�as do seu valoroso Washington est�o a esvanecer-se, e vai ser preciso revigor�-
las.
- Acredito que sim, O�Donnell - respondeu o engenheiro. - Se esta calma
continuar, n�o sei o que nos poder� acontecer.
- A que velocidade estamos a andar?
- Apenas sete milhas por hora.
- Diabo! O nosso Washington tornou-se uma lesma! Diga-me uma coisa, Mister
Kelly: j� houve aeronautas que ca�ram no mar com os seus bal�es?
- Muitos, como muitos houve que se esmagaram no solo.
- A lista dos naufr�gios a�reos deve ser extremamente longa, Mister Kelly.
- Menos do que se julga, O�Donnell, e as cat�strofes ocorridas devem-se quase
sempre �s imprud�ncias dos aeronautas. Calcula-se que se fizeram, desde a
descoberta dos bal�es, mais de vinte mil ascens�es, e as desgra�as n�o ultrapassam
talvez a centena.
- Mas devem ter sido tremendas!
- Isso � verdade, O�Donnell, porque quando um bal�o arrebenta ou cai, nenhuma
manobra pode salvar o aeronauta.
- Quem foram os primeiros a dar esse terr�vel tombo?
- Pil�tre, o rival de Blanchard, e o seu companheiro Romain, foram as primeiras
v�timas da ci�ncia aerost�tica. Tinham descolado de Boulogne a 15 de Junho de 1785,
para tentarem a travessia da
117-

Mancha e descerem na Inglaterra, num bal�o provido de um fog�o, que deveria manter
o g�s constantemente dilatado, introduzindo uma corrente de ar quente numa esp�cie
de tubo. Querendo levantar-se mais, em vez de apagar o fog�o, activaram-no, e o
bal�o arrebentou com um ribombo formid�vel. Os dois desgra�ados tombaram a terra,
espatifando-se no meio de um bosque, a cerca de quatro quil�metros da cidade, ao p�
de uma torre que ainda existe. Pil�tre morreu logo; o seu companheiro respirou
durante uns minutos, depois morreu, sem pronunciar uma �nica palavra. Uma modesta
coluna, situada na extremidade de uma pradaria, recorda o tr�gico fim daquelas
primeiras v�timas da aerost�tica. Zambeccari, arrojado aeronauta italiano, que deu
um grande impulso � aerost�tica, foi outra v�tima. Escapado milagrosamente � morte
no meio do Adri�tico, onde o vento o tinha empurrado ap�s ter descolado de Bologna
a 21 de Outubro de 1804, uns anos mais tarde morreu queimado � vista da mulher, dos
filhos e de um n�mero enorme de espectadores, tendo-se entornado a l�mpada que
servia para dilatar o g�s. O seu corpo foi encontrado carbonizado.
- Que fim horr�vel! - exclamou O�Donnell, estremecendo.
- Em 1802 Olivari ergueu-se em voo num simples bal�o de ar quente de papel: o
bal�o incendiou-se, e aquele arrojado tombou no solo, esmagando-se.
- E tivera a aud�cia de subir num bal�o de papel?
- Teve, O�Donnell, mas uma aud�cia como essa chama-se loucura. A 7 de Abril de
1806 Momesent ergueu-se em voo num bal�o provido de uma t�bua em vez de uma
barquinha, para torn�-lo mais leve. O aeronauta desequilibrou-se e foi espatifar-se
nos fossados da cidade de Lille, cavando ele mesmo a sua sepultura na areia.
- Que queda!
- A 17 de Julho de 1812 Bittford subiu num bal�o de ar quente de papel e morreu
como Olivari, v�tima da sua pr�pria imprud�ncia. Mais tarde tombaram os irm�os
Brachet, que tinham substitu�do a barquinha por um contrapeso. N�o tendo podido
abrandar a descida do bal�o, esmagaram-se no ch�o. A 6 de Julho de 1819 � uma
mulher que se torna v�tima da sua aud�cia, a primeira que ousara lan�ar-se nas al-
118 -

tas regi�es do ar. � a Senhora Blanchard; caiu em cima de um telhado de uma casa de
Paris e morreu.
- Coitada!
- Ia esquecendo La Mountain, um imprudente que erguera-se em voo a 4 de Julho
de 1874 num bal�o de ar quente em Ionia, no Michigan. Em vez de prender o bal�o na
rede, como sempre se costumou fazer, tivera a ideia desgra�ada de o conter entre
cabos n�o enredados; estes aproximaram-se uns dos outros, o bal�o aerost�tico saiu
e o desventurado aeronauta tombou junto com a barquinha e as cordas penduradas,
espatifando-se num campo, sob o olhar de milhares de espectadores aterrorizados.
�Ia esquecendo Durof, que se levantou a 31 de Agosto de 1874 em Calais juntamente
com a jovem esposa. Este foi um dos mais dram�ticos naufr�gios a�reos. O seu
aer�stato, que se chamava Tricolore, foi arrastado para o oceano e depois de doze
horas caiu no meio das ondas. Marido e mulher, segurando o c�rculo, lutaram
desesperadamente no meio das vagas que tentavam arranc�-los do c�rculo e engoli-
los, at� a jovem mulher desmaiar. O marido segurou-a e n�o largou o c�rculo. Um
navio avistou-os, lan�ou ao mar um escaler e teve a ventura de os salvar!
A �ltima cat�strofe foi a do Zenith, o bal�o armado por Croce-Spinelli, Silvei e
Tissandier. O Senhor j� sabe que s� este �ltimo se salvou.
- � uma hecatombe de aeronautas, Mister Kelly.
- Engana-se, O�Donnell. Em vinte mil viagens feitas pelos navios, as v�timas
engolidas pelos oceanos ter�o sido porventura mais numerosas.
- E afirma que estas cat�strofes se devem �s imprud�ncias dos aeronautas?
- Sim, mas �s vezes tamb�m aos espectadores, ao povo que assiste �s ascens�es e
n�o tem em conta os perigos que enfrentam os aeronautas. Foi o povo que obrigou
Zambeccari a fazer a ascens�o de 21 de Outubro de 1804 em Bolonha. O aeronauta n�o
queria partir, sendo o vento desfavor�vel; mas foi chalaceado, chamado cobarde, e
ele partiu com dois companheiros, Andreoli e Grassetti, sem levar comida, com o fel
nos l�bios, com o desespero na alma: arrastados para o
119-

Adri�tico, foram salvos por milagre por um navio cargueiro. Em 1812, a 21 de


Setembro, esse mesmo povo bolonh�s for�ou-o a acelerar a ascens�o-, o bal�o
incendiou-se e o desgra�ado morreu queimado vivo. A Arban coube um destino
parecido, por causa do povo triestino, que, a 8 de Setembro de 1846, o obrigou com
inj�rias e amea�as a levantar voo apesar do vento contr�rio, sem cabo-guia, sem
�ncora, e foi recolhido moribundo no meio do Adri�tico. Mas esse homem estava
predestinado a ser engolido pelo mar. De facto, uns anos mais tarde ia levantar-se
em Barcelona e...
O engenheiro n�o continuou. Tinha-se virado para leste e os seus olhos pareciam
fixar algo.
- Est� a ver algum navio? - perguntou-lhe O�Donnell.
- N�o sei o que �, mas estou a ver l� em baixo um ponto escuro, que me parece
im�vel.
120 -

Cap�tulo XV
O Navio dos Mortos

Para leste, a uma grande dist�ncia, um ponto escuro destacava-se nitidamente na


tranquila superf�cie do Atl�ntico e parecia perfeitamente im�vel. N�o podia ser um
p�ssaro, nem um barco, porque a essa dist�ncia nem este nem aquele teriam sido
vis�veis, nem um tubar�o de grandes dimens�es, porque n�o teria permanecido im�vel,
nem um navio, porque em cima desse ponto escuro n�o se divisavam nem um penacho de
fumo, que se reconheceria facilmente, nem velas.
- O que poder� ser? - perguntou-se O�Donnell, fixando com muita aten��o aquela
mancha preta que se encontrava mesmo na rota do aer�stato.
- Talvez um cet�ceo que dorme tranquilamente � flor da �gua, ou que foi morto -
disse o engenheiro.
- Uma baleia aqui, nestes climas quentes?
- N�o, O�Donnell: as baleias quase nunca abandonam os mares frios: mas os
cachalotes encontram-se em todo o lado, mesmo abaixo do equador.
- Vejamos - disse o irland�s, pegando nos �culos de alcance e apontando-os para
a mancha preta.
Olhou durante v�rios minutos com extrema aten��o, depois abaixou o instrumento. A
mais viva surpresa estava pintada no seu rosto.
- N�o � um cet�ceo - disse.
121 -

- O que � ent�o? - perguntou o engenheiro.


- O resto de um desastre mar�timo, Mister Kelly.
- Um destro�o?
- Sim, um navio sem mastrea��o, deitado para estibordo e sem tripula��o.
- Um veleiro.
- Sem d�vida porque n�o enxergo a chamin� da m�quina.
- Ter� sido abandonado pela tripula��o.
- Abandonado! N�o, Mister Kelly.
- Como � que sabe?
- Vi suspensas dos turcos de bombordo e de estibordo quatro embarca��es.
- � imposs�vel, O�Donnell!
- Olhe, Mister Kelly.
O engenheiro pegou por sua vez nos �culos de alcance e olhou.
- Tem raz�o - disse a seguir. - As chalupas est�o no seu lugar.
- Acha que a tripula��o poder� ter-se salvado numa jangada?
- Teria levado tamb�m as embarca��es, que s�o sempre de preferir a uma jangada
que custa a velejar e que uma tempestade pode facilmente destruir.
- Ter� algum navio recolhido a tripula��o?
- Poderia ser; mas porque � que o navio salvador teria deixado os barcos, que
t�m certo valor?
- Tinha curiosidade em esclarecer este mist�rio, Mister Kelly.
- Havemos de esclarec�-lo, O�Donnell. O vento empurra-nos mesmo para aquele
navio, e antes do anoitecer abord�-lo-emos.
- Desde que o vento n�o mude.
- Estou determinado a descer e lan�ar as minhas �ncoras. Talvez naquele navio
possamos encontrar �gua e encher os nossos barrilotes, que est�o a esvaziar-se com
uma velocidade que me assusta. N�o sei se chegamos a cento e cinquenta litros.
- Em trinta horas o sol absorveu-nos mais de quarenta litros! -exclamou
O�Donnell. - Se esta calma nos mantiver presos mais quatro ou cinco dias, teremos
que lidar com a sede.
- Est� a ver que � preciso abordar aquele navio.
122 -

- Mesmo se passarmos apenas por perto, estou determinado a descer para a �gua,
Mister Kelly, e a rebocar o bal�o.
- E eu a sacrificar algum hidrog�nio.
Perdurando a calma, o aer�stato ia aproximando-se do navio com extrema lentid�o,
havendo apenas um bafo de ar, e nem sempre constante. J� era sorte se os dois fusos
percorriam um espa�o de cinco ou seis quil�metros por hora, enquanto aquele
destro�o se encontrava a trinta ou at� mais.
Ao meio-dia at� aquele lev�ssimo h�lito de vento cessou, e o Washington ficou
im�vel a vinte e dois ou vinte e quatro quil�metros de dist�ncia. Por�m pelas tr�s,
quando o grande calor, que tinha atingido a cifra espantosa de 42�, come�ou a
diminuir, levantou-se uma brisa um pouco fresca, que o empurrou � velocidade de
oito quil�metros por hora.
Felizmente n�o mudara de direc��o, e o Washington continuava a descer. Noutra
altura aquela descida teria sido lamentada pelos aeronautas: agora pelo contr�rio
aben�oavam-na, porque lhes permitia abordar o destro�o sem sacrificar o hidrog�nio.
�s quatro da tarde o oceano ficava a apenas cento e cinquenta metros e o navio a
apenas dez quil�metros.
A t�o curta dist�ncia, com o suporte dos �culos de alcance, o engenheiro e o
irland�s podiam divis�-lo nitidamente.
Era um veleiro com uma capacidade de talvez mil e duzentas toneladas, de formas
esbeltas, pintado de preto. Os seus mastros pareciam ter sido cortados rente �
coberta, porque s� se viam dois troncos curtos; aqui e acol�, espalhadas � proa e �
popa, vergas e peda�os de velas e cordames. Das barca�as de bombordo e de estibordo
viam-se suspensos sobre a �gua os brandais, as enx�rcias e os enfrechates.
Aquele navio, que devia ter sido equipado para brick ou bergantim, estava inclinado
para bombordo. Parecia que a sua carga de repente se tivesse deslocado, talvez
durante uma grande tempestade.
Na ponte n�o se via ningu�m: por�m via-se correr da proa para a popa uma forma
negra que ainda n�o se conseguia distinguir bem.
- Ser� um animal? - perguntou O�Donnell.
- Talvez seja um c�o - respondeu o engenheiro.
- Abandonado pela tripula��o?
123-

- Certamente.
- Ent�o o desastre deve ter sido recente: se remontasse a umas semanas atr�s, o
pobre animal j� teria morrido de fome.
- Eu tamb�m acho.
�s cinco o Washington estava a apenas tr�s quil�metros do navio. Uma brisa ligeira
empurrava-o mesmo para cima dele.
O engenheiro prendeu os bra�os do ancorote aos guide-ropes e f�-lo descer at� quase
� flor da �gua; por maior precau��o tamb�m fez descer os dois cones, para parar
prontamente o aer�stato, caso o vento o empurrasse para o largo.
�s cinco e um quarto o Washington estava a poucas d�zias de passos do destro�o, que
estava im�vel como um cad�ver abandonado no meio de uma bacia de �gua tranquila. Na
ponte, um c�o enorme, de p�lo negro, olhava com dois olhos ardentes o bal�o que se
aproximava, emitindo surdas rosnadelas.
- Cuidado com a �ncora, O�Donnell - gritou o engenheiro.
- Vai directa para a barca�a de bombordo e encalhar� nas enx�rcias penduradas
ou nos turcos das embarca��es - respondeu o irland�s.
O Washington estava mesmo sobre o navio. De repente sentiu um forte abalo, os dois
grandes fusos desceram bruscamente, depois giraram sobre si mesmos e ficaram
im�veis. A �ncora, guiada pelo bra�o do irland�s, tinha-se assentado, fixando-se
entre as enx�rcias e os enfrechates que pendiam da barca�a da popa de bombordo.
O c�o, um molosso enorme, atirou-se raivoso para a �ncora, largando uivos
amea�adores.
- Diabo! - exclamou O�Donnell. - Vai ser um bocado dif�cil amansar esse
guardi�o! H�-de implicar com as nossas canelas, Mister Kelly.
- Mata-se, O�Donnell. Mas...
- O que �?
- N�o est� a sentir pest�feras exala��es, subindo at� aqui?
- Por mil bacalhaus! Este � cheiro a mortos! - exclamou o irland�s,
empalidecendo.
E era verdade. Daquele navio abandonado no oceano, sem mastros, sem velas, meio
derribado, v�tima certa do primeiro furac�o, subia
124-

um mau cheiro de carne corrupta que empestava o ar. Dir-se-ia que carregava
cad�veres: como um sinistro cemit�rio flutuante!
O engenheiro e O�Donnell, ambos invadidos por uma grande emo��o, tentavam discernir
alguma coisa atrav�s da escotilha principal, que estava escancarada como a boca de
uma voragem tenebrosa, mas em v�o.
- Deus grande! - exclamou o irland�s. - Que l�gubre achamento fizemos n�s! Ser�
este o navio fantasma do holand�s maldito, ou o navio-f�retro?
- � corajoso, O�Donnell? - perguntou o engenheiro.
- Julgo que sim - respondeu o irland�s.
- Ent�o, siga-me!
- E Sim�o?
- Ficar� de guarda ao aer�stato. Outro susto f�-lo-ia enlouquecer.
- N�o se fie, Mister Kelly. Olhe para os olhos e para a cara dele.
O engenheiro virou-se para o negro e viu-o debru�ado sobre o bordo da chalupa, com
o olhar fixo no navio; mas esse olhar revelava um medo horr�vel, e o rosto tinha-se
tornado cinzento, isto � muito p�lido.
- Sim�o! - disse o engenheiro.
O negro n�o respondeu e n�o abandonou a sua postura. Parecia estar a tentar
adivinhar a causa daquelas exala��es pest�feras, que subiam at� ao aer�stato, em
vagas.
- Sim�o, - repetiu - o que � que est�s a fazer?
Desta vez o negro ergueu a cabe�a e olhou para o amo com um olhar perdido.
- Mortos? - perguntou, batendo o queixo. - Eu medo.
- Mas quais mortos, medricas?
- Ali! Ali! - gaguejou o negro, estremecendo e apontando para a escotilha. - �
o navio dos mortos!
- Tu est�s a sonhar, Sim�o.
- N�o - disse o africano com estranha energia.
- Fique de guarda ao Washington, Mister Kelly - disse o irland�s.
- Este pobre louco pode pregar-nos uma brincadeira desagrad�vel.
- Que brincadeira?
- Pode cortar o cabo e deixar-nos naquele navio desgra�ado.
125 -

- Fique voc� aqui, O�Donnell. Eu descerei.


- Mas l� em baixo h� uma quantidade de cad�veres, Senhor Engenheiro, e um c�o
hidr�fobo.
- N�o tenho medo. Fique de guarda a Sim�o e, se for preciso ajuda, vir� ter
comigo.
- N�o, Senhor. O Senhor Engenheiro � o capit�o e n�o deve abandonar o aer�stato
expondo-se a perigos.
Depois, antes de o engenheiro pensar em se opor, o bom irland�s saltou o bordo da
chalupa, segurou o cabo e deixou-se escorregar.
- Cuidado com o c�o - gritou o engenheiro.
- Tenho o rev�lver - respondeu O�Donnell.
� medida que ia descendo, o mau cheiro tornava-se t�o horr�vel que lhe parecia
estar a asfixiar. Parecia-lhe estar a descer para uma enorme vala de cad�veres
putrefactos.
Tendo chegado ao �ltimo n�, parou e olhou para baixo. O enorme molosso estava junto
da �ncora e olhava para ele com olhos que metiam medo, emitindo surdos rosnados.
Tinha o p�lo desgadelhado, a cauda ca�da e longas babas na boca.
- � hidr�fobo! - exclamou O�Donnell que sentiu um arrepio correr pelos ossos. -
Belo guardi�o para este navio dos mortos!
Empunhou o rev�lver com a m�o direita, enquanto com a esquerda se mantinha agarrado
ao cabo, e descarregou quatro tiros contra aquele canzarr�o, que se estatelou na
ponte do navio.
- Morreu? - perguntou-lhe o engenheiro, de cima.
- Parece que sim - respondeu O�Donnell. - Se voltar a levantar-se ainda tenho
dois tiros.
Largou o cabo e caiu em cima da tolda.
- Cornos de veado! - exclamou. - Que aromas! Mas o que se passou aqui? A
tripula��o ter-se-� esganado?
Aproximou-se do c�o e vendo que ainda se agitava fulminou-o com um quinto tiro num
ouvido; vencendo a repugn�ncia que o invadia e tapando o nariz com um len�o,
avan�ou para a escotilha principal, que estava, como se disse, aberta.
Olhou para aquela voragem e viu que metade estava cheia de pipas amontoadas
confusamente umas em cima das outras e encostadas
126 -

� parede de bordo. No meio das pipas, avistou um marinheiro em plena putrefac��o.


- N�o pode ser s� esse a mandar estas pest�feras exala��es - murmurou.
Dirigiu-se para o painel de popa, e na roda do leme leu estas palavras: Benito
Juarez. Vera Cruz.
- � um navio mexicano - gritou, virando-se para o engenheiro, que o olhava com
ansiedade.
- H� mortos? - perguntou o engenheiro.
- Vi s� um marinheiro; mas receio que no painel e no quarto da proa haja muitos
mais, pelo fedor horr�vel que aqui se sente.
- N�o se ouve nenhum ru�do, nenhum gemido?
- Reina um sil�ncio sepulcral, Mister Kelly. Aqui devem estar todos mortos, e
talvez h� umas semanas.
- Receio um grave perigo, O�Donnell.
- Ora! Os mortos n�o se mexem.
- Mas envenenam, matam.
- Sou rijo - respondeu o irland�s, que n�o tinha talvez compreendido a alus�o
do engenheiro.
Sem acrescentar uma palavra, desceu corajosamente pelas escadinhas que levavam ao
quadro, apesar do fedor horrendo que sa�a de l�.
A sua aus�ncia foi breve. O engenheiro viu-o subir de volta rapidamente, com o
cabelo em p�, o rosto chocado, p�lido como um cad�ver, e precipitar-se para a
�ncora, que com um movimento da m�o soltou dos brandais e dos enfrechates.
- Fujamos, Mister Kelly, fujamos! - gritou com acento de terror.
Agarrou-se ao guide-rope e, sem responder ao engenheiro para
n�o perder tempo, come�ou a subir fazendo esfor�os sobre-humanos para ser o mais
r�pido poss�vel. Num minuto percorreu a dist�ncia e ergueu-se na chalupa, repetindo
com voz aterrorizada:
- Fujamos, Mister Kelly, fujamos!
- Mas o que � que viu, O�Donnell? - perguntou o engenheiro. - Est� p�lido e
chocado.
- Vi... que n�s talvez, que tenhamos respirado... esses miasmas, ... estamos
perdidos.
127-
- Eclodiu uma epidemia naquele navio?
- Pois, e qui�� a mais tremenda: a febre-amarela!
- Fujamos - repetiu o engenheiro, o qual, n�o obstante a sua coragem, se tinha
arrepiado.
Despejaram os cones, que mantinham o bal�o preso, e deitaram um saco de lastro.
O aer�stato, descarregado daquele peso, levantou-se rapidamente, fugindo das
mortais exala��es que irrompiam daquele cemit�rio flutuante.
128 -

Cap�tulo XVI
Um Salto no Oceano

Se terr�veis s�o a c�lera e a peste, a febre-amarela, esta epidemia puramente


americana que se verifica nos outros continentes mas se limita aos pa�ses que ficam
entre os tr�picos e, sobretudo, aos situados junto do oceano Atl�ntico, tamb�m
adquiriu uma triste fama, que n�o � inferior � das outras epidemias que grassam na
�sia, estendendo-se para a Europa.
Combatendo-a de forma eficaz, �s vezes consegue-se dom�-la, mas nem sempre isso
acontece, e todos os anos, durante a esta��o quente, ela ceifa um alto n�mero de
v�timas no seio das popula��es hispano-americanas. Por vezes destr�i completamente
os habitantes de uma cidade, e a nada serve fugir aos que tentam subtrair-se �
doen�a.
� estranho, mas dir-se-ia que este mal � levado pelas viagens transoce�nicas e que
ataca os mar�timos mais do que os que vivem em terra. De facto os navios que largam
dos portos da Am�rica do Sul ou da Am�rica Central, especialmente do M�xico,
durante a esta��o da febre-amarela levam quase sempre os g�rmenes, que n�o demoram
a desenvolver-se mesmo no mar aberto, mesmo a mil milhas da costa infectada.
� a morte em casa, ali�s a morte numa pris�o, porque a tripula��o n�o tem qualquer
meio para fugir das primeiras pessoas atacadas pela doen�a. � obrigada a respirar
aquele ar mortal, e a ter diante da vista os moribundos.
129 -

No caso de um navio a vapor, que costuma ter um m�dico e uma farm�cia e que se
desloca a grande velocidade, a doen�a pode-se combater e at� vencer, mas tratando-
se de um barco � vela, o assunto � outro. A febre continuar� as suas chacinas at�
encontrar um clima inadequado para a sua expans�o ou at� ter destru�do o �ltimo
homem.
Faltando m�dicos e muitas vezes medicamentos, estando muitas vezes � merc� das
ardentes calmas dos tr�picos e do equador, as tripula��es n�o podem lutar e caem
uma ap�s outra. Isto devia ter acontecido ao veleiro mexicano abordado pelo
aer�stato em pleno Atl�ntico. A febre-amarela devia ter eclodido a bordo, talvez
quando o bergantim ou o brick tinha ficado preso na zona das calmas do C�ncer, e os
homens que embarcaram nele, sem um m�dico e provavelmente sem medicamentos, tinham
morrido um ap�s outro. Depois uma tempestade tinha surpreendido o navio e tinha
levado a cabo a obra de destrui��o come�ada pelo morbo.
Que consequ�ncias haviam de derivar do contacto dos aeronautas com o navio dos
mortos? Fugiriam imunes, apesar de terem respirado durante um quarto de hora as
exala��es pest�feras daquela quantidade de mortos em putrefac��o, carregadas sem
d�vida dos g�rmenes da febre, ou a doen�a havia de manifestar-se no navio a�reo?
Eis o que se perguntava a si mesmo com ang�stia o engenheiro, que n�o desconhecia a
pot�ncia mortal do v�mito-negro.
- Teria sido melhor que o vento nos tivesse transportado cem milhas mais para
sul - disse. - Os mortos eram muitos, O�Donnell?
- N�o sei, n�o os contei, porque pareceu-me que a febre ia entrar-me no corpo e
que as minhas entranhas estavam a revirar-se, com os primeiros sintomas do terr�vel
v�mito. Acha que me vai apanhar, Mister Kelly? Eu n�o tenho medo da morte, mas
receio pelo Senhor Engenheiro, porque se eclodisse nesta chalupa, nenhum de n�s
iria sobreviver.
- Sente alguma coisa?
- Nada por enquanto.
- Ao primeiro ind�cio, � primeira n�usea, avise-me. Combatida tempestivamente
at� a febre-amarela pode ser vencida.
130-

- N�o deixarei de o fazer, Mister Kelly - disse O�Donnell, esfor�ando-se por


sorrir.
- Procuraremos manter-nos altos - disse o engenheiro.
- Porqu�?
- Para ter uma temperatura mais fresca. A febre n�o pega a n�o ser nos climas
quentes e desaparece logo quando uma pessoa se afasta deles.
Um grito estranho e rouco ecoou naquele instante detr�s deles. Viraram-se e viram o
negro que se tinha levantado, segurando-se � haste da bandeira. O desgra�ado
parecia ter outro acesso de terror, as suas fei��es estavam alteradas, os olhos
giravam e os dentes rangiam.
- O que � que tens, Sim�o? - perguntou-lhe o engenheiro.
O negro abriu os l�bios como para deixar sair uma frase, mas ficou mudo, cravando
no engenheiro um olhar que metia medo.
- Que novo terror perturba o teu c�rebro?
- Est� mesmo maluco, Mister Kelly - disse O�Donnell.
Sim�o ficou im�vel durante v�rios minutos, continuando a fitar o amo, depois
articulou estas duas palavras:
- O v�...mi...to ne...gro...!
- Percebeu tudo - disse o irland�s.
- Sim, agora acomete-o o medo da febre-amarela - respondeu o engenheiro. - O
c�rebro dele avariou, e receio que j� n�o volte a sarar.
- Maldito polvo!
- O v�...mi...to ne...gro...! - repetiu o negro. Depois rebentou numa
gargalhada convulsa, revirando os olhos; em seguida, como se tivesse esgotado todas
as for�as naquele riso, caiu de novo em cima do colch�o apertando a cabe�a com as
m�os contra�das, e pareceu adormecer.
- Por cem mil bacalhaus! - exclamou O�Donnell. - Parece-me, Mister Kelly, que a
nossa situa��o est� a tornar-se pouco alegre. � nossa volta uma calma absoluta que
nos mant�m cravados nesta atmosfera abrasadora, os bal�es que come�am a perder as
for�as, um louco que nos d� muito que fazer, talvez a febre-amarela que nos amea�a,
e a �gua que est� a diminuir a olhos vistos. Diabo! O que nos h�-de acontecer mais?
131 -

- � verdade, O�Donnell - respondeu Kelly suspirando. - A sorte que dantes nos


protegia agora abandonou-nos, mas somos homens dotados de uma certa dose de
energia, e havemos de lutar at� ao extremo das nossas for�as.
- Quantos dias vamos ficar ainda no ar?
- Com os meios de que dispomos e que conservamos quase intactos, n�o tendo
deitado at� agora mais do que cem quilogramas de lastro, eu calculo que vamos
prolongar a vida do Washington por mais sete ou oito dias.
- � imposs�vel que em tanto tempo n�o consigamos atravessar este oceano. Em
apenas doze horas percorremos cerca de mil milhas: em sete dias, mesmo avan�ando
lentamente, podemos transpor a dist�ncia que nos separa das costas africanas.
- Mas as calmas dos Tr�picos �s vezes duram semanas.
- Diabo!
- E outro perigo nos amea�a: a falta de �gua. Durante o dia de ontem a nossa
reserva diminuiu de mais vinte e cinco ou trinta litros.
- Que sangria! E n�o se v� nem uma nuvem! O bar�metro marca alguma mudan�a de
tempo em breve?
- N�o, O�Donnell; indica calma perfeita.
- Confiemos em Deus e na nossa coragem.
O irland�s depois destas palavras deitou-se ao p� de Sim�o e mergulhou em profundos
pensamentos, enquanto o engenheiro se sentava � proa da chalupa olhando para leste.
O Washington, que tinha subido dois mil metros, avan�ava lentamente para oriente,
transportado por um sopro de ar que bafejava irregularmente. Quando muito conseguia
percorrer sete ou oito milhas por hora. O Atl�ntico continuava deserto. N�o se via
outra coisa sen�o o navio dos mortos, cuja massa negra se destacava nitidamente na
tinta azul da �gua. At� os rabos-de-palha, os p�ssaros do Tr�pico, tinham
desaparecido, e j� n�o se ouviam os seus gritos, que alegravam os �nimos dos
aeronautas. Naquela infinda extens�o de �gua e nas profundezas incomensur�veis da
ab�bada celeste reinava um sil�ncio absoluto, um sil�ncio sepulcral, que
impressionava o irland�s e o engenheiro, aumentando neles a tristeza.
132 -

Ao meio-dia o term�metro marcava 39� de calor; � uma atingiu os 40� e �s duas os


43�. O ar tinha-se tornado t�o ardente que aos aeronautas parecia que estavam a
respirar o ar que sai de um forno gigantesco acabado de abrir. Que sangria havia de
fazer aquele calor intenso na reserva de �gua, que j� era t�o escassa! �s tr�s o
bal�o come�ou a descer lentamente. Mas foi mesmo uma sorte, porque a mil e
oitocentos metros encontrou uma corrente de ar mais fresco, que o arrastou para
leste � velocidade de doze ou treze milhas por hora. Uma hora mais tarde, os dois
aeronautas, que estavam em observa��o na parte dianteira da popa, enxergaram uma
nuvem ligeira que se estendia para leste, a cerca de tr�s quil�metros do
Washington, e que parecia dirigir-se para sul.
- Se se pudesse entrar naquele nevoeiro, ter-se-ia alguma frescura? - perguntou
o irland�s.
- Duvido, O�Donnell - respondeu o engenheiro. - E al�m disso estamos mais acima
de pelo menos quatrocentos metros.
- Acha que aquela nuvem revela uma mudan�a de temperatura?
- Talvez, mas essa mudan�a pode estar muito longe.
�s cinco o Washington, que continuava a percorrer dez milhas por hora, pairava
acima daquelas nuvens. Elas formavam grandes c�mulos, suspensos a v�rias alturas e
separados uns dos outros por espa�os consider�veis.
Os dois aeronautas, quando estiveram por cima daqueles bancos, assistiram a um
fen�meno surpreendente. A sombra dos dois enormes fusos, projectada sobre aquelas
nuvens surgiu circundada por uma aur�ola com as sete cores do �ris, que mudava, a
cada instante, de dimens�o e forma. Ora se alargava imensamente, envolvendo a
sombra inteira dos dois grandes fusos, que parecia imersa num c�rculo de luz de
cores espl�ndidas; ora se contra�a e empalidecia; depois rompia-se, reconstitu�a-se
e cingia somente a sombra de um fuso ou de outro ou s� da barquinha.
�s oito, enquanto o sol descia para baixo do horizonte, o aer�stato entrou numa
nova corrente de ar, que vinha de norte. A temperatura desceu bruscamente, como se
aquela corrente primeiro tivesse passado por cima de uma regi�o muito fria. Em
apenas dez minutos
133-

o term�metro, caso mesmo estranho, desceu de 24�! O hidrog�nio condensou-se


rapidamente, e o Washington n�o desceu, precipitou-se, como se fosse cair no
oceano. Parava durante uns minutos, depois descia de repente de trezentos ou
quatrocentos metros, logo voltava a parar, em seguida ca�a mais uns tantos.
O�Donnell tinha preparado um saco de lastro para par�-lo a tempo, mas n�o foi
preciso, porque o aer�stato, chegado a duzentos metros da superf�cie do oceano,
restabeleceu o equil�brio.
- Respira-se! - exclamou O�Donnell. - J� era tempo que este calor infernal se
mitigasse. Se tivesse continuado mais tr�s dias, ter-nos-ia dessecado. Mas ao que �
que se deve esta brusca quebra de temperatura?
- Talvez a um grande furac�o que se desencadeou nas regi�es setentrionais -
respondeu o engenheiro. - N�o vai durar muito, O�Donnell e amanh� vai estar calor
outra vez.
- Acha?
- Acho, esta corrente n�o h�-de tardar a aquecer nestes climas ardentes.
- Acha que o bal�o vai descer mais?
- Acho que n�o; no entanto velaremos por turnos.
Jantaram um bocado de carne conservada e uma lata de atum, doseando a �gua. Depois
O�Donnell deitou-se ao p� de Sim�o, que continuava a ressonar, enquanto o
engenheiro velava, sentado no seu colch�o, que estava � proa.
Durante aquele primeiro quarto de vigia n�o aconteceu nada. Somente o bal�o, cujo
hidrog�nio continuava a condensar-se porque a corrente de ar era sempre fria, ainda
desceu mais de cem metros.
� meia-noite O�Donnell substituiu o engenheiro. Lan�ou um olhar em volta, outro ao
oceano, que rosnava a apenas trinta metros de dist�ncia, depois sentou-se � proa,
fumando um cigarro.
J� tinham passado duas horas, e come�ava a fechar os olhos convidado pelo leve
baloi�o do aer�stato, quando de repente a barquinha sofreu um abalo violento.
Virou-se rapidamente e em p� � popa viu o negro, com o cabelo em p�, os olhos
brilhantes como os dos animais nocturnos, os bra�os erguidos no ar.
- Sim�o! - exclamou. - O que � que est�s a fazer?
134-

O louco emitiu um grito rouco:


- O monstro...! o monstro! - exclamou com a voz engasgada.
O irland�s atirou-se a ele, mas j� era tarde de mais. O pobre louco assaltado por
n�o se sabe que terror quis fugir e p�s os p�s no vazio.
O engenheiro, acordado em sobressalto, ouviu dois gritos e dois baques, depois mais
nada. O aer�stato, bruscamente alijado daqueles dois corpos, que pesavam cento e
quarenta quilogramas, arrastava Kelly com uma velocidade vertiginosa pelas altas
regi�es da atmosfera!
135 -

Cap�tulo XVII
Um Drama nas Ondas

O acto generoso mas desconsiderado do bom irland�s, um verdadeiro acto de louco,


podia ter consequ�ncias incalcul�veis tanto para os homens como para o aer�stato e
prejudicar gravemente aquela audaciosa travessia.
Se o irland�s tivesse pensado, naquele supremo instante, que o Washington, alijado
daquele duplo peso, subiria rapidamente a uma grande altura, abandonando-os aos
dois no meio do imenso oceano e tornando absolutamente imposs�vel qualquer socorro
da parte do engenheiro, talvez se tivesse detido, abandonando o pobre negro ao seu
destino, mas j� era tarde de mais para emendar.
Os dois homens, sem um milagre, estariam condenados a morrer. Tarde ou cedo, o
Atl�ntico engoli-los-ia e arrast�-los-ia para os seus enormes b�ratros. Tombado no
meio das ondas, arrastado para o fundo pelo seu pr�prio peso e apesar de aturdido
por aquela queda de mais de trinta metros, O�Donnell com um vigoroso movimento do
calcanhar subiu novamente � superf�cie. Olhou para cima, n�o viu outra coisa sen�o
as estrelas brilharem no fundo sombrio do c�u. Do bal�o n�o havia vest�gios!
- Receio ter feito uma grave loucura, que poder� custar-me a vida - murmurou
suspirando. - Bom! Enfim, estava destinado � morte...!

Consolado por esta reflex�o, p�s-se a nadar vigorosamente, olhando para um lado e
para outro. A poucos metros vislumbrou algo preto que estava a debater-se � flor da
�gua.
- Sim�o! - gritou.
Uma risada chegou aos ouvidos dele.
- O banho n�o lhe fez bem - disse O�Donnell. - Vamos tentar salv�-lo, aconte�a
depois o que acontecer.
Dirigiu-se para l� e alcan�ou o negro, que se debatia como o diabo na pia da �gua
benta. O instinto de conserva��o estaria a sobreviver no louco? Era de crer, pois
aquele mo�o lutava contra a �gua que procurava afog�-lo. O irland�s com poucas
bra�adas alcan�ou-o e segurou-o pelos sovacos, dizendo-lhe:
- N�o fa�as imprud�ncias, se n�o queres que o oceano te engula. Encosta-te aos
meus ombros, meu amigo: sou forte e bom nadador, e durante algum tempo poderemos
aguentar-nos.
O louco, em vez de obedecer, escapuliu-se, virou-se rapidamente e agarrou-o pelo
pesco�o, apertando-o de molde a tirar-lhe o ar, enquanto cerrava as pernas dele com
as suas.
- Por mil cornos de Belzebus, tira as pernas! - gritou o irland�s, tentando
subtrair-se �quele aperto terr�vel. - Queres afogar-me?
O negro desatou a rir �s gargalhadas, e em vez de o largar, agarrou-se a ele com
suprema energia: estaria invadido por aquele medo que deixou de raciocinar e que
invade as pessoas prestes a afogar, ou queria arrastar o seu salvador para os
abismos marinhos? O irland�s, aterrorizado, p�lido pela emo��o, come�ava a
arrepender-se de se ter atirado ao mar para salvar um louco. Procurou libertar-se
daquelas m�os que o estrangulavam e daquelas pernas que lhe paralisavam os
movimentos, fazendo-o afundar, mas o negro parecia possuir, naquele momento, uma
for�a extraordin�ria.
- Tira as pernas, Sim�o! - bradou com a voz engasgada. - Tira, ou... - a frase
foi cortada por uma onda que o cobriu, enchendo-lhe a boca de �gua amarga e
salgada. Afundou, mas com um esfor�o desesperado conseguiu libertar as pernas e
voltar � superf�cie, arrastando consigo o louco, que n�o o queria largar.
- Larga-me! - resmungou.
138-

O negro continuou a apertar, dando pulos desajeitados para arrast�-lo para baixo de
�gua. Levantou o punho e bateu aquele desgra�ado na cara, mas inutilmente: aquelas
m�os n�o o largavam, ali�s ainda lhe cravavam as unhas no pesco�o.
- Ai! N�o me queres largar? - disse o irland�s. - Ora bem, morre tu sozinho!
Ent�o, naquela escurid�o, no meio daquelas ondas que iam cobrindo os dois homens,
travou-se uma luta suprema. O negro resistia com desesperada energia e fazia ouvir,
de vez em quando, as suas gargalhadas; o irland�s procurava libertar-se daqueles
apertos mortais e enchia-o de murros para o estontear, emitindo gritos cada vez
mais roucos, mais estrangulados. Mergulhavam, voltavam � superf�cie, enro-lavam-se
nas ondas, mordiam-se, gritavam. O�Donnell, j� quase completamente estrangulado,
sentia as for�as esvanecerem, os seus olhos j� n�o enxergavam o advers�rio a n�o
ser atrav�s de um nevoeiro, e sentia-se arrastar para os abismos misteriosos do
Atl�ntico, abertos debaixo dele. Com um esfor�o supremo arrastou outra vez o negro
para a superf�cie, depois deixou-se cair novamente a pique. A certa altura sentiu
um corpo �spero embater nele bruscamente e arrancar-lhe quase a epiderme, e
pareceu-lhe ouvir, dentre as ondas que o engoliam, um grito horr�vel. Quase logo
sentiu o aperto abrandar e achou-se livre. Sem perder tempo subiu de novo �
superf�cie, lan�ando em volta um olhar perdido. A tr�s passos viu uma forma negra
surgir bruscamente, girar sobre si mesma por um instante, depois desaparecer.
Soltou um grito de horror: aquela forma negra era um tronco humano, que parecia ter
sido cortado ao meio por uma tesoura gigantesca.
Ent�o lembrou-se do embate, da fric��o e do grito ouvido debaixo das ondas e
percebeu tudo. Um tubar�o tinha cortado ao meio o desgra�ado Sim�o.
O irland�s era corajoso: j� dera provas disso, mas ao achar-se sozinho no meio do
oceano, possivelmente espreitado pelos tubar�es com diante dos olhos o horr�vel fim
do negro, julgou que ia enlouquecer pelo susto. Ficou im�vel durante v�rios
instantes, como aparvoado, l�vido, gelado pelo terror, n�o se atrevendo a fazer o
menor movimento por medo de atrair os tubar�es e encolhendo as pernas, por temor de
139-

as sentir cortadas de um momento para o outro. Uma detona��o distante, que parecia
descer do c�u, tirou-o daquela imobilidade, que a pouco e pouco o arrastava para
baixo das ondas.
- Mister Kelly... - murmurou. - Ai! Se soubesse em que situa��o estou eu...!
Ergueu o olhar e mirou para cima, mas n�o conseguiu enxergar o aer�stato. Aguardou
uns minutos devorado por uma tremenda ansiedade, depois para sul, a uma dist�ncia
de duas milhas viu brilhar a uma grande altura um rasto luminoso, depois ouviu
outra detona��o distante.
- Estou a ver, - disse, - est� a assinalar-me a sua direc��o, mas n�o posso
responder-lhe e t�o-pouco ir ter consigo. A que altura estar� o Washington? Ainda
havemos de pagar caro este duplo trambolh�o.
Abaixou o olhar para o mar, e pareceu-lhe ver uma coisa negra agitar-se no meio da
espuma de uma onda.
- O que ser�? - perguntou-se. - Talvez Mister Kelly, enquanto o bal�o se
erguia, tenha atirado objectos flutuantes. Vi uns salva-vidas entre as caixas da
chalupa. For�a, n�o posso ficar aqui eternamente: se os tubar�es me espreitam,
podem cortar-me ao meio aqui mesmo.
Estremeceu com este pensamento, por�m animou-se e dirigiu-se, procurando n�o fazer
barulho, para aquele objecto que as ondas embalavam. Em poucos instantes alcan�ou-o
e agarrou-o com for�a.
- N�o me enganava! - murmurou, respirando mais livremente. -Obrigado, Mister
Kelly, por ter pensado em mim!
O objecto que tinha agarrado era uma daquelas grandes rodas de corti�a, enroladas
em lona grossa e robusta e que os navios costumam levar presas nas amuradas, para
lan��-las aos marinheiros ou aos passageiros que caem acidentalmente ao mar. Sust�m
confortavelmente uma pessoa por mais pesada que seja, mantendo-a � superf�cie mesmo
no meio das ondas maiores. Mas se o engenheiro tinha pensado em dar um ponto de
apoio aos dois n�ufragos, n�o se tinha esquecido de lhes fornecer meios de defesa
contra os formid�veis assaltos dos monstros marinhos. De facto, O�Donnell encontrou
ligadas � b�ia duas facas compridas e afiadas, duas daquelas bowie-knifes usadas
pelos norte-americanos.
140 -

- Se os tubar�es quiserem comer-me, ter�o um osso duro para roer - disse o


irland�s, prendendo as armas no cinto. - For�a, a caminho, e procuremos seguir o
bal�o.
Enfiou a b�ia por baixo dos sovacos e, maravilhosamente sustido por aquele anel de
corti�a, avan�ou para sul, olhando inquietamente � volta e parando de vez em quando
para ouvir se algum monstro o seguia.
As detona��es tinham cessado, mas j� sabia que o aer�stato estava a sul, e isso era
suficiente para ele. Tinha a certeza que naquele momento o engenheiro estaria a
sacrificar o seu g�s para descer at� � superf�cie do oceano.
Tinha percorrido cerca de seiscentos metros, quando viu a sul, mas quase � flor da
�gua, relampaguear um clar�o, e pouco depois ouviu uma detona��o fraca.
- Olha l�! - exclamou. - Haver� um navio al�m, ou o engenheiro desceu?
Parou, olhando atentamente naquela direc��o, e pareceu-lhe descortinar, no fundo
azul do c�u, que come�ava a tingir-se com os primeiros reflexos da aurora, uma
massa obscura suspensa a pouca dist�ncia da superf�cie do oceano.
- Deve ser o Washington - murmurou. - Que sangria Mister Kelly deve ter
praticado aos bal�es para descer t�o depressa! Felizmente h� a reserva nos
cilindros e o lastro ainda abunda. Maldito polvo! Foi a causa de todas as nossas
desgra�as e do fim horr�vel do pobre Sim�o. Por mil bacalhaus! Sinto o sangue gelar
ao pensar naquele tronco humano que vi erguer-se das ondas e naquele...
Parou bruscamente, lan�ando em volta o olhar assustado. Parecera-lhe ouvir um
suspiro rouco e um baque surdo.
- Um tubar�o? - murmurou batendo o queixo. - Estarei destinado, eu tamb�m, a
ter como sepultura o est�mago de um tubar�o? Ventre de uma baleia! Isto � para
enlouquecer, mesmo n�o sendo medroso.
Ficou � escuta durante v�rios minutos, detendo at� a respira��o: mas n�o ouviu mais
nada. Julgando ter-se enganado, retomou os movimentos para sul, em cuja direc��o
come�ava j� a vislumbrar o Washington, que parecia ancorado a pouca dist�ncia da
superf�cie do oceano.
141 -

A onda larga, investindo-o e cobrindo-o de espuma, cansava-o, paralisando-lhe as


for�as, que come�avam a esgotar-se. Sentia as extremidades que se entorpeciam aos
poucos e uma grande opress�o no peito, que lhe tornava a respira��o penosa.
Todavia, o medo de ser assaltado por um cardume de tubar�es famintos, longe do
aer�stato, impelia-o a continuar sem descansar.
O Washington destacava-se agora nitidamente no fundo de madrep�rola do horizonte,
aproximando-se rapidamente o amanhecer, mas a dist�ncia parecia nunca mais reduzir-
se. Ainda por cima, o medo ia invadindo aos poucos o desgra�ado irland�s, que
julgava ouvir atr�s de si os roucos suspiros dos monstros marinhos e temia que se
aproximassem debaixo de �gua. Ent�o encolhia as pernas e parava devorado por uma
ang�stia indescrit�vel, empalidecia como um morto e, apesar do frio que aquele
banho prolongado lhe causava, sentia descerem pela testa gotas grossas de suor.
- Chegarei ao Washington ou deixarei as minhas pernas neste oceano? -
perguntava-se a cada instante, com terr�vel perplexidade. �s cinco o sol surgiu
bruscamente no horizonte, inundando o oceano de raios deslumbrantes. O�Donnell
respirou e saudou o astro com um verdadeiro grito de alegria. - Pelo menos vou
poder ver alguma coisa e talvez ver os tubar�es a tempo - disse.
Olhou para sul. O aer�stato estava a apenas uma milha, e na barquinha vislumbrava o
engenheiro, que erguia os bra�os como para o encorajar para que fosse depressa.
Duplicou os esfor�os e avan�ou naquela direc��o, respirando com grande dificuldade.
Mas, percorridos trezentos ou quatrocentos metros, parou com o cabelo em p� e o
rosto transfigurado por uma ang�stia indiz�vel. A vinte passos enxergara um ponto
escuro emergir das ondas e depois uma larga barbatana natat�ria, que tinha logo
desaparecido.
- Meu Deus! - exclamou. - Eis o meu inimigo!
Largou a b�ia, pegou na bowie-knife e mergulhou. A �gua era l�mpida, e podia
divisar-se, a uma grande profundidade, um peixe de grandes dimens�es. Olhou para a
direita e para a esquerda e viu uma sombra grande que parecia imergir a vinte ou
trinta metros dali. Seguiu-a com o olhar perdido at� poder, depois voltou �
superf�cie,
142 -

agarrando-se � b�ia. N�o viu nada. Teria ele confundido um golfinho grande com um
tubar�o, ou o tubar�o ainda n�o o tinha visto? Sabe-se que estes terr�veis
monstros, especialmente os tintoreas, v�em muito mal, e talvez o monstro que estava
naquelas �guas n�o tivesse enxergado a presa humana.
O�Donnell ficou im�vel durante v�rios minutos, com o ouvido apurado e os olhos
muito abertos, depois resolveu-se a retomar o cansativo exerc�cio. Compreendia que
a sua salva��o agora dependia apenas da sua velocidade, porque o tubar�o n�o
tardaria em descobri-lo. Lan�ou um �ltimo e desesperado apelo �s suas for�as e foi
para a frente com a maior velocidade poss�vel, mas procurando, ao mesmo tempo, n�o
fazer barulho. �s seis j� estava a apenas cem passos do Washington, que estava
preso �s duas �ncoras a somente sessenta metros da superf�cie do oceano.
O engenheiro tinha lan�ado os guide-ropes, a cujas extremidades estava pendurado o
ancorote com os bra�os, que nunca mais tinha sido tirado dali ap�s a abordagem do
navio dos mortos.
- Coragem, O�Donnell! - gritou-lhe Kelly. - Mais um esfor�o e estar� salvo.
- A� vou eu, Mister Kelly - respondeu o irland�s que estava estafado.
- Mas onde est� Sim�o? Morreu...?
- Mo...rreu - respondeu O�Donnell, estremecendo.
- Ser� que...
O engenheiro interrompera-se bruscamente, soltando um grito de terror.
143 -

Cap�tulo XVIII
O Assalto dos Tubar�es

Ouvindo esse grito, que revelava um terror profundo, sair dos l�bios daquele homem
que n�o era f�cil de se impressionar, O�Donnell percebeu logo que um perigo
tremendo estava a amea��-lo.
Sem parar, virou a cabe�a, e sentiu o sangue gelar e as suas for�as paralisarem-se
ao divisar, a apenas vinte metros de dist�ncia, tr�s enormes tubar�es, com pelo
menos vinte p�s de comprimento, que vinham directos a ele com poderosos golpes de
cauda, mostrando as suas enormes bocas semicirculares, cheias de dentes
triangulares que se agitavam em virtude da estranha posi��o dos maxilares, como se
estivessem j� a saborear de antem�o aquela presa suculenta.
Os olhos, redondos, com o �ris verde-escuro, e a pupila azulada, j� tinham apontado
o irland�s, que naquele supremo instante se sentia como que fascinado pela luz
estranha que emanavam.
- O�Donnell - gritou o engenheiro, com a voz quebrada pela ang�stia. - Fuja!
Aquele grito tirou o irland�s da sua imobilidade. Percebeu que um atraso de poucos
segundos seria fatal, e, largando o anel de corti�a, mas segurando com os dentes a
bowie-knife, p�s-se a nadar com energia desesperada para o guide-rope.
Os tr�s monstros, por�m, nada assustados pela sombra enorme que os dois bal�es
projectavam sobre o oceano e pelos gritos do engenheiro, n�o tinham parado. O
irland�s ouvia-os atr�s de si baterem furiosamente
145-

a �gua com as suas caudas possantes, agitarem as compridas barbatanas triangulares


e emitirem roucos suspiros que se assemelhavam ao trov�o que se ouve a uma grande
dist�ncia. Apesar de fazer esfor�os desesperados, estava a ser alcan�ado por
aqueles monstros, que s�o dotados de uma musculatura potente e que possuem um
�mpeto extraordin�rio.
Felizmente o engenheiro ia socorr�-lo. Percebendo que O�Donnell seria alcan�ado
antes de tocar o guide-rope, Kelly armara-se de uma carabina de tiro r�pido, de uma
Winchester de doze tiros, e abriu um fogo infernal contra os tubar�es. O primeiro,
que estava a apenas quinze metros do irland�s, atingido por v�rias balas, deu um
salto enorme, voltou a cair, debatendo-se furiosamente, depois virou-se, mostrando
toda inteirinha a sua enorme boca, que est� situada debaixo do focinho, e a pele do
ventre, depois afundou a pique, formando um pequeno redemoinho. Os outros dois,
vista a m� situa��o, pararam indecisos, depois mergulharam de comum acordo. O
engenheiro, que os via perfeitamente atrav�s da �gua muito l�mpida, continuou o
fogo para os impedir de chegar por baixo das pernas do irland�s.
- Cuidado, O�Donnell! - gritou, vendo os dois monstros nadarem para o irland�s.
- Estou salvo! - gritou o valente rapaz. - Depressa, Mister Kelly, despeje os
cones.
Com um �ltimo �mpeto, ele tinha-se agarrado ao guide-rope e com um derradeiro
esfor�o i�ara-se no ancorote, a cavalo dos bra�os. Estafado como estava pela fadiga
e pelas terr�veis emo��es que experimentara, n�o se sentia, pelo menos de momento,
em condi��es de subir at� � chalupa. O engenheiro, que via os dois tubar�es a
aproximarem-se com uma velocidade fulm�nea e que n�o desconhecia que estes t�m um
�mpeto tal que se levantam v�rios metros acima das ondas, com um movimento brusco
despejou no oceano um saco de lastro que pesava sessenta quilos, que colocara no
bordo da chalupa, depois com dois pux�es furiosos virou os cones.
O Washington, alijado daquele peso, subiu rapidamente, no momento exacto em que os
dois tubar�es chegaram � flor da �gua, mesmo por baixo da �ncora. Vendo a presa
escapar, com um potente golpe de cauda atiraram-se para fora das ondas com as bocas
escancaradas,
146-

julgando engolir de uma s� vez o ancorote e o homem; mas era tarde de mais.
O Washington que estava a subir com extrema velocidade levando o irland�s, que se
mantinha agarrado com extrema energia ao guide-rope, fez perder aos dois monstros
ferozes qualquer esperan�a: por�m ficaram � superf�cie, seguindo com olhares
ardentes a presa que fugia no ar.
O navio a�reo subiu at� aos mil metros, n�o obstante a grande sangria praticada
pelo engenheiro para reconquistar os estratos inferiores depois da queda do
irland�s e do negro; ficou im�vel durante uns minutos, como que indeciso acerca do
caminho a tomar, depois uma corrente empurrou-o para su-sudeste a uma velocidade de
doze milhas por hora.
O�Donnell n�o largava o guide-rope, mas ainda n�o se atrevia a subir. Aquele imenso
vazio que o rodeava e aquela altura assustadora que se abria por baixo dos seus p�s
at� � superf�cie do oceano aterrorizavam-no. Por maior precau��o, tinha fechado os
olhos, temendo ter uma vertigem.
- O�Donnell, meu valente amigo, - disse o engenheiro - segure-se bem.
- N�o largo o cabo, Mister Kelly - gaguejou o jovem: - confesso-Ihe por�m que
este vazio me assusta e parece-me que a cabe�a come�a a andar �s voltas.
- Ter� for�a suficiente para subir?
- Espero que sim, mas n�o � agora. Estou estafado e tenho os membros
entorpecidos.
- Tome, meu amigo.
O engenheiro fez descer at� ele uma garrafa de whisky j� aberta e um cinto de
cabedal.
- Beba e prenda-se ao guide-rope- disse.
- Obrigado, Mister Kelly - retorquiu o irland�s.
Prendeu-se com o cinto para n�o cair no caso de ter uma tontura por causa do licor
forte.
- Parece-me que as for�as est�o a voltar - disse ap�s uns instantes. -
Procurarei ir ter consigo, Mister Kelly.
147-

- Quer que abra as v�lvulas e que des�amos?


- N�o, Mister Kelly: j� sacrificou demasiado g�s para apanhar-me. Os n�s n�o
ficam longe e eu descansarei.
- N�o olhe para o abismo.
- Fecharei os olhos.
O corajoso jovem desapertou o cinto, i�ou-se, pondo os p�s nos bra�os do ancorote,
respirou uns instantes, depois come�ou aquela perigosa subida, usando os p�s, as
m�os e at� os dentes. N�o se atrevia a olhar � volta, porque j� sentia um princ�pio
de vertigem, mesmo ficando de olhos fechados: aquela imensid�o que se estendia por
baixo dele atra�a-o, fascinava-o.
O engenheiro, mais p�lido se calhar do que O�Donnell, seguia ansiosamente, com o
cora��o apertado pela ang�stia, os movimentos dele e tentava manter im�vel o cabo,
que a �ncora fazia oscilar.
148-

Cap�tulo XIX
O N�ufrago

O Washington parecia ter encontrado uma boa corrente de ar. De facto, a sua
velocidade, que poucas horas antes era de dez ou doze quil�metros, aumentava de
minuto para minuto, afastando-o daquela zona perigosa das calmas do Tr�pico e j�
n�o o arrastava para as regi�es ardentes do equador, mas para climas mais frescos,
tendo mudado a sua direc��o.
Agora avan�ava a uma velocidade de 42 quil�metros por hora, com tend�ncia para
aproximar-se das costas setentrionais da �frica e mais precisamente das do Imp�rio
marroquino ou do grande deserto do Saara. � verdade que a dist�ncia a transpor era
enorme porque, de acordo com o �ltimo c�lculo feito pelo engenheiro, tinham
alcan�ado apenas o meridiano 21�, mas de aer�stato podem-se transpor em apenas doze
horas muitas centenas de milhas, mesmo com um vento moderado.
- Se continuarmos assim, - disse o engenheiro ao irland�s, que tinha acabado de
comer e que agora fumava um excelente cigarro, confortavelmente deitado � proa, -
prometo-lhe muito em breve mostrar-lhe terra.
- A costa africana?
- N�o tenho essa pretens�o, O�Donnell, mas se o vento se mantiver est�vel,
amanh� � noite ou depois de amanh� avistaremos as primeiras Can�rias.
149-

- Estamos a ser empurrados para essas ilhas?


- Estamos.
- � uma oportunidade para ir esvaziar uma garrafa de excelente vinho da
Madeira.
- Beberr�o!
- A que dist�ncia estamos do continente africano?
- Cerca de 1400 milhas em linha recta, mas n�s estamos a seguir agora uma linha
obl�qua que vai duplicar a dist�ncia.
- Uma mis�ria para o nosso bal�o. Por J�piter e Saturno, os bal�es foram uma
grande e maravilhosa inven��o, Mister Kelly.
- Pois claro, O�Donnell.
- � aos irm�os Montgolfier que se deve o m�rito da descoberta?
- Cabe a eles o m�rito de ter feito pairar o primeiro bal�o, mas antes deles
outros homens valentes tinham tentado alcan�ar as altas regi�es do ar, e talvez n�o
tenham conseguido pelo pouco desenvolvimento nos seus tempos da f�sica e da
mec�nica. Como sempre, os italianos, que estiveram � cabe�a de todas as
descobertas, figuram entre os primeiros e � um dos seus grandes homens, Leonardo da
Vinci, quem exprimiu a possibilidade de manter-se no ar. Francesco Lana, tamb�m
italiano, em 1670, numa mem�ria publicada na cidade de Brera, propunha criar o
v�cuo dentro de duas placas de cobre soli-d�ssimas garantindo que se ergueriam no
ar. Depois v�m os ingleses. Cavendish em 1766 demonstra que o ar inflam�vel � mais
leve do que a atmosfera; Black em 1767 assevera que um bal�o se elevaria. A honra
de lan�ar o primeiro cabe a um italiano, Cavalli, em 1782, mas a sua descoberta �
abafada pelo entusiasmo suscitado pelos irm�os Jacques e Joseph Montgolfier os
quais, a 5 de Junho de 1783, isto � um ano mais tarde, lan�am o primeiro bal�o de
ar quente.
- Mas ent�o o m�rito de ter feito levantar o primeiro bal�o cabe a Cavalli e
n�o aos irm�os Montgolfier?
- Pois, O�Donnell, mas os italianos sempre tiveram a desgra�a de n�o fazerem
valer os m�ritos das suas inven��es e de deixarem em seguida os estrangeiros roub�-
las. Aos franceses cabe no entanto o m�rito de ter dado um grande impulso �
maravilhosa descoberta, e em primeiro lugar figuram Blanchard e Pil�tre. Este
Blanchard, um esper-
150-

to e audacioso normando, afirmava ali�s ter achado a maneira de dirigir os bal�es.


- Mas se essa maneira at� hoje n�o se achou! - exclamou O�Donnell.
- No entanto Blanchard dizia t�-la achado e para o demonstrar empreendeu a
travessia da Mancha. Dotado de alguma imagina��o, fornece o seu bal�o de uma
esp�cie de guarda-chuva, a barquinha de um leme e de remos que eram movimentados
por uma manivela inventada por ele, e faz as primeiras ascens�es, que obviamente o
persuadem da inutilidade dos seus objectos. Contudo garante ter obtido �xitos
brilhantes e a 7 de Janeiro de 1785 levantava voo do penhasco de Shakespeare, nas
margens inglesas da Mancha, na companhia do Doutor Jeffrey, levando um saco de
cartas. Daquela vez por�m substitu�ra o guarda-chuva por uma esp�cie de ventoinha,
esperando conseguir uma proeza. O vento empurrou-os para cima da Mancha, mas por um
erro de equil�brio, os aeronautas s�o obrigados a deitar logo dez sacos de lastro,
depois deitam os v�veres, as tape�arias de seda da barquinha, as suas capas e
finalmente tamb�m aquela famosa ventoinha, os remos e o leme que eles sabiam n�o
ter utilidade nenhuma, e descem em Calais, ap�s ter seguido simplesmente o fio do
vento. Blanchard proclamou descaradamente ter descoberto a maneira de dirigir os
aer�statos e o p�blico errou ao acreditar nele. Os habitantes de Calais conferiram-
lhe a cidadania, o Conselho municipal comprou por um pre�o elevado o bal�o que se
conserva ainda hoje no Museu da cidade, ergueu-se uma coluna em mem�ria daquela
travessia e o rei da Fran�a atribuiu ao manhoso aeronauta uma pens�o anual de mil
escudos. Aquela simples travessia foi suficiente para tornar Blanchard c�lebre e em
seguida milion�rio.
- O que nos ter�amos tornado n�s se tiv�ssemos anunciado e realizado, nesses
tempos, a travessia do Atl�ntico?
- Homens imortais, O�Donnell - disse o engenheiro rindo.
- E ao contr�rio atiram-nos canhoneadas!
- O italiano Zambeccari, o desventurado aeronauta que morreu queimado, um homem
inteligente e arrojado, ocupa um dos primeiros lugares entre os primeiros
navegadores do ar, devido �s suas in�meras ascens�es e �s suas descobertas. Ele deu
aos bal�es, incluindo os de ar quente, propor��es exactas, regulando a sua for�a
ascensional,
151 -

e modificou consideravelmente o sistema adoptado por Pil�tre, substituindo a palha,


que este queimava na chamin� para dilatar o g�s, por uma l�mpada de �leo mineral, e
eliminando o tubo condutor, tendo comprovado a sua absoluta inutilidade. Depois h�
Robert, logo outros italianos, os Lunardi, os Andreoli e muitos mais, que
introduziram melhorias nos aer�statos e esfor�aram-se por procurar, mas sem
resultados satisfat�rios at� agora, a sua direc��o.
- Uma pergunta, Mister Kelly.
- Diga.
- Se se constru�sse um bal�o enorme, com uma for�a ascensional muito grande,
poderia ir at� � lua?
- Est� com ideias de ir viver para a lua, O�Donnell? - perguntou o engenheiro,
rebentando numa estrondosa gargalhada. - O seu projecto seria impratic�vel, meu
amigo, porque parece que a uma certa altura o hidrog�nio se transforma em ar
quente.
- Por que raz�o?
- Os f�sicos ainda n�o conseguiram explicar esse estranho fen�meno. Eu sei que
foi lan�ado um bal�o dotado de uma dada for�a ascensional, sem barquinha e
aeronautas mas dotado de instrumentos aptos a definir e conservar as alturas que
devia atingir. Esse aer�stato chegou aos 20 000 metros, depois caiu
precipitadamente, e quando foi recuperado descobriu-se que continha ar quente.
- Ent�o desisto do meu projecto, Mister Kelly - disse O�Donnell.
- Acho bem, at� porque aos 20 000 metros morreria congelado e asfixiado, sem
ver a lua aumentada de um mil�metro.
Enquanto conversavam desta forma, anoitecera e o aer�stato recome�ara a descer com
alguma velocidade, encontrando-se no meio de uma corrente de ar bastante fria,
embora n�o tivesse deixado as cercanias do tr�pico. �s nove j� tinha tocado os mil
metros e n�o mostrava querer parar; �s dez, apenas seiscentos metros separavam-no
do oceano. O�Donnell, que estava muito cansado, deitou-se � proa fumando um
cigarro, � espera que passasse o seu turno de vigia. O vento continuava a manter-se
fresco, transportando o Washington � velocidade de dezasseis milhas por hora, mas
tinha sofrido uma consider�vel mudan�a na direc��o porque agora soprava para norte.
152-

Mister Kelly por�m n�o se apoquentava, pelo contr�rio alegrava-se apesar de n�o se
aproximar das costas africanas. Esperava alcan�ar paralelos europeus e encontrar,
mais tarde, uma corrente que o empurrasse para Espanha ou Portugal.
Por volta das onze, querendo ver os seus instrumentos para certificar-se da
altitude e da velocidade do vento, acendeu uma vela. Tinha acabado de levantar-se
para chegar-se � amurada de bombordo, onde estavam pendurados os instrumentos,
quando lhe pareceu ouvir ecoar um grito. Extremamente surpreendido, olhou para
cima, julgando que o tivesse emitido um grande p�ssaro marinho qualquer, mas n�o
viu nada a atravessar o c�u estrelado: olhou para baixo, mas nada enxergou na negra
superf�cie do oceano.
- � esquisito - exclamou. - Haver� um navio a passar por baixo de n�s? Um
navio! Mas ver-se-iam os far�is de borda, ao passo que no oceano n�o vejo nenhum
ponto luminoso.
Ficou � escuta durante uns minutos, apurando os ouvidos, e desta vez ouviu
nitidamente uma voz humana que vinha do oceano.
- O�Donnell! - gritou.
O irland�s que tinha o sono leve acordou bruscamente.
- Est� na hora do meu quarto? - perguntou.
- Ainda n�o, mas queria perguntar-lhe se n�o ouviu um grito.
- N�o, Mister Kelly: estava a dormir como uma pedra.
- Escute...
Um grito como um apelo desesperado tinha chegado aos seus ouvidos. Parecia vir do
norte, isto � da direc��o para onde o aer�stato estava a ser empurrado.
O�Donnell apesar de n�o ser supersticioso murmurou: - Ser� a voz do negro...? Dizem
que os mortos no oceano voltam a aparecer.
- Patranhas de marinheiros - disse o engenheiro.
- Mas quem ser�? Um grande peixe possivelmente?
- N�o: era um grito humano.
- Sil�ncio...
- Outra vez?
Nas trevas ouviu-se nitidamente uma voz argentina, uma voz quase de crian�a,
gritando:
153-

- Help...! Help!
Kelly e o irland�s debru�aram-se sobre o bordo da chalupa e perscrutaram avidamente
a negra extens�o do Atl�ntico, esperando vislumbrar alguma coisa, mas a escurid�o
era intensa de mais.
- � um ingl�s! - exclamou O�Donnell.
- Ou um americano - disse o engenheiro.
- E pareceu-me a voz de um mi�do.
- Talvez seja um n�ufrago.
- E vamos deix�-lo morrer, Mister Kelly?
- Isso � que n�o. - Fez com as m�os uma esp�cie de porta-voz e gritou com voz
tonante: - Quem �?
- Um n�ufrago - respondeu a voz de antes.
- Est� sozinho?
- Sozinho.
- Consegue manter-se � tona at� ao amanhecer?
- Estou num escaler.
- � um mo�o?
- Um grumete.
- Vamos salv�-lo.
- Obrigado, meu bom senhor!
- N�o percamos tempo, O�Donnell - disse o engenheiro. - O vento transporta-nos
com evidente dificuldade e n�o podemos descer muito para n�o perdermos as
refer�ncias.
- Vamos sacrificar mais g�s?
- � necess�rio, O�Donnell. Felizmente o hidrog�nio � condensado, e n�o vamos
perder muito para descer quinhentos ou seiscentos metros.
Pegou nas duas cordinhas que pendiam dos dois fusos e com um pux�o abriu as
v�lvulas de sa�da. Em cima ouviram-se logo ligeiras crepita��es e difundiu-se �
volta da barquinha um cheiro forte a hidrog�nio.
- Apague a vela - disse o engenheiro.
O�Donnell obedeceu, depois fez descer as duas �ncoras em cone para abrandar a
descida e parar o bal�o. O Washington descia com um largo balan�o, descrevendo de
vez em quando c�rculos conc�ntricos.
- Chega - disse o engenheiro, largando as duas cordinhas.
154-

As duas v�lvulas fecharam-se, mas o aer�stato continuou a descer com uma grande
velocidade. Os dois cones e o guide-rope imergiram e em seguida abrandaram a sua
marcha descendente, mantendo-o a sessenta metros da superf�cie do oceano.
- V� alguma coisa? - perguntou O�Donnell ao engenheiro que tinha apontado os
�culos de alcance nocturnos.
- Vejo, parece-me vislumbrar uma pequena tira negra a deslizar no oceano.
- Est� longe?
- Tr�s ou quatro quil�metros.
- Ent�o daqui a pouco o n�ufrago estar� aqui. Porque ser� que um rapaz est�
perdido no meio do Atl�ntico e sozinho?
- Havemos de o saber mais logo. Est� a ouvir o bater dos remos?
- Parece-me estar a ouvir um ru�do distante. O mo�o ver-nos-�?
- Acenda uma tocha: servir-lhe-� de farol.
A fina tira negra continuava a avan�ar para o bal�o e j� se divisava sem a
necessidade de os �culos de alcance e tamb�m se ouvia nitidamente o bater dos
remos. Ao cabo de meia hora estava a poucas centenas de metros de dist�ncia, nela
vislumbrava-se uma forma humana de pequenas dimens�es, a qual manobrava os remos
com grande energia.
- Coragem, rapaz! - gritou Mister Kelly.
- Obrigado, Senhor - respondeu o n�ufrago.
Em poucos minutos transp�s a dist�ncia, abandonou o escaler, parou uns instantes no
primeiro n� do guide-rope para descansar, depois trepou com a agilidade de um gato
e chegou � barquinha.
O�Donnell agarrou-o pelos bra�os e dep�-lo na chalupa.
- Obrigado - repetiu o n�ufrago.
Depois, ap�s ter passado o olhar ardente pelas caixas e pelos barris que apinhavam
a chalupa, murmurou:
-�gua...! �gua, Senhores...! Estou a morrer de sede!
155-

Cap�tulo XX
A Ilha Misteriosa

Aquele desconhecido recolhido sozinho, a morrer de sede no meio do enorme oceano,


devia ter uns quinze anos. Era assustadoramente magro, alto para a idade que tinha,
de cabelo loiro, olhos grandes, muito abertos, de um azul profundo, as fei��es
en�rgicas mas alteradas por uma longa s�rie de sofrimentos. Quando muito pesaria
quarenta quilogramas, incluindo os andrajos que lhe envolviam os membros.
O engenheiro e O�Donnell, vivamente comovidos ao verem � sua frente aquele rapaz
reduzido a pele e osso, apressaram-se a dar-lhe uma garrafa de vinho e uma caneca
de �gua.
O mo�o recusou a primeira mas tragou de um s� f�lego a caneca, repetindo com um fio
de voz:
- �! D�em-me mais, Senhores...!
- Bebe um gole deste vinho, primeiro, pobre rapaz, - disse o engenheiro, -
depois vais beber a �gua que quiseres.
O n�ufrago obedeceu, depois tragou outro copo de �gua que o irland�s lhe deu.
- Obrigado, Senhores - gaguejou.
- Tens fome? - perguntou-lhe o engenheiro.
- Muita, Senhor - respondeu o n�ufrago. - H� tr�s semanas que vivo com um
biscoito em cada vinte e quatro horas e h� tr�s dias que o meu est�mago est� vazio.
157-

- Vejo-o pela tua magreza, pobre rapaz. Molha por enquanto estes biscoitos num
copo de vinho: uma barrigada depois de tantos dias em jejum poderia ser-te fatal.
- Ai! Como s�o bons os Senhores - disse. - N�o o eram certamente os da jangada.
- De que jangada est�s a falar?
- Daquela que levava a tripula��o.
- Desfez-se?
- N�o, Senhor.
- Mas porque � que a abandonaste?
- Para n�o ser morto e devorado - respondeu o mo�o, batendo o queixo de terror.
- Que terr�vel drama marinho se deu nestes paradeiros? - murmurou O�Donnell.
- O teu navio afundou-se? - perguntou Mister Kelly.
- Sim, foi a pique h� tr�s semanas a mil e trezentas milhas das ilhas Can�rias
- disse o mo�o. - Chamava-se Florida e tinha sa�do de Baltimore com uma carga de
bagatelas, destinada aos portos da Serra Leoa. Uma noite abriu-se um rombo debaixo
da roda da proa e o brick come�ou a meter uma quantidade de �gua tal que tornava
in�til o trabalho das bombas. Puseram-se na �gua as embarca��es, mas o calor tinha
desunido as t�buas e afundaram todas, excepto o pequeno escaler onde eu estava h�
pouco. Ent�o, enquanto uma parte da tripula��o manobrava as bombas, os outros
marinheiros improvisaram uma jangada. Ainda n�o tinham acabado de a construir,
quando o brick se afundou, levando consigo o capit�o e o imediato de bordo. No meio
da confus�o que houve naquele supremo instante, esqueceram-se dos v�veres que
tinham sido amontoados na ponte do lenho que estava a afundar, e com grande
dificuldade puderam salvar-se tr�s caixas de biscoitos e dois barrilotes de �gua
que ainda estavam a flutuar. Decidiu-se fazer rota para leste, para aportar nas
ilhas Can�rias ou a um ponto qualquer da costa africana, mas as calmas
surpreenderam-nos e fic�mos longos dias im�veis sob um calor pavoroso. A �gua em
breve veio a faltar, depois acabaram os biscoitos, apesar de serem distribu�dos com
grande parcim�nia.
158-

�Eu notara que os marinheiros tinham frequentemente o olhar posto em mim e que
depois se reuniam, discutindo calorosamente, mas fazendo com que a sua voz nunca
chegasse at� mim. Surgiu em mim uma suspeita horr�vel: que estivessem a tramar
matar-me e depois alimentarem-se da minha carne. Cinco noites atr�s, enquanto
fingia estar a dormir, vi o mestre da tripula��o aproximar-se de mim, seguido de
dois marinheiros e ouvi o primeiro dizer: �Est� magro como um bacalhau seco:
prefiro que seja o destino decidir�.
��N�o,� responderam os companheiros. �Este mi�do ser� a primeira v�tima da fome.
Porqu� esperar que morra? Mais tarde ou mais cedo d� o mesmo e n�s talvez possamos
salvar-nos�.
�Depois afastaram-se dizendo: �At� amanh�.
- Miser�veis - exclamou O�Donnell. - Matar um rapazito!
- A fome n�o raciocina, meu amigo - disse o engenheiro. - Continua, rapaz.
- Tinha guardado uns biscoitos e meio litro de �gua que tinha escondido na
cavidade de uma trave, debaixo do soalho da coberta. Decidi fugir sem perder tempo.
Esperei que todos estivessem a dormir, depois entrei no escaler que estava amarrado
na popa da jangada, embarquei nele levando as poucas provis�es e afastei-me
dirigindo-me para sul. Voguei desesperadamente a noite inteira, e ao amanhecer
tinha percorrido uma dist�ncia tamanha que j� n�o se conseguia ver a jangada.
Passados dois dias tinha consumido os meus v�veres, mas continuei a remar, com a
esperan�a de encontrar um navio rumando da Europa para a Am�rica, at� quando, no
limite das for�as, morrendo de sede e de fome, desmaiei no fundo do escaler. Estava
resignado a morrer, quando, ao abrir os olhos, vi uma luz brilhar e junto desta uma
forma humana desenhar-se...!
- Era eu que tinha acendido uma tocha - disse o engenheiro. -Deves ter ficado
muito surpreendido ao ver um homem no ar.
- Sim, Senhor - respondeu o mo�o. - Julguei estar a sonhar, mas tendo
vislumbrado por cima dos Senhores uma grande massa negra que reflectia aqui e acol�
os clar�es da tocha, embora me parecesse estranho, adivinhei logo que por cima de
mim estava a passar um bal�o e soltei o meu primeiro grito.
159-

- �s americano? - perguntou-lhe Kelly.


- Sim, Senhor, sou da Virg�nia, nascido em Richmond e chamo-me Walter Chidley.
- Tens fam�lia em Richmond?
- N�o, Senhor, sou s� no mundo e nunca a conheci.
- Tenho-te como filho.
Os olhos azuis do pobre mo�o encheram-se de l�grimas.
- Senhor... Senhor - gaguejou. - O Senhor � t�o bom... e ofere�o-lhe a minha
vida.
- Guarda-a, meu pobre rapaz - disse o engenheiro, comovido. -Aben�oo esta
viagem que me fez encontrar dois bons amigos.
- Obrigado, Mister Kelly, - disse O�Donnell, apertando-lhe a m�o que lhe
estendia. - Estes dois amigos, como o Senhor Engenheiro os quer chamar, devem-lhe a
vida.
- E ao Senhor devo talvez a minha salva��o, O�Donnell. N�o fosse o Senhor, n�o
sei o que teria sido de mim, na companhia daquele desgra�ado do Sim�o. - Depois,
dirigindo-se ao mo�o: - A jangada est� a norte? - perguntou-lhe.
- Acho que sim, Mister Kelly.
- Quantos homens leva?
- Quando a abandonei estavam a bordo catorze marinheiros, mas receio que agora
n�o estejam todos vivos. Algu�m deve ter sido devorado.
- Se a encontrarmos tentaremos ajudar aqueles desgra�ados. Ainda tenho v�veres
suficientes para alimentarmo-nos durante um m�s e espero n�o precisar desse tempo
todo para alcan�ar a costa. Deita-te naquele colch�o, rapaz, e descansa: deves
estar estafado. Quando acordares, poder�s comer � vontade.
Naquele instante um abalo violento fez oscilar fortemente a chalupa e uma nuvem de
espuma saltou para os bordos.
- As ondas! - exclamou O�Donnell, que se tinha debru�ado sobre o parapeito. -
Tocamos a superf�cie do oceano.
- T�nhamo-nos esquecido de deitar o lastro, - disse o engenheiro. - Este rapaz
n�o pesa muito, mas os aer�statos n�o querem saber de sobrecargas.
160 -

O�Donnell pegou num saco de lastro de cinquenta quilos e atirou-o para o oceano. O
Washington voltou logo a subir, esticando as cordas das �ncoras e o guide-rope.
- Vento de sudoeste - disse o engenheiro, lan�ando um olhar para o cata-vento
pendurado na haste da bandeira e outro para a b�ssola. - Partimos!
Viraram os dois cones e puxaram o guide-rope a bordo. Os dois fusos enormes subiram
lentamente e, atingidos os quatrocentos metros, avan�aram para nordeste, rumo �s
Can�rias.
O mo�o, esgotado pelas longas vigias e pelos longos jejuns, tinha-se deitado e
dormia tranquilamente no colch�o ocupado antes pelo desventurado Sim�o; o
engenheiro, que terminara o turno de vigia, imitara-o e O�Donnell colocou-se �
proa, a fumar. A noite era muito escura. Uma camada de vapores, que aos poucos se
tinham acumulado nas profundezas dos espa�os celestes, interceptava completamente a
luz fraca dos astros. Em baixo, ao fundo, o oceano resmungava surdamente e ouviam-
se as ondas, levantadas pelo vento que se tinha tornado muito fresco, que se
entrechocavam e se desfaziam. De vez em quando, naquelas ondas de tinta viam-se
relampejar pontos luminosos que desapareciam logo. Provavelmente eram tubar�es,
cujas bocas, de noite, se tornavam fluorescentes. O Washington avan�ava a uma
velocidade de vinte quil�metros por hora, mas a sua direc��o n�o era est�vel.
Ami�de a corrente de ar mudava e empurrava-o ora para norte ora para leste e por
vezes mandava-o de volta para sul. As dez da manh�, por�m, a corrente de sudoeste
prevaleceu e arrastou o aer�stato para nor-noroeste, a uma velocidade superior aos
quarenta quil�metros por hora. Se continuasse naquela direc��o, os aeronautas n�o
tardariam a descobrir uma terra.
�s quatro, enquanto come�ava a desenhar-se a oriente uma tira de luz branca, uma
chuva violenta desencadeou-se sobre o oceano. Os vapores que durante a noite se
tinham condensado sobre aquela por��o do Atl�ntico derretiam-se rapidamente.
Aquelas gotas grossas, caindo em cima da seda dos dois bal�es, produziam estranhas
crepita��es e tornavam pesado o navio, cujo g�s ainda n�o tinha come�ado a dilatar-
se.
161 -

O�Donnell, que ainda estava de vigia, apercebeu-se logo que estava a descer para o
oceano com uma grande velocidade. Passados poucos minutos vislumbrou as ondas do
Atl�ntico a apenas quarenta bra�as. Acordou Mister Kelly e informou-o daquela
r�pida descida.
- Vamos deitar lastro - disse o engenheiro.
- Deit�mos outros cinquenta quilogramas ontem � noite, Mister Kelly - disse o
irland�s.
- Precisamos de ficar mais leves, O�Donnell.
- Mas dentro em breve ficaremos sem lastro, se continuarmos a alijar.
- Ainda temos trezentos metros c�bicos de hidrog�nio.
- Alije-se o lastro, ent�o.
Outro saco foi atirado. O Washington levantou-se rapidamente, atrav�s da camada de
nuvens, ensopando homens, cobertores e colch�es e parou a mil e trezentos metros,
avan�ando por cima das massas vaporosas. L� em cima o vento soprava vigoroso,
mantendo a direc��o nor-nordeste, com grande satisfa��o do engenheiro que esperava
subir at� � Europa, evitando a grande corrente dos ventos al�sios que podiam
empurr�-lo para o Atl�ntico central.
�s oito da manh�, o aer�stato tinha subido mais mil e quinhentos metros, tendo
come�ado a dilata��o do hidrog�nio por causa do calor solar que ainda era intenso,
apesar de os aeronautas se terem afastado do Tr�pico de C�ncer.
�s dez, O�Donnell, que estava sentado � proa a conversar com o mo�o, assinalou um
grande transatl�ntico que avan�ava para ocidente a uma velocidade de quarenta e
dois quil�metros por hora e por baixo, a cerca de oitocentos metros da superf�cie
do oceano, ainda se estendiam aqui e acol� grandes nuvens carregadas de chuva, que
estavam separadas por curtas dist�ncias.
�s onze, o engenheiro que h� muito tempo olhava obstinadamente para leste, mostrou
a O�Donnell uma esp�cie de nevoeiro, mas que se erguia em forma de cone e que
surgia a uma grande dist�ncia.
- O que �? - perguntou o irland�s.
- L� em baixo estendem-se as ilhas Can�rias - respondeu o engenheiro.
162 -

- As Can�rias! - exclamou O�Donnell. - � imposs�vel, Senhor Engenheiro, termos


chegado t�o cedo!
- Chegado? Ainda h� um bom bocado de caminho por percorrer, meu amigo.
- Se se enxerga uma das suas montanhas, n�o devem estar muito longe.
-Mas aquele pico que o Senhor est� a ver � o de Tenerife, que � t�o alto que se v�
de uma dist�ncia de mais de duzentos quil�metros.
- Ainda falta tempo para chegarmos a esse arquip�lago.
- Se l� chegarmos alguma vez, porque o vento nos empurra para o largo daquelas
ilhas.
- Formam um grupo not�vel, essas terras?
- As ilhas s�o cinco, a Gr� Can�ria, La Palma, Lanzarote, Gomera, Hierro;
depois h� as pequenas ilhas de Lobos, Alegranza, Montana Clara e La Graciosa, mas
parece que antigamente eram onze.
- A d�cima primeira desapareceu?
- Dizem que sim.
- N�o se acredita no seu desaparecimento?
- Sim e n�o.
- Explique-se melhor, Mister Kelly.
- Ent�o dir-lhe-ei que as antigas cr�nicas portuguesas fazem men��o de uma ilha
que se chamava S�o Bernardo. Diz-se que na primeira metade do s�culo XV, um velho
marinheiro se apresentou ao rei Henrique revelando-lhe ter visto junto das Can�rias
uma ilha habitada por antigos portugueses e onde surgiam sete opulentas cidades com
pal�cios grandiosos. Segundo a lenda um rico cavaleiro portugu�s, certo D. Fern�o
Dulmo, teria partido com duas caravelas armadas � sua pr�pria custa, em busca da
ilha misteriosa que supunha habitada por portugueses fugidos da p�tria durante a
invas�o dos mouros, isto � no s�culo VIII. Fern�o Dulmo teria partido, teria
desembarcado em S�o Bernardo, esplendidamente recebido pelos seus compatriotas que
o teriam nomeado seu governador. Mas eis que come�a uma hist�ria maravilhosa e
muito extravagante. A lenda diz que, um s�culo mais tarde, Fern�o Dulmo voltou a
Lisboa...
- Cem anos mais tarde? - perguntou O�Donnell.
163-
- Sim, mas � a lenda que o diz, meu amigo. Fez-se reconhecer, mas trataram-no
como se fosse louco: j� ningu�m se lembrava dele e da sua viagem � ilha das sete
opulentas cidades, tendo morrido todos os seus amigos e familiares havia muitos
anos. Um velho, por�m, recordou ter ouvido contar, quando era novo, que um Dulmo
partira para as Can�rias e conduziu o navegador a uma sepultura onde estava
esculpido o seu retrato, que era muito parecido com ele, apesar da idade. Dulmo
partiu novamente para as Can�rias para reencontrar a sua ilha, mas tinha
desaparecido. Morreu pouco depois enquanto no promont�rio de La Palma estava a
procurar avidamente com o olhar os vest�gios daquela maravilhosa terra, e foi
sepultado na catedral da ilha.
- Mas acredita que essa ilha existiu realmente?
- E porque n�o? As Can�rias s�o de origem vulc�nica e aquela ilha pode ter sido
engolida durante uma terr�vel como��o do fundo marinho. Os habitantes do
arquip�lago e os navegadores portugueses e espanh�is dizem que, de vez em quando,
sobretudo quando as crateras de Tenerife fazem erup��o e o terramoto abala as
ilhas, aquela ilha reaparece � flor da �gua voltando depois a abismar-se.
164 -

Cap�tulo XXI
A Madeira

Se a corrente que os empurrava agora com uma grande celeridade para nor-nordeste se
mantivesse constante, os aeronautas, ap�s as tantas perigosas aventuras daqueles
poucos dias passados a errar sobre o imenso oceano, ainda podiam esperar alcan�ar
as costas europeias e fugir da grande corrente dos ventos al�sios, que desce ao
longo das costas africanas, virando para as costas americanas � altura do Tr�pico
de C�ncer. Com uma r�pida marcha de quarenta e oito horas ou talvez at� menos
podiam transpor a dist�ncia que os separava do primeiro paralelo europeu, que corta
nitidamente as colunas de H�rcules ou ali�s o Estreito de Gibraltar. Para um navio,
mesmo dotado de uma m�quina a vapor com uma grande for�a, aquela esperan�a seria
uma loucura, mas com o seu aer�stato, que avan�ava com a velocidade do vento,
aquele espa�o ainda enorme era uma bagatela. Era suficiente que aquela velocidade
de quarenta e dois quil�metros n�o diminu�sse. O Washington, por�m, continuava a
perder g�s e mantinha-se �quela altura de 3000 metros com grande dificuldade. De
vez em quando tinha quedas bruscas, embora havia poucas horas tivesse sido alijado
de mais cinquenta quilogramas de lastro, e custava muito a voltar ao n�vel inicial.
As extremidades dos dois fusos come�avam a desenhar umas pregas, que se tornavam de
hora para hora mais consistentes. Tamb�m � verdade que os aeronautas tinham
trezentos e cinquenta quilogramas de lastro e trezentos metros c�bicos de hidro-
165-

g�nio, armazenados nos cilindros, todavia estavam inquietos, porque o vento podia
mudar repentinamente de direc��o outra vez e voltar a empurr�-los para o Atl�ntico.
�s quatro da tarde o engenheiro vendo que o Washington, mesmo continuando a sua
r�pida marcha, descia a olhos vistos, receando que por baixo daquela corrente
favor�vel soprassem os al�sios, resolveu revigorar os bal�es, introduzindo pelos
tubos cinquenta metros c�bicos de hidrog�nio cada. Essa opera��o, al�m de fazer
desaparecer as pregas, contribuiu para acelerar a marcha, porque tendo o aer�stato
subido a 3000 metros, tinha adquirido mais velocidade, dado que a corrente �quela
not�vel altura � mais forte.
Por volta das oito, uma hora antes do p�r-do-sol, o engenheiro assinalou um grupo
de ilhas, que se destacava nitidamente no fundo cer�leo do oceano. Aquelas ilhas
eram o arquip�lago da Madeira, tornado t�o c�lebre pela excel�ncia dos seus vinhos,
que t�m fama mundial. Comp�e-se de duas terras: a chamada efectivamente Madeira,
com um comprimento de 58 quil�metros e uma largura de 22, com 161 000 habitantes,
na maioria naturais portugueses, com Funchal, a capital, povoada por 25 000
pessoas, situada na costa meridional, e Porto Santo. As outras s�o simples recifes
e chamam-se Desertas. Ali desfruta-se de uma eterna Primavera, e s�o muitos os
doentes, especialmente os t�sicos, que v�o para l�. Apesar de serem de origem
vulc�nica e a �gua n�o ser muita, s�o muito f�rteis e, al�m do vinho, produzem com
fartura searas, batatas, cana-de-a��car, mas estes produtos v�o sendo abandonados,
sendo menos remunerativos do que as videiras. D�o ainda frutos da �rvore do sangue-
de-drago, e laranjas, e o oceano que as rodeia � rico em peixes, sobretudo
sardinhas, que se apanham em grande quantidade.
O achamento destas ilhas, embora t�o pr�ximas das costas africanas e europeias,
deve-se ao mero acaso. � prov�vel que os antigos fen�cios e cartagineses, que
visitaram as Can�rias, as tivessem visto muitos e muitos s�culos antes, mas tal
como estas �ltimas continuaram desconhecidas at� 1344. Foi naquela �poca que Robert
Machim, fidalgo ingl�s, foi levado pelos ventos para as praias da Madeira, enquanto
fugia num navio com alguns amigos e a filha do duque de Dorset,
166 -

que pelo pai fora obrigada a casar � for�a com um alto dignit�rio do reino,
enquanto ela jurara eterno amor ao jovem fidalgo. A not�cia da descoberta chegou �
Europa por interm�dio dos companheiros de Machim, ap�s este e a sua amante terem
morrido.
Os aeronautas, sem precisarem dos �culos de alcance, divisavam nitidamente as duas
ilhas maiores e as outras menores, estando o horizonte muito limpo. Apesar de
estarem a uma dist�ncia de mais de oitenta milhas, o engenheiro apontou aos seus
companheiros o Pico Ruivo, que � o mais alto de todos.
- � l� que se apanha esse vinho excelente, Mister Kelly? - perguntou o
irland�s.
- �, meu amigo.
- Produzem muito essas ilhas?
- Quando os anos s�o bons, as vinhas d�o cerca de 5000 pipas, isto � 2 685 000
litros. Em 1852 essas ilhas correram o perigo de perder completamente as suas
colheitas devido ao aparecimento do oidium tuckeri, mas os habitantes precaveram-se
plantando videiras americanas.
- Esse vinho exige cuidados especiais para resultar t�o perfeito?
- Quase nenhum, O�Donnell. � suficiente exp�-lo durante algum tempo a uma
temperatura alta para torn�-lo mais delicioso, e adicionar-lhe em seguida uma certa
dose de �lcool, cerca de dez litros em cada pipa. Antigamente ali�s, para que
apanhasse melhor o calor, que n�o deve ser inferior aos 50�, embarcavam-se as pipas
cheias de vinho da Madeira e transportavam-se para al�m do equador, e nessas pipas
os ingleses, que fizeram sempre a exporta��o desse precioso n�ctar, aplicavam um
r�tulo onde estava escrito: �Twice passed the line�, para indicar que tinha passado
duas vezes a linha do equador e que portanto estava perfeitamente envelhecido.
- Ser� o terreno que torna t�o bom esse vinho?
- Deve ser, e a sua fertilidade parece derivar de um terr�vel inc�ndio que
durou sete anos.
- Mas quem o pegou?
- Os primeiros navegadores portugueses: Zarco, Teixeira e Perestrelo, para
destruir os grandes bosques que cobriam a Madeira. As cinzas foram suficientes para
adubar aqueles terrenos grandemente.
167-

- E quem teve a ideia de plantar as videiras nessas ilhas?


- Os portugueses, que plantaram em 1425 alguns enxertos vindos da ilha de
Chipre. Mais tarde plantaram mais, de outras esp�cies, obtendo dessa forma v�rios
tipos de vinho.
- Mas n�o h� muitos anos que que estes vinhos se tornaram c�lebres.
- Pelo contr�rio, meu amigo. Desde 1445 o navegador veneziano Ca� da Mosto deu-
os a conhecer, gabando as suas del�cias, e Francisco I, rei de Fran�a, que foi o
primeiro a beb�-lo na Europa e confirmou a sua extraordin�ria bondade, tornando-o
de repente famoso.
Naquele instante o aer�stato virou bruscamente de bordo, descrevendo meia volta
sobre si mesmo e imprimindo � barquinha uma ampla oscila��o.
- Vamos cair? - perguntaram O�Donnell e o mo�o.
- N�o, - respondeu o engenheiro; - mas...
- Est� a mudar a corrente?
O engenheiro respondeu com um gesto desesperado. Correu para a b�ssola e
empalideceu.
- Voltamos para sul! - exclamou com voz surda.
- Para sul! - exclamou O�Donnell. - Quebrou-se a corrente?
- Pior ainda.
- O que � que se est� a passar ent�o?
- Uma coisa muito grave: os ventos al�sios apanharam-nos e mandam-nos de volta
para o Atl�ntico!
- Por cem mil cornos de veado...! Somos perseguidos pelo destino?
Durante muitos minutos um sil�ncio sombrio reinou no aer�stato, que o vento
arrastava com uma grande velocidade para as regi�es equatoriais. O engenheiro e o
irland�s sentiam-se vencidos e perguntavam-se com ang�stia que fim lhes estava a
guardar o destino, que parecia ter jurado a sua perda, depois de ter feito
relampejar neles a esperan�a de os conduzir para as costas europeias.
Se n�o sobreviesse um milagre, a sua situa��o podia considerar-se desesperada. A
grande corrente dos al�sios, que at� ent�o tinham tentado evitar, nunca mais os
deixaria, e havia de empurr�-los para o meio do Atl�ntico, para em seguida atir�-
los para as costas long�nquas da Am�-
168 -

rica Central e talvez para as do continente meridional. Manter-se-iam no ar tempo


suficiente para conseguir atravessar de novo o oceano?
N�o era poss�vel, com os meios limitados que tinham agora. Uma queda no meio do
Atl�ntico agora parecia inevit�vel, e que desastre ent�o, quase sem �gua como
estavam!
O engenheiro, vencido pela tristeza que o invadia, tinha-se deixado cair � proa da
chalupa, apertando a cabe�a com as m�os; O�Donnell lan�ava olhares desesperados
para as ilhas que iam desaparecendo nas trevas que desciam rapidamente como um
bando de corvos; s� Walter, o pobre grumete recolhido moribundo no oceano, estava
tranquilo e parecia perguntar-se a raz�o do desespero que abatia os seus
salvadores.
- Mister O�Donnell, - murmurou timidamente, - � porventura o peso da minha
pessoa que produziu a mudan�a de direc��o do aer�stato?
- N�o, pobre rapaz, - disse o irland�s, esfor�ando-se por sorrir.
- � o vento que, em vez de nos aproximar das costas africanas ou europeias, nos
arrasta para a Am�rica.
- N�o podemos parar, lan�ar a �ncora, e esperar por um vento favor�vel?
- De esta altura � imposs�vel, Walter. Todos os nossos cabos ligados n�o
chegariam a tocar a superf�cie do oceano. Mais logo, quando o hidrog�nio se tiver
condensado, tentaremos parar.
- Quer que v� ligando os cabos?
- Sim - disse o engenheiro animando-se. - Temos de parar e n�o deixar-nos
arrastar para o meio do Atl�ntico.
- Espera uma mudan�a de vento, Mister Kelly? - perguntou O�Donnell.
- Espero um furac�o.
- O bar�metro est� a marcar uma perturba��o pr�xima?
- Notei-o esta manh�.
- E quebrar� a grande corrente?
- Espero que sim, O�Donnell: se n�o for na superf�cie do oceano, talvez l� para
cima, a tr�s mil, quatro mil, a seis mil metros, ou mais.
- Podemos descer j� e deitar as �ncoras, sacrificando algum g�s?
- Agora? Seria uma imprud�ncia, meu amigo, perder hidrog�nio, enquanto o vento
nos empurra talvez atrav�s do Atl�ntico em vez de
169-

nos levar para �frica. Quero guardar todas as for�as do Washington, para procurar
l� em cima uma nova corrente.
- Mas estamos a descer para sul a uma grande velocidade, Mister Kelly.
- N�o interessa: a �frica est� � nossa esquerda e durante muito tempo n�o a
vamos abandonar. Acostar-se aqui ou mais para sul, nas costas do Saara ou da
Seneg�mbia ou da Serra Leoa, o que interessa, agora que a Europa foge de n�s?
Quando o Washington descer, deitaremos as �ncoras e aguardaremos a borrasca para
subirmos tanto quanto pudermos.
- E se esse furac�o nos levar pelo contr�rio para oeste?
- Estamos entregues a Deus: acontecer� o que Ele quiser.
- Acha que o Washington n�o tem for�as suficientes para voltar a atravessar o
Atl�ntico?
- Duvido, O�Donnell. � verdade que os ventos, durante os furac�es, adquirem
velocidades incr�veis e que apenas 1500 milhas separam as costas da Serra Leoa e o
brasileiro Cabo de S�o Roque, mas os nossos meios j� s�o escassos, e cair�amos no
meio do oceano, a n�o ser que um navio nos recolhesse.
- Espere! E os nossos amigos, esquecemo-nos deles? Quem sabe se n�o est�o �
nossa procura agora, se os pombos-correios chegaram � Ilha Bret�.
- Magra esperan�a, O�Donnell. O Atl�ntico � enorme e os meus amigos n�o podem
saber para onde o vento nos levou. Temos de contar apenas com as nossas for�as.
- Mas parece-me, Mister Kelly, que o nosso hidrog�nio est� a condensar-se muito
lentamente esta noite, porque ainda n�o come��mos a descer.
- Estamos numa corrente de ar muito quente, e o nosso Washington foi revigorado
h� poucas horas, mas havemos de cair, O�Donnell, garanto-lhe. Entretanto atemos
todos os cabos e preparemo-nos para fazer descer os nossos cones.
O Washington, como notara justamente O�Donnell, n�o dava sinais de querer descer,
embora a temperatura tivesse baixado de uns graus. Mantinha-se ainda a 2500 metros
de altura, avan�ando para sul a uma
170-

velocidade de nada menos que sessenta e dois quil�metros por hora. Se esse vento
n�o abrandasse, o Washington perderia toda a vantagem adquirida ao longo do dia e
voltaria a achar-se nos arredores das Can�rias, que deixara por volta das onze da
manh�. �s dez por�m a descida do aer�stato come�ou, mas era muito lenta. Descia uns
trezentos ou trezentos e cinquenta metros por hora, ao passo que a velocidade do
vento ia aumentando. � meia-noite o engenheiro apontou aos seus companheiros um
ponto luminoso, que se vislumbrava para leste.
- Um navio? - perguntou O�Donnell.
- N�o - respondeu Mister Kelly, que tinha apontado os �culos de alcance para
aquela direc��o. - � um clar�o relampejante, deve ser o farol de Tenerife ou da
ilha de Hierro.
-J� as Can�rias? E a velocidade est� a aumentar!
�s tr�s da manh� o aer�stato encontrava-se a apenas duzentos metros da superf�cie
do oceano. O engenheiro mandou atirar os dois cones, que se encheram logo de �gua,
imobilizando o navio a�reo.
- Vamos descansar - disse depois. - N�o corremos nenhum perigo.
Os tr�s aeronautas, que tinham velado at� ent�o e que estavam a cair do sono,
deitaram-se nos seus colch�es e adormeceram profundamente, embalados suavemente
pela grande corrente dos al�sios.
171 -

Cap�tulo XXII
A Jangada dos N�ufragos

Estavam a dormir h� duas horas quando foram acordados bruscamente por gritos
agudos, por tiros e por uns abalos violent�ssimos que sacudiam a embarca��o,
derrubando os barris e as caixas.
Surpreendidos, n�o sabendo ao que deveriam atribuir aquelas vocifera��es, que se
tornavam cada vez mais poderosas, e aqueles tiros de arma de fogo, levantaram-se
com um pulo, precipitando-se para os bordos da barquinha.
Com as primeiras luzes do amanhecer, vislumbraram por baixo deles uma grande massa
escura, que ainda n�o se conseguia divisar e na qual viam v�rias formas humanas a
agitarem-se como possessos.
- Um navio? - perguntou O�Donnell.
- N�o n�o - respondeu o engenheiro. - N�o vejo mastro nenhum.
- A jangada! - exclamou o mo�o, empalidecendo e estremecendo.
- Estou a ouvir a voz de Mac-Canthy e de Niell!
- Por mil raios! - berrou uma voz �spera. - Des�am ou sen�o vamos abrir fogo!
- Quem s�o os Senhores? - gritou o engenheiro, fazendo porta-voz com as m�os.
- N�ufragos! - berraram dez ou doze vozes.
- E o que � que querem de n�s?
- Ah, por mil caudas de Belzebus! - toou uma voz rouca.
- Aqui estamos a morrer de fome!
173-

- Fiquem tranquilos - disse o engenheiro. - Logo que houver alguma claridade


procuraremos socorrer-vos.
- Ah! Est�o � espera de luz, senhor passageiro do ar! - galhofou aquela voz. -
As minhas tripas n�o s�o capazes de esperar pelas vossas comodidades, e as dos meus
companheiros tamb�m n�o.
- Simp�tico como um urso, o amigo - disse O�Donnell.
- � Mac-Canthy, o mais brutal da tripula��o, Mister O�Donnell -disse o grumete.
- Tenha cuidado com ele.
- Ent�o - recome�ou o marinheiro. - Corpo de uma barquinha estripada! Descem ou
n�o?
- Ai, esse homem! - gritou o engenheiro. - Julga que somos negros, ou os vossos
provedores?
- Negros ou brancos, n�s borrifamo-nos, e digo-vos que j� que vos encontr�mos,
h�o-de dar-nos de comer. N�s n�o somos c�es, senhor passageiro do ar.
- E eu digo-vos que, se continuarem nesse tom, corto as amarras e deixo-vos sem
uma migalha de p�o - retorquiu Mister Kelly.
Aquela amea�a produziu um grande efeito nos n�ufragos e uma reac��o furiosa contra
o �spero marinheiro.
- Cala a boca, corvo malogrado! - gritaram uns.
- Abaixo Mac-Canthy! Senhor aeronauta, tenha piedade de n�s que estamos a
morrer de fome! N�o nos desampare, por amor de Deus!
- Prometo socorrer-vos, mas larguem as amarras, ou ainda estragam o meu bal�o.
- N�o, n�o h�-de escapar-nos, Senhor! - berraram os n�ufragos, com acento
amea�ador.
- Prometo-vos, palavra de yankee.
- � um compatriota...? Viva a Am�rica!
O amanhecer aproximava-se rapidamente, fazendo empalidecer os astros. Dentro de
poucos minutos o sol havia de nascer e derramar os seus raios ardentes sobre o
oceano.
A jangada, que era mesmo a que o grumete abandonara seis dias antes, agora j� era
vis�vel.
Era um mont�o informe de madeiras, de traves, de vergas, de bocados de tabuado, de
pranchas ligadas com cordames e correntes, e
174-

dominado por um peda�o de mastareu, ao qual se pendurava uma vela farrapada.


Onze homens estavam naquela jangada, onze miser�veis, com rostos bestiais, os
membros de esqueleto devido aos longos jejuns, com as barbas desgrenhadas e
cobertos de farrapos. Alguns seguravam machados e dois tinham espingarda; pareciam
estar a amea�ar o bal�o, decididos a estrag�-lo com uma descarga, em vez de o
deixar ir embora.
� proa daquele estranho lenho, os aeronautas enxergaram, com um fr�mito de horror,
os restos de dois esqueletos humanos atirados para tr�s de dois barris arrombados.
N�o era preciso mais para compreender que aqueles desgra�ados, ro�dos pela fome, se
tinham alimentado com as carnes daquelas duas v�timas.
- Que horror! - exclamou O�Donnell. - Esta � a segunda edi��o do naufr�gio do
Medusa...
- Com a fome n�o se discute, O�Donnell - disse o engenheiro. -V�, procuremos
socorr�-los no limite das nossas for�as.
- Deixar-nos-�o livres depois?
- Cortaremos as amarras.
- E as nossas �ncoras?
- Prefiro sacrific�-las a deixar-me puxar para a jangada.
- Receio que este encontro nos d� azar, Mister Kelly.
O engenheiro n�o respondeu. Examinou rapidamente a sua despensa, escolheu v�rias
latas de carne conservada, juntou numa caixa umas dezenas de quilogramas de
biscoitos, acrescentou a��car e latas de atum.
- Vamos fazer descer estes v�veres - disse. - Parcelando-os em ra��es, esses
homens podem viver uns dias e chegar �s Can�rias, que n�o ficam longe.
- Mas n�o temos cabos para fazer descer esta caixa - disse O�Donnell.
- Vamos faz�-la correr ao longo do cabo de uma �ncora. Ajudem-me, amigos.
Os n�ufragos, percebendo que o socorro estava prestes a chegar, tinham interrompido
os seus gritos amea�adores, mas n�o largavam
175-

os dois cones, que tinham puxado para junto da jangada para impedir a fuga do
aer�stato.
Com as caras viradas para cima, os olhares fixos, n�o perdiam de vista um �nico
movimento dos aeronautas.
O engenheiro e O�Donnell, depois de ligada a caixa em volta do cabo da �ncora da
popa, deixaram-na correr gritando:
- Cuidado com as cabe�as!
A caixa correu ao longo do cabo e caiu em cima do cone. Os n�ufragos precipitaram-
se para cima dela entrechocando-se e empurrando-se para serem os primeiros a p�r as
m�os em cima daqueles v�veres, puxaram-na para bordo e com poucas machadadas
abriram-na. De repente um grito de furor rebentou entre aqueles desgra�ados.
- E a �gua...! N�s queremos �gua! - berraram, levantando as m�os enrugadas para
os aeronautas.
- Mal temos para n�s - disse o engenheiro.
- D�em-nos a vossa �gua, canalhas! - toou Mac-Canthy.
- Enfio-te uma bala no cr�nio, bandido! - gritou O�Donnell. - Canalha �s tu!
- Ajudem-me, amigos! - gritou o marinheiro. - Puxemo-los para baixo!
- Sim, para baixo, para baixo, ou ent�o nos d�o a �gua! - berraram os
marinheiros furiosos.
O engenheiro pegou na Winchester e carregou-a com determina��o, enquanto O�Donnell
agarrava num machado, pronto a cortar os cabos.
- Ao primeiro que mexe nas �ncoras mato-o como um c�o! - tornou Mister Kelly
com um tom amea�ador.
Os n�ufragos, longe de se acalmarem com essa amea�a, enfureceram-se ainda mais:
precipitaram-se para as amarras e deram um tal pux�o que abaixaram o aer�stato de
v�rios metros.
- Corte, O�Donnell! - gritou o engenheiro.
O irland�s com duas machadadas dadas nas bordas da barquinha, onde pousavam as duas
amarras, libertou o aer�stato, que deu um pulo no ar.
Vendo as amarras fugirem e ca�rem, os n�ufragos emitiram berros ferozes. Os dois
homens armados levantaram as armas e abriram fogo.
176-

Uma bala passou assobiando rente ao Dordo da popa da barquinha e perdeu-se algures;
a outra n�o se ouviu.
O�Donnell, furibundo, carregou uma carabina, e apontou-a contra a jangada, mas o
engenheiro deteve-o.
- � in�til - disse. - Deixe-os da m�o: a fome e a sede n�o raciocinam.
- S�o uns canalhas, Mister Kelly, que n�o conhecem a gratid�o. Teria disparado
com todo o gosto uma bala no corpo desse brutal Mac-Canthy.
- � ele que me queria comer - disse o mo�o.
- Mas espero que seja ele a ser comido, Walter - disse O�Donnell.
O Washington entretanto subia rapidamente, estando alijado daqueles duzentos ou
mais metros de cabos e de cones. Os n�ufragos mesmo assim continuavam a amea�ar e
disparavam com as suas espingardas, embora o aer�stato j� estivesse fora do
alcance. A sua raiva pareceu j� n�o ter limites, ap�s notarem a presen�a de Walter,
e ouvia-se a voz rouca de Mac-Canthy que berrava:
- Desce, maldito grumete!
Vendo o Washington dirigir-se para sul, aqueles homens, que pareciam ter
enlouquecido, precipitaram-se para a vela, que num �pice foi colocada no fio do
vento, depois armaram-se de t�buas e vergas, pondo-se a remar com furor: por�m
muito brevemente tiveram de convencer-se da inutilidade dos seus esfor�os. A
dist�ncia crescia rapidamente, de segundo para segundo: os seus gritos tornaram-se
d�beis, depois deixaram de ouvir-se; a jangada foi tornando-se pequena e finalmente
perdeu-se de vista.
- Que o oceano vos trague, canalhas! - exclamou O�Donnell que ainda estava
exasperado. - Boa maneira de nos compensarem pelos v�veres que lhes atir�mos.
- As priva��es tornaram-nos ferozes, O�Donnell - disse o engenheiro. - Na
situa��o deles n�s, porventura, ter-nos-�amos comportado da mesma forma.
- Que o Diabo os leve! At� perdemos as �ncoras, que ainda nos h�o-de fazer
falta.
- Isso � verdade, O�Donnell, porque agora j� n�o podemos parar. Estamos � merc�
dos ventos.
177 -

- Perda grave e...


Detivera-se com o rosto virado para cima, cheirando a atmosfera. De repente
empalideceu e emitiu uma impreca��o surda.
- Mister Kelly - disse com voz alterada - n�o lhe cheira a g�s?
- Cheira, cheira - disse o engenheiro.
- Ter-se-� aberto uma v�lvula ou...?
- Uma v�lvula...? � imposs�vel, O�Donnell. Algu�m estragou os nossos bal�es.
- Uma bala daqueles canalhas, se calhar?
Kelly, que n�o estava menos agitado do que o irland�s, trepou a haste que sustinha
a chalupa, e escutou com profunda concentra��o.
De cima, ouviu leves crepita��es.
- Velhacos! - exclamou. - E eu ainda os socorri!
Voltou a descer invadido por uma ira surda: se a jangada estivesse ainda por baixo
do bal�o, n�o teria talvez conseguido deter O�Donnell, que queria responder �s
balas daqueles miser�veis com a grande carabina.
- E ent�o? - perguntou o irland�s com ansiedade.
- O hidrog�nio est� a sair - respondeu o engenheiro.
- Aqueles n�ufragos atravessaram um dos nossos bal�es?
- Sim e se calhar os dois.
- S�o feridas graves?
- Sim, O�Donnell, porque daqui a pouco esses furos h�o-de alargar-se, e n�s
cairemos no oceano.
- Se tentarmos fech�-los? N�o h� um meio?
- Sim, cos�-los, mas quem vai subir at� aos fusos?
- Eu, Mister Kelly.
- N�o, Mister O�Donnell - disse o jovem Walter, - isso � comigo.
- N�o ter�s medo das vertigens, rapaz? - perguntou o engenheiro.
- Sou um grumete, Mister Kelly.
- Mas estamos a uma altura pavorosa, Walter: a 3300 metros.
- N�o vou ter medo - respondeu o rapaz com voz firme.
- Mas poder� resvalar-te uma m�o ou um p� e tu poderias tombar no oceano -
disse O�Donnell. - Deixa eu ir.
- Voc� � demasiado pesado, O�Donnell - disse o engenheiro - e pode
desequilibrar o fuso. Prefiro que suba Walter, que n�o pesa muito.
178-

- Obrigado, Mister Kelly - respondeu o rapaz..


O engenheiro revistou numa das caixas e tirou linha de seda, agulhas e uma caixinha
que continha um verniz muito denso e muito pegajoso, que mandava um cheiro agudo a
resina. Entregou esses v�rios objectos ao mo�o, dizendo-lhe:
- N�o percas tempo, meu valente rapaz. Cada minuto que passa � um metro c�bico
de g�s que sai.
Walter guardou os objectos, tirou os sapatos para n�o estragar a seda dos bal�es e
para estar mais firme nos p�s, depois agarrou os cabos e trepou corajosamente a
haste que sustinha a chalupa.
- Tens medo? - perguntaram-lhe O�Donnell e o engenheiro. - Se tiveres um
princ�pio de vertigem, desce.
- O v�cuo n�o me assusta - respondeu o rapaz com voz firme.
Segurou-se � rede e ergueu-se sobre aquele pavoroso abismo aberto
por baixo dos seus p�s. De malha em malha chegou � margem inferior do fuso de
estibordo e i�ou-se no seu flanco, procurando os buracos abertos pela bala.
O fuso, sob aquele peso agarrado ao seu flanco, deslocou-se, inclinando-se para
fora, mas, estando solidamente ligado ao outro, n�o se virou.
- Chegaste? - perguntou o engenheiro, que tinha deixado de ver o mo�o.
- Sim, Mister Kelly - respondeu Walter.
- � um buraco ou um rasg�o?
- � um rasg�o de seis cent�metros; e estou a ver um mais comprido no outro
fuso.
- Consegues fechar as feridas?
- Espero que sim, Mister Kelly.
O grumete p�s-se logo a trabalhar. As balas, em vez de atravessarem os fusos
abrindo dois furos, como o engenheiro tinha inicialmente desconfiado, tinham
passado de rasp�o, produzindo por�m dois rasg�es consider�veis, atrav�s dos quais o
g�s sa�a com grande �mpeto, crepitando. Podiam-se fechar mas, antes de a opera��o
terminar, uma parte consider�vel do hidrog�nio havia de sair, comprometendo
grandemente a estabilidade do Washington, que come�ava a descer rapidamente,
inclinando-se para estibordo.
179-

Walter, com um len�o atado na boca e no nariz para n�o desmaiar, asfixiado pelo g�s
que irrompia pela abertura, entregou-se rapidamente ao trabalho, enquanto o
engenheiro e O�Donnell preparavam os cilindros que continham o hidrog�nio
comprimido para inject�-lo nos tubos dos fusos.
Embora o mo�o cosesse rapidamente, o Washington dobrava-se cada vez mais e descia
rapidamente, ali�s precipitava-se. Em cinco minutos descera 1500 metros e ainda n�o
parava.
O engenheiro, que via o oceano aproximar-se a uma grande velocidade, abriu o
primeiro cilindro e disparou para dentro do fuso consertado os primeiros quarenta
litros de hidrog�nio. O Washington endireitou-se e parou de descer, ali�s come�ou a
subir, primeiro lentamente, depois com alguma velocidade, at� atingir os 3200
metros.
O mo�o tinha finalizado a costura. Cobriu-a com v�rias pinceladas de verniz,
certificou-se que n�o havia outras aberturas, depois desceu, passou para o outro
fuso e repetiu a opera��o na segunda ferida, que era mais grave do que a outra.
Parecia ter sido feita por um proj�ctil cortante.
- Acabaste? - perguntou-lhe o engenheiro.
- Sim, Mister Kelly.
- Obrigado, meu valente rapaz. Reforcemos tamb�m o segundo fuso.
- As costuras v�o aguentar? - perguntou O�Donnell.
- N�o tenho a pretens�o que n�o deixem o g�s sair - disse o engenheiro, - mas
enfim a perda h�-de ser menor e, talvez possamos manter-nos no ar mais uns dias.
- E depois...? O vento continua a empurrar-nos para sul, Mister Kelly, e a
costa fica longe.
O engenheiro n�o respondeu, mas emitiu um profundo suspiro.
180 -

Cap�tulo XXIII
Os �ltimos Esfor�os do Washington

A situa��o dos aeronautas do Washington ia tornando-se mais grave a cada momento, e


o �xito da grandiosa travessia estava para naufragar, quando j� estavam quase a
avistar a costa do continente africano.
Parecia mesmo que a fatalidade estava a perseguir aqueles audaciosos filhos do ar.
Capturados pela grande corrente dos al�sios, que os arrastava para sul e que mais
tarde havia de os empurrar de novo para o Atl�ntico central, acabado de tocar o 30�
paralelo, podiam considerar-se perdidos.
O Washington, j� enfraquecido pela cont�nua perda de g�s, que agora se estava a
tornar mais r�pida por causa daquelas malditas balas, n�o havia de aguentar-se
ainda por muito. Os seus dias, qui�� as suas horas de vida, estavam contados.
Dentro em breve, consumido o pouco lastro que ainda restava e os poucos metros
c�bicos de hidrog�nio que tinham nos cilindros, os aeronautas cairiam no meio do
imenso Atl�ntico para j� n�o se levantarem mais. � bem verdade que tinham a
chalupa, mas, com a escassa provis�o de �gua que tinham, estavam a preparar-se dias
tristes para eles.
E a corrente, longe de se acalmar, aumentava rapidamente de velocidade, como se
estivesse ansiosa por enxot�-los para longe daquelas costas por eles t�o suspiradas
e das quais tinham divisado as primeiras ilhas! Que ironia do destino...!
181 -

O Washington procedia � velocidade de sessenta e dois quil�metros por hora,


mantendo-se a uma dist�ncia de cerca de quatrocentos quil�metros do continente
africano. �s oito j� tinha chegado ao 20� paralelo e corria rumo �s Ilhas de Cabo
Verde, que em breve haviam de surgir no horizonte meridional. �s dez o engenheiro,
que interrogava ansiosamente a superf�cie do oceano, indicou-as para sudeste.
Pareciam pontos nebulosos mas tornavam-se maiores rapidamente, ganhando maior
consist�ncia.
Aquelas ilhas ficavam a cerca de 500 quil�metros da costa africana; eram catorze e
tinham no seu conjunto uma superf�cie de 4385 quil�metros quadrados e uma popula��o
de 70 000 habitantes, na maioria negros. S�o ilhas de origem vulc�nica, de aspecto
montanhoso, cobertas de mato, o clima � muito quente e pouco saud�vel. Apesar
disso, produzem arroz, milho, bananas, citrinos, mel�es e tamb�m uva, que naquele
clima ardente amadurece duas vezes por ano. No entanto a sua riqueza principal
consiste no sal, que os habitantes obt�m em grande quantidade mediante a
evapora��o.
Se o Washington se encontrasse na linha das ilhas, o engenheiro ter-se-ia apressado
a descer em vez de deixar-se transportar para o meio do Atl�ntico, mas o vento
empurrava-o entre elas e a costa africana, mantendo-o a uma dist�ncia de mais de
quarenta quil�metros de Boavista, que � a ilha situada mais a leste.
�s nove os aeronautas distinguiam nitidamente o Monte Fogo, que se ergue a 2982
metros na ilha hom�nima, e com o suporte dos �culos de alcance tamb�m vislumbraram
v�rios pontos esbranqui�ados que se agitavam nas ondas do oceano e se dirigiram
para eles.
- Acha que os habitantes nos viram? - disse O�Donnell.
- Acho que sim - respondeu o engenheiro. - A atmosfera � pura e o nosso
Washington pode ver-se a uma grande dist�ncia.
- Que azar n�o podermos parar! - disse O�Donnell, suspirando.
- Ter�amos a certeza de sermos recolhidos.
-J� n�o temos �ncoras, meu pobre amigo.
- Malditos n�ufragos! Saiu-nos caro, muito caro, t�-los ajudado!
- � verdade, O�Donnell, mas arrepender-se � in�til.
- Acha que aqueles n�ufragos v�o conseguir salvar-se?
182 -

- Acho que sim, tendo-os encontrado a uma breve udist�ncia das Can�rias; e
depois esta parte do oceano � frequentada pelos barcos � vela que descem at� �s
ilhas de Cabo Verde aproveitando os al�sios.
- Oxal� n�s tamb�m pud�ssemos encontrar uma!
- Oxal� possamos!
- Continuando a descer nesta direc��o, j� n�o vamos encontrar mais nenhuma
terra?
- Nenhuma. Mas a nossa direc��o n�o h�-de tardar a mudar, O�Donnell, e seremos
empurrados para oeste.
- Por�m, Mister Kelly, parece-me que pelo contr�rio o vento nos est� a empurrar
para leste. Olhe para o monte da ilha do Fogo, que parece afastar-se � nossa
direita.
- By God! - exclamou o engenheiro. - � verdade.
- Acha que uma nova corrente poder� ter-nos capturado?
- Acho que n�o, por�m � um facto que n�s estamos a aproximar-nos da costa
africana, descrevendo uma linha obl�qua. Ser� que o al�sio vai chocar contra Cabo
Verde, antes de virar para ocidente? Seria uma bela sorte, meu amigo.
- Se chegarmos a tempo para a avistar.
- Porqu�?
- Porque estamos a cair, e rapidamente, Mister Kelly.
- Outra vez! - exclamou o engenheiro, com um acento de dor. Debru�ou-se sobre o
bordo da barquinha e fez um gesto de raiva. -Miser�veis! - exclamou. - Aqueles
n�ufragos arruinaram-nos.
- Acha que os rasgos se ter�o aberto outra vez?
- Acho que n�o, mas o g�s sai pelas costuras.
- Senhor Engenheiro, quer que v� passar o verniz? - perguntou o grumete.
- � in�til, Walter: daqui a meia hora estar�amos na mesma situa��o. Vamos
refor�ar os fusos com o g�s que nos resta.
- Quanto lastro nos fica por deitar?
- Cerca de duzentos quilogramas. Ajudem-me, amigos.
- Uma palavra, Mister Kelly. Introduzindo o g�s nos bal�es internos, n�o se
obteria um efeito melhor e mais dur�vel?
183 -

- Tem raz�o, O�Donnell. � uma boa ideia e n�o sei como n�o me ocorreu. Sejamos
r�pidos, pois o oceano est� pr�ximo de n�s.
O Washington estava a cair. O seu g�s, depois de tantos dias, perdia rapidamente a
sua for�a ascensional, como um homem que um longo jejum desfalece.
Descia de minuto para minuto, descrevendo largas oscila��es e virando
frequentemente de bordo.
Os aeronautas, que ouviam cada vez mais os mugidos das ondas, procederam
rapidamente � manobra, que devia ser a �ltima, porque depois n�o havia de ficar na
barquinha mais de um metro c�bico de hidrog�nio.
O engenheiro, ajudado pelos amigos, abriu os dois tubos dos bal�es pequenos e
deixou sair o ar, provocando uma nova e mais r�pida queda dos fusos e introduziu,
no seu lugar, o hidrog�nio que ainda tinha.
A for�a ascensional do Washington manifestou-se bruscamente, como por magia. O
aer�stato, que estava a apenas vinte e cinco ou trinta metros do oceano, deu um
pulo enorme no ar elevando-se a dois mil e quinhentos. O arremesso para o mar da
bomba premente, que j� n�o tinha qualquer utilidade, agora que os bal�es internos
j� n�o podiam receber ar, e de umas caixas vazias, levou-o a 3000 metros.
Aquele pulo extraordin�rio teve a vantagem de fazer encontrar uma nova corrente
a�rea, que empurrava diagonalmente, por cima dos al�sios, rumo � costa africana. A
esperan�a, por um momento perdida, come�ou a renascer nos cora��es dos aeronautas.
A velocidade daquela corrente era muito consistente, mais forte do que a que
soprava anteriormente, porque chegava aos sessenta quil�metros por hora.
Estando a uma dist�ncia da costa africana de cerca de quatrocentos quil�metros,
poderiam l� chegar antes das quatro da tarde.
- Como eu dormiria bem debaixo de uma vi�osa �rvore! - exclamou O�Donnell. - E
se calhar esta noite vou poder esticar as minhas pernas num tapete de erva fofo e
fresco!
- Se o vento n�o mudar de direc��o, jantaremos em �frica, O�Donnell -
acrescentou o engenheiro.
- E vamos acender uma bela fogueira!
184 -

- E talvez possamos p�r em cima carne para assar. A ca�a abunda em �frica.
- Era capaz de comer um bife de le�o, Mister Kelly. Mas onde vamos cair?
- Na Seneg�mbia, se mantivermos a rota actual.
- H� o perigo de sermos massacrados pelos negros?
- N�o: aqueles negros s�o s�bditos franceses e n�o v�o atrever-se a tocar-nos.
- Hurra para a Seneg�mbia, ent�o!
- Ainda n�o cheg�mos.
- Havemos de chegar, Mister Kelly: � o cora��o que mo diz.
- Mas muitas vezes o cora��o engana-se, O�Donnell.
Entretanto o Washington continuava a sua corrida para a costa
africana, mantendo a diagonal que parecia dever passar por Cabo Verde. Embora o g�s
continuasse a sair pelas costuras, mesmo assim mantinha-se �quela grande altura
gra�as aos dois bal�es, que mantinham a for�a ascensional sempre �quele n�vel.
�s duas, O�Donnell, que apontava frequentemente os �culos de alcance para leste,
querendo descobrir a costa africana, notou umas manchas acinzentadas que surgiam na
superf�cie do oceano e para norte a uma grande dist�ncia.
- �frica! - exclamou com a voz alterada pela como��o.
- J�? - perguntou o engenheiro.
Pegou nos �culos que O�Donnell lhe estava a dar e olhou atentamente para a direc��o
indicada.
- Sim, - disse ele - l� em baixo estende-se o continente africano. Aquela tira
que se v� a norte deve ser Cabo Verde.
- E aquelas ilhas? - perguntou O�Donnell.
- S�o as que se estendem em frente da foz do G�mbia: Santa Maria e Sanguonar,
tenho a certeza.
- Portanto n�s estamos agora...?
- A 13� 30� de latitude e 19� de longitude.
- Vamos encontrar brancos l� em baixo?
- Sim, e muitos. Os franceses t�m v�rias feitorias nas ilhas dos Elefantes, dos
Hipop�tamos, dos P�ssaros e de Safo, e uma muito impor-
185 -

tante em Albreda; e os ingleses tamb�m t�m algumas ao longo do rio, e possuem uma
pequena col�nia, a de Bathurst, na ilha de Santa Maria.
- N�o gostaria de cair nas m�os deles, Mister Kelly. O Senhor Engenheiro sabe
que sou procurado pela pol�cia.
- Vamos cair em territ�rio franc�s ou na terra do pequeno reino de Bar. Eis a
foz do rio, que come�a a desenhar-se nitidamente. Dentro de vinte minutos
pairaremos sobre as ilhas do estu�rio.
- N�o, Mister Kelly.
- Porqu�?
- Parece-me que o vento deu um salto, como dizem os marinheiros.
- Mas continua a empurrar-nos para leste.
- N�o, Mister Kelly - disse O�Donnell com a voz sufocada. - Estamos a virar
para sul.
186-

Cap�tulo XXIV
A Costa Africana
O�Donnell, que havia uns minutos que mantinha o olhar fixo nos grandes fusos, n�o
se enganava. A corrente dos al�sios tinha bruscamente mudado de direc��o, virando
para sul. A proximidade da cadeia montanhosa que se ergue no interior da
Seneg�mbia, correndo paralelamente � costa, obrigava aquela corrente, tendo chegado
a esse ponto, a desviar ao longo das praias; ou ent�o tinha sido quebrada por
outra, provindo de setentri�o, mais r�pida e mais potente? Fosse como fosse, o
facto � que o Washington mais uma vez era afastado daquelas costas e logo no
momento em que estava quase a toc�-las.
- Subamos! - disse o engenheiro, com voz agitada. - Talvez em cima possamos
encontrar de novo a corrente que nos levava para leste.
- Deitamos o lastro?
- Todo, O�Donnell. Se deixarmos fugir esta oportunidade, estamos perdidos.
- Vai o lastro, ent�o! Depois aconte�a o que Deus quiser.
Era talvez uma grande imprud�ncia desfazer-se daquele peso que mais tarde poderia
levant�-los, mas era preciso tentar qualquer coisa para n�o perder aquelas costas
que fugiam como a Fada Morgana dos desertos africanos. O�Donnell e o grumete
pegaram nos sacos e deitaram-nos no oceano. O Washington alijado daqueles cento e
noventa quilogramas, subiu com uma velocidade fulm�nea. Os aeronautas tiveram a
impress�o de sufocar com aquela vertiginosa ascens�o, enquanto
187-

� sua volta a temperatura baixava bruscamente, tornando-se fria, como se um duro


Inverno tivesse ca�do naquelas regi�es do sol. O aer�stato ultrapassou os 3000
metros sem parar, depois os 4000, depois os 5000 e parou cem metros mais acima. Os
aeronautas transportados quase de s�bito para aquelas altas regi�es, onde reina o
chamado �mal da montanha�, ca�ram para o ch�o da chalupa, afectados por uma tontura
geral e por um in�cio de asfixia. Sentiam-se sujeitos a n�useas e a vertigens, a
sua cara estava congestionada, o ventre inchado enquanto os pulsos batiam
febrilmente e como se estivessem para quebrar-se, enquanto um frio intenso os
inteiri�ava.
- Mister Kelly, onde estamos? - perguntou O�Donnell com voz fl�bil. - Fomos
transportados para o meio dos gelos da ba�a de Hudson?
- Estamos a 5100 metros, numa regi�o onde o oxig�nio diminui a sua tens�o,
deixando de penetrar no nosso sangue em quantidade suficiente.
- Estou-me a sentir completamente baralhado e tenho n�useas.
- Eu tamb�m - disse o grumete. - � como se tivesse n�usea do mar.
- Os nossos dist�rbios v�o cessar brevemente porque o Washington daqui a pouco
vai descer para regi�es mais respir�veis.
- Estamos a ir para leste, pelo menos, Mister Kelly? - perguntou o irland�s,
fazendo um esfor�o para se levantar.
- N�o! - respondeu o engenheiro apertando os dentes. - Estamos im�veis.
- N�o h� corrente?
- Nenhuma.
- Vamos encontrar uma mais em baixo?
- Em breve saberemos!
- Ah! Que espect�culo! A �frica fica a dois passos...! E aquele rio?
- � o G�mbia.
- Parece uma grande fita de prata estendida num tapete verde.
- Sim, uma fita com 1500 quil�metros de comprimento e 24 de largura na foz.
- Que panorama, Mister Kelly! Vale a pena desafiar as n�useas para apreciar um
espect�culo destes.
188

- Desde que este espect�culo n�o se transtorme num outro terr�vel.


- Porqu�?
- Estamos a descer.
- Outra vez...! O nosso bal�o ficou mesmo t�sico.
- Est� a gracejar perante uma semelhante perspectiva?
- Estou a tentar ser um pouco alegre no derradeiro instante, considerando que
estar mal-humorado n�o produziria nenhuma altera��o.
- Admiro-o, O�Donnell.
- Obrigado, Mister Kelly.
- Por qu�?
- Por me ter prolongado a vida at� hoje.
- Mas talvez daqui a pouco o arraste comigo para baixo.
- Ora! Temos a chalupa.
- � verdade, e pensando nisso, tenciono servir-me dela.
- Para chegar � costa?
- Exactamente.
- Eis uma ideia fant�stica que nunca nos ocorreu. A que dist�ncia estamos do
G�mbia?
- Talvez quarenta milhas.
- � um passeio.
- Pois �, caro amigo, se n�o encontrarmos mais abaixo uma corrente que nos leve
para a terra, abriremos as v�lvulas e desceremos para o oceano.
- Esperemos, ent�o!
O Washington ia descendo lentamente: o g�s sa�a atrav�s do tecido e das lacera��es;
as extremidades dos grandes fusos dobravam-se, formando grandes pregas. A costa
africana n�o ficava a mais de quarenta milhas e j� se distinguia nitidamente. O
G�mbia, essa grande art�ria que atravessa a parte inferior (a superior � a costa do
Senegal) da regi�o conhecida pelo nome de Seneg�mbia, aparecia claramente por um
enorme bocado. Viam-se os seus afluentes da direita e da esquerda correrem pelas
matas cerradas. Com o suporte dos �culos de alcance, divisavam-se at� as long�nquas
cascatas do Barraconda, que eram a 400 quil�metros da foz e as ilhas dos Elefantes,
dos Hipop�tamos, dos P�ssaros, de Safo.
189 -

�s cinco, um clamor ensurdecedor e v�rios tiros chegaram aos ouvidos dos


aeronautas. Debru�aram-se sobre os bordos da chalupa e aperceberam-se de que
estavam por cima de Bathurst, o principal povoado da ilha de Santa Maria.
Divisavam-se a igreja, a escola, as habita��es dos negros e as feitorias inglesas e
francesas. Numerosos pontos negros povoavam as ruas e agitavam-se correndo ora para
um lado ora para outro e clar�es relampejavam aqui e acol�.
- � a popula��o que nos convida a descer - disse o engenheiro.
- Des�amos, Mister Kelly.
- Estou a ver em frente da aldeia grandes pontos negros, e esses s�o navios.
- E o que interessa?
- Interessa-me salv�-lo, O�Donnell. Possivelmente no meio daqueles navios h� um
navio estacion�rio ou um cruzador e n�o o deixaria fugir.
- Acha que sabem quem somos?
- A nossa viagem deve ter dado que falar mesmo na Europa; a sua fuga deve ter
sido notificada a todos os c�nsules das cidades das costas europeias e africanas, e
os navios de guerra por sua vez devem ter sido informados.
- Acha?
- Sei qu�o casmurros s�o os ingleses, meu amigo. Tenho a certeza de que foram
dadas ordens severas para apanh�-lo no caso de o bal�o descer num dos seus
territ�rios ou � vista de um dos seus navios. A Inglaterra, deveria sab�-lo, n�o
perdoa aos fenianos.
- � verdade, Mister Kelly, mas eu n�o queria que, para me salvar, naufragasse
no meio do oceano.
- Saberei como orientar-me e tentarei descer longe daquelas costas, mas n�o
tanto que n�o possa atingi-las depois.
Naquele instante, o aer�stato virou para sudeste e p�s-se a avan�ar naquela
direc��o lentamente, afastando-se da ilha.
- O vento! - exclamou O�Donnell.
- E sopra a favor - disse o engenheiro.
- Deus seja... - O irland�s n�o terminou. Uma formid�vel detona��o ecoara no
oceano, abafando-lhe a frase.
190 -

- O que � que se passa? - perguntou empalidecendo.


- Um navio a vapor! - gritou Walter.
Um navio tinha largado a ilha e seguia o aer�stato a toda a velocidade.
- Acha que v�m ajudar-nos?
- Ajudar-nos? - exclamou o engenheiro. - N�o, O�Donnell, aquele navio persegue-
nos para apanhar-nos. Eu n�o me tinha enganado!
- � um navio de guerra ingl�s?
- Sim, vejo na ponte os casacos vermelhos da infantaria da marinha.
- Portanto voc� acha...?
- Que aquele navio j� sabe quem somos n�s e sobretudo quem � o Senhor.
- � imposs�vel, Senhor Engenheiro!
- E porqu�?
- N�o h� s� um bal�o no mundo e quem sabe quantos mais fizeram ascens�es depois
da nossa partida.
- Mas o meu Washington tem uma forma especial e somente n�s tent�mos esta
grande travessia.
Outra detona��o ecoou no oceano. O engenheiro apurou os ou-. vidos mas n�o ouviu um
assobio de proj�ctil.
- � um tiro de p�lvora seca - disse. - Sabe o que significa para os mar�timos?
- Uma intimida��o para pararmos?
- Sim, e para descermos, sob pena de sermos canhoneados.
- Estava destinado que eu tivesse de cair outra vez nas m�os deles - disse
O�Donnell conformado. - Que me apanhem ent�o.
- Ainda n�o o t�m na m�o, O�Donnell.
- O que pretende fazer, Mister Kelly?
- Salv�-lo.
- Mas n�o v� que o bal�o est� a descer e que o vento est� a levar-nos com uma
velocidade de apenas dez milhas por hora? Dentro de poucos minutos aquele navio
estar� aqui.
- Desafio a tripula��o a subir at� n�s.
- Mas havemos de v�-la n�o tarda nada.
191 -

- Nem tanto assim.


- J� n�o temos lastro para deitar.
- Temos os barris, os cilindros, as caixas, as armas, as muni��es e por fim o
barco. Ah! Senhores ingleses, n�o nos v�o apanhar t�o facilmente.
- Mas se nos apanharem, h�o-de prender o Senhor Engenheiro enquanto meu
c�mplice.
- Ah! Eu c� sou americano, n�o sou s�bdito deles e n�o h�o-de atrever-se a
tocar-me.
- Obrigado, Mister Kelly - exclamou O�Donnell com voz comovida. - Devo-lhe a
vida.
- Deixe estar os agradecimentos, meu bom amigo, e preparemo-nos a esvaziar a
chalupa. � necess�rio, para que o Senhor se salve, chegar �s costas africanas e
descer bem longe das margens.
- O vento est� a empurrar-nos para a costa?
- N�o directamente, mas dentro de poucas horas espero descermos no meio dos
bosques do interior.
Entretanto o navio, que queimava toneladas de carv�o para aumentar a velocidade,
aproximava-se muito rapidamente. Era um cruzador com a capacidade de mil ou mil e
duzentas toneladas, equipado como uma goleta, muito comprido e estreito. Na popa,
no pique da mezena, drapejava a bandeira inglesa e no mastro principal a grande
fita dos navios de guerra. N�o era poss�vel enganar-se acerca das suas inten��es,
depois daqueles dois tiros de p�lvora seca. Sem d�vida a partida do Washington fora
assinalada a todos os navios de guerra ingleses nos portos ocidentais da Europa e
da �frica. J� sabiam que o feniano O�Donnell tinha fugido com o arrojado aeronauta
e todos deviam ter recebido ordens de o prender, antes que descesse nalgum Estado.
Vendo aquele grande aer�stato vir de oeste, o comandante do navio devia ter
desconfiado que era o Washington, o �nico que viria do lado do oceano, e pusera-se
logo � procura, determinado talvez a dar cabo dele a tiros de canh�o, antes de ir
cair no meio das grandes florestas da Seneg�mbia, em territ�rio franc�s e onde n�o
poderia lan�ar os seus homens sem provocar graves complica��es diplom�ticas.
192 -

O Washington estava a cair. N�o estava a mais de mil e duzentos metros da


superf�cie do oceano e n�o parava. Os aeronautas j� distinguiam nitidamente a
tripula��o inglesa alinhada na tolda do cruzador, os oficiais erectos na ponte de
comando e o canh�o da proa que abrira fogo.
- Depressa - disse o engenheiro. - Aqueles homens n�o brincam e alvejar-nos-�o
com canhoneadas mal se apercebam que n�s, em vez de descermos, tentamos subir.
Naquele instante uma voz toante levantou-se na ponte do cruzador.
- Des�am!
O engenheiro n�o se dignou responder e desfraldou a sua bandeira da Uni�o.
- Des�am ou abriremos fogo! - repetiu a voz.
- Eu bem dizia, O�Donnell, que aqueles raposos se aperceberam de quem somos e
de onde vimos? - disse o engenheiro.
Debru�ou-se sobre a popa da chalupa, encostou � boca um megafone e gritou: - O que
� que o Senhor deseja?
- Que des�am - respondeu uma voz toante.
- Com que direito?
- De navio de guerra.
- Eu c� sou s�bdito da Uni�o Americana, e n�o tenho contas a prestar aos navios
de S.M. Brit�nica.
- Voc� est� a levar um s�bdito ingl�s: o condenado Harry O�Donnell.
- N�o o conhe�o.
- Des�am ou abriremos fogo.
- V�o para o inferno! - bradou o engenheiro furioso.
Depois, virando-se para O�Donnell, que mantinha um sangue frio admir�vel, e para o
grumete disse rapidamente:
- Atirem!
O irland�s e Walter a essa ordem despejaram no oceano os cilindros, as caixas, os
barris, as mudas de roupa, os colch�es, os cobertores, tudo o que ocupava a
chalupa. Na ponte do navio levantou-se um clamor furioso, depois dispararam quinze
ou vinte tiros de espingarda,
193-

mas o aer�stato j� estava fora do alcance. Alijado daquele peso, tinha dado um pulo
enorme, atingindo os 3700 metros.
- Boa viagem! - gritou o engenheiro ironicamente. - Espero fazer-vos correr...!
194 -

Cap�tulo XXV
A Persegui��o

A persegui��o do Washington estava a come�ar. Os ingleses, furiosos por verem fugir


a presa, que julgavam ter j� na m�o, tinham lan�ado o seu navio a toda a
velocidade. Sabendo que n�o podiam desembarcar naquelas costas, que pertenciam ao
Sult�o do Bar, e por isso estavam sob o protectorado da Fran�a, preparavam-se para
fazer toar o canh�o e fazer cair o aer�stato no mar antes que tocasse terra.
Felizmente para os aeronautas, �quela altura o Washington tinha encontrado uma
corrente mais r�pida, que o empurrava a uma velocidade de vinte milhas por hora,
aproximando-o da costa, distante doze ou quinze milhas. Essa corrente foi a
salva��o deles, porque empurrando-os com uma velocidade superior � do navio,
permitiu que se pusessem fora do alcance dos tiros de canh�o.
Os ingleses n�o dispondo do estrado necess�rio para atirar os seus proj�cteis com o
canh�o da proa, tinham tentado levar para a coberta um morteiro, mas antes de este
ser colocado na bateria, o aer�stato tinha ganho espa�o suficiente para fazer
perder qualquer esperan�a de se servirem proveitosamente daquela pe�a. Puseram-se a
disparar com o canh�o da proa, que devia ter um longo alcance, mas as balas n�o
chegavam t�o alto, n�o tendo a pe�a a inclina��o necess�ria. Ca�am todas perto do
aer�stato, mas sem chegar ao alvo. Puseram-se a persegui-lo deitando para os fornos
toneladas de carv�o para chegar
195-

� velocidade m�xima. Se n�o podiam competir com ele, n�o queriam perd�-lo de vista.
- Querem-nos mortos - disse o engenheiro a O�Donnell. - Esses bandidos n�o
desistem da persegui��o, mas espero evitarmos os seus tiros de canh�o.
- Continuamos a ir para sudeste?
- Continuamos. Dentro de uma ou duas horas pairaremos entre as ilhas Bijag�s e
a costa.
- Permaneceremos no ar muito tempo?
- Espero que sim. Eventualmente estou determinado a fazer descer a chalupa e
alcan�ar a costa por mar. A travessia j� a cumprimos, e os habitantes de Bathurst e
aquele navio que nos persegue podem confirm�-lo.
Entretanto o Washington continuava a ganhar metros de vantagem sobre os
perseguidores, os quais ficavam cada vez mais para tr�s apesar de a sua m�quina
funcionar raivosamente. O vento, que se mantinha entre as dezoito e as vinte milhas
de velocidade, empurrava-o paralelamente � costa, mas aproximando-o cada vez mais
dela.
Os aeronautas, com os �culos de alcance, podiam divisar os habitantes dos povoados,
que pertencem � vigorosa e empreendedora ra�a mandinga, a correrem ao longo da
costa para acompanhar com o olhar, at� onde podiam, o bal�o.
�s seis o bal�o come�ou a descer: o hidrog�nio sa�a rapidamente pelas costuras
feitas pelo grumete e que possivelmente se tinham aberto outra vez pela press�o
interna. Felizmente os aeronautas tinham uma vantagem de oito milhas sobre o
cruzador e as balas n�o podiam chegar at� eles. Estando por�m ainda t�o longe da
costa, atiraram os �ltimos objectos que possu�am, uma parte das muni��es,
bar�metros, term�metros, os �ltimos v�veres e at� a sua escassa provis�o de �gua.
S� ficaram com o ancorote, que era necess�rio para a descida, um cabo e as suas
armas, das quais n�o se queriam desembara�ar a n�o ser � �ltima da hora. O
Washington elevou-se outra vez, voltando a subir os seiscentos metros que tinha
perdido.
- Se n�o pudermos chegar � costa, desceremos numa daquelas ilhas - disse o
engenheiro.
196 -

- Os ingleses n�o v�o apanhar-nos?


- Quando cairmos v�o deixar de nos ver e n�o saber�o onde teremos aterrado.
- Seremos bem recebidos por aqueles negros?
- N�o sei, O�Donnell. As ilhas Bijag�s ainda s�o pouco conhecidas.
- Se pretenderem dar-nos uma m� recep��o, havemos de vender cara a nossa pele!
- Estamos a cair de novo! - disse o grumete.
- Pobre Washington! - exclamou O�Donnell. - Esvazia-se rapidamente.
- Receio que as costuras se tenham aberto outra vez - disse o engenheiro. -
Cheira-me a g�s.
- Ainda se v� o navio?
- Sim, est� l� em baixo fumando como um vulc�o, mas n�o pode competir connosco,
embora o vento seja muito fraco.
O aer�stato entretanto continuava a descer. Ca�a bruscamente de duzentos ou
trezentos metros de cada vez, como se as for�as lhe faltassem repentinamente,
depois parava, dando uma volta sobre si mesmo, em seguida voltava a cair. E n�o
havia mais nada para despejar. Muito brevemente aos ouvidos dos aeronautas chegou o
fragor das ondas: o oceano estava a apenas seiscentos metros, mas as ilhas Bijag�s
ficavam a poucos quil�metros.
- Preparemo-nos a abandonar o Washington - disse o engenheiro com alguma
emo��o.
- N�o vamos salv�-lo, ent�o? - perguntou O�Donnell, com dor. -Eu amo este bom
bal�o, que nos fez atravessar o Atl�ntico.
- � imposs�vel O�Donnell. As ondas, que nestas costas s�o muito violentas, v�o
imprimir � nossa chalupa abalos t�o fortes que a v�o afundar, se n�o a livrarmos do
aer�stato.
- Subir� sozinho, ent�o?
- Sim, O�Donnell.
- E onde ir� cair?
- Quem o pode dizer? Talvez longe daqui, no interior da costa da Serra Leoa, ou
mais al�m.
197-

- Os negros julg�-lo-�o a lua.


- � prov�vel, O�Donnell, e quem sabe quantos preciosos talism�s e fetiches h�o-
de produzir com a seda.
O Washington descia bruscamente com extrema velocidade. De repente parecia ter-se
tornado extremamente pesado.
- Era o que eu temia - disse o engenheiro. - Preparem-se a cortar os cabos!
- Estamos prontos! - responderam O�Donnell e o grumete.
- Ponham as espingardas a tiracolo e metam as muni��es nas algibeiras. Nunca se
sabe o que pode acontecer.
O Washington continuava a descer rapidamente, descrevendo contudo uma traject�ria
obl�qua em vez de vertical, sendo um pouco sustido pelo vento. A quatrocentos
metros caiu direito, a uma velocidade vertiginosa.
- Segurem-se bem aos cabos! - o engenheiro teve apenas o tempo de gritar.
A chalupa estava a poucos metros do oceano, cujas ondas mugiam sinistramente, como
se estivessem ansiosas por engolir aquela presa enorme que ca�a das altas regi�es
da atmosfera. De repente os aeronautas acharam-se no meio das ondas. A chalupa,
deixada cair t�o precipitadamente tinha-se imergido, e as vagas tinham-na coberto e
entornado.
- Cortem as cordas! - gritou o engenheiro.
- Estamos a afundar! - gritou O�Donnell. - A chalupa est� perdida!
- Cortem e segurem-se � rede. Talvez voltemos a subir.
O�Donnell e o grumete, que n�o tinham perdido o sangue frio,
com poucas facadas cortaram os cabos. A chalupa, que estava cheia de �gua, foi a
pique, mas os aeronautas tinham tido o tempo para se segurarem � barra de apoio.
O Washington, alijado daquele �ltimo peso, ainda teve a for�a de se levantar at�
aos quinhentos metros, transportando o engenheiro e os seus companheiros, que se
tinham sentado na haste agarrando com desesperada energia as cordas.
- Acabou-se! - disse O�Donnell.
198-

- Segurem-se, amigos - disse o engenheiro.


- Vamos cair de novo ao mar?
- Receio que sim, mas as ilhas ficam a poucos passos daqui.
De facto, � sua frente estendiam-se as ilhas Bijag�s. A mais dianteira n�o distava
mais de uma milha, e o vento empurrava o aer�stato para ela. Olharam atentamente
para a praia, mas n�o viram nenhum habitante. Virando por�m o olhar para oeste,
vislumbraram um pequeno navio cargueiro que velejava ao longo das costas da ilha, a
uma dist�ncia de tr�s ou quatro milhas.
- Outro navio de guerra? - disse O�Donnell.
- N�o: � um pequeno veleiro, um cutter mercante - disse o engenheiro. - Olhe: a
tripula��o vira de bordo e aponta a proa para as costas setentrionais da ilha.
- Acha que nos viram?
- Acho, O�Donnell, v�m socorrer-nos.
- Chegar�o a tempo?
� dist�ncia ouviram-se umas detona��es; era a tripula��o do pequeno navio que
avisava os aeronautas de que os vira. O�Donnell descarregou a grande carabina que
tinha salvado do naufr�gio, enquanto o engenheiro descarregava o rev�lver.
- V�m, - disse Kelly, - mas quando c� chegarem j� n�s teremos ca�do.
- Est� a ver o navio de guerra? - perguntou O�Donnell.
- N�o - respondeu o engenheiro, que estava mais acima dos outros, tendo-se
agarrado �s malhas.
- Nem o fumo?
- Parece-me estar a ver l� em baixo um penacho fino.
- Melhor assim. E aquele pequeno barco o que ser�?
- Sem d�vida um daqueles barquinhos que efectuam o tr�fego das costas por conta
das feitorias.
- Oxal� n�o seja ingl�s.
- Provavelmente � franc�s ou portugu�s.
- Vamos cair - disse Walter.
- Est�s com medo, pobre rapaz? - perguntou o engenheiro.
- N�o, Senhor Engenheiro - respondeu o grumete com voz firme.
199-

- Procura ficar sempre ao p� de mim - disse O�Donnell.


- Sei nadar, Senhor, e as ondas n�o me assustam.
- Valente rapaz!
- Cuidado! - gritou o engenheiro.
O bal�o estava a cair a mil passos da praia da primeira ilha. Ainda parou um
momento, depois tombou no meio das ondas como uma bala de canh�o, mas mal os homens
ficaram imersos, levantou-se bruscamente, esticando os cabos.
- Segurem-se bem! - gritou o engenheiro. - Vai suster-nos at� � praia.
O mar estava agitado, as largas vagas do Atl�ntico rebentavam contra aquele
arquip�lago de ilhas e ilh�us e contra a costa africana, produzindo essas ondas
furiosas. As ondas deitavam-se raivosamente para cima dos aeronautas, como se
estivessem desejosas de os arrancar, cobriam-nos de espuma, atiravam-nos para todos
os lados ensurdecendo-os com os seus mugidos. Os dois grandes fusos, que sentiam os
aban�es sofridos pelos tr�s homens, desciam, depois voltavam a subir, giravam sobre
si mesmos e viravam-se ora de um lado ora de outro. O vento, que se embrenhava nas
suas dobras, arrastava-os por�m para a ilha.
De repente, entre os mugidos das ondas ecoou um grito. Quase simultaneamente
O�Donnell e o engenheiro sentiram-se bruscamente puxados para fora da �gua e
arrastados rapidamente para cima.
- Meu Deus! - exclamou O�Donnell, agarrando-se logo � rede. - O que � que
aconteceu?
- Walter! Walter! - gritou o engenheiro, enquanto o aer�stato, alijado daquele
peso, se erguia ainda no ar.
O grumete, que as ondas tinham arrancado da haste a que estava agarrado, reapareceu
no meio da espuma nadando vigorosamente e apontou para a praia, a duzentos metros
de dist�ncia.
O Washington, apesar de estar meio vazio e encharcado de �gua, foi arrastado por
cima dos grandes bosques que cobriam a ilha.
- Salvar-se-� esse pobre rapaz?
- Estava a nadar vigorosamente - respondeu o engenheiro. - Chegar� � praia sem
dificuldade.
200 -

- Voltaremos a encontr�-lo?
- Havemos de procur�-lo, O�Donnell. Vamos cair de novo.
- Nos bosques?
- Antes assim-, atenuaremos o embate. Cuide de agarrar-se aos ramos.
- Est� a ver o pequeno navio cargueiro?
- Sim, est� a dobrar o cabo setentrional da ilha.
Nesse instante o sol desapareceu no horizonte. O Washington precipitava-se sobre os
grandes bosques da ilha.
201 -

Cap�tulo XXVI
As Ilhas Bijag�s

O arquip�lago dos Bijag�s forma um grupo consider�vel de ilhas, situado n�o em


frente do G�mbia, como se v� geralmente nos mapas geogr�ficos, mas entre a foz do
Rio Grande e a costa da Serra Leoa e mais precisamente entre o Cabo Roxo e o Cabo
Verga.
Embora estas terras fiquem t�o pr�ximas das possess�es francesas da Seneg�mbia, s�o
muito pouco conhecidas, e pouqu�ssimos exploradores se aventuraram nessas costas
que t�m uma p�ssima fama. Sabe-se que t�m muita mata e que s�o habitadas por uma
popula��o belicosa e cruel, os Bijag�s, guerreiros muito valentes, os quais se
apropriaram das ilhas fluviais, enxotando e exterminando os pac�ficos Biafras que
dantes as ocupavam.
Como se v�, os aeronautas do Washington estavam para cair numa ilha muito perigosa:
contudo de momento nem o engenheiro nem O�Donnell se preocupavam. Contentavam-se
com tocar terra antes de serem empurrados para o Atl�ntico onde encontrariam a
morte.
Como se disse, no momento em que o sol desapareceu, o Washington come�ou a
precipitar-se com grande velocidade, como se de repente se tivesse enchido de
ferro. Felizmente, em vez de cair num terreno aberto, ca�a no meio de uma densa
floresta, que erguia no ar ramos gigantescos.
- N�o tenha medo, O�Donnell, - disse o engenheiro. - Os ramos servir-nos-�o de
p�ra-quedas.
203-

- Estou acostumado aos trambolh�es, Mister Kelly - respondeu o irland�s.


- Recomendo-lhe que n�o deixe cair a rede antes de eu dar o sinal, sen�o um de
n�s ser� arrastado de novo para o ar.
O aer�stato continuava a cair. A dist�ncia diminu�a com uma velocidade assustadora:
aos aeronautas parecia que a floresta lhes estava a correr ao encontro.
- Cuidado com os ramos, O�Donnell! - gritou o engenheiro. - N�o se deixe
espetar.
Um instante mais tarde o Washington tombou no cume de um bosque. Encontrando um
ponto de apoio, tentou levantar-se uma �ltima vez, mas as malhas da rede
emaranharam-se nos ramos, e foi detido violentamente. O vento por�m bateu nele e
arrastou-o por uns passos, desventrando-o contra as pontas das �rvores.
O g�s saiu com longas crepita��es pelas fissuras, a seda esvaziava-se rapidamente,
e os dois fusos dobraram-se nos ramos, ficando pendurados at� ao ch�o como dois
trapos enormes.
- Pobre Washington! - exclamou O�Donnell, com um acento de dor.
- Acabou-se - respondeu o engenheiro com um suspiro.
- Vamos descer, Mister Kelly?
- Est� ferido?
- N�o, Senhor.
- Para terra, ent�o.
T�nham-se agarrado aos ramos de uma �rvore de dimens�es colossais, um velho
embondeiro. Deslizaram pelos ramos que se curvavam at� ao ch�o e deixaram-se cair
no meio de umas moitas cerradas. Iam levantar-se, quando viram a ca�rem-lhes em
cima trinta ou quarenta homens muito altos, da cor da raiz do alca�uz, cobertos de
poucos andrajos e armados de lan�as e espingardas muito compridas e de um modelo
antigo. A agress�o foi t�o r�pida e inesperada, que O�Donnell e o engenheiro se
acharam reduzidos � impot�ncia antes de poderem usar as suas armas.
- O que � que isso quer dizer? - perguntou O�Donnell, furioso. -� assim que se
tratam as pessoas que caem do c�u, nestas ilhas? Larguem-me, bandidos!
204-
Os negros em vez de obedecerem apresaram os aeronautas ainda mais firmemente,
emitindo gritos formid�veis e esperneando como macacos que se divertem. Riam-se,
batiam-se o ventre, que ressoava como um tambor, e falavam sem parar, repetindo
ami�de a palavra: tubaba.
- Tubaba! - exclamou O�Donnell. - O que � que quer dizer? Est� a perceber
alguma coisa, Mister Kelly?
- N�o, O�Donnell, mas talvez algu�m saiba franc�s, estes negros, de vez em
quando, t�m contactos com os traficantes da Seneg�mbia.
- Tente fazer-lhes perguntas. Tinha curiosidade em saber o que pretendem fazer
connosco.
- O que � que desejam de n�s? - perguntou o engenheiro, em franc�s.
Ouvindo aquela pergunta um negro grande, que tinha ao pesco�o uma lata vazia de
sardinhas de Nantes e na cabe�a um chap�u deformado e esfarrapado que parecia ter
pertencido a um oficial da marinha, respondeu na mesma l�ngua:
- Queremos levar-vos perante Umpane.
- Quem � esse Umpane?
- O rei da ilha.
- Como � que se chama esta ilha?
- Orango.
- Armaram-nos uma emboscada?
- Vimos-vos cair e viemos para c� a correr para comer o p�ssaro que vos levava.
O engenheiro rebentou numa gargalhada.
- Vai l� comer o nosso p�ssaro - disse.
- Fugiu? Vejo s� a pele dele.
- Sim, fugiu depois de se ter livrado da sua primeira pele - disse o engenheiro
continuando a rir. - Para onde vamos agora?
- Para a tabanca de Umpane.
- Ent�o levem-nos at� ele.
A uma ordem do negro que parecia ser o chefe, a companhia p�s-se em marcha,
circundando os dois aeronautas, a quem tinham tirado as armas, e levando os restos
do bal�o depois de os ter cortado em longas tiras. Abrindo caminho entre as moitas
cerradas que estor-
205 -

vavam o bosque, e dando voltas e mais voltas entre os troncos gigantescos dos
embondeiros, das palmeiras e das mangueiras que cresciam nas margens dos pauis,
depois de meia hora chegaram a uma aldeia situada a pouca dist�ncia das margens do
oceano e composta por uma centena de cabanas mais ou menos amplas e por longas
constru��es que pareciam armaz�ns. Ouvindo os gritos da companhia, uma multid�o de
negros precipitou-se para fora das cabanas, levando ramos acesos e rodeando os
prisioneiros sem demonstrar, por enquanto, inten��es hostis. Os gritos tornaram-se
t�o agudos, que o engenheiro e O�Donnell foram obrigados a tapar os ouvidos.
- Que concerto! - exclamou o irland�s, mais chateado do que assustado.
- Uma banda de macacos gritantes n�o faria mais.
- Onde est� o rei? - perguntou o engenheiro ao negro de chap�u.
- Al�m - respondeu apontando uma grande cabana circular, defendida por uma
pali�ada de bambus e encostada a um pomar de laranjeiras.
- Leva-me at� ele.
O negro e a sua escolta repeliram a multid�o com uma saraivada de cacetadas e
levaram os aeronautas para a grande cabana. O rei, sem d�vida informado da sua
chegada, esperava-os � porta.
Era um negro feio de trinta e cinco ou trinta e oito anos, com fei��es ferozes, os
olhos obl�quos que reflectiam a duplicidade da alma, o nariz curvo como o bico de
um papagaio e a tez de um preto brilhante perfeito. Tinha nas ancas uma saiazinha
decorada com contas de vidro, com dentes de animais selvagens e caudas de macaco,
nas pernas umas botas de cano alto rotas, na cabe�a uma cartola velha, amachucada e
sem aba, decorada com etiquetas, com latas de sardinhas, e na m�o uma batuta de
chefe de banda militar. Enquanto esperava pelos estrangeiros, ro�a com vis�vel
satisfa��o um bocado de sab�o perfumado. Vendo os dois aeronautas, foi ao encontro
deles seguido de v�rios dignit�rios e de alguns guerreiros armados de velhas
espingardas, e olhou-os durante uns instantes com curiosidade, depois interrogou o
chefe da tropa, o negro grande de chap�u. Vendo que a conversa��o se estava a
demorar muito e n�o entendendo o que esta-
206-

vam a dizer, o engenheiro avan�ou e pergumtou. - O que deseja Vossa Majestade


negra?
- Nada por enquanto - respondeu o negro de chap�u. - Amanh� o grande sacerdote
decidir� o vosso destino.
- O que queres dizer com isso? � a liberdade incondicional o que n�s
reclamamos, sendo n�s homens livres; ao teu rei nada devemos: deixe-nos portanto ir
� nossa vida.
- Decidir� o grande sacerdote.
- Estou-me nas tintas para o vosso sacerdote.
- V�, branco, que tu aqui �s estrangeiro e que os Bijag�s s�o potentes.
Naquele instante do lado do oceano ressoou uma detona��o, que parecia produzida por
um pequeno canh�o. O engenheiro e O�Donnell viraram-se para aquele lado, enquanto
os negros emitiam gritos agudos, e sob a p�lida lua, que ent�o se erguia no
horizonte, viram acostar-se o cutter que se tinha dirigido para o Washington para o
socorrer enquanto este estava a tombar nas ondas.
- Estamos salvos - gritou O�Donnell.
Uma voz argentina, mas aguda, veio do pequeno navio:
- Mister Kelly...! Mister O�Donnell...
- Walter! - exclamaram os aeronautas.
Um homem branco, armado com uma espingarda e rev�lveres, desembarcara e avan�ava
rapidamente para os negros, seguido do grumete e de oito negros armados com
espingardas de carregar pela culatra.
- Para tr�s! - gritou em portugu�s. - Onde est� Umpane?
Os Bijag�s, que pareciam conhec�-lo, abriram alas e o homem branco avan�ou para os
aeronautas surpreendidos, estendendo a m�o e dizendo:
- Estou feliz por libertar-vos destes canalhas, Mister Kelly e Mister
O�Donnell. Agora vou resolver o assunto.
- Obrigado, Senhor - responderam os dois aeronautas, vivamente comovidos e
apertando-lhe a m�o.
- Sei quem s�o, - respondeu o desconhecido - e de onde v�m, e sabia-o antes de
recolher o vosso grumete. A vossa audaciosa empresa era conhecida at� nas costas
africanas.
207-

Depois, enquanto o engenheiro e o irland�s abra�avam o grumete, o desconhecido


dirigiu-se a Umpane, dizendo-lhe com voz brusca:
- � assim que tratas os meus amigos? Vou ter que resolver-me a deixar de
arribar � tua ilha e ir vender noutro s�tio a minha araca e a minha p�lvora.
- Mas estes homens ca�ram do c�u - disse o rei, tamb�m em portugu�s. -
Pertencia-te porventura aquele p�ssaro?
- Sim, era meu - respondeu o branco com grande seriedade.
- Ent�o vais mandar um ao teu amigo Umpane?
- Na pr�xima viagem hei-de trazer-te um.
- E n�o ir� fugir deixando-me a pele?
- Ensinar-te-ei a maneira de o impedir de fugir. Mas tu tens que entregar-me
estes dois brancos que s�o meus amigos.
- Permiti-lo-�o as divindades da ilha?
- Interroga-as.
A um aceno do rei compareceu um velho negro, que se tinha apressado a tapar-se com
um bocado de seda do Washington, ornando-o com caudas de macaco, dentes humanos,
lascas de tartaruga e contas de vidro. Na cintura tinha um fac�o, que parecia ter
sido afiado recentemente.
- O que � que vai acontecer, Senhor? - perguntou o engenheiro ao portugu�s.
- Vai-se degolar um pobre galo, Mister Kelly - respondeu-lhe.
- E o que � que o galo tem a ver connosco?
- Estes negros supersticiosos julgam que as divindades da ilha habitam o corpo
de um galo, e manifestam as suas inten��es pelas contor��es da v�tima inocente. Se
o galo, ao debater-se, cair ao vosso lado, os deuses permitir�o que se v�o embora;
se se afastar, ent�o vai ser um caso s�rio. Felizmente conhe�o aquele matreiro do
sacerdote e com um presente farei com que as coisas corram bem.
- Tem a certeza?
- J� o mandei avisar que vai receber um dos meus rev�lveres.
Naquele instante foi trazida a v�tima. Era um grande galo todo preto, que fazia
esfor�os desesperados para libertar-se das m�os de dois altos dignit�rios que o
puxavam pelas patas e pela cabe�a. O
208 -

grande sacerdote trocou um r�pido olhar com o portugu�s, depois com uma facada
degolou a v�tima, que foi cair mesmo ao p� do engenheiro e de O�Donnell.
- As divindades protegem-nos, Umpane - disse o sacerdote com acento solene.
- Podem ir - disse o rei com certo desagrado. - Est�o livres. Mas apreendo as
vossas armas e a pele do grande p�ssaro.
- Deixamos-tas de boa vontade - disse o portugu�s.
Depois enquanto um dos seus homens oferecia ao grande sacerdote o rev�lver, disse:
- Apressemo-nos, Senhores. Aquele canalha de Umpane ainda � capaz de arrepender-se.
Os negros a um aceno do rei abriram alas, e os dois aeronautas, o portugu�s, o
grumete e a tripula��o dirigiram-se rapidamente para o cutter e embarcaram.
- Lembra-te do grande p�ssaro! - gritou Umpane.
- Vou mandar-to - respondeu o portugu�s rindo-se. - Vais ver como �
magn�fico...!
As �ncoras foram arrancadas do fundo, a mezena e a vela ao ter�o foram orientadas,
e o pequeno navio afastou-se rapidamente do perigoso arquip�lago, levando os her�is
daquela maravilhosa viagem realizada atravessando o Atl�ntico.
209-

Conclus�o

O portugu�s que os tinha recolhido era o Senhor Ant�o Cabreira, propriet�rio de uma
feitoria situada em Monrovia, capital da Rep�blica da Lib�ria, na costa da Serra
Leoa. Tinha acabado de traficar com os habitantes do arquip�lago de Bijag�s, com
quem tinha frequentes rela��es, e estava a voltar para a feitoria com um
carregamento de amendoins.
A not�cia da grande travessia do Atl�ntico tinha vindo ter �s costas trazida pelos
jornais europeus que chegavam a Monrovia pelo correio que faz o servi�o costeiro
entre o Senegal e as col�nias da Guin�. O bom portugu�s, avistando aquele enorme
bal�o vindo do oceano com tr�s homens a bordo imaginara logo que era o Washington e
apressara-se para ir logo socorrer os n�ufragos. Informado da persegui��o do
aer�stato por parte do cruzador ingl�s para capturar O�Donnell, o Senhor Cabreira
empenhou-se para ganhar aos ingleses. Em vez de se refugiar na costa africana ou
nas enseadas das ilhas fluviais mandou esconder os aeronautas no meio dos amendoins
e velejou arrojadamente para sul. � meia-noite a tripula��o assinalou o cruzador,
que procedia a toda a velocidade, ao longo da costa. Deixou-o aproximar-se e quando
viu que estava ao alcance da voz fez disparar umas balas de espingarda para chamar
a aten��o dos oficiais ingleses. Estes, compreendendo que o pequeno navio tinha
comunica��es a fazer, dirigiram-se para ele, perguntando o motivo daqueles sinais.
211 -

O Senhor Cabreira apressou-se a inform�-los que tinha visto, poucas horas antes, um
grande bal�o, com tr�s homens a bordo, pairar por cima das ilhas Bijag�s, depois
desaparecer para oeste, no meio do oceano. Os ingleses, que j� n�o sabiam onde
procur�-lo, ca�ram na armadilha e, n�o duvidando da boa-f� do portugu�s, aproaram
para oeste, afastando-se a toda a velocidade. Tendo-se livrado daquele perigo
pr�ximo, o portugu�s desfraldou a vela o mais que p�de e quarenta e duas horas mais
tarde desembarcou os aeronautas s�os e salvos no livre territ�rio da Rep�blica da
Lib�ria, que fica sob a protec��o dos Estados Unidos da Am�rica.
O tel�grafo anunciou ent�o aos povos da Europa e da Am�rica o grande acontecimento,
com todos os mais detalhados pormenores. Os �nimos comoveram-se vivamente e Sua
Majestade Brit�nica, n�o menos comovida do que os outros com as perigosas aventuras
vividas por aqueles arrojados aeronautas, que antes de todos tinham realizado
aquela grande travessia, dantes julgada imposs�vel, concedeu o perd�o a O�Donnell.
Tr�s semanas mais tarde, os amigos do engenheiro, que j� tinham recebido not�cias
dos pombos-correios e ganho enormes import�ncias, desembarcaram em Monrovia com um
transatl�ntico fretado para o efeito e conduziram de volta � p�tria o valente
aeronauta juntamente com os dois amigos.
Mister Kelly adoptou o pobre grumete, recolhido moribundo pela fome no enorme
oceano, e o corajoso O�Donnell. Diz-se que ele est� a planear outra arrojada
tentativa juntamente com os seus valentes companheiros, e que est� a fazer
frequentes ascens�es na sua vivenda principesca, situada nas margens meridionais do
Ont�rio, a poucas milhas das cataratas do Ni�gara.
Fala-se vagamente de uma viagem ao P�lo de bal�o. Ser� verdade? N�o sabemos, mas
parece que o arrojado engenheiro, questionado a esse respeito, n�o negou: veremos.
212 -

POSF�CIO

Viagem sobre o Atl�ntico em Bal�o � considerado um romance menor dentro da produ��o


salgariana, de que se costumam destacar sobretudo os grandes ciclos de aventuras,
como os Piratas da Mal�sia, os Cors�rios das Antilhas e das Bermudas, ou o ciclo do
Far West. �, no entanto, um romance capaz de despertar o interesse, cont�m
ingredientes t�picos das narrativas de aventuras, juntamente com um amplo leque de
informa��es enciclop�dicas que abarcam a geografia, a etnografia, a hist�ria, as
ci�ncias, com elementos de fic��o proto-cient�fica � mistura. O mundo portugu�s,
numa perspectiva hist�rica e m�tica, marca uma presen�a relevante nesta obra de
Salgari, tanto pela refer�ncia reiterada �s terras povoadas ou colonizadas pelos
portugueses como pelo papel fundamental desempenhado por Ant�o Cabreira no desfecho
do romance.
N�o se trata, ali�s, de caso isolado na obra do autor veronense: s�o v�rias as
personagens portuguesas que surgem nos seus romances, a partir do companheiro do
c�lebre Sandokan, Yanez de Gomera, que encarna um modelo europeu em n�tida
contraposi��o com o imperialismo brit�nico. Mas h� mais exemplos emblem�ticos:
Diogo �lvares Correia, personagem hist�rica que ganhou dos tupinamb�s da Ba�a o
apelido de Caramaru (�filho do trov�o�) por usar espingarda, inspirara em 1904
L�uomo di fuoco. Em Portugal o romance saiu em dois volumes - opera��o editorial
que n�o era ins�lita naquela altura no caso de
213-

uma obra exceder as p�ginas previstas por cada volume da colec��o em que se inclu�a
- intitulados respectivamente Na Costa do Brasil e O Homem de Fogo. E, s� para
citar mais uma ocorr�ncia, em A Costa de Marfim tamb�m � um portugu�s, Ant�o
Carvalho, quem acompanha o protagonista, neste caso o italiano Alfredo Lusardo,
tendo um papel de destaque ao longo do romance e confirmando as conota��es
positivas que, regra geral, Salgari atribui aos portugueses, n�o faltando sequer a
disponibilidade destes ao contacto com culturas diferentes, como demonstra a
liga��o de Carvalho com uma amazona1. Caracter�sticas recorrentes das personagens
portuguesas em Salgari s�o a coragem, a lealdade e a esperteza, que tamb�m o Ant�o
Cabreira de Viagem sobre o Atl�ntico em Bal�o revela; como sugere Paulo Varela
Gomes num belo artigo, os portugueses s�o para Salgari �uma esp�cie de expatriados
rom�nticos� espalhados pelo mundo2.
Nem sempre, como � evidente, os nomes dos portugueses criados por Salgari s�o
plaus�veis, tanto que nas vers�es publicadas pelo editor lisboeta Romano Torres o
amigo de Sandokan para maior coer�ncia muda de nome e passa a ser Gast�o de
Sequeira; de forma an�loga na presente tradu��o optou-se por aportuguesar em
Cabreira o apelido original (Cabrera), na esteira da tradi��o consolidada. De
resto, ficam por estudar as fontes de Salgari para a �rea portuguesa, embora se
saiba que, na falta de melhores recursos, o autor tirava inspira��o de top�nimos
ex�ticos, convertidos por ele em antrop�nimos, sem d�vida sugestivos para os
leitores italianos.
Quanto �s terras que s�o ou foram no passado do dom�nio portugu�s e que aparecem no
romance, Mister Kelly e o irland�s O�Donnell sobrevoam sucessivamente a Madeira,
Cabo Verde e a Guin�-Bissau; � exactamente no arquip�lago dos Bijag�s que a viagem
a�rea termina. Mas o imagin�rio portugu�s � chamado em causa inclusive na evoca��o

1 Para uma resenha mais ampla, ainda que incompleta, das personagens
portuguesas na narrativa de Salgari, remete-se para Jo�o Alarc�o, �Salgari e a
aventura portuguesa dos 7 mares, in Magazine, Janeiro 2007, pp. 92-97.
2 Paulo Varela Gomes, �A fama, a morte e as vidas de Salgari�, in P�blico, 22
de Abril de 2007.
214 -

da Ilha das Sete Cidades, que Salgari tamb�m apelida de S�o Bernardo, e da lenda de
Fern�o Dulmo (historicamente, um dos flamengos estabelecidos nos A�ores no �ltimo
quartel do s�culo XV). Note-se que � ilha lend�ria Salgari consagra igualmente um
conto intitulado L �isola delle sette citt� (A Ilha das Sete Cidades), tamb�m
conhecido como L �isola dei Mar dei Sargassi (A Ilha do Mar dos Sarga�os).
Muito espa�o � dedicado � Madeira, raz�o por que este romance se prop�e agora nesta
colec��o. A primeira parte do cap�tulo XXI apresenta e descreve o arquip�lago, que
� imediatamente associado � �excel�ncia dos seus vinhos, que t�m fama mundial�. No
entanto, a refer�ncia ao c�lebre vinho surge ainda no in�cio do cap�tulo XIX,
quando os dois protagonistas comentam a possibilidade de ir parar �s Can�rias ou
nos seus arredores e O�Donnell pensa logo que seria uma boa oportunidade para
tragar uma garrafa de �excelente vinho da Madeira�.
O arquip�lago � observado do c�u, fornecendo-se dados sobre a sua geografia e sobre
alguns elementos da sua hist�ria, sem deixar de relatar o mito da descoberta da
Madeira protagonizado pelos dois amantes ingleses Robert Machim (que Salgari chama
Macham) e Ana de Arfet. Este mito, como � sabido, vem a lume no segundo livro de
Saudades da Terra de Gaspar Frutuoso, que se ter� baseado numa Rela��o
quatrocentista de Francisco Alcoforado, e na Epan�fora Amorosa de Francisco Manuel
de Melo, que aproveita uma c�pia do s�culo XVII do mesmo texto. Mas vale a pena
registar que, em It�lia, tamb�m o placentino Giulio Landi propusera uma vers�o do
mito na sua Insu-lae Materiae Descriptio, escrita por volta de 1534
Amplo espa�o � dedicado ao j� prenunciado vinho, incluindo alguma especula��o
acerca das poss�veis raz�es da sua extraordin�ria qualidade, e os pr�prios
navegadores portugueses que chegaram � Madeira s�o invocados apenas para justificar
a excepcional fertilidade do terreno. Pelas palavras de Mister Kelly, �
reconstru�da com algum pormenor a hist�ria da vinicultura madeirense, n�o faltando
a refer�ncia a enxertos vindos de Chipre, ao aparecimento do oidium tuckeri e ao
subsequen-

3 Cfr. Silvano Peloso, Al di l� delle Colonne d�Ercole. Madera egli arcipelaghi


atlantici nelle cronache italiane di viaggio dett�Et� delle Scoperte, Viterbo,
Sette Citt�, 2004.
215-

te plantio de videiras americanas. Para atestar a consagrada celebridade do vinho


da Madeira, Salgari recorre � autoridade do veneziano Alvise da Ca� da Mosto (ou
Lu�s Cadamosto, na tradi��o portuguesa), que, segundo Ned Kelly, ainda em 1445
teria dado a conhecer a qualidade e fartura dos vinhos madeirenses. Na realidade, a
primeira expedi��o de Ca� da Mosto ao servi�o do infante D. Henrique s� ocorreu dez
anos mais tarde do que a data referida por Salgari, tendo ele partido de Cabo S�o
Vicente rumo � Madeira a 22 de Mar�o de 1455 4.
As imprecis�es salgarianas n�o constituem por�m uma novidade, como a cr�tica j�
teve v�rias oportunidades de demonstrar; mas elas n�o prejudicam a apraz�vel
leitura do texto, surpreendente enquanto reposit�rio de tantas informa��es
enciclop�dicas. As imprecis�es emergem neste romance sobretudo a n�vel de
antropon�mia e topon�mia, embora sejam de ter em conta discrep�ncias procedentes da
�poca em que o romance foi escrito. Algumas das diverg�ncias entre o nome utilizado
por Salgari e o de uso corrente na l�ngua portuguesa, possivelmente devido a uma
transcri��o manual sucessivamente mal interpretada, respeitam ao cap�tulo
parcialmente dedicado � Madeira; por isso, considerando o destinat�rio do texto
vertido, optou-se por uma adapta��o de que � for�oso dar aqui conta: o Pico Ruivo
surge no texto original como Ruino; relativamente aos antrop�nimos, al�m do caso j�
apontado de Machim, o navegador Teixeira � referido como Fescevra.
A presente edi��o, que coincide, al�m do mais, com uma fase de redescoberta e
valora��o das obras de Salgari numa perspectiva p�s-colonial e de estudos
culturais, visa restituir aos leitores portugueses um romance que de alguma forma
lhes pertence, fornecendo pela primeira vez uma tradu��o integral da obra. A
primeira tradu��o portuguesa deste romance5, sob o t�tulo O Atl�ntico em Bal�o,
remonta

4 A redac��o das �navega��es� de Cada mosto constam remontar � d�cada de 1560.


As primeiras edi��es impressas encontram-se em Paesi novamente retrovati et novo
mondo da Alberico Vesputio florentino intitolato, de Fracanzio de Montalboddo,
publicado em Vicenza em 1507, e em Delle navigationi et viaggi, de Giovanni
Battista Ramusio, publicado em Veneza em 1550.
5 Emilio Salgari, O Atl�ntico em Bal�o. Romance de Aventuras (vers�o directa do
italiano de Henrique Marques), Lisboa, Romano Torres, s.d.
216 -

aos come�os da d�cada de 30 e, de acordo com uma pr�tica habitual naquela �poca,
apresenta supress�es consistentes, principalmente nas digress�es de teor
enciclop�dico como a descri��o da febre-amarela que abre o cap�tulo XVI ou o longo
di�logo sobre a hist�ria da aeros-t�tica no in�cio do cap�tulo XIX; a entidade
dessas supress�es por vezes obrigou o tradutor � adapta��o do texto.
Dessa primeira vers�o portuguesa existe ainda uma segunda edi��o6, onde se verifica
uma actualiza��o a n�vel ortogr�fico e, mais episodicamente, lexical; da primeira
vers�o, que se conserva quase perfeitamente, registam-se revis�es pontuais,
incluindo interven��es nos t�tulos dos cap�tulos, e novas supress�es. Em virtude da
revis�o e dos pequenos cortes efectuados, cumpre-se nesta segunda edi��o um
processo de concentra��o ainda maior, no sentido de eliminar tudo o que possa ficar
omisso a fim de tornar mais compacto o romance. As novas supress�es t�m como alvo
sobretudo os pormenores da corrida a�rea do Washington e envolvem inclusivamente o
remate do romance.
J� a partir da primeira edi��o portuguesa, tamb�m s�o alvo de supress�o amplos
trechos que supostamente interessariam ao leitor portugu�s, tal como a ampla
descri��o da Madeira. Em ambas as edi��es portuguesas � mantida a refer�ncia ao
arquip�lago ou � ilha no t�tulo do cap�tulo: na primeira o t�tulo � �Madeira�, na
segunda � mais especificadamente �A ilha da Madeira�; mas a descri��o e as
explica��es dadas por Mister Kelly sobre o arquip�lago reduzem-se a poucas linhas:
�Aquelas ilhas eram o grupo da Madeira, not�vel pela delicadeza dos seus vinhos que
gozam de fama mundial. Desfruta-se nessas ilhas uma primavera eterna e muitos
doentes v�o ali procurar rem�dio aos seus males�. O relevo dado por Salgari ao
arquip�lago madeirense � completamente anulado nessas edi��es, tanto que o t�tulo
do cap�tulo XXI acaba por resultar desmedido em compara��o com a efectiva presen�a
das ilhas no mesmo.
Caso an�logo acontece no cap�tulo anterior, cujo t�tulo remete para �a ilha
misteriosa�, mas que � cortado logo antes da passagem que no
6 Emilio Salgari, O Atl�ntico em Bal�o. Romance de Aventuras (tradu��o de
Henrique Marques), 2.3 ed., Lisboa, Romano Torres, 1966.
217 -

original reproduz o di�logo entre Ned Kelly e Harry O�Donnell sobre essa ilha.
Trata-se, como se descobre pela presente edi��o, da Ilha Perdida que tantas
hip�teses e buscas inspirara na �poca das grandes navega��es portuguesas. Salgari
chama-a S�o Bernardo, provavelmente por asson�ncia e influ�ncia da tradi��o da
Navigatio Sancti Brandani, vulgarizada em portugu�s na Navega��o de S�o Brand�o, e
sobrep�e-na � lenda da Ilha das Sete Cidades, evocada pelo conto de Mister Kelly.
Mais pr�ximo de Portugal do que Salgari deixa supor � a pesca do bacalhau na Terra
Nova a que se alude e que se descreve respectivamente nos cap�tulos V e VI. Embora
os portugueses n�o sejam aqui mencionados, na altura em que Salgari escreve eles
tamb�m se deslocavam � Terra Nova na �poca apropriada e se serviam de d�ris,
pequenas embarca��es de fundo chato, que podiam ser facilmente empilhadas a bordo
do �navio-m�e� pelo facto de os acess�rios serem desmont�veis. No s�culo XIX os
d�ris substitu�ram os escaleres, que eram usados anteriormente para cobrir uma �rea
mais ampla durante a pesca, aumentando assim o rendimento das frotas. Os escaleres
levavam v�rios pescadores, ao passo que os d�ris costumavam transportar apenas
dois, como refere Salgari. No entanto os d�ris portugueses levavam um �nico
pescador, mesmo quando inexperiente, que tamb�m era o �capit�o� do seu d�ri7.
Deste romance de Emilio Salgari circularam - e ainda circulam
- em It�lia vers�es que cont�m algumas variantes. Numa delas, diferente da que
foi utilizada para a presente edi��o8, a devo��o pelo vinho de Madeira �
amplificada num minucioso par�grafo que antecede os coment�rios acerca da
celebridade do vinho nos s�culos. Pergunta o irland�s O�Donnell se existe apenas
uma variedade de Madeira, e logo o douto engenheiro responde negativamente,
esclarecendo com grande precis�o:

7 Cfr. Comiss�o Nacional para as Comemora��es dos Descobrimentos Portugueses,


Terra Nova, Terra do Bacalhau / Newfoundland, the Land of Cod, Lisboa, C.N.C.D.P.,
2001.
8 A presente tradu��o baseou-se na edi��o italiana de Olivares (Mil�o, 1994).
Reproduz outra vers�o a mais recente edi��o italiana de Fabbri (Mil�o, 2002), de
que � retirado o excerto mais abaixo.
218-

H� o tipo Malvasia, que se obt�m de uvas da cor do ouro e que se paga mil e
quinhentas liras por pipa; o Sercial, que se obt�m de uma casta origin�ria do Reno
e que se diz ser o vinho melhor e mais espirituoso; o Boal, que se vende no Funchal
por mil e oitocentas a dois mil e quinhentas liras por pipa; a Tinta, que acabada
de apanhar � preta mas depois fica amarelada; o Verde-lho, que � muito claro, e o
Madeira comum, o mais abundante e que se pode comprar por quinhentas liras por
pipa, mas tamb�m pode custar tr�s vezes esse pre�o.
� com esta devo��o e pormenor que Salgari aplica a sua formid�vel capacidade
descritiva � ilha, aos seus mitos e a um dos seus produtos mais conhecidos pelo
mundo fora, que o autor certamente apreciava; � pelas vias da fic��o narrativa que
consegue aproximar-se de mundos que na realidade nunca visitara, criando pontes que
os seus leitores ainda podem atrever-se a atravessar.

Vanessa Castagna
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�ndice

Pref�cio............................5
Cap�tulo I - Uma Surpresa para a Pol�cia Canadiana.......17
Cap�tulo II - O Feniano....................25
Cap�tulo III - O Bal�o de Mister Kelly..............33
Cap�tulo IV - A Ca�a ao Washington..............41
Cap�tulo V - A Pesca do Bacalhau...............47
Cap�tulo VI - Sobre o Banco da Terra Nova...........53
Cap�tulo VII - No Meio do Atl�ntico...............59
Cap�tulo VIII - As Grandes Ascens�es..............67
Cap�tulo IX - Arrastados para o Equador............75
Cap�tulo X - Um Polvo Gigante.................83
Cap�tulo XI - O Transatl�ntico.................89
Cap�tulo XII - O Furac�o....................97
Cap�tulo XIII - A Atl�ntida..................105
Cap�tulo XIV - As Calmas Tropicais..............113
Cap�tulo XV - O Navio dos Mortos..............121
Cap�tulo XVI - Um Salto no Oceano.............129
Cap�tulo XVII - Um Drama nas Ondas............137
Cap�tulo XVIII - O Assalto dos Tubar�es...........145
Cap�tulo XIX - O N�ufrago..................149
Cap�tulo XX - A Ilha Misteriosa................157
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Cap�tulo XXI - A Madeira...................165


Cap�tulo XXII - A Jangada dos N�ufragos...........173
Cap�tulo XXIII - Os �ltimos Esfor�os do Washington.....181
Cap�tulo XXIV - A Costa Africana...............187
Cap�tulo XXV - A Persegui��o................195
Cap�tulo XXVI - As Ilhas Bijag�s...............203
Conclus�o..........................211
Posf�cio...........................213
222 -