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Rosales Escalante, Elías.

Tanques sépticos. Conceptos teóricos base y aplicaciones.


Tec­no­lo­gía en Mar­cha. Vol. 18 N.˚ 2 Especial.

Tanques sépticos. Conceptos teóricos


base y aplicaciones
Elías Rosales Escalante 1

Palabras clave y la desacreditan. El trabajo realizado


tiene una breve introducción de lo que
Tratamiento doméstico, tanque séptico,
es la técnica: tanques sépticos y cada
infiltración, lodos.
uno de los elementos que la componen y
que intervienen en este proceso sanitario
Resumen de tratamiento. Revisa un procedimiento
racional para calcular el volumen del tanque,
Se ha trabajado en conocer de mejor
se trata sobre las pruebas de infiltración y
manera el funcionamiento de la técnica
del procedimiento apropiado que también
de los tanques o fosas sépticas y de otras
debe seguirse para el tratamiento de los
técnicas similares utilizadas para el
lodos por extraer periódicamente.
tratamiento individual de desechos líquidos
domésticos. El trabajo se ha centrado en
estas técnicas porque en la actualidad Introducción
un alto porcentaje de las viviendas de
este país, y de la región centroamericana, Este sistema individual para el tratamiento
están conectadas a un tanque séptico. Por de aguas residuales producidas por familias
ello, y con el vivo propósito de contribuir que habitan en zonas residenciales poco
con mejores prácticas en el campo de pobladas, en ciudades donde no existe
la construcción se preparó, producto de acceso a otros sistemas colectivos de
las investigaciones, un documento sobre tratamiento, es también utilizado para el
tanques o fosas sépticas. Esto se realiza tratamiento de efluentes provenientes de
en procura de un mejor funcionamiento instituciones como escuelas y hospitales de
de una técnica sanitaria muy utilizada pequeñas comunidades. Es un sistema de
que por la sencillez que la caracteriza o lo tratamiento apropiado para lugares donde
simple de esta, se ha llegado a tergiversar se cuenta con abastecimiento domiciliar
su función y en consecuencia se han de agua (cañería); donde el agua llega
acumulado, con esas malas prácticas de en forma permanente y suficiente. Este
conceptualización y construcción, una sistema puede recibir tanto el agua con
serie de defectos que la hacen ineficiente los excrementos humanos como aquella

1 Ingeniero sanitario, catedrático-investigador; CIVCO-ITCR. Apdo. 159-7050. Cartago, Costa Rica.


Teléfono: (506) 550-2311. Correo electrónico: erosales@itcr.ac.cr

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darse una primera descomposición de la
materia, por las condiciones anaerobias
Zona de sedimentación y la biodigestión lograda, se entra en
y de biodigestión lo conocido como un avance de una
siguiente etapa biológica de tratamiento.
Zona de
El buen funcionamiento de estos
infiltración
tanques sigue los principios básicos de
la sedimentación, debiéndose entonces
guardar entre otras razones, una relación
de 1:3 entre el ancho y la longitud de la
unidad que se construya; así como una
profundidad mínima de 1,0 m. En estos
Para la técnica del tanque séptico es fundamental tanques se definen varias capas. La zona
la capacidad de infiltración del terreno y no solo las de almacenamiento, en el fondo, sitio
dimensiones del tanque. para la acumulación de los sólidos o
lodos; en el tramo intermedio (zona de
sedimentación) se ubican los líquidos
proveniente de cocinas y baños (aguas con materia orgánica disuelta, sobre
residuales, más aguas servidas). estos se encuentran las grasas o natas
y por último se tiene el espacio libre
Es un sistema que utiliza la capacidad apropiado para que se ubiquen los gases
que tiene el suelo para absorber. Por lo producidos por el proceso anaerobio
tanto, su buen funcionamiento depende de descomposición de la materia. El
de que el tanque sedimentador cumpla material sedimentado (los sólidos) forma
apropiadamente con la retención de los una capa de lodos o fango en el fondo del
sólidos más pesados y de las grasas, depósito, que degrada biológicamente
así como de que los terrenos donde se por el tiempo de permanencia y la acción
colocan estos sistemas de tratamiento de los microorganismos. Es un producto
tengan la capacidad de permitir que se que debe extraerse periódicamente.
infiltre el agua.
Las figuras de entrada y salida son
El uso de este sistema de tratamiento muy importantes. Deben colocarse T’s
se define después de realizar pruebas con prolongaciones y el largo suficiente
de infiltración y conocer la capacidad
de absorción del suelo. Y cuando en la
comunidad o ciudades vecinas también
se cuenta con los procedimientos y
sistemas para la remoción, recolección y
tratamiento de los lodos producidos.
El sistema de tratamiento para aguas
residuales, conocido como tanque séptico,
consiste entonces, en tres etapas:
La primera es el tanque, el cual es
un sedimentador de las partes gruesas Una mejor sedimentación se obtiene
que van al fondo y donde las partículas al proporcionar el tanque en una relación
livianas y las grasas se acumulan en la ancho:largo igual a 1:3. Así como,
al establecer una profundidad mínima
parte superior. En el tanque, al darse
de 1,0 m para los líquidos, serán posibles
la acumulación de partículas, se define de mejor manera las acciones
una primera etapa de tratamiento, y al de biodigestión.

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como para que sus puntos más bajos con el propósito de permitir la
se ubiquen en la parte baja, en la capa evapotranspiración que se obtendrá
de “solo” los líquidos, pero sobre la de la actividad biológica que se debe
zona de almacenamiento de lodos. Los desarrollar y la interacción de esta etapa
gases del tanque se evacuarán por la con los rayos solares que podrían incidir
parte superior de esas T’s de entrada en esa zona.
y salida, y viajarán hacia las tuberías
La tercera etapa se refiere a la remoción,
de ventilación que debieron colocarse
tratamiento y disposición de los lodos.
en las tuberías de evacuación, en las
De cualquier sistema de tratamiento que
edificaciones, o por las tuberías que van
se aplique a los líquidos que evacuan
a los drenajes hacia los estratos sobre el
excrementos u otros desechos orgánicos,
campo de filtración.
siempre se obtendrá como materia básica
La segunda etapa es la que se cumple sedimentada o mineralizada lo que
con el drenaje. En esta etapa se dan dos comúnmente se llaman lodos. Los lodos
situaciones: una de ellas es la continuación son los sólidos que se han separado de
del tratamiento secundario, por medio de las aguas contaminadas, y que por lo
la biodegradación de la materia orgánica general se depositan en el fondo de los
disuelta en el efluente del tanque. Este sistemas de tratamiento integrados a
proceso es realizado por las bacterias cantidades de agua que ahora forman
adheridas a las piedras; la otra situación, parte de su consistencia. Los lodos son
es la que representa la capacidad de una masa acuosa, semilíquida. Por su
absorción del terreno existente. concentración de materia y de bacterias,
en la mayoría de los casos, son más
contaminantes que las mismas aguas que
los traían.
En un tanque séptico los lodos se ubican
en dos secciones principales: algunos
son pesados y se depositan en el fondo de
los tanques, otros, de origen grasoso, son
livianos y flotan como “natas” sobre las
zonas o capas antes mencionadas.

Lo correcto es colocar materiales de


diferentes tamaños menores sobre la Prueba de infiltración
piedra y tubería del drenaje y NO la Las pruebas de infiltración se realizan con
colocación de plásticos. En el drenaje el propósito de determinar la aceptabilidad
se cuenta también con procesos o rechazo del sitio escogido como la zona
microbiológicos por lo que las bacterias
donde se tendrá colocado el subsistema
transpiran y el sol colabora en los
procesos de evaporación. de drenaje, que complementa el proceso
de tratamiento de aguas que se realiza
en forma individual, por medio de un
Los drenajes, para este sistema de tanque séptico. Con los resultados de esta
tratamiento individual se deben construir prueba, es posible saber si el agua que
con piedra en tamaños entre 7 y 10 cm haya pasado por las etapas de tratamiento
(aportan mayor superficie de contacto será absorbida o no, por el terreno.
y menos vacíos que la “piedra bruta” Esta prueba consiste en hacer mediciones
o de gran tamaño tradicionalmente o lecturas directas en el sitio donde
usada) y sin la colocación de plásticos, estará colocado el sistema de filtración

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Para esta prueba se requiere que el
trabajo de campo se realice en dos etapas.
La primera consiste en la apertura o
preparación del o los agujeros de prueba
y de la acción de saturación del suelo
interno de ese agujero. La segunda
etapa, es aquella que se realiza cuando
se toman lecturas o datos de campo;
El agujero para hacer la prueba de esta segunda etapa se realiza luego de
infiltración se coloca en un extremo de haber saturado apropiadamente el suelo
la gaveta o excavación, lo que permite en el agujero del sitio donde se hace
a la persona que ejecute la prueba la prueba; por lo general, esto sucede
acomodarse de mejor manera para muy temprano al día siguiente de haber
realizar las lecturas requeridas. realizado la primera etapa.
Es complemento básico de esta prueba
requerido. Es una prueba con la que la realización de exploraciones a mayor
se pretende conocer las velocidades en profundidad, con el propósito de verificar
que el agua se infiltra en ese terreno. El la existencia o no de agua subterránea.
procedimiento por seguir, mide cambios Los niveles del agua subterránea en un
en la profundidad del nivel del agua que campo de infiltración deben ubicarse a
se coloca en el agujero de prueba, durante por lo menos 2,0 m más abajo del fondo
el tiempo especificado para el trabajo que vayan a tener las zanjas de drenaje o
que interesa. Con esos valores o datos de el fondo de los pozos de absorción.
campo, se procede a realizar los cálculos
matemáticos requeridos, utilizando
también en ello referencias técnicas en
las que se encuentran caracterizaciones
previas efectuadas a diferentes tipos de
suelo, de manera tal que con el trabajo
de cálculo se inducen y concluyen las
características del sitio en estudio. Con
los resultados de la aplicación de esta
prueba, al conocerse las características La lectura final en uno de los lapsos de
de cada suelo, es posible calcular las prueba se hace también a partir de la
dimensiones del drenaje por utilizar en misma referencia fija colocada y cuando
cada caso. Esto es, longitud y sección el nivel del agua estará ahora más bajo.
transversal de zanjas o profundidad y Para la siguiente lectura, si es necesario,
diámetro de pozos de absorción. se coloca más agua en ese agujero.

Una descripción breve de lo que es


necesario continuar haciendo para
definir la longitud y sección transversal
de las zanjas requeridas, es la siguiente:
- Con la tasa de filtración T obtenida
(min/cm) del terreno se deduce, de
normas vigentes, la velocidad máxima
La lectura inicial en uno de los lapsos de
de aplicación de aguas (m/s o litros/
prueba se hace a partir de una referencia
fija y con el nivel del agua alto.
(m2 * día)). Estas velocidades (v)

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han sido establecidas, para el caso de que es posible hacer entre el área
Costa Rica, por el Ministerio de Salud de absorción calculada (Ai) y
o por el Instituto Costarricense de ese dato de perímetro efectivo.
Acueductos y Alcantarillados (AyA). Quedando entonces por establecerse
- A este nivel del proceso de cálculo otra relación entre el valor de la
es necesario conocer la cantidad superficie por ocupar por todo el
de agua que estará aportando la campo de infiltración y la longitud
vivienda o el sistema en análisis; calculada de las zanjas. De esta
esto sería el volumen (Q) o aporte manera, se establecerá la separación
diario de aguas (litros/día). entre zanjas o el ancho requerido
- Con la comparación de los datos por la superficie total del campo de
anteriores, se deduce el área de infiltración pretendido.
absorción requerida en metros
cuadrados. Ai = Q/v
El volumen del tanque
- Adicionalmente, en este proceso de
cálculo para definir el campo de Uso de los ABC en la estimación
infiltración requerido, se aplican de la cantidad de agua por tratar
otros factores. Estos son coeficientes
que toman en consideración el efecto Sucede que los parámetros de diseño
de la lluvia y la limpieza o tipo de tradicionalmente utilizados para hacer
cobertura (solo zacate, adoquines, la estimación de las cantidades de agua
huellas de concreto, etc.) que tendrá que evacuará una vivienda, son más
la superficie donde estará colocada altos que aquellos nuevos parámetros
el área de infiltración. A partir de que ahora es posible estimar, gracias
las condiciones prevalecientes y la al uso en las viviendas o edificaciones
aplicación de esos coeficientes, se de artefactos ahorradores de agua. Esta
incrementa el valor anteriormente nueva condición hidráulico-sanitaria
calculado como área de absorción, y funcional representa una situación
para obtener en consecuencia como muy evidente para el caso de viviendas
nuevo dato, el valor de la superficie individuales o de conjuntos que utilicen
del terreno requerida para el campo
pequeños sistemas de tratamiento para
de infiltración que se busca.
sus desechos líquidos, como son los
- La geometría de ese campo de tanques sépticos.
infiltración calculado, se obtiene
al fijarse características como: el Hoy se cuenta con los artefactos de
ancho de zanja y la profundidad bajo consumo (ahorradores de agua),
de material filtrante graduado bajo los cuales popularmente son conocidos
las tuberías de drenaje. Según ese como los ABC. Existen inodoros
ancho y esa profundidad de material ahorradores que utilizan solo 6 litros de
bajo los drenes, también de normas agua por accionado (por descarga) y no
vigentes, se obtiene un factor de tanto como los 23 ó 14 litros utilizados
corrección con el que se fija un por los aparatos fabricados con viejos
nuevo parámetro, conocido como el conceptos. De manera semejante, ya se
perímetro efectivo (Pe). tienen en el mercado regaderas o duchas
- La longitud de las zanjas por para baño que utilizan menos de 10
utilizar se obtendrá de la relación litros/minuto.

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Un caso nuestro es la evidencia donde: “P” es la población o cantidad
lograda con la recopilación de datos, total de personas por atender; “q” el
por 6 meses antes y 6 meses después, caudal de aguas por tratar; y “th ” es
del gasto de agua en una familia el tiempo de retención hidráulica a
de 4 integrantes. Se analizaron los considerar para este proceso.
datos de su consumo previo, en una b) Volumen para biodigestión:
casa con artefactos tradicionales y ”d= (0,5)10-3 (P td)
luego, el consumo logrado al haberse donde: “P” es la población por
cambiado a otra casa donde se atender; “td ” es el tiempo de retención
instalaron ABC. Ambas casas fueron requerido para la biodigestión de la
construidas por la misma familia. materia orgánica, por calcular con la
El consumo promedio mensual, sin siguiente expresión: (td = 28 (1,035)35-
ABC fue de 25,67 metros cúbicos y el T), en función de la temperatura en
consumo promedio mensual con ABC grados Celsius estimada del agua
es de 18,83 metros cúbicos. El volumen por tratar.
ahorrado representa un 36,32% del
consumo actual. c) Volumen para el almacenamiento de
lodos digeridos:
-3
a = 10 r P(n-(t d / 365))
donde: “r” es un factor que caracteriza
Método racional para definir un las aguas y en consecuencia los lodos
tanque sedimentador/biodigestos que se producirán [esto es: cuando se
llevan al tanque séptico solo las aguas de
El procedimiento de cálculo con el inodoros: r = 30 lt/(pers-año); o cuando
que se apoya la determinación de las se envían todos los desechos líquidos de
dimensiones de los tanques sépticos toma una vivienda, r = 40 lt/(pers-año)]; “P”
en cuenta las indicaciones, producto de es la población por atender; “n” es el
las investigaciones realizadas por los período entre limpiezas o remoción de
señores Dr. D.D. Mara profesor de la lodos que se desea definir en años; “ td”
Universidad de Leeds, Inglaterra y el Dr. es el tiempo de retención requerido para
G.S. Sinnatamby, coordinador técnico del la biodigestión de la materia orgánica,
programa HÁBITAT, Naciones Unidades. por calcular con la misma fórmula
Producto de sus trabajos, ellos definieron anterior y en función de la temperatura
lo que llamaron procedimiento racional en grados Celsius estimada del agua
para el diseño de tanques sépticos para por tratar.
climas cálidos y tropicales. (Su trabajo
d) Volumen total de líquido en este
aparece publicado en The Public Health
tanque:
Engineer, N.º 14, 4 de octubre de 1986). 3
Con sus investigaciones ellos demuestran tl = s + d + a (m )

que los procesos anaerobios que se llevan


a cabo en un tanque séptico en regiones Operación y mantenimiento de un
con climas cálidos y de condiciones de tanque séptico
temperatura muy “parejas” a lo largo
a) Debe realizarse mantenimiento
de todo el año, permiten eficiencias de
preventivo mediante la inspección
remoción, en promedio equivalentes al
periódica de los tanques. Esta actividad
70% de la DBO y al 80% de los SS.
debe ejecutarse por lo menos una vez
De esta manera, se presenta lo siguiente: al año.
a) Volumen para sedimentación: b) Verificación del nivel de los lodos en
-3
s = 10 (P) (q) t h, el fondo: esto se hará a través de los

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Capacidad requerida
-- q = 162 l/(p-d) --

m3 según CANTIDAD PERSONAS


VOLÚMENES
(5) (6) (7) (8) (9) (10)
sedimentación 0,810 0,972 1,134 1,296 1,458 1,620
digestión 0,109 0,131 0,153 0,175 0,197 0,219
almacenamiento, n = 2 años 0,376 0,451 0,526 0,602 0,677 0,752
total 1,295 1,554 1,813 2,073 2,332 2,591

registros (T’s) a la entrada y salida inspeccionar el espesor de la capa


del tanque. Por ahí, para evitar la de natas. Se mide la profundidad a la
contaminación con las grasas, es que se encuentra la boca inferior de
posible medir la cantidad de lodos la T de salida y la profundidad de la
acumulados en el fondo del tanque: parte inferior de las natas.
introduciendo por las T instaladas,
una vara con un pedazo de tela o
mechas amarradas en toda la parte
por sumergir. De esta manera, por
impregnación es posible registrar
y medir la cantidad de lodos
acumulados en el fondo del tanque.

Otra labor requerida por el proceso de


operación y mantenimiento, es saber
hasta dónde llega el fondo de las natas.
Estas deben estar cuando menos 5 cm
sobre el nivel de la boca inferior del tubo
que prolonga la T de evacuación.

d) Ambas verificaciones de niveles se


Como parte de las labores de operación
y mantenimiento en un tanque séptico comparan con la posición de la boca
es muy importante conocer el nivel en de salida de aguas en el “niple”
el que se encuentran los lodos. Esto se inferior de la T de salida. La cercanía
hace a través de la T de salida. de las natas o espacio libre entre el
fondo de ellas y la salida de aguas,
no debe ser menor a 5 cm, y la
c) Verificación del espesor de la capa de cercanía, con esa salida, de la parte
natas flotando: en forma semejante, superior del acumulado de los lodos
con la ayuda de un instrumento como no debe ser menor a 20 cm.
una pieza de madera con un final
en “L” y por medio de los registros e) Debe hacerse la limpieza de los
o entradas superiores, se puede tanques al final del período de diseño

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(“n = número de años previsto del material extraído) para que se
para el almacenamiento”) o como realicen otros pasos de tratamiento.
consecuencia a una inspección previa h) Deben extraerse los lodos o sólidos
que indique la necesidad de llevar a depositados en el fondo del tanque
cabo tal función anticipadamente. y las natas que flotan. Para las
Esto es cuando las natas o los lodos labores de limpieza se utilizará la
están muy cerca de la boca de la apertura mayor ubicada en la tapa
T de salida y se esté corriendo el superior de los tanques. El primer
riesgo de que lodos o natas se vayan paso por realizar es mezclar el
hacia los drenajes. contenido del tanque para revolver
f) Deben realizarse las limpiezas, su contenido y poder luego extraer
preferiblemente en el período seco material “viejo” y material “fresco”
o no lluvioso de la región donde simultáneamente.
uno se encuentre. Esta condición i) Al hacer este trabajo, en el caso de
de clima es conveniente porque al no contar con equipo de bombeo
ubicar los lodos en otras unidades de apropiado, se podrán extraer los
tratamiento para su homogeneización lodos y líquidos con baldes que
de calidad o estabilización, una de se van depositando en recipientes
ellas se utiliza con el propósito de mayores, con tapa (pueden ser
eliminar el agua que contienen y la estañones u otros similares).
época seca es más favorable.
j) De un tanque, se debe extraer
g) Al extraerse los lodos de un tanque, se solamente el 80% de su contenido,
sacan lodos “viejos” de los primeros dejando dentro de él un volumen
días de funcionamiento, los cuales equivalente al 20% del total, este
ya se estabilizaron, y lodos “frescos” material se deja como “semilla”
de reciente deposición, siendo esta la de bacterias activas, para que el
razón básica (degradación no uniforme funcionamiento del sistema de
tratamiento continúe, con material
biológico apropiadamente adaptado.
k) Los lodos y líquidos extraídos
requieren de tratamiento. El proceso
básico recomendado es la descarga
de ese material en un sistema de
tratamiento de desechos líquidos
de una planta municipal, que de
no existir, el proceso requerido
debe ser sustituido por otras etapas
alternas de tratamiento como lo es
Lo correcto al limpiar un tanque séptico un paso más de biodegradación y la
es, primero extraer la capa de natas y eliminación de agua.
luego revolver todo el contenido. El
propósito es mezclar el material “fresco”
con el material ya procesado, para que al Referencia
dejar “una semilla” o cantidad remanente Rosales Escalante, Elías. Tanques sépticos.
en el tanque, se cuente con bacterias Conceptos teórico base y aplicaciones.
adaptadas a ese proceso de tratamiento. Febrero 2003. CIVCO-ITCR.

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