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La historia de la electricidad se refiere al estudio de la electricidad al

descubrimiento de sus leyes como fen�meno f�sico y a la invenci�n de artefactos


para su uso pr�ctico. Como tambi�n se denomina electricidad a la rama de la ciencia
que estudia el fen�meno y a la rama de la tecnolog�a que lo aplica, la historia de
la electricidad es la rama de la historia de la ciencia y de la historia de la
tecnolog�a que se ocupa de su surgimiento y evoluci�n. El fen�meno de la
electricidad se ha estudiado desde la antig�edad, pero su estudio cient�fico
comenz� en los siglos XVII y XVIII. A finales del siglo XIX, los ingenieros
lograron aprovecharla para uso dom�stico e industrial. La r�pida expansi�n de la
tecnolog�a el�ctrica la convirti� en la columna vertebral de la sociedad industrial
moderna.1?

Mucho antes de que existiera alg�n conocimiento sobre la electricidad, la humanidad


era consciente de las descargas el�ctricas producidas por peces el�ctricos. Textos
del Antiguo Egipto que datan del 2750 a. C. se refer�an a estos peces como �los
tronadores del Nilo�, descritos como los protectores de los otros peces.
Posteriormente, los peces el�ctricos tambi�n fueron descritos por los romanos,
griegos, �rabes, naturalistas y f�sicos.2? Autores antiguos como Plinio el Viejo o
Escribonio Largo,3?4? describieron el efecto adormecedor de las descargas
el�ctricas producidas por peces el�ctricos y rayas el�ctricas. Adem�s, sab�an que
estas descargas pod�an transmitirse por materias conductoras.5? Los pacientes de
enfermedades como la gota y el dolor de cabeza se trataban con peces el�ctricos,
con la esperanza de que la descarga pudiera curarlos.4? La primera aproximaci�n al
estudio del rayo y a su relaci�n con la electricidad se atribuye a los �rabes, que
antes del siglo XV ten�an una palabra para rayo (raad) aplicado a la raya
el�ctrica.

En culturas antiguas del Mediterr�neo se sab�a que al frotar ciertos objetos, como
una barra de �mbar, con lana o piel, se obten�an peque�as cargas (efecto
triboel�ctrico) que atra�an peque�os objetos, y frotando mucho tiempo pod�a causar
la aparici�n de una chispa. Cerca de la antigua ciudad griega de Magnesia se
encontraban las denominadas piedras de Magnesia, que inclu�an magnetita y los
antiguos griegos observaron que los trozos de este material se atra�an entre s�, y
tambi�n a peque�os objetos de hierro. Las palabras magneto (equivalente en espa�ol
a im�n) y magnetismo derivan de ese top�nimo. Hacia el a�o 600 a. C., el fil�sofo
griego Tales de Mileto hizo una serie de observaciones sobre electricidad est�tica.
Concluy� que la fricci�n dotaba de magnetismo al �mbar, al contrario que minerales
como la magnetita, que no necesitaban frotarse.6?7?8? Tales se equivoc� al creer
que esta atracci�n la produc�a un campo magn�tico, aunque m�s tarde la ciencia
probar�a la relaci�n entre el magnetismo y la electricidad. Seg�n una teor�a
controvertida, los partos podr�an haber conocido la electrodeposici�n, bas�ndose en
el descubrimiento en 1936 de la bater�a de Bagdad,9? similar a una celda voltaica,
aunque es dudoso que el artefacto fuera de naturaleza el�ctrica.10?

Esas especulaciones y registros fragmentarios fueron el tratamiento casi exclusivo


(con la notable excepci�n del uso del magnetismo para la br�jula) que hay desde la
Antig�edad hasta la Revoluci�n cient�fica del siglo XVII; aunque todav�a entonces
pasaba por ser poco m�s que una curiosidad para mostrar en los salones. Las
primeras aportaciones que pueden entenderse como aproximaciones sucesivas al
fen�meno el�ctrico fueron realizadas como William Gilbert, que realiz� un estudio
cuidadoso de electricidad y magnetismo. Diferenci� el efecto producido por trozos
de magnetita, de la electricidad est�tica producida al frotar �mbar.8? Adem�s,
acu�� el t�rmino neolatino electricus (que, a su vez, proviene de ??e?t???
[elektron], la palabra griega para �mbar) para referirse a la propiedad de atraer
peque�os objetos despu�s de haberlos frotado.11? Esto origin� los t�rminos
el�ctrico y electricidad, que aparecen por vez primera en 1646 en la publicaci�n
Pseudodoxia Epidemica de Thomas Browne.12?

Esos estudios fueron seguidas por investigadores sistem�ticos como von Guericke,
Cavendish,13?14? Du Fay,15? van Musschenbroek16? (botella de Leyden) o William
Watson.17? Las observaciones sometidas a m�todo cient�fico empiezan a dar sus
frutos con Galvani,18? Volta,19? Coulomb20? y Franklin,21? y, ya a comienzos del
siglo XIX, con Amp�re,22? Faraday23? y Ohm. Los nombres de estos pioneros
terminaron bautizando las unidades hoy utilizadas en la medida de las distintas
magnitudes del fen�meno. La comprensi�n final de la electricidad se logr� reci�n
con su unificaci�n con el magnetismo en un �nico fen�meno electromagn�tico descrito
por las ecuaciones de Maxwell (1861-1865).24?

Los desarrollos tecnol�gicos que produjeron la Primera Revoluci�n Industrial no


hicieron uso de la electricidad. Su primera aplicaci�n pr�ctica generalizada fue el
tel�grafo el�ctrico de Samuel Morse (1833) �precedido por Gauss y Weber, 1822�, que
revolucion� las telecomunicaciones.25? La generaci�n industrial de electricidad
comenz� partir del cuarto final del siglo XIX , cuando se extendi� la iluminaci�n
el�ctrica de las calles y de las viviendas. La creciente sucesi�n de aplicaciones
de esta forma de energ�a hizo de la electricidad una de las principales fuerzas
motrices de la Segunda Revoluci�n Industrial.26? M�s que de grandes te�ricos como
lord Kelvin, fue el momento de grandes ingenieros e inventores, como Gramme,27?
Tesla, Sprague, Westinghouse,28? von Siemens29? Graham Bell,30? y, sobre todo, Alva
Edison y su revolucionaria manera de entender la relaci�n entre investigaci�n
cient�fico-t�cnica y mercado capitalista, que convirti� la innovaci�n tecnol�gica
en una actividad industrial.31?32?. Los sucesivos cambios de paradigma de la
primera mitad del siglo XX (relativista y cu�ntico) estudiar�n la funci�n de la
electricidad en una nueva dimensi�n: at�mica y subat�mica.

Multiplicador de tensi�n Cockcroft-Walton utilizado en un acelerador de part�culas


de 1937, que alcanzaba un mill�n de voltios.
La electrificaci�n no s�lo fue un proceso t�cnico, sino un verdadero cambio social
de implicaciones extraordinarias, comenzando por el alumbrado y siguiendo por todo
tipo de procesos industriales (motor el�ctrico, metalurgia, refrigeraci�n...) y de
comunicaciones (telefon�a, radio). Lenin, durante la Revoluci�n bolchevique,
defini� el socialismo como la suma de la electrificaci�n y el poder de los
soviets,33? pero fue sobre todo la sociedad de consumo que naci� en los pa�ses
capitalistas, la que dependi� en mayor medida de la utilizaci�n dom�stica de la
electricidad en los electrodom�sticos, y fue en estos pa�ses donde la
retroalimentaci�n entre ciencia, tecnolog�a y sociedad desarroll� las complejas
estructuras que permitieron los actuales sistemas de I+D e I+D+I, en que la
iniciativa p�blica y privada se interpenetran, y las figuras individuales se
difuminan en los equipos de investigaci�n.

La energ�a el�ctrica es esencial para la sociedad de la informaci�n de la tercera


revoluci�n industrial que se viene produciendo desde la segunda mitad del siglo XX
(transistor, televisi�n, computaci�n, rob�tica, internet...). �nicamente puede
compar�rsele en importancia la motorizaci�n dependiente del petr�leo (que tambi�n
es ampliamente utilizado, como los dem�s combustibles f�siles, en la generaci�n de
electricidad). Ambos procesos exigieron cantidades cada vez mayores de energ�a, lo
que est� en el origen de la crisis energ�tica y medioambiental y de la b�squeda de
nuevas fuentes de energ�a, la mayor�a con inmediata utilizaci�n el�ctrica (energ�a
nuclear y energ�as alternativas, dadas las limitaciones de la tradicional
hidroelectricidad). Los problemas que tiene la electricidad para su almacenamiento
y transporte a largas distancias, y para la autonom�a de los aparatos m�viles, son
retos t�cnicos a�n no resueltos de forma suficientemente eficaz.

El impacto cultural de lo que Marshall McLuhan denomin� Edad de la Electricidad,


que seguir�a a la Edad de la Mecanizaci�n (por comparaci�n a c�mo la Edad de los
Metales sigui� a la Edad de Piedra), radica en la alt�sima velocidad de propagaci�n
de la radiaci�n electromagn�tica (300 000 km/s) que hace que se perciba de forma
casi instant�nea. Este hecho conlleva posibilidades antes inimaginables, como la
simultaneidad y la divisi�n de cada proceso en una secuencia. Se impuso un cambio
cultural que proven�a del enfoque en �segmentos especializados de atenci�n� (la
adopci�n de una perspectiva particular) y la idea de la �conciencia sensitiva
instant�nea de la totalidad�, una atenci�n al �campo total�, un �sentido de la
estructura total�. Se hizo evidente y prevalente el sentido de �forma y funci�n
como una unidad�, una �idea integral de la estructura y configuraci�n�. Estas
nuevas concepciones mentales tuvieron gran impacto en todo tipo de �mbitos
cient�ficos, educativos e incluso art�sticos (por ejemplo, el cubismo). En el
�mbito de lo espacial y pol�tico, �la electricidad no centraliza, sino que
descentraliza... mientras que el ferrocarril requiere un espacio pol�tico uniforme,
el avi�n y la radio permiten la mayor discontinuidad y diversidad en la
organizaci�n espacial�