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De Inglaterra � Virginia

(McLeod 01)

Alexandra Martin Fynn

Sinopse

Anne McLeod, filha de um Bar�o ingl�s, herdou uma vasta propriedade na long�nqua
Virginia. Por causa de uma decep��o amorosa, empreende a maior aventura de sua vida
para se encarregar do magn�fico rancho Eaglethorne. Em sua nova moradia conhecer� a
Harrison Bradley, um orgulhoso vaqueiro por quem se apaixonar� perdidamente.

Para o Aldo, meu primeiro leitor

e a pessoa ao lado de quem aprendi o que � o amor verdadeiro.

Obrigado por estimular-me todos os dias a seguir este caminho.

Cap�tulo 1

Anne McLeod desceu do navio sentindo-se algo decomposta e debilitada pela longa
viajem. Seu primeiro pensamento foi que a Am�rica do Norte n�o se parecia em nada �
imagem mental que ela tinha feito, durante as longas semanas em alto mar. N�o
estavam � vista as plan�cies, os profundos bosques, nem as azuis montanhas cobertas
de neve.

No porto de Annapolis, em Maryland, um conjunto de casinhas toscas se apinhavam nas


ruas laterais do agitado porto comercial.

A chegada do navio com bandeira inglesa tinha captado a aten��o de todo aquele que
procurava uma oportunidade para vender, comprar, transportar bagagem, e inclusive
apropriar-se dos bens alheios. Alguns trombadinhas farejavam a carga que os
marinheiros come�avam a deixar sobre as t�buas da doca, enquanto os camel�s
anunciavam, a viva voz, suas mercadorias.

O lodo que cobria as ruas empapava a roupa, o cabelo e os sapatos de um conjunto de


meninos que come�ava a rodear a Anne estendendo, para ela, seus dedos sujos para
receber algumas moedas.

� Madame! Madame! Temos fome, senhora, uma moeda por favor � suplicavam.

Anne sentia que a cabe�a lhe dava voltas. Nenhum dos passageiros, que tinham
viajado com ela, estava agora na doca.. O que teria acontecido a condessa Dujardin?
N�o estava junto a ela fazia um s� momento?

� Madame Dujardin! � Gritou a jovem, enquanto os dedos pegajosos dos meninos


tocavam suas luvas de pelica � Sonya! Onde est� voc�? OH, Deus...

Anne sentiu um calafrio lhe correr pelas costas, enquanto observava desfilar
centenas de caras desconhecidas ao seu redor, teria ficado sozinha no novo
continente? Por um momento pensou que seu pai tinha raz�o e que jamais deveria ter
ido ali, que a viagem era muito perigosa para uma jovem sozinha.

Naquele momento, Anne tinha atribu�do, a retic�ncia do Bar�o, � prematura morte de


sua esposa, Jane. Fosse como fosse, a jovem nunca tinha sido presa da apreens�o que
sentia seu pai sobre sua viagem � Am�rica. Estando na Inglaterra se achou muito
confiada e ansiava chegar a Virginia para encarregar-se de sua nova propriedade.
Agora, s� e perdida em um porto estranho, j� n�o estava t�o segura de si mesma.

Ainda recordava o bate-papo que tinha mantido com seu pai, na biblioteca de sua
casa, duas semanas antes de sua partida. Era o fim do inverno e o fogo crepitava na
lareira, enquanto no jardim a neve ca�a, silenciosamente, sobre a grama ressecada.
O gelo da noite invernal cobria os cristais das janelas e impedia de ver a plan�cie
que circundava Mallsborough Hall. � luz do fogo, seu pai lhe falava com dureza,
enquanto Anne quase suplicava. Ela sabia que devia partir dali, que n�o havia outra
maneira de seguir adiante, de esquecer tudo o que havia sofrido por causa de Lorde
Arthur Avegnale... Anne n�o desejava nem sequer recordar. Aos vinte e dois anos, a
mo�a sentia que tinha vivido tudo, e que j� n�o era uma jovenzinha inocente e
cabe�a oca como qualquer de suas imaturas amigas.

Seu pai tamb�m tinha sofrido muito ao longo de quase toda sua vida e, em parte,
Anne sabia que era por isso que resistia a permitir que sua filha mais velha
partisse para terras desconhecidas. Depois dos sete anos nos quais tinha combatido
na guerra, o Bar�o tinha encontrado quietude nos bra�os de Jane, a m�e de Anne, at�
que a tuberculose a levasse de seu lado. A partir de ent�o, a mo�a tinha visto seu
pai encerrar-se, cada vez mais, em si mesmo. Ele e o tio Rolf passavam o dia
trabalhando no campo e n�o se detinham, para descansar, mais que umas horas de
noite. Anne n�o recordava que seu pai houvesse tornado a sorrir depois do
desaparecimento de sua amada esposa, cinco anos atr�s.

Aos dezessete anos, Anne precisou encarregar-se de seus tr�s irm�os menores e da
administra��o da enorme casa onde vivia a fam�lia McLeod. Obrigada a tornar uma
adulta, do dia para a noite, a jovem se sentia mais do que capacitada para
empreender a aventura de viajar v�rias semanas em um velho navio e radicar-se, para
sempre, na Am�rica do Norte. Seus irm�os tinham crescido e j� n�o a necessitavam.

Seu av�, o duque do Hyde, tinha lhe deixado em heran�a umas vastas terras nas quais
florescia o tabaco. Anne ainda recordava quando o anci�o a tinha chamado a seu
lado, junto ao resto de sua fam�lia. Em seu leito de morte tinha falado, pela
�ltima vez, com seus dois filhos, Max e John, e com cada um de seus cinco netos.

Somente Anne tinha recebido uma extens�o de terra t�o imponente, mas ningu�m se
surpreendeu, j� que todo mundo sabia que o Duque sentia predile��o por sua neta
mais velha. A fazenda tinha sido comprada, pelo anci�o, d�cadas atr�s, de um
brilhante homem de neg�cios, americano, quem lhe tinha assegurado que, dela,
obteria enormes lucros.

A jovem ainda recordava esses �ltimos momentos com seu av�. Ele lhe havia dito que
ela poderia encarregar-se das terras e que a nenhum outro membro da fam�lia lhe
tinha interessado. Durante anos, o imponente im�vel chamade Eaglethorne tinha sido
ignorado.

Segundo o Duque, o tabaco seria o produto com maior futuro nos anos vindouros e, se
a brilhante e en�rgica Anne, se fazia cargo da propriedade na Virgina, ent�o todos
os McLeod se beneficiariam com os lucros. O Duque tinha uma confian�a cega em sua
voluntariosa neta.

A princ�pio, Anne, n�o soube o que sentir em rela��o a sua heran�a. Todos os seus
planos, naqueles dias, centravam-se em seu pr�ximo casamento com Lorde Avegnale...
Arthur... seu grande amor. A jovem nunca tinha pensado, realmente, em assumir a
dire��o de terras t�o long�nquas e desconhecidas e tinha guardado as escrituras no
cofre familiar. Anne tinha lamentado faltar � palavra dada a seu querido av�, mas
os planos do anci�o n�o poderiam realizar-se. Um ano depois, Anne McLeod se
encontrava na Am�rica, de p� em uma doca lamacenta e tentando encontrar � sua dama
de companhia.

A condessa Dujardin gritou o nome de Anne uns metros al�m de onde a jovem se
encontrava. Ela recolheu suas saias e, chapinhando no lodo, caminhou na dire��o na
qual, a assustada anci�, se debatia por n�o cair de bru�os no barro.

� Sonya! N�o podia encontr�-la onde voc� estava? � Reclamou Anne.

� Estava organizando para que nossos �ltimos ba�s estivessem preparados, menina,
voc� est� bem? � Perguntou a mulher ao ver as finas roupas de Anne cobertas de
lodo.

� Estou bem � a tranquilizou � Devemos sair daqui, e logo.

� O doutor McGrew nos ofereceu seu carro para ir at� a estalagem, mas n�o o vejo
por nenhum lado � se lamentou a Condessa.

Anne estendeu seu comprido pesco�o e agradeceu, uma vez mais, ter herdado a
imponente altura de seu pai; com um metro setenta e cinco conseguia ver bastante
bem a seu redor. A calva brilhante de um cavalheiro lhe deu a pista que estava
procurando.

� Ali! � assinalou � Doutor McGrew! Aqui estamos!

O homem calvo se deu a volta e sorriu em dire��o �s duas mulheres, cada vez mais
apertadas pela multid�o de passageiros e curiosos que rodeavam o enorme navio.
McGrew elevou a m�o e fez um gesto � jovem para que o seguisse.

Anne tomou com firmeza o bra�o da condessa Dujardin, apertou-se o chap�u contra a
cabe�a, com a m�o que tinha livre, e se afundou na multid�o. A empurr�es, mas sem
ceder um passo, conseguiu chegar at� onde as estava esperando o bom doutor. Madame
Dujardin, quem a tinha seguido, n�o sem esfor�o, olhava-a desconsolada; tinha
perdido um bonito guarda-sol na correria.

Anne acomodou algumas mechas de cabelo, que lhe tinham desprendido, e aceitou
agradecida o bra�o que o m�dico lhe oferecia. Apesar do tumulto e o cansa�o da
viagem, o homem n�o p�de deixar alegrar-se em mostrar-se acompanhado por t�o bela
mo�a. Os olhos de Anne eram vivazes e pardos, como os do Bar�o, embora o cabelo da
jovem fosse castanho como o de sua m�e. Sua pele clara contrastava com umas
pestanas escuras e espessas, e seus rasgos delicados completavam seu porte
elegante. A estatura dos McLeod deixava luzir as formas femininas e proporcionadas
do corpo de Anne. Em conjunto, a maioria das McLeod, era considerada uma mulher
muito atrativa.

O doutor McGrew guiou �s duas mulheres entre as mofadas edifica��es de madeira que
povoavam a Doca. Os aromas da pesca, as algas e os sedimentos faziam franzir o
nariz aos rec�m-chegados. A condessa Dujardin se tampou o rosto com um len�o
bordado enquanto se arrependia, uma vez mais, de haver-se deixado convencer pelo
Bar�o de acompanhar a sua aventureira filha at� a Am�rica. Pensou que devia hav�-lo
meditado mais, antes de aceitar a semelhante fa�anha.

Sem a companhia da velha dama, a jovem sabia que n�o poderia ter materializado seus
planos. Nenhuma mulher honor�vel podia cruzar o mar, sozinha, para dedicar-se a
administrar umas terras abandonadas por Deus. Era impens�vel que a filha de um
bar�o da Coroa inglesa pudesse desonrar, de tal maneira, a sua fam�lia. Mas eram
�pocas dif�ceis no velho continente, e McLeod fez um oferecimento econ�mico t�o
generoso que a Condessa n�o tinha podido recha��-lo. Al�m disso, sendo uma mulher
vi�va, solit�ria e sem descend�ncia o que outra coisa melhor poderia fazer? Tinha
alugado sua velha casa e suas terras para partir para o desconhecido, que come�ava
a luzir menos prometedor que em sua imagina��o.

Anne tinha aceitado, relutante, a companhia da Condessa, n�o porque n�o lhe ca�sse
bem a mulher, que era educada e de conversa��o agrad�vel, mas sim porque a jovem
estava segura de que a anci� se oporia a quase tudo o que ela decidisse fazer e
Anne j� n�o se considerava uma menina. Desejava tomar as r�deas de sua vida,
administrar suas terras e, por que n�o, ter uma vida social na Am�rica do Norte.
Seu av� lhe tinha explicado que a mans�o era muito bela, e que tinha um grande
sal�o e doze habita��es.

A jovem j� desejava organizar a festa inaugural. Mas antes, deveria viajar v�rios
dias em carreta at� chegar a Eaglethorne, situada perto da fronteira Leste do
estado da Virginia.

Seu guia, atrav�s do enorme continente americano, tinha sido contratado meses
antes, atrav�s de uma carta enviada por seu pai, e as esperava na estalagem �The
Owl�.

Cap�tulo 2

McGrew guiou �s duas mulheres at� uma carruagem de aluguel que o esperava frente �
ag�ncia de correios de Annapolis. Enquanto o chofer subia a pesada bagagem das
senhoras, Anne pediu ao doutor que lhe permitisse enviar uma mensagem a seu pai
para lhe informar de sua chegada a salvo a Am�rica. O homem, esgotado pela viagem,
mas disposto a demonstrar uma educa��o cavalheiresca impec�vel, assegurou � jovem
que a esperariam no ve�culo.

Apoiada no grande escrit�rio de mogno que flanqueava o ingresso ao escrit�rio,


Anne, escreveu uma breve missiva a seu pai, onde lhe informava que tinham chegado
s�s e salvas ao porto de Maryland. Despachou a carta com dire��o a seu lar,
Mallsborough Hall, e subiu agilmente ao ve�culo aonde a Condessa e o doutor a
aguardavam.

O interior do carro cheirava a urina, mas ainda assim, era muito melhor que
encontrar-se perdida na confus�o da doca cheia de gente. A jovem se relaxou contra
a tape�aria pu�da do assento.

S� quarenta minutos depois, os tr�s viajantes chegaram � estalagem, aonde Anne


devia encontrar-se com seu guia. Ela e a Condessa passariam uma noite ali e logo
partiriam para suas terras, atravessando centenas de milhas de terrenos quase
desabitados. O doutor McGrew retornaria � cidade para instalar-se, definitivamente,
em uma casa que havia comprado e que tinha espa�o suficiente para estabelecer seu
consult�rio profissional.

No amplo p�tio da estalagem �The Owl�, o chofer estacionou a carruagem e apressou-


se em abrir a portinhola para que os tr�s viajantes pudessem descer. Anne desceu e
se deteve a observar ao seu redor. As sujas ruas de Annapolis tinham ficado para
tr�s e, frente a ela, via-se uma bonita constru��o de madeira, de telhado com
cumeeira, rodeada por pinheiros centen�rios. O aroma de terra �mida e madeira, de
um bosque pr�ximo, lhe fizeram recordar sua casa, e por um momento os olhos lhe
encheram de l�grimas. A jovem pestanejou vigorosamente e se obrigou a ser forte;
seu novo lar era a Am�rica e se disp�s a am�-la tanto quanto amava a Inglaterra.

A condessa Dujardin desceu do carro queixando-se pelo cansa�o acumulado e os muitos


dias que levavam viajando. A pobre mulher parecia uma coruja velha e cinza
encurvada sob um grande xale jaspeado. Anne lhe ofereceu o bra�o e juntas
caminharam at� a porta principal, enquanto dois mo�os se apressavam a baixar uns
ba�s enormes que as mulheres traziam consigo. Os volumes seriam, posteriormente,
carregados nas carretas do guia para continuarem, por terra, o comprido trajeto at�
Eaglethorne.

O doutor McGrew, mais por cavalheirismo que por gosto, ficou com elas at� que o
hospedeiro acomodou �s duas senhoras e sua pesada bagagem em c�lidas habita��es.
Logo se despediu, n�o sem lhes deixar um cart�o com seu paradeiro, no caso de o
necessitarem no futuro.

J� no dormit�rio, Anne se inundou na tina e suspirou quando sentiu a �gua c�lida em


torno de seu corpo nu. Fazia dias que necessitava um bom banho, n�o como os breves
e acidentados, salpicos no camarote do navio. A Condessa se retirou ao quarto
contig�o enquanto a esposa do hospedeiro se encarregava de satisfazer as
necessidades da jovem.

� Deseja jantar? � Perguntou a mulher, sol�cita.

� Eu adoraria Susanne, mas n�o acredito que possa baixar ao sal�o � respondeu a
mo�a.

Do piso de baixo se ouvia o estrondo das risadas e as vozes masculinas de outros


h�spedes, muitos deles, tamb�m provenientes do navio em que tinha chegado Anne.
Baixar para jantar n�o seria prudente para uma jovem solteira e sem a companhia de
seu pai.

A estalajadeira fez um gesto de compreens�o.

� Descuido meu, pedirei aa Myrtle que lhe traga um pouco de sopa e uma por��o de
guisado de carne � afirmou a mulher � Gostaria de algum licor para beber antes de
dormir?

� N�o, obrigado, beberei somente �gua � disse Anne, quem nunca tinha tolerado bem o
�lcool. Geralmente n�o bebia, e muito menos o faria estando t�o longe de casa.

Susanne se retirou, silenciosamente, enquanto a jovem se inundava, pela �ltima vez,


na gigantesca tina que cheirava a sab�o de lavanda. Tudo parecia ser mais volumoso
na Am�rica do Norte, as habita��es, os m�veis, inclusive a cama que Anne via a seu
lado era significativamente maior que a de sua casa na Inglaterra. A mo�a agradecia
o espa�o extra na banheira. Ali podia inundar-se por completo, da cabe�a aos p�s.

Ao sair, espremeu seu cabelo para escorrer a �gua que jorrava e se envolveu em uma
c�lida toalha de linho. Quando o algod�o acariciou sua pele perfumada, come�ou a
sentir que seu natural otimismo retornava a ela.

Vestiu-se com uma camisola e uma bata de musselina, e cal�ou as sapatilhas de


dormir. N�o pensava sair de seu quarto essa noite. Sentou-se frente a um pequeno
espelho embutido na parede e come�ou a escovar o cabelo.

Ap�s alguns minutos, uma criada negra, apenas uma menina, abriu timidamente a
porta. Anne adivinhou que se trataria de Myrtle com seu jantar.

� Adiante, entre � disse � menininha, que a observava.

Anne calculou que Myrtle n�o devia ter mais de nove anos. Seus cachos apertados,
mal eram contidos por um pano que envolvia sua cabe�a. Vestia um enorme avental
branco em cima de um vestidinho de l� cinza. Anne pensou no bonito que se veria com
um traje de cor celeste ou amarela, como os que suas irm�s tinham usado sendo
pequenas.
Myrtle depositou uma bandeja fumegante sobre a mesa de mogno que estava localizada,
discretamente, em uma esquina da habita��o. Anne olhou � menina com curiosidade.
Sua fam�lia nunca tinha sido partid�ria do sistema escravista e, para ela, a ideia
de que uma pessoa tivesse um amo era inconceb�vel. Dirigiu-se � pequena:

� Voc� deve ser Myrtle, verdade? � Perguntou.

A menina afirmou apertando o queixo contra seu peito.

� Tem um cabelo muito bonito. Eu gostaria te dar de presente um de meus la�os � lhe
ofereceu Anne � Tome, venha, este � de veludo. E a cor azul te favorecer� muito.

A mulher estendeu o suave la�o entre seus dedos, mas a menina n�o se atreveu a
toc�-lo.

� Toma-a Myrtle, lhe dou de presente � insistiu.

A menina suspirou e se aproximou com passos vacilantes, sem separar a vista do


adorno que a bonita dama lhe oferecia. Timidamente estendeu uma m�o e acariciou a
delicada malha. Logo, sobressaltada, olhou a Anne aos olhos e se retirou
apressadamente.

A jovem ficou sozinha na habita��o com o la�o na m�o, perguntando-se por que Myrtle
n�o o teria tomado. Decidiu tentar dar-lhe ao dia seguinte, porque era indubit�vel
que tinha gostado, e muito.

Esgotada pela longa viajem e as emo��es do dia, comeu seu jantar, deitou-se e
dormiu imediatamente.

Quando Anne despertou, muito cedo pela manh�, a condessa Dujardin ainda descansava
em seu quarto. No sil�ncio absoluto da estalagem, os roncos mon�tonos da anci�
penetravam pela porta que separavam as habita��es.

Incapaz de permanecer deitada, vestiu-se e saiu ao jardim deserto. O sol ainda


estava despontando na alvorada e os pinheiros balan�avam com o vento, trazendo o
aroma que a Anne tanto recordava sua casa.

Com os sentidos animados pelo entorno, caminhou por um atalho rodeado de abetos,
perdendo-se na solid�o do bosque. Um som, que lhe recordou � cascata de seu pr�prio
lar na Inglaterra, chamou sua aten��o e, seguindo-o, internou-se no espesso bosque
desviando-se do caminho.

Depois de um carvalho antigo descobriu-se as margens de uma lagoa tranquila,


rodeada de samambaias e flores celestes. Olhou extasiada ao redor, desfrutando do
pac�fico entorno. Sem poder conter-se tirou as sapatilhas e as meias, e caminhou
encantada sobre um colch�o de musgo que cedeu, amavelmente, sob seu peso. Uns
metros mais � frente, a �gua escorria por uma escarpada parede de pedra, produzindo
um alegre som, era como estar em casa! Anne pensou em quanto tinha sentido saudades
dessas sensa��es nas largas semanas passadas em alto mar.

Embora ainda fosse muito cedo j� fazia calor e a �gua convidava a inundar-se. N�o
havia ningu�m nas imedia��es, j� que mal come�ava a sair o sol, e todos estavam
dormindo. Animada por seu pr�prio entusiasmo, Anne, tirou a saia e a jaqueta e,
vestida somente com sua camisa interior, se internou na �gua fresca. Seu pai lhe
tinha ensinado a nadar muito bem e a mo�a n�o sentiu nenhum temor, nem sequer
quando seus p�s deixaram de assentar-se no fundo pedregoso. Uma e outra vez,
deslocou-se dando largas bra�adas de uma ponta � outra do espelho de �gua, sentindo
sua tran�a desfazer-se na corrente.

O sol j� estava bastante alto quando a jovem recordou da condessa Dujardin.


Reprimiu um sorriso ao pensar o que diria a boa senhora se a visse semidesnuda e
molhada em um lugar aberto como aquele.

A imagem da mulher repreendendo-a a fez apressar-se e nadou com firmes bra�adas at�
a borda, aonde tinha deixado sua roupa. Afundou no lance final e mergulhou at�
tocar com a ponta dos dedos as rochas da borda. Entretanto, ao emergir, n�o
encontrou o que procurava. Suas roupas tinham desaparecido e, em seu lugar, havia
uns p�s cal�ados em um par de botas muito gastas.

Sobressaltada, Anne se abaixou junto aos juncos da borda e afundou a cabe�a na �gua
at� ficar quase completamente inundada; quem estivesse parado ali a tinha observado
nadar todo esse tempo.

A jovem juntou coragem. Sabia que qu�o pior poderia fazer era mostrar-se como uma
mulher ing�nua e atemorizada. Reunindo todo o �nimo que p�de, tirou a cabe�a da
�gua e levantou o olhar at� dar com o rosto da pessoa que sustentava o ma�o de sua
roupa sob o bra�o.

Anne se surpreendeu ao ver o homem mais arrumado que jamais tinha conhecido. Embora
seus tra�os n�o eram delicados como os dos cavalheiros ingleses, havia algo
interessante na insol�ncia de seus olhos azuis e seu firme queixo. Seus cabelos
quase brancos, descoloridos pelo sol, escapavam desordenadamente por debaixo de um
chap�u de feltro. Vestia uma camisa desgastada e enrugada, mas aparentemente limpa.
Em cima usava um colete de couro aberto, que ressaltava suas costas largas e os
bra�os musculosos. A jovem se sobressaltou ao observar o cintur�o de couro com
pistolas descansando a cada lado do quadril do homem. Na Inglaterra as pessoas n�o
estavam acostumadas a andarem pela rua exibindo suas armas, pensou. Am�rica do
Norte era, evidentemente, uma terra muito menos civilizada nesse sentido. O meio
sorriso no rosto do desconhecido permitia vislumbrar uns dentes muito brancos que
mascavam com indiferen�a uma fibra de erva.

� Bom dia senhorita � a saudou, com inconfund�vel acento americano � Acredito que
perdeu algo...

Anne rebuscou o que ficava de dignidade e, muito s�ria, olhou fixamente a seu
interlocutor aos olhos.

� Rogo-lhe que tenha a bondade de devolver minhas coisas, cavalheiro � reclamou.

� Inglesa, n�? � Adivinhou ele � Chegou nadando? � O rec�m-chegado riu de sua


pr�pria brincadeira.

Por mais bonito que fosse o sujeito, a Anne caiu mal imediatamente.

� Sou inglesa, assim �. E, pelo visto, em meu pa�s os homens s�o mais
cavalheirescos que aqui e n�o lhes roubam nem espiam �s mulheres � disse ela
severamente.

� E em meu pa�s as mulheres n�o se banham nuas em p�blico, senhorita � assinalou


ele, enquanto se endireitava o chap�u com o dedo indicador.

A Anne lhe tinha acabado a paci�ncia. Esse indiv�duo era terrivelmente irritante.

� Exijo-lhe que deixe minha roupa aonde estava ou...

� Ou? � Perguntou ele, divertido � Ou me perseguir� nua pelo bosque at� pegar isso?
Isso era muito. Ainda inundada at� o pesco�o, Anne tomou uma pedra que estava a seu
alcance e a levantou no ar. O desconhecido come�ou a rir, mais ainda, desfrutando.

� Espero que tenha muito boa pontaria senhorita, possivelmente, se me der justo no
cocuruto, possa desmaiar com o golpe � brincou ele.

� Que homem... descarado e sem maneiras, deixe minhas coisas agora mesmo! � Gritou,
perdendo por completo a compostura.

Anne come�ava a desesperar-se. O detest�vel sujeito ria de sua desgra�a, enquanto a


olhava descaradamente. Ela sentia a camisa pega a seus ombros e sabia que a cor de
sua pele estaria translucida. Ele, longe de apartar o olhar para lhe dar
privacidade, observava-a fixamente.

� Proponho-lhe algo senhorita: eu lhe devolverei sua roupa se voc� vier at� aqui
para busc�-la � prop�s, dando um passo atr�s.

Anne n�o podia acreditar no que estava escutando. Ele queria que ela passeasse com
a camisa empapada diante dele.

� Descarado, mal... mal-educado! Prefiro ficar aqui at� que anoite�a, antes que
fazer o que me pede, v�-se! E leve a roupa se assim o desejar! � Exclamou.

Anne se deu a volta e se afastou nadando. Agora sabia que tinha cometido um
terr�vel engano ao mostrar-se, quase sem roupa, em um lugar desconhecido. Sentia-se
assustada e indefesa, e n�o sabia o que faria se o homem permanecesse ali. �Os
norte-americanos s�o gente grosseira e insuport�vel�, pensou.

Quando alcan�ou as rochas da borda oposta, olhou de esguelha para onde estava o
intruso, mas este tinha desaparecido deixando a pilha de roupa sobre as pedras.
Anne n�o demorou nem um segundo; nadou com todas suas for�as, saiu da �gua e vestiu
os objetos secos sobre a camisa empapada. Tratando de acomodar o cabelo, sem muito
�xito, caminhou apressada para a estalagem.

Uns metros antes da entrada principal se deteve. N�o podia entrar nesse estado e
atravessar o refeit�rio. Todos j� teriam se levantado e sua apari��o, com a roupa
completamente molhada e o cabelo solto e ensopado, seria um grande esc�ndalo.
Horrorizada observou que a �gua que jorrava de sua an�gua come�ava a formar um
pequeno atoleiro a seus p�s. Apoiou as costas contra a parede e respirou
agitadamente, lutando por ter uma ideia razo�vel que a tirasse do apuro. De
repente, um psiu a distraiu; a menina morena, Myrtle, chamava-a de uma entrada
traseira. Anne sussurrou uma prece de agradecimento. Possivelmente a pequena
poderia salva-la de uma cena muito vergonhosa.

Em sil�ncio, Myrtle tomou a m�o de Anne e a conduziu por uns estreitos corredores
que comunicavam a cozinha da estalagem com o armaz�m e com uma escada que s�
utilizava o pessoal de limpeza. Em poucos minutos, discretamente e a salvo, Anne
entrava em sua habita��o. Felizmente para ela, e embora fosse quase meio-dia, a
esgotada condessa Dujardin ainda descansava em seu quarto.

J� seca e trocada, Anne saiu de sua habita��o e caminhou para as escadas que
conduziam ao refeit�rio do estabelecimento. Tinha demorado muito em tranquilizar-
se. Ainda podia ver a maliciosa express�o do sujeito da lagoa, convidando-a a
passear nua frente a ele. A s� ideia de que algu�m pudesse ser t�o descarado a
fazia enfurecer. �Tomara que nem todos os americanos sejam assim�, pensou. Est�
claro que o atrativo f�sico de uma pessoa n�o diz nada de suas boas maneiras.
Seguindo um conselho que estava acostumada a lhe dar sua m�e, respirou fundo cinco
vezes e se obrigou a acalmar-se. Levantou o queixo, agarrou-se aos corrim�os e
baixou as escadas pausadamente.

O grande sal�o estava cheio de h�spedes que comiam suculentos almo�os. Quando Anne
entrou, n�o houve uma s� pessoa que n�o girasse o rosto para a formosa mulher.
Sorriu amavelmente a quem a saudou das mesas.

Ante o aroma das chuletas de porco, o est�mago da jovem lhe fez recordar que fazia
horas que n�o provava um bocado. Sentou-se em uma mesinha, pr�xima � janela que
dava ao jardim, e esperou ser atendida pela dona da pousada.

� Boa tarde, senhorita McLeod � saudou a mulher � Lhe trago chuletas e batatas
assadas deseja algo mais?

� Nada mais, Susanne, muito obrigada � respondeu, enquanto a envolvia o fragrante


perfume de alecrim que a estalajadeira tinha agregado ao porco.

Uns minutos mais tarde, a condessa Dujardin, j� mais composta depois de um comprido
descanso, unia-se a Anne.

� N�o deveria comer tanto, querida, uma jovem solteira deve cuidar de sua figura �
a repreendeu a anci�.

Anne suspirou, sempre tinha comido muito bem sem chegar a engordar um grama. Desde
pequena tinha um corpo esbelto e flex�vel, gra�as � pr�tica habitual de equita��o e
nado.

� Sonya, estou faminta e preciso repor energias para poder partir, hoje mesmo, para
Eaglethorne. N�o querer� que viaje com o est�mago vazio, verdade? � Perguntou.

� � obvio que n�o menina, mas tampouco coma feito um marinheiro, pelo amor de Deus
� a senhora n�o se referia �s maneiras a n�o ser �s quantidades, mas Anne pensava
que estava exagerando.

A jovem trocou de tema rapidamente. N�o estava segura de como se arrumaria para
suportar � estrita mulher toda a viagem, e durante os anos vindouros.

� Soube algo de nosso guia, Sonya? � Perguntou.

� Nada absolutamente. Espero que n�o tenha se esquecido que tem que vir nos buscar
aqui � disse a Condessa.

� N�o acredito � refletiu � Meu pai lhe enviou um generoso montante como pagamento,
adiantado e, o tal Bradley, sabe que n�s lhe entregaremos o resto do dinheiro
quando nos levar s�s e salvas at� a propriedade.

� Mas � um americano menina, um a-me-ri-ca-no. N�o t�m o sentido do dever de nossos


compatriotas, provavelmente, at� seja um v�ndalo � se horrorizou a mulher.

Anne riu.

� Papai n�o nos deixaria em m�os de um v�ndalo, Sonya. Ele disse que o tal Harrison
Bradley � sobrinho de um Lorde ingl�s � explicou � Embora tenha nascido na Am�rica,
tem um pouco de sangue nobre.

� N�o sei, menina. Esta gente n�o � como n�s � agora Sonya sussurrava � S�o
esbanjadores! Voc� viu o desnecesariamente grande que � tudo? Olhe, nada mais, as
enormes por��es que comem... � tudo t�o vulgar. N�o sei o que foi que sua heran�a
inglesa...

Anne estava algo enfastiada da preconceituosa conversa��o da Condessa e se dispunha


a pedir permiss�o para levantar-se, quando uma voz, que lhe soou conhecida, se
deixou ouvir detr�s dela. A Condessa agora olhava com os olhos muito abertos a
algu�m situado por cima da cabe�a da jovem.

� Bom dia, senhorita Anne McLeod, possivelmente? � O acento americano era muito
evidente.

Anne sentiu um calafrio lhe correr pelas costas... n�o podia ser. N�o, Por Deus,
pensou, n�o � poss�vel. Que n�o seja ele...

Com a cabe�a baixa se deu a volta e reconheceu as botas a uns poucos passos dela.
Voltou-se com retic�ncia e olhou fixamente � Condessa, que tinha, agora, o rosto
decomposta pela apreens�o.

Esse homem, o da lagoa, era nem mais nem menos o tal Harrison Bradley, seu guia.

Cap�tulo 3

Anne sentia lhe pulsar as t�mporas e tingir seu rosto de p�rpura, tinha que ser
justo o homem que a tinha visto nadando, o que as levasse at� sua propriedade, a
dez dias de viagem? A jovem amaldi�oou sua sorte, mas devia repor-se logo e tomar o
controle da situa��o ou o senhor Bradley se sentiria vitorioso por seu
desdobramento de grosseria.

Anne se disp�s a ignorar os eventos da manh� e a conduzir-se ao rec�m-chegado com


autoridade. Depois de tudo, ele era apenas um guia, e ela uma dama inglesa de boa
fam�lia. A jovem inspirou profundamente e ficou de p�. Logo se voltou e encarou ao
homem que a olhava com um amplo sorriso.

Embora fosse bastante alta, Bradley a superava em estatura por v�rios cent�metros.
De p�, frente a ele, Anne podia perceber o azul escuro de seus olhos e a rugosa
superf�cie do queixo, mal coberta de barba. A mo�a pensou que, de perto, era ainda
mais bonito que visto de longe, embora as manchas em sua roupa e seu chap�u o
faziam parecer certamente um v�ndalo. Seu cabelo loiro lhe ca�a em mechas desiguais
sobre a fronte, as orelhas e a nuca.

A Condessa estaria satisfeita por sua predi��o, pensou Anne, o guia luzia igual a
um ladr�o de bancos.

A jovem estendeu a m�o e se apresentou, ignorando o olhar divertido do homem que,


sem d�vida, a teria reconhecido como a mulher da lagoa.

� Senhor Harrison Bradley, presumo � disse � Meu nome � Anne McLeod e minha
companheira de viagem � a condessa Sonya Dujardin. � um prazer conhec�-lo.

Bradley tomou a m�o de Anne e acariciou, imperceptivelmente, o dorso com o polegar.


Anne sentiu a pele �spera do homem contra a sua e a retirou o mais r�pido que foi
poss�vel.

Madame Dujardin mal podia conter o recha�o que sentia. Seu rosto deixava
transparecer sua avers�o pelo r�stico guia norte-americano, mas apelando a sua
impec�vel educa��o estendeu a m�o para o sujeito cujo aspecto tanto lhe preocupava.
Bradley estreitou os dedos ossudos da senhora com mais for�a do que o necess�rio.

� � um prazer sauda-las, senhoras � disse o homem � Tenho a impress�o de hav�-la


visto antes, senhorita. Conhecemo-nos?

Anne se ruborizou ante a impertinente pergunta; era �bvio que a tinha reconhecido,
n�o podia ficar calado? Esse homem a exasperava.

� � obvio que n�o, cavalheiro � afirmou ela � Chegamos ontem da Inglaterra e,


duvido muito, que voc� tenha estado alguma vez em nosso pa�s.

� � verdade, nunca estive ali. A fam�lia de minha m�e vive muito perto do
Mallsborough Hall, mas eles jamais me convidaram a visit�-los � explicou ele,
fazendo uma careta de desgosto � N�o acredito que esteja perdendo grande coisa, a
julgar pelo encanto de seus habitantes.

� N�o est� muito acostumado a tratar com damas, verdade? � disse-lhe Anne,
secamente.

� N�o com damas inglesas � lhe respondeu ele � Com sua permiss�o, senhoras, mas
ainda n�o almocei.

O homem ocupou a cadeira vazia junto � de Anne, que o olhava at�nita. Na Inglaterra
os cavalheiros n�o estavam acostumados a sentar-se se as mulheres estavam de p�.

Ante tal amostra de descortesia, a Condessa se levantou, depositou, com a maior


calma poss�vel, o guardanapo sobre a mesa e, tomando a Anne pelo bra�o, se afastou
para as escadas que davam �s habita��es.

� Procuraremos outro guia � afirmou � um mais adequado para nossa fila e educa��o.

Anne suspirou. N�o sabia o que era pior, se tolerar durante dez dias as p�ssimas
maneiras e o atrevimento de seu atual guia ou arriscar-se a contratar a algu�m
completamente desconhecido. Ao menos Bradley era deposit�rio da confian�a de seu
pai. Pediu-lhe � Condessa tempo para pensar e se encerrou, a s�s, em seu quarto.

Duas horas depois, Anne, seguia sem saber o que fazer. A ideia de trocar de guia
dava voltas em sua cabe�a. N�o gostava de Bradley, absolutamente, e al�m disso,
estava o evento da lagoa... mas n�o se sentia a gosto trocando os planos de seu
pai. O Bar�o tinha investido uma boa quantidade de tempo e dinheiro para lhes
conseguir o melhor guia que pudessem ter, e n�o seria justo desfazer-se dele,
embora o homem fosse um caipira.

Anne necessitava ar de maneira urgente. Abriu a porta de sua habita��o desejando


n�o encontrar-se com o rosto cinzento da Condessa e, caminhando nas pontas dos p�s,
dirigiu-se at� a escada oculta que conduzia ao fundo do edif�cio.

Um minuto depois, Anne encontrou o agrad�vel verdor do exterior e come�ou a andar


entre os altos pinheiros que rodeavam a estalagem. O canto dos p�ssaros e o aroma
do bosque a relaxaram, e a jovem se permitiu desfrutar por um momento da agrad�vel
tarde de princ�pios de ver�o.

Passeando, perdeu a no��o do tempo e, sem pens�-lo, voltou a encontrar-se na lagoa


em que tinha nadado mais cedo. Incomodou-se um pouco, consigo mesma, ao rememorar o
encontro com Bradley; tinha sido imprudente tirar a roupa ali e deixar-se ver quase
nua. N�o devia voltar a fazer uma coisa assim, pensou, porque j� n�o se encontrava
na seguran�a do Mallsborough Hall. Faria bem em record�-lo no futuro.

Tomou assento na grande pedra, coberta de musgo, em que nessa manh� tinha deixado
sua roupa, e abra�ou a suas pernas flexionadas. Com o queixo apoiado nos joelhos
ficou muito quieta observando o reflexo das �rvores na corrente.
Concentrada nas ondas sobre a �gua n�o escutou os passos que se aproximavam.
Sobressaltou-se ao ouvir uma voz masculina muito perto de seu ouvido.

� Outro mergulho de cabe�a, senhorita McLeod?

Anne saltou como uma mola e ficou de p� para enfrentar-se ao homem que se ocupava
incesantemente de incomod�-la. O que ela lhe tinha feito?

� N�o, senhor Bradley, de maneira nenhuma � respondeu � J� aprendi que n�o �


poss�vel encontrar paz aqui, nem gente decente. Se estivesse na Inglaterra ent�o
poderia contar com alguma privacidade.

� Imagino que os cavalheiros ingleses n�o acostumam observar a mo�as bonitas que
nadam seminuas, n�o? � disse ele, com ironia.

� Como se atreve? Tenha a delicadeza de n�o conduzir-se a mim nesses termos, senhor
� reclamou a jovem � Mostre um pouco de dec�ncia.

� Dec�ncia? O que deveria dizer a respeito, se n�o fui eu quem se despiu em um


lugar p�blico para nadar � respondeu.

� Voc�... � um... maldito... norte-americano! � disse-o como um insulto do qual ele


se precaveu.

� E se pode saber o que quer dizer isso? � Perguntou ele, agora sem brincar.

Anne recordou as palavras da Condessa, aquelas que tinha usado para degradar aos
habitantes dessas terras.

� Quer dizer que n�o tem maneiras, que �... grosseiro, impertinente e... e... que
come muito � lhe espetou ela � mas sobre tudo que n�o � um cavalheiro de verdade �
continuou � � um bruto, sem educa��o, que n�o sabe comportar-se em sociedade. Nem
sequer estou segura de que n�o seja alguma classe de delinq�ente, um assassino ou
um ladr�o de bancos. Pelo aspecto que tem, bem poderia s�-lo.

Anne n�o acreditava em nada do que estava dizendo, de fato, estava contra todos
esses preconceitos sobre os norte-americanos, mas desejava tanto irrit�-lo que n�o
duvidou em repetir as palavras que tinha escutado, tantas vezes, durante os dias
pr�vios a sua viagem.

� Assim que temos, senhorita � disse ele � N�o sei por que pensei que voc� seria
uma mulher mais interessante... diferente. Mudar-se aqui, conduzir um im�vel...
Quando seu pai me contatou at� senti admira��o por sua t�mpera... mas agora...

� Agora o que? � Perguntou, visivelmente chateada.

� Agora me dou conta de que voc� � uma mo�a malcriada e petulante, cujas elevadas
pretens�es lhe alcan�ar�o para suportar, como muito, seis meses aqui, sem suas
comodidades inglesas � disse-lhe � N�o costumo me fazer de bab� e, muito menos, de
dama de companhia. Lamentarei falhar com seu pai, que parece ser um homem
honor�vel, mas � prefer�vel que se busque a outro para o trabalho. Devolverei-lhe o
dinheiro que ele me enviou antes de que partam. Boa tarde, milady � cuspiu a �ltima
palavra.

Bradley deu meia volta e desapareceu pelo bosque, internando-se mais no bosque.
Anne ficou sozinha observando o homem afastar-se, sem poder compreender como tinha
conseguido ficar sem guia. Apesar de todas suas queixas, a condessa Dujardin lhe
reprovaria sua falta de tino.
Ag�entando as l�grimas, Anne apertou o passo para a estalagem. Ardiam-lhe os olhos
e tinha as unhas cravadas fortemente em suas palmas. J� estava se arrependendo de
haver embarcado em semelhante aventura. Possivelmente era certo o que Bradley lhe
havia dito; ela tinha sido educada para um ambiente muito diferente e nada tinha
que fazer ali.

Uns passos antes de chegar ao edif�cio, Anne se deteve a escutar; tinha-lhe


parecido ouvir o pranto de uma crian�a. Caminhou uns passos mais e agora sim o
ouviu claramente. De um esconderijo junto ao feno empilhado, ouvia-se um leve
gemido.

A jovem se agachou apoiando ambos os joelhos no ch�o e chamou dentro do espa�o


escuro de onde sa�a o ru�do.

� Ol�, h� algu�m a�? � Perguntou � Voc� est� bem?

Respondeu-lhe o sil�ncio.

� Ol�... sou uma amiga posso lhe ajudar?

Do buraco saiu � luz um rosto moreno que Anne conhecia bem. Tratava-se da Myrtle,
que tinha os olhos alagados em l�grimas.

� Myrtle! O que te ocorre? � Perguntou.

A menina enterrou seu rosto na vaporosa saia de Anne e come�ou a chorar


silenciosamente.

A jovem lhe acariciou os cabelos, preocupada.

� Querida, deve me dizer o que tem...

A pequena n�o respondeu, apenas estendeu o dorso de ambas as m�os frente aos olhos
de Anne. Na pele, sulcos roxos deixavam escapar algumas gotas de sangue que
come�ava a secar-se.

� OH, Meu Deus! � Exclamou � Quem te tem feito isto? � A mo�a segurava l�grimas de
f�ria.

� A menina Alice me acusou... mas porque me portei mal... � sussurrou Myrtle � n�o
� sua culpa... �s vezes s�... sou m�.

� Mas querida, n�o importa o que tenha feito, ningu�m deve te machucar assim! �
Exclamou � Vem comigo.

Myrtle n�o resistiu. Tomou a m�o da am�vel jovem e se deixou guiar.

� Quem � Alice? � perguntou-lhe.

� � a filha de meus amos, senhora... os hospedeiros...

� Vamos falar com a Susanne � lhe disse Anne, dirigindo-se para a porta principal
da estalagem

� OH, n�o, senhora! � Agora a menina resistia a avan�ar � N�o, por favor, se lhes
disser algo me castigar�o!

Anne tinha o cenho franzido.


� Castigam-lhe freq�entemente? � Perguntou.

� S� quando sou m� � choramingou Myrtle.

� O que fez esta vez? � Anne precisava saber.

� Tomei uma das bonecas da Alice enquanto limpava sua quarto... s�o bonitas, e t�m
belos vestidos... � explicou � S� queria ver uma de perto...

� E por isso lhe castigaram assim? Por querer olhar uma boneca?

� N�o devia faz�-lo, n�o devo toc�-las.

� Tem fam�lia, Myrtle? � perguntou-lhe.

� N�o senhora, venderam somente a mim... meus pais est�o no sul, nos campos de
algod�o... mas eu n�o os recordo, era muito pequena quando o hospedeiro me comprou.

Anne tinha um n� na garganta. N�o podia imaginar o sofrimento da menina, que tinha
suportado semelhante castigo s� por acariciar uma boneca. Nesse momento, sem pens�-
lo duas vezes, tomou uma decis�o.

� Me escute Myrtle, e me escute bem. � Anne se agachou para poder olh�-la


diretamente � Vir� comigo e nunca mais lhe castigar�o, me cres?

A pequena observou os olhos pardos que jogavam fa�scas e n�o teve d�vidas de que a
senhorita conseguiria qualquer coisa que se propusesse. Afirmou com a cabe�a e
apertou a m�o que sustentava a sua.

Anne caminhou com Myrtle at� a entrada do restaurante, onde encontrou ao hospedeiro
e a sua mulher limpando. Discutiu um londo momento com ambos, sem soltar em nenhum
momento a m�o da menina. A mulher gritava a viva voz, enquanto o homem amea�ava a
jovem com o punho fechado. Anne n�o retrocedeu em nenhum momento nem se acovardou.
O sangue de seu pai bulia em suas veias. Estava decidida e n�o retrocederia por
nada no mundo.

Uns momentos depois, a jovem abandonou o lugar sentindo-se acalorada e satisfeita;


j� ningu�m, nunca mais, maltrataria � Myrtle. A pequena iria com ela � propriedade.
Tinha investido um bom montante de dinheiro, mas n�o recordava, nunca, haver-se
sentido t�o bem. Myrtle a olhava entusiasmada, como se de uma fada se tratasse.
Anne lhe indicou: � Busca todas as coisas que tenha, s� as que sejam tuas, e v�m
imediatamente a meu quarto.

A pequena assentiu e saiu correndo para uma gaveta localizado debaixo da mesa da
cozinha, aonde habitualmente dormia.

Quando Anne se dispunha a retornar a sua habita��o, viu Bradley aparecer detr�s de
um abrigo. O homem se achava bastante perto de onde ela estava e � jovem resultou
estranho n�o hav�-lo notado antes.

Sem desejos de iniciar outra dura conversa��o com ele, apertou o passo para o
edif�cio, lhe dando as costas. A jovem sabia que estava em s�rios problemas; n�o
conhecia o pa�s, tinha uma menina a seu cargo, e ainda n�o havia resolvido o tema
de quem seria seu novo guia.

Uma m�o a segurou no bra�o e lhe impediu de continuar seu caminho. Ela tentou
desfazer do apert�o, mas Bradley a obrigou a voltar-se e olh�-lo.

� Senhorita McLeod...
� Me solte, por favor � exigiu ela calmadamente.

� Desejo me desculpar com voc�...

� Pedi-lhe que... Como disse? � Acreditava n�o ter entendido.

� Pe�o-lhe perd�o � repetiu ele, sem lhe soltar o bra�o � A julguei mal. Fui
testemunha de tudo o que passou com a menina e acredito que voc� � uma mulher muito
valente e generosa.

� Voc� acredita que sou uma malcriada... isso me disse antes � lhe espetou.

� N�o a conhe�o. Deixei-me guiar pela irrita��o que me produziram suas palavras �
explicou � Observei tudo o que aconteceu pela janela do restaurante.

Anne se ruborizou. N�o sabia que tinha sido observada.

� Estive a ponto de entrar, mas notei que voc� p�de enfrentar-se aos hospedeiros
sem ajuda � explicou ele � Tem coragem, senhorita.

Anne reprimiu um sorriso, n�o esperava receber t�o estranha adula��o.

� Obrigado... � lhe respondeu ela � eu... lhe devo uma desculpa tamb�m.

� Seriamente? � Perguntou, divertido.

� Assim �, n�o foi a s�rio tudo o que lhe disse... � explicou a jovem � Me senti
atacada e reagi do modo equivocado. Rogo-lhe que me desculpe.

� Est� bem, � obvio.

� Ainda deseja nos guiar at� a propriedade? � perguntou-lhe.

� Se posso contar com seu bom comportamento, claro � disse ele.

� � obvio � assegurou Anne � Com respeito � Condessa... bom, n�o poderia assegur�-
lo.

Ele riu.

� Est� bem, j� me ocuparei de conquistar, com meus encantos, a am�vel senhora.

� Voc� sim que tem confian�a em si mesmo � se admirou Anne.

� J� o ver� � lhe disse ele, com um brilho estranho nos olhos � At� mais tarde
senhorita, partiremos ao entardecer para evitar os raios do sol. Espero a voc� e a
sua... escolta no celeiro, �s cinco em ponto.

� Ali nos veremos, senhor Bradley.

Ele a soltou e ficou olhando-a, esperando que ela entrasse na estalagem.

Anne sentiu o vazio ali, onde antes tinha estado pousada a m�o dele. Mal estava
ciente de que o homem a tinha estado segurando pelo bra�o durante toda a
conversa��o.

Cap�tulo 4
� Anne levou v�rias horas convencer � condessa Dujardin de que a menina n�o seria
uma carga para elas. Apesar de sua retic�ncia �s mudan�as, de �ltimo momento, a
anci� n�o p�de mais que valorar o gesto de Anne, e esteve plenamente de acordo em
que ningu�m tinha direito a maltratar a uma pequena, sem importar sua origem nem
posi��o.

Embora tivesse aceito a presen�a de Myrtle, o rosto da dama denotava a preocupa��o


que sentia. Ela era uma mulher de idade e tinha sido solicitada para acompanhar a
uma jovem adulta, n�o a uma criatura, a que teria que criar e educar. Anne tinha
lhe explicado que a pequena n�o seria considerada uma criada, mas sim as
acompanharia para viver com elas. A jovem se asseguraria de oferecer a Myrtle uma
educa��o adequada e os meios necess�rios para ter uma vida feliz.

Harrison Bradley as esperava, �s cinco em ponto, com as carretas preparadas; a


primeira levaria �s damas, e a segunda a volumosa bagagem e algumas provis�es para
o caminho.

Anne se acomodou na bol�ia da primeira carreta e tomou as r�deas. Bradley, que n�o
esperava tal gesto, observou-a surpreso e, com alguma relut�ncia, assentiu.
Duvidava de que a mulher seria capaz de conduzir, mas n�o sentiu desejos de iniciar
uma nova discuss�o com ela. Em todo caso, quando a visse desesperar-se tentando
controlar o pequeno comboio, a colocaria de lado e tomaria o mando do ve�culo. O
que Bradley n�o sabia era que Anne, longe de ser a mulherzinha malcriada que ele
imaginava, tinha ajudado a seu pai e a seu tio no trabalho do campo. Depois da
longa guerra na Europa, conseguir empregados n�o tinha sido f�cil, e toda a fam�lia
McLeod, sem importar sua ran�osa linhagem, tinha aprendido as tarefas que demandava
cuidar das terras que rodeavam Mallborough Hall. O Bar�o tinha ensinado a Anne a
conduzir a carreta, sendo ainda muito jovem, e ela conhecia muito bem o trabalho.

Bradley montou seu cavalo e a comitiva ficou em marcha. Myrtle se acomodou junto �
Anne. A Condessa preferiu recostar-se no colch�o de palha que ocupava a parte
traseira do carro; ali dormiriam as damas uma junto � outra pelas noites. A segunda
carreta, que levava as bagagens das mulheres, era muito menor e estava amarrada �
primeira.

Anne observava com interesse os profundos bosques que flanqueavam o caminho,


desejando j� ver o Rio Potomac. Encontrava-se viajando de este ao oeste, atrav�s da
terra mais vasta que jamais tivesse conhecido, t�o diferente a sua Inglaterra
natal.

Depois de v�rias horas de percorrer o caminho, a Anne estranhou a dist�ncia que se


esfor�ava por p�r o senhor Bradley. O homem se adiantou bastante em seu cavalo e
n�o parecia interessado em come�ar uma conversa��o com ela. De igual maneira, a
jovem pensou que isso era melhor a discutir com ele todo o tempo. Desejou sentir-se
aliviada, mas, em realidade, estava um pouco decepcionada e n�o compreendia bem o
porqu�.

Myrtle viajava a seu lado olhando a paisagem com entusiasmo. A menina mal recordava
sua �ltima viagem, quatro anos antes, no que fora transladada para ser vendida como
escrava aos hospedeiros. A separa��o de seus pais e da casa em que tinha nascido
era uma lembran�a dolorosa que lutava por deixar atr�s. A voz de Anne distraiu �
pequena de seus pensamentos.

� Myrtle � um bonito nome, embora n�o seja nada comum, ao menos em meu pa�s aqui
tem algum significado especial? � perguntou-lhe.

� Sim, senhorita, meus pais me chamaram assim para que eu n�o esquecesse nunca o
nome da paragem aonde se encontram eles � disse � Embora poderiam vende-los sabe? E
ent�o dever�o viver em outro lugar.

Para Anne, a calma explica��o da menina lhe espremeu o cora��o. Admirava � Myrtle
por ser t�o valente. A jovem inglesa tinha sido criada amorosamente por sua m�e e
seu pai, e n�o podia conceber essa classe de separa��o.

� Agora viveremos em um formoso im�vel, querida, e te ensinarei a ler e a escrever


� lhe disse.

� OH, mas senhora... est� proibido ensinar aos escravos a ler.

� Voc� n�o � uma escrva, Myrtle. Por outra parte, essa � uma lei com a que n�o
estou de acordo.

� Al�m disso... eu n�o poderei aprender, sou muito lenta para faz�-lo � explicou.

� Lenta? Quem te disse isso?

� Meus amos. A senhora Susanne e seu marido me diziam que eu nunca poderia aprender
nada, que sempre seria ignorante.

Anne fez estalar as r�deas produto da irrita��o que lhe produziu ouvir a menina
sentir-se menosprezada.

� Pois me escute bem Myrtle, jamais deve permitir que a opini�o de algu�m se
converta em sua realidade � lhe disse � Pode aprender se o deseja e se puser
suficiente empenho. N�o se esque�a nunca disso. Voc� n�o � lenta.

� Sim, senhorita.

Anne beijou � menina na cabe�a e se concentrou no caminho. O sol come�ava a


descender no horizonte, e poucos minutos passaram antes de que Bradley lhes
indicasse onde deter-se.

Era o momento de preparar-se para passar a primeira noite daquela longa viajem.

Bradley esporeou seu cavalo e explicou a Anne o que fariam. As carretas deviam
estar localizadas em forma de �L� para dar prote��o ao pequeno grupo.

No v�rtice da forma��o, Bradley acendeu o fogo, p�s uma panela a esquentar e logo
se afastou para procurar �gua limpa em um rio pr�ximo. Essa noite cozinhariam as
provis�es que levavam, mas logo deveriam procurar carne fresca. Os bosques estavam
cheios de coelhos e aves suculentas que poderiam lhes servir de alimento. Tamb�m
estavam infestadas de serpentes de todo tipo, e abundava uma esp�cie de porco
selvagem que, se sentisse amea�ado, facilmente poderia partir a perna de um homem
corpulento.

Anne pensou que � luz das chamas o improvisado acampamento luzia bastante
acolhedor. O fogo, al�m de lhes permitir cozinhar, protegeria-os de qu�o animais
viviam nesse entorno selvagem.

A jovem se agachou sobre a panela que fervia sobre as brasas e aspirou o aroma que
desprendia; perguntava-se o que estaria cozinhande Bradley. Para sua surpresa, o
homem parecia saber o que fazia. Um suculento guisado de favas com carne de boi se
espessava lentamente sobre o fogo. O adocicado aroma a cebolas silvestres abriu o
apetite da jovem. Mas n�o o da condessa Dujardin, que, por haver-se passado as
horas de viagem recostada na carreta fechada, sentia-se descomposta e enjoada. Anne
tinha tentado lhe explicar que o movimento do ve�culo a poria doente, mas a mulher
n�o tinha querido escutar sua opini�o. A jovem estava segura de que, no dia
seguinte, Sonya n�o duvidaria em sentar-se na bol�ia junto a ela.

Myrtle tinha mordiscado um pouco de p�o negro com queijo de cabra e se ficou
dormida com a cabe�a apoiada na saia de Anne. Bradley, por sua vez, n�o aparecia
por nenhum lado.

Sentindo-se s�, no improvisado acampamento, a jovem se perguntou onde teria se


metido seu guia. O homem tinha preparado a ca�arola e logo tinha desaparecido no
bosque. Anne voltou a pensar em que pessoas estranhas eram os americanos... um
ingl�s jamais teria desaparecido sem dizer �s mulheres a quem protegia aonde ia.

� jovem chamava a aten��o a s�bita mudan�a no estado de animo do homem; no come�o


se mostrou insolente e extrovertido, mas agora mal lhe dirigia a palavra. Ela
sentia que esta nova atitude dele a chateava, mas seguia sem compreender bem o
porqu�.

Bradley apareceu, de repente, e sua silhueta se recortou contra o halo de luz que
projetava a fogueira. Embora estivesse vestido com as mesmas roupas manchadas,
agora seu rosto se via limpo e barbeado, com um aspecto muito diferente a como se
apresentou quando o conheceram. Anne n�o p�de deixar de pensar no bem que se via
seu guia, com o rosto bronzeado pelo sol e rec�m barbeada, e esses olhos azuis...

Ela saudou o homem com uma inclina��o de cabe�a que ele mal devolveu. Logo se
aproximou da panela, revolveu o conte�do e assentiu, satisfeito. Aproximou uns
pratos de lat�o ao fogo e interrogou a jovem.

� Jantar� a menina? � perguntou, sustentando no ar um concha de sopa cheio de


guisado.

� Acredito que n�o, est� esgotada... a levarei a dormir � disse Anne tentando
levantar-se.

� Me permita � pediu ele.

Antes que ela pudesse protestar, o homem deixou a concha de sopa dentro da panela,
tomou � menina em bra�os e a levou at� o ref�gio no interior da carreta. Logo
retornou e se sentou junto ao fogo.

� Espero que � Condessa n�o importe, deitei a Myrtle a seu lado.

Anne pensou que a Sonya n�o gostaria de despertar junto � menina estranha, mas n�o
disse nada.

� Voc� jantar�? � Perguntou ele.

� Claro, � obvio.

A jovem se levantou para ajud�-lo a servir a espessa prepara��o.

� Cheira muito bem � observou.

� Muito obrigado. Adiante, prove-o � a encorajou.

Anne tinha sentado sobre um tronco bastante afastado de onde Bradley se acomodou.
Sentado escarranchado sobre seua arreios, o homem engolia o guisado com
concentra��o.
A jovem se surpreendeu ao provar o sabor da deliciosa comida e em seguida pensou
que tinha subestimado as habilidades culin�rias de seu guia.

� Est� muito saboroso � reconheceu, enquanto apurava seu primeiro prato � Posso
tomar um pouco mais?

Bradley a olhou com surpresa. Tinha acreditado que uma mo�a da ran�osa nobreza n�o
provaria mais que uns poucos bocados da r�stica prepara��o.

� � obvio, adula-me � disse, enquanto lhe servia outra concha de sopa cheia.

Os dois comeram em silencio at� sentirem-se satisfeitos. Ao terminar se levantaram


para limpar, j� que n�o podiam arriscar-se a tentar aos animais do bosque com os
restos de seu jantar.

Uns momentos depois ambos se acharam sentados � luz do fogo tomando um jarro cheio
de um caf� espesso e amargo. Anne se esfor�ou por come�ar uma conversa��o, porque
Bradley n�o fazia mais que olhar as chamas em sil�ncio. Essa nova faceta da
personalidade do guia a desconcertava. Antes tinha parecido muito comunicativo, e
agora n�o lhe dirigia a palavra.

� Nasceu na Virginia, senhor Bradley? � Perguntou, olhando ao homem atrav�s do


fogo.

� Nasci em Nova Iorque. Meu pai trouxe minha m�e � Am�rica do Norte uns anos antes
da guerra e viveram um tempo naquela cidade � explicou � mas ele n�o estava
acostumado �quele tipo de vida assim, quando eu nasci, instalamo-nos na Virginia.
Logo minha m�e morreu, e meu pai a seguiu pouco tempo depois. Eu conservei o rancho
porque me encontro bem ali.

� Lamento sua perda, senhor Bradley.

O homem se encolheu de ombros, como toda resposta, e Anne prosseguiu com seus
esfor�os por cercar uma conversa��o.

� Colhem tabaco?

� N�o, temos cavalos. Criamos puro-sangues. � obvio que tamb�m cultivamos um pouco
de algod�o, e alfafa para alimentar aos animais, mas s� como atividade secund�ria.

Por um momento reinou o sil�ncio.

� Posso lhe perguntar por que aceitou nos guiar desde Annapolis? � Inquiriu ela �
Suponho que o plano de se encarregar de duas mulheres atrav�s do campo n�o ter�
sido o mais atrativo para voc�.

� Se tiver que ser sincero... n�o foi, absolutamente � disse encolhendo-se de


ombros � mas a fam�lia de minha m�e tem um grande apre�o por seu pai e, por isso,
me ofereci a fazer o trabalho.

� Mas cobra dinheiro para faz�-lo � assinalou Anne, pensando que o homem n�o o
fazia s� por simpatia para com os McLeod.

� O bar�o McLeod n�o teria aceito minha ajuda de outra maneira, senhorita � disse
ele, sem dar mostras de haver-se ofendido � Se sugere que a quantidade que recebo
por fazer este trabalho � tentadora, ent�o n�o est� considerando a mol�stia que
representa.

Bradley deixou o jarro a um lado, acomodou uma manta sobre o ch�o e se recostou de
costas a Anne, apoiando a cabe�a sobre a arreios.

� Que tenha uma boa noite � murmurou.

A conversa��o de novo n�o tinha ido bem, pensou a jovem. Por alguma raz�o esse
homem a fazia dizer coisas das quais logo se arrependia. Havia tornado a ofende-lo
e, desta vez, sem que ele a provocasse. J� veria como arrumar as coisas pela manh�,
se � que se poderiam arrumar. Anne se acomodou sobre a manta estendida a seus p�s e
relaxou suas costas contra o tronco antigo sobre o que se sentou antes.

Bradley parecia haver ficado dormido. Tinha apoiado a cabe�a sobre os arreios e
afundou o chap�u at� lhe tampar os olhos. A jovem observou suas volumosas costas
envolta em uma manta xadrez, e pensou que era muito mais robusto que a maioria de
qu�o ingleses conhecia, inclu�ndo seu pai.

Os sons da noite e o crepitar das chamas levaram a Anne muito longe do quente
acampamento nos bosques de Maryland. Outro bosque e outro homem apareceram em sua
mem�ria. A lembran�a de Arthur, uma tarde feliz no lago, encheu-lhe os olhos de
l�grimas; tinha estado muito apaixonada por ele e, embora j� tivesse passado um
pouco de tempo, ainda se sentia profundamente do�da pelo modo em que ele a tinha
ofendido.

As bochechas lhe tingiram de vermelho ao recordar como lhe tinha confiado seu
corpo, permitindo que a acariciasse intimamente. Essa tarde na borda do rio lhe
tinha assegurado que, estando comprometidos, deviam confiar um no outro, e tinha
acreditado. Deixou-se levar pelo prazer dos beijos e as ansiosas car�cias do homem
que acreditava, seria seu marido.

Anne se felicitava por n�o lhe haver entregue, ent�o, sua virgindade, como ele
pretendia. Tinham estado muito perto de fazer o amor, mas ela se assustou e, apesar
das queixas e recrimina��es dele, a jovem tinha podido compor-se a tempo. Arthur se
tinha comportado um pouco bruscamente, mas a mo�a tinha justificado seu �mpeto pelo
desejo que ele dizia sentir por ela.

Ainda se sentia torturada pela ideia de que sua negativa o tinha empurrado a seu
comportamento posterior. Uma vez mais, a lembran�a lhe revolveu o est�mago.

Recordou ao Arthur, herdeiro do condado do Willows, fino e elegante, pouco mais


alto que ela, mas magro e de maneiras impec�veis. T�o diferente ao homem com o que
agora compartilhava o fogo.

Harrison Bradley... Anne pensou que seria tremendamente popular entre suas amigas e
reprimiu um sorriso. Era dif�cil imaginar a seu guia vestido com meias e casaca,
girando sob os candelabros durante um baile.

Mas Arthur, ainda com todas suas caretas herdadas de gera��es de antepassados
nobres, n�o tinha podido evitar derrubar-se com a primeira camponesa que lhe tinha
devotado seus cuidados. Anne ainda recordava as n�useas que tinha sentido ao
encontrar-se, acidentalmente, com seu prometido, que teria sido, em poucos dias,
seu marido, gemendo como um porco entre as redondas pernas de uma mocinha do povo.
Ainda podia ver a nudez da jovem, que suspirava enquanto Arthur sugava com frui��o
seus rosados mamilos.

Que n�o tinha podido controlar-se, isso lhe havia dito: que n�o podia j� lutar com
a paix�o que encerrava por Anne, e que ela insistia em lhe negar. Ent�o Arthur
tinha procurado al�vio em outro corpo.

Anne tinha acreditado, por um momento, embora nunca pode compreender como um homem
adulto n�o podia exercer controle sobre si mesmo. Tanta urg�ncia tinha que n�o
podia esperar menos de uma semana at� a noite de bodas? Ela tinha tentado perdo�-lo
e tinham seguido adiante com os planos de casar-se, mas algo no interior de Anne se
quebrou para sempre.

A decis�o de deixar atr�s o epis�dio tinha tido mais a ver com o que os outros
esperavam dela, do que com o que ela verdadeiramente sentia. As fam�lias jamais
aceitariam que a cerim�nia se cancelasse.

Anne chorava em seu quarto, aonde estava exibido seu vestido de noiva,
maravilhosamente confeccionado. Na casa de seu prometido a esperava um quarto
decorado especialmente para quando se convertesse na senhora Arthur. Sua sogra,
Lady Avegnale, j� se encontrava preparando uma sala especial para albergar aos
netos que Anne teria que lhe dar.

Todas as ilus�es que a jovem tinha albergado em rela��o a seu casamento, desde
pequena, pareciam haver-se materializado nos planos que, desde tanto tempo,
realizavam ambas as fam�lias. Ela amava com todo seu cora��o ao Arthur, e
acreditava que ele a amava. Ningu�m duvidava de que formavam um casal perfeito, e
que juntos seriam muito felizes.

Uma tarde, depois da reconcilia��o, s� dois dias antes das bodas, Arthur havia
tentado beij�-la na biblioteca. Anne, com as imagens da trai��o frescas na mem�ria,
n�o tinha podido superar o recha�o que lhe produzia o contato de seu prometido. A
lembran�a do rosto desencaixado de Arthur sobre os peitos da mo�a lhe tinha
impedido de aproximar-se novamente dele. Esse n�o era o homem pelo qual ela se
apaixonou. A ideia de que seu futuro marido a tocasse lhe revolvia o est�mago.

Desesperada e sem saber o que fazer, Anne tinha falado com seu pai. Ela sabia que a
rela��o n�o prosperaria, e que seria infeliz para sempre, vivendo com Arthur como
dois estranhos.

Recordava, como se fosse hoje, a imagem. O Bar�o tinha escutado em sil�ncio,


tomando a sorvos o conte�do da ta�a que sustentava em sua m�o. Anne recordava com
claridade o brilho das chamas, refletido no enorme rubi que o Bar�o levava no dedo
mindinho.

Foi ele quem sugeriu suspender as bodas, que para todo mundo j� era dada como
certa. Para McLeod n�o tinha importado o que diriam, nem as conseq��ncias que a
ruptura teria em sua rela��o com a fam�lia do noivo. S� queria evitar que sua filha
maior tivesse uma vida de desdita. Anne se havia sentido mais agradecida que nunca,
e tinha chorado abra�ada a seu pai por um longo momento.

S� duas semanas depois chegaria a decis�o de partir para a Am�rica e deixar tudo
para tr�s, e a ideia de nunca mais apaixonar-se nem tentar formar uma fam�lia. A
jovem n�o podia expor-se novamente a uma trai��o semelhante e, para ela estava
claro que, salvo seu pai, todos os homens eram uns porcos luxuriosos a quem o amor
e a fidelidade lhes importavam um nada. Ela se ocuparia de manter-se bem afastada
deles. Seria uma mulher de neg�cios, e jamais permitiria que nenhum outro homem lhe
aproximasse nem lhe pusesse um dedo em cima.

Capitulo 5

Anne despertou com as primeiras luzes da alvorada e se encontrou com um par de


olhos azuis que a olhavam fixamente. Em lugar de encerrar-se no improvisado quarto
da carreta, tinha preferido recostar-se junto ao fogo e desfrutar do ar fresco.
Tinha dormido toda a noite, sentindo-se a salvo e segura.

Harrison Bradley n�o desviou o olhar ao ver que ela abria os olhos.
� Gosta de caf�, senhorita McLeod?

O homem se levantou de um salto e se disp�s a avivar as brasas. Anne se incorporou


apoiando um cotovelo na terra, que pela manh� lhe resultava mais dura que ao
momento de deitar-se. Ruborizou-se visivelmente; nunca antes um homem a tinha
observado enquanto dormia.

� Um caf� estar� muito bem, muito obrigada � disse, enquanto se sacudia a terra que
cobria boa parte de suas botas e seu vestido � Necessita ajuda para preparar o caf�
da manh�, senhor Bradley?

� N�o necessito ajuda � assegurou ele � mas lhe agrade�o o oferecimento.

Anne, de igual modo, apressou-se a recolher umas lenhas que tinham ficado � borda
do acampamento.

Bradley estava um pouco surpreso. As inglesas que tinha conhecido n�o eram
absolutamente como a senhorita Anne McLeod. Em primeiro lugar, nenhuma delas teria
sido capaz de dormir sob as estrelas, nem teria se ocupado de recolher a lenha.
Pelo contr�rio, todas as inglesas que ele conhecia se comportavam como se fossem de
cristal e, sem exce��o, esperavam ser atendidas como rainhas.

Bradley recordava, com chateio, as reuni�es familiares nas quais se viu obrigado a
interagir com suas primas, rec�m chegadas do velho continente: t�o distantes e
burlonas, com seus gestos e recha�os que sempre o faziam se sentir inferior. Cada
desprezo de suas primas para com ele ou seu pai lhe tinha feito bulir o sangue, mas
nada podiam fazer, j� que romper com a fam�lia teria trazido muita tristeza a sua
m�e, Stella. Inclusive quando suas primas que, bem sabiam, podiam permitir-se toda
classe de frivolidades gra�as � generosidade do milion�rio Thomas Bradley, elas
insistiam em denegri-lo e p�-lo em rid�culo frente a todos os convidados.

Recordava-as choramingando horrorizadas, enojadas da vida do campo, enquanto


percorriam o formoso im�vel e as cavalari�as que pertenciam ao Thomas. Harrison
estava seguro de que nenhuma delas estaria disposta a fazer o que a bela mulher,
que agora lutava para acomodar uma pilha de troncos, fazia.

Suas primas n�o eram feias, mas tinham a beleza fict�cia que d�o os cosm�ticos e
modismos artificiais da nobreza. N�o tinham as provocadoras curvas nem as largas
pernas de Anne McLeod, nem esses olhos intensos, que o olhavam com curiosidade
enquanto ele sustentava a panela de lata sobre o fogo vivo por muito tempo.

� Dem�nios! Maldita seja!

� Queimou-se senhor Bradley? � Anne soltou os troncos e se apressou a seu lado.

� Me deixe. � Bradley se sentia irritado sem entender bem o porqu�. Imediatamente


se arrependeu de seu arrebatamento � S� foi uma distra��o, estou bem.

O americano assinalou para o matagal.

� N�o longe daqui h� um arroio, pode lavar-se ali se o desejar � disse secamente.

� Bom dia Anne, senhor Bradley... � Uma voz avinagrada saudou atr�s dos dois.

A condessa Dujardin n�o podia parecer pior. Seu escasso cabelo se enredou tanto que
formava uma esp�cie de bon� por cima de sua orelha direita. Anne reprimiu um
sorriso ao v�-la.
� Bom dia Sonya � disse a jovem � Conseguiu descansar?

Anne desviou o olhar para observar a Myrtle que aparecia, timidamente, da entrada
do carro-dormit�rio. Pela primeira vez em sua curta vida, a menina n�o tinha sido
despertada bruscamente para ser enviada a fazer um sem-fim de tarefas dom�sticas.
Anne notou seu desconcerto. A condessa Dujardin se queixava.

� Foi uma noite horrorosa, querida, com todos esses ru�dos de animais ao redor,
fungando nas cortinas. S� esperava para ser devorada brutalmente por um urso
faminto que...

Anne j� n�o escutava as queixas da Condessa, e se aproximava aonde estava Myrtle


para lhe agarrar a m�o.

� Vem querida, o senhor Bradley � um excelente cozinheiro, j� ver�.

� Devo ir procurar a lenha? � Com a m�o livre Myrtle se retorcia uma mecha
enredada.

� � obvio que n�o carinho, j� n�o � sua obriga��o fazer essas tarefas compreende? A
menos que, de verdade, deseje ajudar ou que lhe pe�amos algo especialmente � lhe
explicou a jovem � Sente-se aqui enquanto ajudo o senhor Bradley a servir o caf� da
manh�.

Anne se apressou junto ao guia que sorria, disimuladamente, ante as queixas da


Condessa. A mulher n�o deixava de afirmar que tinha visto, com toda claridade, um
urso aparecer � tenda. A jovem interrompeu suas queixas.

� Acredito que nesta zona n�o h� ursos, querida Sonya, n�o � assim senhor Bradley?
N�o � verdade que os ursos vivem muito mais ao norte?

Anne fazia uns gestos muito exagerados com as sobrancelhas para que o guia
compreendesse suas inten��es de acalmar � anci�.

� Pois em realidade sim, h� ursos nestas terras � se espraiou Bradley, enquanto


revolvia lentamente a comida � Os nativos os chamam ursos-monstros-come-homens
porque n�o se contentam com uma dieta que n�o inclua um pouco de carne. Por
exemplo, dois homens foram devorados n�o longe daqui...

� Senhor Bradley! � interrompeu-o Anne, pensando que a Condessa a qualquer momento


tomaria um dos cavalos e cavalgaria at� o povo, aterrorizada � Voc� � um
brincalh�o. At� um menino sabe que aqui n�o h� ursos. N�o h� ursos, e isso � tudo o
que diremos a respeito, me compreende?

Anne se tinha aproximado tanto do fogo que tinha as bochechas avermelhadas e os


olhos brilhantes. Harrison via esses olhos, cor de caf�, a um palmo de dist�ncia.
S� a pequena fogueira os separava.

� Sim, sim h� ursos aqui, e voc� fica ador�vel quando fica assim severa � lhe
sussurrou ele atrav�s do calor das chamas.

Ela se ruborizou ainda mais, mas esta vez n�o foi por causa da fogueira.

Anne n�o compreendia as mudan�as de �nimo de seu guia. Por momentos era brincalh�o
e at� um pouco atrevido, mas a maior parte do tempo se encontrava calado e
taciturno.

J� tinha passado toda a manh� e ele n�o tinha aberto a boca. A jovem se perguntava
se algo a seu respeito lhe incomodava. Quando se detiveram para almo�ar, ele se
dignou a pronunciar a direta frase �hora do almo�o� e Anne devia adivinhar que se
dispunha a reaquecer os restos do caf� da manh�. A isso se limitava a intera��o
entre eles. O certo era que a jovem nunca adivinharia o motivo das mudan�as de
humor de Bradley.

A primeira coisa que lhe chateava era viajar lentamente, expondo-se aos assaltantes
de caminhos que povoavam a rota do Este e que o mantinham em um estado de alerta
quase insuport�vel. A segunda, era uma irracional rejei��o que Bradley sentia para
com todos os ingleses.

Harrison tinha assumido o compromisso de acompanhar �s duas damas at� a Virginia


n�o por gosto nem necessidade, a n�o ser para cumprir com uma d�vida de honra que
tinham seus pais com o Maximilian McLeod, o pai de Anne.

O bar�o McLeod tinha protegido, por anos, a seus vizinhos pr�ximos, os Cullogh,
lhes provendo comida e lenha cada vez que tinham necessitado. Os Cullogh eram os
irm�os e sobrinhas de sua m�e, e as pessoas a quem Harrison mais detestava em todo
mundo. Embora n�o estivessem aparentados com os McLeod, o pai de Anne tinha sido
enormemente generoso com eles, sem lhes pedir nada em troca.

Trinta anos atr�s, Lady Stella Cullogh se apaixonou pelo Thomas Bradley, um bem-
sucedido criador de cavalos do Leste da Virginia. O arrumado americano visitava a
Inglaterra por neg�cios quando se topou com a filha maior de Lorde Cullogh, um
visconde com s�rios problemas de dinheiro. Stella se tinha apaixonado por ele
imediatamente, e o vaqueiro estava louco por essa jovenzinha, bela e delicada como
um l�rio.

Convencido de que nenhum norte-americano, por rico que fosse, merecia sequer
aproximar-se de sua fam�lia, Lorde Cullogh n�o tinha dado seu consentimento para as
bodas. Entretanto, Stella estava t�o apaixonada por Thomas que tinha aceitado fugir
e casar-se com ele sem a permiss�o paterna.

A �nica coisa que tinha salvado a prec�ria rela��o que mantinham os Cullogh e o
casal Bradley, logo depois do matrim�nio, era o fato de que Thomas era o
suficientemente rico para sustentar a fragmentada fam�lia de sua esposa. Eles
gastavam muito mais dinheiro do que recebiam por serem nobres, e demandavam de seu
parente americano milhares de libras ao ano para custear seus excessos.

Thomas Bradley n�o se queixava, e enviava � Inglaterra os recursos necess�rios para


evitar qualquer pena � sua amada esposa. Mas apesar de sua generosidade, sua
fam�lia pol�tica n�o escondia o desprezo que sentia por Thomas e seu pequeno filho
Harrison.

As humilha��es que Harrison Bradley tinha recebido por parte de seus familiares, ao
longo de toda sua vida, lhe impediam de julgar a outros ingleses de um modo
diferente. Desprezava-os, categoricamente.

Anne McLeod, entretanto, confundia-o. Tinha demonstrado, em mais de uma ocasi�o,


que compartilhava a vis�o de seus compatriotas em rela��o � inferioridade dos
norte-americanos, mas tamb�m tinha tido gestos que contradiziam uma personalidade
preconceituosa e fechada. Acaso n�o tinha adotado � menina escrava para lev�-la
consigo e educ�-la? A jovem tampouco demandava o tratamento principesco e rid�culo
que pretendiam suas primas inglesas. Pelo contr�rio, aceitava as r�sticas condi��es
da viagem com excelente �nimo e at� parecia desfrutar da aventura.

Mas estas supostas qualidades n�o convenciam a Bradley. Harrison n�o estava
disposto a converter-se em motivo de entretenimento de uma menina rica e malcriada,
por muito que ela soubesse dissimular sua condi��o. Estava convencido de que a
senhorita McLeod o tratava amavelmente para poder contar com sua colabora��o na
viagem e n�o por outra raz�o. Bradley estava seguro de que ela o tolerava, somente
porque n�o queria ver-se desprovida de um guia enquanto atravessava a selvagem
terra americana.

Anne McLeod era inglesa, nobre e rica. Tinha todas as qualidades do tipo de mulher
que espantava ao Harrison e, certamente, dela s� poderia esperar o mesmo de outros
de sua classe. Por mais atrativa e intrigante que lhe resultasse, Bradley j� tinha
tomado uma decis�o: levaria-a at� sua propriedade, s� e salva, e ali terminaria
qualquer contato com ela.

Olhou-a de soslaio enquanto o almo�o come�ava a bulir dentro da ca�arola. Sentada


sobre uma rocha, ensinava � menina a ler, riscando as letras do alfabeto no p� do
caminho.

� Muito bem Myrtle, �A� � ent�o para...

� �rvore, aranha, argila... e Anne! � A menina parecia entusiasmada e aprendia com


velocidade.

� Faz-o muito bem! Oxal� eu tivesse sido assim de inteligente na sua idade. Vamos
ver, tenta desenh�-la voc�... Como o teto da casa... assim.

Myrtle tomou a vara que sua professora lhe oferecia e se esfor�ou por desenhar um
�a� mai�sculo. Depois de dois intentos obteve uma figura parecida com a que Anne
lhe tinha mostrado.

� Ah! � Exclamou, Anne a abra�ou e lhe deu um beijo na frente.

� Deveremos conseguir papel e uns l�pis para que possa praticar.

Anne levantou o rosto, deixando ver um bonito sorriso, cheia de entusiasmo.

� Senhor Bradley ser� poss�vel adquirir papel e l�pis em algum lance do caminho?
Necessitaremos alguns livros e mapas tamb�m...

� O povoado mais pr�ximo n�o conta com uma loja de livros, senhorita McLeod �
explicou � Teria que hav�-los adquirido em Annapolis. Eu poderia lhe emprestar
alguns volumes de minha pr�pria cole��o, se os necessitar. Tenho uma vasta
biblioteca que mal tenho tempo de consultar. Sua fazenda e a minha s� est�o h� um
par de milhas de dist�ncia.

Bradley se arrependeu imediatamente pelo oferecimento. Seus planos de cortar


rela��es com sua vizinha de sangue azul tinham ficado por terra. Havia algo no
rosto da mulher... possivelmente seus olhos, ou sua boca, que n�o cessava de
confundi-lo. Uma vez mais, nessa inc�moda viagem, Harrison Bradley se sentiu
irritado consigo mesmo.

Anne, por sua parte, estava agradavelmente surpreendida. Os Bradley n�o eram s�
criadores de cavalos e rancheiros, mas tambem valorizavam a educa��o e a cultura.
Por alguma raz�o essa ideia lhe produziu uma sensa��o c�lida no peito.

� Obrigado senhor Bradley, voc� � muito am�vel � disse, agora ligeiramente


ruborizada.

Bradley grunhiu em resposta e seguiu revolvendo um almo�o que n�o terminava de


esquentar-se.
De noite choveu e Anne n�o teve mais remedeio que dormir � prote��o do interior da
carreta. A condessa Dujardin roncava, enquanto ela contava a Myrtle historia sobre
uma Inglaterra verde que j� come�ava a sentir saudades. Bradley escutava a voz de
Anne recostado no ch�o, debaixo do ve�culo aonde as mulheres descansavam. Ao redor,
a chuva ca�a brandamente.

Cap�tulo 6

N�o era ainda madrugada quande Bradley despertou com o som, apenas percept�vel, de
um estalo nos matagais pr�ximos. A imagem do �urso-come-homens� da Condessa o fez
esbo�ar um sorriso. Harrison pensou que certamente se teria aproximado do
acampamento alguma raposa, atra�da pelo aroma da carne guisada. Escutando
atentamente lhe chamou a aten��o um murm�rio que n�o tinha nada de animal: agora
n�o tinha d�vidas, havia estranhos vigiando o acampamento.

Harrison se moveu com sigilo para n�o revelar sua posi��o sob a carreta, tomou suas
esbeltas pistolas fabricadas pelo No�l Boutet e as preparou em poucos segundos. As
exclusivas armas tinham sido um presente de um rico cliente franc�s, o duque do
Saint Sousse, e n�o s� eram assombrosamente belas, mas tamb�m muito mais leves que
qualquer outra arma curta no mercado. Uma delas colocou na bainha e a outra
permaneceu na m�o direita de seu dono. Bradley se esfor�ou por escutar de onde
provinha o som. Tr�s vozes dialogavam em sussurros. A luz que provia a, quase
extinta, fogueira deixou ver umas figuras masculinas, e o brilho do canh�o de uma
arma de fogo. Era evidente que os visitantes n�o albergavam boas inten��es.

Bradley se arrastou pela terra �mida apoiando-se nos cotovelos e os joelhos,


afastando do comboio para poder mover-se com maior liberdade. Nenhum dos tr�s
homens tinham descoberto sua presen�a.

Um dos intrusos se aproximou silenciosamente aonde ele estava para inspecionar o


interior do ve�culo, enquanto outro montava guarda perto do caminho. O terceiro
tinha desaparecido da vista.

De repente, uma voz feminina se ouviu na escurid�o: uma das tr�s mulheres chiava a
todo pulm�o palavras inintelig�veis.

O homem a cargo de revisar o conte�do da carreta se sobressaltou. N�o tinha pensado


que ela servia de dormit�rio. Ao tentar inspecionar o que guardava o carro, suas
m�os tinham dado com os p�s de uma anci� dormida. Ela tinha gritado algo sobre um
urso e o intruso, em lugar de fugir, internou-se mais no ve�culo para tentar faz�-
la calar. N�o queria que seus alaridos revelassem sua presen�a no acampamento.

Mas a condessa Dujardin n�o cessava de gritar e agora Myrtle se somava com seus
pr�prios chiados exaltados. A voz de Anne n�o se ouvia absolutamente e Harrison
rogou por que estivesse a salvo.

De repente, outros uivos desesperados se somaram ao coro de vozes aterradas.

� Maldi��o Phinneas! Cortou-me a m�o! OH Deus! Meus dedos! Phinneas! Corte o


pesco�o desta cadela maldita!

Harrison Bradley n�o precisava escutar nada mais. Saiu de debaixo da carreta e
logo, rapidamente se equilibrou sobre o homem que se aferrava desesperado � sua m�o
que sangrava. Na semi escurid�o era imposs�vel saber a quantia do dano, mas n�o
havia d�vidas de que o assaltante era presa de uma dor insuport�vel.

O intruso chamado Phinneas apareceu detr�s de um arbusto de ervas e saltou sobre


Bradley, no mesmo instante em que este conseguia apanhar ao sujeito ferido. Um
estrondo retumbou no vale, enquanto Harrison lutava com o rec�m-chegado. O foragido
choramingava agora ajoelhado no ch�o, inabilitado para envolver-se na luta.

A folha de uma enorme faca brilhou na escurid�o e Harrison sentiu uma dor lhe
queimar no ombro esquerdo. Sentindo como se todo seu bra�o estivesse esmigalhado,
mas sem inten��es de retroceder, Bradley estampou um murro no queixo de seu
oponente. Este caiu ao ch�o sem emitir um s� som, al�m do rangido dos ossos de sua
mand�bula no momento de fraturar-se em v�rias partes.

Bradley sustentou com for�a sua pistola e se afastou das chamas que o tornavam
vis�vel aos intrusos.

O malfeitor da m�o ferida solu�ava uns metros mais � frente, enrolado no ch�o
lamacento, enquanto que seu companheiro permanecia inconsciente. Um som de cascos
de cavalos lhe fez saber que o terceiro homem renunciava � briga e se afastava a
toda velocidade.

A voz de Anne sobressaltou ao Harrison.

� Senhor Bradley! Voc� est� bem? Senhor Bradley!

A jovem saltou da carreta com uma agilidade impens�vel para uma dama e correu para
ele. deteve-se gelada ao ver-se apontada por uma arma.

� Senhor Bradley? � Perguntou � Sou eu, Anne... se encontra bem? Baixe a pistola
por favor.

Anne ainda levava em sua m�o a adaga com a que tinha ferido ao primeiro dos
intrusos. A folha, de mais de vinte cent�metros de comprimento, estava manchada de
sangue.

Bradley, ainda tratando de compreender o que tinha acontecido, guardou sua arma na
bainha que pendurava de seu cintur�o e estendeu a m�o para a Anne. Ela parecia
indefesa com o cabelo solto sobre os ombros, descal�a e vestindo somente sua camisa
de dormir. A jovem soltou a adaga, correu para ele e se apertou contra o corpo do
homem.

� Senhor Bradley, n�o sei o que fiz � se lamentou � Me... assustei muito e n�o
soube co... como reagir, eu o ma... matei? � Anne solu�ava.

Bradley acariciou o cabelo que ca�a como uma cascata sobre as costas da jovem.

� N�o o matou, n�o... embora acredite que a partir de hoje seu novo amigo ter�
algumas dificuldades para empunhar sua arma.

Ele abra�ou com for�a a jovem, sentindo o perfume de sua pele e o calor que
emanava. Percebeu que ela tremia. O homem afastou seu corpo apenas o suficiente
para poder lhe olhar o rosto.

� Voc� est� bem?

Com um dedo �spero secava as l�grimas de Anne.

� Estou... bem, n�o... n�o me t�m feito mal. Ainda tremo um pouco, mas... mas
acredito que � pelo susto � explicou, com a voz entrecortada.

� Me explique o que aconteceu � pediu ele, sem solt�-la.

� Estava dormida e a Condessa come�ou a gritar que estava sendo devorada por um
urso � Anne respirou fundo para tranq�ilizar-se � Logo gritou Myrtle... e a� s�...
reagi! OH n�o... senhor Bradley. Poderia hav�-lo assassinado!

Anne voltou a solu�ar, descansando sua t�mpora sobre o musculoso ombro de seu guia.

Ainda abra�ada ao homem, percebeu que uma subst�ncia pegajosa empapava sua m�o
direita.

� Senhor Bradley Est� ferido! � exclamou � OH meu Deus!

Harrison reprimiu um gemido quando as m�os de Anne come�aram a revolver a manga de


sua camisa rasgada.

� Necessito luz � disse ela � Aproxime-se do fogo! N�o posso ver nada... OH, n�o!
Feriram-no gravemente!

Anne se dirigiu � Condessa que, junto a Myrtle, permanecia a salvo, no interior da


carreta.

� Sonya! Necessito os elementos de primeiros socorros! � pediu � Traga-o por favor!


O senhor Bradley est� ferido!

� N�o penso voltar a sair daqui at� que cheguemos a um lugar civilizado � foi a
chorosa resposta da Condessa � Esta terra subdesenvolvida est� infestada de
selvagens e pessoas sem honra, e...

� OH, c�u santo! � disse Anne � Eu mesma irei busc�-los...

� Anne � disse ele, sem notar que a chamava por seu primeiro nome � Espere, devo me
assegurar de que os intrusos n�o escapem ou tentem nos atacar novamente. Logo
poder� revisar minha ferida, mas necessitarei sua ajuda.

Ela assentiu. Com o bra�o s�o, Bradley desprendeu um cilindro que pendia da carreta
de fornecimentos.

� Segure estas cordas enquanto as amarro em torno dos bra�os e pernas de nossos
visitantes. � pediu � Acredita que pode faz�-lo?

Enquanto Bradley formulava a pergunta, Anne j� se ajoelhava junto ao homem


inconsciente abra�ada ao pesado rolo de corda. Harrison sorriu ao notar a decis�o e
aus�ncia de afeta��o da jovem, quem ainda n�o se havia precavido de que s� vestia
sua camisola de noite.

Fazendo um esfor�o tit�nico e ignorando a dor, Bradley atou fortemente os pulsos e


os tornozelos dos malfeitores. Um deles seguia inconsciente, enquanto o outro
choramingava com o rosto fundido na lama.

� Senhor Bradley � murmurou Anne com apreens�o � lhe cortei dois dedos... n�o os
tem. J� n�o est�o! � Agora o rosto da senhorita McLeod estava cinzento.

� T�m que ter ca�do em algum lugar perto da carreta � refletiu ele � Ter� que
encontr�-los antes de que o fa�a a condessa Du...

� AHHHHH!!!!!!!!!!!! � Agora Sonya sa�a disparada de seu ref�gio � Ohhhh!!! Que


horror! Que macabro! N�o entrarei nunca mais nesse espantoso lugar, n�o poder�o me
obrigar � a mulher se afogava em seus solu�os � Juro por todos os Santos que...

� Venha querida, necessito que se tranq�ilize � Anne abra�ou � anci� e a aproximou


do fogo quase extinto � Myrtle, carinho, lhe fa�a companhia � senhora, por favor...
A menina, que n�o parecia absolutamente afetada pelos eventos vividos, aproximou-se
da Condessa e a rodeou com seus magros bra�os. A dama choramingava como um beb�. A
luz da madrugada come�ava a iluminar o c�u e a tranq�iliz�-los a todos.

Anne se dirigiu aos tr�s, j� com a voz mais acalmada.

� Logo retirarei da carreta os ded... o que ter� que se retirar. Mas agora preciso
ver sua ferida � disse ao Bradley, em um tom que n�o admitiria r�plica � N�o posso
faz�-lo aqui porque Sonya est� evidentemente afetada, assim iremos at� o curso de
�gua que voc� descobriu ontem � noite e ali me ocuparei de seu ombro.

Enquanto falava, Anne se dirigiu para o interior do carro e tomou uma caixinha com
brocados que continha seus elementos de primeiros socorros. Sendo a maior de quatro
irm�os, sabia tudo o que teria que saber sobre feridas, contus�es e queimaduras.
Esperava que a ferida do senhor Bradley n�o fosse muito profunda e que n�o
necessitasse sutura.

Ao cal�ar as sapatilhas, Anne caiu em conta que, todo o tempo, passeou pelo
acampamento com sua camisa de dormir e o cabelo solto. O rosto lhe tingiu de
p�rpura. Parecia que era seu destino que o senhor Bradley a visse vestindo trajes
inadequados. Entrou no ve�culo, vestiu-se rapidamente, recolheu-se o cabelo com
duas fivelas e saiu ao frescor do amanhecer. Seu guia inspecionava os bolsos dos
malfeitores.

� Logo me ocuparei de voc� � disse Anne ao passar junto ao que agora lhe faltavam
dois dedos.

O homem ca�do interpretou a frase, da jovem, como uma amea�a e se estremeceu. Que
mais poderia lhe fazer essa mulher louca e sanguin�ria?

Depois que Harrison verificou que os assaltantes estavam atados firmemente e n�o
poderiam sequer mover-se, Anne lhe seguiu at� um arroio pr�ximo. Escolheu uma rocha
Lisa, depositou a caixinha com brocados e se enfrentou a seu guia com os bra�os em
jarras. Estava nervosa mas n�o queria demonstr�-lo.

� Muito bem, senhor Bradley, preciso olhar sua ferida � disse.

Anne come�ava a sentir um rubor subindo pelo pesco�o e o rosto. Sabia que estava se
ruborizando sem rem�dio. Estava pedindo a um homem que tirasse a camisa, estando
eles dois a s�s e em uma paragem deserta. Aquela que deveria resultar como sua dama
de companhia estava indisposta e solu�ando nos bra�os de uma garotinha de dez anos.

Anne sabia que seu comportamento era completamente inaceit�vel, mas era consciente
de que se tratava de uma situa��o muito cr�tica para preocupar-se com formalismos
sociais.

Bradley come�ou por separar o tecido da ferida que come�ava a coagular-se, evitando
demonstrar a ardente dor que sentia. Logo desabotoou um a um os bot�es da frente da
camisa. Anne desviou a vista para uma rocha do leito do riacho. A voz masculina a
sobressaltou.

� E bem?

Quando Anne se voltou, o guia tinha o torso nu e apresentava o ombro ferido para
que ela pudesse avaliar os danos.

Anne pensou que Harrison Bradley era o homem mais fascinante que j� tinha visto.
Embora a jovem n�o fossse experimentada, tinha visto os torsos nus de seu irm�o,
seu pai e seus tios quando nadavam na lagoa da propriedade. Inclusive tinha tido
oportunidade de observar o corpo do que fora seu prometido, aquela vez que ele
tinha tentado seduzi-la. Nenhum deles tinha as amplas costas do senhor Bradley, seu
enormes peitorais nem um est�mago firme e musculoso. Sua pele bronzeada estava
coberta de uma capa de p�lo loiro que come�ava no peito e se perdia na cintura das
cal�as. Surpreenderam-lhe por completo uns pensamentos que considerou muito
inapropriados para uma dama de boa fam�lia: de repente gostaria de acariciar essa
massa de m�sculos com a ponta dos dedos, percorrendo cada depress�o e delineando
cada curva. A jovem se perguntou como se sentiria essa pele dourada ao tato e n�o
p�de evitar ruborizar-se.

� E bem? � respondeu ela com a voz tremente.

� N�o vai revisar minha ferida?

� OH, sim, claro. J� vou.

Anne pensou que se deteve muito tempo admirando ao homem que tinha em frente e
ficou visivelmente nervosa. Bruscamente tomou os elementos que guardava na caixa,
acomodou-os sobre a pedra e logo inundou uma toalha de linho na �gua cristalina. As
m�os lhe tremiam tanto que precisou respirar profundamente v�rias vezes para
tranq�ilizar-se e poder fazer o que devia.

Aproveitando que ela estava ocupada em sua ferida, Harrison se permitiu observar
cada detalhe da mulher; sua pele, seus cabelos, cada curva insinuante, cada
movimento de suas m�os. Por alguma raz�o, e contra o que se propos, seu c�rebro se
enchia de imagens nas quais era acariciado por esses dedos brancos e magros, de
unhas cuidadas e n�o muito compridas.

Fechou os olhos ao perceber que lhe lavava a ferida com a �gua fria do arroio. Cada
car�cia de sua enfermeira era acompanhada por um estremecimento, que tinha um pouco
de prazer e um pouco de dor.

Uma sensa��o c�lida e l�quida lhe percorreu o bra�o, at� o cotovelo. A ferida
voltava a sangrar profusamente, mas Anne trabalhava sobre ela sem alterar-se. Ao
menos isso pensava ele, que j� come�ava a sentir os efeitos da proximidade da
jovem. Inc�modo, tentou manter conversa��o.

� V�-se muito mal? � perguntou, com a voz mais neutra que p�de emitir.

� O corte � extensor, mas n�o profundo. Acredito que se realizar uma boa limpeza e
aplicar uma vendagem apropriada sobreviver� � brincou.

A voz de Anne tremeu um pouco, apesar de seus esfor�os por dissimular a como��o que
lhe produzia a proximidade do corpo do homem, o aroma de sua pele e seu tato.

� Pode sustentar a atadura aqui, por favor? � pediu-lhe.

Ele estendeu sua m�o ro�ando, sem querer, o pulso de Anne. O contato dos dedos
dele, embora fugaz, produziu na mulher um estremecimento. Ela se apressou a
assegurar a atadura e retirou a m�o rapidamente. Ao levantar a vista, encontrou-se
com uns olhos azuis olhando-a fixamente.

Sem dizer uma palavra, ele estendeu seu bra�o s�o e tomou, brandamente, a Anne pela
cintura. Girou o corpo da jovem para poder olhar-la de frente e a aproximou contra
ele. Cada movimento se sentia t�o natural que ela n�o op�s nenhuma resist�ncia.
Como em um sonho, o torso da mulher se arqueou e se apoiou, mansamente, sobre o
peito de Bradley. Ele n�o sentiu nenhuma dor quando usou o bra�o ferido para
apert�-la mais contra ele.

Anne, sem pensar, depositou ambas as m�os sobre o peito de seu guia e percebeu, em
seus dedos, o p�lo suave de seu peito. Um agrad�vel aroma da lo��o de barbear
chegou at� seu nariz. Tudo o que havia ao redor, o arroio, o bosque e o c�u, tinham
desaparecido. Nos sentidos de Anne, qu�o �nico existia no mundo era Harrison
Bradley.

Ele inclinou seu rosto sobre ela, quase ro�ando seus l�bios com os da jovem e
sustentando sua nuca no oco da m�o. Ambos respiraram, por um momento, nos l�bios
entreabiertos do outro, olhando-se aos olhos.

� Senhorita Anne! � uma voz infantil chamava a jovem da bruma de suas sensa��es �
Senhorita Anne!

Bradley retirou, bruscamente, o bra�o que rodeava o corpo da mulher e se agachou


para tomar sua camisa, que tinha ficado estendida sobre uma rocha. Vestiu-se
rapidamente, enquanto Anne tentava compor-se das sensa��es experimentadas um
momento antes. Tinha o rosto coberto de rubor, seus olhos brilhavam e sua
respira��o se acelerou de maneira evidente. Por um momento acreditou que as pernas
n�o a sustentariam, mas felizmente p�de manter-se de p�.

� Aqui estou Myrtle! � sua voz soou algo rouca � Aconteceu algo? Est� bem a
condessa Dujardin?

Para ocultar seu embara�o, Anne se disp�s a acomodar seus elementos de primeiros
socorros.

� Diz que tem fome e que est� a ponto de ter um colapso nervoso. Pensei que era boa
ideia lhe advertir. � explicou a menina.

� � muito inteligente e tem muita raz�o, obrigada. Prepararemos o caf� da manh�


enquanto o senhor Bradley termina de arrumar-se � lhe indicou.

Tomou a menina pela m�o e se apressou a percorrer o caminho de volta ao improvisado


acampamento. Os joelhos ainda n�o lhe respondiam, como tivesse desejado, e o
cora��o lhe pulsava desbocado no peito.

Bradley n�o estava feliz com o que tinha ocorrido. Prometeu a si mesmo manter-se
afastado de uma mulher que, claramente, n�o lhe convinha e n�o o estava obtendo. O
que tinha ela que lhe resultava t�o irresist�vel? Uma inglesa! Uma mulher que tinha
crescido em um ambiente que ele desprezava e que se criou sob os preceitos que o
convertiam, ante seus olhos, em um inferior. Perguntou-se o que lhe ocorria. Tinha
perdido todo seu autocontrole nos bra�os de uma mulher nascida em um ber�o de ouro.
Anne McLeod, mimada pela aristocracia, n�o era como ele, que tinha sido toda sua
vida detestado por seus parentes, por ser norte-americano e plebeu. �Malditos
ingleses�, pensou. �Jamais devo esquecer como eles desprezaram a mim e a minha
fam�lia.�

Furioso consigo mesmo, disp�s-se a retornar para colocar uma camisa limpa e fazer
os acertos para a partida. Entre esses acertos, se incluia acomodar � carreta aos
dois malfeitores que tinha capturado a noite anterior. Entregaria-os ao xerife no
povoado que cruzariam a dois dias de caminho.

Ao chegar ao acampamento, irritou-lhe ver a senhorita McLeod inclinada sobre um dos


homens amarrados, aplicando desinfetante e colocando ataduras nos cotos de seus
dedos. Incomodou-lhe, profundamente, que a jovem que ele se esfor�ava por detestar
tivesse sentimentos nobres, mas pior ainda, que tocasse a um homem que n�o fosse
ele mesmo �Maldita seja!�, pensou, �� poss�vel que esteja ciumento?�
Bradley deu um chute a uma lenha que tinha ficado em seu caminho e se afastou,
amaldi�oando em voz baixa.

Cap�tulo 7

O grupo se p�s novamente a caminho quando todos tinham comido e cada coisa
acomodada em seu lugar. O senhor Bradley montou seu cavalo, Anne, Myrtle e a
condessa Dujardin se apertaram na bol�ia da carreta e os dois desafortunados
malfeitores foram atados, firmemente, � parte traseira do ve�culo.

Anne tinha insistido para que lhes permitisse aos prisioneiros assumir uma posi��o
mais c�moda, sentados sobre uma viga e repousando as costas no toldo. Os homens
deveriam viajar dois dias amarrados, p�s e m�os, e a jovem pensava que n�o era
decente obrig�-los a passar mais desconfortos al�m dos que j� tinham sofrido.

Apesar dos protestos de Bradley, Anne tinha desinfetado e enfaixado as feridas de


Hamaziah Riley, agora batizado o homem-sem-dedos. Para passar o tempo e esquecer
seus recentes contratempos, o bandido cantava, com bastante habilidade, can��es
norte-americanas que a Anne come�avam a lhe parecer divertidas. Phinneas Riley, o
irm�o de Hamaziah, era o bandido que tinha sido brutalmente nocauteado por Bradley.
Este tinha dificuldades para abrir suas mand�bulas fraturadas, por isso permanecia
a maior parte do tempo em sil�ncio e cabisbaixo.

A Bradley preocupava o terceiro homem, aquele que tinha fugido para o mato levando
os cavalos. Pensava que se o rufi�o fosse o bastante inteligente, iria para longe
dali, para sempre, abandonando aos dois prisioneiros. Entretanto, se tentasse
voltar para resgatar aos irm�os Riley, as mulheres e ele se encontrariam em grave
perigo.

Com esse pensamento em sua mente, Bradley refreou seu cavalo at� posicionar-se
junto � senhorita Anne. Ela manejava as r�deas enquanto se juntava, a toda voz, �
can��o do-homem-sem-dedos: � �As hei walked ou�er with Sally Brown / As hei walked
ou�er with she...�

� Senhorita McLeod � a chamou Bradley, enquanto ela o olhava de esguelha sem deixar
de cantar.

� �And evil thought came to him there / By the lonely willow tree...�

� Senhorita McLeod! � exasperou-se ele � Poderia deixar de cantar, pelo bem de


todos n�s? O canto n�o � uma de suas m�ltiplas virtudes, se me desculpar a
sinceridade.

Ela deixou de cantar, calou e olhou ao homem diretamente aos olhos.

� OH Deus, obrigada! � murmurou a Condessa, que estava a ponto de saltar da


carruagem e aventurar-se no desconhecido.

Para surpresa de Bradley, em lugar de ofender-se por sua brutal franqueza, Anne
soltou uma gargalhada deliciosa.

� Sei, sinto-o � se desculpou � mas � que s�o m�sicas muito cativantes e o caminho
� longo. � Anne acomodou um cacho que lhe ro�ava a frente e sorriu a seu mal-
humorado guia � O que acontece, senhor Bradley?

� Falemos disto � Harrison sustentava na m�o a enorme adaga que ela tinha arrojado
ao ch�o depois do ataque dos irm�os Riley. Ainda havia rastros de sangue seco na
l�mina.

� � minha adaga. Eu sabia que voc� a tinha pego � disse.

� Sei.

� Sabe o que?

� Sei que voc� sabia � explicou ele � mas tenha a amabilidade de n�o me confundir.

� E?

� Queria saber de onde a tirou, e como aprendeu a cortar dois dedos de um homem.

Anne se ruborizou ao escutar o �ltimo. N�o ignorava que os irm�os Riley eram
perigosos e que poderiam lhe haver feito muito dano se tivessem a oportunidade, mas
ela n�o se sentia c�moda ante a ideia de ter destruido uma m�o para sempre.
Hamaziah, por sua parte, acostumado a sobreviver o dia a dia, n�o parecia muito
preocupado pelo fato e continuava cantando suas m�sicas a viva voz.

� Sou a filha maior de um militar � explicou Anne � Nasci em uma �poca dif�cil para
a Inglaterra, depois de uma guerra que deixou a milhares de pessoas desesperadas e
sem nada a perder.

Bradley notou as rugas que se formaram no sobrecenho da jovem.

� Meu pai dizia que os perigos espreitavam em cada rinc�o e ensinou, a meus irm�os
e a mim, a usarmos diversas armas para que pud�ssemos nos defender. Esta adaga foi
meu presente de quinze anos. Nunca a tinha usado contra um ser humano... at� agora.

Ela estendeu uma m�o reclamando a elegante arma branca, que tinha cabo de marfim e
uma l�mina resplandecente.

� Devolve-me isso, por favor?

� D�-me a capa � exigiu ele, asperamente � A limparei e a ter� com voc� em um


momento. De outro modo o sangue danificar� a folha.

� Queria guardar meus dedos, como lembran�a, por favor � reclamou Hamaziah, desde
seu prec�rio assento.

� Ai que horror! Acredito que vou desmaiar � exclamou a Condessa, aspirando seus
sais pela cent�sima vez esse dia.

Bradley lhe lan�ou um olhar assassino.

� Farei-me um colar com eles e sua l�ngua, se n�o te calar imediatamente � vaiou o
guia, preocupado por ter que carregar uma anci� inconsciente.

Hamaziah, o homem-sem-dedos, somou-se ao mutismo de seu irm�o Phinneas.

Anne sempre escondia a capa de sua adaga em uma dobra profunda do vestido, � altura
do quadril. Quande Bradley tomou o artefato de couro n�o p�de evitar perceber o
calor, dela, impregnando na pe�a. Vexado com o efeito que esses est�mulos lhe
produziam, o guia esporeou seu cavalo e desapareceu no p� do caminho.

Anne aproveitou para voltar para seu entretenimento anterior, que a distra�a do
t�dio do caminho e fazia rir � Myrtle.
� Senhor Riley? � convidou ela, e o outro n�o se fez esperar.

� �SiiiiingBallynamony ho, ho, Ballynamony ho, ho!�

A Condessa se tampou os ouvidos enquanto murmurava uma prece.

� OH, Jesus querido...

Anne acariciou o coldre que tinha entre as m�os. O artesanato estava belamente
lavrado e o couro era t�o suave que parecia veludo.

� Senhor Riley, � um trabalho incr�vel o que seu irm�o e voc� fazem � se admirou a
jovem.

Depois de cruzar o Rio Potomac, o grupo tinha feito uma breve parada para comer, e
Anne se aproximou dos prisioneiros para assegurar-se de que se encontrassem bem.
Tinha-lhes dado �gua e tinha revisado e limpo suas feridas.

� Voc� desenhou esses cavalos? � Perguntou a jovem.

� Esse foi meu irm�o Phinny, senhorita � explicou Hamaziah, assinalando ao outro
com a cabe�a � Eu me ocupo de trabalhar e moldar o couro, como meu av� me ensinou.

Anne examinou os pequenos detalhes da capa.

� Tomo um molde, curto o couro com cuidado e o costuro com a tripa de algum animal,
para que seja muito resistente e duradouro � descreveu Hamaziah � Phinny faz esses
desenhos com um prego esquentado ao fogo; cavalos, falc�es e essas coisas que lhe
gostam. De verdade que s�o bonitos?

� S�o muito formosos Hamaziah � disse com sinceridade Anne � O que n�o me explica �
por que tendo dons t�o maravilhosos os desperdi�am roubando aos viajantes...
poderiam trabalhar honestamente, aproveitando o of�cio que aprenderam.

� Ahhh, senhorita. � que nunca temos dinheiro para comprar o material, e ningu�m
est� disposto a nos contratar � o homem baixou a voz � Sabe qual � meu sonho? Quer
que lhe diga?

Anne se aproximou um pouco.

� Me diga...

� Meu sonho, e o do Phinny, � ter uma oficina de couros e fazer coisas elegantes,
sabe? Luvas, selas, coldres adornadas com moedas de prata, e essas coisas que usa a
gente fina. Ser�amos ricos, senhorita, se pud�ssemos ter uma loja assim... Mas j�
v�, a sorte n�o nos acompanha.

� N�o perca a f�, senhor Riley � o consolou ela � Possivelmente algum dia o
obtenham. S� t�m que desej�-lo, com todo seu cora��o, e isso ocorrer�... muitas
coisas ocorrem se verdadeiramente as deseja.

Ambos ficaram observando a terra solta do caminho por um momento. Logo ela voltou a
falar

� Sabe o que acredito? � disse a jovem � Que Deus os colocou em nosso caminho por
uma raz�o. J� ver� que � assim.

Riley olhou afastar-se � dama por quem come�ava a sentir simpatia. Deu-lhe uma
cotovelada a seu irm�o, que estava amarrado � carreta junto a ele.

� Sabe Phinny? � disse-lhe � Se eu fosse rico como o senhor Bradley me casaria com
ela. � bonita, am�vel e inteligente. E como sabe usar uma faca. N�o h� muitas
mulheres assim, Phinny.

Phinneas fez ranger suas mand�bulas como toda resposta.

Essa mesma noite, Anne e seu guia sustentaram uma forte discuss�o. Ela desejava que
os prisioneiros fossem alimentados com a mesma comida que teriam eles, e ele se
negava totalmente.

� N�scia, mulher teimosa, voc� � insuport�vel... como lhe ocorre semelhante coisa?
� espetou-lhe � Esquece acaso que estes dois mal-nacidos quiseram atac�-la ontem �
noite? Poderiam hav�-la matado! E pretende lhes dar comida quente? � Bradley bufava
como um touro enfurecido.

� Senhor Bradley � explicava Anne, tentando n�o perder os estribos � Que estas
pessoas tenham perdido o caminho honor�vel n�o os faz menos humanos. S�o como voc�
e eu, s� que, bom, um pouco menos... higi�nicos, e algo... algo r�sticos e
desaprensivos, sobre tudo, considerando que se encontram frente a pessoas decentes
e preparadas, como uma condessa e a filha de um bar�o ingl�s mas s�o gente! E n�s
devemos lhes dar o exemplo para que eles, pela primeira vez em sua vida, observem
de perto o que � o civismo, que por outra parte...

� N�o tem nenhuma habilidade para calar-se, senhorita McLeod? � bramou ele � Em
tr�s frases ofendeu mais a esta gente, que se s� lhes tivesse permitido jantar um
mendrugo de p�o, � que n�o se d� conta do que suas petulantes declama��es produzem
nos outros?

Anne olhou na dire��o dos irm�os Riley e na escurid�o da noite, lhe pareceu que se
viam cabisbaixos e envergonhados pelas palavras que ela lhes tinha dedicado. A
realidade era que os irm�os mal tinham compreendido a metade dos sofisticados
termos que ela tinha usado e que n�o tinham captado o significado do que se afirmou
em rela��o a eles. O particular acento dela contribu�a bastante � confus�o.

Os Riley, em realidade, acreditavam que ela os estava defendendo do furioso


vaqueiro que os custodiava. Anne, por sua parte, convencida de que tinha ferido os
sentimentos dos homens, se mordia o l�bio inferior enquanto fazia um esfor�o para
n�o come�ar a chorar.

Ao ver a jovem t�o compungida, Bradley se arrependeu de seu arrebatamento. Mas se


sentia algo satisfeito, j� que agora tinha provas de que a filha do bar�o do
Mallsborough, n�o era em realidade t�o distinta de suas jactanciosas primas. Igual
a elas, Anne McLeod parecia perceber-se em um degrau superior aos norte-americanos,
embora fossem ricos e educados como ele. Para o guia estava claro que, gente como
ela, tinha sido criada para desmerecer a qualquer um que n�o fosse ingl�s e
contasse com um t�tulo nobili�rio.

A jovem fez um esfor�o para n�o sair correndo e esconder-se. Em troca, desculpou-se
e se retirou � cama sem jantar.

Bradley, sentindo-se inc�modo por sua rea��o, serviu uma por��o de guisado �
Condessa, � menina, a ele mesmo, e tamb�m aos irm�os Riley. Eles agradeceram em
sil�ncio a bondade da senhorita por defend�-los e lhes permitir comer um jantar t�o
delicioso.
As intera��es entre Bradley e Anne n�o melhoraram ao dia seguinte. Ela se sentia
envergonhada e questionava suas habilidades para adaptar-se: por que haveria dito
essas coisas t�o pouco am�veis sobre os irm�os Riley? Bradley tinha raz�o, a
ran�osa nobreza da Inglaterra e seus preconceitos lhe brotavam pelos poros, ainda
sem ela pretend�-lo. Seu pai... OH, seu pai! Qu�o irritado se sentiria de escut�-la
falar assim. Os olhos lhe encheram de l�grimas. Essa manh�, ningu�m tinha humor de
cantar para fazer as largas horas de viagem mais suport�veis.

A �nica pessoa que se sentia feliz no grupo era a menina. Myrtle aprendia a ler e a
escrever a uma velocidade assombrosa. Cada dia, Anne lhe ensinava novas letras, que
escreviam juntas uma e outra vez no ch�o arenoso. A jovem j� desejava ter livros e
cadernos para que Myrtle pudesse registrar todos seus avan�os. Para surpresa de
Anne, a Condessa tamb�m se envolvia na educa��o da menina e a iniciava no manejo de
seu idioma natal, o franc�s. Sua pupila aprendia t�o facilmente como se se tratasse
de um jogo.

Cap�tulo 8

Quando os viajantes chegaram ao �nico povoado que atravessariam em toda sua


travessia chovia torrencialmente. Anne tinha colocado nas cabe�as dos irm�os Riley
chap�us ornamentados com flores, folhas e p�ssaros para proteg�-los do intenso
aguaceiro.

Os chap�us de feltro dos malfeitores tinham ficado no lugar da briga. Ali, Bradley
tinha removido a terra para simular duas tumbas e ainda por cima dos mont�culos de
terra tinha colocado os chap�us do Phinneas e Hamaziah. Dessa maneira, esperava
evitar ser perseguido pelo terceiro assaltante do grupo.

A ideia era que qualquer que tentasse segui-los pensasse que os Riley tinham sido
assassinados, e abandonasse o intento. N�o era muito prov�vel que o terceiro
bandoleiro ca�sse na armadilha, mas Harrison pensava que valia a pena tent�-lo.

Agora, os Riley ingressavam no povoado, de p�s e m�os atados, e embelezados com


espalhafatosas roupas femininas. O pior chapeu era o do Phinneas, j� que pertencia
� Condessa, conhecida em toda a Inglaterra como uma pessoa de gostos recarregados.
Um ramalhete de fresias e ran�nculos de tecido, e um pequeno colibri tecido ao
croch� se bamboleavam sobre a sobrancelha esquerda do valent�o.

O estranho grupo se internou na rua principal do povoado, aonde um conjunto de


casas desvencilhadas pareciam se apoiar umas contra outras para n�o desmoronar-se.
S� uma ou duas pessoas os olharam passar. O lugar parecia quase abandonado.

Bradley amarrou seu cavalo ao poste localizado frente ao escrit�rio do xerife e


indicou a Anne que aguardasse dentro da carreta, sem deixar-se ver. Uns segundos
depois, um homem gordo e de aspecto dormitado aproximava do ve�culo, seguido por
dois oficiais. Os homens desataram aos Riley e os guiaram para as celas, n�o sem
antes burlarem-se deles, sem piedade, por seu aspecto.

A chuva come�ou a ceder.

Apesar do olhar de desaprova��o de Bradley, Anne abandonou seu ref�gio para ir


despedir se de seus for�ados companheiros de viagem.

� Senhor Riley � disse ao Hamaziah, o homem-sem-dedos � Espero que tudo saia bem.
Recorde o que falamos, por favor: voc� n�o precisa ser um delinq�ente para que as
pessoas o respeitem. Tem muitas habilidades que podem ser �teis � sociedade � e
adicionou, ruborizando-se � e lamento o de seus dedos, de verdade o lamento...
pensei que voc� fosse um urso e n�o duvidei em atac�-lo.
� Senhorita McLeod, eu paguei por minha falta � o homem olhava a jovem com honesta
admira��o � Embora eu a atacasse, voc� me curou, alimentou-me e me protegeu da
chuva... bom, possivelmente n�o com o objeto mais adequado... mas dizem que a
inten��o � o importante, n�o?

O homem mostrou suas escassas pe�as dentais em um grotesco sorriso.

� Nunca tinha conhecido a ningu�m igual a voc� Anne McLeod. Cuide-se, senhorita.

Phinneas s� conseguiu murmurar umas palavras inintelig�veis, acompanhadas pelo


rangido de seus ossos maxilares quebrados. Anne interpretou que o homem se estava
despedindo e tomou as m�os por um momento, para lhe dizer adeus. Por alguma
estranha raz�o, Anne lamentava perder a companhia dos Riley.

Os oficiais empurraram aos irm�os para o abrigo aonde estavam as celas. Quando os
delinq�entes desapareceram da vista dos viajantes, o xerife se aproximou para
conhecer a dama que tinha viajado desde t�o longe.

Dale Cutter era um sujeito rechonchudo, com o rosto danificada pela var�ola e um
bigode gordurento que lambia permanentemente. Sua boca insinuava um sorriso que
deixava ver uma fileira de dentes amarelados. O xerife, cujo f�lego emprestava a
u�sque, apressou-se a capturar a m�o de Anne entre as suas.

� Senhorita McLeod, milady � o homem tentou fazer uma rever�ncia tosca � Sou
Cutter, o xerife deste pulguento povoado. Dou-lhe as boas-vindas ao estado da
Virginia e a nosso pa�s, claro...

O b�bado duvidou sobre o que diria a seguir, s� um momento, solu�ou e logo


adicionou:

� Espero que se sinta c�moda em seu formoso im�vel.

� Muito obrigado, senhor � Anne precisou fazer algum esfor�o para retirar sua m�o
de entre as Palmas transpiradas do xerife � Encontro seu pa�s muito formoso e
acredito que serei feliz aqui. Conhece voc� meu im�vel, Eaglethorne?

� Conhe�o-o, sim. Fui algumas vezes a saborear suas deliciosas vacas � afirmou o
b�bado, sem medir suas palavras � Meu irm�o administrou suas terras durante anos. O
velho McLeod... � o xerife se golpeou a cabe�a com a palma da m�o � OH, perd�o, que
bruto sou... o senhor Duque lhe confiou a propriedade a meu irm�o todo este tempo.
Ele a est� esperando. Confia em que voc� esteja satisfeita com seu trabalho.

Novamente, o homem mostrava seus dentes manchados no intento �spero de um sorriso.


Anne olhou em dire��o ao Bradley com desconcerto. Um familiar desse sujeito
horrendo estava a cargo de suas terras? Harrison n�o pareceu notar sua muda
pergunta.

� Seguro que assim ser�, senhor, muito obrigado � agora Anne se dirigia ao guia �
Senhor Bradley, acredito que � hora de ir, n�o cre? Desejo chegar o antes poss�vel
a meu novo lar.

O cambaleante xerife olhou � dist�ncia, colocando sua m�o como viseira, e


adicionou:

� N�o chover� mais por hoje. Se continuar viajando sem demora estar� em sua linda
casa amanh� de noite... mas se desejar ficar para jantar... � o xerife passeou seu
olhar pelo corpo de Anne com um gesto lascivo � posso convid�-la a descansar em
minha humilde morada...
Anne sentiu que um calafrio de espanto lhe percorria todo o corpo.

� O agrade�o, senhor, mas tenho pressa. Desejo-lhe boa tarde � se despediu.

Sentindo-se inc�moda pela proximidade do xerife Cutter, Anne se apressou a subir �


bol�ia da carreta e tomar as r�deas. N�o lhe importou que a parte traseira de seu
vestido se empapasse com as �ltimas gotas de chuva que tinham ca�do essa tarde. S�
queria sair dali a toda velocidade. Era estranho, mas os irm�os Riley, que eram
delinq�entes, n�o lhe causavam tanta desconfian�a como aquele encarregado da lei.

Bradley saltou sobre seus arreios e voltou a ficar em marcha sem dizer uma palavra.
Tocou-se a aba do chap�u, como �nica sauda��o, e se disp�s a escoltar �s mulheres
para fora do povoado.

A viagem prosseguiu silenciosa sem os Riley. Anne n�o tinha �nimo de cantar e o
humor de seu guia tinha piorado notavelmente. A condessa Dujardin se sentia
miser�vel: estava esgotada e completamente coberta pelo p� do caminho. O vestido de
seda lhe pegava ao corpo pela transpira��o, e seu chap�u de palha se perdera na
plan�cie por causa de um redemoinho de vento repentino. S� Myrtle olhava o mundo
com olhos novos. Todos a tratavam com cordialidade e lhe ensinavam coisas que ela
tinha pensado que nunca aprenderia. Pela primeira vez em sua vida, a menina se
sentia querida e cuidada.

Bradley lhe tinha assegurado, a Anne, que chegariam a Eaglethorne ao anoitecer do


dia seguinte, mas em lugar de sentir-se feliz por estar perto de seu novo lar, no
�nimo da jovem crescia uma sombra de tristeza. Perguntava-se o que lhe estaria
passando: possivelmente s� estava preocupada com o que encontraria ali. Depois de
tudo, receber a not�cia de que o irm�o desse horr�vel xerife dirigia a propriedade
n�o podia tranq�ilizar a ningu�m.

A noite alcan�ou aos viajantes e Bradley prop�s fazer uma pausa para descansar.
Esse dia tinha sido particularmente quente e as mulheres se sentiam exaustas e
mortas de calor.

Harrison fez descer �s passageiras, acomodou as duas carretas em forma de L,


acendeu o fogo e, a seguir, se dedicou a atender os cavalos. Tirou-lhes os arreios,
aos que puxavam as carretas, e lhes ofereceu feno e um pouco de �gua que conseguiu
em um arroio pr�ximo. Logo liberou seu cavalo dos arreios e o deixou correr e
pastar a gosto. Thunder, um animal magn�fico, completamente branco, respondia a seu
chamado embora se encontrasse a uma grande distancia. Harrison confiava no equino
mais que na maioria dos homens que conhecia.

O guia ficou parado na clareira, admirando a figura de seu cavalo por um momento.
Anne se aproximou, desejosa de ter uma conversa��o pac�fica com ele antes de que se
separassem para sempre.

� � um formoso animal, senhor Bradley � lhe disse.

� Verdadeiramente o � � acordou ele, voltando-se para ela � Voc� monta?

� OH, sim, desde pequena � afirmou � Estava acostumado a acompanhar a meu pai e a
meu tio ao campo. Enquanto eles trabalhavam, permitiam-me fazer alguma tarefa para
que pensasse que estava ajudando. Depois da guerra se conseguia pouca m�o de obra e
sempre havia muito que fazer. Lembro que � idade de Myrtle eu cavalgava sobre uma
�gua branca. N�o se tratava de um animal t�o maravilhoso como Thunder, mas a queria
muito.
� Como est� a menina? � interessou-se Bradley.

� Myrtle est� muito bem, aprende r�pido e se v� contente. Ainda me custa acreditar
que haja pessoas que considerem que se possa possuir a outros seres humanos. Tem
escravos, senhor Bradley?

� N�o. Desprezamos essa pr�tica. Meu pai s� empregava escravos libertos e o mesmo
fa�o eu, agora que ele n�o est� � explicou � Em minha propriedade trabalham, na
maioria, homens e mulheres de cor negra, mas s�o empregados que recebem um sal�rio,
n�o somos seus donos.

Anne assentiu com a cabe�a. Ela tamb�m odiava o sistema escravista.

� Em Eaglethorne tamb�m h� empregados sabe? � explicou ela � Meu av� jamais


permitiria a compra de seres humanos como se tratasse de gado.

Uma voz esgani�ada interrompeu a conversa��o.

� Pode-se saber quando jantaremos, senhor Bradley? � perguntou a Condessa � Faz


meia hora que espero a comida!

� A Condessa parece acreditar que eu sou seu escravo pessoal, senhorita McLeod,
assim que lhe rogo que me desculpe.

Bradley fez uma exagerada rever�ncia a Anne e se aproximou do fogo, que j� ardia
alegremente.

O guia se disp�s a preparar o jantar. Tinha capturado duas lebres essa tarde,
assim, depois de limp�-las trespassou em varinhas de olmo para que se assassem
sobre as brasas. O aroma a carne assada logo despertou o apetite de Anne, quem,
apesar do cansa�o, tinha insistido em ajudar ao guia com a prepara��o da comida.

A condessa Dujardin n�o teve �nimos para aguardar at� que o assado estivesse
preparado, e optou por mordiscar uma bolacha ressecada e retirar-se a descansar. A
anci� j� tinha perdido v�rios quilos com o passar do caminho, e suas bochechas,
outrora gordinhas, penduravam agora como bochechas desinfladas aos lados de sua
boca.

Myrtle brincava acendendo a ponta de um ramo no fogo crepitante. Olhava encantada


como a madeira se convertia em brasa e logo em cinza. A menina estava aprendendo o
que significava brincar.

A voz de Bradley surpreendeu a Anne, que estava ocupada esquentando p�o sobre a
improvisada churrasqueira.

� A comida j� deve estar preparada, senhorita McLeod � assinalou � Podem jantar


quando desejarem. N�o demorarei � adicionou.

Anne se surpreendeu. N�o pensava que o guia as deixaria sozinhas depois do evento
vivido com os Riley.

� Deseja que lhe guarde algo, senhor Bradley? � disse ela em um tom neutro, para
que ele n�o notasse que sua aus�ncia a preocupava.

� N�o, obrigado. Coma voc� e a menina. Eu estarei bem. N�o se preocupe comigo �
respondeu.

� H� de sobra para os tr�s...


� Hei-lhe dito que n�o se preocupe comigo. Boa noite � disse ele, cortante.

Bradley se retirou para o mato levando consigo um ma�o de roupas e uma caixinha
met�lica que tilintava.

� Est� irritado o senhor Bradley, senhorita Anne? � perguntou Myrtle.

Anne se fazia a mesma pergunta. A mudan�a de humor de seu guia a tinha


completamente desconcertada.

� N�o acredito, Myrtle, n�o acredito que haja algum motivo, ao menos. Possivelmente
esteja preocupado por alguma quest�o que desconhecemos � refletiu, mais para si que
para a menina.

� Poder�amos lhe perguntar, n�o?

� N�o � correto perguntar �s pessoas esse tipo de coisas, a menos que conhe�amos
muito bem � pessoa � explicou Anne, que aproveitava para educar � menina cada vez
que surgia a oportunidade.

Myrtle assentiu. Absorvia cada li��o com avidez.

O jantar foi agrad�vel para a pequena mas n�o para a jovem. Embora as lebres
estavam deliciosas e ao ponto, a aus�ncia do senhor Bradley a fazia sentir-se
inquieta.

N�o estava preocupada com a possibilidade de ser assaltada, mas havia algo mais que
a perturbava, um sentimento que n�o podia identificar. Quando o guia estava perto,
ainda com o humor azedado que apresentava habitualmente, ela se sentia... em casa.
Quando ele desaparecia, como naquele momento, sentia-se mais s� do que nunca se
sentiu em sua vida.

Anne abandonou esses confusos pensamentos e se dedicou a mordiscar, sem muita


vontade, seu jantar.

Quando terminou de devorar sua por��o de lebre, Myrtle dormiu profundamente sobre o
rega�o de Anne. Ela carregou � menina at� a carreta, tirou-se o vestido e se deitou
junto a suas duas companheiras de viagem. Mas apesar do cansa�o que sentia, teve
dificuldades para conciliar o sonho.

Uma hora depois, Anne n�o p�de permanecer mais tempo deitada. Sentia-se acalorada e
inquieta, assim saiu do asfixiante recinto para ir tomar o ar noturno. Notou que o
senhor Bradley estava dormindo no ch�o, n�o muito longe da fogueira, e se disp�s a
andar nas pontas dos p�s. N�o queria que seu guia se inteirasse de quais seriam
suas inten��es, j� que, sem d�vida alguma, as desaprovaria.

A jovem se sentia asfixiada pelo fechamento e o calor, e precisava refrescar-se no


arroio pr�ximo. Era uma ideia ousada, mas n�o podia tirar-la da cabe�a.
Tranq�ilizou-se dizendo-se que n�o se internaria no bosque, mas sim s� se
aproximaria do curso de �gua que podia ouvir do acampamento.

Seguindo o est�mulo sonoro, caminhou entre as urzes at� dar com o leito pedregoso
de um arroio. O aroma da erva molhada e das moitas que cresciam meio inundadas,
trouxe-lhe lembran�as de seu lar na Inglaterra. Um grupo de r�s cantava uma toada
noturna.

Molhou-se o rosto para lavar a terra do caminho e as l�grimas que come�avam a


correr por suas bochechas sem que ela pudesse as conter. Respirou fundo v�rias
vezes e tratou de tranq�ilizar-se.

Anne lamentou reconhecer que parte de seu desassossego tinha que ver com o fim de
sua viagem, e a despedida de seu guia. Embora ele n�o parecesse sentir simpatia
alguma por ela e evitasse sua companhia, havia algo nele que fazia com que ela
desejasse o ter perto. N�o se tratava de seu atrativo f�sico, mais que evidente, a
n�o ser algo mais, que escapava a sua compreens�o.

Acariciou com a ponta dos dedos a superf�cie da �gua. Estava fresca e limpa, ideal
para inundar-se. Mas embora o desejava desesperadamente, n�o cometeria novamente o
engano de nadar em um lugar desconhecido e com o senhor Bradley dormindo t�o perto
de onde ela estava. Decidiu tirar-se somente os cal��es e a camisa de mangas
cumpridas, e deixar-se posta a regata interior, sem mangas e longa at� quase os
joelhos. Assim embelezada, Anne se lavou todo o corpo, desfrutando do contato com a
�gua fresca. Molhou-se novamente o rosto e o pesco�o e refrescou a cabe�a.

Sentindo-se muito melhor, lan�ou um suspiro de prazer. Sentou-se s� por um momento


nas rochas lisas da borda, deixando que o arroio molhasse seus p�s inundados.
Ent�o, relutantemente, disp�s-se a retornar. N�o podia permitir que Myrtle ou a
Condessa despertassem e n�o a encontrassem dentro da carreta.

Anne abandonou o intento de colocar as sapatilhas e os cal��es que se enrolavam em


suas pernas e p�s molhados. Colocou-se a camisa longa, e tomou o caminho que a
levava � seguran�a do acampamento.

Caminhou somente uns passos tateando o atalho para n�o trope�ar. O c�u sem lua
fazia que a noite fosse quase completamente escura.

Quando n�o faltavam mais que uns passos para que chegasse � fogueira, uma sensa��o
estranha lhe arrepiou todos os p�los do corpo. De repente soube que algu�m estava
muito perto dela, refugiando-se na escurid�o.

Anne se amaldi�oou por n�o levar consigo sua adaga. Tinha-a deixado dentro da
carreta e agora se sentia indefesa sem a arma. Percebendo o estranho cada vez mais
perto, seu pulso se acelerou violentamente e por um momento as pernas amea�aram n�o
lhe responder.

A jovem fez um esfor�o para acalmar sua respira��o e sua mente. Aterrorizada e
descal�a n�o poderia correr nem defender-se, mas poderia chamar o senhor Bradley.
Ele estava o suficientemente perto para escut�-la, se ela gritasse muito forte.

Obrigou-se a avan�ar lentamente para n�o chamar a aten��o do intruso. Possivelmente


ele tampouco pudesse v�-la e lhe desse o tempo suficiente para chegar at� onde
estava seu guia. OH! quanto lamentava agora haver-se escapulido do acampamento!

Sentindo cada rocha do caminho incrustar-se na planta de seus p�s, Anne caminhou
tratando de n�o produzir um s� som. Entretanto, n�o p�de evitar emitir um gemido
afogado quando seu corpo chocou de s�bito com o torso maci�o de um homem.

Cap�tulo 9

� Voc� n�o me facilita, no mais m�nimo, o trabalho de cuid�-la, Anne McLeod � disse
uma voz masculina e profunda que a jovem j� conhecia bem.

Antes de que ela pudesse reagir, os bra�os musculosos do guia a rodearam e sua boca
capturou seus l�bios. Ela tentou resistir, mas qu�o �nico conseguiu foi que o homem
a apertasse mais contra ele, e aprofundasse o beijo premente.
Anne n�o podia pensar com claridade nem sustentar-se por si mesma. Os joelhos lhe
tinham afrouxado tanto que pensou que cairia ao ch�o se ele a soltasse. Seu nariz
registrava um aroma que lhe resultava fascinante, mescla de couro, tabaco e lo��o
de barbear. Come�ou a perceber os fortes contornos do corpo musculoso que se
apertava contra ela, uma mecha de cabelo lhe acariciando o rosto e o sabor da
l�ngua dele, que come�ava a explorar sua boca com ansiedade. Anne quase se relaxou
contra esse torso maci�o que parecia estar desenhado para encaixar com o seu, mas
n�o o fez. Por mais embriagadoras que fossem as sensa��es que sentia, a jovem n�o
se permitiu entregar-se ao abra�o. A lembran�a de outra boca lhe beijando deu o
�nimo que necessitava para afastar-se. Anne ficou r�gida e afastou apenas seu rosto
do de seu guia.

� Me deixe! � demandou � O que acredita que est� fazendo?

Ele riu na escurid�o da noite.

� Acredito que fa�o o que voc� sabe que estou fazendo � lhe disse, com voz rouca.

� Pois deveria envergonhar-se � o admoestou � Meu pai n�o lhe pagou para que me
atacasse no bosque, como um animal, mas sim para que me protegesse.

Ante o furioso discurso que lhe lan�ou, Bradley a soltou imediatamente. Anne ainda
sentia a excita��o correndo por todo seu corpo e os joelhos trementes. Mais tarde
se perguntaria o que teria acontecido se n�o tivesse pedido que se detivesse. Ele
parecia irresistivelmente atraente, e se n�o tivesse sido por sua firme
determina��o de n�o sucumbir nunca mais aos cuidados de um homem, possivelmente o
desenlace tivesse sido diferente.

Harrison, por sua parte, sentiu-se humilhado e cruelmente ofendido. Estava seguro
de que ela sentia alguma atra��o por ele e n�o entendia sua rea��o nem suas duras
palavras. Os breves instantes em que se beijaram, o corpo dela tinha respondido
mais que prontamente. Tinha estado longe de obrig�-la e n�o sentia merecer o
qualificativo de �atacante�.

Sem dizer uma palavra mais, Bradley girou sobre seus calcanhares e dirigiu seus
passos para o acampamento. Sentia-se um idiota por n�o ter seguido seu instinto
original de manter-se bem afastado dessa mulher. Ela se queixou, �s suas costas.

� Isso mesmo! Me deixe sozinha, para que me rapte um bandoleiro! � gritou-lhe � �


evidente que meu pai n�o lhe pagou o suficiente, ou que voc� n�o � um cavalheiro,
como ele cre.

Bradley se deteve em seco, l�vido de f�ria. Que ela fizesse o papel de donzela
inocente podia quase desculpar-se. Mas que insinuasse que ele, um dos homens mais
ricos de toda a Am�rica do Norte, tolerava sua presen�a por dinheiro, isso n�o ia
deixar passar. A voz dele, quando por fim falou, era um vaio furioso.

� Possivelmente voc� nunca tenha conhecido um homem honr�vel, senhorita McLeod, mas
eu n�o a trouxe at� aqui, junto com seu circo ambulante, por um m�sero punhado de
dinheiro. Fiz-o por gratid�o � seu pai, e porque sou um homem de palavra.

Bradley falava a dois cent�metros do rosto de Anne.

� No mesmo instante que a vi, pela primeira vez, soube que voc� n�o era de
confian�a e que era uma mulher dif�cil e malcriada, que s� me traria problemas.
Senhorita McLeod, voc� n�o poderia reconhecer um homem honr�vel nem em mil anos,
simplesmente, porque n�o merece que nenhum se aproxime. Amanh� a deixarei em sua
casa e espero que tenha o tato de n�o tentar me pagar, porque a atarei a uma mula e
o deixarei correr de volta pelo caminho para Maryland com seu bonito traseiro em
cima.

Harrison se afastou para o acampamento bufando de f�ria. N�o podia saber qu�o fundo
tinham impregnado suas palavras no cora��o de Anne. Possivelmente ele tinha raz�o e
ela n�o era capaz de reconhecer um homem que valesse a pena. Possivelmente ela n�o
merecesse a proximidade de nenhum homem honr�vel e por isso tinha estado a ponto de
casar-se com o Arthur, um verme luxurioso e ruim. Mas estava segura de que nada
disso dava direito ao Bradley de beija-la dessa maneira, de noite e no meio de um
bosque.

A jovem procurou tateando uma �rvore e se sentou sobre sua raiz. O amanhecer a
encontrou abra�ada a seus joelhos e convencida de que, no future, deveria recordar
afastar-se dos homens definitivamente. Terminaria sua viagem e se esqueceria para
sempre de Harrison Bradley.

Por alguma raz�o, este �ltimo pensamento lhe produziu um imenso desejo de chorar.

Cap�tulo 10

Mais tarde, essa manh�, Anne se sentia desesperada. Sentia-se dolorida f�sica e
mentalmente, e come�ava a duvidar se poderia encontrar alguma felicidade em sua
nova terra.

O olhar cruel que Bradley lhe dispensou confirmava os pensamentos da jovem. Ele a
odiava por tudo o que ela representava. Detestava-a, e n�o desejava v�-la nunca
mais. Levaria-a at� suas terras, e a abandonaria ali para sempre. Que fizesse o que
quisesse, e que se casasse com um presumido marqu�s. J� n�o lhe importava.

A condessa Dujardin se levantou aliviada, sabendo que era o �ltimo dia de sua
horrorosa viagem atrav�s do novo mundo. N�o notou os escuros c�rculos que rodeavam
os olhos de Anne, nem seus esfor�os por n�o tornar-se a chorar em frente de Myrtle
e ela. Atribuiu sua silenciosa atitude ao cansa�o e se dedicou a acomodar os poucos
pertences, que tinha desdobrado, com o passar da viagem. Antes de chegar ao im�vel
se trocaria a roupa e o chap�u, para que os criados n�o pensassem que ela era como
eles.

Myrtle estava excitada e n�o parava de falar sobre as coisas que faria quando
chegasse a Eaglethorne. Anne lhe tinha prometido que lhe ensinaria a montar e a
menina n�o fazia mais que sonhar com cavalinhos de todas cores. Se seu estado de
�nimo fosse outro, a jovem teria desfrutado do entusiasmo da pequena.

Os viajantes puseram-se a caminho pouco depois do amanhecer. Ningu�m tomou o caf�


da manh�. Os quatro s� pensavam em chegar ao destino.

Bradley, com a desculpa de estudar o estado do caminho, afastou-se bastante e


partia a boa dist�ncia das carretas. S� se aproximou das mulheres para propor um
descanso � hora do almo�o, quando o sol esquentava com vigor as cabe�as de todos.

Anne, em lugar de refrescar-se junto ao resto, pediu desculpas e se recostou na


carreta. Ali n�o dormiu, nem chorou. S� se dedicou a olhar fixamente o teto de
lona, at� que o guia indicou que deviam seguir a viagem.

Harrison estava convencido de que a nova atitude da senhorita McLeod tinha s� uma
mal�vola inten��o: faz�-lo sentir-se culpado. E n�o � que n�o se sentisse um pouco
dessa maneira, depois do ocorrido na noite anterior. Ao homem lhe aliviou recordar
que esse seria o �ltimo dia que passariam juntos.
Os viajantes se detiveram frente a duas fileiras de olmos que cercavam um caminho
largo que se perdia na dist�ncia. No horizonte, os �ltimos raios de sol lan�avam
cores laranjas e rosas sobre um grupo de montanhas que pareciam abra�ar a
propriedade de Anne. A enorme mans�o branca podia divisar-se na dist�ncia.

Uma vegeta��o densa e de um verde muito claro cobria cada palmo do vale. O entorno
fez que Anne se sentisse de novo em sua amada Inglaterra, e seu triste �nimo se
aliviou um pouco.

Aos lados do caminho se erigiam dois postes e uma trave onde se pendurava um
letreiro um pouco descuidado. Este indicava que estavam atravessando o limite da
propriedade chamada �Eaglethorne�. Os viajantes souberam que tinham chegado ao
final de sua aventura.

Myrtle entrecerrava os olhos com grande concentra��o para ler o letreiro que todos
observavam. Seus conhecimentos em leitura eram muito incipientes, mas, mesmo assim,
p�de identificar as primeiras quatro letras do nome.

� E... A... GGG... L... Eaglethorne? Estamos em Eaglethorne, senhorita Anne?


Chegamos a casa? � Perguntou a menina, com as bochechas avermelhadas pela emo��o.

A men��o do lar tirou a Anne de sua atitude ausente. Sorriu-lhe amplamente e


afirmou:

� Chegamos, querida.

A condessa Dujardin, s�bitamente comovida, secou-se umas lagrimas.

� Anne, n�o ingressaremos nesta propriedade vestidas como umas criadas � indicou,
sem um �pice de d�vida na voz.

A anci� estava recuperando pouco a pouco toda sua energia.

� Precisamos nos trocar e nos pentear como melhor possamos. Senhor Bradley �
demandou � retire-se por favor, necessitamos um pouco de privacidade. Somos
senhoras e n�o podemos nos mostrar em panos menores frente a voc�.

Harrison Bradley sorriu com ironia, gesto que irritou profundamente a Anne. Sentiu
que o homem se estava burlando dela. Ele j� a tinha visto semidesnuda e com a roupa
molhada, e certamente para ele n�o significaria uma novidade contempl�-la com todas
suas capas de roupa interior postas. Anne enrugou o nariz e lhe dedicou um olhar
altivo.

Mas a jovem tinha interpretado mal o gesto de seu guia. O sorriso de Harrison
Bradley n�o era para ela. Estava destinada � condessa Dujardin e a seu modo de
trat�-lo como a um criado.

Harrison pensou que a anci� lhe falava como se n�o lhe chegasse � barra da saia e
que Anne, por sua parte, tinha-o olhado como se de um lacaio se tratasse. A ele! O
homem mais rico da Virginia! Que se fossem ao diabo, pensou, malditas mulheres
inglesas. Bradley j� n�o podia esperar para retornar a seu rancho e perder-las de
vista para sempre. Contendo sua f�ria, o guia retornou uns metros pelo caminho e
deu �s mulheres o espa�o que necessitavam. J� ficava pouco para terminar sua fun��o
ali e cumprir com o que tinha prometido ao McLeod.

Por alguma estranha raz�o, Bradley ocupou aquele tempo em preparar suas duas
pistolas. Nada no entorno o fazia pensar em que corriam perigo, mas tinha aprendido
a seguir seus instintos e seu olfato lhe indicava que n�o avan�asse sem estar
preparado.
Ao retornar, uns minutos depois, Harrison se encontrou � condessa Dujardin feita um
espet�culo de si mesma. N�o podia haver nada mais rid�culo na agreste Virginia que
uma velha emperiquitada como um pav�o, e maquiada como uma marionete. Apesar de seu
mau humor, Bradley n�o p�de mais que reprimir um sorriso ante o que seus olhos
viam.

A anci� ainda acomodava as saias de seu traje de seda brilhante, com c�s de brocado
que lhe penduravam dos punhos at� quase os joelhos. Colocou-se uma peruca
empoeirada, adornada profusamente com p�ssaros e flores de tecido que lhe cobriam a
cabe�a e parte do rosto. Acompanhavam o traje umas j�ias carregadas de pedras
preciosas e faixa de ouro que adicionavam brilho e cor a diferentes partes de seu
corpo mi�do. O toque final era a maquiagem. A anci� se empoeirou o rosto com talco
e tinha pintado sobre seus l�bios ressecados uma boca muito vermelha.

Myrtle observava � Condessa muito impressionada. Tinham-lhe chamado a aten��o as


j�ias e a peruca, e lhe fascinavam os adornos que a mulher levava na cabe�a. A seu
julgamento, assim deveriam luzir as rainhas das que Anne lhe tinha estado falando.
J� estava planejando lhe pedir � senhorita que algum dia lhe permitisse usar um
vestido com essas longas mangas, e p�ssaros coloridos na cabe�a.

Anne apareceu desde detr�s da carreta e Bradley n�o p�de mais que aceitar que se
via muito bela. A jovem se atou o cabelo em uma longa cauda que lhe ca�a at� a
cintura, e n�o tinha posta maquiagem. Tirou-se o vestido sujo e se p�s um limpo, de
tecido de algod�o cor tabaco, que se ajustava ao redor do torso sem mostrar mais
pele que a do pesco�o.

O recato do traje n�o impedia que se notasse a esbeltez do corpo e os generosos


seios da mo�a. De cada um dos punhos do vestido se sobressa�am umas mangas brancas,
sem adornos e muito bem engomadas. A saia estava assegurada por um cintur�o de
couro, que tinha uma pesada fivela de bronze com as iniciais do bar�o Maximilian
McLeod. Harrison pensou que o adorno era uma lembran�a paterna, ao que a jovem se
aferrava no in�cio de sua nova vida.

Harrison afogou um suspiro. Cada cent�metro dessa mulher era perfeito, embora lhe
pesasse admiti-lo.

A voz dela o tirou de seu sonho.

� Continuamos, senhor Bradley?

Sua entona��o n�o transmitia emo��o alguma, como se nunca houvessem se visto antes.

Harrison esporeou o cavalo e se dirigiu para a sombra dos olmos. A frescura que
oferecia aquele verdor se sentia deliciosa depois de uma jornada calorosa e
extenuante.

Aos lados do caminho, campos de tabaco se estendiam at� onde se perdia a vista.
Alguns homens trabalhavam ao longe, agachados sobre as plantas, e levantavam apenas
o olhar para observar aos rec�m chegados. Anne os saudou com a m�o, mas, para sua
surpresa, nenhum respondeu a seu amig�vel gesto.

Ao passar os campos, ela divisou largas linhas de �rvores, cujos ramos se dobravam
carregadas pelo peso da fruta amadurecida. A jovem surpreendeu que ningu�m tivesse
colhido os p�ssegos, as ma��s e as cerejas que cobriam as copas e que se
esparramavam, imprest�veis, no ch�o. A erva crescia sem controle nos caminhos que
separavam as diferentes esp�cies de �rvores e um grupo de corvos gordos bicava
pregui�osamente os frutos que encontrava a seu passo.
Um homem que concertava uma cerca divisou aos viajantes e come�ou a correr pelo
caminho que levava a casa. Longe de parecer animado pela apari��o dos visitantes, o
criado parecia estar apavorado e confuso. Anne se perguntou se os norte-americanos
reagiriam sempre assim ao receber as visitas, mas n�o quis lhe fazer essa consulta
ao senhor Bradley, quem cavalgava carrancudo a seu lado.

Harrison, por sua parte, extranhou ao observar o mal estado de uma magn�fica
planta��o como Eaglethorne, e se perguntava o que teria ocorrido durante todos os
anos em que n�o tinha sido visitada por seus donos. A entrada necessitava
repara��es, as cercas deviam ser substitu�das e era evidente que ningu�m se
preocupou por tirar todos os benef�cios econ�micos que oferecia a magn�fica
propriedade.

Depois de andar v�rios minutos sob a sombra dos olmos, os viajantes tomaram uma
curva e a imagem de uma impressionante mans�o apareceu ante eles.

A casa de dois andares, que contava com doze dormit�rios e v�rios sal�es,
ingressava-se atrav�s de uma escadaria que dava a uma varanda. Esta estava
emoldurada por seis colunas paralelas, que sustentavam um teto triangular. Amplas
janelas se alinhavam na frente e aos lados do edif�cio, prometendo uma generosa luz
natural em todos os ambientes.

Embora a propriedade fosse impressionante, encontrava-se em bastante mal estado. A


pintura estava descascada e muitas partes do telhado luziam semi destru�das. Anne
se perguntou quem poderia ser respons�vel por tanto descuido.

No batente da escadaria de m�rmore, um homem baixo e gordo aguardava a chegada dos


visitantes, mordiscando um charuto. Flanqueavam-no dois homens que empunhavam seus
mosquetes sem dissimula��o.

A Anne a sobressaltou este �ltimo, mas fez um esfor�o para acalmar-se, depois de
tudo, ela era a propriet�ria da propriedade e n�o tinha nada que temer. Por outra
parte, sentia-se segura em companhia do senhor Bradley. Ele tinha aproximado seu
cavalo � carreta e se encontrava praticamente ao lado da jovem. Anne observou que a
m�o direita de seu guia descansava na culatra da pistola que tinha embainhada no
cintur�o.

Resultava �bvio que o homem gordo e os dois valent�es eram as tr�s �nicas pessoas
de ra�a branca em todo o lugar. O resto dos presentes eram negros. Anne calculou
que seriam ao redor de quinze homens e mulheres. Nenhum deles lhes sorriu, e nem
sequer olhou para onde eles estavam. Todos se mantiveram de p� em seus lugares, sem
um sinal de reconhecer a presen�a dos visitantes.

Os criados tinham sido obrigados a formar-se ao longo da ampla varanda para lhe dar
a Anne as boas-vindas. A jovem reparou em suas miser�veis roupas, seus corpos muito
magros e seus p�s descal�os. Um dos homens se encurvava sob uma camisa manchada de
algo que luzia como sangue seca. Parecia estar a ponto de desvanecer-se, por como
se balan�ava sobre seus p�s.

Anne sentiu vontades de chorar ao ver uma das jovens, quase uma menina, carregando
um beb� em bra�os. O menino era evidentemente mesti�o, a julgar pelo contraste de
sua pele cor ch�-com-leite e a tez mais escura de sua jovem m�e. O menino n�o
parava de chorar.

O homem gordo lhe lan�ou um olhar furioso � menina-m�e, que instintivamente se


encolheu, protegendo o corpinho de seu filho com o seu pr�prio. Logo se dirigiu aos
rec�m chegados.

� Senhorita McLeod! � exclamou, enquanto descia s� um degrau � Lhe dou a boas-


vindas � orgulhosa Eaglethorne. Sou Hickory Cutter, o administrador de sua
propriedade.

Em lugar de aproximar-se da jovem e lhe oferecer sua m�o para descer da carruagem,
Cutter se manteve firme em seu lugar. A seus lados, os dois homens armados
permaneceram silenciosos.

� Senhor Cutter � disse ela, sentindo-se decomposta pelo que via � Quem s�o estas
pessoas?

� OH, sinto-o � se desculpou ele � Faz tempo que n�o recebemos visitas e estamos um
pouco enferrujados. O cavalheiro que est� a minha direita � Dick Johnson, e este �
Melo Shaw, meus guardas pessoais, capatazes e outras coisas mais � brincou �
Conhe�o de vista a seu vizinho, o senhor Bradley, mas quem � a bela dama que a
acompanha?

� Senhor Cutter � o interrompeu Anne, sem um pingo de humor em seus olhos � lhe
perguntei quem s�o estas pessoas e s� se referiu ao senhor Johnson e ao senhor Shaw
O que h� do resto de quem o acompanha?

Um sil�ncio tenso seguiu � pergunta. Cutter olhava fixamente a Anne, como se n�o
compreendesse o que ela dizia. Logo o menino chorou outra vez, e Cutter pareceu
recuperar as ideias.

� Estes? � disse, com desd�m � pois estes s�o seus escravos, senhorita.

Anne sentia que a ira crescia em seu interior. Suas bochechas se tingiram de
vermelho e percebia um formigamento nas extremidades. A jovem tinha perdido suas
maneiras am�veis e agora se dirigia ao homem com c�lera evidente.

� Meu av� nunca teve escravos, senhor Cutter.

� Pois agora sim os tem, senhorita McLeod.

� Exijo-lhe que me explique por que estas pessoas est�o t�o mal alimentadas e
vestidas � vaiou.

O corpo da jovem tremia pela f�ria contida.

Bradley percebia a tens�o na mulher. Estava t�o pr�ximo a ela que seus antebra�os
se tocavam. Ele desejava estar o suficientemente perto para evitar que Anne
descesse da carreta e tentasse enfrentar aos tr�s homens. Devia evitar, a qualquer
pre�o, que sa�sse machucada.

Os seguidores de Cutter manuseavam nervosamente seus mosquetes, preparados para


entrar em a��o se fosse necess�rio.

O administrador suava copiosamente e mascava seu charuto, j� apagado. Desviou o


olhar, enquanto rebuscava em sua mente alguma sa�da razo�vel.

� Foram... �pocas dif�ceis senhorita McLeod, estes campos j� n�o d�o t�o bem, e o
clima n�o ajudou as �ltimas temporadas � explicou � O senhor Bradley pode confirmar
o que digo verdade senhor Bra...?

Cutter se interrompeu ao ver a sombra que atravessava o olhar de seu interlocutor.


Rapidamente compreendeu que n�o encontraria apoio ali.

� A fruta se est� apodrecendo no ch�o senhor Cutter � o interrompeu Anne � Que


classe de administrador permite algo assim?
� Estes negros s�o pregui�osos, senhorita. � O homem rechonchudo se balan�ou sobre
suas curtas pernas, demonstrando a crescente inquieta��o que sentia � Se adoecem,
se machucam, se cansam ... e al�m disso s�o muitas bocas que alimentar � explicou �
Com o novo integrante temos vinte e tr�s negros, cada um mais in�til que o
anterior.

Anne observou com dor o olhar ausente dos aludidos, que em lugar de indignar-se e
reagir, s� permaneciam im�veis, envoltos em si mesmos, insens�veis ao entorno que
os hostilizava. A jovem se moveu no assento e pela primeira vez percebeu a cercania
do corpo de Bradley.

� Quem � o pai dessa criatura? � Perguntou Anne, assinalando ao beb�.

A mo�a j� n�o tinha tempo nem humor para rodeios. Bradley apertou a pistola ao meio
desembainhar.

Cutter se encolheu de ombros, enquanto seus dois seguidores deixavam ver um sorriso
insolente.

� Estes bichinhos n�o t�m pai, senhorita McLeod, s� nascem como praga � zurrou o
aludido � Estranho que algu�m como voc� n�o compreenda que eles n�o s�o como n�s.
Gente como voc� e eu somos de outra categoria... salvo os t�tulos nobili�rios,
claro.

Johnson e Shaw prorromperam em gargalhadas e a menina-m�e apertou um pouco mais o


pacote que protegia com seus bra�os.

� V�-se.

� Como diz, menina? � Perguntou ele, condescendente.

� N�o sou uma menina. Hei-lhe dito que se v� de minha propriedade imediatamente.

O rosto e a voz de Anne eram a viva imagem da calma, mas por dentro, seu esp�rito
ardia. Cutter subiu um pouco a cal�a e colocou seus bra�os em jarras.

� N�o ser� t�o simples querida menina � disse o administrador � Dediquei uma vida
�s terras de seu av�, e n�o irei de qualquer jeito compreende?

Os valent�es deixaram de rir e tomaram suas armas com ambas as m�os. N�o apontavam
diretamente aos rec�m chegados, mas n�o estavam muito longe de faz�-lo.

A condessa Dujardin come�ou a solu�ar baixinho, enquanta Myrtle a rodeava com seus
bra�os e lhe sussurrava palavras tranq�ilizadoras. A menina tinha a certeza de que
esses homens n�o poderiam dobrar a valente senhorita.

� Compreendo que voc� � um verme, e que n�o quero t�-lo perto de minha propriedade
nem de qualquer pessoa que viva ou trabalhe nela me entendeu? � explicou Anne ao
Cutter, sem amedrontar-se � V�-se agora mesmo. Pode levar seu cavalo e o que tem
posto. Farei-lhe chegar o resto de seus pertences ao domic�lio de seu irm�o. N�o
quero t�-lo aqui nem um minuto mais.

Agora Cutter ria abertamente enquanto seguia acomodando a roupa.

� Acredito que n�o me compreendeu... maldita!

Em um movimento s�bito, o administrador desencapou sua arma e apertou o gatilho,


apontando diretamente para onde estava Anne. Mas Cutter nem sequer p�de comprovar
se tinha acertado o alvo; no mesmo instante em que recebia o retrocesso de sua
arma, um bala�o, proveniente da pistola de Bradley, destro�ava-lhe o ombro direito.
Cutter caiu pesadamente sobre as escadas enquanto seus capangas se colocavam sobre
ele para proteg�-lo.

Bradley j� tinha na m�o a outra pistola, e Anne, de p� no bol�ia, sustentava entre


suas m�os uma pesada arma de fogo. Bradley n�o sabia, mas a jovem sempre a tinha
levado escondida entre as dobras de seu vestido, tratava-se de um trambolho
antiquado que ela empunhava com evidente seguran�a.

Harrison pensou que de verdade o bar�o McLeod se preocupou pelo amparo de sua
filha. Tinha-lhe ensinado a cuidar de si mesma.

Anne e Harrison se mantiveram firmes, com suas armas dirigidas aos valent�es do
Cutter, enquanto se viam de uma vez apontados pelos mosquetes do Johnson e Shaw.
Bradley se perguntava se o disparo do administrador teria machucado a Anne, mas
pelo que podia ver com a extremidade do olho, ela estava inteira.

� V�o-se agora � disse Anne, uma vez mais.

Cutter, choroso, gritou do ch�o:

� Matem-na! Matem-nos a todos! Matem � maldita cadela! � um fio de saliva lhe


jorrava pelo queixo.

N�o fez falta dizer, nem fazer nada para que os entorpecidos escravos aproveitassem
a oportunidade de apreender a quem os tinha tratado grosseiramente at� ent�o. Nesse
momento, os homens e mulheres esfarrapados que rodeavam ao Cutter reagiram.
Jogaram-se sobre ele e seus seguidores, desarmando-os sem nenhuma dificuldade.

Ao ver-se liberada do perigo, Anne se deixou cair no assento, mas em troca se


encontrou entre os bra�os de Bradley.

� Est� bem? � demandou ele � Est� ferida? Anne, me olhe.

Desfalecida pelo esgotamento e as fortes emo��es vividas, ela escutou sua voz
preocupada chamando-a por seu nome.

� Det�m-os... � murmurou Anne.

� Como diz?

� Detem-os, Harrison, rogo-lhe isso, destro�ar�o-os...

Bradley compreendeu. A ira de uma vintena de escravos desesperados e furiosos


poderia acabar em segundos com a vida dos tr�s homens sanguin�rios, como eram o
administrador e seus seguidores.

Cutter, Johnson e Shaw gritavam e se retorciam sob uma chuva de golpes. Bradley
teve que fazer um disparo ao ar para poder conter a f�ria do grupo.

� Detenham-se!

Uns olhos escuros se posaram momentaneamente no homem, mas sem soltar aos
malfeitores.

� Estes miser�veis merecem sua ira, mas se os matam voc�s ser�o capturados e
levados a forca � explicou Bradley � Podem compreend�-lo?
Os homens que aplicavam golpes aos capatazes duvidaram por um momento. Tinham
sofrido muito e esta era sua oportunidade de vingar-se. Entretanto, detiveram-se
por completo para ouvir o d�bil rogo de sua nova ama.

� Por favor... o rogo, n�s n�o somos assim.

Foram as mulheres quem tomou a seus homens pelos bra�os, e os separaram da massa de
carne que eram agora Cutter e seus dois capatazes.

Aterrados pela rea��o violenta dos escravos, os tr�s homens n�o se fizeram repetir
o convite. Um menininho se apressou a trazer para a entrada tr�s cavalos selados.
Os homens golpeados se levantaram com esfor�o, montaram com ajuda de dois jovens
escravos e se afastaram ao trote pelo caminho.

Anne rogou n�o ter que ver seus cru�is rostos nunca mais.

Cap�tulo 11

Anne desembarcou da carruagem, caminhou at� o portal de sua casa e estreitou a m�o
de cada um dos escravos. Apresentou-se ante todos como a senhorita Anne e escutou
com aten��o os nomes de cada uma das pessoas que estavam ali. Nos olhos de todos
eles brilhava a admira��o.

� Quem � o mordomo desta casa? � perguntou.

Um anci�o magro, de cabelos cinzas, caminhou com dificuldade at� onde ela se
encontrava e fez uma rever�ncia. Estava um pouco melhor vestido que o resto dos
escravos, mas ainda assim luzia andrajoso em seu casaca pu�da.

� Samuel, certo?

� Assim � senhorita McLeod � ratificou o homem.

� Me siga Samuel, por favor � pediu ela amavelmente.

Logo Anne se dirigiu ao resto dos escravos.

� Amanh� teremos uma reuni�o. Ser� ao meio dia � informou, e se dirigiu ao anci�o �
Em que lugar poderemos nos reunir comodamente, Samuel?

� Na esplanada, detr�s deste edif�cio. Ali h� bastante espa�o, senhorita Anne.

� Ali ser�. Agora desejo que todos se retirem a descansar. Boa noite.

Os escravos se olharam entre si sem compreender. Seus tempos de descanso estavam


acostumados a ser t�o escassos que n�o podiam conceber ter toda uma noite para
deitar-se a dormir. Mas havia outra coisa que os confundia. Se eles se fossem quem
atenderia �s rec�m chegadas? O que comeriam as mulheres? Quem as ajudaria a despir-
se?

Samuel falou em nome de todos eles.

� Senhorita Anne, eles n�o podem ir-se descansar. Voc�s necessitam aten��o, n�o
necessitar� donzelas, e uma cozinheira? N�o h� outro servi�o nesta casa, s� estamos
n�s � lhe explicou.

� Estaremos bem Samuel. Todos eles precisam descansar mais que a Condessa, Myrtle e
eu. S� pe�o a voc� que me acompanhe um momento, por favor.
O mordomo se encolheu de ombros, resignado, e com um gesto enviou aos escravos a
suas casas.

Anne, seguida pelo anci�o, dirigiu-se sem demora para a entrada de seu novo lar.
Deteve-se de repente, como recordando algo e se dirigiu a seu guia.

� Senhor Bradley, nunca poderei lhe agradecer o suficiente seus servi�os. Aprecio
que haja nos trazido a salvo at� aqui. Se houver algo que possa fazer por voc�, n�o
duvide em pedir-me, por favor. Entendo que sua fazenda e a minha n�o est�o longe
uma da outra. Lamento n�o poder lhe oferecer nossa hospitalidade hoje. Que tenha
uma boa noite.

E sem mais, a mulher que fascinava e intrigava ao Bradley cada vez mais,
desapareceu de sua vista, sem lhe dar a oportunidade de despedir-se.

Anne e o mordomo falaram na biblioteca durante duas horas completas. A condessa


Dujardin, acompanhada pela Myrtle, refugiou-se na cozinha e serviu para ambas umas
fatias de p�o com queijo. A anci� nunca antes se viu privada de servi�o e se sentia
desolada.

Sem saber o que fazer nem a que habita��o conduzir-se, Sonya atinou a recostar-se
em uma poltrona que estava em um canto da sala principal. Ali, esgotada pela viagem
e as emo��es da tarde, ficou profundamente dormida. Myrtle se acurruc� a seu lado e
tamb�m se deixou vencer pelo sono. Ningu�m acendeu os abajures essa noite. A
escurid�o e a quietude se apropriaram da casa.

Anne n�o jantou nem dormiu. N�o tinha tempo para nada disso. Despediu-se do mordomo
at� o outro dia e passou toda a noite trabalhando na biblioteca, fazendo planos
para o futuro.

Harrison Bradley chegou a sua fazenda, Two Horns, antes de que a noite fechada
ca�sse sobre a Virginia. A f�ria que lhe tinha produzido a atitude distante de Anne
o tinha levado a galopar sem descanso at� seu lar. Sentia que deveria afastar-se
dessa mulher, sem demora. Sua tranq�ilidade dependia disso.

No portal da magn�fica mans�o que seu pai tinha constru�do, d�cadas atr�s,
esperava-o Mary, a anci� ama de chaves. O cenho de Harrison se suavizou ao v�-la.
Mary tinha sido como sua segunda m�e desde que ele nasceu e sentia adora��o pela
mulher morena e de corpo cheio.

� Harry, meu tesouro! Olhe como est�s, parece um bandoleiro! � arreganhou-o, uma
vez que o apertava entre seus bra�os rechonchos � Marcus esteve a ponto de te
disparar. Agradece que montas esse louco cavalo branco, ao que reconhecemos antes
que a ti mesmo.

Marcus, o mordomo, apareceu no marco da porta sustentando um mosquete.

� Mo�o, que bom � te ter de volta � o saudou � Cheira como um animal, meu filho.

Harrison n�o p�de mais que rir ante as repreens�es de Mary e Marcus, um casal de
criados, escravos libetados e contratados por seu pai, que j� eram parte da fam�lia
Bradley. Eles tinham se casado pouco tempo depois de chegar ao Two Horns, e tinham
tido tr�s filhos, que trabalhavam como empregados da fazenda.

Harrison amava a ambos. Tinha um afeto especial pela Mary, j� que al�m disso tinha
sido sua ama de leite e o tinha cuidado e protegido durante toda a inf�ncia.
Possivelmente mais que sua pr�pria m�e, Stella. Essa mulher de olhos grandes e
escuros tinha estado a seu lado desde que ele tinha mem�ria.

N�o � que Stella n�o o tivesse amado, mas tal como a todas as mulheres da nobreza
brit�nica, ela n�o tinha inclina��es a ocupar-se das atividades relacionadas com o
cuidado de um menino. Tinha-o educado bem e lhe tinha irradiado seu amor pela
m�sica, mas n�o tinha estado a seu lado pelas noites, quando a tormenta aumentava
sobre os telhados de Two Horns. Mary sim tinha estado ali, consolando-o e lhe dando
afeto.

Um jovenzinho chegou correndo � entrada e se apressou a tomar as r�deas do Thunder.


O cavalo tinha sido exigido ao m�ximo e necessitava uma escovada e um bom descanso.

� Mary, n�o comi em todo esse dia, assim, me diga que tem um pouco guardado para
mim.

Harrison passou seu bra�o sobre os ombros da anci� e a apertou carinhosamente


contra ele.

� � obvio que tenho algo para ti e, enquanto come, Rose te preparar� o banho �
disse a mulher.

Mary estava encantada de ter a seu mo�o em casa.

� Marcus! Chama a Rose, lhe diga que prepare a tina no quarto do Harry, que n�o
deixe esfriar a �gua e que disponha de v�rios sab�es e toalhas. Que procure sua
roupa limpa e que areje a cama E que abra bem as janelas! � Pediu a seu marido.

� Mulher, sempre tem que estar mandando, cre que trabalho para ti? � Respondeu o
anci�o.

Marcus se afastou resmungando murm�rios contra sua esposa. Mary apoiou a cabe�a no
ombro de seu adorado Harry.

� N�o lhe fa�a caso a esse velho louco � disse a mulher � Vem querido meu,
comeremos algo na cozinha.

Ao entrar no ambiente onde se preparavam todas as comidas que se tomavam em Two


Horns, apareceu Anna Lisa, a cozinheira da fazenda. Ela tamb�m tinha trabalhado por
longo tempo para os Bradley e tinha conhecido ao Harrison sendo ele um adolescente.

Anna Lisa era uma mulher de rosto agrad�vel e jovial, que n�o aparentava seus quase
sessenta anos. Sua comida era famosa em todo o Leste da Virginia e at� tinha ganho
pr�mios por seus bolos de ma��. Anna Lisa estava terminando de limpar a mesa de
madeira, quando Mary e Harrison entraram na habita��o.

� Senhor Harry! � exclamou a cozinheira e correu a estreitar a m�o do homem � Que


bem que retornou! Sentimos saudades por aqui. Amanh� lhe prepararei o guisado de
coelho que tanto lhe agrada, deve ter passado muita fome! Mas se est� mais magro!

Anna Lisa inspecionava as costelas de Bradley com seus dedos bicudos.

� Aqui e aqui! Nem um grama de gordura... arrumaremos isso imediatamente, porque


n�o � correto que um homem que trabalha tanto como voc�...

� Anna Lisa! � arreganhou-a Mary.

� OH, sim, imediatamente, sim, devo deixar de falar, compreendo-o � se desculpou a


mulher.
Correu at� a despensa e se disp�s a preparar um sandu�che para o rec�m-chegado.

� Me conte Mary como esteve tudo? � pediu Harrison.

� Esteve silencioso Harry, desde que morreu seu pai esta casa parece um cemit�rio �
se lamentou a anci�.

O homem sustentou afetuosamente a m�o da mulher do outro lado da mesa.

� Lamento me haver ausentado, mas devia cumprir minha palavra com Lorde McLeod...
sabe que ele foi muito bondoso com a fam�lia de minha m�e. N�o podia lhe negar um
favor � explicou.

� Que tal � a filha? � jovem, verdade? N�o me diga que tem as horrorosas maneiras
de suas primas inglesas.

� N�o � horrorosa, n�o, mas prefiro n�o falar de minha viagem agora � disse,
inc�modo � Me conte como segue seu bra�o?

� O doutor Sanders veio desde Coppertown a ver-me. Diz que o osso soldou bem, mas
me d�i muito pelas noites � resmungou Mary � Me deu uma beberagem para beber, mas
me d� muito sono, assim que o deixarei. Marcus diz que quando tomo ronco como uma
locomotiva toda a noite.

� Aqui tem, senhor Harry � Anna Lisa trazia uma bandeja cheia de presunto frio,
queijo, p�o fresco, frutas, e uma jarra de cerveja � N�o quero que deixe nada no
prato, sim?

� Anna Lisa, isto � comida para quatro homens saud�veis, n�o acredito que possa
terminar.

� Fa�a seu melhor esfor�o, senhor Harry, lhe v� muito magro. Essa viagem n�o lhe
tem feito nada bem. Quando saiu estava bom mo�o, como sempre, mas agora parece que
o atropelou uma caravana repleta de malfeitores. Eu diria que esse senhor McLeod
n�o deveria haver...

� Anna Lisa! � exclamou Mary.

� Sim, Mary, j� vou � cama. Boa noite. Bem-vindo a casa, senhor.

Bradley comeu conversando com a Mary e Marcus, quem se somou ao jantar um momento
depois. Eles lhe informaram das novidades da fazenda, os cavalos e as planta��es de
frutas e verduras que proviam o sustento a todas as pessoas que viviam ali. Tamb�m
plantavam cevada e alfafa para alimentar aos cavalos, e algod�o para comercializar
em menor escala.

Os dois filhos de Marcus e Mary administravam o campo quande Harrison estava


ausente. Faziam-no � perfei��o e ele confiava neles como se fossem seus pr�prios
irm�os.

Tudo tinha ido bem em Two Horns durante a aus�ncia de Bradley, mas Mary tinha raz�o
quando dizia que a casa se fazia solit�ria. O pai de Harrison tinha morrido s� dois
anos antes, e sua falta se fazia dolorosamente evidente.

Thomas Bradley tinha sido um homem forte e en�rgico, que estava sempre de bom humor
e era querido por todos. Tinha obtido uma enorme fortuna partindo de um nada e
mantinha a humildade de suas origens. Filho de lojistas, tinha come�ado a vender
cavalos sendo s� um menino. Aos trinta anos, tinha chegado a ser um dos homens mais
ricos da Am�rica do Norte. Harrison tinha amado a seu pai, e sua aus�ncia lhe do�a
cada dia de sua vida.

Rose, uma criada jovem e t�mida, apareceu atrav�s da porta da cozinha para informar
que o banho do senhor estava preparado. Harrison agradeceu a not�cia. Precisava
inundar-se em sua gigantesca tina mais que nada no mundo.

Estando sozinho em sua habita��o, Harrison se despiu e se inundou na �gua morna.


Tinha mandado construir uma banheira especial, em que pudesse entrar comodamente um
homem de seu tamanho. Rose tinha deixado sab�o e toalhas sobre uma poltrona, justo
ao alcance de sua m�o. Bradley pensou que estar de novo em casa o faria sentir-se
muito bem. Entretanto, uma irritante ideia rondava a mente do homem e tinha a ver
com a ingrata senhorita McLeod. N�o podia entender como ela tinha sido capaz de
despedi-lo da porta de sua casa, como se ele fosse seu criado. Tinha atuado como se
fosse a mesm�ssima rainha da Inglaterra tratando a um mo�o qualquer.

Harrison se viu obrigado a reconhecer que os primeiros momentos da jovem em


Eaglethorne tinham sido traum�ticos, e que ela tinha reagido com calma e
intelig�ncia. Outra mulher de sua classe se teria desmaiado e teria esperado que
ele se fizesse cargo das circunst�ncias.

A verdade era que a situa��o da fazenda dos McLeod era desesperadora. Harrison se
perguntou se ela necessitaria sua ajuda e, por um momento, suas defesas
fraquejaram.

Recordou a Anne empunhando com seguran�a sua pistola, uma arma antiquada e muito
dif�cil de conduzir, contra tr�s homens sem princ�pios, dispostos a acabar com sua
vida. Mas ali estava ela, uma vez mais, defendendo aos indefesos e expondo sua
pr�pria seguran�a.

Pensou no bem que se veria uma das ligeiras pistolas No�l Boutet nessas formosas
m�os. Possivelmente ele pudesse lhe enviar a que guardava na biblioteca de Two
Horns, j� que ningu�m a usava desde fazia anos. O cliente que lhe tinha presenteado
o jogo tinha inclu�do tr�s armas, em lugar de duas, quase intuindo que Bradley
algum dia ofereceria a terceira como um delicado presente.

Harrison deteve seus pensamentos, irritado, estaria ficando louco ou o que?


Reprimiu a ideia de fazer algo por essa mulher e se obrigou a aceitar que n�o
desejava v�-la nunca mais em sua vida. Que se arrumasse com sua porcaria de pistola
e que lhe explodisse no rosto, porque n�o lhe importava.

Cap�tulo 12

Anne saiu da biblioteca ao amanhecer. Baixou as escadas agarrando-se ao corre-m�o,


j� que a velha mans�o estava completamente �s escuras. Os passos da jovem se viram
amortecidos pelo tapete cor borgonha, pu�da pelas d�cadas de uso e uma evidente
falta de cuidados.

Estava abatida e p�lida, mas seu rosto estava sereno. Tinha tomado uma s�rie de
decis�es que aliviavam sua alma.

Ao passar pelo sal�o, sentiu um s�bito remorso ao ver a Condessa e aa Myrtle


dormindo enroladas em uma poltrona. A noite anterior se esqueceu delas por
completo. Cobriu-as com uma manta e as deixou descansar. J� falaria com elas mais
tarde, desculparia-se e procuraria que estivessem mais c�modas.

Samuel, o mordomo, esperava a sua nova ama na cozinha. O homem serviu ch� e
bolachas para os dois. Tomaram o caf� da manh� em silencio sobre a enorme mesa de
nogueira que ocupava o centro da estadia.

Logo, Anne o convidou a acompanh�-la � biblioteca, e ali trabalharam juntos durante


uma hora. �s oito, a jovem pediu ao anci�o que fosse com ela a percorrer a
propriedade. N�o estava interessada nos campos, no gado nem as cavalari�as, a n�o
ser em como viviam as duas d�zias de escravos que estavam sob sua responsabilidade.

A jovem tomou o bra�o de Samuel para transitar pelas trlhas enlameadas e sar�as que
deveriam atravessar.

N�o muito longe da mans�o se encontravam as depend�ncias dos homens e mulheres que
tinham sido comprados por Cutter para que trabalhassem em Eaglethorne. A Anne lhe
encolheu o cora��o ao ver um punhado de barrac�es, insignificantes, de madeira, de
fachada Lisa, sem janelas e cobertas de mofo. As paredes, outrora branqueadas com
cal, tingiam-se nas cores verde, marrom e negro que provinha da umidade do
caprichoso clima da Virginia.

Embora fosse cedo, a maioria dos escravos j� se encontravam de p�, lavando seus
escassos objetos, ou preparando o caf� da manh� � intemp�rie. Ao ver chegar a sua
nova propriet�ria, todos baixaram o olhar. Aos olhos de Anne, homens e mulheres
adultos pareciam como um bando de meninos assustados ante a vista de uma muito
severa governanta.

� Por que cozinham aqui fora, Samuel? � perguntou.

� Porque as casas n�o t�m fog�o, senhorita � respondeu o mordomo.

A jovem se deteve e olhou fixamente ao seu guia. Precisava saber se ele estava
falando a s�rio.

� Como disse?

� As casas n�o contam com comodidades para cozinhar � explicou o homem � e por isso
a gente cozinha em fog�es, aqui fora.

� E quando chove?

� Pois...

� N�o cozinham?

� N�o, senhorita.

� E o que comem?

� Emmm...

� OH, meu Deus...

Anne se aproximou um pouco mais �s prec�rias constru��es.

� Posso passar a ver uma das casas? � perguntou.

Agora foi Samuel quem se deteve em seco para olhar a sua senhora.

� Seriamente deseja fazer isso, madame?

� Seriamente desejo faz�-lo, sim � afirmou.


� Poderia n�o ser agrad�vel, senhorita Anne, as casas n�o est�o em muito boas
condi��es...

� Por favor, Samuel. Preciso ver como vivem estas pessoas � pediu ela.

� Muito bem � disse o mordomo, ainda sem muita convic��o.

Logo procurou com o olhar e se dirigiu a um homem jovem e muito fornido que
esfregava sua �nica camisa em uma terrina cheia de �gua suja.

� Jerome � chamou � Esta � a senhorita Anne McLeod, nossa nova ama.

O homem se aproximou timidamente, desculpando-se por n�o levar a camisa posta.


Explicou, em um tom quase inaud�vel, que a que estava lavando era o �nico objeto
com a que contava. Esperava que se secasse para ir � reuni�o que teriam mais tarde.

O escravo se esfregava nervosamente as m�os, enquanto fixava a vista no ch�o


lamacento. Apesar de que era um homem de grande tamanho, encolheu-se tanto sobre si
mesmo que parecia um anci�o raqu�tico.

Anne observou por um momento ao Jerome. Era um homem de quase dois metros, de
amplas costas e corpo musculoso. Tinha a pele muito escura e lustrosa. Inclusive
mais escura que outros escravos que a jovem tinha conhecido.

Jerome levava umas cal�as pu�das e muito remendadas, e um par de sapatos aos que
lhes faltava boa parte da sola. Anne se perguntou como podia ser que s� tivesse uma
camisa para vestir. Logo estendeu a m�o, oferecendo-a a quem lhe acabavam de
apresentar.

� Jerome, meu nome � Anne � disse a mulher � � um prazer conhec�-lo.

Muitas das pessoas que se encontravam ao redor levantaram o olhar para observar a
cena. Era in�dito que uma ama se apresentasse a um escravo e pedisse estreitar sua
m�o.

O homem manteve a cabe�a encurvada mas, levantou o olhar pela surpresa. Essa dama
bonita, educada e rica, oferecia-lhe a m�o para que ele tomasse. Jerome olhou ao
Samuel, para confirmar que isso era o que a jovem esperava e com sua enorme m�o
agarrou a de Anne, sem dizer uma palavra.

� Jerome � disse Samuel � a senhorita McLeod se interessou pelas condi��es nas


quais vivemos, assim vou passar um momento em seu lar.

O homem duvidou um instante e logo assentiu. A senhorita era a ama e propriet�ria


de toda a propriedade, incluindo-o a ele mesmo e sua casa. Embora lhe envergonhava
lhe mostrar a ela como vivia, n�o tinha nenhuma possibilidade nem direito a lhe
negar a entrada.

Fez uma leve reverencia e logo se voltou, para lhes mostrar o caminho, dando as
costas aos dois visitantes.

Anne ficou petrificada. As costas do Jerome, larga e musculosa, estava


completamente desfigurada por um conjunto de horr�veis cicatrizes. Algumas delas
luziam antigas e calosas, e outras, de um vermelho p�lido, mais recentes. A jovem
n�o teve que perguntar nada: pela forma e disposi��o das feridas no corpo, as
cicatrizes provinham do uso de um chicote. A Anne n�o ficaram d�vidas de que Jerome
tinha sido castigado muito freq�entemente pelos capatazes do antigo administrador.
Por um momento, a mulher pensou que se desvaneceria. Sua mente n�o podia albergar
uma crueldade semelhante.

Samuel notou a mudan�a de �nimo em sua ama e estendeu seu antebra�o para lhe
oferecer sustento. Juntos caminharam at� o humilde quarto em que vivia Jerome.

Ao ingressar no pequeno espa�o, Anne observou que o �nico mobili�rio dispon�vel era
uma cadeira a que lhe faltava boa parte do respaldo. Sobre esse �nico assento,
havia um peda�o de casca com uma vela pega em cima. N�o se via uma mesa, camas, nem
nenhum tipo de m�vel que permitisse armazenar nada.

As paredes mostravam os mesmos sinais de umidade que no exterior. N�o havia nenhuma
janela nem ventila��o no pequeno e asfixiante quarto. De repente, Anne sentiu como
se algu�m lhe oprimisse com for�a os pulm�es.

� Jerome � perguntou a jovem, fazendo um esfor�o por respirar � voc� vive aqui
sozinho?

O homem olhou ao Samuel, duvidando sobre se dizer a verdade. Samuel assentiu com a
cabe�a.

� N�o senhorita. Vivo com tr�s homens mais. Os que somos solteiros compartilhamos
esta casa � explicou.

Anne assentiu. A situa��o era muito pior do que ela esperava.

Sobre o ch�o de terra calcada, havia umas mantas estendidas ordenadamente. Anne
adivinhou que se trataria do lugar em que Jerome e os outros dormiam.

Al�m dos improvisados leitos, em um canto do quarto havia uma velha ca�arola, dois
pratos de madeira e uma pequena pilha de lenhas. Esses elementos e a cadeira rota,
eram todo o vis�vel naquele prec�rio lugar.

Anne procurou for�a em seu interior para seguir reunindo informa��o sobre como
vivia a gente que agora dependia dela.

� Samuel � perguntou � lhe incomodaria me dizer no que consiste a ra��o de um


empregado como Jerome?

� Absolutamente, senhorita. Cada escravo recebe mensalmente quatro quilos de carne


e uma bolsa de milho.

� E al�m disso...?

Samuel a olhou, perplexo.

� Isso � tudo, senhorita Anne.

Anne precisou procurar o pouco oxig�nio que parecia chegar a seus pulm�es.

� E por que n�o lhes oferece fruta? A que temos se est� apodrecendo nas �rvores �
assinalou a jovem.

� A fruta est� proibida, senhorita. Se o senhor Cutter ou os capatazes nos vissem


roubando uma s� ma��, a�oitariam-nos at� nos matar � explicou o mordomo.

Anne n�o fez nenhuma observa��o, mas dentro de si cresceram sentimentos que, at�
ent�o, n�o tinha conhecido: o �dio, a f�ria e o desejo de fazer justi�a. Despediu-
se de Jerome estreitando novamente sua m�o, que sentiu �spera e endurecida contra
sua palma, e se prometeu que a vida dessas pessoas trocaria, drasticamente e para
sempre.

Ao meio dia, Anne se apresentou na esplanada em que j� estavam reunidos os


escravos. Todos mantinham o olhar baixo, e alguns se retorciam as m�os. N�o sabiam
o que ia acontecer com eles, agora que o administrador se foi. Possivelmente a
mulher os vendesse a outro patr�o, ou impusesse normas piores que as do Cutter.

Samuel a seguia, levando uma grosa pasta entre seus bra�os.

� Bom dia a todos � saudou ela � Podem sentar-se � sombra, se o desejarem.

Um conjunto de bancos de madeira formava um semic�rculo sobre a grama, sob uns


antigos �lamos, mas todos os presentes permaneceram em p�.

� Pedi-lhes que se reunissem comigo aqui, porque tenho algumas coisas importantes
que lhes dizer. � Anne fez uma pausa para tomar uma baforada de ar � O primeiro �
que lamento muit�ssimo o que aconteceu nesta propriedade, na aus�ncia de minha
fam�lia. Asseguro-lhes que nem meu av� nem meu pai teriam permitido que os
tratassem deste modo.

Anne renovou seus esfor�os para que n�o lhe quebrasse a voz e continuou falando.
Precisava mostrar-se serena ante essas pessoas que tanto a necessitavam.

� O senhor Samuel me explicou que o antigo administrador se tomou a liberdade de


substituir nossos velhos empregados, que cobravam um sal�rio por fazer seu
trabalho, por escravos. Minha fam�lia n�o est� de acordo com o sistema escravista e
n�o se encontrava a par desta situa��o. Pe�o-lhes perd�o por todo o sofrimento que
aconteceram e espero poder ressarci-los.

Anne meditou por um momento porque precisava escolher bem suas palavras. Logo
continuou, com um leve tremor na voz.

� Sei que fa�a o que fizer por voc�s nunca ser� o suficiente, mas ao menos me
esfor�arei para que o resto de suas vidas seja muito diferente ao que foi at�
agora.

Os escravos, antes cabisbaixos, come�aram a olhar de soslaio a jovem que se


expressava com tanta amabilidade e respeito para eles.

� Samuel? � pediu Anne � Se for voc� t�o am�vel...

O mordomo sustentou a pasta frente � jovem e a olhou, espectador.

Samuel, que tinha nascido como homem livre e que tinha sido capturado em uma terra
long�nqua, � idade de sete anos, era muito consciente da import�ncia do momento que
todos estavam a ponto de viver. Anne se dirigiu ao grupo de pessoas que agora a
olhava atentamente.

� Tenho aqui os documentos que todos voc�s necessitam para serem emancipados �
disse a mulher.

Um sil�ncio absoluto se fez na esplanada. Nem sequer os cardeais, t�o ativos a essa
hora do dia, atreveram-se a cantar. Os presentes ficaram muito quietos, olhando
fixamente a sua ama. Ningu�m se atreveu nem sequer a respirar. Muitos dos presentes
se perguntaram se teriam entendido mal.

Anne fez uma pausa. Sabia que os escravos n�o tinham compreendido suas palavras.
� J� n�o s�o propriedade de ningu�m � lhes explicou ela � � partir desde momento,
devem considerar-se homens e mulheres livres.

Um murm�rio de desconcerto percorreu o grupo de escravos, livres? a mulher havia


dito que eram livres? O mordomo come�ou a repartir os documentos aonde figuravam o
nome e sobrenome de cada um deles. Os escravos foram tomando em sil�ncio, sem saber
muito bem o que fazer.

S� um homem, que mal sabia ler, p�de identificar seu nome escrito sobre o papel
amarelado: Timothy King e as palavras �emancipado�, juntas. Timothy prorrompeu em
solu�os de alegria e gratid�o, e o resto dos escravos o acompanharam. As fam�lias
se abra�aram, os casais se beijaram sem pudor, e algumas pessoas se ajoelharam para
agradecer a Deus. Os cardeais, contentes, voltaram a cantar, como celebrando as
boas not�cias. Aos escravos ainda custava acreditar, que a ansiada liberdade tinha
chegado.

Anne fazia um enorme esfor�o por manter-se serena, mas j� n�o p�de conter mais as
l�grimas. Abra�ou ao Samuel e choraram juntos, celebrando o momento em que vinte e
tr�s seres humanos, abusados cruelmente at� esse momento, eram declarados pessoas
livres.

Mas isso n�o era tudo o que Anne tinha que dizer, assim que se obrigou a recompor-
se. Secou as l�grimas e esperou a que seus interlocutores estivessem em condi��es
de continuar.

Os rostos, antes curvados e ausentes, mostravam agora sorrisos radiantes. Anne lhes
sorriu entre l�grimas, a sua vez.

� S�o livres e podem partir agora mesmo se o desejarem � lhes explicou � Lhes darei
uma quantidade de dinheiro suficiente para que comecem sua viagem e encontrem um
trabalho. Tamb�m lhes darei roupas novas e sapatos, e um cavalo para cada fam�lia,
para que possam levar-se seus pertences.

Algumas pessoas se mostraram entusiasmadas. Outras se olharam perplexas, aonde


poderiam ir? A �nica vida que conhecia, a maioria, era a escravid�o.

� Mas se preferirem ficar e trabalhar aqui � adicionou � lhes ofere�o um sal�rio


justo, uma casa decente e todo o alimento que necessitem para voc�s e suas
fam�lias.

Alguns murm�rios de admira��o se escutaram no grupo.

� Tamb�m lhes ofere�o amparo � lhes disse � Ningu�m poder� maltrat�-los enquanto
vivam em minhas terras.

A menina-m�e come�ou a solu�ar abra�ada a seu filho. Uma mo�a que estava a seu lado
a estreitou entre seus bra�os com ternura, e ambas sorriram entre l�grimas de
al�vio. Anne continuou falando.

� Eaglethorne foi descuidada pelo antigo administrador, e necessitaremos muitas


m�os para reconstrui-la e faz�-la funcionar. Esta terra � muito rica e tem muito
para nos dar a todos. Quem decidir trabalhar aqui, receber� uma porcentagem dos
lucros que obtenhamos com a venda do tabaco.

Os murm�rios se voltaram mais aud�veis; resultava dif�cil acreditar o que estavam


ouvindo.

� Sei que a maioria de voc�s n�o aprenderam a ler e a escrever � continuou � Sei
que est� proibido, por lei, ensinar a ler aos escravos. Mas voc�s j� n�o o s�o,
assim n�o infringirei nenhuma norma se lhes oferecer educa��o. Os s�bados pela
manh�, todas as pessoas que assim o desejem poder�o assistir � escola. Eu mesma
ditarei as aulas. Aprender�o a ler, a escrever e tamb�m a fazer contas, para que
estejam em condi��es de saber quanto dinheiro recebem por seu trabalho, e quanto
podem economizar.

Os ex-escravos n�o podiam acreditar que suas vidas estavam a ponto de trocar tanto.
Alguns come�avam a acreditar que a senhorita era um anjo ca�do do c�u.

� Devem dizer ao Samuel se desejam ficar em Eaglethorne ou se desejam partir, para


que ele possa fazer os acertos. Enquanto isso, devemos reconstruir suas casas, para
que tenham moradias adequadas, e devemos nos ocupar de colher as frutas e as
verduras amadurecidas, para que todos tenhamos o suficiente para comer quando
chegar o inverno � explicou a jovem � Quem se oferece para trabalhar no pomar?

Jerome deu um passo � frente.

� Eu posso faz�-lo senhorita, tenho experi�ncia nesse tipo de tarefas � disse.

� Obrigado Jerome. Escolha a sua equipe de trabalho e comecem imediatamente, por


favor.

O homem fez uma breve reverencia e se disp�s a escolher a quem trabalharia com ele.
Anne continuou.

� Precisamos formar outro grupo, com pessoas que saibam costurar e remendar � pediu
a jovem � Eu trouxe alguns tecidos da Inglaterra, que usaremos para confeccionar
roupas novas, algu�m de voc�s sabe costurar?

� Eu posso faz�-lo senhorita! � exclamou uma mulher magra que teria uns cinq�enta
anos.

� E eu! � disse a mo�a que estava a seu lado.

� Eu posso ajudar! � disse uma anci�, que se apoiava no antebra�o da anterior.

� Meu pai era sapateiro, eu poderia fazer os sapatos! � disse um homem magro e
muito alto que aparecia do fundo.

As m�os se elevavam no grupo, j� que todos desejavam ser �teis. A Anne emocionou o
crescente entusiasmo da gente.

� Tamb�m necessitaremos pessoas que construam casas novas � disse Anne � Algu�m tem
experi�ncia em construir?

Um mo�o de vinte anos, aproximadamente, que retorcia uma boina entre as m�os, deu
um passo � frente.

� Eu poderia faz�-lo.

� � Carl, verdade? � perguntou.

O mo�o se mostrou muito assombrado de que ela recordasse seu nome.

� Assim �, senhorita.

� Carl, voc� conduzir� as obras � disse � Pode escolher quatro pessoas para que lhe
ajudem a levantar as casas, e logo a construir m�veis.
� M�veis?

� Camas, mesas, cadeiras, ba�s...

� Sim, senhorita. Escolho-os a eles. � O mo�o assinalou um grupo de homens jovens


que se alegraram de formar parte do projeto.

� Excelente! N�o podemos perder tempo. Samuel lhes dar� qu�o materiais precisem �
indicou.

As pessoas foram se reunindo em grupos para fazer planos. Todos estavam


entusiasmados por ser parte da reconstru��o de Eaglethorne. Ao fim teriam casas
dignas, camas, sapatos novos e roupas que n�o ca�ssem aos peda�os. J� n�o eram
escravos a n�o ser os empregados de uma fazenda, e sua ama era uma esp�cie da
Santa.

� Samuel � chamou Anne � tamb�m necessitaremos duas criadas, um ama de chaves e uma
cozinheira. Sinto-me mal por ter descuidado da condessa Dujardin, ela est�
acostumada a outro tipo de comodidades poderia ocupar-se disso, por favor?

� � obvio senhorita. Nossa ama de chaves se chama Gl�ria. � minha esposa. Chegou
aqui com o primeiro grupo de escravos e conhece a casa t�o bem como eu.

� Muito bem. Muito obrigado. OH, e Samuel, a mo�a que acaba de ser m�e... Lil�s,
verdade? Envie-a comigo esta tarde, por favor.

O mordomo pediu permiss�o para retirar-se. O im�vel bulia de atividade e havia


muitas coisas por fazer.

Anne se encontrava na biblioteca, concentrada nos livros cont�veis que o


administrador tinha forjado durante tantos anos. S� nas primeiras p�ginas do
primeiro volume ela tinha encontrado uma vintena de irregularidades. A perspectiva
de analisar os outros doze livros se fazia muito cansativa.

Os roubos tinham dizimado os recursos dispon�veis, e a jovem se perguntava como


faria para levar adiante a enorme planta��o. Seus habitantes dependiam dela e n�o
podia defraud�-los, mas s� vinte e duas pessoas em condi��es de trabalhar n�o eram
suficientes.

Segundo os registros, o n�mero de escravos tinha sido major uns anos atr�s. Vinte e
sete deles tinham chegado a Eaglethorne provenientes de diferentes partes da
Am�rica do Norte. O xerife Cutter tinha avalizado a opera��o de compra sem
consultar em nada ao av� de Anne. De fato, ao morrer, o Duque estava seguro de que
em Eaglethorne s� trabalhavam empregados assalariados.

Sob a administra��o do Hickory Cutter, cinco pessoas tinham morrido. Os registros


indicavam que se tratava de homens jovens e saud�veis, que, sem lugar a d�vidas,
n�o tinham perecido por causas naturais. Anne tratava de tomar com a maior calma,
da que era capaz, cada novo descobrimento que realizava enquanto estudava os
registros. Enquanto isso, sustentar a propriedade parecia uma tarefa improv�vel.

Apesar da enorme quantidade de dificuldades que devia confrontar, a jovem tinha


conseguido constituir grupos de trabalho que cobriam diferentes tarefas. Ainda
faltavam, entretanto, empregados que se ocupassem dos animais. Samuel lhe tinha
informado que os rebanhos de vacas percorriam os vastos campos, sem nenhum
controle, e que ningu�m se ocupou deles em anos. Al�m de estarem expostos a roubos,
os animais podiam machucar-se ou adoecer sem que ningu�m pudesse evit�-lo.
Anne pensou em tentar juntar as vacas ela mesma, mas o territ�rio era enorme e
sabia que sozinha n�o obteria nada. Curvada ante a ideia de perder as poucas
cabe�as de gado que ficavam, n�o escutou uns suaves golpes na porta.

� Senhorita Anne � Samuel chamava com delicadeza para n�o sobressalt�-la � Trouxe
Lil�s, como me pediu.

� OH, Samuel, muito obrigado. Entre, querida...

A mo�a mi�da, vestida com farrapos e com seu filhinho em bra�os, ficou quieta no
marco da porta.

� Entre Lil�s, por favor, eu gostaria de falar contigo. Como se chama seu beb�?

A mocinha estava t�o aterrorizada que n�o se atrevia a emitir uma palavra. Samuel
precisou intervir.

� A senhorita te tem feito uma pergunta, Lil�s.

� Est� bem, Samuel � o tranq�ilizou Anne.

A jovem m�e necessitava tempo para acalmar-se e Anne o compreendia.

� N�o tem nome ainda, senhorita... � murmurou a jovenzinha.

Anne se aproximou dela e a seu filho. Observou que o garotinho estava envolto em
uma velha manta, e que n�o vestia roupa alguma.

� Quando nasceu? � perguntou Anne.

� Faz tr�s luas, mais ou menos.

� O v� muito saud�vel... posso segur�-lo?

Anne estendeu as m�os e Lil�s apertou o ma�o de roupas contra seu corpo magro.

� Por favor n�o me tire isso, senhorita � balbuciou � Posso cri�-lo sem que me
estorve no trabalho.

Anne ficou surpresa com o rogo.

� Por que teria que tira-lo de voc�, Lil�s? � sua m�e.

Lil�s ag�entava o pranto e Samuel precisou intervir, novamente.

� Em planta��es como esta, senhorita Anne, as m�es n�o costumam conservar a seus
beb�s porque as interrompem em seus trabalhos no campo � explicou � Lil�s acredita
que voc� enviar� a seu filho a outra casa, para ser criado por alguma das anci�s
que j� n�o s�o �teis para fazer nada mais. � o que se costuma fazer por aqui.

Anne sentiu o impulso de apertar o cora��o com ambas as m�os, por t�o s� pensar que
esse beb� t�o pequeno poderia ser arrancado dos bra�os de sua m�e. A jovem se
obrigou a serenar-se. Em nada ajudaria entregando-se a sua ang�stia.

� Eu jamais tiraria a seu filho, Lil�s � lhe assegurou Anne � Estou convencida de
que poderemos procurar a forma de que possa passar um tempo com ele. � muito
pequeno e te necessita.
A mo�a tinha os olhos alagados em l�grimas e apertava o corpinho de seu filho
contra seu peito.

� Cr�-me? � perguntou Anne.

Lil�s olhou os olhos de sua senhora e s� viu honradez neles. Estendeu o pacote para
a jovem.

Anne tomou ao beb� com delicadeza e correu a mantilha que envolvia o rosto da
criatura. O menino a olhava com curiosidade, abrindo seus grandes olhos cor caf�.
Sua tez, como j� tinha notado, n�o era completamente morena. Pensou que o menino
tinha sido engendrado pelo Cutter ou algum de seus seguidores. A alma da jovem se
encolheu ante a ideia do sofrimento ao que tinha sido submetida a pobre mo�a.

Anne aproximou sua m�o ao rostinho do menino e acariciou suas bochechas enquanto o
embalava como tinha feito com sua irm� mais pequena. Os olhinhos do beb� come�aram
a fechar-se e abriu grande a boca para bocejar. Um momento depois, estava
completamente dormido em seus bra�os.

� Lil�s, parece-te bem se deitar a seu beb� nesta poltrona? � perguntou-lhe �


Dormiu e preciso conversar contigo.

A jovenzinha assentiu.

Anne o depositou em uma chaise longue forrada de veludo vermelho. P�s almofad�es
aos lados, para assegurar-se de que o menino estivesse a salvo.

� Minha m�e morreu quando eu tinha mais ou menos sua idade � lhe explicou � assim
adquiri experi�ncia criando a meus irm�os pequenos. Samuel, por favor sirva ch�
para as duas.

O homem desapareceu silenciosamente, deixando �s duas mulheres no ambiente afresco


da biblioteca.

� Ponha-se c�moda querida, por favor � pediu Anne.

Lil�s pareceu horrorizar-se ante a ideia, e permaneceu de p� espremendo as m�os.


Anne se acomodou em uma poltrona e indicou com sua palma o assento frente a ela.
Titubeando, Lil�s se sentou muito r�gida no bordo de uma poltrona forrada com
veludo cotel� azul escuro.

Poucos minutos depois, Samuel deu dois golpes suaves na porta e ingressou,
sustentando uma bandeja em que havia duas ta�as, uma bule fumegante e algumas
bolachas.

� Ah, Samuel, muito obrigado � disse Anne � Deixe as ta�as nessa mesinha, por
favor, eu me ocuparei de servir.

� Sim, senhorita.

Anne agora se dirigiu � mo�a.

� Toma uma ta�a de ch�? � perguntou � As bolachas n�o s�o muito frescas, mas est�o
bastante saborosas. Tome, sirva-se de uma, por favor.

Lil�s n�o p�de negar-se a provar as bolachas de canela que Anne lhe oferecia. Tomou
uma, em d�vida, mas o doce aroma a animou a lhe dar uma grande dentada.

Anne serviu ch� para as duas.


� Quantos anos tem, Lil�s?

� Acredito que dezesseis � disse ela, enquanto mastigava � N�o estou segura.

� E como chegou aqui?

� Disseram-me que fui vendida junto com meu pai quando era muito pequena, mas eu
n�o o recordo � explicou � Chegamos do Norte.

� E seu pai quem �? � interessou-se Anne, enquanto servia o ch� quente � Segue
trabalhando neste im�vel?

A menina baixou os olhos enquanto sustentava o �ltimo bocado de bolacha entre as


m�os.

� Meu pai morreu, senhorita. O senhor Cutter disse que tinha tentado fugir e o
pendurou em uma �rvore. Isso sim o recordo bem. Disse que o fazia para que outros
soubessem o que nos aconteceria se pretend�amos fazer o mesmo. N�o quis enterr�-lo.
Seu corpo, sem vida, permaneceu durante meses pendurado, at� que Samuel falou com o
senhor Cutter e o baixaram ao fim. N�o sei onde est� enterrado...

� OH, Deus..!.

� Eu n�o acredito que ele queria fugir sabe? � justificou-se a mo�a � Nunca se iria
sem me levar, mas a ningu�m importa o que eu penso.

A Anne custava assimilar que uma menina de dezesseis anos pudesse ter sofrido
tanto. Comparou sua vida de amor e cuidados com o da jovenzinha que se retorcia as
m�os em frente dela.

� O que voc� gosta de fazer, Lil�s?

� Como disse, senhorita?

� Todos colaboraremos com a reconstru��o de Eaglethorne � lhe explicou � H� alguma


tarefa que voc� gostaria de fazer?

� N�o sei, nunca ningu�m me tinha perguntado isso antes...

� Agora o fa�o eu.

� Bom, eu trabalhava na cozinha, e a verdade � que eu n�o gosto de muito


cozinhar... mas Melody me ensinou a bordar e isso eu gosto muit�ssimo, e todos
dizem que n�o o fa�o mal... possivelmente poderia trabalhar na costura.

� E isso te permitiria estar perto de seu filho! � entusiasmou-se Anne, que n�o
queria afastar a jovenzinha de seu beb� � � uma excelente ideia Lil�s. Trabalhar�
ent�o com o grupo de costura. Poder� faz�-lo em seu pr�prio lar, assim n�o deixa
sozinho a seu pequeno, parece bem?

� � muito bom para ser verdade, senhorita.

Agora a menina tinha os olhos alagados em l�grimas, e Anne tamb�m. A jovem se


agachou para recolher ao beb�, para que Lil�s n�o notasse seus olhos �midos.

� Muito bem, ent�o come�ar� hoje mesmo. A senhora Melody � quem dirige o grupo de
costura, assim deveria ir ve-la.
� Sim, senhorita Anne... obrigado, ningu�m tinha sido am�vel comigo at� agora. �
Lil�s tomou ao menino dormido entre seus bra�os e se aproximou da porta.

� Senhorita Anne?

� Sim, querida

� Lhe incomoda se lhe pergunto como se chama o cavalheiro loiro que a acompanhou
at� aqui?

� Absolutamente. Seu nome � Harrison Bradley � respondeu, sentindo saudades � por


que pergunta?

� Porque lhe porei seu nome a meu filho, como agradecimento por hav�-la trazido at�
n�s.

� Estou segura de que o senhor Bradley estar� muito orgulhoso quando o souber �
afirmou Anne.

Quando Lil�s desapareceu pela porta, Anne se deixou cair na poltrona. Sentia-se t�o
sozinha, e com tantas coisas dif�ceis para resolver. Seu cora��o se espremeu de
saudade desejando que o senhor Bradley estivesse ali, junto a ela.

A cama desvencilhada golpeava contra a parede com tanta viol�ncia, que partes da
pintura tinham come�ado a cair sobre o piso de madeira. A mulher que estava deitada
de costas olhava inexpresivamente atrav�s dos cristais opacos da janela, enquanto o
homem gordo, que se sacudia em cima de seu corpo nu, terminava de fazer o seu. O
xerife, ocupado em chegar � meta, n�o ouviu os repetidos golpes na porta. Foi a
prostituta quem respondeu.

� Quem? � gritou com voz rouca.

L� de fora, ouviu-se a voz exaltada de um homem.

� Cutter! Deve vir, aconteceu algo.

O xerife fechou os olhos e tratou de concentrar-se. J� lhe do�am os bra�os e lhe


tinham tido c�ibras as n�degas. O homem seguiu empurrando seu �rg�o dentro da
mulher que o observava, aborrecida, enquanto seu abd�men volumoso e grandes peitos
se sacudiam junto com o resto da cama.

� Xerife! Necessitamo-lo aqui! Trata-se de seu irm�o Hickory! � chamou a voz do


corredor.

Cutter deteve seus movimentos e ofegou. As gotas de transpira��o ca�am sobre o


peito e o pesco�o da meretriz e escorregavam at� os len��is cinzentos.

� Vou, diabos! � gritou, enquanto se levantava com dificuldade, abandonando seu


intento por chegar ao cl�max.

A mulher acendeu um charuto e observou como o homem se vestia, ainda agitado pelo
esfor�o.

� � culpa tua � lhe espetou � � culpa tua e, por isso, n�o te pago, puta asquerosa.

A porta se fechou depois do xerife. A prostituta soltou a fuma�a pelo nariz,


bocejou e se espregui�ou ocupando toda a cama.
Anne detestava usar a campainha com seus novos empregados, mas a casa era muito
grande para cham�-los de outro modo. Puxou a corda e esperou na biblioteca,
enquanto observava os primeiros raios de sol tingir de laranja as paredes
revestidas de madeira. Uns suaves golpes na porta a sobressaltaram.

� Samuel, obrigado por vir, preciso lhe fazer um pedido � disse ao mordomo � Neste
envelope lacrado h� dinheiro. Guardarei-o no cofre de seguran�a para dar-lhe ao
filho de Lil�s quando cumprir os dezesseis anos � explicou � Se algo me ocorrer,
necessito que se assegure de cumprir meu desejo, posso contar com voc�?

� � obvio, senhorita Anne � afirmou o homem � Eu me ocuparei de tudo.

� O agrade�o muito. E me diga, por favor a condessa Dujardin j� est� instalada?

� Est� descansando em sua habita��o. Ontem � noite tomou um banho, jantou e pediu
deitar-se � explicou o homem, diligentemente � Indicou que n�o dev�amos despert�-la
por nenhum motivo.

� Bem. E a senhorita Myrtle?

� Tamb�m est� em sua habita��o. Ontem solicitou, muito insistentemente, ajudar com
a limpeza. Diz que n�o fazer nada em todo o dia a aborrece, Er... soberanamente.
Isso � exatamente o que disse. Voc� j� me tinha indicado que a senhorita deve ser
tratada como algu�m de sua fam�lia, assim, s� lhe permiti organizar os velhos ba�s
de seu av� e selecionar os tecidos que ainda s�o utiliz�veis, deseja que lhe diga
que interrompa a tarefa?

� OH n�o, voc� foi muito inteligente � o elogiou � Ela deseja ajudar e � uma
atividade que seguro a manter� entretida.

� A senhorita Myrtle tem predile��o pelos babados e rendas. A �ltima vez que a vi
levava um adorno de uvas e folhas presas no cabelo.

Anne riu.

� Muito obrigado Samuel. Uma coisa mais: Quantos homens ficam dispon�veis para o
trabalho no campo? Devemos sair a juntar as cabe�as de gado com urg�ncia, antes de
que percamos o gado que nos resta.

� Todos est�o atribu�dos a alguma tarefa, senhorita, lamento-o, mas n�o h� tantas
pessoas em Eaglethorne. Se voc� o desejar, eu mesmo...

� Est� bem Samuel, n�o se preocupe, o necessitamos para coordenar tudo o que ocorre
ao redor desta casa. � A jovem deu um tapinha no bra�o do voluntarioso anci�o �
Muito obrigada por sua ajuda.

Anne n�o tinha tempo nem sequer para se desesperar-se. Foi a seu quarto e trocou o
vestido de musselina por uma grossa saia de montar e uma camisa abotoada. Cal�ou
suas botas de ca�a e pediu ao Samuel umas luvas grossas. Se ningu�m podia sair a
juntar o rebanho com ela, ent�o o faria sozinha. Tinha observado a seu pai e seu
tio fazer muitas vezes essa tarefa com as ovelhas do Mallsborough e, embora
Eaglethorne fosse imensamente maior, e as vacas n�o fosse ovelhas, o trabalho devia
ser similar. �Ao menos tecnicamente�, pensou.

Antes de sair se assegurou de esconder sua adaga em um bolso da saia. A pistola era
muito grande e pesada, assim que a ocultou em uma gaveta da biblioteca. Esperava
n�o ter que empunh�-la nunca mais.
Quando Anne chegou �s cavalari�as, um jovenzinho magro a recebeu. Suas roupas eram
farrapos, e estava descal�o, mas sorria amplamente.

� Bom dia senhorita! � saudou o mo�o � Se levanta antes que o sol, n�?

� Ol� Billy, necessito que sele um cavalo, por favor, qual cre que ser� melhor para
conduzir o gado?

� Mmm... n�o temos bons cavalos, senhorita, todos est�o muito velhos � explicou com
ares de perito � Os melhores s�o os que voc� trouxe de Maryland.

� Os que puxavam as carretas?

� Uhum.

� OH, Deus... bem, um desses bastar�, por agora. Anne percorreu com o olhar as
baias. Acredito que este baio estar� bem.

Anne acariciou o focinho aveludado do animal, que se apressou a mordiscar sua palma
procurando uma guloseima.

O jovenzinho se apressou a selar o cavalo, enquanto ela se perguntava como se


arrumaria para fazer sozinha o trabalho de v�rios homens experimentados.

De repente, um som de cascos, ao galope, a fez voltar. Um grupo de homens se


aproximavam de onde ela estava. Embora a pele de todos eles fosse morena, vestiam
muito bem para serem escravos. O que ia por �ltimo levava pelas r�deas uma
magn�fica �gua branca.

� Senhorita Anne McLeod? � perguntou o que levava a dianteira.

� Quem deseja sab�-lo? � perguntou ela, desconfiada, enquanto introduzia a m�o em


seu bolso e palpava a adaga que tinha o poder de acalmar seus nervos.

� Meu nome � Tyrone Bala � o homem saltou de seu cavalo, tirou-se o chap�u e fez
uma breve rever�ncia � Trabalho para o senhor Harrison Bradley.

Ao ouvir esse nome o cora��o de Anne come�ou a lhe galopar no peito.

� O senhor Bradley nos pediu que a ajudemos no que for preciso � explicou � Diz que
a voc�, certamente, faltar� pessoal e n�s somos bons para quase qualquer tarefa no
campo.

� Obrigado, senhor Bala, mas n�o posso pagar seus servi�os...

� N�o tem que nos pagar nada senhorita, o senhor Bradley se far� cargo dos gastos �
explicou Tyrone � Lhe envia tamb�m esta �gua como presente. Diz que � filha do
Thunder e que lhe agradar� t�-la.

O animal deu coices, sublinhando o que o homem havia dito. Anne se aproximou da
cabe�a magn�fica e a acariciou com deleite. Tratava-se de um exemplar majestoso, de
forte estrutura e longas e sedosas crinas.

� OH... � muito formosa, mas n�o posso aceit�-la de nenhum modo.

� Harry disse que voc� diria isso, e me pediu que n�o ousasse aceitar suas
desculpas. Voc� n�o sabe qu�o teimoso pode ser � o homem elevou os olhos
teatralmente � O animal � todo seu e isso � tudo o que tenho que lhe dizer. Se
insistir em negar-se, me meter� em problemas, assim que lhe rogo que aceite.

Anne riu quando a �gua acariciou sua bochecha. Billy se apressou a sel�-la para
ela.

� Obrigado senhores, n�o sabem quanto o aprecio...

A jovem precisou fazer um esfor�o para conter as l�grimas. Os homens fingiram n�o
not�-lo.

� No que podemos ser �teis, senhorita McLeod? � perguntou Tyrone.

Anne agora reparou no enviado de Bradley. Tratava-se de um homem alto e fornido que
sorria afavelmente com o olhar. A jovem calculou que n�o teria mais de trinta anos.
Uma sombra de sardas muito escuras cobria seu nariz lhe dando um ar juvenil.

� Pois, a verdade � que necessito ajuda com o gado... estava a ponto de sair a
junta-lo eu sozinha...

� Sozinha? � escandalizou-se Bala.

� N�o h� suficiente pessoal... � disse Anne, envergonhada � e temos muitas


necessidades.

� Muito bem, ent�o n�s o faremos por voc�. O senhor Bradley foi muito enf�tico
nesse ponto. Disse que fiz�ssemos o que fosse necess�rio para auxili�-la.

� Irei com voc�s.

� Mas senhorita...

� N�o vou ficar aqui olhando quando h� tanto para fazer. E � tudo o que tenho que
dizer, senhor Bala.

� Ah... voc� � uma boa jogadora, senhorita McLeod.

O homem riu, sentindo-se apanhado em seu pr�prio racioc�nio.

� Agrade�a ao senhor Bradley sua gentileza. De verdade a aprecio � disse a jovem,


comovida.

De repente Anne teve consci�ncia do mal que havia se comportado com seu guia no dia
anterior. N�o entendia por que ele a ajudava desse modo, mas sem d�vida, estava
agradecida e aliviada por sua generosidade. Por um momento n�o se sentiu t�o
irremediavelmente sozinha.

Com a desculpa de ajud�-la a montar, Bala se aproximou um pouco mais a ela, e sem
que o resto dos homens o notasse, deixou cair um pacote de camur�a entre as m�os da
jovem. Ele murmurou que se tratava de outro presente do senhor Harry e se retirou
para dar instru��es ao resto dos homens.

A Anne surpreendeu o novo gesto de Bradley e a atitude de Bala. Perguntou-se o que


haveria no pacote. Desembrulhou o presente, que se sentia pesado entre seus dedos,
e se maravilhou ao encontrar uma pequena pistola, ligeira como nenhuma que tivesse
empunhado antes. Ela sabia que essas armas, t�o discretas e �teis, existiam, mas na
Inglaterra n�o eram muito comuns. Tratava-se de um artefato pequeno, ideal para
esconder entre as roupas e muito f�cil de usar. Al�m disso, a Anne, pareceu que era
um objeto muito belo, quase uma j�ia, delicadamente lavrado com o monograma da
fam�lia Bradley. Apertou o presente contra seu peito e logo o depositou com cuidado
no fundo de seu bolso.

Logo montou em sua magn�fica �gua. Escarranchada sobre o nobre animal, contemplou
por um momento as montanhas a seu redor.

Aos olhos da mulher, essa manh� o mundo luzia muito mais ensolarado.

Cap�tulo 13

Harrison tinha chegado � conclus�o de que Anne McLeod era uma bruxa que tinha
conseguido apropriar-se de sua racionalidade. Sentia-se um idiota dos p�s a cabe�a
e estava duplamente arrependido.

Em primeiro lugar, arrependia-se por haver-se permitido a debilidade de lhe enviar


presentes a essa mulher detest�vel. Sentia que ela n�o merecia sua generosidade, e
al�m disso era incapaz de agradec�-lo. Ainda assim, ele n�o pode conter seus
desejos de fazer tudo o que tinha feito por ela.

Em segundo lugar, estava arrependido por ter metido ao inimigo em sua pr�pria casa.
O jantar, compartilhada com o Marcus, Mary e o filho maior de ambos, Tyrone, foi um
pesadelo para Harrison. Seu amigo Ty um homem que era quase seu irm�o! N�o fazia
mais que falar sobre magn�fica, valente, encantadora e maravilhosa que era a
senhorita McLeod.

Conforme Bala, ela tinha insistido em somar-se ao grupo de homens que iria atr�s do
gado. A mulher, montada em sua �gua, tinha seguido aos homens de Bradley a conduzir
as vacas que se encontravam espalhadas por todo o vale. Bala, a princ�pio, op�s
resist�ncia, procurando manter a dama a salvo, mas ao ver como a temer�ria
senhorita se lan�ava a galope ao interior de um rebanho, tinha trocado de opini�o.

� Devia hav�-la visto, Harry! Como se tivesse nascido na Virginia, dirigindo as


vacas, com os cabelos soltos e agitando o chap�u com a m�o! � exclamou,
entusiasmado � Nunca t�nhamos presenciado uma coisa assim. Inclusive nos pediu que
lhe ensin�ssemos a enla�ar, mas claro, isso n�o � algo que se aprenda em uma s�
tarde...

� Cale-se, Ty, n�o estou interessado nas fa�anhas de uma mulher rid�cula � exigiu
Harrison, irritado.

� Mas n�o � uma mulher rid�cula, Harry! � defendeu-a Bala � � valorosa e aprende
r�pido. Al�m disso n�o � absolutamente afetada, se a tivesse visto comendo o chile
junto ao fog�o, com um mont�o de negros como n�s!

Tyrone caiu na gargalhada. Que uma mulher branca, inglesa e de nobre ber�o se
comportasse como o fazia a senhorita Anne, era toda uma novidade. Em geral, salvo
pelos Bradley, os homens de sua ra�a raras vezes eram tratados como iguais pelos
brancos. Menos ainda em se tratando de uma mulher de alta linhagem, nascida na
long�nqua Inglaterra.

Tyrone seguia relatando sua jornada em Eaglethorne, entusiasmado.

� Est� claro que n�o trocaste palavras com ela em toda a viagem, se n�o j� lhe
teria proposto matrim�nio. � O homem deu uma grande dentada � ma�� que sustentava e
seguiu falando com a boca cheia � � a mulher ideal para ti, meu amigo, me acredite.

� Deixa-o j�, Ty! � Bradley golpeou a mesa com seu punho � Sabe que odeio aos
ingleses, e n�o � que n�o tenha motivos. Jamais me aproximaria de uma mulher como
ela.
Mary, que escutava em sil�ncio a conversa��o, entendia o recha�o que Harrison
sentia por esse tipo de gente. Sua m�e tinha morrido jovem, e todos suspeitavam que
os desplantes de sua fam�lia tinham tido algo que ver.

O desprezo que os Cullogh lhe tinham professado a seu marido e a seu �nico filho,
foi algo que a mulher nunca tinha podido superar. Mary estava convencida de que a
formosa Stella tinha morrido de pena. Lhe tinha quebrado o cora��o por culpa de
seus parentes, e sua morte tinha deixado desolados ao Thomas e ao pequeno Harrison.

� Nosso Harry nunca se casar�, Ty � afirmou Marcus � J� o conhece, � um lobo


solit�rio.

Marcus e Tyrone riam �s custas de Harrison, que ruminava afligido por sentimentos
contradit�rios. Ele podia imaginar com claridade o quadro que pintava Ty e sabia
que Anne era valente e maravilhosa, mas tamb�m conhecia um lado escuro dela que Ty
n�o tinha sabido detectar. A mulher podia ser fascinante, e de uma vez muito h�bil
para esconder o desprezo que sentia por quem n�o tivesse sangue azul lhe correndo
pelas veias.

Bradley n�o suportou mais a conversa e se levantou da mesa, beijou a Mary na frente
e se dirigiu � biblioteca, aonde daria conta de uma boa ta�a de seu brandy
favorito. Possivelmente o �lcool lhe permitisse apagar as imagens que povoavam sua
cabe�a: Anne McLeod, cavalgando para o entardecer com o cabelo solto.

Embora fosse noite, Anne ainda se encontrava nos est�bulos. Escovava sua nova �gua,
a que tinha batizado Rain (Chuva). Dava-se conta de que se tratava de um magn�fico
animal, e que certamente valia uma fortuna. Por que a teria ajudado Bradley? Ela
tinha se comportado mal com seu vizinho, e n�o duvidava de que ele n�o estaria
encantado com sua atitude no dia que se despediram. Anne n�o era muito h�bil para
compreender aos homens, isso ficava claro.

� Senhorita Anne � chamou Billy do port�o � � muito tarde j�, quer que eu siga
escovando � �gua ?

� Obrigado Billy, mas eu gosto de faz�-lo eu mesma. Rain e eu nos estamos


conhecendo, v�? J� sei que quando me acaricia o rosto, assim, me pede doces. Tome �
estendeu a m�o e depositou na palma do Billy uns quantos cubos brancos � lhe d� um
pouco de a��car.

Billy ofereceu as guloseimas ao animal, que acariciou a palma do mo�o com seu
focinho aveludado.

� Posso lhe dizer algo, senhorita Anne? � o jovem falava sem olh�-la � Estamos
muito contentes de que tenha vindo.

� Eu tamb�m estou contente Billy... e as coisas ir�o ainda melhor, j� ver�. Vai-te
� cama, que � tarde � bocejou � Acredito que eu farei o mesmo.

Estava exausta, mas n�o tinha tempo para dar-se conta disso. Comer e dormir n�o
eram suas prioridades no momento. A gente que estava a seu cargo era o �nico que
lhe preocupava. J� teria tempo para descansar mais adiante.

� Caminharei junto a voc� at� a casa para que n�o v� sozinha � se ofereceu o mo�o,
e ela aceitou de bom grado sua companhia.

� hora do caf� da manh�, Mary aguardava o Harrison com um bolo morno de ma��s e
p�ras. O aroma da canela alagava a cozinha iluminada pelo sol da manh�.

� Pode acreditar que libertou a todos seus escravos, m�? � dizia Tyrone,
entusiasmado � A todos! Dar�-lhes sal�rios e repartir� os lucros do tabaco com
eles.

Antes de entrar na cozinha, Harrison j� podia escutar as exclama��es de seu irm�o


de leite. Queixou-se da porta aberta.

� OH, Deus n�o esta conversa��o de novo, Ty!

O homem sentia suas t�mporas palpitar pela ingest�o de �lcool da noite anterior.
Estava claro que Bradley n�o obteria que Tyrone deixasse de falar sobre �a
maravilhosa senhorita Anne�.

� Mary, por favor, faz calar a seu filho! � pediu � Preciso tomar o caf� da manh�
em paz.

� Tyrone! � exclamou Mary � Basta j�. Deixa ao Harry tranq�ilo, sabe que n�o gosta
dos ingleses e n�o quer escutar falar deles.

A mulher serviu uma generosa por��o de peru assado em um prato e o aproximou do


Harrison.

� Mas ela � t�o diferente... � insistiu Tyrone.

� Pois fique com ela! � explodiu Bradley � Lhe dou de presente. Leve-a para sua
casa e fa�a dela sua segunda esposa, pouco me importa.

Harrison tomou sua ta�a de caf� e o prato e desapareceu pela porta. Tyrone olhou a
sua m�e, desconcertado.

� Que mosca lhe picou? S� estou contando algo que me pareceu interessante.

� Tyrone � explicou Mary � Harry sofreu muito por causa de seus parentes da
Inglaterra. N�o deseja ter mais not�cias de nossa vizinha e voc� deve deix�-lo em
paz.

Tyrone se encolheu de ombros. Ainda n�o compreendia a que vinha tanto alvoro�o.

� Parece-te que a Myriam incomodaria se tomo uma segunda esposa? � perguntou a sua
m�e.

Mary golpeou a cabe�a de seu filho maior com o trapo com o que secava os pratos.

� Cala-te bobo, Myriam te faria pendurar de um sic�moro1... bendita mulher. Teve


sorte de que aceitasse casar-se contigo.

Os dias passaram sem que Bradley recebesse not�cias sobre a Anne McLeod. Tyrone
finalmente tinha deixado de mencion�-la em todo momento e, salvo por uma asfixiante
sensa��o de solid�o que nunca antes havia sentido estando em Two Horns, Harrison
Bradley tinha recuperado sua rotina habitual.

Levantava-se a alvorada, revisava o estado dos sementais, percorria as quadras


aonde dormiam as �guas, e retornava para almo�ar com o Marcus e Mary. Pela tarde se
encerrava na biblioteca a trabalhar em seus livros cont�veis, e riscar novos planos
para o crescimento de seu im�vel.
Um lorde escoc�s lhe tinha pedido vinte puros sangues que ele deveria levar at�
Maryland e carrega-los em um navio. O capit�o Dillon, um grande amigo de seu pai,
conhecia as dificuldades que supunha cruzar o mar com uma manada de cavalos, mas
estava acostumado � tarefa. Os Bradley se valeram de seus servi�os durante d�cadas,
e o tinham convertido em um homem muito rico.

Embora o ver�o come�ava a ceder passo ao outono, �s quatro da tarde fazia calor na
ala oeste da velha mans�o. Bradley estava acostumado a deixar a porta aberta para
que entrasse o ar fresco que provinha das janelas desta ala. Dali, escutava as idas
e vindas dos outros habitantes do im�vel, sobre tudo a Mary arreganhando ao Marcus.
Harrison sorriu ao escutar � mulher chamando pela, cent�sima vez essa tarde, a seu
marido.

� Marcus! � chamou Mary da porta � Marcus! Onde est�, velho? Marcus!

� O que te acontece mulher? Aqui estou � respondeu o outro.

� Um mensageiro de Eaglethorne deixou um pacote para o Harry � explicou Mary � O


sobe voc� ou chamo a Rose?

A pluma caiu da m�o de Harrison e regou a escrivaninha de tinta.

Anne ainda n�o tinha aprendido a enla�ar, mas era perfeitamente capaz de conduzir
pequenos rebanhos at� o rio e de retorno ao curral. Sa�a cada manh� e dedicava
v�rias horas � tarefa, com a ajuda de Billy. O jovenzinho permanecia pr�ximo a
cerca e quando sua ama se aproximava, montada sobre sua �gua, ele sustentava a
cerca aberta. Se fazia falta, corrigia a trajet�ria de algum dos animais saltando
como louco e gritando.

Samuel lhe tinha dado a Anne um chap�u mais apropriado para as tarefas do rancho,
de feltro grosso, similar ao que usavam os jeans na Virginia. E a jovem j� tinha
trocado seus vestidos sobrecarregados por um conjunto de camisa branca e colete de
camur�a, que combinava com uma saia que se atava � sua cintura com um grosso
cintur�o. N�o sentia saudades de suas an�guas, tules nem bordados, e tinha deixado
de atar o cabelo em intrincadas tran�as. Agora s� tinha tempo para sustent�-lo em
um grosso rabo-de-cavalo que ca�a generoso at� sua cintura.

Lil�s tinha confeccionado, para Anne, umas luvas refor�adas de camur�a cor
chocolate. Sobre o dorso da m�o, a mocinha tinha bordado, com grande habilidade, as
iniciais da jovem. Anne estava orgulhosa do trabalho de Lil�s e mostrava suas luvas
a todos com quem se cruzava no campo.

� hora do ch�, Anne estava na biblioteca quando recebeu uma visita surpresa de
Billy.

� Senhorita! � o mo�o estava agitado � Timothy assegura que esta tarde, quando saiu
por mais madeira, viu um rebanho que tinha a marca McLeod.

� Onde foi isso, Billy? � Anne fechou o grosso livro que revisava e ficou de p�.

� Na ladeira norte da montanha. Se chegarem a cruzar o rio ser� muito dif�cil o


recuperar � afirmou o mo�o, que sabia que havia ladr�es de cabe�as de gado em
qualquer parte.

A Anne pareceu estranho que esses animais n�o tivessem sido localizados antes, mas
dada a extens�o da propriedade, n�o era impens�vel. A jovem deixou a um lado a
pluma que tinha estado usando e se disp�s a solucionar o problema das vacas antes
de que chegasse a noite. Tomou seu chap�u e suas luvas e se dirigiu aos est�bulos.
� Billy, necessitarei sua ajuda.

� Irei com voc� montando em Matilde, senhorita.

� N�o, porque se voc� vier n�o teremos maneira de as conter quando chegarem �
fazenda � indicou a jovem � S� necessitarei que deixe a cerca aberta. Mas se
demorar n�o me espere, porque n�o quero que sua m�e se inquiete. Posso contar com
sua promessa de que assim o far�?

� Claro senhorita Anne, todos os dias de sua vida � afirmou, enf�tico.

Anne sorriu ao mo�o, que a olhava com adora��o, e subiu de um salto a sua �gua. A
mulher tinha perdido peso, mas seus m�sculos estavam fortes e flex�veis pelo
exerc�cio que realizava cada dia galopando ao longo do rancho. A jovem esporeou a
Rain e se perdeu no caminho poeirento.

Pela janela do piso superior, umo rosto azedada observava a partida apressada da
mulher.

A condessa Dujardin n�o entendia nem aprovava o novo proceder de Anne. Ela
considerava que uma jovem da nobreza n�o devia andar a cavalo como um �ndio,
lutando com umas vacas desobedientes. Muito menos devia montar com as pernas
separadas e levar o cabelo ao vento. A anci� agradecia que Lorde McLeod n�o tivesse
que ver, como sua filha tinha ca�do em desgra�a desde que chegara a essa porcaria
de fazenda.

Para distrair-se, Sonya ocupava seus dias ensinando diversas habilidades � Myrtle.
Como a menina desejava aprender e era muito inteligente, a anci� se entretinha lhe
propondo novos desafios. Continuava lhe ensinando o franc�s, e tamb�m tinha
come�ado a faz�-la praticar no piano da sala. As duas, t�o diferentes uma da outra,
faziam-se excelente companhia e sempre eram vistas juntas pela casa e os jardins.

Anne, por sua parte, sentia que a vida no rancho era exatamente para o que tinha
nascido. Amava percorrer os vales montada em sua �gua, conduzindo os animais que
proveriam leite e carne a todos os habitantes de Eaglethorne. Quando terminava sua
tarefa nos currais, percorria as diferentes obras e admirava os avan�os de Jerome e
seu grupo. Eles tinham feito reviver o pomar. Logo passava a ver ao Carl e o resto
dos construtores de casas. A jovem tamb�m se aproximava dos sal�es para dar �nimo
�s costureiras e ao sapateiro, que avan�avam a toda velocidade na confec��o de
novos objetos.

Na cozinha, Gl�ria e as outras mulheres trabalhavam em excesso preparando doces,


compotas e molhos com os produtos que Jerome fazia chegar em quantidades. Tamb�m
tinham conseguido salvar a colheita de caba�as, batatas e cenouras, que eram
cozidas em grandes panelas e compartilhadas por todos, durante os almo�os e os
jantares.

A vida comunit�ria se diluiria um pouco quando as moradias dos escravos estivessem


terminadas, mas enquanto isso, Anne sentia que convivia com uma grande fam�lia que
a adorava e que ela amava profundamente.

S� pelas noites a jovem se sentia esgotada e muito sozinha. Acostumada a ter a seu
pai e seus irm�os ao redor, esta nova vida n�o lhe proporcionava sustento algum.
Ela estava a cargo de tudo, e n�o tinha um bra�o em que apoiar-se, nem um ombro
sobre o qual chorar.

Cada momento, Anne recordava ao homem que fora seu prometido, Arthur, e n�o podia
evitar sentir saudades dos maravilhosos momentos que tinham compartilhado.
Arreganhava-se a si mesmo por essa debilidade culpando ao cansa�o, e seguia
adiante, dia ap�s dia, sem permitir-se chorar uma s� l�grima.

Anne fechou os olhos e sentiu como o ar morno da tarde lhe acariciava o rosto.
Rain, sua �gua, galopava com a cad�ncia pr�pria de sua nobreza. Anne amava esse
animal, que tinha sido um presente do senhor Bradley... Harrison... Harry.

Ainda n�o tinha sabido nada dele, apesar do presente que lhe tinha enviado.
Possivelmente estivesse definitivamente ofendido e, Anne, n�o voltaria a v�-lo
jamais. Esse pensamento roubou a jovem parte da beleza da tarde.

Cruzando o arroio que Billy lhe tinha mencionado, Anne p�de detectar um grupo de
vacas mastigando sem pressa as ervas mais altas. A jovem apressou a Rain e chegou
junto aos animais em um instante. N�o eram muitas, possivelmente duas dezenas, mas
Eaglethorne n�o podia permitir-se nenhuma perda nesses momentos.

Come�ou a galopar ao redor do rebanho para incit�-lo a conduzir-se para o im�vel.


As vacas come�aram a ficar em marcha pregui�osamente impulsionadas pelos arreios da
jovem. Ela se moveu com grande concentra��o entre os corpos maci�os dos bovinos.
Sabia que corria o risco de ser esmagada pelos animais se chegassem a assustar-se
por causa de sua presen�a.

Aproximou-se o suficiente para observar as ancas dos animais. Apertou suas coxas
contra os flancos de Rain, segurou-se nas crinas da �gua e torceu seu corpo tal
como tinha visto fazer Tyrone Bala. Nessa posi��o p�de confirmar o que Billy tinha
afirmado. As vacas levavam a marca de um c�rculo e uma M, que as identificava como
animais de Eaglethorne.

Anne precisou fazer um grande esfor�o para incorporar-se enquanto mantinha o ritmo
do galope, sem interpor-se no caminho dos bovinos. Esticando seus m�sculos e
aferrando-se � �gua, come�ou a elevar-se sobre os arreios. Foi ent�o quando uma
imagem inesperada e surpreendente a fez perder o controle.

Um vaqueiro se dirigia para ela a toda velocidade. Seu corpo musculoso se fundia
com o de seu cavalo, e juntos eram a imagem perfeita de um centauro. A pelage
branca do magn�fico animal que galopava para ela n�o deixava lugar a d�vidas. Anne
soube, imediatamente, que quem se aproximava n�o era outro sen�o o senhor Harrison
Bradley.

A surpresa fez que perdesse a concentra��o e tamb�m a dire��o, provocando que


escorregasse sobre os arreios e ficasse virtualmente pendurada sobre o flanco
esquerdo de Rain. A �gua, ao sentir-se puxada pelas r�deas, desviou bruscamente o
que fez que a jovem perdesse por completo o equil�brio. Entretanto, n�o se deixou
cair. Aferrou-se �s r�deas com tanta for�a que sentiu que os tend�es de seus
antebra�os rangiam sob a pele. Sabia que se se soltasse, os cascos do rebanho que
ainda corriam junto a ela poderiam esmag�-la sem rem�dio. Muitas pessoas tinham
morrido ou ficado estropiadas em situa��es como aquela.

Fazendo um esfor�o sobre-humano, Anne soltou as r�deas que sustentava com a m�o
direita e se aferrou �s crinas da �gua. Logo estendeu a outra m�o para agarrar-se
aos arreios. As luvas impediam que suas m�os escorregassem, mas ainda assim a jovem
n�o poderia sustentar por muito tempo todo o peso de seu corpo. O animal,
confundido, corria a toda velocidade ao encontro do outro cavalo.

Anne apertou os dentes e fez um incr�vel esfor�o por i�ar-se. Conseguiu alcan�ar o
cangote de Rain e se arriscou a rode�-lo por completo com os bra�os. Tateando a
paleta da �gua, e incapaz de fazer mais for�a para sustentar-se, sentiu como perdia
o sustento e o vazio se abria debaixo dela.
Mas, para surpresa da jovem, n�o foi o ch�o o que a recebeu. Um bra�o musculoso a
sustentou no ar, enquanto ela estendia as m�os com inten��es de amortecer sua
queda.

Em lugar de tocar o cascalho, a mulher foi parar de bru�os sobre a garupa do


Thunder.

Anne ficou momentaneamente sem ar quando o saliente dos arreios lhe cravou nas
costelas. Tentou incorporar-se, mas o movimento do animal ao galope o impediu. Foi
quande Bradley refreou seu cavalo que ela p�de erguer-se um pouco e olh�-lo ao
rosto.

� Maldito rufi�o! � gritou-lhe � Quer que me mate? Como p�de aproximar-se desse
modo e me assustar assim?

Bradley a ajudou a sentar-se frente a ele, de lado sobre os arreios, enquanto ela
continuava lhe lan�ando improp�rios e golpeando seu peito com o punho. Ele n�o se
incomodou em faz�-la calar. Com um gesto gentil correu umas mechas que cobriam
parte do rosto acalorado da mulher e, sem dizer uma s� palavra, pousou seus l�bios
sobre os dela, sossegando suas reclama��es.

Ela deixou de lutar imediatamente. Esse era o efeito que a proximidade de Bradley
tinha sobre ela; anulava-lhe qualquer capacidade de racioc�nio. A jovem se recostou
contra o bra�o dele, e deixou que o homem lhe acariciasse a nuca e as costas,
enquanto lhe explorava a boca com sua l�ngua. Ela o sentiu quente e convidativo, e
se apertou um pouco mais contra o corpo musculoso que a mantinha agarrada,
abandonando-se �s sensa��es que ele despertava nela.

Ainda com os olhos fechados, Anne percebeu o ar fresco da tarde ali aonde antes
tinham estado os quentes beijos do homem.

� O que...?

� Shh � lhe indicou.

Ao longe, uma voz juvenil a chamava.

� Senhorita Anne! Senhorita! Voc� est� bem?

� Sempre h� algu�m procurando-a? � queixou-se ele.

� � Billy. OH, espero que n�o nos tenha visto! � preocupou-se.

� A copa desta amoreira nos cobre completamente, n�o se preocupe � a tranq�ilizou,


amaldi�oando internamente ao menino por sua inoportuna apari��o.

Para demonstrar qu�o seguro estava do que dizia, Harrison lhe deu � mulher um
r�pido beijo nos l�bios.

Anne desceu de um salto do cavalo e caminhou para a voz que a chamava, rogando que
seu rosto aceso n�o delatasse o que sentia em todo seu corpo. O jovenzinho se
aproximava ao trote sobre uma das mulas da fazenda. O animal estava completamente
suado e respirava ruidosamente.

� Billy! Aqui! � chamou-o � Estou bem, tive um inconveniente, mas o senhor Bradley
me auxiliou � lhe explicou.

Anne olhou para todas as dire��es. Alertou-lhe n�o ver sua �gua.
� Onde est� Rain? OH, n�o! Rain!

Harrison guiou a seu cavalo at� onde eles estavam, enquanto emitia um assobio agudo
e prolongado. Uns instantes depois, a �gua branca, com os arreios um pouco
inclinado, aproximou-se a galope. O animal chegou at� ela e acariciou a bochecha.
Anne lhe arranhou o focinho enquanto murmurava palavras de consolo.

Bradley se apressou a desmontar e ajustar a sela sobre o lombo do animal. Ainda n�o
podia acreditar o perto que tinha estado Anne de ser esmagada pelas patas das
vacas.

� Senhorita Anne � explicou Billy � As cabe�as de gado chegaram sozinhas ao curral


e eu pensei que... voc�...

� Est� bem querido, n�o me aconteceu nada. Me espere junto a aquele muro � lhe
pediu � Eu preciso conversar com o senhor Bradley. Logo voltaremos para o im�vel
montando a Rain. A mula que trouxeste... Pen�lope disse que se chama? Parece estar
� beira de um desmaio.

Quando o jovenzinho se retirou o suficiente, Anne se dirigiu ao Bradley, sem


atrever-se a olh�-lo diretamente aos olhos, ainda ruborizada pela cena que se
produziu sob a frondosa amoreira.

� Rain � o presente mais formoso que j� recebi � confessou a jovem � e a pistola eu


gostei muito tamb�m, � maravilhosa. N�o tinha por que faz�-lo, mas... obrigado.

� Alegra-me que gostasse... � disse ele com voz grave � Eu tamb�m recebi um
presente e esse �, em realidade, o motivo de minha visita hoje.

Bradley rebuscou em um bolso de seus alforjas e tirou uma capa de camur�a em que se
viam suas iniciais belamente bordadas.

� N�o posso aceit�-lo, Anne � disse.

� Bordei-o eu mesma. Acredito que entre as doze da noite e as cinco da manh� �


anunciou ela com um sorriso � N�o ponha esso rosto de surpresa, tenho umas poucas
habilidades femininas.

� Cantar n�o � uma delas � assinalou ele.

� Nem tocar o piano...

� A capa � muito bela... mas me refiro � adaga que cont�m. Sei que foi um presente
de seu pai. Deveria t�-la perto, para seu amparo � se preocupou ele � Conservarei a
capa se � que, de verdade, a confeccionou para mim.

� Bordei essa capa para outro Harrison Bradley que conhe�o, mas n�o lhe simpatizo
no mais m�nimo, assim pode t�-la voc� � brincou ela � A adaga � muito especial,
sim, mas eu gostaria que voc� a guardasse. � minha forma de lhe agradecer, e de lhe
pedir desculpas por hav�-lo ofendido.

� Repetidas vezes.

� Repetidas vezes � aceitou Anne � Pode conserv�-la, por favor?

Bradley duvidava, mas ela parecia estar segura do que desejava fazer com a
magn�fica pe�a de cutelaria.

� Farei-o. Obrigado. � Harrison dobrou com cuidado as lapelas de camur�a e


sustentou a adaga entre suas m�os.

Anne olhou as luzes do entardecer por um momento, enquanto pensava no que diria a
seguir. N�o podia permitir-se outro mal-entendido com esse homem. Era seu vizinho e
a �nica pessoa ali em quem verdadeiramente confiava.

Embora lhe resultasse insuportavelmente atrativo, seu compromisso de n�o voltar a


apaixonar-se jamais, seguia mais que firme. N�o esperaria esse tipo de rela��o com
ele, mas tampouco desejava que estivessem distanciados. A vizinhan�a com o Bradley
era positiva e proveitosa, e ela n�o era mais que uma mulher sozinha, tratando de
seguir adiante em um ambiente desconhecido. Convinha-lhe ter ao Harrison Bradley
perto.

� Parece-lhe que podemos fazer um pacto de bons vizinhos? � perguntou ela � N�o
digamos amigos, j� que me levei t�o mal com voc� no passado, mas j� que vivemos t�o
perto...

Anne levantou o rosto para ele e o olhou fixamente por uns momentos. Ele n�o p�de
fazer nada para evitar perder-se por completo nesses olhos pardos, expressivos e
intensos.

� Se voc� mantiver sua atitude civilizada, eu estou disposto a tent�-lo � afirmou.

� Bem! � um trato. � Lhe estendeu a m�o e lhe deu um firme apert�o � Tratarei de
manter minha maldade a raia.

Anne montou a Rain de um salto e se dirigiu at� onde Billy a esperava, sustentando
as r�deas do Pen�lope, a velha mula de Eaglethorne. O mo�o subiu nas ancas da �gua,
atr�s de Anne, e ambos desapareceram pelo caminho.

Colocando a adaga contra seu peito, entre a camisa e sua pele, Harrison montou ao
Thunder e o deixou fazer o seu percurso. O animal conhecia o caminho at� Two Horns.
Seu cavaleiro ainda estava perdido nos olhos de certa dama.

Cap�tulo 14

� Viver�, doutor? � O xerife retorcia seu imundo len�o entre as m�os.

� Se n�o lhe infectar tem alguma possibilidade, mas � a mais remota � disse o
m�dico com cautela � Deve estar preparado para o pior, Cutter.

O m�dico tomou seu chap�u e instrumentos, e abandonou a habita��o em penumbras.


Embora fossem as sete da tarde, o calor era t�o cansativo que o xerife precisou
tirar o broche que lhe fechava o pesco�o da camisa. Aproximou-se de seu irm�o, que
respirava agitadamente sobre o colch�o suado.

� Hick � sussurrou o xerife ao doente � Quer que a traga para o c�rcere ou que a
fa�a enforcer, diretamente, o juiz? Me diga o que te faria sentir mais a gosto, �
sua vingan�a.

� N�o! N�o, Dale! � agitou-se o homem � N�o podemos... n�o podemos traz�-la ao
povo. N�o podemos deixar os documentos na casa, porque cedo ou tarde algu�m os
descobrir� e estaremos em graves problemas. Voc� tamb�m, Dale, recorda o que... o
que aconteceu com esse negro, que tinha os pap�is... OH Deus, se algu�m se
inteirasse...

� Ningu�m saber� Hick. N�o te agite, irm�o...


O homem ferido se removeu na cama pela ansiedade.

� Ela tem que morrer, mas antes devo... ai! � Ao Cutter o interrompeu a intensa dor
de suas costelas quebradas � Antes devo voltar para a casa e destruir tudo.

� Eu poderia faze-lo sabe? poderia entrar por tr�s sem ser visto e procurar os
pap�is � sugeriu o outro, que duvidava de que seu irm�o pudesse sair de seu grave
estado.

� N�o. N�o � t�o f�cil, n�o. Voc� mal sabe distinguir seu nome de... um mont�o de
ganchos de ferro. S�o pap�is que devo ir procurar eu mesmo � insistiu � Logo me
meterei em seu quarto e a estrangularei com minhas pr�prias m�os.

� Est� bem, irm�o � o tranq�ilizou o xerife � N�o farei nada que voc� n�o aprove. O
que diga estar� bem. Esperaremos.

� S� te assegure de que esse a�ougueiro do Smith n�o me termine de assassinar com


seus ung�entos imundos, e suas beberagens venenosas � rogou.

� Gus � um bom doutor, te tranq�ilize h� algo mais que deseje que fa�a por ti?

� Deve reunir... mais homens... para fazer o trabalho. Essa cadela tem vinte c�es
negros que a defendem. Necessitaremos ajuda.

� Pode contar com isso, irm�o � prometeu lhe Dale � Agora trata de dormir.

O xerife Cutter viu como seu �nico irm�o, a �nica pessoa por quem sentia algo um
pouco parecido ao afeto, fechava com dificuldade seus olhos arroxeados. Seu rosto
era uma m�scara sanguinolenta, e estava t�o golpeado que mal se podia mover. V�rias
de suas costelas estavam quebradas, e tinha uma ferida de disparo que,
provavelmente, invalidaria seu bra�o para sempre.

Dale jurou que se seu irm�o morresse, ele mesmo mataria a essa mulher, a seus
negros e ao homem que tinha disparado a arma: Harrison Bradley.

� Posso ajud�-la com a classe de hoje, senhorita Anne? � perguntou Myrtle, enquanto
a jovem lhe atava o cabelo com uma cinta de seda amarela.

� � obvio carinho. Pode escrever na pi�arra2 que dia �.

� Claro, porque j� posso desenhar a maioria dos n�meros � se vangloriou a menina.

� Sei, tesouro. Aprendeste tanto nestas semanas, que acredito que � um g�nio. Me
levou anos aprender tudo o que voc� sabe � lhe disse com sincera admira��o � Como
vai com o franc�s?

� Tr�s bien, mademoiselle.

Anne riu.

� Tem o acento parisiano mais delicioso que ouvi � se admirou � Sonya e voc� formam
uma maravilhosa equipe, verdade?

� Sim. Ela � muito educada, e tem uns trajes verdadeiramente formosos.

Anne sabia que a condessa Dujardin ocupava todo seu tempo educando � Myrtle. A
menina era respeitosa e inteligente, e sentia fascina��o por qualquer tema que a
anci� queria lhe ensinar. Absorvia o franc�s como uma esponja e j� conseguia
comunicar-se com bastante �xito, em quest�es b�sicas.

Por outra parte, Myrtle j� quase lia e escrevia ingl�s corrente, e sabia muitos
n�meros e at� algumas opera��es matem�ticas simples. A Condessa estava decidida a
lhe ensinar a ler o pentagrama3. Eaglethorne contava com um magn�fico piano de
cauda, que era uma pena desperdi�ar.

Embora desfrutava, enormemente, de passar tempo com Myrtle, a verdade era que Sonya
se dedicava � menina porque j� havia se dado por vencida em rela��o a Anne. N�o
tinha obtido que a jovem voltasse a vestir seus elegantes trajes ingleses, nem que
deixasse de perseguir vacas, cavalgando escarranchado, como um homem.

A mo�a desaparecia durante horas e muitas vezes chegava com a roupa cheia de
imund�cie do pomar, muito passada a hora de jantar. Felizmente estavam na Am�rica
do Norte, aonde a maioria da gente era quase selvagem, pensava Sonya; de outra
maneira, a reputa��o da filha do Bar�o estaria danificada para sempre.

Anne se sentia como nunca antes em sua vida. Despertava antes que o sol e come�ava
a planejar a jornada, na biblioteca, at� que Samuel lhe levava chocolate quente e
fatias de p�o rec�m assado untadas com gel�ia. Logo depois de tomar o caf� da
manh�, a jovem montava sua �gua e percorria as obras, o pomar, os campos e
finalmente os currais. Ali se reunia com Billy e juntos organizavam as sa�das de
diferentes grupos de animais. O gado precisava pastar, e ainda n�o havia homens
dispon�veis para se ocuparem do trabalho. Para Anne, a constru��o das casas e a
recupera��o do pomar eram prioridade. Sua gente n�o poderia passar outro inverno
com fome, e vivendo nas ru�das cho�as nas quais se refugiaram at� ent�o. Essa
intensa atividade a ajudava a esquecer a seu ex prometido Arthur, e a trai��o da
que tinha sido objeto.

As casinhas que estavam construindo, Carl e sua equipe, eram maravilhosamente


luminosas e arejadas, e tinham uma varanda frontal que dava para o norte. Isso
permitiria que os habitantes gozassem do sol no inverno, e que n�o passassem calor
no ver�o.

Os membros de cada fam�lia teriam sua pr�pria habita��o e j� n�o seria necess�rio
que os filhos e os pais dormissem todos juntos em um s� quarto. No centro de cada
casa haveria um amplo sal�o adjacente a uma cozinha.

Anne lhe tinha pedido ao Carl que ao terminar as casas constru�sse alguns m�veis
que necessitavam, como mesas e cadeiras, cadeiras de balan�o e camas. Essa equipe
de trabalho estaria muito ocupada at� entrada a esta��o fria, assim n�o poderia
contar com eles para o trabalho nos currais.

Jerome, por sua parte, estava fazendo milagres no pomar. Tinha conseguido recolher
boa parte dos frutos ca�dos, e as cozinheiras passavam tardes completas fazendo
doces, compotas, frutas em calda de a��car e escabeches que seriam aproveitados nos
meses frios. Gl�ria sabia cozinhar umas bolachas secas, cheias de ma��s, uvas
desidratadas e nozes, que podiam guardar-se por bastante tempo, assim que a cozinha
sempre cheirava deliciosamente. Permanecer na c�lida habita��o, cozinhando e
conversando com Gl�ria, era uma das atividades prediletas de Anne, mas n�o sempre
podia permitir-se esse recreio. O trabalho do rancho n�o lhe deixava muito tempo
livre.

Na �rea de costura, Melody, Lil�s e o resto das mulheres, tinham conseguido


terminar um conjunto de camisas e regatas, cal�as e saias, e j� tinham cortado e
costurado vinte e duas jaquetas de l� para quando as temperaturas descendessem.

Inclusive o pequeno Harrison tinha um macac�o tecido por Lil�s, que o abrigaria dos
p�s at� a cabe�a. Anne ficou assombrada ao ver o engenho posto no desenho da
praticidade da pe�a, que se abria parcialmente para que ela pudesse lav�-lo.

Timothy era o �nico var�o no grupo do Melody. Ele costurava e martelava os sapatos,
sapatilhas e botas que todos usariam. Anne lhe tinha entregue umas pe�as de couro
de grande qualidade, que tinha encontrado abandonadas no celeiro. Tratava-se de
peles de vaca completas, que Tim se esfor�ava por aproveitar ao m�ximo na confec��o
do cal�ado.

Anne tratava de n�o albergar sentimentos negativos para seu antigo administrador,
mas lhe resultava dif�cil manter vivo seu �nimo misericordioso. Eram tantas as
riquezas que oferecia Eaglethorne, que era terr�vel pensar que os empregados
tivessem passado fome e frio durante tanto tempo.

Felizmente, as coisas luziam cada vez melhor, e as pessoas pareciam estar muito
feliz. Ningu�m tinha optado por abandonar a propriedade. Os vinte e tr�s ex-
escravos tinham permanecido a seu lado.

Anne tirou de sua gaveta os dois livros que lhe serviam para suas aulas, uma
caixinha que continha pedras de cal e um trapo que usava para apagar a lousa. Esta
tinha sido um presente de Billy, que tinha tomado um peda�o de madeira lisa e lhe
tinha aplicado umas capas de pintura verde. Carl lhe tinha obsequiado os materiais
ao mo�o, sabendo a que estavam destinados.

Anne deixou sobre a penteadeira o chap�u de vaqueiro que usava diariamente, e se


ajustou uma chapeu de palha que usava s� aos s�bados. A jovem sabia que era
importante esfor�ar-se para luzir, como o faria uma professora, assim trocava as
botas de montar e as saias estreitas por vestidos de musselina vaporosa que se
fechavam recatadamente na base de seu pesco�o. Tinha deixado de usar seus trajes
abotoados nas costas, porque n�o desejava depender de outras pessoas para vestir-
se.

Em Mallborough Hall tinha contado com a ajuda de duas criadas, mas em Eaglethorne
n�o tinha nenhuma. Cada pessoa que trabalhava no im�vel era necess�rio para coisas
muito mais importantes que vesti-la ou lhe escovar o cabelo. Suas novas roupas,
confeccionadas por Melody e seu grupo, eram pr�ticas e c�modas, e isso era qu�o
�nico ela precisava vivendo ali.

Quando Anne chegou � varanda oeste, que funcionava como escola, alegrou-se de ver a
maioria dos empregados do im�vel, aguardando-a. Lamentava n�o contar com mais
livros, l�pis e anotadores para suas classes, mas n�o tinha maneira de comprar
essas coisas mais que indo a Annapolis, ou a alguma cidade igualmente long�nqua.
Pensou que cedo ou tarde deveria enviar a algu�m por esses materiais, al�m de
alguns tecidos e materiais de trabalho.

� Bom dia a todos � sorriu � Muito obrigada por virem. Verdade que � um dia
formoso?

Anne acomodou suas coisas em uma cadeira desvencilhada e se dirigiu a seus alunos
de todas as idades.

� Myrtle poderia, por favor, escrever na lousa que dia � hoje? � pediu.

A menina, que esperava com grande expectativa o pedido, j� tinha um pedacinho de


cal preparado na m�o. Com tra�os d�bios, dedicou uns minutos a escrever o que lhe
tinha pedido.

� Muito bem, hoje aprenderemos a letra �m� � assinalou Anne, pronunciando bem a
consonante � Tim pode nos dizer que palavras come�am com m?
� Mmmmm... ma��... mirlo... Myrtle!

Todos riram.

� Excelente! � celebrou ela � Est� correto! Algu�m mais quer tent�-lo?

As m�os se elevavam entusiasmadas, enquanto Anne escrevia cada uma das palavras que
eles mencionavam, na improvisada lousa.

Um som de cascos interrompeu a �ltima explica��o de Anne, sobre como a forma da M


se parecia com as montanhas que rodeavam a propriedade. Uma carreta chegava pelo
caminho e sobre o bol�ia havia duas pessoas. Um era um mocinho moreno que Anne n�o
conhecia, e o condutor n�o parecia ser outro que o senhor Harrison Bradley.

A jovem precisou fazer um grande esfor�o para dissimular sua crescente agita��o. A
visita a tinha tomado completamente de surpresa.

Anne tinha as bochechas rosadas e o cora��o agitado quande Bradley se aproximou,


dando grandes passadas at� onde estavam eles. Myrtle foi a primeira em saudar.

� Ol� senhor Bradley! Veio tomar nossa aula? � perguntou a menina.

� Claro, por que n�o � disse ele, sorridente � Ao que parece a professora � muito
boa.

� Obrigado senhor Bradley � disse Anne, aparentando a maior calma poss�vel �


Estamos aprendendo a letra M deseja mencionar alguma palavra que comece com essa
consonante?

Harrison se sentou no degrau superior do ingresso � varanda e apoiou as costas


contra uma coluna. Pensou na ordem enquanto Anne aguardava, com a improvisado giz
apoiado contra a lousa.

� Mmm... Mulher...

� Ah�, muito bem � o giz de Anne deixava seus tra�os sobre a pi�arra verde.

� Maravilhosa...

� Sim, muito bem.

� Minha...

� Muito obrigado senhor Harrison, escolheu palavras muito boas � ela o felicitou,
enquanto sentia que o rosto lhe tingia de p�rpura.

Os alunos, concentrados na tarefa de copiar as novas palavras n�o repararam no


embara�o da jovem, mas Harrison sim. Alegrou-lhe saber que ainda lhe produzia esse
efeito. Ela seguiu trabalhando com os alunos, que faziam perguntas sobre outros
usos da nova letra que estavam aprendendo.

Aproveitando sua vantajosa posi��o, o homem aproveitou para observar a Anne em todo
detalhe. A jovem se via fresca e delicada em seu vestido de musselina amarela. O
traje era t�o recatado, com bot�ozinhos que chegavam ao ponto aonde se encontravam
as clav�culas, que lhe provocou arranca-los.

Ela havia recolhido o cabelo sobre a cabe�a em um coque frouxo que deixava ver a
curva da nuca. Bradley notou que embora estivesse mais magra, por causa da intense
atividade do rancho, sua silhueta n�o havia perdido a redondeza e curvas onde eram
necess�rias. Cada palmo dessa mulher inspirava em Harrison o desejo de faz�-la sua.

Uns minutos antes das dez da manh�, Samuel e Gl�ria pediram permiss�o para trazer
bolachas e limonada que tinham preparado mais cedo. Anne convidou � classe a servir
um sandu�che e tomar um descanso. Ela mesma serviu a Harrison um copo e entregou
uma bolacha de noz envolta em um guardanapo branqu�simo.

� Obrigado por sua visita, senhor Bradley � disse ela, ainda surpresa pela apari��o
do homem no rancho � Lamento n�o poder lhe dedicar aten��o. J� v� que alunos mais
exigentes tenho.

� � muito louv�vel o que est� fazendo aqui Anne... � a elogiou � Lhe incomoda se a
chamo Anne?

� � obvio que n�o, se voc� me permitir cham�-lo Harrison.

Ele riu, gostava de escutar nessa boca tenra o nome que usavam aqueles que lhe
queriam.

� Voc� pode me chamar como deseje... e eu virei � se justificou, ante a surpresa


dela � Sei que me encontro em uma posi��o arriscada, conhecendo sua tend�ncia a
maldade, mas n�o posso evitar manter minha lealdade para sua pessoa.

A Anne a palavra �lealdade� soou opaca e ins�pida na boca dele, mas n�o se permitiu
sentir nada. N�o havia nada para sentir nem dizer a respeito.

� De fato � seguiu falande Harrison � n�o esqueci uma promessa que lhe fiz, e por
isso vim hoje.

Anne rebuscou em sua mem�ria, mas n�o recordou nenhuma promessa que lhe tivesse
feito. Olhou-o com curiosidade.

� Prometi-lhe lhe trazer um par de livros para Myrtle, verdade? O que acontece �
que, como tem vinte alunos, um par de livros n�o pareciam ser suficientes para suas
classes... Jake! � Chamou.

O jovenzinho que dormitava sobre o bol�ia da carreta com o chap�u sobre os olhos
desembarcou de um salto, tomou a enorme lona que cobria a parte traseira do ve�culo
e a atirou com for�a. Anne p�de ver um carregamento de livros, cadernos, mapas e
algumas outras coisas que n�o p�de reconhecer imediatamente.

� OH Deus meu... � Anne n�o podia acredit�-lo � OH Deus, n�o � poss�vel.

� � bem poss�vel. Venha, s�o todos deles. � Harrison tomou a Anne pela m�o e a
guiou at� o lugar aonde estava a preciosa carga � H� l�pis, gizes de verdade, uma
lousa grande, mapas da Am�rica do Norte e tamb�m da Europa... alguns navios a
escala, se por acaso lhe interessa falar sobre o mar... tamb�m h� animais ex�ticos
dissecados (um passatempo desagrad�vel de meu av� paterno) e algumas outras
quinquilharias.

Os olhos de Anne se encheram de l�grimas, enquanto acariciava as lombadas dos


livros com a m�o que ainda tinha livre.

� OH senhor Bradley...

� Harrison.

� Harrison, n�o posso aceit�-los, � muito...


� Em minha casa j� ningu�m os usam. O �ltimo que estudou ali foi Jake, aqui
presente, e aos dezoito anos diz haver-se convertido em todo um erudito. Os livros
s�o deles, Anne. E de sua gente.

O cora��o de Anne explodiu de gratid�o e n�o lhe importou ter a mais de vinte pares
de olhos olhando-os. Sem soltar a m�o de Harrison, ficou nas pontas dos p�s e o
beijou na bochecha. Ele, surpreso, n�o p�de evitar lhe dedicar um formoso sorriso.
Lil�s e Myrtle, que j� se haviam feito grandes amigas, compartilharam risinhos ao
v�-los, de m�os dadas, um t�o perto do outro.

Anne convidou a seus alunos a compartilhar seu alvoro�o.

� Venham ver! O senhor Bradley nos trouxe presentes!

Nenhum dos empregados se moveu de onde estava. N�o recordavam ter recebido
presentes jamais.

� Presentes para todos! � insistiu ela � Venham v�-los!

A alegria evidente de Anne contagiou a seus alunos, que se aproximaram timidamente


at� a carreta para observar as maravilhas que Bradley havia trazido. Os aplausos e
vivas n�o se fizeram esperar e, esse s�bado, foi um dia de festa para Eaglethorne.

Jake, por sua parte, n�o podia tirar o olhar da jovenzinha magra que conversava
muito animadamente com uma menina um pouco menor. Sem poder evit�-lo, aproximou-se
dela e estendeu sua m�o, apresentando-se.

� Senhorita, n�o acredito que nos conhe�amos � lhe disse, incapaz de deixar de
olhar os olhos cor mel da mo�a � Meu nome � Jake Bala. Sou o filho de Marcus e Mary
Bala, de Two Horns: estou a seu servi�o.

Myrtle saiu em aux�lio de seu amiga, que se tinha ficado petrificada e muda.

� Eu sou Myrtle, e minha amiga � Lil�s � explicou a menina � Pode nos visitar
quando o desejar, senhor Jake Bala.

Lil�s retirou a m�o que ainda sustentava o jovenzinho e saiu correndo para a casa.
Jake ficou olhando para onde ela tinha ido, sentindo que o tinha impactado um raio.

Cap�tulo 15

� S�o t�o formosas Carl... � se emocionou Anne � t�o amplas e iluminadas... t�o
diferentes �s outras...

A jovem percorria as doze casas nas quais seus empregados viveriam a partir desse
momento, admirando a beleza de sua constru��o. Recordava, com dor, os humildes
barrac�es, cheios de gretas e ocos no teto, nos quais as pessoas tinham habitado
at� ent�o. Fam�lias amontoadas, vivendo em uma �nica habita��o e inclusive
compartilhando uma mesma manta que funcionava como cama.

A jovem quase n�o podia acreditar que as casas estivessem prontas ap�s dois meses
intensos, de muito trabalho para todos os habitantes de Eaglethorne. Carl e sua
gente tinham feito um excelente trabalho. Inclusive a maioria dos m�veis que Anne
lhes tinha encarregado estavam preparados. Algumas coisas faltavam, como cadeiras
de balan�o, e ba�s, mas o mais importante estava aguardando seus novos
propriet�rios.
Anne se sentou na varanda elevada de uma das novas moradias, e convidou ao Carl a
acompanh�-la. Dali se via o impactante verdor da Virginia ao fim da esta��o c�lida.
A planta��o era imponente, e Anne ainda n�o podia resignar-se a que o administrador
Cutter tivesse esbanjado tanta riqueza.

O fim do ver�o indicava que logo seria tempo de cortar o tabaco e lev�-lo ao
secador. Anne se tinha assegurado de que o enorme abrigo, no qual se penduravam as
folhas durante dois longos meses, estivesse em condi��es. N�o podiam permitir-se
nenhuma perda. O im�vel deveria recuperar-se rapidamente para n�o perecer.

� Quando lhe parece que organizemos a mudan�a, senhorita Anne? � perguntou Carl �
N�o s�o muitas as coisas que temos, assim s� levar� uma tarde.

� Quando voc� indicar Carl. N�o h� nada que esperar. As vidas de todas as pessoas
que vivem em Eaglethorne devem melhorar sem demora � afirmou a jovem � As
costureiras j� repartiram os novos objetos e sapatos, e Gl�ria obteve maravilhas na
cozinha. Estes dois meses foram muito proveitosos verdade?

� N�o recordo �poca igual. Eaglethorne � agora um verdadeiro lar para todos n�s,
senhorita. E isso � gra�as a voc�.

Anne aplaudiu o dorso da m�o do homem que tinha feito magia com um punhado de
oper�rios e uns poucos materiais de constru��o.

� Voc�s fizeram um milagre, Carl.

O homem olhou com simpatia � senhorita que, com os cotovelos sobre os joelhos,
sustentava seu queixo entre as m�os. Pareceu-lhe que estava muito p�lida e que os
c�rculos escuros ao redor de seus olhos n�o estavam ali h� algumas semanas atr�s.
Tamb�m era evidente que tinha perdido bastante peso. De repente, ao Carl pareceu
que ela era quase uma menina, e n�o a dama en�rgica e de vontade f�rrea que
percorria os campos sem descanso.

� Carl, voc� tem raz�o � disse ela, de repente, com o rosto iluminado � Faremos uma
festa para celebrar o renascimento de Eaglethorne.

� N�o acredito haver dito nada sobre uma festa, senhorita � Carl ria, contagiado
com entusiasmo dela.

� N�o, � certo, mas voc� h� dito algo muito importante: � uma nova �poca, e
celebraremos este in�cio. Deixaremos os maus momentos para tr�s.

A jovem se levantou de um salto e a passo r�pido se aproximou da �gua branca, que a


esperava sob um sic�moro4.

� Escolha um dia da semana para nos mudar, Carl � pediu ela, enquanto acomodava as
r�deas de Rain.

� Amanh� mesmo?

� Amanh� ser� o dia da mudan�a. E depois de amanh� teremos uma celebra��o. Devo
falar com o Samuel e Gl�ria... OH, j� estamos t�o atrasados!

A jovem subiu agilmente � cadeira de sua �gua e se afastou enquanto Carl a saudava
com a m�o.

� Bendita mulher � murmurou o homem, com admira��o � Oxal� houvesse mais pessoas
como ela.
Anne pediu ao Samuel que convidasse � festa a todos seus vizinhos de Two Horns. O
homem resmungou, sem poder evit�-lo.

� Mas senhorita Anne, o senhor Bradley tem ao menos quarenta empregados como os
alimentaremos a todos?

� � um dia importante Samuel, sacrificaremos uma cabe�a de gado e serviremos bolos,


compotas e bolo de ma��s. Quero que todo mundo desfrute este pr�mio, todos
trabalharam ao m�ximo de suas for�as.

� Sobre tudo voc�, senhorita � murmurou Samuel, inseguro de dizer o que pensava �
Olhe o qu�o cansada est�. Gl�ria tem raz�o quando diz que perdeu peso e que quase
n�o dorme pelas noites.

A Anne comoveu a preocupa��o do anci�o e lhe rodeou o antebra�o com afeto.

� Era necess�rio Samuel, n�o podia deixar as coisas como estavam. Olhe o bem que
vai tudo agora... quando tivermos colhido o tabaco descansarei, prometo-o. E
passarei o inverno recostada nessa poltrona da�, permitindo voc� e Gl�ria me
aquecerem.

Samuel emitiu um resmungo em voz baixa. At� que o tabaco fosse colhido e posto a
secar faltavam umas boas semanas, mas n�o se atreveu a contradizer a sua senhora.

� A Condessa est� em seu quarto? � perguntou Anne.

� Est� na sala de m�sica � explicou � ensinando � senhorita Myrtle novos acordes no


piano.

� E que tal isso soa? � interessou-se a jovem.

� Se voc� me permitir, preferiria n�o opinar a respeito.

Anne riu e lhe deu ao anci�o um beijo na bochecha. Recordava-lhe tanto a seu av�
que, desde o primeiro dia em Eaglethorne, n�o tinha podido evitar sentir um afeto
�ntimo por ele.

Samuel retornou � cozinha com um bom humor renovado.

Apesar do excelente �nimo que tinha produzido a not�cia da festa, essa noite Anne
se sentiu sozinha e esgotada. Seu corpo estava sofrendo a vida sacrificada que
levava, e nem a condessa Dujardin nem Myrtle podiam encher o vazio de ter perdido,
em pouco tempo, o amor de seu prometido, a companhia de seu pai e a cercania de
seus irm�os.

Nem sequer o senhor Bradley j� a visitava. A jovem tinha decidido passar o resto de
sua vida sozinha, mas n�o parecia que fosse ser f�cil. O amor que tanto lhe tinha
dado, durante um tempo, significava o vazio maior em seu cora��o.

� OH Arthur... Arthur...

Anne abra�ou seu travesseiro e chorou em silencio. Era a primeira vez, em meses,
que se permitia dar r�dea solta � sua dor. A tantos quil�metros de dist�ncia podia
admitir que sentia saudades de Lorde Avegnale. Ou ao menos, sentia falta do que ele
tinha significado em sua vida.
A verdade era que ela tinha amado profundamente a esse homem que compartilhava seus
costumes, valores e forma de vida. A jovem pensou em qu�o diferente teria sido tudo
se ela se casasse com ele. Houvessem tido filhos, como ambos queriam, e ela poderia
ter envelhecido em sua amada Inglaterra, junto ao homem de seus sonhos. Por que n�o
lhe tinha permitido tomar seu corpo, quando ele tinha insistido? T�o pr�ximos ao
casamento estavam, que n�o teria havido diferen�a alguma, e ele n�o teria sa�do
correndo a satisfazer suas urg�ncias com outra mulher. Anne pensava que tinha sido
teimosa e que tudo o que tinha acontecido entre ambos era, em boa parte, sua culpa.

Essa noite sentiu saudades da presen�a c�lida de sua m�e, a doce Jane, e a ternura
de seu av�. Chorou sobre seu travesseiro por um longo momento e n�o havia ningu�m
perto para lhe oferecer consolo.

O dia da festa, Eaglethorne parecia um lugar completamente diferente. No jardim


traseiro da casa se dispuseram seis mesas largas nas quais cabiam mais de dez
comensais. Branqu�simas toalhas dan�avam ao ritmo do vento quente de Agosto,
enquanto Anne, Myrtle, Gl�ria e Lil�s acomodavam os pratos e talheres destinados a
cada convidado.

O resto das mulheres trabalhavam, em excesso, na cozinha preparando sobremesas e


gel�ias, e assando p�o de centeio. Os homens penduravam lanternas coloridas que
seriam acesas mais tarde, quando chegasse a noite.

O aroma da carne assada tinha come�ado a perceber-se muito cedo esse dia. Jerome, a
cargo de preparar a carne, ia e vinha, ati�ando as brasas e controlando que cada
parte do animal ficasse tenro e suculento por dentro e bem torrado no exterior.
Depois de oito horas de cozimento lento, as fibras da carne deviam desprender-se
dos ossos sem nenhum esfor�o.

Em uma cozinha improvisada junto ao assador, um arom�tico molho de tomates se


espessava lentamente.

Gl�ria tinha colocado, diretamente sobre as brasas, v�rios quilos de cebolas,


batatas doces e cenouras inteiras, que logo se cortariam, salgariam e serviriam
junto com o prato principal. Anne nunca tinha provado esse bocado, mas pensava que
o aroma era muito prometedor.

Por volta das onze da manh�, uma hora antes que os convidados de Two Horns
come�assem a chegar, a condessa Dujardin mandou chamar a Anne e Myrtle. A mulher
ainda n�o conseguia compreender a nova atitude da jovem. Que fazia a neta de um
duque pondo os talheres sobre a mesa? Por que n�o tinha destinado a manh� inteira a
arrumar-se para a festa?

A atitude de Myrtle tamb�m supunha uma decep��o para a anci�. Lhe tinha presenteado
� menina um formoso vestido para que estreasse esse dia, e em lugar de dedicar
tempo a vestir-se, brincava de correr detr�s a Anne, acomodando coques e grinaldas
entre as �rvores.

A chamada da Condessa fez que Myrtle e Anne corressem a banhar-se e vestir-se.


Ambas precisaram reprimir suas risadas quando a anci� as recebeu com gesto azedo, e
as repreendeu pelas �caras� que tinham.

Felizmente, Gl�ria tinha o banho preparado de ambas, e nenhuma demorou muito em


estar preparada.

Anne havia trazido muit�ssimos vestidos da Inglaterra, um mais belo e ostentoso que
o anterior. Gostava de um em particular, de seda cor p�ssego, que se ajustava a
seus ombros e deixava ver suas clav�culas e boa parte de suas costas. Entretanto,
decidiu-se por um vestido belo mas singelo, de musselina cor coral com detalhes em
nata ao redor do decote e os punhos. N�o desejava luzir muito diferente ao resto
das mulheres presentes, que n�o contavam, como ela, com roupas e adornos luxuosos.

N�o � que as empregadas do im�vel n�o tivessem o que vestir esse dia. Samuel tinha
encontrado um ba� cheio de velhos trajes da av� de Anne e lhe tinha pedido � Melody
que os utilizasse para confeccionar roupas de domingo para todas as mulheres da
fazenda. Mas esses vestidos n�o contavam ainda com bordados, cintas nem adornos,
porque n�o houve tempo para esse tipo de acertos nos �ltimos meses. Assim, Anne,
n�o desejava marcar diferen�a alguma com as outras mulheres. Deixou todas suas
j�ias no penteadeira, e s� se colocou umas flores brancas no cabelo.

A jovem se olhou no espelho que ocupava todo um lado de seu vestidor. Estava
bastante magra, mas seu corpo mantinha as agrad�veis forma femininas. O formoso
traje ressaltava seus ombros e deixava ver uma boa por��o do decote.

O tecido restante sobre os quadris a alertou de que sua cintura se tornou muito
mais estreita. Como n�o havia tempo para ajustar o vestido, a jovem adicionou uma
faixa de seda cor nata ao conjunto. Logo, sentou-se ante o penteadeira e ajustou as
forquilhas que sustentavam seu abundante cabelo, permitindo que uns poucos cachos
ficassem soltos sobre seu pesco�o.

Decidiu n�o usar mais maquiagem que um toque de coral nos l�bios. Ao final do
acerto, pensou que o resultado era muito favorecedor.

A jovem n�o queria admiti-lo, mas desejava parecer bonita para certo convidado ao
que fazia bastante tempo que n�o via. N�o � que lhe interessasse seduzir ao senhor
Bradley, j� que ela j� tinha tomado a decis�o de afastar-se para sempre dos homens,
mas por alguma raz�o, a opini�o de seu vizinho lhe preocupava.

Anne estalou a l�ngua a modo de reprimenda pessoal, e saiu de sua habita��o para
procurar � Myrtle e � Condessa. No rel�gio da sala davam as doze do meio-dia.

Sonya estava pronta e se ocupava de acomodar em um grande coque os cachos de


Myrtle. A menina estava preciosa com o vestido amarelo que a anci� tinha enviado a
costurar especialmente para ela e que a mulher tinha bordado com suas pr�prias
m�os. No peitilho do traje podiam ver-se dois pombos ao v�o, que pareciam quase
reais. Myrtle nunca havia se sentido t�o feliz em toda sua vida.

A Condessa n�o tinha seguido o conselho de Anne, de vestir-se sobriamente, e tinha


posto um de seus trajes indecentes. Esta vez, o vestido era cor vermelha escura com
detalhes em encaixe negro que ca�am quase at� o ch�o.

Uma peruca decorada com flores, e um conjunto de colar e brincos de esmeraldas


completavam o traje da anci�.

Anne n�o quis insistir e n�o pediu � mulher que tirasse a peruca e as j�ias.
Compreendeu que a pobre Sonya tinha abandonado a vida mundana que tinha na
Inglaterra para internar-se no meio de um nada. A dama precisava recuperar seus
costumes ingleses, embora fosse de vez em quando.

Myrtle espiou pela janela do quarto, e se emocionou ao ver que os habitantes de Two
Horns j� estavam chegando � fazenda. Gl�ria e Samuel os recebiam na escadaria, e os
faziam passar para o jardim traseiro atrav�s do sal�o, que foi aberto para ambas as
frentes. Na varanda havia uma mesa com limonada e sandu�ches de pepino que os rec�m
chegados come�aram a degustar.

O dia estava quente, mas agrad�vel, e todas as pessoas se encontravam de magn�fico


humor. Ningu�m na regi�o jamais tinha organizado uma festa como essa, em que todos,
patr�es e empregados, desfrutavam juntos o dia de ver�o.

Anne baixou com nervosismo as escadas, pensando que em qualquer momento o senhor
Bradley apareceria frente a ela. Uma nuvem de mariposas revoava em seu est�mago,
sem que ela pudesse evit�-lo. Consolou-se pensando que sua espera n�o era por ele,
mas sim pelos nervos pr�prios de ser a anfitri� em uma festa que contava com tantos
convidados.

Seguiam-na escada abaixo Sonya e Myrtle. Ao chegar ao sal�o, a menina desapareceu


rapidamente entre as pessoas, procurando a sua nova amiga Lil�s.

Quando a maioria dos convidados come�ou a ocupar seus lugares nas mesas, Anne se
sentiu inquieta. N�o podia ver o senhor Bradley por nenhum lado. A jovem se
perguntou se estaria em viagem, ou teria optado por n�o ir a Eaglethorne, evitando
encontrar-se com ela. Embora tivessem acordado fazer um pacto de bons vizinhos,
Anne n�o podia esquecer as duras palavras que lhe tinha dedicado no passado.

De repente, toda a alegria que havia sentido se esfumou, e teve desejos de montar a
Rain e desaparecer pelos campos. Mas se obrigou a percorrer as mesas e estreitar a
m�o de cada um de seus vizinhos de Two Horns, j� que a celebra��o n�o tinha nada
que ver com ela nem com seus rid�culos sentimentos para o senhor Bradley. A festa
era de Eaglethorne e das pessoas que tinham contribu�do para sua reconstru��o.

Saudando um a um a seus vizinhos, reconheceu ao senhor Tyrone Bala, quem a ajudara


a conduzir o gado semanas atr�s. Apresentou a sua esposa, Myriam, uma morena
gordinha e de baixa estatura que tinha agrad�veis covinhas e um sorriso contagioso.
Tamb�m apresentou a Anne a seus pais, Marcus e Mary Bala, quem dirigia a casa em
Two Horns.

A jovem se sentiu comovida pela bondade que percebeu nos rostos desses anci�es. Riu
quando Mary a apertou contra seu peito generoso em um quente abra�o.

Como parte de seu percurso, dirigiu-se � cozinha para ver se tudo ia bem. Ali se
encontrou com uma agita��o intensa. Necessitavam-se tantas m�os para terminar de
levar a comida � mesa, que ela mesma tomou uma pesada bandeja com batatas doces
assadas e se dirigiu ao jardim.

Ao sair � varanda, um tecido interior de seu vestido se travou em uma borda do piso
de t�buas e Anne ficou apanhada, com a enorme bandeja entre as m�os e sem poder
soltar-se.

� Diabos! Maldi��o! � murmurou, enquanto sentia que os m�sculos dos bra�os se


endureciam pelo esfor�o.

Uma voz masculina, muito perto de seu ouvido, fez-a sobressaltar.

� Um vocabul�rio digno da nobreza.

� Senhor Bradley!

� Harry.

O homem rodeou com seus bra�os os ombros de Anne e tomou a pesada bandeja por tr�s,
deixando a mulher apanhada contra seu corpo. Ela sentiu que se estremecia ali onde
havia sentido seu quente f�lego.

� Estou apanhada.

� OH sim... � disse ele com voz grave.


� Digo, meu vestido, ficou enroscado em...

Enquanto a jovem falava, podia ver em detalhe o queixo do homem quase ro�ando sua
fronte. O peitilho do colete de Harrison tocava os adornos vaporosos das costas de
seu traje.

Anne percebeu o perfume dele e, como estava acostumada a lhe acontecer, logo ficou
muda e paralisada. A risada de Harrison a tirou de seu sonho.

� Estamos presos Anne... voc� e eu.

� Acredito que sim Harrison... presos.

Ele soltou uma de suas m�os da bandeja que sustentava, permitindo a ela mover-se.
Entretanto, a jovem ficou quieta no mesmo lugar, ainda olhando-o fixamente.

� Senhorita Anne...

� Sim?

� As batata-doces...

� OH, sim, claro, sinto-o � sentiu que o rubor cobria seu rosto � � muito pesada,
me permita...

� N�o � necess�rio, eu as levarei � se ofereceu ele � Necessita que a ajude a


desprender o vestido?

� Como diz? OH, n�o, posso faz�-lo... � Anne se agachou e quase rasgou o rebordo de
musselina que a tinha posto em tal aperto � Obrigado por me salvar...

� Salv�-la � meu privil�gio, Anne. Aonde levo isto?

Quando Mary viu aparecer ao Harry carregando a bandeja junto � Anne, pensou que
nunca antes tinha visto um casal t�o belo. Marcus a olhou com gesto severo, para
evitar mais coment�rios de sua mulher a respeito. Tyrone tinha se ocupado em encher
a cabe�a de sua m�e com seus coment�rios ininterruptos sobre a maravilhosa
senhorita Anne, e ali estava ela, confirmando todas as suspeitas da Mary.

A anci� pensou que, indubitavelmente, Harry estava apaixonado pela mo�a. Notava-o
em como a olhava, o sorriso que lhe dedicava, e em qu�o pendente estava de cada um
de seus gestos. Anne, por sua parte, estava ruborizada e nervosa, e o olhava a cada
vez que ele n�o a estava observando.

Para Mary, que surgisse o amor entre ambos era inevit�vel.

Lil�s n�o podia acreditar sua m� sorte. Tinha-lhe pedido a Myrtle que se sentasse a
seu lado para evitar que Jake Bala ocupasse esse lugar, mas ele se localizou justo
em frente dela, e n�o fazia mais que olh�-la com olhos entusiasmados. Ela n�o
estava acostumada a sentir-se c�moda perto dos mo�os e, menos ainda, de um que lhe
prestasse tanta aten��o.

O pequeno Harrison dormia nos bra�os de Myrtle. Ela estava t�o encantada com seu
papel de tia, que o beb� j� se acostumara a passar muito tempo com ela.

� Est� muito formosa, Lil�s querida � disse a menina � Esse vestido de cor nata te
fica maravilhoso. E te h�s recolhido o cabelo, por fim, bonita que � sua nuca...
oxal� eu tivesse um pesco�o comprido assim... o meu parece de uma tartaruga...
notaste que Jake Bala n�o deixou de te observar desde que chegou?

� Shhh, cala, que poder� te ouvir! � Lil�s estava envergonhada pela aten��o que
estava recebendo � Oxal� n�o tivesse vindo...

� � uma jovem muito estranha. Se um mo�o arrumado como Jake Bala se fixasse em mim,
escaparia com ele em um navio e n�o retornaria nunca mais � afirmou a menina com
veem�ncia.

Lil�s n�o p�de mais que sorrir pelas brincadeiras de seu amiga.

� � uma louca, Myrtle.

Ao Jake fascinou ver, pela primeira vez, o t�mido sorriso da preciosa Lil�s. Desde
que a encontrou naquele s�bado, n�o tinha deixado de pensar nela. Mas n�o tinha
nenhuma desculpa para retornar a Eaglethorne e esta era a primeira vez que a via
ap�s.

Harry lhe havia dito que a jovenzinha tinha um filho de poucos meses de idade, mas
n�o lhe incomodou a not�cia, pois gostava muito de meninos. Via dormir o beb� nos
bra�os de Myrtle, e pensava que ele poderia ser um bom pai para o pequeno.

N�o passou muito tempo antes de que os habitantes de Two Horns e os de Eaglethorne
come�assem a conversar animadamente uns com outros. A maioria falava sobre como a
senhorita Anne, ajudada pelo senhor Bradley, tinha jogado da propriedade ao malvado
Hickory Cutter e seus homens.

A hist�ria se voltava mais e mais exagerada � medida que avan�ava a tarde, e alguns
chegaram a afirmar que a senhorita Anne tinha apreendido aos tr�s com suas pr�prias
m�os. Para a hora do ch� e os bolos, a maioria dos convidados olhavam a jovem com
renovada admira��o.

Anne tinha almo�ado junto � Mary e Marcus, quem se tinham ocupado de lhe contar
toda classe de hist�rias referentes aos primeiros anos do senhor Bradley. Assim,
Anne compreendeu que Harrison tinha sido um menino solit�rio e bondoso, que n�o
estava acostumado a meter-se em problemas e que passava a maioria das tardes
estudando na biblioteca. Sua m�e, uma mulher proveniente da nobreza da Inglaterra,
dedicava-lhe somente uns momentos ao dia. Mary recordava � senhora Bradley como a
algu�m sumido em seus pensamentos e pouco afeita a demonstrar amor.

Ao chegar � adolesc�ncia, Harry tinha aprendido de Thomas Bradley o trabalho do


rancho. Tinha come�ado paleando esterco, como todo aprendiz. Para Thomas, ningu�m
podia conduzir um neg�cio como esse sem voltar-se h�bil em cada uma das tarefas
envolvidas.

Harrison tinha desfrutado desses anos os quais compartilhava com Thomas os


trabalhos da fazenda, e com o tempo se converteu em um grande administrador.
Faminto pela aten��o e o amor de seu pai, esfor�ou-se ao m�ximo por despertar seu
orgulho.

Pelo que Mary lhe relatava, Anne intu�a que a senhora Bradley tinha sido uma mulher
melanc�lica, que nunca se sentiu � vontade em um p�ramo como o Leste da Virginia. A
jovem n�o tinha d�vidas de que ela se apaixonou perdidamente por Thomas, o bonito e
rico estrangeiro, mas estava segura de que a vida na Am�rica do Norte n�o tinha
sido, absolutamente, como a mulher tinha idealizado. Assim, a senhora Bradley se
murchou para morrer, muito antes do esperado, deixando um filho de dez anos
desejando seu carinho.
Anne pousou seu olhar em Harrison, que conversava, animadamente, com Samuel. A mo�a
sentia que, agora, compreendia um pouco mais o vol�vel car�ter do homem. O senhor
Bradley n�o daria sua confian�a nem amor a qualquer uma, a risco de que lhe
rompessem o cora��o de novo.

Quando o sol se p�s por tr�s das montanhas que circundavam Eaglethorne, dezenas de
lanternas se acenderam, iluminando o jardim e as �rvores do parque. As pessoas
conversavam sentadas em mantas depositadas na grama e nos bancos, tomando a
limonada que Gl�ria oferecia.

Algu�m pediu que houvesse m�sica, e um grupo de pessoas, dirigido por Carl, n�o se
fez esperar. Formaram-se, sob um sic�moro muito antigo, e entoaram can��es
tradicionais que falavam de sua terra, seus ancestrais e seu amor a Deus. Anne n�o
p�de evitar que algumas l�grimas aparecessem em seus olhos, pelas belas e
comovedoras que eram as toadas.

Quando o coro descansou, Tyrone e seu irm�o Jake come�aram a aplaudir pedindo que o
senhor Bradley tocasse o violino. Mary tinha levado o instrumento �s escondidas
ainda sabendo que Harry a recriminaria mais tarde.

Ao princ�pio, o homem se negou de pronto, mas as palmas e as vozes o pressionaram a


aceitar, e assim foi como o amo de Two Horns terminou musicalizando a festa. Jerome
tomou uma estranha flauta, confeccionada artesanalmente com uma parte de cano, e o
seguiu, harmonizando com Marcus, quem come�ou a golpear uma gaveta de madeira ao
ritmo dos outros. Anne n�o podia acreditar no que via. A imagem que inicialmente
havia feito de Harrison Bradley nada tinha a ver com o que ele em realidade era.

O baile sob as estrelas n�o se fez esperar. Salvo pela condessa Dujardin, que se
abanava sentada em uma das cadeiras, todos dan�aram ao redor das mesas.

Para Bradley foi uma tortura ter que ver a Anne dan�ando com todos, menos com ele.
A jovem se divertia movendo-se ao som da alegre m�sica, e ria cada vez que um
movimento, de seu companheiro, a obrigava a trocar de dire��o.

Harrison n�o podia deixar de olhar suas bochechas avermelhadas e umas mechas de
cabelo rebeldes que se desprenderam e acariciavam a curva dos ombros da jovem.

Anne, por sua parte, n�o tinha passado por cima que Jake, o filho menor de Marcus e
Mary, tomava, timidamente, a m�o de Lil�s e a levava para o centro da improvisada
pista. A jovenzinha estava preciosa em seu vestido de gaze e era evidente que ele
estava completamente perdido por ela. Pensou que faziam um formoso casal e rezou
para que ela permitisse a ele aproximar-se.

A jovem olhou, uma vez mais, para onde o senhor Bradley tocava violino. Teria
gostado de passar mais tempo com ele durante a festa, mas estava claro que ele n�o
desejava estar com ela, j� que a tinha evitado toda a tarde.

Repreendeu-se pela tolice de desejar estar perto dele. Sua determina��o de


permanecer solteira nunca tinha sido mais firme que nesse momento. Mas ningu�m
poderia dizer que o senhor Bradley n�o era muito bonito, e que luzia magn�fico com
sua camisa branca arrega�ada e o colete azul abotoado at� acima.

Jerome tirou a Anne de seus conflitivos pensamentos, ao lhe pedir que o


acompanhasse a dan�ar. Ela se sentiu voar no ar guiada por um companheiro que era
muito mais alto e fornido que ela.

A jovem n�o podia recordar uma s� festa na Inglaterra em que se divertiu tanto como
essa noite, dan�ando no jardim de Eaglethorne.

Quando os m�sicos demandaram um descanso, todos os convidados se dedicaram a


desfrutar da noite de ver�o. Alguns se conduziram para as novas moradias, para
poder as apreciar, e outros passearam entre as arom�ticas �rvores do pomar.

Lil�s, Jake e Myrtle se sentaram sobre uma manta localizada no ch�o, e se


dispuseram a conversar sobre tudo um pouco. Lil�s j� se sentia menos nervosa em
companhia do am�vel e educado jovem que a tratava como a uma dama. As opini�es de
Myrtle tamb�m tinham ajudado a que a mo�a n�o continuasse fugindo de Jake. Ela
havia dito que o jovem merecia a oportunidade de comportar-se como um pr�ncipe, e a
Lil�s tinha parecido que lhe dar tal oportunidade era justo.

O pequeno Harrison brincava a espremer e estirar um guardanapo no meio dos tr�s,


enquanto emitia simp�ticos gorjeios.

Myrtle se ofereceu a procurar limonada para seus amigos e se levantou por um


momento.

� Sabe? � disse Jake a Lil�s, quando estiveram sozinhos � Eu adoraria poder criar
um garotinho como o teu. Ensinaria-lhe a cavalgar e a conduzir o gado.

Lil�s se ruborizou tanto que at� os l�bios lhe puseram p�rpuras.

� � um menino muito bom � atinou a dizer.

� E sua m�e � muito formosa � sussurrou ele, olhando-a aos olhos.

� Diz-o por dizer � respondeu ela, esquivando seu olhar.

� N�o! � assegurou o mo�o com veem�ncia � Olhe, Lil�s, n�o tenho muito tempo antes
de que volte Myrtle, assim que te direi o que tenho que te dizer.

� N�o entendo nada Jake, est� balbuciando... � agora ela sorria.

� Estou apaixonado por ti... Assim �, n�o me olhe dessa maneira, estou falando a
s�rio � rogou ele � Me dar� permiss�o para te visitar? N�o farei nada que te
incomode, nem insistirei se n�o me quer, mas me d� uma oportunidade... sim?

� � um bom mo�o, Jake, mas te asseguro que o que sente por mim n�o � amor �
assegurou ela, seriamente � Pode me visitar, como amigo, se quiser. Mas n�o me
encontrarei contigo �s escondidas. Se desejas ver-me, pode assistir �s aulas da
senhorita Anne. Se estiver ela presente, n�o vejo nenhum inconveniente em passar um
tempo contigo. J� escutou que qualquer pessoa est� convidada a assistir �s classes.

� OH, obrigado! � alegrou-se o mo�o � Virei todos os s�bados s� para ver-te!

O jovem agarrou ao beb� e o sustentou no ar, frente a ele.

� Este � o melhor dia de minha vida Harrison! � celebrou.

O garotinho gorjeou, encantado por compartilhar o entusiasmo do mo�o.

� Shhh, cala � pediu Lil�s, ruborizada e sorridente, ao ver sua jovem amiga
aproximar-se at� onde eles estavam.

A alegria de Jake era t�o evidente que n�o passou despercebida para Myrtle, quem
lutava por sustentar tr�s copos de limonada com s� duas m�os.
� O que passa aqui? � indagou � Alguma boa not�cia?

Nenhum dos dois respondeu. Myrtle depositou os copos sobre a manta, p�s os bra�os
em jarras e os olhou severamente, ainda de p�.

� Lil�s � demandou a menina � de Jake Bala n�o espero nada, mas voc� deve me dizer
a verdade. O que est� acontecendo? Este tem cara de ter recebido um presente. �
Acusou-o � Se n�o me dizem o que passa n�o lhes falarei mais!

Agora Myrtle estava zangada, sabia que algo importante estava acontecendo e que ela
n�o era parte do segredo. Lil�s se apressou a levantar-se e abra�ar a jovenzinha.

� N�o acontece nada, querida � explicou � � s� que Jake come�ar� a tomar classes
com a senhorita Anne.

Myrtle ainda n�o acreditava na hist�ria e os olhava com ar de suspeita.

� Jake Bala sabe ler e escrever � raciocinou a menina � Por que assistiria a nossas
classes, n�? Me diga...

� H� muitas coisas que ainda n�o sei e quero aprender � disse Jake.

� Mmmm...

� E al�m disso acredito que a senhorita Anne � um anjo.

Agora Myrtle estava escutando um argumento convincente.

� Pois sim que o � � refletiu ela � E me alegra muito que nos acompanhe Jake Bala!

Lil�s e Jake riram olhando-se um ao outro, sentindo-se felizes e entusiasmados.

� Anne.

A jovem se sobressaltou por ouvir uma voz t�o perto dela. Sentou-se sob um olmo, em
um banco afastado do jardim, para olhar as lanternas agitar-se com a brisa noturna.
Sentia-se um pouco cansada, depois de dois dias de �rduo trabalho. A festa tinha
resultado um �xito, mas uma vez mais ela se exigiu muito.

Os poucos convidados que ainda permaneciam no im�vel iam e vinham, servindo-se de


sandu�ches de carne fria e tomates confeitados. Ao longe, perto das casas novas, um
coro masculino entoava, muito tristes, melodias de outras terras.

� Senhor Bra... Harrison.

� Cansou-se de dan�ar?

Ela sorriu.

� Um pouco, mas n�o � por isso que estou aqui.

� Est� desfrutando do que obteve, verdade? Voc� � uma mulher admir�vel � disse ele
com sinceridade � Lhe incomoda se me sento?

� N�o, absolutamente... adiante.

Anne correu a saia de seu vestido para dar lugar a seu acompanhante. De repente,
ficou consciente de qu�o afastados estavam da festa, os dois sozinhos, envoltos
pela escurid�o da noite.

� Surpreende-me o muito que mudou, Anne... � se admirou ele � Desde que chegou aqui
parece outra pessoa.

� Por que diz que mudei, Harrison?

� Porque nada fica em voc� da mo�a presun�osa que acompanhei de Maryland � se


justificou o homem � E n�o faz tanto tempo, nem sequer tr�s meses atr�s. Tanto lhe
afetaram estas pessoas?

Agora os olhos da jovem se encheram de l�grimas, que tratou de ocultar girando a


cabe�a e olhando para as luzes da festa.

� Mais que qualquer outra coisa em minha vida... Nem a morte de minha m�e, nem a de
meu av�, nem a trai��o de...

Anne calou de repente. Tinha falado muito.

� A trai��o de quem, Anne? � quis saber ele.

� Esque�a-o, por favor. N�o quero aborrec�-lo com minhas hist�rias.

� N�o me aborrece absolutamente. Queria saber quem foi t�o est�pido para
desperdi�ar sua confian�a. Foi por isso que fugiu da Inglaterra?

� N�o fugi! � defendeu-se ela, enquanto se secava a comissura do olho com um len�o
bordado � Bom, n�o foi exatamente uma fuga, necessitava uma mudan�a e v�, sim a
encontrei aqui.

Anne depositou ambas as m�os sobre seu rega�o e baixou a vista para o len�o que
ainda sustentava.

� Nisso tem raz�o � argumentou ele � Aqui n�o h� homens com malhas e perucas
rid�culas.

A jovem riu entre l�grimas.

� Voc� me faz rir.

� N�o sabe quanto me alegro... � disse ele, com voz rouca � Sabe o que eu gosto
mais do que faz�-la rir?

Ela o olhou, interrogante.

� Isto...

Harrison apoiou a palma de sua m�o na bochecha de Anne e, como se de um ato de


magia se tratasse, o rosto dela procurou a calidez da pele do homem. A jovem fechou
os olhos e suspirou, sem poder evit�-lo, abandonando-se � sensa��o que lhe provia a
seguran�a da m�o masculina. N�o soube a n�o ser quando ele apoiou seus l�bios
contra os dela que ele estava muito perto.

Com a m�o que tinha livre, Bradley tomou a outra bochecha de Anne e apertou mais o
rosto da jovem contra si, aprofundando o beijo. Ela n�o se moveu, nem recha�ou seu
contato. Deixou-se beijar tenra e docemente, desfrutando do aroma do homem que
parecia imposs�vel de recha�ar.

Umas risadas pr�ximas os obrigaram a separar-se. O �ltimo grupo de convidados que


ficava no im�vel se estava retirando. A condessa Dujardin e Myrtle fazia um momento
que se foram a descansar e a maioria dos empregados de Eaglethorne j� dormia.

As lanternas do jardim se apagaram uma a uma, deixando a luz das estrelas como
�nica fonte de luz ao ar livre. A lua crescente se ocultava atr�s das montanhas.

Anne abriu os olhos languidamente, lamentando que o beijo terminasse. Harrison a


olhou extasiado, pensando que essa mulher indecifr�vel terminaria por lhe romper o
cora��o. Mas j� n�o lhe importava, n�o ficava mais que admitir que s� queria senti-
la perto, assim como tinham estado at� fazia um momento.

� As circunst�ncias atentam contra n�s, Anne � se queixou ele.

� � melhor assim, Harrison... � afirmou ela � Eu n�o tenho nada para lhe oferecer.

� Por que diz isso? � perguntou ele � Eu tamb�m acreditava, no princ�pio, quando a
conheci, mas aprendi que voc� � muito mais do que aparenta.

� N�o, voc� sempre teve raz�o. N�o lhe conv�m me ter perto. H� mais em meu passado
que a viagem de Maryland.

� Tamb�m no meu, mas isso n�o quer dizer nada... se aprendi algo de voc� � que as
pessoas podem ser muito mais do que aparentam... e que podem mudar.

� � diferente � afirmou ela, olhando-o aos olhos � Seu caso e o meu. Voc� teve
raz�o quando me disse que eu nunca tinha conhecido um homem honor�vel. Um homem
honor�vel, como voc�, n�o merece a desventura de minha companhia.

Anne se levantou, e Harrison parou atr�s dela.

� Eu nunca a machucaria, Anne � disse ele, s�rio.

� Sei. Mas n�o posso lhe prometer o mesmo.

� Estou disposto a me arriscar.

� Eu n�o estou disposta a arriscar voc�, Harrison. Merece a algu�m muito melhor que
eu � baixou a voz at� que foi quase inaud�vel � Eu n�o posso amar sabe? � como se
n�o tivesse cora��o...

� Me permita duvid�-lo � pediu ele � O que v� a seu redor n�o diz nada?

� � diferente.

� N�o, n�o o �.

Ela recolheu a saia e fez o gesto de retirar-se, mas lhe agarrou o bra�o e
aproximou a mulher a seu peito.

� Est� me fazendo sofrer agora, Anne, me negando sua companhia. Rogo-lhe que nos d�
uma oportunidade, nem sequer nos conhecemos. Possivelmente possamos acertar
juntos...

As l�grimas come�aram a escapar dos olhos da jovem, que n�o podia mais que
rememorar os dolorosos momentos que tinha passado por causa de seu antigo amor.

� Me diga quem a faz chorar, e o matarei com minhas pr�prias m�os.

Harrison estreitou � mulher entre seus bra�os e a balan�ou brandamente contra seu
peito.

� Ele n�o o vale � afirmou ela � Jamais permitiria que voc� sujasse suas m�os com
uma mis�ria de ser humano assim. Por causa dele, eu jamais conhecerei o amor.

� Anne... � Harrison afrouxou seu abra�o e beijou os olhos da jovem, molhados com
l�grimas � Eu lhe ensinarei o que � o amor.

Os beijos de Harrison baixaram at� a boca de Anne, que se apertou contra ele e lhe
rodeou com ambos os bra�os. Sem deixar de beij�-la, ele a guiou at� um atalho
pr�ximo, e, refugiados nessa escurid�o, abandonaram-se um ao outro.

Ela nem sequer teve for�a para questionar-se aonde a levaria o encontro com um
homem que mal conhecia. Ele s� era consciente da insistente necessidade que sentia
por essa mulher, desde o primeiro dia que a viu.

Harrison come�ou a explorar o pesco�o de Anne com a l�ngua e os l�bios, e a jovem


se agarrou com mais for�a a ele pensando que, se soltasse, as pernas n�o a
sustentariam. Quando ele lambeu o sens�vel ponto entre suas clav�culas, ela emitiu
um gemido que insuflou ainda mais a paix�o. Esse �nico est�mulo serviu como convite
para ele. Com uma s� m�o, Harrison, soltou um a um os bot�es das costas do vestido,
deixando os ombros e o peito da jovem descobertos. A penumbra n�o lhe impediu de
descobrir uns seios perfeitos e cheios, que se erguiam procurando o calor de sua
boca. Bradley sugou e lambeu, enquanto Anne perdia a no��o de quem era e onde
estava.

Percebendo a entrega dela, apertou-a contra si, enquanto terminava de desprender


todos os bot�es do traje. O vestido caiu ao ch�o com um murm�rio e Anne se
encontrou coberta s� com sua camisa interior.

Observou-a, por um momento, seminua e pronta para ele. Com um movimento suave a
ajudou a tirar o �nico objeto que lhe evitava ver esse corpo desejado. O tecido
caiu silenciosamente sobre a grama. Harrison rodeou a estreita cintura com seus
bra�os, e se apertou contra o corpo da cor marfim da mulher.

A escassa luz lhe permitiu observar os olhos brilhantes dela, que o olhavam com uma
mescla de assombro e paix�o, e uns l�bios inchados pelos beijos compartilhados. Sem
deixar de admir�-la, tirou-se as botas e o colete.

Harrison tomou a Anne em seus bra�os e a depositou com cuidado sobre a grama fofa.
O cabelo da jovem se soltou e se espalhava no ch�o, como uma coroa escura que
rodeava sua cabe�a. Bradley pensou que jamais existiria uma mulher mais bela e
desej�vel que Anne McLeod.

Tirou-se a camisa e deixou que as m�os da mulher explorassem seu torso bronzeado.
Ela come�ou a acarici�-lo brandamente, mas sua �nsia de t�-lo perto a fez colocar
suas pernas ao redor dele e atrai-lo mais para seu corpo. Harrison n�o p�de evitar
sorrir ao perceber a urg�ncia da jovem, a que tinha imaginado t�mida e
inexperiente. Beijou-a febrilmente nos l�bios, o rosto e o pesco�o, desfrutando dos
gemidos e suspiros dela.

Sem poder conter-se muito mais, o homem se desatou a cal�a e fez escorregar o
objeto at� seus p�s nus. N�o lhe resultou f�cil fazer-se espa�o entre as coxas de
Anne, que se apertavam aos lados de seus quadris com for�a.

Agora seu membro se apoiava sobre o p�bis da mulher e escorregava sobre a �mida
abertura feminina. A sensa��o amea�ava torna-lo louco, mas n�o podia apressar-se.
Anne se moveu contra ele, uma e outra vez, pregando mais sua p�lvis � do homem e o
guiou febrilmente, sem saber o que fazer, nem por que; so seguindo um impulso
sensual que precisava ser satisfeito.

Perdida em uma onda de novas sensa��es, Anne, se deixou ir em um estalo de prazer


que nunca antes havia sentido. Ondas de gozo percorreram seu corpo e a fizeram
repetir o nome do Harrison.

Bradley nunca soube o que o levou a descontrolar-se daquela maneira, mas quando ela
chamou seu nome, ele se enterrou por completo nela. Sentiu-a estreita, c�lida e
�mida, pronta para receb�-lo. Ela emitiu um gemido leve e ficou tensa, mas logo se
relaxou e permitiu que ele se movesse dentro dela. A paix�o fez que pouco tempo
passasse antes de que ele derramasse sua semente dentro do corpo da jovem.

O homem se viu sacudido por sucessivos espasmos de prazer que o fascinaram. Nunca
uma mulher tinha provocado o que Anne McLeod provocara nele.

Esgotado e satisfeito, Harrison se permitiu descansar um momento recostado sobre o


corpo de Anne. Nenhum dos dois se havia sentido t�o pleno em toda sua vida.
Entretanto, ao retornar sua lucidez, Bradley se sentiu miser�vel. Estava claro que
a jovem tinha sido virgem, at� esse momento, e que lhe tinha arrebatado sua
virtude. Ela n�o tinha recha�ado seus avan�os, mas bem os tinha animado, mas era
inexperiente no amor e provavelmente as circunst�ncias n�o tinham colaborado para
evitar que ela perdesse sua inoc�ncia.

Respiraram um junto ao outro por uns momentos. Nenhum dos dois se atrevia a falar,
nem sabia o que dizer. Finalmente, lhe pareceu que devia liberar � mulher de seu
peso. Ela se queixou quando sentiu o ar fresco da noite, ali onde tinha estado a
calidez dele.

� Fique ... � lhe pediu Anne.

� Esmago-te.

� N�o, em realidade eu gosto.

Ela sorriu e ele se inclinou mais sobre seu corpo.

� Formosa mulher o que me tem feito? � perguntou � Me h�s maltratado, humilhado, e


ainda assim n�o pude deixar de pensar em ti nem um s� dia.

� N�o quis te fazer mal, as coisas foram dif�ceis, isso � tudo... eu... n�o pare�o
ser a mesma pessoa que subiu ao navio faz meio ano, nem a que chegou a Eaglethorne
faz quase tr�s meses, Harry...

� Chamaste-me Harry.

Ela riu, gostava desse nome.

� O que farei contigo Anne McLeod? Que desejas de mim?

Ela se alarmou um pouco por sua pergunta.

� N�o entendo o que me est� perguntando...

� Est� claro que me apaixonei por ti, mulher, mas n�o sei se voc� me quer, ou o que
desejas que fa�amos com isto. Eu poderia falar com a condessa Dujardin e lhe pedir
permiss�o para te visitar, mas s� se me permite isso.

Um sil�ncio se fez entre os dois. Anne n�o esperava aquela pergunta e sua confus�o
se fez evidente.
� Eu...

� N�o faz falta que me responda agora � ele sossegou as palavras dela com um beijo
� Vem, faz-se tarde e temos que retornar antes de que algu�m saia para te buscar e
te encontre nua no bosque. Parece que tem certa predisposi��o a te mostrar assim em
p�blico.

� Harrison! � escandalizou-se, enquanto recolhia seus objetos do ch�o � N�o deve


dizer essas coisas.

Ele a abra�ou, lhe impedindo de terminar de vestir a regata interior.

� Direi-te muitas coisas no futuro, porque estou louco por ti.

Ela ficou nas pontas dos p�s, beijou-lhe brandamente os l�bios e se liberou do
abra�o do homem para poder vestir-se. Era certo que a Condessa poderia ter enviado
a algu�m a procur�-la. N�o podia arriscar-se a ser encontrada semidesnuda no campo.

Cap�tulo 16

Os olhos do xerife n�o ocultavam sua preocupa��o. Hickory Cutter tinha sobrevivido
ao bala�o e a terr�vel surra que lhe haviam aplicado, mas fazia semanas que o
m�dico n�o conseguia lhe baixar a febre.

� Por que n�o melhora, doutor? � Perguntou lhe D�.

� A pergunta, xerife � agora o m�dico baixou bastante a voz � � por que segue vivo.
Jamais tinha visto um caso como este. As feridas que seu irm�o recebeu deveriam
hav�-lo matado. A febre � sinal de que a ferida n�o est� bem, mas a evolu��o de seu
estado n�o � para nada a que podia esperar-se. � evidente que Hickory deseja viver
e n�o h� de entregar-se facilmente. Seu irm�o est� se aferrando � vida senhor
Cutter...

� E o que faremos doutor?

� Seguiremos com os emplastros e as tira de l�udano. Se estiver t�o determinado a


curar, como parece, esperaremos um milagre � disse o m�dico � Sabe rezar xerife?

� N�o.

� Pois eu, em seu lugar, aprenderia.

Sem esperar ser acompanhado � porta, o doutor tomou sua maleta e saiu ao exterior.
O xerife Cutter se dirigiu ao convalescente:

� Hick, irm�o, quer que fa�a algo por ti?

� N�o... n�o posso deix�-lo em suas m�os. N�o morrerei Dale, sabe? Ontem veio a m�e
a ver-me.

Dale retorceu suas m�os, sem saber o que dizer.

� Hick... a m�e morreu faz cinco anos.

O doente tossiu e fios de saliva molharam seus l�bios e queixo.

� Ela veio para ver-me e me disse algo, Dale te aproxime.


Dale se aproximou de seu irm�o, e p�de cheirar a enfermidade em seu f�lego. Hickory
baixou a voz e falou no ouvido do xerife.

� M�e me disse: Hicky, meu filhinho, deve assassinar � cadela que te roubou o que �
teu. O que ganhou com seu esfor�o. Se n�o o faz estarei muito desiludida de ti. E
isso farei; a m�e conta comigo. N�o morrerei, j� ver�. N�o morrerei, irm�ozinho.

O homem recostou sua cabe�a no travesseiro, com um suspiro, e se relaxou. Pela


janela ingressava um fio do sol do meio-dia. O xerife abriu a porta e chamou �
senhora Travis, a �nica mulher de todo o povoado que tinha aceitado cuidar do
doente. Logo se retirou a sua sala e tomou dois copos de um forte u�sque, que lhe
queimou a garganta.

A manh� que seguiu � festa come�ou lentamente em Eaglethorne. Anne se deitou, ao


retirar-se Harrison, mas n�o tinha podido dormir. Passou toda a noite rememorando
os momentos compartilhados com esse homem que a afetava profundamente. Ainda podia
sentir seu aroma pego � pele.

Harrison lhe tinha perguntado o que queria ela dele e Anne n�o tinha podido
encontrar uma resposta. Queria tudo e n�o queria nada. Queria passar cada minuto de
sua vida a seu lado, mas de uma vez se sentia aterrorizada pela possibilidade de
uma nova trai��o, tanto lhe teria afetado sua experi�ncia com o Arthur? Seria ela
incapaz de voltar a amar a algu�m, alguma vez?

O amanhecer trouxe o sono a Anne, mas este n�o foi reparador.

� Senhorita Anne! � a donzela golpeou a porta com insist�ncia � Senhorita Anne!

A jovem se ficou dormida ao despontar da alvorada. Agora sentia os olhos arenosos e


inchados, e lhe custava identificar a voz de quem a chamava.

� Summer? � voc�? Entre, por favor � pediu, enquanto sentia que as t�mporas lhe
pulsavam grosseiramente.

Summer era a donzela que atendia � condessa Dujardin. Tratava-se de uma mo�a magra
e bonita, que sempre cantarolava enquanto fazia as tarefas. Timothy e ela eram um
casal e viviam na mesma casa, embora n�o tivessem contra�do matrim�nio.

� Senhorita Anne, n�o vai acreditar o que vou dizer-lhe!

A donzela estava t�o nervosa que Anne se perguntou o que a teria excitado tanto.

� Seguro que acreditarei, querida, mas me diga j� � rogou, enquanto se massageava


as t�mporas com os olhos fechados.

Essa manh� Anne n�o se sentia bem. A cabe�a lhe do�a grosseiramente e se sentia
acalorada e d�bil. Um zumbido insistente n�o lhe permitia pensar com clareza.
Perguntou-se se teria resfriado a noite anterior.

� H� um convidado na porta de entrada � anunciou a mo�a � Chegou em uma carruagem,


trouxe-o um chofer de Maryland.

Anne estranhou muito o que a jovem lhe informava. Perguntou-se se trataria do


doutor McGrew.

� T�m-no feito entrar? � perguntou fracamente, enquanto tentava incorporar-se no


colch�o � Lhe serviram algo?

� Senhorita Anne! � disse a jovem, entusiasmada � N�o deseja saber quem �?

� Quem...?

Um ponto de dor fez que Anne franzisse o cenho.

� Trata-se de seu prometido, senhorita � exclamou � Lorde Avegnale! Veio a v�-la da


Inglaterra!

Anne se deixou cair sobre os travesseiros sentindo a intensa dor lhe atravessar a
cabe�a. Come�ou a perceber um suor frio e pegajoso sobre sua pele, enquanto suas
m�os tremiam incontrolavelmente. De repente, sua boca estava t�o seca que olhou a
Summer sem poder articular palavra.

A donzela se aproximou da cama de Anne, preocupada com qu�o p�lida luzia sua
senhora.

� Senhorita, se encontra bem? Parece chateada � Summer tocou o bra�o da jovem e o


sentiu quente e �mido � Senhorita, est� ardendo em febre...

Anne a olhou entre uma bruma de enxaqueca e negou com a cabe�a.

� N�o, Summer... estou... bem.

Anne tragou com dificuldade e estendeu sua m�o tremente para o copo com �gua sobre
sua mesa de luz. Summer se apressou a dar-lhe.

� Traga minha bata por favor � disse Anne, enquanto tomava alguns sorbos de �gua.

� Mas senhora! Voc� n�o est� bem! � preocupou-se a mo�a � Chamarei � condessa
Dujardin.

� N�o! � rogou Anne � N�o, Summer, faz por favor o que te pe�o. Traga minha bata,
me ajude a me lavar, preciso receber a Lorde Avegnale. Est� segura de que � ele?

Summer ajudou a Anne a baixar-se da cama, e a notou magra e d�bil sob sua camisa de
dormir.

� Explicou que veio da Inglaterra a v�-la e se apresentou como seu prometido,


senhorita.

As duas mulheres caminharam juntas at� o penteadeira. Anne se sentou e Summer


come�ou a escovar o desordenado cabelo de sua senhora, sem parar de conversar.

� Permite-me lhe dizer que � um homem muito bonito?

Anne fez um esfor�o por sorrir � mo�a, atrav�s do espelho, sentindo uma dor que
partia de sua cabe�a e lhe atravessava os ossos. Possivelmente o ar fresco da noite
anterior lhe tinha feito mal. Pensou no senhor Bradley e um amplo sorriso se
desenhou em seu rosto, sem que ela pudesse evit�-lo. Summer observou seu reflexo.

� OH, senhorita Anne! Nota-se que est� apaixonada! � emocionou-se � Olhe que
carinha tem. Est� feliz pela visita? Esperava-o voc�?

A verdade era que Anne n�o esperava ver esse homem que tanto tinha amado, e que a
tinha feito sofrer t�o intensamente. Perguntava-se o que faria ali, em Eaglethorne,
t�o longe de seu lar na Inglaterra.
� Pronto, seu cabelo parece muito bem � anunciou Summer, com a escova de marfim na
m�o � Qual vestido quer que lhe prepare?

Anne n�o tinha nenhuma energia para escolher um vestido e s� apontou com o dedo ao
que estava sobre a chaise longue, em um canto do quarto.

� A que usei ontem bastar� � murmurou.

� Fica preciosa, mas est� segura de que n�o deseja vestir algo especial para seu
prometido?

� N�o querida, obrigado � Anne mal podia falar � Ajude-me a levantar, por favor,
sinto as pernas algo fracas.

Summer se preocupou uma vez mais, mas n�o disse nada. Avisaria � Condessa de que a
senhorita n�o se sentia bem, embora ela se zangasse.

Para Anne, colocar o vestido foi verdadeiramente um sofrimento. Cada movimento que
fazia impulsionava suas palpita��es e a forte dor que lhe invadia as t�mporas.
Tivesse querido deitar-se em sua cama e permitir-se dormir, mas n�o podia faz�-lo
estando Arthur no piso de abaixo.

� Summer... est� segura de que � Arthur, e n�o o senhor Bradley quem est� na sala?
� perguntou.

Agora a donzela se preocupou. A senhorita parecia estar muito doente, j� que


parecia ter esquecido o que tinham estado conversando at� fazia um momento.

� Sim senhorita Anne, seu prometido, Lorde Avegnale a espera. Est� segura de que
est� bem? � preocupou-se � Est� muito p�lida, e sua pele est� muito quente. Posso
chamar � Condessa e...

� N�o. N�o o fa�a, por favor � Anne estendeu a m�o para se sustentar no bra�o da
mo�a � Me ajude com as escadas. Baixarei agora.

Summer sustentou o bra�o que sua senhora lhe estendia, percebendo o calor de sua
pele atrav�s do tecido leve. Dada a instabilidade de Anne, ambas as mulheres
caminharam com dificuldade ao longo do corredor.

Ao chegar � escada, Anne se aferrou ao corrim�o e pareceu recuperar a normalidade.


Summer se sentiu um pouco mais tranq�ila, mas n�o se afastou de sua ama.

A voz da condessa Dujardin foi o primeiro que a jovem ouviu enquanto descia com
cuidado pelos degraus atapetados.

� Anne, querida, olhe que surpresa tenho para ti. � A Condessa estava exultante �
Algu�m veio desde nosso lar a te visitar.

Sonya estava sentada em uma das grandes poltronas colocadas no centro da sala, e um
homem, a quem Anne conhecia muito bem, encontrava-se de p� a seu lado. Apesar de
sua longa viajem, Arthur parecia bonito e compost, como sempre. Seu cabelo castanho
se pegava prolixamente a seu couro cabeludo, e os extremos de seu bigode encerado
apontavam para o teto. Qualquer um teria dito que estava a ponto de assistir a um
baile. Nunca ningu�m teria pensado que acabava de fazer uma viagem da Inglaterra
at� o Leste da Virginia.

As amplas portas-duplas da janela da sala tinham sido abertas por ambos os lados, e
o ar matinal atravessava a estadia. Anne fechou os olhos por um momento, e deixou
que o ar fresco lhe acariciasse a testa corada.

Quando abriu os olhos, Arthur, o mesmo Arthur que ela tinha amado tanto,
encontrava-se frente a ela e tomava a m�o.

� Anne, n�o posso acreditar qu�o bela est�, senti tantas saudades � lhe sussurrou.

Summer decidiu que a senhorita estava em boas m�os e se retirou rapidamente �


cozinha. A mo�a n�o se animou a interromper � Condessa, mas avisaria a Gl�ria de
que sua ama n�o se encontrava bem esse dia. Estava verdadeiramente preocupada.

� O que faz aqui? � a voz de Anne n�o revelava nenhum sentimento.

� O que fa�o aqui? � perguntou Lorde Avegnale � Querida, esperava outro


recebimento... viajei durante semanas, s� para ver-te.

Sonya entendeu que devia retirar-se. Em seu papel de chaperona5, se supunha, que
deveria permanecer junto aos noivos, mas acreditou que ambos teriam a urgente
necessidade de conversar a s�s. De igual maneira, as portas se encontravam
completamente abertas e os servi�ais iam e vinham continuamente, assim n�o seria um
esc�ndalo.

� Milord, rogo-lhe que me desculpe � disse Sonya � Devo me retirar um momento.


Verei-o durante o almo�o.

Arthur tomou a m�o coberta de j�ias da Condessa e a beijou no dorso.

� Milady...

Quando a Condessa desapareceu, Anne voltou a fazer a mesma pergunta. N�o se sentia
com �nimos de uma conversa protocolar, e precisava saber por que Arthur voltava
para sua vida, depois de tudo o que tinha ocorrido entre eles.

� Por que vieste Arthur?

� Annie, querida � disse ele enquanto beijava uma m�o inerte � Senti tantas
saudades tuas! Quando seu pai me disse que te tinha ido da Inglaterra eu quis
morrer, voltei-me louco. Organizei minhas coisas ali e vim te buscar. Viajei de
navio durante semanas e depois em carruagem, at� chegar a este lugar.

Anne o olhava, inexpressiva.

� OH, meu amor � continuou ele � que horroroso deve ser tudo isto para ti. E n�o
posso deixar de sentir, que em parte, � minha culpa... Quero te levar para casa,
quero que me acompanhe e que sigamos adiante com nossos planos. Prometo-te que te
compensarei por qualquer sofrimento que te tenha feito passar. Nossa casa nos
espera. Tamb�m o nosso quarto. Querida, eu te amo.

Anne olhava com indiferen�a a quem no passado fora o grande amor de sua vida. N�o
podia evitar comparar suas palavras vazias e seus modos frios com a ternura e a
calidez do senhor Bradley. O que teria feito Harry ao reencontrar-se com ela depois
de uma separa��o de v�rios meses? Provavelmente a tivesse abra�ado e beijado,
apaixonadamente, � vista de todos. De repente entendeu que Harrison Bradley a
amava... e o homem que tinha em frente, n�o.

� Voc� n�o me ama � o acusou.

� N�o diga isso.


� Derrubou-te com uma qualquer dias antes de nossas bodas � disse ela sem suavizar
a frase � Isso n�o � amor.

� Expliquei-te que os homens t�m urg�ncias que... � Arthur baixou a voz e olhou ao
redor, para comprovar que ningu�m escutava a comprometida conversa��o.

� Que eu n�o soube satisfazer, � isso? � repreendeu-o ela � E voc� n�o p�de esperar
uma semana...

� Eu... querida... mas o matrim�nio n�o � s� isso. Eu te darei o que queira,


viajaremos pela Europa, teremos formosos filhos... te case comigo, Anne � rogou
Arthur.

� N�o Arthur. Ficarei aqui � afirmou ela � Agora esta � minha terra.

� Como pode ser esta sua terra, Anne McLeod! � escandalizou-se � Voc� te criou em
um lar nobre, com valores e costumes tradicionais. Como pode dizer que isto � para
ti? Olhe a gente que te rodea, negros, escravos, pessoas sem educa��o. Aqui ter� a
seus filhos? Que marido te acompanharia a viver neste p�ramo selvagem?

Anne olhou com repugn�ncia renovada a aquele a quem lhe tinha entregue uma vez seu
cora��o.

� Nunca terei marido, e nunca terei filhos, e sabe por que? � perguntou-lhe �
Porque voc� me arruinou isso. J� n�o posso confiar em ningu�m, em nenhum homem,
porque me traiu. E te amei muito, Arthur, amava-te realmente e com todo meu
cora��o, e foste te divertir com outra, em lugar de honrar sua rela��o comigo.
Oxal� nunca te tivesse cruzado em meu caminho.

Anne tinha esgotado at� a �ltima de suas for�as e sentia como se dentro de sua
cabe�a aninhasse uma bruma densa. As bochechas lhe ardiam e a dor em seus ossos era
t�o intensa que lhe custava manter-se de p�. Mas se sentia tranq�ila, por haver-se
atrevido a dizer a esse homem, em seu rosto, o que verdadeiramente pensava dele. A
paz que sentia internamente lhe confirmava aquilo que Harry lhe havia dito:
Eaglethorne a tinha mudado para sempre.

A jovem caiu ao ch�o atapetado quase sem fazer ru�do. Seus olhos se fecharam e um
leve sorriso se formou em sua boca.

S� uma palavra dan�ou em sua mente, antes de perder o conhecimento: �Harry�.

Cap�tulo 17

Arthur carregou, em seus bra�os, o corpo frouxo de Anne e a levou apressadamente


para as habita��es. V�rios membros do pessoal tinham ido ao escutar seus gritos:
Summer, Samuel e Gl�ria seguiam de perto ao homem que levava, apressado, a sua
amada senhora. A condessa Dujardin n�o demorou para sair de seu quarto, seguida por
Myrtle, que acabava de despertar. Lorde Avegnale, ainda com a jovem nos bra�os,
pediu-lhe � anci� que o esperasse na sala.

Ao chegar � habita��o, Summer e Gl�ria se apressaram a preparar o leito para


recostar a Anne.

� Eu sabia que estava doente � choramingava a mo�a � Me perguntou v�rias vezes...


eu, senti que estava com febre, OH...

� Sei querida � disse Gl�ria, sem poder evitar que a ang�stia se revelasse em sua
voz � Fez bem em nos advertir. A senhorita ficar� bem, j� ver�.
� Lorde Avegnale, senhor � chamou Samuel, uma vez que o homem tinha depositado a
jovem sobre o colch�o � Devemos nos retirar para que as mulheres possam acomodar a
sua prometida na cama.

Ambos sa�ram ao corredor.

� Estava doente? � perguntou.

� N�o senhor � disse o anci�o � Mas trabalhou muito duro neste im�vel, e acredito
que isso pode ter esgotado � senhorita.

Samuel omitiu falar de como Anne n�o dormia, quase n�o comia, passava-se os dias
cavalgando sobre sua �gua, e as noites revisando os livros de contabilidade. Ela
tinha abandonado qualquer aten��o a si mesma para cuidar de seus empregados e de
Eaglethorne, mas Samuel n�o estava seguro de dizer-lhe isso a aquele homem. Por
alguma raz�o, o tal Lorde n�o lhe inspirava nenhuma confian�a.

� H� um m�dico perto? � perguntou Avegnale.

� No povoado h� um m�dico, o doutor Smith. Posso enviar algu�m para busc�-lo � se


ofereceu Samuel.

� Fa�a-o.

Lorde Avegnale baixou as escadas. Na sala o esperava Sonya, retorcendo as m�os pela
ansiedade. Myrtle estava escondida atr�s de uma poltrona. Por alguma raz�o n�o se
sentia tranq�ila com o convidado dando voltas pela casa.

� Milord, me diga por favor, o que aconteceu � pediu Sonya, secando uma lagrima com
seu len�o bordado.

� Mandei por um m�dico, Milady, n�o se preocupe � a acalmou � J� estou aqui, tudo
sair� bem.

� Louvado seja Deus! OH, Milord... � se lamentou a anci� � n�o sabe o que eu passei
nestas terras selvagens! Se n�o tivesse uma d�vida de honra com Lorde McLeod j�
teria retornado a casa... estamos rodeados de vaqueiros, gente r�stica, sem
educa��o...

Naquele momento, a figura de um homem corpulento recortou-se na porta. O rec�m-


chegado era meia cabe�a mais alto que Arthur, mas dada sua musculatura, a diferen�a
de estatura parecia ainda maior. O homem carregava um enorme buqu� de flores
silvestres, que deixou sobre uma mesa na varanda que dava ao norte.

� Condessa, bom dia � disse Bradley, notando a presen�a do homem desconhecido.

� Ah, senhor Bradley � disse acidamente Sonya � Apresento a Lorde Arthur Avegnale
III, rec�m-chegado da Inglaterra. Lorde Avegnale, o senhor Harrison Bradley � nosso
vizinho. Ele nos acompanhou at� aqui de Maryland.

Os homens se saudaram com uma inclina��o da cabe�a.

� Ficarei sempre muito agradecido, senhor Bradley � disse Avegnale � A seguran�a de


minha prometida � tudo para mim.

Harrison olhou � Condessa sem entender, o que tinha querido dizer o homem com
�minha prometida�? A condessa Dujardin era muito anci� para casar-se com um homem
t�o jovem. A ideia o confundiu.
� Lorde Avegnale � o prometido da senhorita Anne, senhor Bradley � disse a mulher �
Ela n�o o mencionou?

Por um momento, fez-se um sil�ncio profundo na sala. Harrison lutava com seus
pensamentos.

� Possivelmente o tenha omitido � vaiou Bradley, sentindo uma f�ria que come�ava a
ceg�-lo � Mas n�o desejo importun�-los, j� que voc�s ter�o muito que conversar.
Meus respeitos, Condessa. Que tenha bom dia, Avegnale.

� Senhor Bradley! � chamou a Condessa, sem obter resposta � OH, que pena que se
foi, possivelmente ele conhecesse um m�dico respeit�vel perto daqui...

Harrison se afastou a grandes passadas, deixando as flores abandonadas na varanda.


Sua confian�a tinha sido violada, e nunca se havia sentido t�o idiota em toda sua
vida. Poderia a senhorita Anne lhe produzir mais dor que a esta que lhe causava
essa manh�? Como podia ela entregar-se a ele uma noite, e receber a seu prometido
ingl�s ao dia seguinte?

No que a Harrison Bradley se referia, Anne McLeod acabava de morrer.

Carl cavalgou a toda velocidade pelo caminho que levava ao povoado pr�ximo.
Trataria de chegar, essa mesma noite, viajando sem descansar, mas n�o poderia
retornar com o m�dico a igual velocidade. A senhorita Anne deveria resistir, ao
menos, dois dias e meio, at� que o doutor Smith pudesse atend�-la.

Quando chegou ao povoado, esgotado e coberto de p� do caminho, n�o demorou para


encontrar a humilde casinha onde morava o m�dico. Golpeou a porta repetidas vezes
at� que uma mulher de baixa estatura, usando uma boina de dormir na cabe�a, abriu a
porta. Ao ver que se tratava de um homem de ra�a negra fez o gesto de voltar a
fechar, mas Carl a impediu sustentando a madeira com seu antebra�o.

� Senhora, por favor, preciso ver o doutor Smith � rogou.

� O doutor n�o atende aos seus. Retire-se ou farei chamar o xerife � o amea�ou a
mulher, enquanto lutava com a porta.

� Voc� n�o entende, senhora, o pe�o por favor, trata-se de...

De repente, Carl viu o canh�o de um mosquete surgindo depois da mulher e lhe


apontando a ele direto entre os olhos.

� Fora � disse uma voz masculina.

Carl sentiu que se paralisava de terror, mas n�o se permitiu retroceder. A vida de
sua senhora estava em perigo.

� Doutor Smith? � perguntou, sem obter resposta � Me enviam desde Eaglethorne,


senhor. A senhorita Anne McLeod est� muito doente e necessita seus cuidados.

� De onde disse? � perguntou a voz.

� Eaglethorne, doutor.

Agora a porta se abriu e a prec�ria luz do interior permitiu ver a silhueta de um


homem vestido com uma bata, que n�o deixava de sustentar a arma entre suas m�os. A
mulher se escorreu por baixo do bra�o do doutor e desapareceu dentro da casa.
� McLeod? � perguntou � A neta do velho McLeod?

� Sim, senhor.

� E o que diz que lhe acontece?

� Est� doente, senhor. Perdeu o sentido e parece estar com muita febre, poderia vir
v�-la, por favor? Lhe pagar� bem por seus servi�os, n�o se preocupe com isso.

O homem pensou um momento e logo decidiu que trabalhar para uma fam�lia rica, como
os McLeod, seria uma boa mudan�a para ele, acostumado a curar bandoleiros e
prostitutas. O doutor baixou lentamente o canh�o de sua arma.

� Muito bem, irei em minha carreta. Me espere fora do povoado. N�o quero ser visto
em companhia de um negro que monta a cavalo. � O homem virou-se � Maggie! Margaret!
Necessito que traga meu traje bom, e que empacote algumas de minhas coisas...

A porta se fechou e Carl se sentiu aliviado. Sua senhora teria ajuda m�dica em
pouco tempo.

� OH carinho... � Gloria apoiou sua testa no colete de seu marido � Faz um dia
inteiro que n�o abre os olhos, Samuel. Se recuperar�?

O anci�o abra�ou a sua mulher e a balan�ou carinhosamente entre seus bra�os. Olhou
para o leito onde sua adorada senhorita Anne respirava com dificuldade, e se
removia incessantemente.

� Carl trar� o m�dico � a consolou � E a Condessa enviou ao Jerome a Maryland, a


procurar um tal doutor McGrew. Diz que n�o confia nos norte-americanos brutos que
povoam estas terras, e que s� um ingl�s, como McGrew, ser� capaz de trazer de volta
a menina Anne.

� Mas Maryland fica t�o longe...

� Jerome voar� como o vento, j� ver�.

� Que Deus o guarde � rogou ela.

� Algu�m pediu ajuda ao senhor Bradley? � perguntou Samuel � Ele certamente saberia
o que fazer.

� A Condessa e esse tal... Milord... n�o querem faz�-lo � explicou Gl�ria,


desgostada � Eu n�o compreendo por que, se o senhor Bradley nos ajudou tanto... mas
a Condessa n�o parece sentir simpatia por ele.

Anne se queixou, inconsciente, e Gl�ria se apressou a seu lado.

� Trocarei-lhe esta compressa... Samuel, necessito que me traga mais �gua fresca,
esta menina est� ardendo de febre.

� Quer que chame Lil�s, para que te substitua durante a noite?

� N�o � disse ela � N�o deixarei a esta jovem em m�os de ningu�m mais at� que venha
o doutor.

Samuel se aproximou de sua mulher e lhe beijou a testa.


� N�o necessitamos outra pessoa convalescente, carinho. Se voc� n�o te cuidar, n�o
poder� cuidar dela � explicou o homem.

� Sim Samuel, prometo-te que quando chegar o doutor irei descansar e deixarei que
Lil�s ou Summer fiquem com ela. � Sorriu-lhe � Busca-me os trapinhos, sim?

Sam tomou a bacia cheia de �gua e panos empapados e a levou � cozinha. Ao passar
perto da sala de jantar, observou que a Condessa e Lorde Avegnale jantavam,
conversando animadamente. O anci�o se perguntou de que frio material eram feitos os
cora��es dos ingleses.

O doutor Smith atravessou a entrada de Eaglethorne, no s�bado, muito antes do sol


aparecer por tr�s das montanhas. Carl tinha insistido para que o m�dico fizesse a
menor quantidade de paradas poss�veis, e chegasse logo ao rancho para atender �
senhorita Anne.

Samuel os recebeu na varanda, e guiou ao m�dico at� a cozinha para que pudesse se
lavar e sacudir a terra do caminho. A mans�o estava escura e silenciosa, como o
�nimo de seus ocupantes.

Samuel acompanhou ao Smith at� a habita��o de Anne, aonde a senhorita n�o mostrava
nenhuma melhora.

� Gl�ria � chamou Samuel, dando uns golpezinhos � porta � O doutor chegou, podemos
entrar?

A habita��o estava escura e mais fria que o resto da casa. Gl�ria, com o rosto
gasto pelo cansa�o e as roupas enrugadas, aproximou-se do m�dico na penumbra.

� Bendito seja Deus, doutor Smith, nossa menina est� muito mal. Ajude-a, por favor
� rogou a mulher, com os olhos alagados em l�grimas.

O m�dico se aproximou da cama enquanto o mordomo se apressava a acender o abajur.

� Desde quando est� nestas condi��es? � perguntou o homem, enquanto depositava sua
maleta sobre o colch�o.

� Desde quarta-feira pela manh� � a voz de Gl�ria se quebrou � Se desabou junto �


escada, e ap�s esteve sem sentido. Sua temperatura n�o parece baixar, apesar de que
lhe aplicamos compressas e lavamos todo seu corpo com um pano �mido.

O m�dico tomou as pulsa��es da jovem doente, percebendo sua pele ardente e


transpirada.

� Ingeriu algum alimento que pudesse estar em mal estado?

� N�o senhor, n�o que saibamos.

� Expulsou escarros?

� N�o, senhor.

� Mordeu-a algum animal? Picou-a algum inseto?

� Acreditamos que n�o, senhor.

� Houve alguma mudan�a em seus h�bitos? Em sua alimenta��o? Esta mulher est�
bastante magra � observou � Se alimenta bem?
Samuel tomou a palavra.

� A senhorita Anne n�o tem feito mais que trabalhar todos estes meses. Comeu pouco,
e n�o se tomou suficiente tempo para descansar. Chegou de uma viagem de muitas
semanas por mar e terra, e embora lhe advertimos...

� Est� bem � o interrompeu o m�dico � Pelo que dizem, poderia tratar-se de um


quadro de esgotamento. Tentaremos o seguinte...

Rebuscou entre seus medicamentos e pegou uma garrafinha azul escuro fechada por uma
tampa de cera. Dentro balan�ava um l�quido oleoso.

� Administrar�-lhe cinco gotas deste medicamento com um pouco de �gua, tr�s vezes
ao dia.

� Sim senhor � Gloria pegou a garrafa com cuidado.

� E lhe dar�o dois banhos frios ao dia, pela manh� e de noite � lhes indicou � Logo
que esteja em condi��es de ingerir l�quidos, oferecer�o-lhe �gua fresca com a��car
para que comece a hidratar-se. O que esta mulher tem, depois de tr�s dias neste
estado, � um avan�ado quadro de desidrata��o.

� Sim senhor, muito bem senhor.

Gl�ria escutava com aten��o as indica��es do homem.

� Faremos tudo o que indique � prometeu.

� E amanh� voltarei a revis�-la H� algum lugar aonde possa me alojar enquanto


permane�a aqui? � perguntou o m�dico, que precisava comer e dormir com urg�ncia.

� Eu o levarei at� um dos quartos que destinamos a nossas visitas, e lhe farei
servir uma boa comida. Se me acompanhar...

O m�dico e Samuel desapareceram deixando a uma chorosa Gl�ria na habita��o. A


mulher se apressou a preparar uma dose do t�nico em um dos copos que a doente n�o
tinha chegado a tocar.

Enquanto a mulher tentava fazer que Anne molhasse seus l�bios no preparado, Summer
e Lil�s chegaram carregando baldes com �gua fresca para o banho. Entre as duas,
conseguiram encher a tina at� a metade, e logo ajudaram a Gloria a mergulhar ali a
sua senhora.

Ao perceber a �gua fresca ao redor de seu corpo nu, Anne come�ou a tiritar
violentamente. Gl�ria colocou sua m�o na nuca da jovem, e mergulhou sua cabe�a no
l�quido, sem fazer caso aos violentos espasmos que se produziam nos membros da
doente.

Gl�ria, entre l�grimas, sustentou-a nessa posi��o durante v�rios minutos, at� que
percebeu que ela se relaxava na �gua fresca, que a cobria quase completamente.
Lil�s e Summer colocaram duas toalhas grandes sobre a cama, e se dispuseram a
retirar a sua ama da banheira.

As tr�s mulheres tiveram algumas dificuldades para sustentar o corpo molhado da


jovem, que agora se sentia um pouco mais fresco ao tato. Anne suspirou quando se
sentiu novamente recostada sobre o colch�o, sobre as brancas toalhas de linho.

Gl�ria abriu a janela e deixou que o ar veraneio secasse o corpo da mulher, que
quase sorriu com deleite ao ver-se aliviada do calor da febre. O sol j� aparecia
depois das montanhas do leste.

Logo Lil�s colocou em Anne uma camisola leve e a deixaram descansar, coberta
somente por um len�ol.

� V� a seu quarto Gl�ria, leva duas noites sem dormir � disse Lil�s � Eu ficarei
aqui e me assegurarei de que a senhorita tome seu t�nico.

� Eu posso ficar de noite � se ofereceu Summer � para que voc� possa cuidar do
pequeno Harrison.

Assim as mulheres acordaram turnos para acompanhar � doente.

N�o houve uma s� pessoa em toda Eaglethorne que n�o se aproximasse, esse dia, a
oferecer sua ajuda com o cuidado da senhorita. A condessa Dujardin passou para v�-
la passado o meio-dia, acompanhada de Lorde Avegnale. Ambos concordaram em que a
jovem parecia algo melhor que no dia anterior, e logo se retiraram para tomar ch�
no jardim traseiro.

Quando Jake chegou, aquela manh�, para receber sua aula de s�bado, encontrou Myrtle
chorando no �ltimo degrau da escadaria principal.

� O que te acontece Myrtle? � preocupou-se � D�i-te algo? Golpeou-te?

A menina olhou a seu vizinho com olhos desconcertados.

� � que n�o sabe nada de nada, Jake Bala?

� Sei algumas coisas, mas n�o sei o que te passa... aconteceu algo?

� A senhorita Anne... a senhorita... � Myrtle n�o p�de seguir e rompeu em prantos


uma vez mais.

Agora Jake estava verdadeiramente preocupado.

� O que aconteceu � senhorita, Myrtle? Te acalme e me fale � rogou ele.

� Ela vai morrer.

� Como disse?

� Est� muito doente, faz tr�s dias que n�o podem-na despertar.

O desconsolo da menina era tal, que Jake se aproximou e lhe deu uns tapinhas no
dorso da m�o para tranq�iliz�-la.

� Vamos, vamos... � disse � A senhorita � muito forte, se tiver adoecido com


certeza melhorar�...

� Por que o senhor Bradley n�o veio? � reclamou ela � Ele com certeza teria podido
fazer algo, sempre sabe o que fazer.

� Harry? Pois... Myrtle, Harry n�o veio porque ele nunca se inteirou da enfermidade
da senhorita Anne � explicou o mo�o � Partiu na quarta-feira � Europa, para
entregar ele mesmo uma manada de puros sangues a um cliente escoc�s... a todos
pareceu estranho, pois ele rara vez viaja, mas assim foi. Na quarta-feira pela
manh� chegou � casa e anunciou que partiria aquela mesma noite. Parecia estar muito
aborrecido por algo, mas ningu�m lhe perguntou nada. Harry n�o retornar� at� a
primavera, mo�a...

� Toma � disse Myrtle, enquanto depositava algo na m�o de Lil�s.

� O que � isto?

� Envia-lhe isso Jake.

Lil�s abriu a m�o para descobrir um pequeno objeto dentro. Tratava-se de uma pedra
pintada com vivas cores, que representava uma joaninha. A mo�a sorriu e guardou o
singelo presente no bolso de seu avental.

Myrtle se aproximou da cama de Anne e apoiou sua bochecha sobre a m�o quente da
jovem.

� Como est� a senhorita Anne? � perguntou a menina, com os olhos cheios de


l�grimas.

� Est� igual a ontem e a antes de ontem � explicou, desiludida � O banho lhe fez
bem, mas ainda n�o despertou.

� OH, se o senhor Bradley estivesse aqui...

� Por que n�o veio? � estranhou Lil�s � O enviaram a procurar?

� Diz Jake Bala que se foi de viagem. Assim, de um dia para outro. A Europa �
explicou � Voltar� na primavera.

� Foi-se sem se despedir? � perguntou-se Lil�s � � muito estranho, Myrtle.

� Pois eu n�o sei. Me parece que deveria ter vindo dizer adeus, mas eu n�o entendo
aos homens.

Lil�s sorriu, compreendendo que a menina copiava tudo o que ela fazia e dizia.
Tinha-a adotado como sua irm� maior, disso n�o cabia d�vida.

Cap�tulo 18

� O que � que disse? � cuspiu o homem � Que o doutor Smith n�o est� no povoado? E
aonde foi esse miser�vel m�dico ruim?

A mulher retorceu seu avental entre as m�os. N�o gostava que o xerife estivesse
dentro de sua casa e a olhasse dessa maneira furiosa. Ela sabia que suas rea��es
poderiam ser imprevis�veis e era �bvio que �s dez da manh� j� estava completamente
�brio.

� Chamaram-no do campo, vieram-no buscar faz dois dias e partiu � explicou a mulher
� Parecia ser uma emerg�ncia.

� E meu irm�o o que �? N�o � acaso o �nico paciente importante que tem neste
povoado imundo?

� Xerife, sinto-o � se desculpou a mulher � Estou segura de que n�o demorar� para
voltar. Meu marido foi a uma paragem long�nqua, a atender a uma mulher muito
doente. T�o grave est�, que poderia morrer em qualquer momento.

� E se est� a morrer para que quereria um m�dico? � mofou-se ele � Por que n�o lhe
enviaram o coveiro?

� Eu n�o sei senhor, n�o sei nada. � A mulher estava a beira do pranto � Veio esse
negro, cavalgando desde Eaglethorne...

� Como disse? � vaiou o xerife � Veio de onde?

� De Eaglethorne, senhor.

Dale Cutter sentiu que lhe gelava o sangue.

� E se pode saber quem diabos � a moribunda?

� A neta do velho McLeod... Anne, acredito...

Cutter saiu da casa sem saudar, e caminhou sob o intenso sol de fim de ver�o. Rezou
para que o in�til do Smith terminasse de matar �quela cadela.

� Fez um bom trabalho, Gl�ria � o m�dico parecia satisfeito � A febre parece ter
cedido um pouco.

� Banhamo-la com �gua fria, e tratamos que tomasse o t�nico... mas n�o aceita muito
l�quido sabe?

� J� o aceitar�. Continue com o tratamento e certamente amanh� estar� melhor. Eu


devo ir esta noite, assim que lhe deixarei outra garrafa. � O m�dico rebuscou em
sua maleta gasta.

� Como diz? � Gl�ria estava escandalizada � Ela ainda n�o est� bem, como pode
abandonar a sua paciente?

� J� tenho feito tudo o que est� a meu alcance � explicou o homem � Se seu
organismo cooperar se curar�, se n�o, nada poderei fazer. Fa�am todo o poss�vel
para que descanse. Passarei esta noite a v�-la, antes de me retirar, com quem devo
falar para cobrar?

Essa noite, o doutor encontrou a sua paciente muito melhor. Anne ainda n�o falava,
mas tinha os olhos abertos a maior parte do tempo. A febre parecia ter baixado o
bastante.

� Tossiu?

� N�o.

� Expectorou escarros?

� N�o, doutor.

� Sangue?

� OH, n�o...

� Bem, muito bem. � O homem sustentava o pulso de Anne enquanto tomava o pulso �
Sua temperatura j� est� muito melhor, que bom.

� Por que n�o pode falar, doutor? � perguntou Lil�s � O tentou, mas a voz n�o lhe
sai.
� Perdeu muito l�quido pela febre e n�o ingeriu suficiente � explicou � Suas cordas
vocais n�o est�o funcionando por isso. Lhe ofere�am toda a �gua que deseje beber.
E, quando aceitar um pouco de alimento, lhe administrem uma colherada de mel
mesclado com a gema de um ovo. Isso ajudar� a que sua garganta se recupere �
explicou Smith � Duas vezes por dia ser� suficiente. Logo poder� falar como antes.

O m�dico se retirou deixando a Gl�ria e Lil�s abra�adas e rezando para agradecer a


Deus pela melhoria de sua amada senhora.

O xerife Cutter estava agradavelmente surpreso ao ser testemunha da recupera��o,


quase milagrosa, da sa�de de seu irm�o. Ao Hickory, saber que Anne McLeod, a cadela
maldita que o tinha jogado de Eaglethorne, estava morrendo, tinha-lhe sentado
maravilhosamente.

O xerife via, aliviado, como seu irm�o abandonava o estado cr�tico para come�ar a
comer um pouco e mover-se ao redor da habita��o. Entretanto, Hick ainda tinha
febre, e nem sequer suportava uma breve caminhada.

� Logo terei for�as suficientes para ir reclamar o que � meu, Dale, compreende o
que significa isto? Compreende-o? � Hickory estava entusiasmado.

� Hick, irm�o, n�o te far� bem te alterar...

� Mas enquanto isso deve ir voc�, Dale, n�o temos outra alternativa. Se encontrarem
esses documentos voc� e eu estaremos em graves problemas � se agitou Hickory �
Passou muito tempo, diabos!

O doente ofegava pelo esfor�o.

� Eu n�o saberia como encontr�-los Hick, voc� tem raz�o quando diz que s� sou um
bruto... � se lamentou o xerife.

� Eu te ensinarei. Direi-te o que deve procurar. N�o se preocupe � lhe disse � Eu


sei que voc� poder� obt�-lo, sempre obt�m o que te prop�e. M�e sabe que � assim,
verdade mam�e?

Hickory se desabou na cama e respirou com dificuldade. Outra vez delirava.

� Harry? � sussurrou Anne.

Lil�s abandonou seu bordado sobre a cadeira e se aproximou correndo a seu lado. O
sol j� estava caindo no horizonte, e os pap�is de parede da habita��o se tingiam de
diferentes tons de laranja.

� Senhorita Anne, sou eu Lil�s � a mo�a tomou a m�o a sua senhora � Aqui estou.

� Ag...

Lil�s aproximou um copo com �gua a�ucarada � boca de sua senhora, e logo lhe
administrou o t�nico que tinha deixado o doutor. Anne s� bebeu umas poucas gotinhas
do l�quido amargo.

� � sua medicina senhorita, deve tom�-la at� que se encontre melhor � rogou a mo�a
� Como se sente?

Anne s� suspirou e recostou a cabe�a sobre o travesseiro. Fechou os olhos sentindo


o al�vio do ar fresco da tarde acariciando sua pele. Lil�s tirou alguns cabelos que
se pegaram � testa da doente.

� Descanse senhorita, todos estamos cuidando e rezando por voc�. Logo se sentir�
melhor, prometo.

Lil�s lhe acomodou os len��is e a deixou dormir.

No dia seguinte, Anne despertou sentindo sua cabe�a menos inchada. Ainda lhe do�a
todo o corpo, e se sentia d�bil, mas j� n�o tinha a necessidade de dormir todo o
tempo. Tentou chamar a Summer, que dormitava em uma poltrona pr�xima � janela, mas
a voz lhe surgiu como um grasnido. N�o podia falar.

A porta se abriu e a jovem escutou a voz de Gl�ria.

� Summer! � repreendeu-a a anci� em um murm�rio � Te ficaste dormida! Mo�a


pregui�osa e se a senhorita necessitava algo?

A mulher se aproximou de Anne e em seu rosto se refletiu a alegria de v�-la


acordada.

� Hoje parece muito melhor, senhorita Anne. J� tem seus olhos de sempre. Olhe
Summer � chamou � j� tem seus olhos de sempre.

� Verdade que sim? � assombrou-se a mo�a e saudou, pronunciando muito


exageradamente as palavras � Boommmmmm diiiaaaaaaa, Senhoriiitaaa...

� Por que lhe fala assim? � resmungou Gl�ria � S� teve febre e ainda n�o pode
falar, mas n�o se tornou boba.

Summer se ruborizou de vergonha. Anne tentou sorrir, mas sua boca s� refletiu uma
careta.

� D�i-lhe algo? � preocupou-se a ama de chaves � N�o? Deseja �gua?

Anne assentiu com a cabe�a, e notou que ainda lhe pulsavam as t�mporas se se movia
muito.

� Bebe querida, isso... est� muito bem. � Gl�ria se sentia muito satisfeita essa
manh� � Summer, v� preparar a mistura para a garganta. Primeiro um poquinho s� de
mel, sim? Para que n�o v� lhe dar ansias. Depois a mistura.

A mo�a se apressou para a cozinha, encantada de poder sair do recinto de mando da


ama de chaves.

� J� se v� que bem vai se p�r, senhorita querida. Enquanto retorna Summer a


ajudarei a se lavar e a pentear um pouquinho. OH, OH, n�o, n�o tente falar, lhe
irritar�o mais as cordas vocais, como disse o doutor. N�o falar� at� que estejam
hidratadas com �gua e a mistura de ovo.

Gl�ria ajudou a Anne a recostar-se algo mais erguida sobre os travesseiros,


acomodou-lhe o cabelo e lhe passou um pano fresco pelo rosto, os bra�os e o
pesco�o. A jovem se sentiu agradecida com essa am�vel mulher que a tratava como a
uma filha. Tinha muitas dificuldades para mover-se, por si s�, de t�o fraca que
estava.

� J� est� bem, j� est� bonita como sempre � disse a mulher com afeto � E pouco a
pouco iremos cobrindo esses ossinhos com carne, n�? Que temos que recuperar os
quilos que perdeu, brincando de correr com sua �gua no campo. OH, n�o, n�o, n�o
ponha esso rosto. Temos uma d�zia de mo�os fortes fazendo o trabalho do rancho, n�o
deve inquietar-se. Suas vacas est�o s�s e salvas, possivelmente mais que voc�...
mas Samuel disse que n�o devo arreganh�-la, assim n�o direi nada mais a respeito.
Suas vacas est�o s�s e gordas. Ponto. N�o direi nada mais. Gl�ria: te cale.

A mulher fez um gesto que indicava que sua boca estava selada. Mas enquanto
acomodava as colchas e abria as janelas, conversava com a Anne, como se ela pudesse
lhe responder.

� Quando Tim se inteirou de que o doutor tinha indicado mel para sua garganta,
come�ou a sair, todos os dias, a derrubar favos no campo. Trouxe tanto mel, que
acredito que todos os habitantes de Eaglethorne resultaremos cantores, como esses
da hist�ria que contava voc� em uma das aulas de s�bado. E os mo�os do pomar lhe
trazem fruta fresca todos os dias, Billy traz leite das vacas e as costureiras n�o
fazem mais que costurar e bordar roupas para que voc� estr�ie o dia que se levante
dessa cama. Que ser� logo, verdade? Claro que sim. E esse velho louco do Samuel
sobe e desce todo o dia, perguntando por sua senhorita Anne. Al�m disso, Carl e os
mo�os est�o planejando arrumar o telhado desta mans�o velha. Porque depois de tudo,
voc� fez construir casas para todos n�s, mas sua pr�pria casa se est� caindo a
peda�os ai Senhor!... que mo�a...

Anne se sentiu comovida pela bondade de todos os empregados de Eaglethorne, que


pareciam estar velando para que ela se recuperasse de sua enfermidade. Perguntou-se
se Harry teria ido perguntar por ela, e se teria preocupado muito ao sab�-la t�o
indisposta.

Que horr�vel sonho havia lhe trazido a febre. Tinha sonhado que Arthur tinha
viajado da Inglaterra para v�-la. Mas j� n�o era o mesmo homem... ou ela n�o o via
do mesmo modo. Anne pensou em que coisas estranhas produzia a febre.

� Aqui trago o mel e a mistura, e Samuel vem me pisando os calcanhares, trazendo


�gua fresca � disse Summer, enquanto entrava na habita��o com uma bandeja entre as
m�os.

� OH, senhorita Anne, que maravilhoso � v�-la melhor � exclamou o homem da porta.

Samuel se tinha esquecido de bater a porta antes de entrar, pela emo��o das boas
not�cias. Aproximou-se da cama da doente carregando uma jarra com �gua fresca, que
Billy procurava todas as manh�s em um manancial, especialmente para sua ama.

A azeda voz da condessa Dujardin, da porta, fez que os criados esquecessem por um
momento seu alvoro�o.

� Por que h� tanta gente aqui? � reclamou a anci� � Esta jovem precisa descansar,
retirem-se por favor. Summer, traz essa banqueta para que Lorde Avegnale e eu
tomemos assento.

Quando Anne escutou esse nome, caiu na conta de que tudo n�o tinha sido um sonho.
Era certo que Arthur estava ali, em Eaglethorne, e que ainda pretendia casar-se com
ela. A cabe�a voltou a lhe doer furiosamente e precisou fechar os olhos um momento.

� Mas que barbaridade, a janela completamente aberta... � resmungou Sonya � N�o


v�em que � senhorita incomoda a luz? Summer fecha essa janela j�, menina! E logo
vai-te a trabalhar, meu quarto precisa ser arrumado ou � que j� se esqueceram de
minhas necessidades?

Summer saiu rapidamente e fechou a porta do dormit�rio atr�s dela. A mo�a n�o p�de
evitar escutar as seguintes palavras da Condessa.
� � que s�o pessoas r�sticas, Milord � se queixou a anci� � Aqui na Am�rica do
Norte � imposs�vel conseguir servi�o decente.

Anne se perguntou, em sil�ncio, o que lhe estaria acontecendo � condessa Dujardin.


Parecia que a presen�a de Arthur tirava o pior de sua personalidade e ressaltava
seu car�ter de tend�ncia preconceituosa. A jovem sabia que a anci� n�o se sentia
totalmente feliz vivendo na Am�rica, mas nunca tinha ouvido de seus l�bios tantas
queixas juntas.

Os visitantes se sentaram em uma banqueta, perto da cama aonde descansava Anne.

� Entretanto voc� est� fazendo uma grande obra educando a essa garotinha � a
elogiou Arthur � Qual � seu nome? Mirtha?

� Myrtle. Em realidade n�o � uma menina desagrad�vel e aprende r�pido. Foi minha
�nica distra��o desde que cheguei a este p�ramo.

Lorde Avegnale aplaudiu o dorso da m�o da anci� com simpatia e olhou para onde
estava Anne, recostada. A jovem cravava o olhar no docel da cama e pensava, que n�o
se davam conta de que ela podia ouvi-los?

� Estando eu aqui tudo mudar�, Condessa � disse ele � Em primeiro lugar esperaremos
a que minha adorada Annie melhore, e logo veremos o modo de trazer um p�roco
civilizado, um franc�s, possivelmente, que possa nos unir em matrim�nio. � vital
evitar qualquer falat�rio, � obvio.

� � obvio, claro est�. Menos mal que veio a nos resgatar, Milord. Se voc� tivesse
presenciado algumas cenas que se produziram aqui, compreenderia meu infort�nio � a
Condessa voltou a baixar a voz � Anne est� t�o mudada... se seu pai a visse
agora... OH, Senhor! Quanto se lamentaria! Ele n�o criou a uma filha para que
andasse cavalgando com os cabelos ao ar. Que contagiosa � a barb�rie, verdade?

� De verdade que sim � assentiu ele � Mas estando eu aqui, Anne ser� qu�o a mesma
era quando viv�amos na Inglaterra. J� o ver�. Permanecer� em casa, como uma boa
esposa. Teremos filhos formosos, e nossa primeira filha se chamar� Sonya, igual a
voc�. Agradaria-lhe isso?

� OH, Milord, que am�vel � voc� com uma pobre velha � se emocionou � Me tem feito
muito feliz.

� Ent�o lhe proponho que baixemos e tomemos uma ta�a � sa�de da pequena Sonya
Avegnale � a convidou Arthur.

O jovem estendeu seu antebra�o e a Condessa se aferrou a ele como a uma madeira no
meio do mar. Fazia meses que n�o se sentia em seu ambiente e, agora, seria a
madrinha da filha de um Lorde. O mundo da Condessa luzia muito diferente essa
manh�.

Anne sentiu que a febre lhe subia de pura f�ria. Tinham-na ignorado, n�o tinham se
interessado por sua sa�de, mas, pior ainda, tinham-na tratado como a uma incapaz e
se permitiram fazer planos que a envolviam e at� tinham decidido como se chamaria
sua futura filha!

A jovem fez um esfor�o sobre-humano para alcan�ar a corda com a que se chamava o
servi�o. Com uma m�o tremente, aferrou-se � tran�a de fios de seda e a puxou duas
vezes, sentindo como a dor se apropriava de suas t�mporas. Sonya e Arthur n�o
pareciam haver-se incomodado em fazer saber � Gl�ria que ela havia ficado sozinha
no quarto.
Anne pensou que s� morta se casaria com Lorde Avegnale. Recostou-se, sentindo-se
desiludida de si mesma. Esse homem era seu Arthur? Aquele ao qual tanto tinha
amado? Teria mudado ele? Teria mudado ela?

Quando Gloria entrou na habita��o, o sono envolveu a Anne novamente.

Cap�tulo 19

Jerome se deixou cair do cavalo, deitou-se no ch�o e respirou agitadamente por um


momento. Fazia dias que cavalgava, quase sem parar, para poder procurar o m�dico
que residia em Maryland. A senhorita Anne o necessitava com urg�ncia, e ele n�o se
deteria at� lev�-lo junto a ela. O homem rezou para que n�o fosse muito tarde.

Jerome tomou um papel enrugado do bolso de seu colete, estendeu-o e releu, pela
d�cima vez, o que a condessa Dujardin tinha escrito nele: �Doutor Albert McGrew, 34
White St. Annapolis, Maryland�

A mulher tamb�m lhe tinha dado uma carta selada e um punhado de d�lares.

Jerome j� tinha aprendido a ler v�rias palavras e sabia de cor o conte�do desse
papel. Tinha muito medo de perd�-lo, e n�o voltar a ver a senhorita Anne com vida
nunca mais. Devia encontrar ao m�dico, custasse o que custasse. O homem sabia que a
recupera��o da dama dependia dele.

Levantou-se, sentindo a dor em cada um de seus m�sculos, e montou o cavalo suado


que o levava caminho � costa. Se n�o deteria, em dois dias mais chegaria a
Annapolis.

Anne despertou quando j� era avan�ada a tarde. A janela tinha sido aberta para
deixar entrar o frescor do entardecer, e alguns raios de sol iluminavam, por tr�s,
os cachos da jovenzinha que bordava a seu lado. Lil�s sorriu quando viu os olhos de
sua senhora posados nela.

Anne pensou que a mo�a estava muito mudada desde que a tinha visto pela primeira
vez. J� n�o parecia um cervo assustado, a n�o ser uma jovem serena e decidida, que
se esfor�ava por ter um lugar pr�prio na organiza��o da casa. Melody a tinha posto
a cargo das tarefas mais importantes na sala de costura, e lhe tinha demonstrado
que era capaz de levar adiante, com muito �xito, sua se��o da oficina.

Lil�s tinha ganho um pouco de peso, e Anne pensou que parecia muito atrativa com
seu vestido celeste e o branqu�simo avental que sempre tinha posto.

� �gua... por favor � se esfor�ou Anne, mas a voz n�o queria lhe sair.

� Trarei-a agora mesmo, senhorita Anne.

A mo�a se levantou de sua cadeira, e serviu um pouco de �gua para a doente. Anne
estava sedenta e bebeu todo o conte�do do recipiente.

A jovem decidiu fazer um novo esfor�o:

� Harrison?

� O est� cuidando Melody, est� t�o feliz com o menino em seu lar que acredito que
nunca me devolver� � disse Lil�s.
Anne em realidade n�o perguntava pelo beb�, j� que estava segura de que estaria
muito bem cuidado. Perguntava pelo homem que desejava ver mais que a ningu�m no
mundo. Mas n�o se atreveu a insistir, para n�o suscitar nenhuma suspeita a
respeito. Depois de tudo, ningu�m sabia, nem devia saber, o que acontecia entre o
senhor Bradley e ela.

� J� que tem sede, tomar� seu t�nico � indicou Lil�s � OH sim, n�o enrugue o nariz
ou ficar� assim para sempre. O m�dico o indicou, e olhe que bem lhe sentou. Abra a
boca senhorita.

Anne tomou o l�quido amargo e se estremeceu pelo desgosto que lhe produzia. Com um
dedo assinalou o mel que havia junto � cama.

� Isso mesmo lhe darei, o m�dico prescreveu o mel para que recupere a voz. Tomar�
uma boa colherada agora... abra...

A jovem abriu a boca e se permitiu degustar a maravilha que produziam suas abelhas.

� Boa menina, senhorita � a felicitou Lil�s � assim ficar� bem muito em breve.

Fracamente, Anne fez um movimento com a m�o sobre o len�ol branco e olhou a Lil�s.
A mo�a a olhou sem compreender, assim que a jovem repetiu o gesto.

� Que deseja? Escrever! OH, claro, como n�o me tinha ocorrido! � exclamou,
encantada � Me espere aqui.

A mo�a saiu correndo para a biblioteca e tirou do escrit�rio de mogno alguns pap�is
e um l�pis negro. Os levou a sua senhora, que anotou, com grandes letras trementes,
uma s� palavra.

Lil�s p�s em pr�tica suas li��es dos s�bados.

� Sssss... � um �S�, verdade que sim? Bem. Uuuuuu... n�o? N�o � uma u? OH! So...
ppp... Sop... Sopa! � a jovem estava exultante � Tem fome! Quer sopa! OH, que bom,
esse � muito bom sinal! Chamarei gl�ria imediatamente!

A mo�a atirou repetidas vezes da corda, sem pensar em que conseq��ncias teria sua
entusiasta chamada na cozinha. Uns segundos depois, Gl�ria, Samuel e meia d�zia de
empregados, l�vidos do susto, apareciam pela porta da habita��o.

� Deus, OH Deus! � exclamava Gl�ria � Acontece algo?

� N�o acontece nada � a acalmou Lil�s.

� Assustamo-nos terrivelmente � disse Samuel � � uma emerg�ncia?

� N�o se assustem... � s� que a senhorita tem fome! � a jovem sustentava o papel


para que os outros o vissem � Sopa! V�em? E eu fui capaz de l�-lo!

� OH, que bom � choramingou Gl�ria � Deus escutou meus rogos.

A mulher se aproximou da cama de Anne, tomou uma de suas m�os e a beijou com
sincero afeto. Samuel se secou uma lagrima com o punho da camisa.

� Farei-lhe a sopa mais deliciosa que j� tenha provado, menina querida, j� ver� �
lhe assegurou � A mesma sopa que me fazia minha m�e quando eu estava doente, essa
sopa lhe cozinharei agora mesmo, com galinha, e milho do que...

� Bom, mas v� prepara-la! � apressou-a Lil�s � Antes de que volte a dormir!


Gl�ria saiu � cozinha como um vendaval, e Anne se esfor�ou por dedicar um leve
sorriso aos seis pares de olhos que a observavam da porta. Embora a febre n�o havia
se retirado, e ainda estava muito d�bil, a jovem se encontrava visivelmente melhor
que os dias anteriores.

Essa noite, os habitantes de Eaglethorne dormiram mais tranq�ilos.

� manh� seguinte, Anne se sentia algo mais composta. Tinha jantado algumas
colheradas de sopa e Gl�ria lhe tinha pedido que provasse algo mais do mel. A
�mistura� com ovo n�o lhe agradava, mas entendia que a medica��o estava destinada a
ajudar a sua garganta. Ainda a sentia ressecada e inflamada, mas tentou chamar a
Summer, quem dobrava alguns objetos perto da janela. O sol logo come�ava a
aparecer, assim Anne pensou que era muito cedo ainda. Aclarou a voz e Summer olhou
para onde estava ela.

� Summer?

A mo�a esteve rapidamente junto a sua senhora.

� Bom dia senhorita Anne deseja um pouco de �gua?

� Sim, por favor...

Tossiu um pouco pelo esfor�o que devia fazer para falar. Logo bebeu do copo que
Summer sustentava para ela.

� Ch�, por favor � pediu.

A mo�a lhe dedicou um grande sorriso. Gl�ria se alegraria ao saber que a senhorita
desejava alimentar-se.

� Sim senhorita, imediatamente!

Enquanto Summer atirava da campainha, para solicitar a presen�a de Samuel, Anne


tentou sentar-se um pouco mais erguida na cama. Entretanto, os m�sculos mal lhe
respondiam e cada movimento lhe provocava dor de cabe�a.

Summer se aproximou e ajudou � doente a incorporar-se um pouco contra os


travesseiros. Estirou os len��is, e logo tomou a escova de cabo de marfim que
descansava sobre o penteadeira.

� Deseja que arrume seu cabelo, senhorita? � perguntou a mo�a.

Anne assentiu e Summer come�ou a acomodar as largas mechas para evitar que se
enredassem. Gl�ria entrou na habita��o e n�o ocultou sua felicidade ao ver a Anne
acordada e sentada na cama.

� OH Deus, meu! � exclamou � Que bem se v� hoje, senhorita!

� A senhorita Anne quer tomar ch�, Gl�ria � informou Summer � Quer que eu o
prepare?

� N�o, querida, v� descansar. Quando passar pela cozinha pe�a ao Sam que mande uma
bandeja com ch� e algo de aveia com leite e mel. Acredito que podemos tentar que a
senhorita coma algo s�lido, lhe parece? OH, Anne, n�o ponha esso rosto. Uma ou duas
colheradas e far� feliz a esta velha, sim?
Anne assentiu. Gl�ria era verdadeiramente uma b�n��o na casa.

Samuel trouxe o ch�, uns minutos mais tarde, e os dois anci�es ficaram conversando
enquanto abriam as janelas e arrumavam a habita��o.

Anne fez um grande esfor�o para tragar umas colheradas de alimento. Desejava ficar
bem logo, para retomar suas atividades do campo e sua vida normal. Tamb�m desejava
muito voltar a ver o senhor Bradley. Come�ou a pensar que ele tinha estado na casa
todo o tempo, mas, por quest�es de decoro, n�o lhe tinham permitido ingressar na
habita��o de uma mo�a solteira. A Anne teria ajudado contar com sua companhia, mas
n�o se atreveu a dizer nenhuma palavra a respeito.

� Gl�ria? � chamou, fracamente.

� Sim, minha menina.

� Desejo ver a Sonya e ao Arthur.

� Mas n�o se levantaram ainda...

Anne precisava falar com ambos, e n�o sabia se pela tarde teria a for�a necess�ria,
assim insistiu.

� Preciso ver a Sonya e ao Arthur.

� Agora?

Anne assentiu.

� Muito bem, Samuel ir� despertar ao senhor... e eu irei ao quarto da Condessa �


disse a mulher � Pode ficar s� um momento? Chamarei Lil�s, que certamente j� est�
no piso de baixo.

Gl�ria puxou a campainha e se retirou da habita��o junto ao Samuel. Em pouco tempo,


Lil�s apareceu levando um ramalhete de violetas, que colocou em uma mesinha � vista
de Anne.

� Algu�m me deu de presente � explicou Lil�s, ruborizando-se � mas eu desejo que


voc� as tenha perto para que a alegre.

Anne sorriu, intuindo quem teria sido aquele que a obsequiou.

Uma hora mais tarde, a Condessa e Lorde Avegnale apareceram pela porta. Arthur se
aproximou da cama e olhou a Anne aos olhos.

� Est� formosa, querida � lhe sussurrou � Me alegra ver-te melhor.

Anne havia feito aproximar duas poltronas � cama, e indicou aos visitantes que
tomassem assento. Lil�s se retirou, fechando a porta detr�s de si. Ficaram os tr�s
sozinhos.

� Anne � disse a Condessa � Lorde Avegnale esteve pensando o que fazer com este
im�vel quando formos os tr�s � Inglaterra. � bom ter um homem t�o inteligente na
casa, verdade? N�o foi boa ideia fazer esta viagem, absolutamente, n�o...

� Sonya

� O que querida?
� Eu falarei. Voc�s escutar�o. � Anne fazia um esfor�o para dizer as palavras
claramente � Minha voz � d�bil.

� Claro, filha, claro � concedeu a mulher � Adiante.

� Lorde Avegnale j� n�o � meu prometido. Rompi com ele na Inglaterra... e nada
mudou. Ele n�o deveria estar aqui.

Sonya se escandalizou, visivelmente, e n�o p�de manter o sil�ncio.

� Mas em que cabe�a cabe, mo�a! � espetou-lhe � Um homem honor�vel, de impec�vel


linhagem! Um homem rico e nobre, que poderia cuidar de ti e seus filhos! Sei que
sua m�e morreu jovem, e possivelmente n�o teve tempo para te explicar o que te
conv�m, mas eu vou te dar o melhor conselho: quando um homem como Arthur Avegnale
te pede que te case com ele, te casa!

Anne pensou que n�o tinha voz suficiente para delicadezas, assim foi direto ao
ponto que queria evitar.

� Deitou-se com uma camponesa quando est�vamos comprometidos � disse Anne com calma
� Ele n�o � um homem... honor�vel, e n�o � meu... prometido.

Anne tossiu e respirou profundamente, ignorando o rosto de espanto da Condessa.

� Lorde Avegnale � adicionou a jovem � tem tempo at� manh� para sair de minha...
minha... propriedade. Se n�o o fizer... Samuel procurar�... o xerife, para que o
tire daqui.

A Condessa se p�s cor granada e n�o replicou. Arthur s� assentiu com a cabe�a, n�o
havia nada que dizer.

� Sonya � adicionou � voc� pode permanecer aqui... se quiser... mas...

Anne tossiu uma vez mais, para preocupa��o de Gl�ria, que escutava desde detr�s da
porta.

� Mas se n�o � feliz aqui... pode ir-se com ele � lhe disse � � livre... de seu
compromisso. Meu pai... entender�.

Anne teve um novo acesso de tosse e ficou j� sem poder falar. Sua voz deixou de lhe
responder.

Gl�ria n�o p�de resistir mais e entrou no quarto, para situar-se junto � cabeceira
de sua querida senhorita. Olhou ferozmente aos convidados, para lhes deixar saber
de seu desgosto por ter esgotado as for�as da doente.

Arthur ofereceu o bra�o a Sonya, e acompanhou � anci� at� a porta. Logo se voltou
para a qu�o jovem o olhava, com olhos fr�geis, da cama.

� Todos cometemos enganos, mas nunca duvide de que te amei, Anne McLeod � lhe disse
� Se alguma vez te arrepender desta decis�o, estarei te esperando em nossa casa.

Quando a porta se fechou, Anne rompeu em pranto. A inesperada apari��o de Arthur,


em sua vida, tinha resultado um choque muito forte. Gl�ria a tomou em seus bra�os e
cantarolou uma can��o de ninar para ela.

Pouco a pouco, o sono ganhou a batalha �s l�grimas, e Anne ficou dormida sobre o
peito generoso da anci�.
Cap�tulo 20

Quando o doutor Smith abriu a porta de sua casa, coberto de p� do caminho, reparou
que tinha visita. A express�o de sua mulher se relaxou quando o viu aparecer com o
chap�u em uma m�o e sua maleta na outra. Sem preocupar-se com a presen�a do
visitante, Margaret se jogou nos bra�os de seu marido.

O xerife olhava o quadro de uma poltrona, enquanto bebia seu segundo copo de
u�sque.

� Querida est� bem? � perguntou o m�dico, sem deixar de olhar ao homem que tinha
aterrorizado a sua mulher � Acontece algo?

� Gra�as a Deus � disse a mulher chorosa, enquanto se aferrava �s lapelas de seu


marido � Gra�as a Deus que voltou.

� Vai-te � cozinha � pediu o homem � Eu atenderei ao xerife Cutter.

Cutter estendeu suas pernas e sacudiu o barro de seus sapatos sobre o tapete pu�do.

� Assim ampliando o neg�cio n�, Smith?

� Tive que ir ver uma paciente, xerife � explicou � N�o esperar� que abandone a uma
pessoa a sua morte.

� Ela morreu?

� Esteve realmente grave e, em um princ�pio, pensei que n�o se recuperaria... mas


quando me fui estava um pouco melhor � explicou, enquanto se tirava a jaqueta � Por
que lhe preocupa minha paciente, se posso perguntar?

� N�o pode perguntar nada � disse o xerife, aborrecido � Esta tarde espero que v�
ver meu irm�o. N�o me fa�a vir a busc�-lo doutor, me entende? Digo-o a s�rio. N�o
querer� que sua mulherzinha se meta em problemas, verdade? Tem uma linda esposa,
Smith... muito saud�vel. Invejo-o. Que tenha um bom dia.

O m�dico sustentou o olhar do xerife sem amedrontar-se. Quando o homem fechou a


porta, deixou-se cair sobre uma cadeira e se tomou a cabe�a entre as m�os.

Anne tinha dormido um dia completo, depois de sua conversa com o Arthur e Sonya.
Essa manh� despertou sentindo-se ainda cansada, mas um pouco mais otimista. Tinha
tido a valentia de desfazer-se de Arthur, e isso requeria de uma grande for�a de
esp�rito.

A Condessa n�o se equivocou ao dizer que um homem com as qualidades de Lorde Arthur
Avegnale III n�o se encontrava todos os dias. Anne, entretanto, pode deix�-lo ir, e
se sentia satisfeita consigo mesma.

Da cama, Anne, olhou a Lil�s, quem bordava sentada em uma poltrona perto da janela.
A jovem havia se afei�oado muito a essa mo�a, que n�o a deixava nem ao sol nem a
sombra, e que a atendia em sua enfermidade com o carinho de uma irm� menor.

� Lil�s?

� OH! Bom dia, senhorita! Estou bordando um len�o para voc� � lhe mostrou �
Descansou? Deseja �gua?
� Sim, por favor.

� Beba... lhe farei trazer o ch�. Gl�ria tinha se preocupado um pouco, alegrar�-se
de saber que j� despertou.

Um ru�do de cascos e rodas sobre o cascalho fez olhar a ambas para a janela. Lil�s
estava de p� e podia observar o que acontecia fora. Sorriu a sua senhora.

� Ele se foi.

� E Sonya?

� Ela escolheu ficar � informou � Disse que seu corpo n�o toleraria outra viagem
at� a Europa.

Anne assentiu. N�o lhe incomodava que a Condessa ficasse em Eaglethorne, mas
falaria com ela sobre seu estranho comportamento quando se encontrava em companhia
de Arthur. A anci� parecia haver-se convertido em algu�m que ela n�o conhecia e
cujas atitudes lhe desgostavam profundamente.

� E Harr...? � Anne se corrigiu, para que n�o houvesse uma nova confus�o � E o
senhor Bradley? Veio para ver-me?

Lil�s se manteve silenciosa por uns momentos. N�o soube, imediatamente, o que
responder, mas estava segura de que n�o deveria mentir � sua senhora. Nesse momenta
Myrtle entrou na habita��o.

� Senhorita Anne! � exclamou, alvoro�ada � OH, senhorita Anne, n�o me deixavam vir
v�-la! Nem sequer minha �amiga�, aqui presente, permitiu-me escapulir para estar
com voc�, chorei e rezei tanto por voc�! J� se encontra bem?

� Sim, querida.

� O que aconteceu a sua voz?

� Est� algo fraco, isso � todo... � a tranq�ilizou � Lil�s, querida, nos traria
ch�, por favor?

� Sim senhorita, em um momento.

Quando Lil�s se retirou, Myrtle contou a Anne tudo o que tinha feito essa semana,
sem omitir o muito que tinha chorado por ela. A presen�a de Lorde Avegnale fazia
suspender suas classes com a Sonya, mas Myrtle tinha praticado seu franc�s com as
galinhas.

� E as galinhas compreendiam? � perguntou Anne, divertida.

� Oui, mademoiselle! � respondeu Myrtle.

Anne lhe sorriu � menina.

� Myrtle, posso te pedir um favor? Lil�s est� muito ocupada.

� Claro senhorita.

� Lhe diga ao Carl que v� ao Two Horns e que fa�a vir ao senhor Bradley. Preciso
v�-lo com urg�ncia.

� Mas... senhorita, o senhor Bradley n�o vir�.


� Por que n�o? � estranhou Anne.

� Porque o senhor Bradley se foi � lhe explicou a menina � Um dia depois da festa
partiu para a Europa e, diz Jake Bala, que retornar� na primavera. Eu o lamentei,
voc� sabe o quanto me agrada o senhor Bradley, mas aparentemente tinha coisas que
fazer. Jake Bala diz que ele cria e vende puros sangues e que s�o cavalos
especiais. Para mim s�o cavalos como quaisquer outros, mas Jake Bala diz que n�o,
que s�o muito custosos e que os compram os reis...

Myrtle deteve sua conversa ao observar que Anne j� n�o a olhava.

� Encontra-se bem, senhorita?

Anne tratava de assimilar a informa��o que lhe tinha proporcionado a menina.


Harrison tinha passado, junto a ela, a noite da festa, sabendo que ao outro dia
partiria de viagem por v�rios meses. Por que a teria seduzido para logo abandon�-
la? Nem sequer se tinha despedido. Poderia tratar-se de sua vingan�a? Podia um
homem ser t�o cruel?

Anne pensou que nunca se havia sentido t�o infeliz em toda sua vida. O sofrimento
produzido pela trai��o de Arthur n�o era nada, comparado ao que lhe provocava o
afastamento de Harrison, o homem ao qual tanto desejava ter junto a ela nesses
momentos.

As l�grimas come�aram a apinhar-se nos olhos da jovem, sem que pudesse evit�-lo.
Quando Lil�s entrou com uma bandeja com ch� e doces de figo para sua senhora,
alarmou-a v�-la t�o descomposta. A seu lado, Myrtle se retorcia as m�os
nervosamente.

� Myrtle! o que aconteceu? � perguntou Lil�s.

� N�o aconteceu nada � atalhou a menina � eu s� disse � senhorita Anne que o senhor
Bradley se foi de viagem, e ela...

� Est� bem Lil�s, n�o me passa nada. Choro porque Arthur se acaba de ir, e foi uma
pessoa muito importante em minha vida � mentiu Anne � Myrtle n�o tem nada que ver.
E, se o senhor Bradley est� de viagem, n�o � algo que me importa absolutamente. Me
deixem sozinha um momento, por favor...

� E o ch�?

� Tomarei mais tarde, obrigado queridas... v�o-se por favor � rogou � Preciso estar
a s�s.

Anne se esfor�ou por lhes sorrir �s duas angustiadas meninas, sentindo que seu
peito lhe rachava e seu cora��o ca�a ao ch�o, quebrado em mil peda�os.

A voz �spera do hospedeiro tomou ao Jerome de surpresa. O homem estava esgotado e


muito sujo, e pouco ficava de sua lucidez ap�s cavalgar, sem Descanso, durante
quase uma semana.

� Hei-te dito que v�! � ladrou-lhe � � que �, surdo? N�o atendemos aos teus aqui.

Jerome se tirou o chap�u e tirou o papel amassado que levava no bolso.

� Em um momento irei senhor � o tranq�ilizou � S� preciso encontrar...


O hospedeiro tomou a arma que escondia atr�s do bar e apontou diretamente entre os
olhos suplicantes do homem. Alguns dos presentes riram ao ver a cena.

� Senhor, n�o v� machucar-me, rogo-o... n�o devo provocar problemas, s� necessito


sua ajuda.

� N�o queremos gente como voc� neste bar � vaiou o hospedeiro � Por que n�o vai? �
que est� procurando que lhe mate? Pelo que a mim diz respeito bem poderia ser um
negro ladr�o ou um fugitivo. Sai daqui agora mesmo!

Todos os rostos se voltaram para a mesa do fundo, quando se ouviu o som de uma arma
engatilhar-se. Um homem que tinha o chap�u sobre os olhos e ambos os p�s sobre a
mesa, apontava com sua pistola ao hospedeiro.

� Esse homem est� comigo � disse o vaqueiro, que bebia diretamente de uma garrafa
de u�sque que j� estava pela metade.

Ao escutar essa voz, o hospedeiro baixou a arma diligentemente. O sujeito que


sustentava a pistola levantou o chap�u com a ponta do canh�o. Jerome abriu os
olhos, surpreso.

� Mas senhor Bradley... n�o posso permitir um negro aqui � tentou explicar o dono
do bar.

� Hei dito que esse homem est� comigo. Jerome! � chamou � Voc� n�o � negro,
verdade?

O homem o olhou sem compreender.

� Jerome?

� N�o compreendo senhor... � respondeu o outro, nervosamente.

� J� v� William... meu amigo Jerome est� confundido. Ele n�o est� acostumado a que
um inseto lhe diga que n�o pode permanecer em uma pocilga imunda como esta.

Alguns dos presentes se removeram inc�modos em suas cadeiras, enquanto o hospedeiro


se debatia entre aceitar ou n�o uma briga com o Bradley e seu fornido acompanhante.
Harrison seguia apontando sua arma para William.

� Vem Jerome, beberemos juntos � insistiu Bradley.

Jerome ficou de p� aonde estava. O hospedeiro pareceu pens�-lo melhor e guardou a


arma atr�s do bar. Logo se disp�s a passar um trapo sujo a uns copos que j� estavam
secos. Ningu�m interveio. William n�o desejava perder um cliente t�o bom como
Bradley, e os outros paroquianos n�o se animaram a tent�-lo a provar sua pistola
contra eles. A fama de Harrison como atirador o precedia longamente.

Todos voltaram para seus assuntos, sem adicionar uma palavra mais.

Jerome se aproximou da mesa aonde estava o senhor Bradley e observou que suas
roupas estavam cobertas de p�, como se mal tivesse chegado � cidade. Sua barba,
usualmente barbeada, tinha crescido por v�rios dias. Harrison lhe estendeu a
garrafa ao rec�m-chegado, mas Jerome n�o a aceitou.

Bradley cravou em seu acompanhante uns olhos fr�geis e avermelhados.

� N�o bebe? Ora, voc� n�o sabe o que perde, amigo.


� O que faz voc� aqui, senhor Bradley? Se me permitir a pergunta � disse o outro,
ainda surpreso � N�o sabia que tinha viajado a Maryland.

� Que o que fa�o aqui? Espero meu maldito navio faz dias � respondeu Harrison,
cuspindo as palavras �Dillon n�o quer partir para Esc�cia at� ter sua adega bem
carregada. Como se vinte cavalos puros sangue n�o fossem uma carga suficiente.

� Vai a Europa, senhor? � estranhou Jerome, pois nada sabia da viagem do amo de Two
Horns.

� Assim �! Visitarei esse imundo continente, para ver o por que, quem vive ali �
t�o especial e diferente de n�s.

Bradley cuspiu no piso e logo olhou ao Jerome de cima a baixo, notando pela
primeira vez seu aspecto cansado.

� E voc� o que faz aqui? � perguntou � Andas com vontades de que lhe matem?
Possivelmente j� te tenha fartado de estar ao mando de uma mulher demente e ande
procurando outra classe de vida, verdade? Me conte Jerome: j� se casou Lady McLeod?
Ou devo dizer Lady Avegnale?

Harrison riu amargamente. Jerome o olhou com ansiedade. O �nico homem que poderia
ajud�-lo na cidade de Annapolis estava totalmente b�bado.

� Mas senhor... a senhorita Anne n�o est� em condi��es de casar-se, ela...

� Ela, Jerome... � uma maldita cadela � Harrison deu um comprido trago a seu u�sque
e tossiu.

Jerome franziu o cenho ao escutar essas palavras. Ergueu suas costas e fechou
fortemente seus enormes punhos sobre a mesa.

Ao Bradley o alarmou a mudan�a de atitude no homem que tinha a sua frente. Jerome
era um homem pac�fico, mas estando zangado n�o seria um oponente qualquer. Media
perto de dois metros e tinha a musculatura de quem trabalhou por muito tempo no
campo.

� N�o volte a falar assim da senhorita Anne, senhor Bradley. O pe�o


respeitosamente. N�o vou permiti-lo.

Harrison se relaxou um pouco.

� Est� bem, Jerome, n�o quis te ofender, lamento-o. A verdade � que n�o tenho
muitos desejos de que um homem, grande como voc�, me parta todos os dentes, assim
me diga o que acontece com a adorada, idolatrada e... dourada senhorita Anne?

� Ela... ela est� muito doente senhor Bradley... todos... � a voz do Jerome tremeu
um pouco � todos acreditam que poderia morrer em qualquer momento.

O homem tirou o papel enrugado do bolso de seu colete e o estendeu ante Bradley,
mas este nem sequer o olhou.

� Enviaram-me a procurar um m�dico � explicou � Um tal doutor Albert McGrew, que


vive no 34 da rua White de Annapolis, Maryland.

Harrison n�o escutou o que o homem disse a seguir. Ao saber que Anne estava
indisposta lhe paralisou todo o corpo e come�ou a sentir o sangue fluir dos p�s at�
a cabe�a. Um formigamento insuport�vel percorreu seus membros e sentiu um potente
palpitar em suas t�mporas. Os vapores da bebedeira se esfumaram, e o homem
experimentou uma lucidez que n�o tinha tido na �ltima semana.

�A senhorita poderia morrer a qualquer momento�, havia dito Jerome e se ela


morresse, ent�o Harrison n�o teria para que seguir vivendo.

� Mas eu n�o sei onde est� a rua White, senhor, e... � ao homem lhe quebrou a voz �
e ningu�m quer responder minhas perguntas e a senhorita morrer� se n�o lhe levo o
doutor McGrew!

Bradley se levantou da cadeira imediatamente, deixando-a cair atr�s dele. Deixou um


punhado de moedas sobre a mesa e se dirigiu � rua. Jerome o seguiu.

� A rua White � terceira da doca � disse Bradley � Sabe onde est� a doca?

� Sim senhor.

� Procure o m�dico, e te assegure de que parta para Eaglethorne imediatamente. N�o


te afaste dele at� ver sua carruagem dirigindo-se para o oeste � indicou � e depois
ir�s ver o capit�o Dillon no embarcadouro n�mero 8. Pode reconhecer qual � o n�mero
8?

� A senhorita Anne nos ensinou � o homem se esfor�ou por recordar � S�o como dois
ovos de galinha, um acima do outro.

� Falar� com o capit�o e lhe dir� que leve a mercadoria a Europa. Os dados de meu
cliente est�o nos documentos que j� lhe entreguei. Lhe diga que se algo acontecer
aos meus cavalos o assassinarei com minhas pr�prias m�os, escutou bem? Diga-lhe com
essas palavras, para que possa reconhecer que � minha mensagem e que n�o o
inventou.

� Sim, senhor.

� E depois ir� � �nica estalagem que fica a caminho do norte e falar� com o Greg
Thompson de minha parte. Tomar� uma habita��o e descansar� por um dia � o instruiu.

� Nas estalagens n�o recebem �s pessoas como eu, senhor Bradley � disse o homem
triste.

� Greg te receber� se lhe diz que eu lhe envio � afirmou � Te dar� uma cama, um
banho e um bife, mas te cobrar� o dobro do habitual. P�gue-o. Ali comprar� um
cavalo decente para retornar a casa. Esse animal que trouxeste est� a beira da
morte, vende-o ou sacrifica-o, mas n�o o leve de volta, atrasar�-te.

� Sim, senhor Bradley.

� E deve fazer o caminho de volta o mais rapidamente que possa, sem te matar nem
matar a seu cavalo. Mas, quando encontrar ao m�dico, que estar� viajando para
Eaglethorne, mais lentamente que voc�, deve continuar a viagem com ele. Acompanha-o
e protege-o. N�o quero que lhe aconte�a nada mau no caminho. Aqui tem um pouco de
dinheiro para seus gastos.

� Tenho dinheiro, obrigado, n�o necessito mais senhor...

� Sempre se necessita mais dinheiro que o que se tem, Jerome. � Bradley p�s um
punhado de notas na m�o gretada do homem � Boa sorte.

Bradley saltou sobre seu cavalo e galopou com dire��o ao oeste. N�o levava bagagem
nem comida para o caminho.
A �nica coisa que lhe preocupava era n�o chegar a Eaglethorne a tempo.

Cap�tulo 21

Quando Lil�s chegou � cozinha encontrou ao Jake Bala sentado � mesa. O pequeno
Harrison estava sobre seu rega�o, e o jovem lhe oferecia peda�os de bolacha
molhadas em leite. O menino esmagava os bocados com suas m�ozinhas, e logo os metia
na boca para chupar o l�quido nutritivo.

Melody se apressou a servir uma grande tigela de aveia para a mo�a.

� Bom dia Melody, ol� Jake � saudou Lil�s � Ol� meu tesouro, ol� meu menininho,
est� todo sujo, verdade?

A jovenzinha se aproximou para mimar e beijar a seu filho e se aproximou muito ao


rosto do Jake. O mo�o encheu seu nariz do aroma a baunilha que provinha do cabelo
da jovem.

Lil�s notou que sobre a mesa havia uma cesta dos morangos que tanto lhe agradavam,
e que s� cresciam � beira de um arroio pr�ximo.

� E isso? � Perguntou, desejosa de tomar um punhado.

� S�o para ti � anunciou Jake, sem lhe importar que Melody estivesse escutando.

Lil�s se ruborizou visivelmente e Melody sorriu. A mulher estava encantada com a


presen�a desse mo�o, t�o bem educado, que se tinha interessado pela jovem m�e e seu
filho.

� Quer me dar o beb�? � Perguntou Lil�s � Te est� sujando todo o colete.

� OH, n�o, deixe-o comigo um pouco mais � pediu ele � Estamos tomando o caf� da
manh� n�o � verdade campe�o?

O pequeno Harrison gorjeou e se esmagou um grande peda�o de bolacha contra os


l�bios.

� Como est� a senhorita? � Perguntou Melody � Devo lhe levar o ch�?

Lil�s suspirou. Tomou a tigela morna com ambas as m�os e deixou que a lou�a lhe
esquentasse os dedos.

� N�o por agora, Melody. A senhorita piorou � se lamentou � N�o quis provar o
bocado em todo o dia de ontem, e pediu que fech�ssemos as cortinas. N�o deseja ver
a luz do dia. E gosta tanto do sol... n�o o compreendo.

� OH, Deus... e isso porque pensamos que j� estaria muito melhor... � se lamentou a
mulher.

� Fica uma esperan�a � disse Lil�s � e � que Jerome retorne de Maryland com o
m�dico, mas s�o tantos dias de viagem que n�o sei o que ocorrer� enquanto isso.

� H� algo que eu possa fazer para ajudar? � Perguntou o mo�o.

� N�o por agora, Jake, mas obrigado.

Lil�s se sentiu agradecida pela companhia desse jovem t�o bondoso, que tinha estado
pendente dela todos os dias desde que a senhorita Anne estava doente. Levava-lhe
flores e presentes singelos, que obtinham que suas profundas preocupa��es se
esfumassem por um momento.

Lil�s bocejou e sentiu os olhos arenosos. Tinha passado v�rias noites sem dormir e
estava um pouco cansada.

� Melody, me irei dormir � anunciou Lil�s � Esta tarde renderei a Gl�ria, e Summer
passar� a noite com a senhorita Anne, pode te ocupar do Harrison, por favor? Perdoa
que lhe pe�a isso...

� � obvio querida � disse a mulher � se Jake me empresta...

� Me deixem brincar com ele um momento mais � rogou o mo�o � Iremos ao jardim
enquanto sua mam�e descansa.

Jake saiu ao p�tio traseiro carregando ao beb�, que se mostrava agradado pelos
cuidados que recebia, desde que sua mam�e estava t�o ocupada. Melody, Myrtle e
Gl�ria n�o faziam mais que mim�-lo, e Jake o levava a passear cada vez que podia. O
jovenzinho falava com o Harrison como se o menino pudesse entend�-lo. Contava-lhe
seus planos para o futuro.

� Sabe o que, campe�o? � confiou-lhe � Algum dia, sua mam�e e voc� levar�o o
sobrenome Bala. Prometo-lhe isso.

Harrison riu encantado e capturou o nariz do Jake com suas m�ozinhas �midas.

Harrison Bradley se deixou cair sobre a grama e respirou pesadamente por uns
momentos. Thunder se sacudiu e mordiscou a erva n�o muito longe de seu amo. Ambos
estavam esgotados.

Tinham percorrido o caminho entre Annapolis e Eaglethorne sem descansar durante


dois dias inteiros. S� se tinham detido uma vez, em uma estalagem � sa�da da
cidade, para prover-se de carne seca e bolachas de farinha de trigo, sal e gordura.
Bradley pensou que isso deveria bastar para toda a viagem, j� que n�o haveria tempo
para ca�ar nem pescar, e muito menos para fazer um fogo e cozinhar. Harrison havia
se atado a seu cavalo, pensando em n�o cair em caso de ficar dormido.

� Sinto-o companheiro � disse ao Thunder � mas n�o podemos nos permitir descansar
mais que o indispens�vel. Devemos chegar a Eaglethorne o antes poss�vel.

O cavalo deu coices e seguiu mordiscando as ervas. Era um animal forte e muito bem
cuidado, que podia resistir a dureza da jornada.

Harrison fechou os olhos por um momento e o sono ganhou a batalha. Dormiu e sonhou
que Anne corria para ele e o beijava apaixonadamente. Ele abra�ava � mo�a e ambos
rodavam no vale. O aroma da grama parecia muito real para ser um sonho.

Uma sensa��o de umidade em toda o rosto despertou ao Bradley. Thunder fungava em


seu rosto com o focinho �mido, manchando o de seiva verde.

� Obrigado por me despertar amigo � lhe disse ao animal � � o melhor cavalo do


mundo. Em realidade � melhor que a maioria das pessoas que conhe�o. Quando
chegarmos a Two Horns darei-te dois meses de f�rias.

Thunder relinchou, como aceitando o trato.

Harrison se levantou, deu um tapinha no pesco�o do nobre corcel e saiu galopando


novamente. Logo o sol ficaria sobre o vale.
O homem bufou pelo esfor�o de subir usando os entalhes da velha coluna. Quando
alcan�ou o rebordo da janela se agarrou a ele e deixou que seus bra�os o
sustentassem por um momento. Logo estendeu a m�o e tateou, tratando de n�o fazer
ru�do.

A vidra�a cedeu ante seu tato. A janela estava aberta.

Usando a for�a de seus bra�os, o xerife i�ou seu corpo e encaixou seu volumoso
abd�men no marco de madeira. Agora podia ver que a habita��o estava vazia e �s
escuras e levantou sua perna direita at� conseguir trav�-la na janela.

Com o corpo coberto de suor se deixou cair sobre o atapetado da biblioteca. Um


ru�do surdo se ouviu e logo, nada, salvo a respira��o agitada do intruso.

Cutter esperou um momento at� estar seguro de que ningu�m o tinha visto ou ouvido
entrar na casa do velho McLeod. Logo se ergueu, e acendeu uma vela que levava no
bolso.

Seu irm�o lhe havia dito que os documentos que teria que destruir se encontrariam
dentro de um livro de contabilidade e, que esses livros, ocupavam a terceira
prateleira de um grande arm�rio central. Entretanto, o maior arm�rio que Cutter
podia ver, com a escassa luz da que dispunha, estava quase vazio. S� continha
alguns pap�is soltos que n�o pareciam ter grande valor.

Cutter sabia que devia evitar a todo custa que essa mulher intrometida, ou algum de
seus muitos protegidos, encontrassem os documentos que o comprometiam a ele e a seu
irm�o, mas os famosos livros n�o estavam. Como poderia haver-se equivocado Hick?
perguntou-se o xerife. Teria encontrado esses pap�is, a bruxa McLeod?

Cutter se secou a transpira��o que lhe corria pelo rosto e o pesco�o e se dedicou a
explorar os outros arm�rios. S� havia livros normais, pastas e retratos, que
pareciam olh�-lo acusadoramente.

Um ru�do no corredor fez que Cutter se sobressaltasse, e decidisse apagar a vela:


umas mulheres sussurravam muito perto da biblioteca. O homem ouviu uns passos, e
p�de perceber, sob a porta, a luz de um abajur aproximando-se.

Dale sabia que os escravos o assassinariam se chegassem a encontr�-lo ali.


Deslocou-se, silenciosamente, para a janela, e saiu com cuidado de n�o deixar
nenhuma prova de sua infrut�fera visita noturna.

� Minha menina, deve comer � rogou Gl�ria � S� um poquinho de sopa, a fiz com a
galinha mais gorda que t�nhamos, s� para voc�.

� N�o tenho fome Gloria...

� Mas menina minha, como n�o vai comer nada? � Os olhos da mulher se encheram de
l�grimas � Quer fazer chorar a uma velha?

Anne suspirou. N�o desejava ver triste � mulher. O est�mago lhe fez um n� ante a
ideia de receber o alimento.

� Uma s� colherada...

� Tr�s!
� Dois

Gl�ria tomou a colher e a levou a boca de Anne. Ela tragou o conte�do, mas depois
teve �nsia. Seu corpo n�o aceitaria uma segunda colherada.

Summer chegou um momento depois e se sentou junto � doente, que olhava um ponto
fixo na parede oposta � cama. J� n�o dormia, como fazia nos primeiros dias de sua
enfermidade, mas sim se passava os dias e as noites recostada sobre os
travesseiros, pensando.

A mo�a sabia que Anne �s vezes chorava, e se perguntava se sua tristeza estaria
relacionada com a partida de Lorde Avegnale. Quando se foi, a condi��o da doente
piorava hora p�s hora.

Dois dias depois, Anne estava t�o fr�gil que j� nem sequer se sentava na cama. N�o
tinha aceito mais alimento, que umas colheradas de ch� e, �s vezes, um pouco de
sopa, e seu corpo, debilitado pela longa convalescen�a, permanecia sem for�a sobre
os len��is.

Os habitantes de Eaglethorne se moviam pela casa como fantasmas, rezando pela


recupera��o de sua senhora. A condessa Dujardin n�o havia tornado a sair de suas
habita��es desde que Lorde Avegnale tinha partido para a Inglaterra, e Myrtle n�o
fazia mais que choramingar em diferentes estadias da mans�o.

S� as espor�dicas visitas do pequeno Harrison faziam que Anne se animasse


m�nimamente. O menino olhava � senhorita com curiosidade, dos p�s da cama, aonde
Lil�s estava acostumado a acomod�-lo, e Anne n�o tirava sua vista desse precioso
menino, que agora luzia feliz e saud�vel.

Mas o resto do tempo, Anne s� pensava em Harrison Bradley e em quanto precisava ter
a esse homem perto. E pensava que ele se havia ido longe e que se burlou cruelmente
dela.

Ao princ�pio os pensamentos de Anne tinham sido complexos e intrincados. Tinha


repassado mentalmente cada momento que tinham permanecido juntos, para avaliar se
ela, verdadeiramente, o tinha tratado t�o mal como ele estava acostumado a
assinalar. Perguntava-se se tanto o tinha ferido no passado, para que ele se
vingasse desonrando-a e desaparecendo logo, sem despedir-se. Mas depois de v�rios
dias de jejum e depress�o, sua lucidez tinha desaparecido e s� voltavam, uma e
outra vez, duas palavras: amor e trai��o. A hist�ria de sua vida.

Anne olhou para onde Lil�s bordava, iluminada s� por uma vela.

� Lil�s? � chamou.

A mo�a se apressou a seu lado.

� �gua...

� Sim, senhorita. Aqui tem.

Anne bebeu uns poucos sorbos.

� Deseja que lhe prepare um pouco de ch�? � Ofereceu Lil�s, tal como Gl�ria lhe
tinha indicado que fizesse.

� N�o, obrigado.

� Deveria comer, s� um pouquinho...


� Amanh�. Amanh� comerei.

� Muito bem, senhorita Anne, descanse. Estarei justo a seu lado.

Mas o dia seguinte Anne n�o comeu, e seu estado se voltou ainda mais fr�gil. Samuel
precisou pedir a Gl�ria que n�o fosse ver a doente, porque a mulher j� n�o podia
evitar chorar em frente da jovem, que morria frente a seus olhos.

Melody, Lil�s e Summer se alternavam para atend�-la, lav�-la e acompanh�-la, dia e


noite. Mas o estado de Anne piorava dia ap�s dia.

Uma manh�, um estrondo de cascos fez que Lil�s aparecesse na janela do quarto da
senhorita Anne. Dali de cima, observou que chegava � casa um vaqueiro,
completamente coberto pelo p� da estrada e ostentando uma barba espessa.

O homem freou seu cavalo a poucos cent�metros da entrada, desceu de um salto de seu
corcel e, sem apresentar-se nem saudar a ningu�m, correu para o interior da casa.
Lil�s se sobressaltou, segundos depois, ao ver entrar um desconhecido na habita��o
aonde ela cuidava da doente.

O homem se parou na soleira, tirou-se o chap�u, espalhando terra sobre o tapete, e


se dirigiu � cama dando largos passos. Deteve-se, por um momento, tratando de
reconhecer � mulher que dormia sobre os travesseiros, e com a voz afogada disse seu
nome.

Logo se agachou, envolveu-a no len�ol branco, e a carregou at� uma poltrona


pr�xima. Ali se sentou, sem deixar de estreitar � mulher dormida entre seus bra�os.
Do peito do homem surgiu um solu�o t�o profundo, que Lil�s n�o p�de evitar que as
l�grimas corressem livremente sobre seu rosto.

O senhor Bradley tinha retornado.

Jerome cavalgou, sem Descanso, at� que encontrou a carruagem do doutor McGrew em
sua viagem para Eaglethorne. O homem parecia cansado e decomposto pelo longo
caminho, mas n�o desejava perder tempo. A filha de seu grande amigo, o bar�o
McLeod, necessitava com urg�ncia de sua ajuda.

O doutor agradeceu a presen�a do Jerome em uma travessia t�o perigosa e infestada


de malfeitores como aquela.

S� retavam quatro dias de viagem.

Cap�tulo 22

A chegada de Harrison Bradley a Eaglethorne tinha convulsionado a todos os


habitantes da casa.

Billy se tinha apressado a tomar as r�deas do Thunder para lev�-lo �s cavalari�as e


atend�-lo. O animal luzia esgotado e perto da desidrata��o e todos sabiam quanto
amava, Bradley, a esse cavalo.

Gl�ria tinha pedido �s cozinheiras que preparassem bastante carne e verduras. O


senhor tinha feito uma longa viajem de Maryland, e a mulher pensou que certamente
estaria faminto.

Lil�s se tinha retirado silenciosamente da habita��o de Anne, e protegia a porta


com seu corpo. N�o desejava que ningu�m interrompesse o reencontro entre o senhor
Bradley e a senhorita. A mo�a j� tinha adivinhado quais eram os verdadeiros
sentimentos de sua senhora: ela n�o lamentava a partida de Lorde Avegnale, mas sim
se murchava pela aus�ncia do amo de Two Horns. Cada noite, entre sonhos, tinha-a
ouvido dizer seu nome.

Harrison, na penumbra da habita��o, descarregava sua ang�stia molhando o len�ol com


l�grimas terrosas. A vis�o da mulher que amava, nesse lament�vel estado, tinha sido
muito para ele. N�o conseguia fazer coincidir em sua mente a figura de uma pessoa
jovem e saud�vel, galopando sobre sua �gua no campo, com a do corpo consumido ao
que agora se aferrava com todo seu ser.

A mulher que tinha acariciado apaixonadamente uma noite, s� semanas atr�s, era
agora um monte de pele e ossos que mal respirava.

� Harry? � sussurrou ela.

� Sim, meu amor.

� Estou sonhando?

� N�o, estou aqui, retornei.

� Por que se foi?

� Porque sou um idiota.

� S� por isso?

� Por isso... e porque acreditei que n�o me queria.

� Harry?

� O que, carinho?

� Eu te amo mais que a minha pr�pria vida.

Ele riu entre l�grimas.

� Amo-te tanto, Anne. J� n�o voltarei a ir.

� Se for, matarei-te com minha pistola.

Ele sorriu.

� Dorme.

Anne recostou sua cabe�a no ombro dele e ambos ficaram profundamente dormidos.
Lil�s, sem atrever-se a entrar, nem deixar que ningu�m entrasse, sentou-se no
tapete e apoiou suas costas contra a porta. Sentindo-se mais tranq�ila, a mo�a se
permitiu sonhar acordada com o Jake Bala, por quem j� sentia sincero afeto.

Horas depois se apresentou a ama de chaves.

� Se poder� entrar? � perguntou Gl�ria a Lil�s, que ainda seguia apostada na porta
� J� � quase de noite...

� N�o sei Gl�ria, mas podemos tent�-lo � disse a mo�a, enquanto flexionava seus
m�sculos com c�imbras.
Gl�ria deu uns suaves golpes na porta e logo fez girar o trinco. O primeiro que
observou foi que o senhor Bradley descansava recostado em uma poltrona com a Anne
sentada sobre suas pernas. Ele a sustentava firmemente entre seus bra�os, apesar de
estar profundamente dormido. A jovem estava acordada e olhava, entusiasmada, ao
homem que respirava contra sua bochecha. Indicou, com um gesto, a Gl�ria que n�o
fizesse ru�do.

� N�o acredito que uma manada de b�falos possa despert�-lo, Anne � sussurrou Gl�ria
� Agora preciso tir�-la da�.

� N�o! � disse Anne � Aqui estou bem.

� Mo�a, este homem cheira como um gamb� e sujou toda a sala com barro. N�o vejo
nada rom�ntico em tudo isto.

Sem atender aos protestos de Anne, Gl�ria chamou o homem.

� Senhor Bradley, desperte, por favor.

Em resposta, Harrison roncou brandamente.

� Senhor Bradley? � tentou uma vez mais � Senhor Bradley!

Agora Harrison se sobressaltou e olhou com f�ria a Gl�ria. Logo se assegurou de que
Anne seguisse recostada entre seus bra�os, e sorriu a jovem.

� Senhor Harrison, n�o � cavalheiresco apresentar-se a uma casa decente, coberto de


imund�cie e cheirando como uma vaca morta. Deve soltar � senhorita para que eu
possa lav�-la e troc�-la, porque a sujou, espantosamente, e de passagem, necessito
que a libere para que eu possa tentar aliment�-la � resmungou.

Logo se dirigiu � mo�a que da porta olhava o quadro, encantada pela presen�a de
Bradley na casa.

� Lil�s, menina, j� deve ir a descansar � mandou � Faz vinte e quatro horas que
est� levantada. N�o quero ver-te por aqui at� depois de amanh�. Tem um beb� para
criar. Passou tanto tempo sem sua m�e que o jovem Bala est� come�ando a acreditar
que � filho dele.

Lil�s se ruborizou ao escutar o coment�rio. Gl�ria continuou dando ordens.

� Diga a Summer e a Melody que tragam �gua quente � habita��o contig�a para que
nosso convidado tome um banho � indicou � E acompanha ao Sam � sala de costura,
para que procure um pouco de roupa de homem, por favor. Roupa de talha grande.
Queimaremos aos objetos que o senhor Bradley tem posto agora.

� Sim, Gl�ria.

� Senhor Bradley...

Gl�ria o chamou, mas o homem estava perdido nos olhos de sua dama.

� Senhor Bradley! � exclamou � Tenho idade para ser sua av�, e lhe ordeno que solte
a essa pobre mo�a agora mesmo.

Harrison protestou, mas se levantou e sem esfor�o depositou a Anne brandamente na


cama.
� Volta logo � rogou Anne.

� Se n�o me obrigassem a sair, n�o te deixaria nem um minuto � lhe assegurou ele.

� Senti saudades, Harry...

� E eu de ti, meu amor.

Gl�ria interrompeu o di�logo. Suas prioridades em rela��o aos cuidados de Anne n�o
tinham nada de rom�nticas. Entretanto, a mulher lhe enviou um agradecimento a seu
Deus. A presen�a do senhor Bradley estava operando um milagre na doente.

� Seu pr�ncipe deve banhar-se agora mesmo, senhorita Anne. Uf! Que atrocidade,
abriremos as janelas. Esta habita��o cheira como ele. Fora daqui senhor gamb� �
demandou a anci� � Tenho uma dama que atender.

Quande Bradley se retirou, Gl�ria tirou os len��is e a camisola de Anne, que


estavam completamente manchados com terra. Penteou-lhe o cabelo da jovem e lhe
ofereceu um ch� com mel que ela aceitou. Logo lhe lavou o rosto, o pesco�o e as
m�os, e a deixou recostada sobre os travesseiros por um momento.

Essa noite, o pessoal da casa estava t�o ocupado que n�o davam conta de cobrir
todas as necessidades, que se foram apresentando. Mas cada um deles tinha energia
de sobra porque o senhor Bradley havia lhes trazido o mais importante: esperan�a.

� Ela deveria morrer! Em realidade nunca deveria ter vindo aqui, a me tirar o que
sempre foi meu e, agora, morrer� como a cadela inglesa que �, morrer�! � Gritava
Hickory Cutter, fora de si.

� Te tranq�ilize, n�o te far� bem tanta emo��o, rec�m te est� recuperando � rogou
Dale, a quem lhe preocupava ver seu irm�o, antes convalescente, t�o exaltado.

� Logo estarei em condi��es de montar a cavalo, e irei at� o Eaglethorne e


recuperarei o que sempre foi meu, quem me dir� o contr�rio? Verdade, Dale? Quem?
Esses negros que a protegem? Matarei-os um a um!

� Os livros j� n�o est�o a�, irm�o.

� Voc� n�o saberia reconhecer um livro nem sequer se o livro se apresentasse ante
ti e te dissesse �bom dia xerife Cutter, eu sou um livro!� Assim que bruto �. N�o
devia ter te encarregado que fosse, fui um imbecil ao confiar em ti.

Hickory Cutter ofegou por um momento, apoiando suas m�os sobre os joelhos.

� Conseguiste os homens que te pedi que procurasse? � perguntou a Dale, com um fio
de voz.

O xerife tomou um longo sorvo da garrafa de u�sque e secou o queixo com a manga da
jaqueta.

� Conservei dois prisioneiros que trouxe Bradley � explicou � Eles odeiam � cadela
McLeod tanto como voc� e nos ajudar�o. Tamb�m est�o meus oficiais, que cooperar�o
se o pe�o.

� E Dick? E Melo? � perguntou � Onde est�o meus homens?

� Eles... bom Hick, eles se foram do povoado, mal se recuperaram da surra �


informou o xerife.
� O que quer dizer com isso de que se foram? � Explodiu seu irm�o � Que classe de
lealdade posso esperar de meus pr�prios homens? Malditos desgra�ados, ingratos
filhos de cadela.

Cutter come�ou a chutar os escassos m�veis que havia na habita��o e a dar murros �
porta. O xerife sabia o que seu irm�o era capaz de fazer em um estalo de viol�ncia
e tentou apazigu�-lo.

� Ou�a, irm�o. Conseguirei mais homens, e dos bons, sim? � Prometeu � Agora
descansa, para que n�o te suba a febre. Necessitamos que te ponha bem.

Hick se sentou na cama transpirando e com a respira��o agitada. Ainda n�o tinha
for�as para fazer o que desejava, mas n�o faltava muito tempo.

� Posso lhe perguntar algo, Samuel? � disse Bradley, submerso at� o pesco�o na tina
quente.

� Claro senhor � disse o anci�o.

� Onde est� Lorde Avegnale?

� Pois, senhor, isso dever� pergunt�-lo � senhorita Anne porque n�o � de minha
incumb�ncia.

� Tem raz�o, Samuel, lamento hav�-lo posto em uma situa��o inc�moda.

� Embora... � O anci�o duvidou, enquanto afiava a lamina de barbear.

� Embora?

� Posso lhe dizer que... Er ... ela o jogou como a um c�o � sussurrou o mordomo.

� Como disse, Samuel?

� Teve que juntar todas suas coisas e ir-se, senhor. Assim, de um dia para outro. A
senhorita n�o lhe permitiu ficar nem um dia mais que o necess�rio � assegurou o
homem.

� Mas o tal Avegnale n�o era seu prometido? � perguntou Harrison, confundido � N�o
fez toda a viagem da Inglaterra s� para encontrar-se com ela e despos�-la?

� Pois parece que ela tinha quebrado seu compromisso antes de viajar, mas ele a
seguiu at� aqui, sem o consentimento da senhorita � explicou o mordomo � Quando ela
adoeceu, ele assumiu o controle desta casa, como se fosse seu dono. Quando a
senhorita Anne se inteirou o amea�ou chamar ao xerife se n�o se fosse.

Samuel reprimiu um sorriso ao recordar o que Gl�ria lhe tinha relatado.

� Seriamente? Fez isso? � assombrou-se Harrison.

� Assim �... � afirmou Samuel � Mas voc� n�o se inteirou de nada disto atrav�s de
mim.

� N�o Samuel, n�o me inteirei de nada... Igualmente, obrigado.

� � um prazer, senhor. Agora pode inclinar sua cabe�a para tr�s?


Harrison deixou que sua cabe�a descansasse na almofadinha da banheira, enquanto
Samuel o barbeava. Sorriu para si, pensando na partida apressada de Lorde Avegnale
e o fim de seus planos matrimoniais.

Um pouco mais tarde, um Harrison Bradley limpo, barbeado e com roupas novas,
aproximava-se da cama de Anne. Gl�ria, a seu lado, estava exultante.

� Tomou ch� com mel e um pouquinho de compota de ma��s � informou encantada �


Senhor Bradley, voc� � um mago.

Harrison se aproximou at� a cabeceira e olhou os olhos de Anne, rodeados de


c�rculos escuros e afundados em suas conchas. Acariciou seu rosto com delicadeza, e
se sentou sobre o colch�o, a seu lado.

� Senhorita querida � disse Gl�ria, enquanto recolhia a baixela � Dei um pouco de


tempo livre a Lil�s, que n�o tem feito mais que cuid�-la todo o dia e a noite
anterior, assim que esta noite Melody ficar� com voc�, sabe?

� Corre��o, Gl�ria � disse Bradley � eu ficarei cuidando � senhorita esta noite.


N�o haver� maneira de me convencer de que me afaste de seu lado.

� Senhor Bradley, com todo respeito: n�o seja rid�culo senhor � lhe disse Gl�ria �
Uma mulher solteira e sem compromisso n�o permanece em sua habita��o, a s�s, com um
homem solteiro como voc�.

Anne os olhou, divertida. O enfrentamento entre a decidida Gl�ria e o teimoso


Harrison era algo que valia a pena presenciar. A mulher continuou.

� Se voc� � um selvagem, senhor Bradley, inteire-se: n�o vou permiti-lo � lhe


advertiu � E a condessa Dujardin muito menos, assim prepare-se para ir marchando a
seu quarto. Farei-lhe chegar algo para jantar. Voc� tamb�m est� em pele e ossos.

Anne sussurrou.

� Tem raz�o Harry, n�o pode ficar... n�o seria correto.

Harrison pensou um momento e achou uma solu��o perfeita para seu dilema. J� tinha
decidido n�o deixar � mulher nem um segundo, e ningu�m, nem sequer um par de velhas
cabe�udas, faria-lhe mudar de parecer.

� Gl�ria, traga a condessa Dujardin, por favor � pediu Bradley.

� A Condessa est� deitada, senhor � informou Gl�ria.

� Pois traga-a de igual modo � insistiu ele.

Gl�ria, que ainda se sentia agradecida pela milagrosa recupera��o da senhorita


Anne, decidiu fazer caso do pedido do homem. Dirigiu-se � habita��o do final do
corredor e deu uns pequenos golpes � porta.

� Quem chama? � disse a anci�, �cidamente.

� Madame, sou eu Gl�ria. � A mulher abriu a porta e ingressou no ampla quarto � A


necessitam no quarto da senhorita Anne.

� Aconteceu algo? � alarmou-se a mulher.

� N�o posso lhe adiantar nada, Condessa � disse a ama de chaves � Necessito que
venha, por favor.
� Tenho que me vestir, n�o posso sair assim.

� N�o h� tempo. S� me siga, s�o s� uns momentos...

Gl�ria, no fundo, sentia-se um pouco divertida pela situa��o, e n�o teve compaix�o
pela anci�, que vestia sua camisola e um rid�culo gorro de dormir com flores
bordadas.

A mulher se levantou, envolveu-se em uma bata rosada e seguiu pelo corredor �


mulher que levava um abajur. Quando ambas ingressaram na habita��o de Anne, Sonya
se encontrou com a �ltima imagem que esperava ver.

O senhor Bradley estava ajoelhado a beira da cama de Anne e sustentava sua m�o. O
homem sorriu amplamente quando ela apareceu pela porta.

� Obrigado por vir Condessa � lhe disse � Necessit�vamos testemunhas.

� Testemunhas para que? Como se atrev...?

� Shh, sil�ncio por favor � lhe indicou ele � Necessitamos que preste aten��o.

A mulher bufou de f�ria.

� Anne McLeod � declamou � desde que te conheci fui mais humilhado, maltratado e
insultado que nunca antes em toda minha vida. Entretanto, amo-te e quero me casar
contigo, me faria a honra de ser minha esposa?

� Que desfa�atez! � Exclamou a Condessa � Isto n�o est� bem! Anne Frieda McLeod, se
ousa aceitar essa proposta...

� Chama-te Frieda? � Perguntou ele � Que nome horroroso. Isto piora e piora, Anne,
n�o quero saber de outras virtudes ocultas... se eu fosse voc� n�o deixaria passar
esta oportunidade de te casar.

� Aceito � disse ela.

Ante o olhar de estupor da Condessa, e as l�grimas emocionadas de Gl�ria, Harrison


tomou a Anne em seus bra�os e a beijou brandamente nos l�bios. Lhe sorriu e logo se
deixou recostar sobre os travesseiros. As emo��es daquele dia tinham esgotado a
jovem.

� Pois j� v�em senhoras � disse Bradley com a felicidade brilhando em seus olhos �
exijo o direito de cuidar de minha futura esposa, assim boa noite. Esperamos o caf�
da manh� �s nove, por favor. Gl�ria, que descanse.

Enquanto falava, Bradley acompanhava �s duas anci�s at� o corredor. Sem aceitar as
queixa de ambas fechou a porta atr�s delas e jogou o fecho. Ningu�m os incomodaria
at� o outro dia.

Harrison despertou com o som insistente de uns golpes na porta, e uma m�o que
acariciava brandamente sua cabe�a. Sem abrir os olhos aproximou sua bochecha ao
calor dessa m�o e se recostou um momento contra ela. Logo abriu os olhos para olhar
� mulher que ainda temia perder.

Anne estava muito pior, tinha emagrecido muito e mal tinha for�as para falar. Ele
se obrigou a dissimular sua preocupa��o.
� Bom dia, meu amor, descansaste? � Perguntou ele, enquanto Gloria continuava
esmurrando a porta.

� Sim, embora te olhei algumas vezes � confessou � Eu j� passei muito tempo aqui...
e voc� estava esgotado...

� N�o podia esperar para ver-te, assim n�o dormi muito nos �ltimos dias. � Harry
beijou a palma da m�o da sua prometida � N�o sou muito bom enfermeiro, verdade?

� N�o poderia pensar em um melhor � afirmou Anne.

Os golpes na porta se voltavam mais e mais insistentes.

� Irei abrir a porta a essa mulher, antes que a atire abaixo.

Anne riu.

Harrison se levantou da cama. Deitou-se vestido, assim s� precisou colocar os


sapatos que Samuel lhe tinha emprestado. Abriu a porta para encontrar-se com o
rosto l�vido de Gl�ria e a express�o risonha do Summer. A jovem carregava uma
bandeja, repleta de comida, que desprendia deliciosos aromas.

� Por que demorou tanto em abrir, senhor Bradley? � enfrentou-o � O que estava
fazendo? Uma coisa � uma coisa, e outra coisa � outra coisa, n�? N�o o esque�a.

� Estava dormindo, Gl�ria, fazia seis dias que n�o descansava em posi��o
horizontal. N�o voltar� a ocorrer � prometeu.

� Posi��o horizontal, sim claro. Ao menos dormiu com a roupa posta e n�o teve a
indec�ncia de andar em trajes menores no quarto de uma dama. Est� todo enrugado �
observou � N�o sei como fez para parecer como um indigente, todo o tempo, senhor
Bradley, mas o felicito.

Harrison se aproximou da anci� e lhe estampou um beijo na bochecha. A Gl�ria lhe


passou um pouco a irrita��o, mas n�o deixou de lhe dedicar ao atrevido um olhar
estrito.

Logo pediu permiss�o para lavar-se e saiu da habita��o, deixando a Anne em meio dos
amorosos cuidados das duas mulheres.

Fora, as �rvores come�avam a vestir-se de outono.

Cap�tulo 23

Depois de assear-se, Harrison baixou � cozinha e encarregou ao Samuel que enviasse


a algu�m a levar alguns recados. Samuel concordou, sentindo-se bastante surpreso
por alguns dos pedidos do senhor Bradley. Entretanto n�o quis fazer coment�rios, j�
que estava mais que claro que ele seria, muito em breve, o amo de Eaglethorne.

Harry entrou na habita��o de Anne quando Gloria o autorizou e se encontrou com que
sua prometida tinha o semblante melhor que no dia anterior. Gl�ria lhe dava a boca
pedacinhos de compota de ma�� com mel, aromatizados com canela.

� Seu caf� da manh� o espera, senhor Bradley � indicou a mulher.

Harrison se aproximou de Anne, acariciou seu rosto e lhe deu um beijo nos l�bios.
Gl�ria fingiu escandalizar-se.
� Mas senhor Bradley! N�o h� um �pice de civilidade em voc�? N�o sabe que andar-se
beijocando em p�blico � incorreto? Me permita que siga alimentando a esta jovem e
n�o volte a interromper � lhe indicou � Ali, na mesinha, cada um com sua sopa.

� Gl�ria � disse Anne � eu posso sustentar a colher, voc� est� t�o ocupada e eu n�o
quero incomodar...

� Shh, menina � demandou � Voc� n�o compreende que se eu n�o o fizer, esse
intrometido de seu prometido querer� faz�-lo. E j� viu qu�o torpe � quando come;
encher�-lhe toda o rosto de ma��.

� Hey! � disse Bradley, com as bochechas manchadas com gordura das costelas que
estava devorando � Estou escutando, viu?

Anne riu, e Gl�ria e Harrison sorriram com gosto. A jovem melhorava hora ap�s hora
desde que ele tinha retornado.

Dale Cutter sustentou, firmemente, as r�deas do cavalo enquanto seu irm�o montava.
Hickory foi melhorando paulatinamente, mas ainda tinha dificuldades para fazer
trajetos, inclusive curtos. Dale se preocupou ao ver o rosto do doente coberto de
suor, e ao notar sua respira��o sibilante.

� Est� bem Hick?

� Baixa-me � sussurrou o outro.

� Como disse, irm�o?

� Que me baixe! � Exclamou o aludido, enquanto um fio de saliva lhe molhava o


queixo.

O xerife sustentou o corpo frouxo de seu irm�o, com dificuldade, e o desceu do


cavalo. Alegrou-se de que tivesse perdido tanto peso, pois do contr�rio n�o teria
podido sustent�-lo.

Hickory se fincou na terra solta do caminho e vomitou. Logo come�ou a solu�ar. O


experimento tinha conclu�do: o homem ainda n�o estava em condi��es de montar, e
menos ainda de fazer uma viagem de quase dois dias. D� ficou a seu lado em
sil�ncio, a �nica maneira de lhe oferecer consolo que conhecia.

Depois do almo�o, Harrison teve um novo interc�mbio de opini�es com Gl�ria. O sol
do outono brilhava e o clima ainda estava quente, assim que o homem insistiu em
levar a Anne ao exterior.

� De maneira nenhuma, imagine � disse Gl�ria � Esta menina esteve t�o doente que se
pesca algo, pode ser mortal para ela. Voc� a deixar� onde est� e pronto.

� Ah, sim?

� Sim.

� Ah, sim?

� Aham.

� Pois j� o veremos � disse ele, teimoso, e se voltou para sua prometida � Anne: o
que quer fazer?
A jovem estendeu uma m�o.

� Gl�ria, venha, por favor.

� Sim minha menina � disse a mulher, sem deixar de olhar acusadoramente ao Bradley.

A ama de chaves tomou a m�o que Anne lhe oferecia.

� Sei que me cuidou, como o faria uma m�e, e que quer que me ponha bem, mas
realmente... desejo sair... embora seja s� um momento.

� Mas Anne... � resmungou a anci�.

� Estive t�o encerrada, Gl�ria, e logo chegar� o inverno � rogou � S� uns minutos
fora.

� Mas menina, nem sequer pode manter-se parada por um momento como far� para
transladar-se at� a varanda?

� Disso me ocuparei eu � disse Harrison.

Bradley se aproximou da cama, envolveu a Anne no len�ol e a tomou em seus bra�os.


Logo se dirigiu � porta, enquanto ela fazia um esfor�o por n�o rir.

� Aaaahhhh, n�o! � escandalizou-se Gl�ria � Nua e em bra�os de um homem vai sair!


Isso sim que ajudar� a sua maltratada reputa��o!

� Gl�ria, assegure-se de que ningu�m visite o jardim traseiro. Nem sequer desejo
v�-la por ali � disse Bradley � Ser�o s� uns minutos.

� O que quer dizer com isso de que eu n�o posso ir? � queixou-se a mulher.

� Gl�ria? Pode faz�-lo por mim? � Rogou Anne.

� Mmm... bem. Aproveitarei para limpar o quarto e trocar os len��is. Homem


intrometido... � resmungou.

Gl�ria seguiu ao casal at� o sal�o para fechar todas as aberturas que davam ao
jardim. Tamb�m correu as cortinas. Devia assegurar-se de que ningu�m visse a
senhorita com esse aspecto, pendurada do pesco�o de um vaqueiro vestido com roupas
de campon�s.

Para a Anne, a sa�da para o exterior foi o momento mais feliz nas �ltimas semanas.

� Sentarei-me nesta poltrona � disse Bradley a Anne � Gosta aqui?

� Sim... e eu gosto de estar contigo.

Bradley se sentou e acomodou a Anne sobre seu rega�o.

� Envolta no len�ol parece um fio de bordar... mas logo te converter� na magn�fica


mariposa que na verdade �.

Ela procurou com o olhar os olhos de seu prometido. Ele baixou a cabe�a para ela e
a beijou com suavidade nos l�bios. � luz do dia, o homem podia ver a pele quase
transparente de Anne e os c�rculos escuros que rodeavam seus formosos olhos. N�o
p�de evitar sentir-se culpado, uma vez mais, por hav�-la deixado sozinha e doente.
Jurou-se ressarci-la por todo o sofrimento que tinha passado. Se dele dependesse,
n�o haveria sobre a terra uma mulher mais feliz que Anne McLeod. S� devia
recuperar-se, e logo, porque se o inverno a encontrasse em t�o delicado estado,
qualquer doen�a poderia resultar mortal. Os temores que rondavam a mente de
Harrison o impulsionaram a abra��-la com mais for�a.

� N�o voltarei a te deixar, nunca, sabe?

� Sei.

Ela recostou sua cabe�a sobre o peito dele e desfrutou da tarde de outono. As
montanhas j� n�o eram verdes, a n�o ser amarelas, laranjas e ocre e as �rvores do
pomar come�avam a perder suas primeiras folhas.

Uma raposa apareceu entre as matas, e ficou olhando ao casal por um instante. Anne
sorriu para si. Ainda se sentia fraca fisicamente, mas, em sua mente e seu cora��o,
se encontrava mais forte que nunca. J� tinha compreendido que Eaglethorne era seu
verdadeiro lar e, esse homem, que a abra�ava meigamente, o grande amor de sua vida.

Essa tarde, Bradley recebeu v�rios pacotes que tinha enviado a pedir ao Marcus e
Mary. Tratava-se de roupa, botas, alguns livros cont�veis e elementos de higiene
pessoal. Mary tinha encarregado ao Tyrone entregar os pacotes, mas Jake insistiu em
somar-se a visita � Eaglethorne.

Tyrone, Jake e tr�s homens mais saudaram Harrison calorosamente.

� Ol� irm�o, que bom que tenha retornado � lhe disse Ty, enquanto ambos os homens
se afastavam um pouco do grupo � Estava preocupado por ti. Foi de viagem t�o de
repente...

� N�o estava pensando corretamente Ty, felizmente encontrei ao Jerome em Annapolis.


Se n�o tivesse sido assim, j� estaria em um navio, a caminho da Europa.

Harrison passou os dedos pelo cabelo despenteado puxando algumas mechas. N�o podia
sequer pensar no que teria acontecido com Anne se ele n�o tivesse retornado a
tempo.

Tyrone deixou cair uma caixa pequena na m�o de seu amigo.

� Tome, m� disse-me que te desse isto.

Harrison guardou o pacotinho no bolso interior de sua jaqueta.

� Obrigado, irm�o � disse Harry, dando um tapinha no ombro daquele a quem


considerava sua pr�pria fam�lia.

� Necessita algo mais?

� Necessito ajuda com este rancho, por isso te mandei chamar � lhe explicou � O
pessoal escasseia e a situa��o aqui n�o � como em Two Horns: h� muitas frentes que
cobrir; o gado, o pomar e, a esta altura do ano, a coleta e a secagem do tabaco.

Ty assentiu.

� Se deixarmos as folhas uma semana mais se apodrecer�o � explicou Harrison � e


ent�o Eaglethorne sofrer� perdas enormes. Anne n�o resistir� um novo golpe, Ty.

� Me diga o que quer que fa�amos � se ofereceu o outro.


� Pensei que os rapazes poderiam encarregar-se do gado, enquanto voc� fiscaliza a
coleta do tabaco.

� De acordo.

� Hoje visitei o secador e Anne fez um bom trabalho ali. A estrutura do edif�cio �
forte e evita que entre a umidade, em caso de que tenhamos uma temporada chuvosa �
explicou Bradley � Possivelmente necessitemos mais gente para trabalhar no campo,
mas isso o dir� voc�.

� Tratarei de me arrumar com o que h� dispon�vel mas... e se necessitarmos mais


empregados?

Bradley se esfregou a nuca. Conseguir pessoal era a tarefa mais complicada que
devia confrontar.

� N�o podemos nos arriscar a trazer qualquer pessoa � refletiu Harrison � A


situa��o com os escravos liberados � muito delicada... voc� sabe que os camponeses
brancos n�o desejam trabalhar com eles, e �s vezes acontecem coisas desagrad�veis,
que n�o permitiremos aqui.

� Quer que traga gente de Two Horns?

� Sim, isso queria.

� E a alfafa? � perguntou Ty � � uma �poca dif�cil para n�s tamb�m.

� Dever� esperar � afirmou Harry � A temporada de tabaco deve resultar bem-


sucedida. A vida de minha mulher depende disso.

Tyrone deu um tapinha no ombro de seu amigo com afeto, e fingiu n�o notar as rugas
de preocupa��o em seu rosto.

� Assim se far� ent�o.

Os homens se separaram e Bradley retornou � casa.

Quande Harrison entrou no quarto de Anne, ela estava sentada na cama, escutando
atentamente � Myrtle. A menina lhe contava todos os detalhes a respeito da situa��o
de Lil�s e seu apaixonado, Jake Bala. Nenhuma das duas ouviu entrar o homem, de t�o
entretidas que estavam na conversa.

Embora Anne n�o desejava promover a fofoca na educa��o da menina, estava


interessada nessa rela��o que florescia dia ap�s dia. Lil�s merecia que algu�m bom
e trabalhador, como Jake, se preocupasse com ela e seu pequeno filho.

Myrtle n�o economizava nenhum detalhe em sua descri��o dos fatos.

� E ent�o lhe deixou uma terrina cheia de uvas rosadas na porta da cozinha, e
Melody saiu e disse �de quem s�o estas uvas?� e Lil�s ficou t�o vermelha, senhorita
Anne, t�o vermelha, que parecia um desses piment�es gordos que traz Jerome �
cozinha.

� E se pode saber quem � �ele�? � perguntou Harrison, apoiado no marco da porta.

� Senhor Bradley! � chiou Myrtle, saltando da cadeira � � certo que est� vivendo
conosco? Todo mundo o diz.

Anne se ruborizou. Era evidente que toda a casa sabia que Bradley passava muito
tempo com ela.

� � certo, e como me casarei com a senhorita Anne, n�o irei nunca mais � afirmou,
enquanto estreitava a m�o que a menina lhe oferecia.

� Eu soube desde o come�o � se vangloriou a menina.

� Desde que come�o? � interessou-se Anne, ruborizando-se um pouco mais, se tal


coisa era poss�vel.

� Quando est�vamos na casa da senhora Susanne, em Annapolis...

Myrtle duvidou em contar toda a hist�ria.

� Continua querida... � pediu Anne, curiosa.

A jovem se perguntava o que teria visto a menina que sucedera entre os dois. A
jovem rogou que n�o se tratasse da embara�osa cena na lagoa, quando ela nadava
vestindo somente sua roupa interior.

� Bem, quando est�vamos em Annapolis, voc� e o senhor Bradley estavam falando no


p�tio da estalagem � explicou a menina � Eu n�o estava espiando, sabe? Mas a
senhorita Anne me tinha enviado a procurar minhas coisas, e eu tinha t�o pouco para
levar que em dois minutos estava pronta para ir. Assim sa� por detr�s e os vi
conversando.

� E ali soube que nos casar�amos? Porque convers�vamos? � Perguntou divertido


Harrison.

� N�o seja impaciente, senhor Bradley, por favor, j� vem a parte que o explica tudo
� a menina se dirigiu a Anne � Quando voc� caminhou para a casa, o senhor ficou
parado, um longo momento, olhando-a ir-se. E tinha uns olhinhos, assim, assim... e
a� eu soube. Soube imediatamente. O senhor tinha sido flechado.

Anne e Harrison riram pelos coment�rios da menina.

� Onde aprendeu essa palavra? � Perguntou Anne.

� Flechado? � Perguntou Myrtle � Me ensinou Jake Bala, � m� palavra?

� N�o � uma palavra muito elegante, mas tampouco � m� palavra, Myrtle � lhe
explicou Anne � Pode dizer �cativado� e soar� muito melhor.

� OH, que bem! Eu adoro essa palavra �cativado�... � repetiu a menina � N�o queria
esquec�-la, a ver...

Myrtle tirou de seu bolso uma pequena caderneta e um l�pis e se esfor�ou por anotar
a nova palavra que tinha aprendido. Logo Anne a despediu.

� V� estudar pequena, porque logo retomaremos nossas aulas.

� OH sim, senhorita � afirmou � Seguirei lendo o livro de animais que nos trouxe o
senhor Bradley.

Myrtle lhe deu um beijo na bochecha a Anne e saiu da habita��o cantarolando. A


jovem pensou, que diferente era essa menina a que tinha adotado aquele dia na
estalagem, em Annapolis.

A mulher estendeu uma m�o para seu prometido.


� � verdade que ficou olhando? � Perguntou.

Ele subiu � cama e se recostou junto � Anne.

� Fiquei te olhando, sim.

� E por que tinha �os olhinhos assim, assim�? � disse Anne, reproduzindo o gracioso
gesto de Myrtle.

� Porque j� estava apaixonado por ti, sem sab�-lo.

Harrison tomou a Anne pela cintura e a fez escorregar sobre a cama, para acomod�-la
sobre seu ombro. A jovem apoiou sua testa no pesco�o do homem, e percebeu seu aroma
a lo��o de barbear e roupa limpa. Dormiu por um momento, enquanto os �ltimos raios
da tarde tingiam de laranja o quarto.

Harrison n�o dormiu. Embora evitasse albergar esses pensamentos, perguntou-se o que
aconteceria se a sa�de de Anne n�o melhorasse. Desde que tinha chegado a jovem
estava mais animada, mas seu estado era t�o delicado que n�o podia permitir-se
nenhum otimismo. Ajustando seus bra�os ao redor de sua prometida, tentou recordar
como rezar.

Jurou a Deus que se Anne morresse, ele iria ao outro mundo com ela.

Cap�tulo 24

� Senhor Bradley... � sussurrou Samuel do outro lado da porta � Senhor Bradley!

Harrison abriu os olhos e se ergueu na cama. J� era de dia. Olhou para o flanco e
observou que Anne dormia, respirando tranquilamente. Comoveu-lhe ver qu�o magra
estava. Seu corpo, debaixo do len�ol, parecia o de um passarinho.

Bradley se levantou cuidadosamente e se dirigiu � porta.

� Bom dia Sam � saudou em voz baixa, enquanto tirava o ferrolho e abria a porta.

� Bom dia senhor. Desculpe que o tenha despertado. Chegou o �pacote� que tinha
solicitado. Devo adicionar que o �pacote� se encontra em um avan�ado estado de
embriaguez... desculpe que o mencione.

Ao Harrison n�o pareceu lhe preocupar esse �ltimo detalhe.

� OH, que bom! � alegrou-se � Samuel, hoje ser� um grande dia. Prepara um pouco de
comida extra, digamos, alguns sandu�ches, limonada... e pede �s pessoas que se
aproximem do p�tio traseiro, teremos algo que celebrar.

� Claro, senhor.

� Ah! E por favor envia a algu�m a procurar aos Bala em Two Horns, desejo que
estejam todos presentes.

� Ummm... posso lhe fazer uma observa��o, senhor?

� Claro Sam.

� Sua camisa est� terrivelmente enrugada, e suas cal�as est�o... em pior estado
ainda � assinalou � Deseja que lhe traga uns que estejam em condi��es?
� Sim, por favor, e prepara a tina e meus elementos de barbear. Em um momento irei
ao outro quarto a me arrumar. Pode pedir a Gl�ria que venha, por favor?

� Sim, senhor.

� Obrigado Sam.

Bradley fechou a porta, tomou sua jaqueta do guarda-roupa e tirou a caixinha que Ty
lhe tinha trazido, dias atr�s, de Two Horns. Logo se aproximou da mulher que ainda
dormia e a olhou em sil�ncio.

Anne despertou e viu os olhos do Harrison, observando-a. Ele tinha um joelho


apoiado no piso.

� Bom dia, meu amor � disse ela � O que houve com a sua roupa?

� Dormi com ela. � um gesto que tenho em rela��o � condessa Dujardin � explicou �
Desta maneira sabem que me portei decentemente contigo.

� H� uma parte de verdade nisso � refletiu Anne � mas s� uma parte...

O homem tratou de n�o trazer para sua mente as imagens da noite que tinham
compartilhado juntos no jardim. Estava fazendo um esfor�o sobre-humano para afogar
o desejo que sentia por essa mulher que tinha em frente.

� Devo te perguntar algo Anne � lhe disse.

Ela o olhou com curiosidade. Harrison abriu a caixinha e deixou ver um magn�fico
anel, coroado com uma enorme safira. As luzes da manh� faziam cintilar as facetas
da pedra, que criavam luzes azuis sobre o len�ol branco. Anne fincou o cotovelo
sobre o colch�o e olhou aos olhos de seu amado.

� Quer te casar comigo? � Perguntou ele.

� OH, Harry, � t�o formoso! � como ver direto a seus olhos!

� Era de minha av�, e desejo que agora seja teu � lhe disse.

� Claro que quero me casar contigo.

Harrison colocou o anel no dedo de Anne e a beijou delicadamente nos l�bios, mas
n�o se levantou.

� N�o fui de todo honesto contigo, querida � confessou ele � Voc� j� tinha aceito
minha proposta de casamento, assim, n�o esperava uma resposta diferente da que me
deste. A pergunta completa �: quer te casar comigo hoje?

Anne o olhou com gesto risonho.

� � uma brincadeira, n�o �? Est� brincando comi...

A express�o de Harrison n�o refletia brincadeira alguma.

� N�o? N�o est� brincando comigo? E como � que? Quem...?

Anne n�o podia compreender como haveriam casar-se esse mesmo dia.

� Isso deixe comigo � a tranq�ilizou Harry.


� Quem nos casar�?

� Um p�roco que fiz trazer do rancho dos Middlet � explicou.

� Tanto te desejas casar comigo?

� Muito mais do que cre � lhe confessou ele � Me teria casado contigo no dia que te
vi pela primeira vez, nadando na lagoa. Nunca em minha vida tinha visto uma mulher
t�o bela.

O homem acariciou o queixo de Anne com ternura.

� Quando me gritou e me amea�ou com uma pedra, entendi que fomos feitos um para o
outro. Nesse mesmo instante soube que tinha me roubado o cora��o � disse ele.

Anne o olhou entusiasmada, sem poder acreditar do que era capaz esse homem por ela.
Estendeu seus bra�os e rodeou o pesco�o maci�o de seu prometido. Logo o olhou aos
olhos, com uma express�o alarmada.

� N�o posso me casar hoje � se alarmou ela � N�o tenho o que p�r, Harrison...

� J� encontrar� algo... Gl�ria! � chamou � deixe de chorar detr�s da porta e vem


ajudar � senhorita, necessitamos uma noiva e logo, caramba.

Gl�ria, secando-as l�grimas com o avental, entrou na habita��o.

� Ai senhor, voc� � um tremendo caipira, mas temos que reconhecer, que sabe como
conquistar a uma dama � o elogiou.

A mulher estreitou ao Harrison contra seu generoso peito e deixou que lhe desse um
beijo no topo da cabe�a.

Samuel se deixou ver atr�s da porta para anunciar que o banho do senhor estava
preparado. Tamb�m tinha os olhos �midos pela emo��o.

Quando Anne esteve arrumada, chamaram ao Bradley para que fosse procur�-la � sua
habita��o. Fora, todos os habitantes de Eaglethorne e os poucos convidados que
tinham chegado desde o Two Horns aguardavam a chegada dos noivos.

Melody tinha colocado uma longa mesa coberta com toalhas brancas e flores outonais.
Na recep��o, s� se serviria limonada e sandu�ches r�pidos que tinha preparado a
cozinheira. Isso bastaria, havia dito o senhor. N�o era muito, mas a alegria dos
presentes fazia que o evento parecesse, verdadeiramente, como uma festa.

A condessa Dujardin, com o gesto mais s�rio que de costume, encontrava-se sentada
sob um guarda-sol. Myrtle tratava de anim�-la, em v�o.

Harrison entrou na habita��o de Anne e a encontrou sentada em uma poltrona. A jovem


levava um vestido de musselina cor nata com pequenas flores brancas bordadas.
Gl�ria tinha escolhido uma faixa costurada com v�rias capas de tule, para
dissimular qu�o diminuta parecia a cintura da jovem, e lhe tinha recolhido o cabelo
em um coque que deixava escapar algumas mechas ao redor de seu rosto. Um pouco de
maquiagem dissimulava a palidez pr�pria da longa convalescen�a.

Anne tinha adornado seu pesco�o com um colar muito singelo que tinha pertencido a
sua m�e e no dedo anelar o anel que seu prometido lhe tinha dado essa manh�.
Harrison, muito arrumado com um traje azul e uma camisa branqu�sima, admirou da
entrada a beleza de sua futura esposa.

� Est� mais formosa que nunca, meu amor.

Anne se ruborizou. Olhou-se no espelho, pela primeira vez em muitos dias, e quase
n�o se reconheceu. Perguntava-se como era que ele ainda a encontrava bela.

� Voc� est� muito bonito � o elogiou � � o homem mais atrativo de todo o mundo, e
ser� meu marido. Sou muito afortunada, Harry.

Anne acariciou a mand�bula rec�m barbeada de seu prometido, e percebeu o conhecido


aroma de sua lo��o.

� Organizamos uma festa para ti, l� fora � lhe disse ele � mas n�o � muito luxuosa.
Prometo-te que ter� umas bodas com toda a pompa, quando se sentir melhor. Se
quiser, podemos organiz�-la na Inglaterra, assim assistir� toda sua fam�lia.

� Minha fam�lia est� em Eaglethorne, agora, e tudo o que quero � as bodas que voc�
organizaste para mim � se justificou ela � � mais do que sonhei em toda minha vida.

Ele a beijou.

� Faria qualquer coisa por ti, Anne...

� S� desejo uma coisa.

� O que �? O que seja, � teu.

� Quero que toque o violino para mim hoje.

� Para que voc� dance com outros homens enquanto eu olho? � Perguntou � Certamente
que n�o!

Anne riu quande Harrison a levantou em bra�os e a levou para fora.

Gl�ria, Lil�s e Samuel seguiram ao casal escada abaixo.

O p�roco se cambaleava esperando aos noivos sob o ardente sol do meio-dia. Samuel
tinha dado indica��es precisas de que n�o lhe desse licor, mas o homem parecia ter
uma bebedeira t�o antiga que n�o havia maneira de que se mostrasse s�brio.

Ante a preocupa��o do mordomo, o senhor Bradley havia ditto, que suas armas faziam
maravilhas aos �brios, e que o obrigaria a celebrar o matrim�nio a ponta de pistol,
se fosse necess�rio. Samuel sabia que o senhor n�o brincava. S� esperava que n�o
fizesse falta chegar a tomar semelhantes medidas.

Harrison se deteve antes de chegar � porta acristalada que dava ao exterior.

� Pode caminhar at� a varanda? � Perguntou a Anne, ainda em seus bra�os.

� Posso, mas fique perto.

� N�o te soltarei � lhe assegurou ele.

Lhe sorriu e se deixou depositar no ch�o. Anne se tomou fortemente do antebra�o de


seu prometido.
� Samuel, abre a porta por favor � pediu Bradley.

Quando os noivos apareceram na varanda, todos os presentes come�aram a aplaudir e a


aclamar a presen�a de Anne. Os que n�o a tinham visto durante sua convalescen�a,
precisaram dissimular seus olhares de preocupa��o. A senhorita n�o parecia,
absolutamente, como eles acostumavam v�-la. Entretanto, todos coincidiram em que se
via formosa e muito feliz essa manh�.

Bradley n�o queria que Anne se cansasse muito, assim indicou que a cerim�nia devia
come�ar imediatamente. Marcus e Mary se localizaram detr�s do Harrison, e Samuel e
Gl�ria detr�s de Anne. Eles oficiariam como os padrinhos das bodas.

A condessa Dujardin se negou a dar seu apoio para essa uni�o, e tinha renunciado a
ser uma das madrinhas.

O p�roco deu um passo adiante, logo um passo atr�s, e um passo adiante novamente.

� Passa-lhe algo a este homem? � sussurrou Anne ao Bradley.

� Est� �brio como uma cuba.

� Por isso trouxe suas pistolas?

� Exato.

Anne o olhou com os olhos muito abertos. Ele somente lhe sorriu.

� Senhoras... senhores e... senhoras � come�ou o p�roco � Estamos reunidos aqui


em... como se chama esta paragem, cavalheiro?

� Eaglethorne � sussurrou Bradley.

� Em Eagletone, obrigado senhor. Para celebrar o matrim�nio de Anne... Frieda...


Frieda...

� McLeod � contribuiu com Harry.

� Anne Frieda McLeod, � isso ... e o senhor Harrison W. Bradley.

� O que significa o �W�? � sussurrou Anne ao ouvido do Harry � Devo saber como te
chama antes de me casar contigo.

� N�o direi.

� N�o me casarei.

� Wilfred � murmurou Bradley.

� OH, Meu Deus.

Anne precisou reprimir um ataque de risada.

� Acontece algo, senhorita? � Perguntou o p�roco, irritado pela interrup��o.

� N�o acontece nada, continue por favor � as l�grimas da risada amea�avam saltar
dos olhos de Anne.

� N�o seja cruel � lhe reclamou Harry em voz baixa � Voc� te chama Frieda, mulher!
O p�roco, ignorando a discuss�o, ficou mudo com a vista apontando para o ch�o.
V�rios dos assistentes pensaram que o homem havia dormido em de p�.

� Senhor Bradley! � Exclamou o p�roco, de repente, sobressaltando a todos os


presentes � Aceita a esta mulher como sua leg�tima esposa?

� Sim � disse Harrison, apertando mais a m�o de Anne contra seu antebra�o � A
aceito.

� N�o responda ainda, que n�o terminei a frase � o arreganhou � Promete..? Ehhh...
promete...? Puf...

� Acontece algo? � Perguntou Anne.

� Esqueci-me da letra... � o p�roco solu�ou, e sufocou uma risada.

� Pois deixe-o e continue com a cerim�nia � demandou Harrison.

O p�roco observou que o homem grande que estava frente a ele acariciava sua pistola
com a m�o direita.

� O que voc� diga, senhor.

O homem respirou fundo arregalando os olhos e continuou com o ritual.

� Senhorita Anne Frieda McLeod aceita voc�, por esposo, ao senhor Harrison W.
Bradley?

Ao longe se ouviu um forte solu�o. A condessa Dujardin estava sofrendo como nunca
antes em sua vida. Sentia que lhe tinha falhado ao bar�o McLeod entregando a sua
filha a um vaqueiro comum. Myrtle ainda lhe sustentava a m�o para consol�-la.

Anne olhou ao homem que tinha a seu lado e sem duvidar respondeu:

� Aceito-o.

� Promete...? Promete...? Caramba, que dia tenho, bom, j� me lembrarei mais tarde �
se desculpou o p�roco.

Harry voltou a acariciar a capa de sua pistola. Isso limpou as ideias do �brio.

� Senhorita McLeod e senhor Bradley: declaro-os marido e mulher � disse,


cerimoniosamente � Senhor Bradley, pode beijar � noiva... J� a estava beijando,
verdade? Muito bem. Ent�o, pode deixar de beijar � noiva... N�o? Pois esque�a-o,
fa�a o que lhe tenha vontade, o que me importa. Eu vou tomar um gole.

O p�roco se cambaleou at� a mesa e comprovou, com amargura, que nas jarras s� havia
limonada. Sentou-se junto � condessa Dujardin e dormiu com o queixo apoiado sobre o
peito.

Todos os convidados come�aram a aplaudir e a abra�ar-se. J� era um fato: a


senhorita Anne e o senhor Bradley estavam casados.

Anne afastou languidamente seus l�bios dos de Harry. Se n�o houvesse se sentido t�o
d�bil, teria querido permanecer ali, durante horas, sentindo-se amada e protegida
por ele, e rodeada de todas as pessoas que amava. Voltou-se, abra�ou amorosamente
ao Samuel e a Gl�ria, e logo ao Marcus e a Mary. Os quatro tinham os olhos �midos,
um pouco por qu�o risonha tinha sido a cerim�nia, e outro pouco pela profunda
emo��o que sentiam.
Anne procurou entre os presentes a Lil�s e, observou com deleite, que Jake a tinha
tomado pela m�o. Myrtle n�o demorou para aproximar-se de saudar a flamejante
senhora Bradley.

Harrison notou que Anne se aferrava mais fortemente a seu antebra�o e pensou que
sua mulher estaria esgotada. Desculpou-se com os presentes, guiou-a brandamente at�
o interior da casa, e quando estiveram fora da vista do resto das pessoas,
levantou-a em seus bra�os. Samuel e Gl�ria os acompanharam escada acima.

No jardim, a celebra��o continuou por largas horas.

Cap�tulo 25

O almo�o dos noivos foi frugal e �ntimo. Sobre a mesinha do quarto, Gl�ria tinha
deixado uma bandeja com carne fria, tomates em azeite e compota de frutas. Comeram
divertidos, recordando a graciosa cerim�nia de suas pouco ortodoxas bodas. Quande
Harrison estava a ponto de ajudar a Anne a recostar-se, ouviu-se uma leve batida na
porta. A voz do Samuel se deixou ouvir do outro lado da grosa madeira.

� Senhor Bradley... senhora Bradley... � chamou � Lamento incomodar. Jerome


retornou, e trouxe com ele ao doutor McGrew.

Harrison chegou � porta em duas largas passadas e a abriu.

� Traga-o aqui imediatamente Samuel � pediu � Por que n�o subiu j�?

� O doutor est� esgotado pela longa viajem, senhor. Pensamos que seria bom permitir
que se lave e coma um pouco antes de revisar � senhorita Anne, n�o parece?

Harrison bufou.

� Harry, seja civilizado por uma vez em sua vida � pediu Anne � Deixa que esse
pobre homem se refresque.

� Traga-o quando estiver preparado Samuel... em cinco minutos!

Harrison fechou a porta no nariz do mordomo.

� Vem aqui � o chamou Anne � tenho que me deitar.

� Quer que chame uma donzela? � ofereceu-se ele.

� Melhor n�o, Lil�s est�... muito bem, l� em baixo, e Gl�ria merece um descanso �
disse � Voc� j� � meu marido e ningu�m murmurar�, fa�a o que fizer. Me ajude a me
despir e a me colocar na cama... e logo te desculpar� com o Samuel.

Anne olhou a express�o enfurecida do homem que agora era seu marido.

� Promete-me isso?

� Bem � bufou ele.

� Essa camisola que est� ali � indicou ela � necessito-a, por favor.

Harrison se disp�s a cumprir com o primeiro pedido de sua flamejante esposa. Tomou
a camisola, tirou-lhe os sapatos e a levou em bra�os at� a cama. Ela se voltou para
que lhe desabotoasse o vestido.
A vista da nuca de Anne e o come�o de suas costas, fez que as m�os de Harrison
perdessem sua precis�o habitual. Come�ou a soltar um a um os bot�ezinhos forrados
em seda, deixando � vista a camisa interior bordada delicadamente ao redor do
pesco�o.

Quando todos os bot�es estiveram desprendidos, e o vestido esteve no ch�o, Harrison


sentiu que sua temperatura se elevou � m�rgens insuspeitados. At� ent�o tinha
podido manter a raia sua paix�o por Anne; ela estava fr�gil e ele devia ag�entar-
se. Mas saber que essa bela mulher era sua leg�tima esposa, fez que suas convic��es
come�assem a derrubar-se.

Anne estendeu as pernas para que Harrison lhe tirasse as meias. Ele apoiou ambos os
joelhos no ch�o e se localizou entre as coxas de sua mulher.

Tentando concentrar-se na tarefa que devia realizar, subiu a camisa interior at� o
quadril de Anne e tomou os extremos das fitas de cetim que sustentavam as ligas.
Por alguma raz�o, os n�s n�o pareciam f�ceis de soltar, e Harrison precisou lutar
bastante at� ver desprendidas ambas as meias.

Bradley tratou de n�o perder o controle quando foi deslizando a seda ao longo das
coxas, os joelhos e as panturrilhas de Anne. Teve que fazer um esfor�o herc�leo
para evitar acariciar, com suas m�os e sua l�ngua, essa pele cremosa, que se
mantinha oculta sob a regata de algod�o. Harrison desejou afundar seu rosto,
naquele canto do corpo feminino, para embebedar do sabor da mulher que agora era s�
dele.

Estava faminto dela, mas, sem a permiss�o do m�dico, n�o se atrevia a saciar sua
necessidade. Nada faria que pudesse atentar contra a recupera��o de sua esposa. E o
m�dico, ignorante de suas urg�ncias, atrasava-se, tomando limonada no piso de
baixo.

Quando ambas as meias estiveram no ch�o, Anne levantou seus bra�os no ar para que
Harry lhe tirasse a camisa interior, que era o �ltimo objeto que cobria seu corpo.
Ela notou que ele duvidava.

� O que acontece, Harry?

� N�o pode deixar isso posto?

� � obvio que n�o, arruinaria-se, � a melhor camisa que tenho e n�o h� muitos
lugares por aqui, onde se possa comprar uma nova � explicou � Deve tira-la para que
possa me p�r a camisola.

Harrison se secou o suor da testa, com a manga da camisa, e se disp�s a p�r m�os �
obra. Tantos desafios tinha superado em sua vida e agora se assustava ante a ideia
de lhe tirar a roupa interior a uma dama.

O homem pegou a borda do vestu�rio e come�ou a desliz�-la pelo corpo de Anne,


deixando � vista as coxas e a uni�o entre eles, o ventre suave, os peitos
generosos, os bra�os formosos e finalmente, o rosto e os olhos de sua mulher.

Anne estava bem mais magra do que quando a tinha tido entre seus bra�os a primeira
vez, mas seu corpo, embora mudado, n�o tinha perdido sua beleza. Debaixo da pele
branca podia imaginar uns m�sculos suaves e firmes, desenvolvidos � for�a de
cavalgar, dia ap�s dia, no campo. As coxas estavam arredondadas, a cintura pequena
e os bra�os torneados. Ao Harrison n�o desgostou absolutamente o novo aspecto da
mulher que tanto desejava, bem justamente o contr�rio.
Fazendo um esfor�o sobre-humano, Bradley tomou a camisola que esperava sobre a cama
e o passou pela cabe�a e os bra�os de Anne. Logo estirou o tecido at� chegar a
cobrir as panturrilhas de sua mulher. Quando s� ficaram o rosto, os p�s e m�os da
jovem � vista, deixou-se cair em uma cadeira com um bufido.

� Sente-se bem, Harry? � Perguntou Anne, ao notar qu�o sufocado estava seu marido.

� Estarei melhor quando o m�dico me d� permiss�o para te tocar, mulher, estou


ficando louco! � Bradley ficou de p� e chegou em duas passadas � porta � Samuel!
Onde est� o maldito m�dico?

Anne se ruborizou ao compreender por que classe de tortura tinha passado seu
marido.

Cap�tulo 26

� Anne, � um enorme prazer saud�-la � disse o m�dico.

O homem tinha evitado mencionar a surpresa que tinha sentido ao ver t�o piorada a
jovem.

� Doutor McGrew, entendo que veio desde Annapolis, agrade�o-lhe tanto...

� Senhorita Anne, jamais me perdoaria deixar de atend�-la se me necessita. Foi uma


viagem longa, � certo, mas me alegra me p�r ao seu dispor � lhe disse � Tamb�m
tenho o prazer de felicit�-la por suas recentes bodas com o senhor Bradley.

O m�dico aproximou uma cadeira � cama e cruzou uma perna sobre outra.

� � um homem um tanto... intenso, mas todos coincidem em que ele e sua fam�lia s�o
honor�veis � afirmou � Eu tive oportunidade de ser apresentado � senhorita Cullogh
antes de seu matrim�nio com o Thomas Bradley. � uma excelente fam�lia a que se
uniu, Anne.

� Obrigada, doutor, ele �, verdadeiramente, um bom homem, o melhor que conhe�o �


afirmou a jovem, comovida.

O doutor lhe deu uns tapinhas na m�o.

� Me allegro, querida, me alegro muito por voc�. � O m�dico abandonou sua pose como
visitante e assumiu seu ar profissional � E bem? Como se sente? A senhora Gloria me
esteve comentando como foram os �ltimos dias, e n�o posso evitar mencionar que
perdeu bastante peso.

� Estou d�bil, mas recuperei um pouco o apetite. A cabe�a j� n�o me d�i, e n�o
tornei a sentir mol�stias nos ossos. Era uma dor muito forte sabe?

O doutor come�ou a examinar � doente, enquanto esta, lhe descrevia seus sintomas.
Tomou o pulso da jovem e se disp�s a escutar seus pulm�es com um estranho aparelho
c�ncavo.

� Eu posso imaginar � disse o homem � Gloria me h� dito que ardia de febre. Tussa,
por favor... muito bem, tussa de novo... ah�. Bom. Preciso ver sua garganta, h�o-me
dito que passou algum tempo sem falar. Abra a boca, isso, �... bom. Pode fech�-la
agora. O que seja que tenha tido, j� n�o est�. Sua garganta parece muito bem e seus
pulm�es n�o chiam.

Anne lhe sorriu.


� Acredito que se recuperou de uma descompostura bastante s�ria e que, a partir de
agora, dever� cuidar-se, Anne � lhe indicou � O mordomo afirma que voc� deixou de
comer e dormir para ocupar-se das tarefas no rancho, � verdade?

Anne baixou o olhar. Sentia-se envergonhada de admitir que assim era.

� Anne, direi-o simplesmente: voc� esteve a ponto de matar-se. Submeteu a seu corpo
a um esgotamento extremo, sem lhe oferecer o m�nimo amparo que representam o
descanso e o alimento. N�o estou dizendo que n�o possa voltar a trabalhar em seu
rancho, mas jamais extenuando-se da maneira em que o tem feito, me compreendeu?

� Sim doutor, sinto-o muito. Eu... esta gente...

� Sei, querida, e o que tem feito com este lugar e estas pessoas � maravilhoso, mas
seu organismo n�o resistir� a outra situa��o igual. Voc� agora tem um marido, que
deseja que voc� esteja saud�vel.

Anne tinha compreendido qual era seu verdadeiro estado, e o perigo que havia
corrido, e sua testa se encheu de rugas de preocupa��o. Pensou que Harry n�o podia
perder outra pessoa amada, assim que, ela se cuidaria para estar junto a ele
durante muitos anos.

� O que posso fazer para melhorar mais rapidamente, doutor? � perguntou a jovem,
ansiosamente.

� O que voc� pode fazer � realizar tarefas moderadas at� a primavera, sem esgotar-
se. Deve alimentar-se bem, e tomar banhos de sol se n�o fizer muito frio. Quando
seu corpo o permita, poder� come�ar a realizar algumas caminhadas. Deixarei-lhe um
t�nico que a ajudar� a sentir-se melhor, mais rapidamente.

� Poderei dar as aulas dos s�bados?

� Quando tiver energia suficiente, sim � concedeu � Mas comece pouco a pouco. Meia
hora cada vez, at� que se sinta com for�as suficientes.

Anne se atreveu a fazer a pergunta que mais lhe preocupava.

� Poderei... voltar a montar?

� Sim, Anne, mas sem exigir-se muito � lhe advertiu � Seu corpo lhe dir� quando,
mas n�o ser� antes da primavera. E conduzir as vacas j� n�o ser� uma de suas
atividades cotidianas, me compreende menina?

Anne sorriu e baixou a cabe�a, consciente de que merecia a repreens�o.

� Compreendo doutor.

� Agora descanse � lhe indicou o homem � Chamarei a seu marido para que venha a v�-
la. Estarei a poucos metros de dist�ncia. Ficarei uma semana em Eaglethorne para
ver como evolui.

� jovem lhe encheram os olhos de l�grimas pelo agradecimento que sentia. O doutor
McGrew lhe tinha dado esperan�as de recuperar a vida que tanto tinha chegado a
amar.

Harrison estava na varanda exterior, olhando como as �ltimas luzes do dia se


extinguiam. Aterrava-lhe o que o doutor McGrew pudesse lhe dizer sobre a Anne, e
esperava ao homem com uma ansiedade, que s� podia equiparar-se a sua inquieta��o.

Bradley montou e desmontou o martelo de suas pistolas, pela cent�sima vez, na


escurid�o. Uma voz profunda o tirou de sua distra��o.

� Senhor Bradley � pediu o doutor da porta � poderia, por favor, guardar suas
armas?

Harrison fez girar suas pistolas nas m�os e as colocou, com fluidez, nos coldres.
Levantou-se e aproximou uma poltrona de jardim para que o convidado tomasse
assento.

� Sinto-o doutor, � o que fa�o quando estou nervoso. N�o est�o carregadas. �
Respondeu, sentando-se, a sua vez � Devo lhe confessar que me preocupa muito o que
estou por ouvir.

� N�o � nada mau o que tenho para lhe informar Bradley, tranquilize-se � lhe
assegurou o m�dico.

O homem se tomou uns momentos para pensar o que dizer. Por um instante, s� se ouviu
o canto das cigarras escondidas nos ramos das �rvores.

� N�o vou mentir-lhe Bradley � disse � a situa��o � bastante delicada. Sua esposa
esgotou seu corpo, significativamente. Os sintomas que teve, ao come�o da
enfermidade, podem ter sido produto de um excesso de trabalho e uma falta
consider�vel de cuidados. Por n�o mencionar a longa viajem que realizou entre a
Inglaterra e Virginia... � adicionou � Samuel me informou que, durante meses, a
senhora Bradley pressionou seu f�sico ao extremo.

� E por isso teve febre? � perguntou Harry.

� Estou convencido de que a febre tem a ver com essa situa��o.

Bradley n�o se convencia de fazer a pergunta que rondava sua mente.

� Devo lhe perguntar algo e lhe rogo que me responda com sinceridade, doutor �
disse.

� Conte com isso, Bradley. N�o vim lhe mentir nem suavizar as not�cias � lhe
assegurou.

Harry se tomou um momento para formular sua inquieta��o.

� Sua vida... ela... poderia...? Voc� sabe...

� N�o por agora � respondeu o facultativo � Acredito que se descansar o suficiente


e receber cuidados, seguir� adiante. Vejo-me obrigado a lhe informar, que a vida de
Anne esteve em risco, em certo momento da convalescen�a, mas que j� se encontra
fora de perigo.

Harrison se relaxou na poltrona, e se permitiu soltar o ar que guardava nos


pulm�es.

� Entretanto... � advertiu o m�dico � H� algo que poderia p�r em risco a vida da


senhora Anne.

Harry ficou tenso novamente.

� Estou preparado para escutar o que tem que me dizer, doutor.


� Nas delicadas condi��es, nas quais sua esposa se encontra atualmente, senhor
Bradley, ela n�o sobreviveria a uma gravidez.

Harrison ficou em silencio, por um momento, olhando fixamente seus dedos


entrela�ados.

� Compreende o que quero dizer? � Perguntou o m�dico.

� � obvio, doutor.

� Isso n�o quer dizer que ela n�o possa ter filhos algum dia � o tranq�ilizou � mas
dever� esperar um tempo antes de planejar aumentar sua fam�lia, Bradley.

� S� me interessa que ela esteja s� e salva, doutor McGrew. E se n�o tivermos


filhos nunca, me dar� igual � afirmou � Mas, provavelmente, lhe entriste�a saber
que dever� esperar.

O m�dico o tranq�ilizou.

� � uma situa��o passageira. S� se trata de que a senhora recupere sua sa�de e logo
poder�o fazer os planos que desejem � lhe explicou � N�o estamos falando de anos de
espera, se n�o de meses ou, possivelmente, de semanas quem sabe? Tudo depende de
como prossiga a recupera��o.

Harry ficou olhando por uns momentos a escurid�o da noite. Pensar em perder a Anne
produzia uma intensa dor no peito. O m�dico era otimista quanto a sua recupera��o,
mas sua advert�ncia tinha sido mais que clara. Anne perderia a vida se ficasse
gr�vida.

� Como saberei quando...? � Perguntou Bradley.

� Quando ela tenha recuperado um pouco de peso e seja capaz de dar uma longa
caminhada, sem esgotar-se, significar� que seu organismo se restabeleceu � explicou
o doutor � Esse momento chegar� logo, Bradley, o asseguro. Sua mulher � muito
tenaz, e est� realmente decidida a voltar a estar s� e forte.

Harrison assentiu. Ele sim que sabia qu�o tenaz poderia ser sua mulher.

� Agora, se me desculpa � adicionou o m�dico � me retirarei a descansar. Jerome n�o


me permitiu fazer muitas paradas entre Annapolis e este lugar, e estou realmente
esgotado.

Harrison ficou de p� e estreitou sua m�o com agradecimento.

� Alegra-me que esteja conosco, doutor McGrew � lhe disse � Verdadeiramente aprecio
que tenha vindo.

Quando o homem se retirou, Harrison se deixou cair sobre a cadeira, aliviado. Anne
ia se recuperar. Enquanto isso ele deveria conter seus impulsos. Se deitasse com
ela, por mais cuidados que tivessem, existia o risco de que ficasse gr�vida. E ele
nunca mais cometeria o engano de p�-la em risco.

� Boa noite, Lil�s � disse Harry, com o tom mais otimista que obteve, logo depois
da conversa��o com o m�dico � devo reclamar a companhia de minha esposa.

Lil�s sorriu, tomou algums objetos que deviam lavar-se, e abandonou a habita��o,
silenciosamente. Da cama, Anne olhou a seu marido com ternura.
� J� est� melhor? � Perguntou ela.

Ele se tirou as botas e subiu � cama, a seu lado.

� Estou algo mais tranquilo, sim.

� Falou com o doutor McGrew?

� Falei com ele.

� Disse-te que me vou p�r bem, verdade?

� Isso me disse.

� E por que tem esse olhar desconsolado, amado meu?

Bradley se debateu entre lhe dizer a verdade ou n�o. Se ele evitasse sua
proximidade sem lhe dar explica��es, corria o risco de que ela se deprimisse e sua
sa�de piorasse. Isso j� tinha ocorrido antes e poderia voltar a acontecer. Escolheu
o caminho da verdade, que lhe pareceu muito mais claro e seguro para ela.

� O m�dico afirma que com os cuidados adequados estar� muito bem e logo � afirmou �
Mas h� uma coisa que n�o deve acontecer at� que seu corpo n�o recupere seu �timo
estado, Anne.

� E isso o que �? � Perguntou ela.

� N�o podemos ter um filho.

Anne meditou por um momento. Ter filhos, imediatamente, nunca tinha estado em seus
planos.

� N�o vejo nenhum problema nisso, Harry. N�o estamos procurando um filho, ainda �
refletiu ela � Ou voc� j� quer ter um?

� N�o. Mas deve entender que se passarmos tempo juntos... intimamente, existe a
possibilidade de que fique gr�vida � lhe explicou � E seu corpo ainda n�o est� em
condi��es de resistir a uma exig�ncia semelhante.

� Isso quer dizer que...

� Que deveremos esperar algum tempo para desfrutar de nossa noite de bodas � lhe
disse ele, sorridente.

Para surpresa dele, ela n�o tomou bem a not�cia.

� Eu... eu n�o desejo esperar, Harry � lhe disse, com a voz afogada � Pensava
aguardar uns poucos dias, at� me sentir com energia, mas n�o muito... n�o h� algo
que possamos fazer? N�o sei, eu... n�o tenho experi�ncia, mas suponho que... haver�
maneiras n�o? Deve haver formas de que voc�, ou eu...

� Anne � a interrompeu ele � Anne, me escute. Eu n�o estou com pressa. Esperei mais
de vinte anos para te encontrar e posso esperar um tempo mais. S� desejo que te
recupere, e logo faremos o que tenhamos vontade, compreende? S� ser�o uns meses.

� Meses! � Exclamou ela � N�o posso te fazer esperar meses, Harry. OH n�o... n�o,
Harry, OH n�o...
Anne come�ou a lacrimejar incontroladamente. Harrison n�o podia compreender por que
sua mulher estava t�o angustiada.

� Me escute, Anne, deve se tranq�ilizar � pediu ele, preocupado � N�o compreende


que � este tipo de preocupa��o o que te impede de te recuperar?

Ela se atirou aos bra�os dele e chorou sobre seu ombro, lhe umedecendo a camisa e o
colete.

Harrison a estreitou contra seu peito. Ainda n�o compreendia o que acontecia a sua
esposa.

� Anne � lhe pediu � Pode me explicar o que � te p�e t�o triste?

� N�o.

� Me diga o que tem... Anne.

Harrison a obrigou a erguer-se e olh�-lo. Logo lhe secou as l�grimas com o polegar.

� Rir� de mim.

� N�o, n�o rirei.

� Prometa-me.

� Prometo-lhe.

� Temo que...

� O que?

� Que se te fa�o esperar... � murmurou ela � procurar� consolo... em outra mulher.

Anne voltou a chorar, desconsoladamente, e Harrison se obrigou a conter a risada,


que lhe produziu o absurdo temor da jovem, de onde tiraria essas estranhas ideias?

� Me deixe te dizer uma coisa. Anne, me olhe � lhe pediu � Quero te dizer algo:
tendo a algu�m como voc� a meu lado, seria eu t�o imbecil para ir em busca de
outra? N�o me considera grande coisa se acredita que eu faria algo assim.

Anne se sorveu o nariz e o olhou, s�ria.

� Eu te esperarei, Anne, e voc� me esperar� � disse ele � Porque, at� que n�o
esteja seguro de que est� completamente a salvo, n�o deixarei que me ponha um dedo
em cima, entendeu? Nem o tente, mulher sedutora.

Agora ela riu entre as l�grimas. Ele estendeu seus bra�os e ela se jogou neles,
sentindo que era a pessoa mais afortunada do mundo, por estar casada com esse
homem. Seu antigo prometido n�o pode esper�-la uma s� semana, e Harry lhe oferecia
meses.

Ele a beijo nos l�bios meigamente.

� Enquanto estiver convalescente, dormirei a seu lado � disse � Quando j� tiver


for�as para ir atr�s de mim, mudarei-me � habita��o ao lado e fecharei com chave.
N�o acredito que pudesse resistir a seus encantos.

Harry, aproveitando sua qualidade de marido e o fim de �o que dir�o�, tirou-se toda
a roupa, removeu a manta e se deitou junto � Anne. Ao v�-lo nu novamente, a jovem
lamentou n�o poder aproximar-se desse corpo magn�fico. Ela mesma deveria obrigar-se
a conter seus impulsos, ao menos por um tempo.

Cap�tulo 27

� Riley! � gritou Cutter, atrav�s da grade oxidada.

Os dois prisioneiros despertaram, sobressaltados, ao escutar a voz do xerife. J�


tinham passado tr�s meses, completos, encerrados na pris�o, sem poder compreender
por que n�o os teriam pendurado ou liberado ainda. Esse dia, os Riley obteriam uma
resposta � suas perguntas.

� OH, Deus, como cheira esta pocilga � se queixou Cutter � � que s�o animais ou o
que?

� Perdoe xerife � se desculpou Hamaziah � � que faz tempo que n�o nos esvaziam a
latrina, e s� comemos feij�es e ossos de vaca, que, como voc� sabe...

� Cale-se Riley! N�o desejo ter esta conversa��o com voc�. Gordon! � Chamou o
oficial � Tire estes porcos da jaula e limpe-a. Isto � um c�rcere decente, pelo
amor de Deus.

� Tirar�-nos daqui, xerife? � Perguntou Hamaziah, sem poder acreditar no que ouvia.

� Tirarei-os, Riley, e lhes devolverei a liberdade para que sigam adiante com suas
insignificantes vidas, mas...

� Mas? � Perguntou com ansiedade o outro.

� S� se ajudarem a meu irm�o e a mim em um trabalhinho � lhes explicou.

Os Riley se olharam um ao outro com desconfian�a. N�o acreditavam que o xerife lhes
estivesse dizendo a verdade.

� E nos deixar� ir, assim sem mais? � Perguntou Hamaziah.

� Se nos ajudarem, sim � Assegurou o xerife.

Phinneas tentou dizer umas palavras mas s� p�de articular um balbuceio, acompanhado
pelo rangido de sua mand�bula que, embora tivesse passado muito tempo, nunca tinha
retornado a seu estado original. Hamaziah traduziu.

� Meu irm�o pergunta no que consiste o trabalho � disse o homem-sem-dedos.

� Mataremos a uma cadela, bruxa e cruel, que jogou meu irm�o � rua � explicou o
xerife.

� Uma mulher, �? E que mulher � essa, se posso perguntar?

O homem se aproximou da grade, tinha apoiado seus cotovelos no barral e olhava ao


xerife diretamente aos olhos. Precisava saber se o oferecimento era ou n�o uma
armadilha.

� A mulher a que mataremos � qu�o mesma que os colocou aqui, Riley � anunciou
vitoriosamente � A cadela de Anne McLeod.

Os maxilares de Phinneas rangeram, incontrolavelmente, enquanto o homem-sem-dedos


ficava l�vido ao escutar esse nome. Fechou fortemente os dedos ao redor dos barras
e seus n�dulos ficaram brancos. Phinneas tentou falar, mas novamente o que disse
foi inintelig�vel. Hamaziah o fez calar com um gesto de advert�ncia.

� Sil�ncio, irm�ozinho. O xerife necessita nossa ajuda e n�o lhe falharemos �


afirmou Riley. Logo adicionou � o ajudaremos, sempre e quando cumpra com sua
palavra de nos liberar.

� N�o lhes falharei, Riley. Se nos ajudarem, os deixarei ir � assegurou �


Partiremos em uns dias. Gordon lhes abrir� a jaula para que se passeiem com as
putas da cidade. Podem dormir aqui enquanto isso. N�o acredito que tenham aonde ir,
ou sim?

O xerife voltou para seu escrit�rio e tomou um longo gole de u�sque. A bebida lhe
queimou a garganta e o fez sentir mais acalmado. Logo se molhou os l�bios com a
l�ngua, satisfeito. A cadela McLeod tinha os dias contados. Logo, os problemas de
seu irm�o e os seus se terminariam.

O doutor McGrew se despediu de Anne na varanda, lhe prometendo que levaria um


pacote cheio de cartas para sua fam�lia � ag�ncia de correios de Annapolis. A jovem
sabia que seu pai esperava not�cias dela fazia muito tempo e que, certamente,
estaria preocupado.

� Sua recupera��o foi impressionante, Anne � se admirou o m�dico � Em uma semana


seu estado melhorou muito significativamente. V�-se, inclusive, que ganhou peso.

� Sua presen�a aqui foi muito importante, doutor, nunca esquecerei o que tem feito
por n�s � lhe agradeceu � Se houver algo que n�s possamos fazer por voc�, n�o
duvide em nos pedir, por favor.

� No momento s� necessitarei um chap�u de reposi��o � disse o m�dico � parece que


chover� todo o dia.

� Teremos um outono chuvoso, parece � observou Anne � Felizmente meu marido arrumou
para recolher e pendurar todo nosso tabaco no secador. Se n�o tivesse sido por ele
o ter�amos perdido. N�o sei como tem feito, temos t�o pouco pessoal em
Eaglethorne...

� Esse homem a quer muito, Anne � disse o m�dico � estou seguro de que faria
qualquer coisa por voc�.

Anne sorriu e suas bochechas se tingiram de rubor. Ela sabia que ele a amava, tanto
como ela o amava.

� � estranho que n�o tenha vindo a despedir-se de voc�...

� O fez ontem � noite � assinalou o doutor � Me explicou que esta manh� devia
atender alguns assuntos relativos a seus cavalos, e que partiria muito cedo a seu
rancho.

Anne n�o tinha escutado ao Harrison sair essa manh�. Lhe havia dito que trabalharia
todo o dia em Two Horns, mas n�o tinha passado por seu quarto a lhe dar um beijo,
como fazia habitualmente.

Fazia j� duas noites que Harrison dormia na habita��o contig�a a de Anne. A


proximidade entre ambos n�o permitia garantir a dist�ncia f�sica que se impuseram,
assim, Harry agora dormia fora da cama de sua mulher.
Embora ambos compreendessem que era necess�rio, nenhum dos dois estava feliz pela
mudan�a. Anne, especialmente, sentia saudades da tranqulizadora presen�a do homem a
seu lado.

O doutor McGrew sustentou as m�os de Anne por um momento.

� Cuide-se Anne, o inverno pode ser trai�oeiro.

� Sim doutor, seguirei todas suas indica��es. Quando nos voltarmos a encontrar
estarei t�o saud�vel como quando nos conhecemos � lhe assegurou.

Anne ficou de p� na varanda at� que a carruagem teve desaparecido no horizonte. A


seu redor, a chuva empapava com viol�ncia as �rvores, desprendendo as �ltimas
folhas que dan�avam nos ramos.

A voz de Samuel distraiu a jovem de seus pensamentos.

� Senhora Anne, n�o faria corretamente meu trabalho se n�o lhe recordasse que n�o
deve permanecer muito tempo no frio �mido.

� N�o acredito que ser meu enfermeiro seja parte de seu trabalho, Samuel � lhe
disse ela, risonha � Me arreganhar � trabalho de Gl�ria, em todo caso.

� N�o o digo como um mordomo, mas sim como um velho tio que se preocupa com voc� �
respondeu o homem, afetuosamente.

Anne teria desejado sentar-se em uma poltrona, envolver-se em uma manta e


permanecer um momento fora olhando a chuva. Sentia saudades enormemente de seus
passeios pelo campo, sua �gua e o aroma picante das ervas que povoavam as
montanhas. Estar encerrada na casa, todo o dia, e sem fazer nada, n�o era para ela.
Entretanto, sabia que Samuel tinha raz�o.

� Proponho-lhe algo � disse Samuel, percebendo a desilus�o da jovem � Se voc�


voltar a entrar na casa e se abrigar bem, prepararei-lhe uma ta�a de chocolate e
lhe esquentarei uma bolacha de noz.

A Anne lhe fez �gua na boca. Esse era um sinal de que seu apetite estava
retornando. A jovem fez uma exagerada rever�ncia ao anci�o e se apressou a cruzar a
porta de entrada.

� Estarei na biblioteca ent�o, tio Samuel.

O homem, satisfeito com sua realiza��o, dirigiu-se � cozinha e com suas pr�prias
m�os preparou um espesso chocolate para sua senhora. Logo aqueceu uma bolacha sobre
a estufa, e colocou tudo sobre uma bandeja de prata.

Subindo as escadas se cruzou com Myrtle, que se dirigia � habita��o de m�sica para
praticar seus acordes. A condessa Dujardin a esperava ali, tomando o caf� da manh�
com ch� e torradas banhadas em mel.

Myrtle estava encantada com a nova situa��o em Eaglethorne. Anne se estava


recuperando, e se via obrigada a passar muito tempo dentro da casa, assim ambas
compartilhavam horas conversando e percorrendo as habita��es da mans�o. Dado que os
corredores estavam repletos de formosas pinturas, juntas tratavam de adivinhar quem
eram as pessoas retratadas. Inventavam hist�rias sobre suas virtudes e defeitos, as
rela��es que tinham entre si, e se divertiam durante horas.

Algumas pinturas mostravam navios rodeados por furiosas ondas e, ent�o as duas,
imaginavam as aventuras que teriam tido os marinheiros que os comandavam. O tempo
que Anne passava com a Myrtle era precioso para sua recupera��o.

� Senhora Anne � chamou Samuel da porta entreabierta.

Na biblioteca as cortinas estavam fechadas e a chuva repicava agradavelmente contra


os cristais.

� Adiante, Samuel... estou sentada no escrit�rio. Ohhh, isso cheira muito bem �
disse ela, assomando sua cabe�a detr�s de uma pilha de livros.

Samuel depositou a bandeja em uma mesinha baixa, junto � poltrona favorita de sua
senhora. Logo se esclareceu voz.

� Perdoe que pergunte, senhora � se desculpou � mas se meus olhos n�o me enganam,
isso que tem entre as m�os � um livro de contabilidade, n�o lhe indicou o m�dico
que descansasse?

Anne se levantou e se dirigiu � mesinha aonde o mordomo tinha disposto o chocolate.

� Seus olhos n�o o enganam e o m�dico me disse isso, sim, mas tamb�m indicou que,
lentamente e sem me esgotar, volte a ter uma vida normal � lhe explicou � Lhe
prometo que trabalharei at� a hora do almo�o, comerei tudo o que ponha em meu prato
e logo dormirei uma sesta muito larga.

� Mmmm...

� N�o me cre, n�? N�o posso culp�-lo, Samuel, fui m� e desobediente. Mas esta
proposta o convencer� de que sou sincera � lhe prop�s � Se me v� trabalhando logo
depois da hora de comer, dou-lhe permiss�o para que traga Gloria para que me
arreganhe.

� Trato feito! � disse Samuel, fechando a porta atr�s dele.

Anne tomou a bandeja e a levou � escrivaninha. Deu uma grande dentada � bolacha de
noz e se concentrou nos livros que tinha em frente. Seu marido se esteve ocupando
de revis�-lo-los dias passados, mas n�o tinha querido dizer nada a ela a respeito
de seu conte�do. Sem d�vida ele n�o desejava preocup�-la. A jovem foi marcando as
m�rgens com l�pis, ali onde observava irregularidades cont�veis.

Duas horas depois, os vol�mes mostravam centenas de marcas, manchas e notas


realizadas por Anne. �Hickory Cutter, seriamente, � um inseto�, pensou.

Ao abrir um livro que parecia mais grosso e desgastado que o resto, caiu sobre seu
rega�o um pequeno caderno amarelo que tinha v�rias folhas soltas. O volume n�o
parecia importante, mas estava escrito com a letra do Cutter e tinha v�rias notas
que Anne n�o chegava a compreender: n�meros, nomes e lugares. A jovem reconheceu o
nome do xerife do povoado, Dale Cutter, junto a um nome que ela desconhecia:
�Liland�. Se tratava de um nome fantasia, possivelmente uma propriedade que os
Cutter possu�am.

Pensou em lhe perguntar ao Harrison, quando chegasse, do que poderia tratar-se. O


conte�do do caderno poderia n�o significar nada, ou talvez sim. Seu marido
certamente saberia.

Quando o rel�gio da escada deu as doze, Anne deixou os livros e se apressou a


baixar ao sal�o. N�o tinha desejos de escutar a longa reprimenda que lhe dedicaria
sua ama de chaves se n�o se apressasse.
� Est� todo molhado! � Exclamou Anne, quando seu marido a tomou em seus bra�os para
beij�-la.

� Agora est� molhada voc� tamb�m � disse ele, admirando os olhos brilhantes e as
bochechas rosadas da jovem � Vem, nos aproximemos do fogo.

Harrison passou o bra�o pela cintura de sua mulher e a guiou at� uma poltrona de
couro cor havana que tinham colocado frente � chamin�. As luzes das brasas bailavam
contra as prateleiras cheias de livros e os retratos de v�rias gera��es de Lordes
McLeod.

� Por que ficou acordada? � Perguntou Bradley � � muito tarde e todos j� est�o
dormindo.

� Senti saudades durante todo o dia � reclamou Anne � N�o passou para me saudar
esta manh�.

� Sa� antes da alvorada e n�o quis te despertar. Entretanto, entrei em seu quarto
um momento e te espiei enquanto dormia � confessou � J� foi o doutor McGrew?

� Sim, esta manh�. Levou minhas cartas e tamb�m os documentos que lhe encarregou
que entregasse no porto.

Anne se acomodou no oco do bra�o de seu marido, sem importar que suas roupas
estivessem �midas. O homem cheirava a madeira e couro, e sua camisa ainda
conservava o aroma da lo��o de barbear que a ela tanto lhe agradava.

� Disse algo antes de ir-se? � perguntou Harry, apertando o mi�do corpo de sua
mulher contra si.

� Disse que me recuperei muito rapidamente. Sabia que j� posso subir as escadas sem
me agitar?

� Isso � excelente, meu amor � a felicitou � Samuel diz que hoje almo�ou muito bem,
e que tomou chocolate com bolachas.

� Velho fofoqueiro, estiveram falando de mim?

� Claro mulher, n�o haver� segredos para mim nesta casa; fa�a o que fizer,
inteirarei-me. Por exemplo: sei que estiveste trabalhando com os livros hoje, n�o
te sup�e que deva descansar e te afastar das preocupa��es? � Perguntou ele � A
pr�xima vez que...

Para sossegar os resmungos de Bradley, Anne tomou o rosto do homem, entre suas duas
m�os, e o beijou nos l�bios. Pensava faz�-lo levemente, mas ao perceber na boca o
rosto �mido e agradavelmente salgado de seu marido, deteve-se um pouco mais do que
tinha previsto.

Ele se estremeceu ao sentir essa boca suave explorando seus l�bios, e colocou sua
l�ngua na �mida abertura, degustando o sabor doce de sua mulher. Ela gemeu,
pegando-se a ele e Harry lhe respondeu com um grunhido. Tomou as m�os dela e a
afastou um pouco de seu corpo.

� Mulher, voltar�-me louco. Se voltar a me beijar assim n�o poderei me controlar �


lhe advertiu � N�o me obrigue a te encerrar em seu quarto at� que esteja
completamente recuperada.

Anne baixou o rosto acalorado, ainda sentindo as palpita��es de seu cora��o


agitado.
� Sinto-o � murmurou � tenho tanta necessidade de ti...

� Cada vez falta menos � a consolou, acomodando-a novamente sob seu bra�o � Se
segue te recuperando t�o r�pido, passaremos o inverno metidos na cama.

� E n�o sairemos nunca?

� N�o.

� Em todo o inverno.

� Aham.

� Nem sequer para comer?

� Comeremos na cama.

� E n�o sentir� saudades de galopar sobre o Thunder? � perguntou ela.

� OH, n�o...

Ele sorriu com maliciosamente e ela se ruborizou, adivinhando a imagem que tinha
ele na cabe�a.

� Ent�o porei meu m�ximo esfor�o para estar forte, para quando cair a primeira
nevada � lhe assegurou ela.

Harrison a beijou, levantou-se da poltrona e tomou a m�o de sua mulher.

� Acompanharei a seu quarto � ofereceu � j� � tarde.

Caminharam de m�os dadas at� a porta da habita��o de Anne, e ali se despediram, sem
vontades, mas convencidos de que estar separados era a melhor decis�o poss�vel. A
jovem se prometeu, uma vez mais, que logo seria a pessoa que era antes de sua
enfermidade.

Harrison, da cama, entrecerr� os olhos para poder ver na semi escurid�o de seu
quarto. Embora o fogo da chamin� estava se extinguindo, n�o lhe custou distinguir a
figura de sua mulher.

Anne, desobedecendo o que tinham prometido, umas horas antes, penetrou na habita��o
silenciosa.

Bradley viu como a contraluz revelava as curvas do corpo feminino sob a fina
camisola de seda. Debaixo dele, Harrison sabia que Anne estava completamente nua.

Ele se incorporou um pouco no colch�o e tentou lhe dizer que se fosse, que n�o se
aproximasse, mas ela cobriu seus l�bios com os dedos e n�o lhe permitiu emitir uma
s� palavra.

Harrison percorreu com o olhar o cabelo solto, o pesco�o nu, e a camisola


escorregando sobre o ombro de sua mulher. Sentiu como se esticava seu corpo pelo
desejo contido... tinha passado tanto tempo desde que a tocou pela primeira vez e
estava t�o faminto dela...

Anne tirou os len��is para descobrir o corpo nu de seu marido e posou seu olhar
ali, aonde se come�ava a formar uma imponente ere��o. Ela sorriu e acariciou essa
pele aveludada com as duas m�os.

Sem poder controlar-se, Harrison a segurou pelas axilas e a sentou escarranchado


sobre ele. Ela se apertou ao corpo musculoso que tinha debaixo e permitiu que ele
desatasse os la�os de sua camisa de dormir. O tecido se rasgou quande Harrison
tentou liberar os seios de Anne. A urg�ncia de possui-la nublava a raz�o. O objeto
caiu silenciosamente sobre as coxas da mulher, deixando seu torso nu � vista.

A vis�o das aur�olas rosadas da jovem voltou louco ao Bradley. Ergueu-se sobre o
colch�o e come�ou a lamber a pele que se voltava turgente e voluptuosa entre seus
l�bios, enquanto sua esposa gemia e se apertava com urg�ncia contra sua virilha.

Anne, ajoelhada sobre o colch�o, aferrava-se aos cabelos de Harrison para que ele
n�o deixasse de beijar e mordiscar seus peitos, enquanto ele tomava firmemente dos
gl�teos. O membro ereto dele se penetrou entre as dobras da camisola dela, e agora
ro�ava o interior de suas coxas, deixando uma p�tina �mida sobre sua pele. Ela
gemia e procurava esse calor que precisava sentir dentro dela.

Sem poder controlar-se mais, Harrison se afundou no corpo feminino e se deixou


levar por um prazer enlouquecido. Anne, obstinada a seu pesco�o, dizia uma e outra
vez seu nome.

Bradley abriu os olhos sentindo a boca seca e os membros estremecidos. O corpo, que
fazia um instante, tinha entre os bra�os j� n�o estava ali, e o frio da manh�
intumescia seu corpo nu.

Uma vez mais, tinha estado sonhando com ela.

� Harry, voc� sabe o que � isto? � Perguntou Anne.

A jovem se levantou da cadeira, tomou o estranho caderno que tinha encontrado e o


estendeu a seu marido atrav�s da escrivaninha.

O casal Bradley se levantou cedo. Tinham tomado o caf� da manh� na biblioteca, e


logo Harrison tinha permitido que Anne o ajudasse a revisar os poucos livros
cont�veis que faltavam por auditar. Estavam sentados em lados opostos do
escrit�rio, para poder olhar-se enquanto trabalhavam.

Harry tomou o volume, desfolhado, com curiosidade.

� Pois parece um marcador velho � disse ele enquanto o inspecionava � O tipo de


caderno que permite levar registro daquilo que n�o se deseja refletir nos livros
cont�veis.

� H� alguns nomes e datas... quantidades... � explicou ela.

Harrison passou com cuidado as folhas.

� Por que apareceria o nome do xerife Cutter? � perguntou-se o homem, detendo-se em


uma p�gina em particular � Isto � estranho. Anne, me d� um pouco desse papel
branco, por favor.

A jovem entregou uma pilha de papel, sem usar, e Harrison come�ou a copiar alguns
dos dados que apareciam no caderno. De repente se deteve em uma frase e levantou a
cabe�a.

� Poderia procurar o livro cont�bil de mar�o do ano passado? � Pediu Harry � Est�
de seu lado da mesa. Preciso fazer uma compara��o.
Anne percorreu com o dedo as lombadas dos livros que se empilhavam frente a ela.

� Junho, Fevereiro... Maio... Mar�o! � Leu a jovem em voz alta � Aqui est�!

Harrison tomou o volume e come�ou a revisar suas p�ginas, ante o olhar atento da
mulher. O homem tomava notas, voltando as p�ginas do caderno amarelo e as
comparando com o que indicava o livro. Anne observava em silencio o que seu marido
fazia. Fora, uma garoa persistente ca�a silenciosamente sobre o campo.

� Anne � disse Harry, tentando medir suas palavras, para n�o angustiar a sua mulher
� Acredito que Cutter fez algo mais que lhe roubar a sua fam�lia, durante anos.

Ela o olhou, espectadora.

� Aqui h� alguns detalhes que poderiam ter a ver com o manejo dos escravos � disse
Harrison � mas n�o � simples interpret�-los... est�o escritos em algo parecido a
uma chave. Voc� sabe o que significa a palavra �Liland�?

� � o que diz junto no nome do xerife, verdade? � Perguntou Anne. Ele assentiu �
N�o, n�o sei o que significa.

� Aqui h� uma refer�ncia que poderia nos ajudar, uma esp�cie de aviso, ou indica��o
dirigida a algu�m, mas n�o compreendo a que se refere... se trata de algo referido
a um navio, possivelmente o envio de alguma mercadoria ao continente...
possivelmente se trate de uma grande venda de escravos, mas n�o posso entend�-lo.

� Me diga exatamente o que diz � pediu Anne � Possivelmente eu possa ajudar.

Harrison leu em voz alta.

� �Informa��o necess�ria para a transfer�ncia legal. Documentos: refer�ncia do


navio, Greenbay�

� Um navio chamado Greenbay... por que o mencionaria Cutter? � perguntou-se Anne �


Ter� enviado mercadoria a Inglaterra? Se assim foi, meu av� nunca soube... Ele
estava seguro de que Eaglethorne n�o tinha capacidade para exportar produtos a
Europa.

Bradley pensou um momento, procurando uma solu��o. Os dados com os que contava n�o
eram suficientes para poder tirar conclus�es.

� Deveria lhe enviar uma mensagem ao juiz Silverstone, em Annapolis � sugeriu Harry
� Ele sabe tudo sobre as opera��es no porto e � um bom cliente de Two Horns.
Possivelmente possa nos ajudar.

Anne subiu os p�s � cadeira e se abra�ou os joelhos com ambos os bra�os.

� Se Cutter tiver estado enviando mercadoria por mar � refletiu a jovem � ent�o a
situa��o � mais grave do que parece, Harry... Quanto teremos perdido em m�os desse
estelionat�rio?

Harrison notou a preocupa��o de sua esposa e se alarmou. J� lhe tinha advertido o


doutor McGrew que n�o deveria sofrer nenhuma classe de ang�stia. Qualquer altera��o
em seu estado de animo poderia afetar sua recupera��o.

O homem se levantou e deu a volta ao escrit�rio. Ajoelhou-se junto � Anne e tomou o


queixo de sua mulher entre os dedos.
� O que quer que seja que tenha feito, minha amada, j� n�o poder� voltar a faz�-lo
� assegurou � � tempo de que organizemos o que temos, e deixemos ir o que
aconteceu. N�o ser� poss�vel modificar o passado.

� Mas podemos procurar o Hickory Cutter, e...

� Tampouco quero que tenhamos rela��o com esse homem nunca mais � enfatizou ele �
Recorda que tentou te matar, Anne. Eu n�o poderia suportar outra cena igual.

� jovem ardiam os olhos, mas fez um esfor�o por n�o chorar. Harrison notou seu
desconsolo.

� Anne, meu amor, juntos somos o casal mais rico de todo o Leste da Am�rica do
Norte. As migalhas que se levou esse despojo de ser humano, n�o nos afetam no mais
m�nimo � lhe assegurou.

Ela assentiu. Seu marido tinha raz�o.

� Averiguaremos do que se trata, mas s� para estarmos seguros de que n�o foi feito
opera��es ilegais em nome de seu av�. O que se perdeu, recuperaremo-lo com nosso
trabalho � lhe assegurou ele � Lhe prometo isso. Agora descansar�. Agitaste-te
muito e me culpo por isso.

� N�o � culpa tua Harry, � que n�o suporto estar sem fazer nada.

� Ent�o dormir� uma sesta em meus bra�os � lhe informou ele � Vem comigo.

Harrison se levantou e guiou a Anne at� uma enorme poltrona forrada em veludo
cotel� cor borgonha. Dali se podia ver atrav�s da janela. Bradley se sentou
primeiro, e logo recostou a jovem contra seu corpo. A chuva incessante desenhava
pequenos rios sobre os cristais. Anne dormiu enquanto via as aves voar em forma��o
para o sul. O inverno n�o estava muito longe.

Cap�tulo 28

Hickory Cutter saltou do lombo do cavalo e aterrissou sobre o poeirento caminho,


quase sem dificuldade. Seu irm�o Dale, os dois prisioneiros Riley e um oficial j�
tinham suas cavalgaduras prontas e os alforjas repletos de alimento. Estavam
preparados para sair em dire��o ao oeste. Necessitariam ao menos dois dias para
chegar a Eaglethorne.

A volta n�o estava planejada. Hickory pensava recuperar o que lhe tinha arrebatado,
Anne, e ficar no rancho para sempre.

Dale olhou os olhos extraviados de seu irm�o e pensou que a febre o tinha mudado
muito. N�o s� tinha reduzido seu f�sico na metade, mas sim suas tend�ncias
violentas estavam obviamente intensificadas.

�s vezes, Dele descobria ao Hickory olhando uma sombra no canto, outras, falando
sozinho, chorando ou amea�ando a algu�m inexistente. Seu irm�o parecia ter
enlouquecido de �dio. Estava mais imprevis�vel que de costume e tinha perdido quase
por completo o racioc�nio. Mesmo assim, Dale estava determinado a n�o abandon�-lo.
Esse homem, ru�do pela longa convalescen�a, era a �nica fam�lia que o xerife tinha
no mundo.

Quando o sol desceu atr�s das copas das �rvores, o grupo se p�s a caminho em
sil�ncio.
Anne dava voltas na cama sem poder conciliar o sonho. O nome Greenbay, que Cutter
mencionava no caderno amarelo, resultava-lhe extranhamente familiar. Entretanto, a
resposta a suas perguntas n�o chegava. O que teria feito Cutter com os bens de sua
propriedade? Teria comprometido a seu av� em alguma atividade ilegal? O que tinham
que ver os escravos com tudo isso?

Quando Anne dormiu, finalmente, o c�u tinha come�ado a tingir de cinza.

Harrison j� se encontrava na biblioteca quando Anne se levantou essa manh�. A jovem


sentia os olhos inflamados e lhe do�a a cabe�a pela falta de sono. Entretanto, n�o
se tinha permitido dormir at� mais tarde. Precisava descobrir o que era que
ocultavam os registros de Hickory Cutter.

Gl�ria lhe tinha levado o caf� da manh�, como cada dia, e n�o tinha perdido a
oportunidade de arreganh�-la.

� Que barbaridade, senhora! � Exclamava a anci�, indo de um lado a outro da


habita��o � N�o lhe havia dito o m�dico que deveria descansar? Hoje mesmo falarei
com seu marido, que lhe permite andar se esgotando com problemas que devem atender
os homens � se queixou a mulher � Como se n�o soubesse que voc� tem que se repor
antes de que chegue o inverno!

� N�o � culpa do Harry, Gl�ria � a acalmou � � que estou um pouco preocupada, nada
mais.

� Olhe o rosto que tem... �um pouco preocupada� sabe qu�o preocupada estive eu
quando acreditei que morria?

Gl�ria afogou um solu�o. Anne se levantou da cama e abra�ou � bondosa anci�, que
tanto a tinha cuidado em sua convalescen�a.

� Prometo-lhe que n�o voltarei a me inquietar e que estarei completamente s� em


muito pouco tempo � lhe disse.

� Pois que assim seja, menina! Que n�o resistirei outro desgosto igual! N�?

Anne beijou o cocuruto do ama de chaves, tomou o caf� da manh� rapidamente e


colocou um vestido singelo. Gl�ria ficou com ela no quarto, trocando os len��is e
retirando as cinzas do fogo extinto. Quando Anne esteve preparada, dirigiu-se �
biblioteca a procurar a seu marido. Detr�s dela foi Gl�ria.

Harry se levantou da cadeira ao ve-las chegar. O rosto do homem refletiu sua


preocupa��o; sua mulher n�o luzia bem essa manh�.

� O que tem, meu amor? � disse-lhe, enquanto a conduzia ao sof�, junto � mesinha de
caf� � Se sente mal?

� O que tem? � queixou-se Gl�ria � Que trabalha muito, isso que tem. Voc�, senhor
Bradley, deveria saber que sua senhora esposa n�o deve andar-se com preocupa��es, e
mesmo assim a deixa trabalhar com esses livros velhos, que v� saber que coisas
dizem.

Bradley se aproximou de Gl�ria, tomou brandamente dos ombros e a girou para a


porta.

� Hei! � queixou-se a mulher � N�o vai me tirar assim sem mais, eu bem poderia ser
sua av�, mo�o. Se voc� n�o medisse quase dois metros, poria-o em minha saia e lhe
ensinaria o que � bom. Assim como fazia minha m�e conosco, que Deus a tenha na
gl�ria, e bem sa�mos. Umas boas palmadas lhe viriam muito bem!

Sem fazer caso �s repreens�es de Gl�ria, Harrison a acompanhou at� o corredor e


fechou a porta atr�s dela. Logo se sentou junto � Anne, com a preocupa��o gravada
no rosto.

A jovem suspirou e apoiou a t�mpora no ombro musculoso de seu marido.

� Estou bem, Harry. S� me preocupou um pouco o que Cutter pode ter feito com os
bens de minha fam�lia � se justificou ela � Oxal� soub�ssemos o que significam
esses nomes e datas que figuram no caderno.

Harrison se levantou e tomou uns pap�is amarelados de cima do escrit�rio. Levou-os


at� onde estava Anne, mas se deteve uns passos antes de chegar at� ela.

� Mostrarei-te o que tenho descoberto se me prometer que isso n�o te far� que se
ponha nervosa � disse � N�o lhe cuidamos tanto para que te adoe�a agora, Anne.

O rosto de Bradley estava muito s�rio.

� Prometo-te que n�o me preocuparei, Harry � disse ela � Enquanto voc� estiver aqui
eu me manterei tranquila, aconte�a o que acontecer.

N�o era tranquilidade, precisamente, o que Anne sentia, mas era certo que confiava
cegamente em seu marido. Sabia que ele encontraria as respostas que a ela lhe
escapavam. Harrison se sentou junto a ela e lhe mostrou um conjunto de pap�is
atados com uma corda.

� Ontem � noite, logo depois que te retirou a descansar, segui procurando nos
arquivos da propriedade, e encontrei estes documentos � lhe disse.

Anne o olhava, intrigada.

� S�o os transa��es realizados por cada um de qu�o escravos comprou Cutter para que
trabalhassem em Eaglethorne � explicou Harrison.

Anne percorreu os formul�rios amarelados com o olhar.

� Nesta coluna aparecem o nome e sobrenome de cada pessoa comprada, e aqui o lugar
e a data aproximada de seus nascimentos � descreveu o homem � Acima figura o nome
do encarregado da transa��o, e o pre�o pago. Esta coluna da direita que est� em
branco se usa para indicar a data, lugar e motivo do falecimento de cada pessoa.

� Mas n�o vejo nada estranho aqui � disse ela, enquanto percorria os documentos com
o olhar.

� Falta algo, Anne � assinalou ele � al�m do registro dos falecimentos de cinco
pessoas. N�o est�o os dados a respeito da compra de Lil�s e seu pai. S� h� vinte e
cinco registros, e os escravos comprados eram, originalmente, vinte e sete.

Anne olhou a seu marido sem terminar de compreender por que faltariam os registros
de dois dos escravos?

� Mas isso n�o tem sentido, Harry. Se todos foram comprados, legalmente, por que
teriam que ocultar a proced�ncia de dois deles?

� Possivelmente � disse ele � porque nem todos foram comprados legalmente.


Dale Cutter decidiu fazer uma parada antes do meio-dia. Embora o rosto de seu irm�o
estivesse doentio, Hickory n�o tinha querido descansar mais que o imprescind�vel.
Tinha urg�ncia por chegar a Eaglethorne e recuperar o que considerava dele.

Aos irm�os Riley lhes tinham dado roupa nova, chap�us e um cavalo a cada um. Esse
seria seu pagamento por ajudar ao xerife no que fosse que seu irm�o e ele
estivessem tramando. Nem Phinneas nem Hamaziah tinham querido perguntar o que
deveriam fazer ao chegar ao destino. Qu�o �nico os Riley sabiam era que logo depois
de atender os assuntos dos Cutter recuperariam sua liberdade. E isso era o que
aquele par de foragidos desejavam mais que qualquer coisa no mundo.

Jake Bala se deteve em frente da porta da cozinha e esperou que Lil�s sa�sse ao
jardim. Lhe tinha prometido, que essa tarde, iria com ele a dar um breve passeio.

J� ningu�m na propriedade duvidava de que os dois jovenzinhos estavam apaixonados.


Todos se alegravam por eles: Jake era um mo�o excelente, e Lil�s uma jovem muito
bela e trabalhadora.

Quando Jake viu sair a Lil�s pela porta, sentiu que lhe cortava o f�lego. Estava
preciosa em seu vestido azul claro, com mangas que se ajustavam com fitas de cetim
por cima dos cotovelos. A mo�a n�o levava a pequeno Harrison, porque o beb� dormia
em casa da Melody e ela n�o o tinha querido despertar.

� Boa tarde, senhor Bala � saudou ela, timidamente.

� Boa tarde, Lil�s � respondeu ele, sorridente � Insiste em n�o me chamar Jake?

Ela se ruborizou.

� N�o seria correto, senhor Bala, que tomasse essa confian�a � disse a mo�a, que
sempre se mostrava muito s�ria em sua presen�a.

Ele riu e lhe pareceu que n�o podia ser mais encantador. Embora, ao princ�pio, lhe
havia custado aceitar seus cuidados, com o tempo n�o p�de mais que conceder que, um
jovem como ele, n�o se encontrava todos os dias.

� Pensei que poder�amos caminhar at� o arroyo, n�o cre? � Sugeriu Jake.

Ela se deteve em seco.

� O arroio n�o se v� da casa... � explicou.

� Mas como?

� N�o seria correto... n�o para uma jovem solteira.

Jake sorriu para si mesmo. Sem sab�-lo, a mo�a tinha ca�do em sua armadilha.

� Ent�o ter� que remedi�-lo verdade? � disse ele, tomando a pequena m�o da jovem.

Ela o olhou com a extremidade do olho, sem compreender a que se referia. Agradou-
lhe sentir os dedos �speros do Jake agarrando os seus. Sem soltar a m�o que
sustentava, ele continuou falando.

� A quest�o, Lil�s, � que eu terei dezenove anos na primavera, e voc� ter�


dezessete... possivelmente, voc� e eu, talvez... se me aceita... poder�amos... voc�
sabe...
Jake se deteve em seco e com sua m�o livre acariciou a bochecha da mo�a. Lil�s se
sobressaltou e seu rosto adquiriu o tom escuro do carmim.

� E j� que voc� n�o tem fam�lia aqui � continuou o mo�o � eu poderia pedir
permiss�o � senhora Anne, e ao senhor Bradley, claro, para que voc� e eu... bom,
para que voc� e eu nos casemos...

Como a mo�a seguia silenciosa, ele se agachou um pouco para procurar o olhar dela.

� Incomodaria-te isso, Lil�s? � perguntou ele.

Sem atrever-se a olh�-lo diretamente aos olhos, ela sorriu apenas. Esse jovem bom,
que amava a seu pequeno filho, oferecia a ela um lar. A mo�a mal sussurrou sua
resposta. Temia que levantar a voz a fizesse despertar de um maravilhoso sonho.

� N�o me incomodaria, n�o...

� Pois bem, ent�o pedirei sua m�o � disse ele � Est� bem se falar com os senhores
Bradley?

Jake sentia que o cora��o lhe explodiria de felicidade dentro do peito.

� Sim, est� bem � respondeu ela, ainda ruborizada.

� Irei agora mesmo � disse Jake � mas antes...

O jovem tomou o queixo de Lil�s, girou sua cabe�a para ele e lhe deu um tenro beijo
nos l�bios. Logo, saiu correndo, como um pocesso, para a casa. Antes que ela se
arrependesse, ele obteria a b�n��o do Harry e da senhora Anne.

Os Bradley se sentiram felizes ao escutar a proposi��o do Jake. Ambos o abra�aram


com afeto e desejaram aos noivos uma grande felicidade. O mo�o prometeu que n�o
obrigaria a Lil�s a abandonar Eaglethorne e que ele seguiria trabalhando para seus
patr�es ali onde eles lhe indicassem. Nada lhe importava salvo formar uma fam�lia
com Lil�s e seu pequeno filho.

Essa noite, Anne chamou a jovem a seu lado e ambas choraram l�grimas de felicidade.

Cap�tulo 29

Harrison afogou uma exclama��o ao ver a figura de sua esposa recortada contra a luz
da janela. Embora ela vestisse um de seus vestidos mais vaporosos, era imposs�vel
para ele n�o reconhecer as curvas perfeitas que tinha seu corpo.

Embora a mulher ainda n�o tivesse chegado a seu peso habitual, e seguia estando
bastante magra, ningu�m podia negar que Anne McLeod era extremamente atrativa. Seu
cabelo tinha recuperado o brilho e ca�a como uma cascata sobre os ombros e as
costas da jovem. Harry se mordeu os l�bios, fechou fortemente os punhos e se disp�s
a redobrar seus esfor�os para n�o despi-la e possui-la ali mesmo, sobre o tapete.

Anne detectou a presen�a de seu marido atrav�s do espelho. Sorriu-lhe e se voltou


para receb�-lo.

� Chegaste cedo, meu amor. Ainda n�o acabei de me pentear. J� vai ao Two Horns? �
Perguntou.

Harry precisou colocar suas m�os nos bolsos para n�o as enterrar na massa
exuberante de cabelo que tanto gostava.

� Vou, sim, mas antes queria te dizer que amanh� enviarei a algu�m a Annapolis.
Devemos fazer chegar ao juiz os pap�is que encontramos na biblioteca e lhe pedir
que inicie uma investiga��o quanto antes.

Harrison se sentou escarranchado sobre uma poltrona enquanto Anne se recolhia o


cabelo sobre a nuca.

� O que signifique o que esse caderno mostra � continuou ele � indica alguma classe
de m� administra��o que n�o podemos nos permitir ignorar. Ao menos para saber que
conseq��ncias poderiam ter no futuro e as acautelar.

Sem soltar seu cabelo a jovem se voltou para o Harrison. Seu rosto refletia
preocupa��o.

� Cre que o nome de minha fam�lia poderia estar envolto em algum neg�cio desonesto?
� Perguntou Anne.

Harry, percebendo a ang�stia em sua mulher se ajoelhou junto a ela e tomou ambas as
m�os.

� N�o sei � se justificou � mas temos um aliado no juiz Silverstone. Como te dizia,
ele foi cliente de meu pai durante anos e tem em grande estima a minha fam�lia.
Voc� � minha fam�lia agora, Anne, e tamb�m interceder� por ti, sem importar o que
aconte�a.

Anne apoiou sua testa na t�mpora de seu marido, que ainda permanecia ajoelhado
junto a ela.

� Confio em ti, Harry. Minha honra e o de meu av� est�o em suas m�os � lhe disse.

� N�o te falharei, Anne, mesmo que tenha que p�r o pa�s do avesso, at� encontrar as
respostas � prometeu ele � Averiguaremos tudo sobre o navio Greenbay, e sobre o tal
Liland, ou o que seja que represente esse nome.

Anne beijou a seu marido nos l�bios e se despediu at� o outro dia. As visitas de
Harrison ao Two Horns estavam acostumados a demor�-lo at� tarde da noite, e Gl�ria
n�o lhe permitia esper�-lo at� ent�o.

A jovem n�o via a hora em que ela e Harry pudessem come�ar sua vida como casados.
At� ent�o, o melhor que podia fazer era cuidar de sua sa�de e seguir melhorando.
Passou o dia na salinha de inverno, ensinando a Myrtle os fundamentos da Geografia.
Atrav�s das amplas janelas que davam ao este, o sol do outono esquentava os ombros
da professora e da aluna.

Anne tinha descoberto essa salinha t�o acolhedora logo depois de sua enfermidade, e
tinha pedido ao Carl que reparasse as umidades que enegreciam suas paredes. O homem
fez um trabalho magn�fico arrumando, al�m disso, as amplas poltronas forradas em
veludo cotel�, e ocupando-se de substituir o papel floral que cobria as paredes. O
tapete, outrora gasto e mofado, tinha sido substitu�do por um brilhante piso de
madeira lustrada. Agora, a estadia era o lugar perfeito para passar os frios meses
invernais.

Anne e Myrtle repassaram as capitais europ�ias uma vez mais, apontando ao mapa
desdobr�vel que tinham em frente. Um enorme livro com capas de couro, presente do
Harrison, descansava sobre a mesinha de carvalho.

� Aqui est� Londres � assinalou Myrtle, sentindo-se triunfante.


Anne pensou que a educa��o da menina avan�ava a passos enormes. Myrtle era uma
menina muito inteligente que desejava aprender, mais que qualquer outra coisa no
mundo. O tempo que passava com Anne e a condessa Dujardin era precioso para ela, e
se esfor�ava muito por satisfazer a suas professoras. Com a Anne, al�m disso,
divertia-se.

� Excelente Myrtle! � Felicitou-a Anne � Ali est� Londres, isso.

� Ali � onde voc� vivia? � interessou-se a menina.

� Um pouco mais longe, para o sul v�? Aqui, neste manch�o verde. Aqui est� minha
casa � disse Anne, sentindo um belisc�o de melancolia ao recordar � formosa
Mallsborough Hall e a sua fam�lia.

� Poderei ir algum dia?

� � obvio que sim! Iremos visitar meu pai, meu tio Rolf e meus irm�os. Tenho muita
vontade de ve-los sabe? J� se passaram muitos meses desde que me fui... sinto um
pouco de saudade do lar onde me criei.

� Eu n�o sinto saudade de nenhum lugar, e acredito que � uma sorte. Meu lar � e
sempre ser� Eaglethorne � afirmou a menina.

Anne a abra�ou com ternura e apoiou o queixo sobre os apertados cachos de seu
cocuruto.

� Este sempre ser� seu lar Myrtle, e n�s sua fam�lia � lhe disse, emocionada.

� jovem ainda do�a recordar em que circunst�ncias tinha conhecido � pequena de dez
anos, trabalhando como escrava e sendo maltratada pelos hospedeiros em Annapolis.

Para ocultar seus olhos �midos, Anne convidou a Myrtle a dar um passeio pelo �museu
McLeod�, tal era o nome que a menina lhe tinha dado �s longas galerias povoadas de
paisagens marinhas e retratos dos antepassados de Anne. Os pisos de madeira
rangeram sob seus p�s enquanto percorriam as bem iluminados passagens da casa.

Essa manh� se detiveram em um quadro particularmente formoso, no que se via o av�


de Anne montando um cavalo completamente negro. Em uma m�o levava um mosquete e na
outra um cajado. O Duque posava muito s�rio, olhando ao horizonte. De fundo podia
ver-se uma verde planta��o.

Anne se perguntou quantos anos teria seu av� naquele retrato, e se aproximou para
ler a pequena placa de bronze que cada pintura tinha cravada na base do marco.

� 1759 � leu Anne, em voz alta � Mmm... acredito que, quando o retrataram, meu av�
era t�o jovem como Harry...

� ...embora muit�ssimo menos arrumado � adicionou Myrtle.

Ela e Anne riram e juntas se conduziram ao piso de baixo. Cada vez que a Condessa
ficava em seu quarto, as duas almo�avam com Melody, Lil�s, Samuel e Gl�ria na
enorme mesa da cozinha. Para a Anne, compartilhar o almo�o com sua fam�lia do
cora��o era o momento mais agrad�vel do dia.

Anne despertou e a escurid�o lhe pareceu muito asfixiante. Apesar de que


Eaglethorne estava cheia de pequenos bichinhos que entoavam seu coro, cada noite, o
sil�ncio ao redor era absoluto. Anne teria desejado estender a m�o e encontrar o
corpo quente de seu marido, mas em troca, n�o tocou mais que um len�ol frio.

A jovem tinha estado sonhando e se despertou de repente. Em sua cabe�a s� retumbava


uma palavra, �Greenbay�, e uma ideia que come�ava a voltar uma certeza.

Anne se levantou da cama e, tiritando pelo frio, procurou tateando sua bata.
Encontrou-a estendida prolixamente sobre a chaise longue.

A chama agora estava reduzido a pequenas brasas e j� n�o provia luz nem calor.
Agasalhada na bata de seda, aproximou-se da porta e saiu ao corredor.

Seus passos se viram amortecidos pelo tapete novo, que oferecia um fofo amparo para
seus p�s descal�os. Fora, a lua nova se negava a iluminar seu caminho.

Guiando-se pelo tato, Anne encontrou a porta do quarto da qual dormia seu marido.
Acionou o bot�o e entrou na habita��o. Ali o fogo ainda crepitava, oferecendo uma
t�nue ilumina��o. Pensou que devia haver-se deitado muito tarde essa noite, depois
de um longo dia de trabalho em Two Horns. O aroma de sua lo��o de barbear flutuava
no ar.

A jovem se dirigiu � cabeceira e observou o rosto adormecido do homem que amava.


Teria desejado deitar-se com ele, e permitir que, o que tanto desejavam que
ocorresse entre eles, acontecesse, mas a ideia que retumbava na mente de Anne era
mais forte que esse desejo.

A jovem acariciou o cabelo desordenado de seu marido e o chamou brandamente.

� Harry, acorda meu amor.

Harrison se levantou de repente, com os olhos muito abertos e empunhando a pistola


que sempre tinha � m�o, inclusive quando dormia. Anne se sobressaltou ao ver-se
apontada na escurid�o.

Bradley n�o demorou nem uns poucos segundos em dar-se conta de que quem estava em
sua quarto era sua mulher. P�lido, pelo temor, baixou a arma e se tomou os cabelos
com a m�o livre.

� OH Deus, Anne... � se lamentou � OH, Deus, poderia te haver disparado...

Anne ainda n�o havia recuperado a fala. Ficou r�gida pela surpresa e o temor de ver
a arma de seu marido apontada para ela.

Harry estendeu os bra�os para sua mulher, que se deixou abra�ar mansamente. O homem
lhe acariciou o cabelo e lhe sussurrou palavras tranq�ilizadoras at� que ela se
relaxou contra ele e lhe devolveu o abra�o.

� Temos que falar sobre isto, Harry � sussurrou Anne.

� Sim, meu amor, sei, me perdoe � lhe rogou � S�o muitos anos dormindo sozinho e �
intemp�rie, me perdoe, por favor.

Harrison afastou um pouco a sua esposa e a olhou, formosa com seu cabelo solto e a
bata apenas entreabierta. Sabia que debaixo desse objeto somente levava uma leve
camisola. Seu primeiro pensamento foi, que sua mulher j� se sentia o
suficientemente saud�vel para que compartilhassem o leito, mas logo se sentiu
alarmado por outro pensamento.

� Est� bem? � perguntou-lhe, enquanto a revisava com o olhar � Est� doente? Passa-
te algo?
� Estou bem, Harry � o tranq�ilizou ela � mas... n�o, n�o posso explica-lo vista-
se, necessito que me acompanhe.

� O que...?

Anne se levantou e puxou da m�o do Harrison.

� Vamos, vem...

Ele duvidou por um instante e logo, incapaz de negar algo � mulher que amava,
levantou-se da cama.

Anne desviou o olhar para evitar contemplar o espl�ndido corpo de seu marido,
aquele que desejava acariciar, sem poder faz�-lo. Ele passou a seu lado deixando um
rastro desse aroma que a ela tanto agradava.

Harrison colocou as cal�as e uma camisa. Logo se aproximou de uma mesa de canto e
acendeu um abajur de azeite que arrojou uma c�lida luz na habita��o. Preparado para
sair, Bradley estendeu sua m�o para sua jovem esposa.

� Aonde vamos? � Perguntou.

Anne tomou a m�o que lhe oferecia e se dirigiu � porta.

� Me siga, vamos ao museu � lhe informou.

� Ao o que...?

� Me siga � insistiu ela.

Juntos sa�ram ao corredor e come�aram a caminhar pelos longos corredores da casa.


Harrison n�o tinha estado em todos os sal�es e come�ou a prestar aten��o �s
magn�ficas obras de arte que abundavam na mans�o; esculturas, gravuras, e toda
classe de pinturas que o Duque se ocupou de transladar ali muitos anos antes.

Anne dobrou na ala Norte e juntos entraram no corredor que, dias atr�s, Myrtle
tinha batizado �das marinhas�. Esse corredor era o que estava mais afastado dos
quartos e da cozinha, e, portanto, estava acostumado a ser o menos visitado em toda
a casa. Embora fosse muito tarde, n�o era necess�rio falar em sussurros, j� que
nenhum dos habitantes ouviria as vozes do casal Bradley. Assim afastado estava o
corredor das marinhas. Quande Harrison e Anne entraram nele, uns vinte �leos que
representavam navios de todas as categorias bailaram � luz do abajur de azeite.

Anne revisou as chapas met�licas que identificavam a cada um deles, sem soltar a
m�o de seu marido. Harrison a olhava curioso, ignorando do que era o que sua mulher
procurava com tanto afinco. Na metade do corredor, Anne, se deteve de repente e se
deu a volta para olhar ao Harry. Seus olhos refletiam surpresa e excita��o.

� Olhe, observa... Greenbay... Greenbay! Sabia que o tinha visto � se entusiasmou.

Anne se tinha detido frente a uma pintura de um metro de altura por um metro de
largura, que tinha um pesado marco dourado.

� Como diz? � Perguntou ele � Onde?

� Aqui, l� a placa: �Greenbay, 1714� Este � o navio que se menciona no caderno


amarelo! Recorda o que dizia?
Harrison tratou de reproduzir as palavras que tinha lido.

� Pois... algo referido � informa��o para uma transfer�ncia legal. Lembro a �ltima
parte �Documentos: refer�ncia do navio, Greenbay� � disse ele � Essa frase esteve
dando voltas em minha cabe�a durante dias.

Anne se aproximou da pintura e estudou as linhas do artista. Greenbay era um


veleiro magn�fico recortado contra o c�u do entardecer, desdobrando suas velas ao
vento. A espuma do mar acariciava sua proa.

� O que significar�? � perguntou-se ela.

Harrison deixou o abajur no ch�o e Anne o olhou com curiosidade.

� O que...?

� Espere � disse-lhe, enquanto pegava fortemente o quadro por ambos os lados.

Harrison mal levantou a pintura, e se ouviu um rangido e um ru�do seco.

� Ah, que bom � disse ele � O eu que pensava.

� Harry o que faz? � Voltou a perguntar Anne.

Bradley n�o lhe respondeu e seguiu levantando o quadro, at� que o sentiu liberar-se
daquilo que o mantinha grudado na parede. Uma nuvem de p� surgiu por tr�s da
pintura.

Harrison o baixou lentamente para revelar um quadrado descolorido, ali onde tinha
estado apoiado o marco. O homem come�ou a golpear a parede empapelada em diferentes
partes, at� que ouviu um som oco.

� D� um passo atr�s Anne, te cubra � pediu ele.

� Como disse?

Harrison tomou a sua mulher dos ombros e a afastou um pouco, para coloc�-la a
salvo. Logo se aproximou do muro e deu um firme murro ali aonde tinha ouvido oco.

� Harry! � alarmou-se Anne � OH...

Quande Bradley golpeou a parede, esta se afundou sem muita resist�ncia. Peda�os de
madeira ca�ram ao solo atapetado sem fazer ru�do. Harrison come�ou a limpar o
espa�o que antes ocultava a pintura. Dava-se para ver uma caixa ao fundo do
passadi�o secreto.

Harrison olhou a sua mulher, sorrindo: tinham encontrado aquilo que o navio
Greenbay ocultava.

Bradley retirou alguns estilha�os do contorno do esconderijo, colocou a m�o no oco


da parede e tateou a caixa que ocultava. A madeira, coberta de p�, estava dif�cil
de segurar, assim Harrison precisou tent�-lo v�rias vezes antes de poder segur�-la
com firmeza. Temia empurr�-la mais profundamente com seus dedos e perd�-la entre as
saliencias da parede, mas finalmente p�de capturar uma ponta da pe�a e pux�-la. O
cofre n�o era nem muito grande nem muito pesado, mas algu�m tinha desejado ocult�-
lo com grande afinco.

Bradley retirou o bra�o, ao qual ficou aderida uma grande quantidade de teias de
aranhas. Anne tomou o lamparina do ch�o e se aproximou para olhar de perto o
tesouro escondido. Estava encantada por ter decifrado a chave que lhes permitisse
encontr�-lo.

Em suas m�os, Harrison tinha uma pequena arca de madeira de pinho. A tampa estava
assegurada com um ferrolho que n�o parecia muito antigo. Bradley estava seguro de
que a pe�a n�o tinha grande valor, salvo o de resguardar os segredos de seu dono. O
p� n�o ocultava nenhuma inscri��o. Ao retir�-lo com a manga, Harrison s� p�de ver a
nervura da madeira de diferentes tons de marrom. A simples vista se tratava de uma
caixa bastante ordin�ria.

Anne aproximou um pouco mais a luz ao objeto e olhou ofegante a seu marido.

� Abre-o � pediu.

� Aqui? � surpreendeu-se � Podemos lev�-lo a biblioteca e abri-lo amanh�.

� OH, n�o, n�o � enfatizou Anne � N�o poderia dormir. Preciso saber o que tem
dentro.

� Mulher, � passada a meia-noite cre que isto n�o pode esperar at� que haja algo
mais de luz?

Os olhos de Anne falavam por si s�. Harrison suspirou audivelmente.

� Bem, devo dizer que sempre sai com a sua e que ningu�m mais que eu � culpado �
acessou ele. Lhe deu de presente um amplo sorriso � Afaste-se um pouco...

Anne obedeceu. Bradley p�s o cofre no ch�o, apoiou-o firmemente sobre o fio da
tampa e lhe deu um murro que o fez ranger. Tal como se fosse uma casca de noz,
pequena arca se rachou em v�rias partes deixando � vista parte de seu conte�do.

� E? � perguntou ela.

� Pap�is...

Anne parecia desiludida.

� Vamos ver, tenta-o de novo � pediu Anne.

Harrison soprou as mechas de cabelo que lhe cobriam a testa, voltou a depositar o
cofre no ch�o e lhe aplicou outro golpe seco com os n�dulos. Desta vez as
dobradi�as se quebraram e a tampa se abriu. Definitivamente n�o se tratava de uma
pe�a de grande qualidade; se fosse, necessitariam-se algumas ferramentas para obter
o mesmo resultado.

Harrison se levantou sustentando o cofre destru�do com a m�o esquerda. Colocou-o


firmemente sobre sua palma e logo for�ou o que restava da tampa. As dobradi�as
chiaram ociosamente ao mover-se. Logo tomou o ma�o de documentos que se ocultavam
no fundo e rebuscou no singelo forro de tecido: n�o havia j�ias nem nenhum tesouro
escondido, s� pap�is amarelados.

Anne pensou que deveriam ter muito valor para que algu�m os mantivesse ali.

Harrison olhou a sua mulher e se encolheu de ombros. Tivesse desejado esperar at� o
dia seguinte para explorar o conte�do, mas n�o pareciam ser as mesmas inten��es
dela. Anne lhe sorriu e logo olhou o cofre, atenta ao que ali havia.

Ele aproximou o objeto � lamparina que ela sustentava e se ocupou de desatar o n�


que mantinha juntos os documentos. N�o sem dificuldade, Bradley se desfez do papel
encerado que assegurava o ma�o, e come�ou a desdobrar as folhas que continha.

Anne observava atenta.

� E? � perguntou � V� algo?

Harrison tinha estendido um papel que mostrava v�rias linhas e colunas cheias de
n�meros.

� Algumas transa��es... OH... e isto explica alguns milhares de d�lares


faltantes...

Anne ficou nas pontas dos p�s para ver o que lia seu marido.

� E aqui... bom, aqui est�o os dados que faltavam no livro de maio... E isto? Vamos
ver... Johnson? � Harrison riu � N�o posso acreditar nisso... que safado contratou
seu av� para administrar esta propriedade... Olhe, Anne aqui est�o as cem cabe�as
de gado que nos faltam! Iremos perguntar-lhe ao senhor Hamilton se recorda ter
comprada cabe�as de gado il�citos.

Enquanto Harrison dobrava e desdobrava documentos, Anne estirava o pesco�o para


poder ver.

� Quantos nomes � continuou Harry � Os implicados nas maldades do Cutter s�o gente
do povoado, de Annapolis inclusive, mas, isto...

� O que? O que acontece?

Harrison olhou a sua esposa fixamente. Seus olhos refletiam perplexidade.

� Aqui est�, Anne... � Liland, o nome que n�o reconhec�amos.

� O que diz?

Harrison leu concentrado, mas o conte�do era t�o assombroso que se obrigou a reler
o que ali dizia antes de informar � sua esposa.

� Este mais escuro, Anne � explicou Bradley � � um t�tulo de propriedade.

� De Eaglethorne? N�o � poss�vel...

� N�o de Eaglethorne, mas sim de uma propriedade adjacente. � Harrison continuou


lendo as linhas, que pareciam irreais � Um im�vel chamado Liland, perto daqui,
cruzando o arroio. Parece que Hickory Cutter estava a ponto de transferir-lhe
ilegalmente a seu irm�o Dale.

Anne o olhava sem compreender.

� Aqui est� desenhada... v�? Aqui onde suas terras e as minhas se unem, parece
haver uma parcela... e essa parcela pertence a um tal John Winston Jameson e a sua
�nica filha... Lil�s...

� Lil�s � sussurrou Anne � Lil�s Jameson! Ela �...

� A m�e do pequeno Harrison, a futura esposa do Jake � descreveu Bradley, para si


mesmo � E se seu pai tinha uma propriedade a seu nome ent�o ele era...

� Um homem livre.
A voz masculina, proveniente da escurid�o, sobressaltou a ambos.

Cap�tulo 30

Um homem magro se aproximou de onde estavam Anne e Harrison. Seus passos


silenciosos, amortecidos pelo grosso tapete, faziam-no parecer um fantasma.

A luz da lamparina revelou que em sua m�o brilhava um objeto alongado. Ao aproximar
um passo mais n�o tiveram d�vidas: o desconhecido apontava ao casal uma pistola.
Atr�s dele se abatia uma sombra conhecida. Anne reconheceu imediatamente a grossa
silhueta do xerife Cutter, mas ainda n�o podia adivinhar quem era o que falava.

� Quem � voc�? � perguntou Harrison, aparentemente sereno.

Bradley interp�s seu imponente corpo entre os dois intrusos e sua mulher. Anne n�o
duvidou em refugiar-se atr�s de suas costas. Se ela confiava em algu�m, era em seu
marido. A jovem estava segura de que ele saberia como mant�-los a ambos a salvo.

O estranho lan�ou uma gargalhada arrepiante que aos Bradley gelou o sangue. N�o se
tratava de uma risada normal, a n�o ser a de algu�m que transitava os caminhos da
dem�ncia.

� N�o me reconhece, n�? � vaiou o intruso � Mas que estranho, com tudo o que
passamos voc� e eu... Milady.

Harrison explorava as fei��es desencaixadas do estranho, que dan�avam e se


deformavam junto com o movimento das chamas da lamparina. Esse homem magro e
flex�vel, de costas encurvadas, tinha um ar familiar, mas Bradley ainda n�o
descobria quem era.

� E a dama me reconhece? � perguntou � A bela cadela inglesa sente falta de meus


servi�os?

� Cutter... � sussurrou Anne � O administrador.

� Cutter? � estranhou Bradley, inspecionando com a vista esse corpo consumido �


Seriamente?

� Acreditava-me morto, Bradley?

O intruso voltou a rir com essa risada que crispava a carne.

� Aqui me tem. � certo que me arrancou um peda�o do bra�o e as costas, mas funciono
bem com a esquerda, como poder� ver...

Harrison observou que a m�o do administrador n�o tremia, enquanto apontava o canh�o
entre suas sobrancelhas. O homem continuou falando desordenadamente, como preso de
um del�rio.

� OH sim, Cutter... Cutter e seu irm�o, Cutter e sua m�ezinha... Como ver�o, n�o
vim sozinho.

O xerife, at� ent�o escondido nas sombras, deu um passo adiante e casal Bradley
puderam confirmar que Hickory Cutter n�o tinha mentido. Ali estava Dale, seu irm�o,
sustentando uma pistola e apontando diretamente para o rosto de Anne.

� D�-me os pap�is, Bradley � disse lhe Dale Cutter, serenamente.


Anne se removeu detr�s de seu marido.

� O que fez com o John Winston Jameson, maldito seja? � vaiou a jovem, sem poder
conter-se.

Hickory Cutter desviou o olhar e a cravou na mulher, que o observava furiosa de


tr�s do amplo ombro de Bradley. Harrison a sustentou com todo o bra�o para que ela
n�o se adiantasse. Queria impeder, a todo custo, que sa�sse ferida. Estava disposto
a defender-la das balas com seu pr�prio corpo.

O antigo administrador respirou profundamente e logo sorriu. A pistola tremeu um


pouco em sua m�o.

� John Winston Jameson, esse negro filho de cadela. � Cutter inspirou novamente e
fez uma careta semelhante a um sorriso � Era o ano de...

O xerife o interrompeu.

� Hick, n�o h� tempo... algu�m poderia despertar.

� Shh! te cale Dale! � insistiu Hickory � N�o te hei dito que rara vez algu�m vem
aqui? Que ningu�m escuta o que se passa aqui? Eles me perguntaram, educadamente, e
minha m�, aqui presente, jamais me perdoaria se n�o lhes explico, em detalhe, por
que v�o morrer. Assim se me desculpa, Daley... eu estava dizendo algo...

O xerife notou que seu irm�o come�ava a sofrer uma de suas crises e n�o se atreveu
a det�-lo. Em um instante poderia provocar um tiroteio que atrairia a todos os
habitantes do im�vel. O xerife sabia que n�o podiam permiti-lo, n�o antes de ter
alcan�ado seu objetivo.

� Esse negro, John Winston Jameson, acreditava-se branco � explicou Hickory � E


como se acreditava branco, maldito seja, veio para ver-me um dia.

Agora a mem�ria do Cutter fugia a lugares e tempos long�nquos, e a raz�o abandonava


seu corpo. Hickory se balan�ava sobre ambas as pernas, fazendo dan�ar a pistola em
sua m�o, e apontando a Anne e ao Harrison alternativamente.

O xerife tinha come�ado a suar profusamente, e lan�ava olhadas inquietas a seu


irm�o, que parecia ter esquecido que ele tamb�m estava ali.

Anne se aferrou a seu marido. A transforma��o desse homem, que se via muito
perigoso, come�ava a aterr�-la. O antigo administrador continuou.

� Jameson, que vivia nos estados livres do Norte, veio at� aqui a me pedir suas
terras � explicou, com os dentes apertados � As terras de um negro! Um negro com
pap�is! Um negro em minha casa!

Harrison precisou refrear os impulsos de Anne, que se retorcia atr�s dele. Sabia
que sua mulher desejaria lhe gritar que Eaglethorne nunca tinha sido sua casa, a
n�o ser a casa de sua fam�lia.

A jovem compreendeu o que significava o leve apert�o da m�o de seu marido, e se


manteve em sil�ncio.

� Um negro, em minha casa, com um papel...

Cutter calou por um momento e o sil�ncio da noite se voltou opressor para todos.
Inclusive para Hickory, que se cobriu o ouvido direito com a m�o que tinha livre.
� Um negro, em minha casa, um negro livre, em minha casa, com um papel... com uma
menina, negra como ele, um negro livre e uma menina negra, me pedindo sua parcela,
sua parcela! Como se os animais pudessem ter... parcelas... os animais n�o...

Agora Hickory come�ou a solu�ar. Os espasmos percorreram seu corpo, enquanto a m�o
que sustentava a pistola descia ao n�vel de seu ombro. Dale se movia inquieto,
trocando o peso de seu corpo de um lado para outro, suando cada vez mais
profusamente, preocupado pelo que aconteceria se seu irm�o n�o recuperasse a
lucidez logo.

� Um negro morto, pendurado em uma �rvore. Uma menina negra, chorando. Os animais
com pap�is morrem. Mas ningu�m deve inteirar-se, n�? Shhh...

Agora Cutter cravava seus olhos inexpressivos e vazios em Harrison e Anne e, com
sua m�o livre, se cobria os l�bios para lhes pedir silencio.

� Shhh... shh.... porque se eles se inteirassem... embora ele seja um negro, e um


negro seja um animal... o morto era um negro com pap�is, um negro livre, e uma
menina, um bichinho choroso, mas livre... e n�o os poderia matar, embora sejam
animais...

Agora Cutter se comportava como um menino pequeno e carrancudo. Movia os bra�os de


um lado para o outro, balan�ando a pistola frente aos torsos de Anne e Harrison,
sem controle. Bradley deu um passo atr�s, protegendo com toda sua estatura a sua
mulher.

� Por que n�o os pode matar? � seguiu Hickory � Porque s�o bichinhos com pap�is, e
as pessoas se zangam, e o juiz se zanga... Possivelmente deva se matar ao juiz n�,
Dale? Matamos ao juiz?

Hickory come�ou a rir hist�ricamente, encantado com sua ideia.

� N�, Dale?

Quando o administrador girou apenas a cabe�a, Bradley aproveitou a oportunidade e


se jogou com todo seu peso sobre os corpos dos Cutter, derrubando-os. Eles eram
dois e tinham armas de fogo, e ele, em inferioridade de condi��es, precisava
desarm�-los. Harrison sabia que sua vida estava em perigo, mas em qu�o �nico
pensava era em p�r a salvo a sua mulher.

Bradley estampou um murro que fez migalhas ao nariz do Hickory. S� se ouviu um


ru�do seco e o alarido dele que, pelo impacto, tinha perdido, al�m disso, a
possibilidade de ver com claridade. Seus olhos lacrimejavam incontroladamente,
tinha perdido a pistola e tinha o bra�o bom apanhado sob o pesado corpo de seu
atacante. O administrador se retorcia debaixo do Harrison, amaldi�oando e
sustentando-se com uma m�o o rosto ensang�entada.

Bradley tinha colocado um joelho sobre o peito do Hickory Cutter e dessa maneira o
mantinha imobilizado. Debaixo do administrador, e apanhado por ambos os corpos,
estava o xerife Cutter, tentando acertar um murro ao rosto de Bradley. Na queda, o
homem tinha perdido suas armas.

Harrison, repartindo o peso de seu corpo entre os dois irm�os ca�dos, tentava
atirar um murro � cara do xerife, enquanto sustentava um de seus bra�os. O xerife
lutava com todas suas for�as para n�o permitir que Bradley o nocauteasse, embora
cada vez lhe custava mais evitar seus punhos furiosos.

Anne observava a cena sem soltar a lamparina, e tratando de procurar uma forma de
ajudar a seu marido. De repente, o brilho do metal chamou sua aten��o. Uma das
pistolas do delegado tinha ca�do sob uma mesinha, e estava a poucos passos de onde
ela se encontrava. Bradley, enquanto sustentava fortemente os pulsos do xerife,
tratava de n�o perder de vista a sua mulher. A s� ideia de que ela sa�sse ferida o
aterrava.

� Anne! Corre! Procura ajuda!

A jovem escutava os gritos, mas n�o se sentia capaz de abandonar a seu marido. Um
s� giro do bra�o do Cutter faltava para que pudesse recuperar a arma ca�da.

Anne s� o pensou uma vez. Deixou a lamparina no ch�o e se jogou sobre a pistola.
Logo parou perto da luz para que Cutter pudesse v�-la, empunhando a arma
firmemente.

� Xerife! � gritou-lhe � Renda-se!

Os homens que ainda lutavam no ch�o n�o pareciam escut�-la.

� Tenho sua arma!

Agora o xerife a olhou e Bradley se retirou um pouco. A luz deixou ver que ambos os
Cutter tinham o rosto coberto de sangue. Harrison sorriu.

� Bem feito, Anne. Agora necessito que fique a salvo.

Uma voz desconhecida surgiu da escurid�o, atr�s de Anne.

� Solte-a, linda.

O canh�o de um mosquete se deixou ver na escurid�o. Agora algu�m apontava


diretamente � t�mpora da jovem. Ainda assim, ela manteve a arma entre suas m�os.

� Solta-a Anne � rogou Bradley.

Ao escutar a voz de seu marido, a mulher deixou cair a pistola ao ch�o atapetado.

Bradley pensou que lhe congelaria o sangue nas veias. N�o esperava que houvesse
outros intrusos rondando pela casa. Dale Cutter lan�ou uma gargalhada, enquanto
Hickory perguntava se a que acabava de chegar era sua m�e. Harrison se endireitou
sem pressa, olhando fixamente a sombra em que se ocultava o novo atacante, para n�o
p�r em perigo a sua mulher.

O xerife Cutter se levantou atr�s de Bradley e deu um trai�oeiro murro nas


costelas. Harrison soltou o ar e n�o emitiu sequer um gemido. Seu corpo musculoso
resistia a golpes muito mais fortes que esse. Frustrado, Cutter deu dois golpes
mais, que Harrison tampouco acusou.

Anne os observava e as l�grimas come�avam a alagar seus olhos. N�o temia por ela
mesma, mas sim pela seguran�a de Harry.

� Tudo em ordem, chefe? � perguntou o homem que acabava de chegar.

Cutter n�o respondeu, limpou-se o sangue que jorrava de seu nariz com o bordo da
manga e se agachou para recolher a pistola que Anne tinha deixado cair.

� Xerife? � insistiu o outro � Deseja que lhe dispare agora?

Anne n�o se moveu, mas olhou a seu marido, que procurava desesperadamente uma
solu��o para tirar a mulher do perigo. N�o lhe importava que disparassem a ele,
assim chegaria at� as �ltimas conseq��ncias para salvar a vida da jovem.

O xerife Cutter engatilhou a pistola, aproximou-se de Bradley e apontou a arma �


sua t�mpora. Anne reprimiu um gemido. Havia proposto a ser valente, passasse o que
passasse.

� Oficial, estes dois cometeram o delito de resistir � autoridade. Meu irm�o,


Hickory Cutter, aqui presente, � testemunha do que aconteceu. Esta mulher � Cutter
cuspiu as palavras � ousou roubar a arma de um oficial da lei. N�o fica mais
rem�dio que deter essa conduta perigosa. Por minha conta, eu dispararei a este e
voc� a ela.

Anne e Harrison se olharam com o desespero estampado no rosto. Qualquer movimento


que fizesse qualquer dos dois, poria fim � vida do outro.

� Um � contou o xerife.

Hickory Cutter emitiu uma risada aguda do ch�o.

� Dois...

O oficial engatilhou sua arma, mas de repente seu rosto ficou branco como um papel
e ficou est�tico no lugar. Anne e Harrison se olharam, estranhando.

� O que segue depois de dois?

Uma nova voz na escurid�o alertou a Anne e ao Harrison que, surpreendidos,


observaram outras duas pistolas apontando � cabe�a do xerife e do oficial.

� Phinny � voltou a perguntar a voz � que n�mero segue?

A resposta do outro rec�m-chegado foi um balbuceio e um rangido de ossos.

� Senhorita Anne � perguntou o rec�m-chegado � Nos ensinaria alguns n�meros, por


favor? N�o nos faria mal, sabe?

� Hamaziah Riley? � perguntou Anne � Hamaziah e Phinneas Riley?

Os Riley se apressaram a desarmar ao xerife e ao oficial, que tinham ficado mudos


pela surpresa. N�o podiam compreender como aqueles que odiavam � cadela McLeod a
estavam ajudando.

� �s suas ordens, senhorita � respondeu Hamaziah � � um prazer voltar a v�-la.

Harrison, vendo que sua mulher estava a salvo, apressou-se a tom�-la entre seus
bra�os. Anne se deixou sustentar por ele, j� que as pernas pouco caso lhe faziam.
Tinha passado um momento de muito terror, mas j� estava fora de perigo. Bradley
sussurrou palavras de al�vio no ouvido de sua esposa.

� Ah, que bonito... � disse Hamaziah, sem deixar de apontar ao oficial � Eu lhe
disse Phinny: se o senhor Bradley n�o fosse muito parvo, iria atr�s da senhorita.

Phinneas respondeu com uma s�rie de rangidos provenientes de sua mand�bula


quebrada.

� J� est� emocionado, irm�o � lhe disse o outro � por dentro � tenro como um poney
rec�m-nascido.
Embora a imagem de um poney rec�m-nascido n�o coincidisse na mente de Anne com a do
esfarrapado Phinneas Riley, n�o p�de mais que concodar. Os dois irm�os tinham
salvado a vida de seu marido e a dela, e Anne lhes estaria eternamente agradecida.

� Ao ch�o, oficial � ordenou Hamaziah � Vamos ver, Bradley, se solta por um momento
� senhorita e nos ajuda com estes tr�s malfeitores.

� Dir� �� senhora�, Riley � corrigiu Harrison � Para sua informa��o, sou muito
menos parvo do que ambos pensavam.

� Me tiro o chap�u em sua honra, cavalheiro � se assombrou Riley � A sorte est� de


seu lado. Felicita��es a ambos. Sobre tudo a voc�, Bradley.

Harrison soltou a sua mulher relutantemente, acompanhou-a at� um canto afastado e


logo tomou as armas que tinham ca�do ao ch�o.

� H� mais homens? � perguntou ao Hamaziah.

� S� n�s, senhor Bradley � assegurou � J� n�o fica nenhum mais.

Os Riley, com a ajuda do Harrison, amarraram ao xerife, ao oficial e a seu irm�o e


os deitaram de barriga para baixo sobre o tapete macio. O xerife e o oficial se
mantiveram em sil�ncio, sabendo que se Bradley n�o os assassinasse essa mesma noite
os entregaria ao juiz, junto com todas as provas que revelavam os documentos que
acabavam de encontrar. Os Cutter seriam acusados de roubo, fraude e assassinato.

Hickory, perdido em algum lugar de sua extraviada mente, balbuciava algumas


palavras, entre as que s� se podia reconhecer que chamava a sua m�e.

� Anne � pediu Bradley � leva os pap�is a um lugar seguro, necessitamos esses


documentos para nos assegurar de que estes insetos tenham o que merecem.

Anne recolheu do ch�o os documentos que os incriminavam, apertou-os contra seu


peito e se apressou a escond�-los na biblioteca. Logo foi a seu quarto, cal�ou as
sapatilhas e correu a despertar ao Samuel. Necessitava a ajuda do Carl, Jerome e
Tim, os homens mais fortes de todo o rancho, para que custodiassem aos Cutter e ao
oficial capturado.

Quando Anne voltou junto a seu marido, um sol p�lido come�ava a aparecer no
horizonte.

Cap�tulo 31

A manh� de outono se apresentou ensolarada e c�lida, como se o ver�o quisesse dar


de presente, aos habitantes de Eaglethorne, um �ltimo dia antes do cruel inverno.
Anne olhou pela janela como os Cutter e o oficial eram atados a uma carreta e
levados por Jerome at� Annapolis. Ali os entregaria ao juiz Silverstone, junto com
uma carta redigida por Harrison Bradley explicando a situa��o. Os agentes da lei
chegariam a Eaglethorne v�rias semanas mais adiante, para redigir as atas, tomar os
depoimentos das testemunhas e dar conta das provas que incriminavam aos dois
irm�os.

Anne se sentia cansada e l�nguida depois de uma noite sem dormir, mas n�o tinha
sono. Gl�ria, atr�s dela, retorcia as m�os angustiada, depois de inteirar-se dos
eventos que a jovem e seu marido tiveram que passar.

� Anne, deve tomar o caf� da manh�, filhinha querida � lhe rogou.


A jovem se retirou da janela e lhe sorriu timidamente a essa mulher que tinha
aprendido a querer como a uma m�e.

� Antes devo fazer algo importante, Gl�ria. Mais tarde baixarei a comer � prometeu
� J� se vestiu meu marido?

� J� faz um momento. Est�-a esperando com esses dois valent�es estranhos na


biblioteca.

Anne assentiu em sil�ncio. Harry e ela tinham discutido brevemente sobre o que
fazer com os Riley, e agora deviam comunic�-lo aos dois irm�os.

A jovem caminhou pelo corredor e quando chegou � biblioteca empurrou a pesada porta
de mogno. Harrison estava localizado atr�s da escrivaninha e os Riley, sentados
junto � janela, devoravam um prato de ovos, salsichas e p�o com manteiga. Os tr�s
ficaram de p� ao v�-la chegar.

� Bom dia senhora � disse Hamaziah, ao tempo que mastigava um enorme peda�o de p�o
� A senhora Gloria nos deu caf� da manh�, espero que n�o lhe incomode...

� Por favor sentem-se Hamaziah, Phinneas, e comam tranq�ilos � lhes pediu � Imagino
que passaram uns dias dif�ceis.

� Assim �, senhora, sim � afirmou Hamaziah ao mesmo tempo que mastigava � N�o foi
f�cil o c�rcere, e logo a viagem com o irm�o louco do xerife.

Hamaziah cortou outro grande peda�o de salsicha e o meteu na boca, antes de tragar
o que j� estava mastigando. Anne sorriu.

� Meu marido e eu temos uma proposta a lhes fazer � disse a jovem.

Hamaziah levantou a vista para ela, surpreso. Sabia que n�o os entregariam �s
autoridades, porque ,fosse assim, j� teriam partido, atados, junto aos Cutter.
Phinneas tamb�m baixou seu prato, intrigado pelo que os Bradley tinham que lhes
dizer.

� Em primeiro lugar � come�ou Anne, apoiada no antebra�o de seu marido � desejo


lhes agradecer que nos salvassem esta noite. Imagino que, para voc�s, n�o teria
resultado pouco tentador aliar-se aos Cutter e ficar com tudo isto.

Os Riley, ainda com a boca cheia seguiram com o olhar o gesto da jovem. A
biblioteca recoberta com pain�is de madeira e ricas tape�arias era muito mais luxo
do que eles teriam podido sonhar.

� Senhorita Anne... � respondeu Hamaziah.

Phinneas o interrompeu com um balbuceio inintelig�vel.

� � certo Phinny, obrigado, � o costume de cham�-la senhorita � se corrigiu o outro


� Senhora Bradley, meu irm�o e eu tentamos assalt�-la no passado, mas logo
aprendemos que voc� � uma mulher boa e generosa, que nos tratou bem apesar de tudo
o que tentamos fazer. � certo que voc� me cortou os dedos e tamb�m que seu marido
rompeu o queixo de meu irm�o, mas n�o guardamos rancor. N�s merec�amos essa surra
por querer assaltar a voc� e � senhora bico de papagaio.

Anne olhou ao Hamaziah com curiosidade. Ele riu, matreiro.

� Ai, perdoe, n�o devia haver dito isso � se desculpou � Acontece que Phinny lhe
p�s esse apelido � senhora anci�zinha que viajava com voc� e me escapou...
� Bico de papagaio, n�? � Harrison parecia encantado com a ideia.

Bradley tomou a palavra.

� O assunto �, Riley, que minha esposa e eu desejar�amos lhes oferecer emprego em


nosso im�vel. Voc�s trabalhariam o couro para prover de cal�ado e monturas �s duas
propriedades, Eaglethorne e Two Horns, mas tamb�m para vender a nossos investidores
estrangeiros. Produziriam bens refinados, como sempre quiseram. Inclusive os reis
poderiam usar as selas que voc�s manufaturem. Eu vendo cavalos ao rei da
Inglaterra, sabem?

Os Riley prestavam grande aten��o ao que Bradley dizia, quase sem poder acreditar
em suas palavras.

� Os cavalos se vendem muito bem, e melhor se vender�o acompanhados do magn�fico


artesanato que voc�s fazem � explicou � Lhes dar�amos uma casa, uma oficina,
ferramentas, materiais de primeira qualidade e uma atribui��o semanal que voc�s
considerem suficiente. E � obvio, receber�o uma generosa comiss�o pelas vendas que
eu possa concretizar. Se trabalharem bem, poderiam voltar-se homens ricos muito em
breve lhes interessa?

Phinneas Riley olhou a seu irm�o com os olhos muito abertos. O que Bradley lhes
oferecia era um sonho feito realidade.

� Aceitamos � disse Phinneas, dizendo uma palavra compreens�vel pela primeira vez
em meses.

Hamaziah se aproximou de Bradley e lhe estendeu a m�o em que faltavam o mindinho e


o anular. Harrison a estreitou firmemente, e logo tomou a m�o do Phinneas. Tinham
um trato.

Embora Bradley ainda n�o estivesse muito convencido de incorporar aos Riley, Anne
lhe tinha assegurado que o cora��o dos irm�os era puro e que eles deviam lhes dar
uma oportunidade. Harrison confiava na intui��o de sua mulher, mas se prometeu
manter sempre um olho atento sobre aqueles homens.

� Devem prometer que seguir�o as regras desta casa � disse Anne � Nossos empregados
s�o escravos libertos e devem tratar-lhem com o devido respeito. N�o toleraremos
nenhuma classe de m� conduta nesse sentido est� claro? Especialmente com as
mulheres.

� Senhorita Anne � disse Hamaziah, pondo sua m�o sem dedos sobre o cora��o � jamais
a desiludiremos. Seremos um modelo de comportamento neste im�vel. No que a n�s diga
respeito voc� � um anjo, e a reverenciamos, meu irm�ozinho e eu.

� E podem assistir � escola, se o desejarem � adicionou ela, agradada.

� Isso... bom, a escola, n�o sei. Mas trabalharemos duro, j� o ver�.

� Falem com o Samuel � disse Harrison � Ele est� a par de tudo, e lhes mostrar�
onde podem acomodar-se.

Hamaziah deu de presente um �ltimo sorriso a Anne e chamou a seu irm�o. Ambos se
retiraram deixando sozinhos a jovem e seu marido.

� Estaremos fazendo bem? � preocupou-se ele.

� J� ver� que sim � afirmou Anne, apoiando seu peito contra os bot�es do colete de
seu marido e rodeando seu pesco�o com ambos os bra�os � Os Riley t�m algo, que n�o
posso explicar, que me leva a confiar neles. J� ver� que tudo ir� bem.

� O que voc� diga meu amor � lhe disse Harry, beijando-a brandamente nos l�bios.

�E se n�o for bem e isso fizer sofrer a minha mulher, voarei-lhes as tampas dos
miolos�, pensou Harrison, mas n�o o disse em voz alta.

� Lil�s, n�o sei como te dizer isto...

Anne estava sentada no grande sof� junto � janela, desfrutando da tarde de outono,
em sua salinha preferida. Sobre a mesinha havia um servi�o de ch� para as duas.
Gl�ria lhes tinha deixado umas bolachas amassadas com leite e passas que Anne
adorava.

� Acontece algo, senhora Anne?

Todos os empregados se inteiraram da situa��o que se produziu entre os Cutter e


seus amos e estavam muito afligidos por isso. A simples ideia de perder a sua
senhora os tinha deixado muito compungidos. Gl�ria tinha tomado ch� de t�lia, todo
o dia, para poder tranq�ilizar-se e Melody tinha pedido permiss�o para ir-se
deitar. As m�os lhe tremiam tanto, � boa mulher, que n�o podia costurar nem um
�nico ponto. Lil�s n�o tinha estado menos assustada que o resto.

Anne serviu o ch� em uma x�cara de porcelana adornada com flores celestes. O
l�quido borbulhou e fumegou ao tocar a lou�a fria.

� N�o acontece nada mal agora, j� n�o estamos em perigo. Mas sim aconteceu algo no
passado � explicou Anne, escolhendo bem suas palavras � Harry e eu encontramos uns
documentos muito importantes, sabe?

Lil�s tomou a ta�a que Anne lhe oferecia sem saber bem o que pensar. Ainda n�o
compreendia o que tinha que ver ela com os pap�is que seus amos tinham encontrado.

� Esses documentos, Lil�s, deixaram aos Cutter muito ansiosos e por uma boa raz�o.
Ali havia sinais, mais que suficientes, para provar que ambos os irm�os estavam
envolvidos em roubos e fraudes relacionadas com Eaglethorne.

Lil�s assentiu, em silencio, sem saber o que responder. Tomou uma bolacha de passas
e continuou escutando o que Anne tinha que lhe dizer.

� Um desses documentos... � Anne tomou ar � Um desses documentos tinha seu nome


impresso, Lil�s.

A mo�a arregalou os olhos. Essa era a �ltima not�cia que esperava receber.

� Seriamente?

� Seriamente � afirmou a jovem, e tomou um sorvo de ch� � Recorda como se chamava


seu pai?

Lil�s sorriu levemente, ante a imprecisa lembran�a de seu amoroso pai.

� Meu pai se chamava John � disse a mo�a � John Winston Jameson.

� Sabia... � continuou Anne � sabia que era um homem livre?

Lil�s deixou cair a bolacha sobre seu rega�o e ficou olhando fixamente a Anne. O
que a mulher dizia n�o podia ser certo.

� Como disse?

� Lil�s... querida, seu pai, John Winston Jameson, foi libertado, por seu antigo
dono, ao cumprir ele os dezoito anos � explicou a jovem � Ao cumprir os vinte se
casou com sua m�e, Dorothy Thomas, e juntos foram viver no estado de Nova Iorque.
Ali nasceu voc�. N�o sabemos muito bem o que aconteceu � sua m�e, j� que n�o
existem nesta casa registros que d�em conta de sua sorte, mas seu pai e voc�
chegaram a esta terra faz doze anos. Foi ent�o quando os Cutter o capturaram e o
converteram em escravo.

Lil�s olhava a Anne atentamente. Jamais tinha tido not�cias sobre essa hist�ria.
Ela era muito pequena ao morrer seu pai e jamais tinha perguntado a ningu�m sobre
como tinham chegado, os dois, a Eaglethorne. Os escravos n�o estavam acostumados a
fazer muitas perguntas. N�o tinham mais que conformar-se com sua sorte, e ir ali
aonde fossem vendidos.

� Sinto-o muito, querida. � uma hist�ria muito triste � disse Anne.

A mulher se secou uma l�grima com o lencinho bordado, que Lil�s tinha confeccionado
para ela tempos atr�s.

� Logo seu pai morreu, Lil�s, e voc� ficou sozinha, uma pequenina que ficou �rf�.

Lil�s baixou o olhar e apoiou seu queixo no peito, enquanto acariciava a x�cara de
porcelana que lhe esquentava as m�os.

� Meu pai morreu enforcado, isso o recordo � disse a mo�a � Era muito pequena, mas
o recordo bem. Penduraram-no na �rvore da entrada, para que todos o v�ssemos. N�o
tinha passado muito tempo desde que chegamos aqui.

� Os Cutter assassinaram a seu pai. Ele era um homem livre e n�o tinham direito a
fazer o que fizeram, mas ser�o julgados por isso. Deve acreditar no que te digo: os
Cutter e seus seguidores pagar�o pelo que fizeram � assegurou Anne, enrugando o
len�o entre suas m�os.

Lil�s pensou por um momento.

� Se meu pai era livre e foi ele quem me trouxe aqui, isso quer dizer que eu...

� Era livre tamb�m � afirmou Anne � E isso os incrimina por seq�estro, mas tamb�m
por... pelo que lhe fizeram. Sei que o pequeno Harrison � filho de algum daqueles
tr�s. Dou-me conta. Bastar� com que voc� assinale qual deles foi e esse homem ser�
julgado tamb�m pelo que te fez.

Lil�s se ruborizou e agachou novamente a cabe�a.

� N�o � sua culpa, Lil�s. Me olhe. Nada do que lhe tenham feito � tua culpa. Voc� �
uma v�tima desta situa��o, compreende?

Lil�s assentiu em sil�ncio.

� Quando voc� decidir, falaremos sobre isso.

Anne decidiu lhe dar tempo � mo�a. Sabia que estava passando por um momento muito
confuso.

� � livre, desde seu nascimento � disse Anne � mas h� algo mais.


Lil�s levantou o olhar, perguntando-se o que outra surpresa receberia essa tarde.

� Seu pai voltou para a Virginia porque seu antigo dono lhe tinha presenteado um
pequeno rancho para que o explorasse. Esse im�vel tem um nome: Liland.

A Lil�s mudaram as fei��es ao escutar essa palavra. �Liland�: seu pai costumava a
lhe falar desse lugar, estava segura. Inclusive tinha inventado uma can��o que
falava das montanhas e os arroios que ali encontrariam.

� Liland � uma por��o de terra que est� justo na uni�o de Eaglethorne e Two Horns �
explicou Anne � Conforme indicam os documentos que encontramos, os Cutter
pretendiam coloc�-la em nome do xerife. Por isso tamb�m ser�o julgados. Como seu
pai morreu, e voc� � sua �nica herdeira, Liland agora � tua.

Lil�s ficou olhando a Anne sem poder compreender, de todo, como � que ela era
propriet�ria de umas terras? Todo seu mundo estava de cabe�a para baixo.

� Compreende o que te digo, Lil�s?

Anne tomou a m�o da mo�a. Compreendia que ainda n�o podia cobrar, que ela
entendesse, exatamente, tudo o que tinha ocorrido e o que aconteceria a partir
desse momento.

� Mas eu n�o quero ir de Eaglethorne, n�o quero deixar voc� � balbuciou a mo�a �
Jake me prometeu que viveremos aqui. Eu n�o quero ir viver sozinha em um rancho,
embora seja meu pr�prio im�vel...

� N�o estaria sozinha, Lil�s, estaria com seu marido e seu filho, e os filhos que
tenham juntos no futuro � a tranq�ilizou Anne � De igual modo, Liland est� t�o
perto daqui que, para atend�-la, n�o faz falta viver aqui. Jake pode semear e
vigiar o campo indo e vindo todos os dias. Assim t�o perto est� sua propriedade
desta casa.

Anne sorria e Lil�s fez um esfor�o por sorrir tamb�m. Perguntava-se como tomaria
Jake a not�cia de que agora seriam propriet�rios de sua pr�pria terra.

� Vem aqui � lhe disse Anne.

As duas mulheres se abra�aram com afeto. A vida de ambas tinha mudado muito, em
muito pouco tempo.

Harrison esperava a sua mulher na biblioteca. Tinha pedido ao Samuel que lhes
levasse um jantar leve e a mesinha de caf� se encontrava lotada de pratos, de todos
os tamanhos, contendo salgadinhos frios de carne, frango e verduras. Um p�o-doce,
rec�m assado, ainda fumegava, aromatizando todo o recinto.

Anne cruzou a porta, silenciosamente, com a esperan�a de surpreender a seu marido.


Viu-o sentado atr�s da escrivaninha, tremendamente atrativo, com a camisa branca
aberta e seus cabelos loiros sobre a testa. Incapaz de descansar, o homem j� se
ocupava de corrigir os livros de contabilidade com os n�meros que Cutter tinha
forjado ou omitido.

N�o seria tarefa simples reparar anos de irregularidades, mas o esfor�o valia a
pena. Bradley era um excelente administrador e um brilhante homem de neg�cios, tal
como tinha sido seu pai, e tinha planos ambiciosos para Eaglethorne. Seu �nico
objetivo era fazer a sua mulher feliz, depois de tudo o que tinha passado em menos
de um ano.
Harrison levantou a cabe�a e sentiu um voejar no est�mago ao encontrar a Anne
espiando-o pela porta. J� tinha aceito que estava locamente apaixonado por essa
mulher e que faria qualquer coisa que lhe pedisse.

Bradley se levantou da cadeira e com grande rapidez esteve junto � Anne. A segurou
pelas costas e passou seu bra�o livre por detr�s dos joelhos dela. A jovem reprimiu
um gritinho ao ver-se suspensa no ar, nos bra�os de seu marido.

� Me solte! � demandou, brincando � E se algu�m entrar?

� Que se acostume � respondeu ele � � minha mulher e farei contigo o que queira, em
qualquer dependencia da casa.

Anne riu, encantada, e rodeou o pesco�o de seu marido com ambos os bra�os. Ele a
balan�ou um pouco apertando-a contra seu corpo.

� Est� mais pesada e isso s� pode significar uma coisa...

� Que estou gorda?

� Que est� curada, minha amada...

Bradley j� tinha percebido de quanto havia melhorado a sa�de de Anne. Tinha


recuperado boa parte de seu peso, e j� podia caminhar, e inclusive cavalgar sem
esgotar-se. Um estremecimento de antecipa��o percorreu o corpo do homem e olhou a
sua mulher de maneira sugestiva.

� Cre que...?

� OH sim � sussurrou ela em seu ouvido.

� Est� segura?

� Muito segura. Eu diria que...

Harrison n�o a deixou terminar. Nos bra�os, como a tinha sujeita, saiu pela porta
da biblioteca e se dirigiu ao quarto de Anne. Ali dentro estava Gl�ria, acomodando
a camisola de sua ama e avivando o fogo. A mulher se sobressaltou ao ver Bradley
entrar, como um redemoinho, com a Anne entre seus bra�os, morrendo de rir.

� Adeus Gl�ria, obrigado por tudo, boa noite, pode retirar-se � lhe disse o homem.

� Como disse mo�o? � respondeu Gl�ria, sem soltar a camisola que estava estendendo
� Que atrevido, a mim n�o dar� ordens.

Harrison suspirou, frustrado. Sabia que n�o exercia nenhum poder sobre a obcecada
ama de chaves.

� Gl�ria, dou-lhe um m�s de f�rias se desaparecer agora mesmo deste quarto � lhe
disse.

� N�o irei se a senhora n�o me pede isso, senhor Bradley � respondeu a anci�.

� Dou-lhe dois meses... um ano... dois anos... tr�s anos e dois de meus melhores
cavalos.

� Senhora, lhe est� fazendo mal este bruto? � perguntou Gl�ria � Trarei o Samuel
com o mosquete.
Anne n�o podia falar pela risada.

� Anne, fa�a algo � rogou Bradley.

� Gl�ria pode nos deixar a s�s, por favor? � pediu Anne, fazendo um esfor�o por
ficar s�ria.

� Minha esposa e eu temos temas muito importantes que conversar � disse ele.

Anne ficou vermelha, como um tomate, e Gl�ria sorriu com picardia.

� Ent�o irei. E n�o se esque�am de fazer meus netos! � gritou a ama de chaves, por
tr�s da porta.

� OH Deus, que vergonha... � disse Anne, sem poder deixar de rir.

Harrison a depositou sobre os len��is e se dirigiu � porta, para fech�-la com


chave. Logo se aproximou da cama, aonde sua esposa o olhava menos risonha e mais
ruborizada que antes. Ele se deteve ao observar sua boca �mida, seus olhos
brilhantes e suas bochechas avermelhadas. O cabelo, antes penteado prolixamente,
soltou-se e agora acariciava os ombros e a nuca de Anne.

Harrison estendeu uma m�o, que ela aceitou, para incorporar-se no leito. Logo parou
frente a ele e deixou que lhe tirasse todas as forquilhas para, ent�o, enla�ar os
dedos nessa massa de cabelos sedosa, que a ele tanto gostava e que n�o se permitiu,
por muito tempo, acariciar. O temor de n�o poder deter-se tinha sido grande. Logo
tomou o rosto de Anne e come�ou a beij�-la, explorando com sua l�ngua as curvas da
boca da mulher. Ela gemeu, pegou-se ao corpo dele e lhe devolveu os beijos com
�nsia. Anne n�o necessitava muito para perder-se na paix�o que sentia por esse
homem. Desde o come�o, tinha sentido por ele uma atra��o esmagadora. Harrison
Bradley era como um �m� que a atra�a sem que ela pudesse opor nenhuma resist�ncia.

Um gemido escapou da boca de Anne quando ele come�ou a lhe desabotoar a blusa e a
acariciar seus seios. Bradley se maravilhou ao ver o peito da mulher tingido de
rosa do entardecer, que j� aparecia pela janela. Com os l�bios e a l�ngua foi
percorrendo cada cent�metro dessa pele branca e perfeita que se crispava e ansiava
seu contato.

Para surpresa do homem, os dedos de Anne trabalharam nos bot�es da camisa


masculina. Desprenderam e rasgaram at� que p�de sentir, sob sua palmas, os m�sculos
peitorais dele, coberto por p�los cor de ouro. Anne depositou t�midos beijos no
peito e os ombros de Harrison, que o fizeram estremecer.

Com grande dificuldade ele se afastou do calor dela, despiu-se completamente e se


recostou sobre a colcha. Dali estendeu a m�o para convid�-la a ir junto a ele.

Anne tomou o tempo necess�rio para se despojar do vestido e a camisa que levava, e
se deitou nua sobre o corpo musculoso do homem. Enquanto ela se preparava, Bradley
a olhou todo o tempo, extasiado. N�o podia acreditar que existisse no mundo uma
mulher como Anne, e que se entregasse a ele com tanta liberdade. Ela era
completamente dele, estava seguro disso.

� Senhor Bradley... � ela o beijou � Harrison... � voltou a beijar � Harry...

� � minha.

� Sim.
Harrison n�o p�de resistir mais ao que ela produzia nele. Girou-a com seu corpo, e
percorreu cada cent�metro de sua pele com ardentes beijos, inclusive seu est�mago e
o interior de suas coxas. Ela se sobressaltou quando ele acariciou, com sua l�ngua,
sua intimidade. A jovem n�o sabia que os amantes podiam fazer-se essas car�cias,
mas a sensa��o n�o lhe pareceu desagrad�vel, pelo contr�rio, quando se permitiu
relaxer, sentiu-se vagar por um lugar muito longe de seu pr�prio corpo. Enquanto
ele a acariciava desse modo, ela sentia que seu corpo bulia de paix�o e que se
estremecia em cada contato. Ele n�o se detinha, e a obrigava a receber suas
car�cias e beijos, enquanto ela sustentava as loiras mechas entre os dedos. Anne
queria que ele continuasse e tamb�m que se detivesse.

Um gemido brotou da garganta da jovem, sem que ela pudesse evit�-lo, e esse foi o
sinal que Bradley necessitava para introduzir-se, profundamente, dentro dela. Ela
deixou que ele a guiasse na paix�o, at� que sentiu que se perdia em um mar de
prazer. Ele se deixou ir junto a ela, enquanto a noite se fechava ao redor dos
dois.

� Amo-te mais que a minha vida.

� Eu tamb�m te amo. Sou tua.

� � minha para sempre.

Os amantes passaram o resto da noite explorando-se e saboreando-se um ao outro. Sem


se permitirem dormir, viram chegar o amanhecer do primeiro dia do inverno. Tal como
tinha acontecido a primeira noite, Anne e Harrison se entregaram por completo um ao
outro.

Mas para Bradley esta noite foi diferente da primeira, j� que a luz lhe permitia
contemplar cada detalhe do corpo de sua mulher. Ela era t�o perfeita, t�o formosa,
que quase lhe do�a observ�-la.

�� minha�, havia-lhe dito, mas a realidade era que, irremediavelmente, pertencia a


ela.

Notas
[?1]

Figueira ( Ficus sycomorus ) nativa de regi�es tropicais e meridionais da �frica,


introduzida no Mediterr�neo e cultivada pelos figos comest�veis e pela madeira,
muito us., no antigo Egito, em est�tuas e sarc�fagos.

[?2]

Pi�arra: esp�cie de rocha mole, parecida com saibro, de granula��oarredondada

[?3]

Pentagrama: Partitura

[?4]

Sic�moro: � uma esp�cie de figueira de ra�zes profundas e ramos fortes que produz
figos de qualidade inferior
[?5]

Chaperona: do franc�s chaperon, "dama de companhia"