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A Princesa da "Terra de Ningu�m"

Albert Bonneau
Portugal - Cl�ssica Editora, 1954.
Literatura - romance

N�mero total de p�ginas: 182.

Os Melhores Romances de Aventuras


N�MERO 27
A PRINCESA DA "TERRA DE NINGU�M
(LA PRINCESSE DU "NO MAN'S LAND")
ALBERT BONNEAU
VERS�O DE j. Castelo Branco
LIVRARIA CL�SSICA EDITORA, LISBOA, 1954

�NDICE
I - A cidade dos nove rios 5
II - Sob as bombas e os torpedos 17
III - O o�sis da tormenta , 26
IV - A inunda��o 37
V - Salvadores perigosos 46
VI - O respeit�vel general You 55
VII - Atribula��es dum fot�grafo 66
VIII - Esconderijo macabro 77
IX - O resgate dum cad�ver 83
X - O morto-vivo 94
XI - Col�quio imprevisto 102
XII - O milh�o dos irm�os Liang 111
XIII - O plano de Danielle 121
XIV - You escamoteado! 129
XV - Evas�o audaciosa 139
XVI - A bandeira branca 150
XVII - Em perigo de morte 159
XVIII - Inspec��o oportuna 168
XIX - Conclus�o 174

A cidade dos nove rios


Desde as primeiras horas da manh� que Miukiang se enchera de ru�dos anormais. A
multid�o comprimia-se ao longo dos cais do Yang-Ts�, pelas avenidas, cal�adas e
vielas.
Mas n�o era aquela a gente habitual que estacionava perto dos mostru�rios dos
comerciantes instalados ao ar livre. Um vento de p�nico e de terror soprava sobre a
cidade. Por vezes, dominando os apelos e as invectivas que n�o cessavam, ouvia-se
para sudoeste a voz profunda do canh�o. O pavor apoderava-se de todos, desde o
mais miser�vel coolie at� ao poderoso mandarim que passava, levado pelos seus
servos, e, procurando evitar os terrores da guerra, fugia para a sua casa de campo.
Atrav�s daquele mar humano, Danielle Mercoeur avan�ava com dificuldade e muitas
vezes um remoinho da multid�o empurrava-a brutalmente.
Grande viajante, Danielle sentia-se h� muito familiarizada com as multid�es
chinesas; conhecia aquela atmosfera sufocante onde se misturavam todos os cheiros:
de
urina, de aromas, de curral e de cemit�rio;
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paci�ncia, tentaria vencer a corrente e chegar at� � porta central, verdadeiro
building de branca fechada e impressionantes dimens�es, a contrastar fortemente com
as miser�veis casotas que o cercavam.
Afastem-se! Deixem-me passar!
Mas era debalde que a rapariga procurava abrir caminho por entre a turba. Pol�cias,
nem um se via, nem soldados. Parecia que todas as tropas regulares e representantes
da autoridade haviam evacuado Miukiang h� muitas horas. Apenas civis, at� aonde a
vista alcan�ava, empurrando-se uns aos outros ou rebocando pequenos carros onde
transportavam o que de mais precioso possu�am. As mulheres carregavam com os
filhos, que choravam lamentosamente. Passavam rickshaws atestados de caixas e por
vezes
de pensionistas das casas de ch�. Perdidos naquela barafunda, alguns autom�veis
buzinavam febrilmente, mas sem �xito. Eram obrigados a marchar a passo, seguindo
a onda da multid�o.
O �xodo prosseguia sem descanso. Aqui e ali, no corpo da cidade, distinguiam-se
enormes feridas; eram casas derru�das, a esta��o de caminho de ferro quase
pulverizada,
os cais arrebentados em muitos pontos. E, por toda a parte, cad�veres que jaziam
abandonados, ao acaso, patenteavam as raz�es supremas do p�nico que se apossara
da popula��o. Os avi�es japoneses n�o cessavam de despejar toneladas de explosivos
sobre Miukiang, h� dois dias ainda quartel-general das for�as chinesas e hoje
foco de inc�ndios, de pilhagem e de terror. Um cheiro acre a queimado aliava-se aos
efl�vios inquietantes da carne morta. Espessas colunas de fumo negro subiam para
o c�u no bairro da porcelana e no das sedas, cujos entrepostos ardiam sem qualquer
interven��o dos bombeiros. Tinham sido
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incendiados pelas bombas dos avi�es nip�nicos na noite anterior. A grande cidade
martirizada parecia entregue a si pr�pria.
Sozinha, no meio de toda aquela barafunda, Danielle Mercoeur n�o mostrava ter
perdido o sangue-frio.
Havia j� cinco meses que ela seguia as fases do conflito sino-japon�s, na qualidade
de correspondente do jornal franc�s Le Monde, e fora testemunha de muitas cenas
de horror. Quer em Xangai quer em HanKeu, vivera j� numerosos dias de ang�stia e de
esperan�a junto dos n�o combatentes, as mais desgra�adas v�timas daquela guerra
por declarar que h� anos pusera frente a frente os dois grandes povos amarelos.
A rapariga vestia um fato de desporto cinzento, que lhe ficava lindamente, e
cobria-se com min�sculo chapelinho de feltro de abas flex�veis. Seu rosto, de
fei��es
regulares, de olhos cor de violeta, exprimia, a um tempo, franqueza, energia e
confian�a em si. Mechas de cabelos rebeldes loiros soltavam-se do chap�u; de tempos
a tempos, com um r�pido movimento de m�os, arremessava-as para tr�s, mas logo os
encontr�es a obrigavam a outros cuidados para evitar de ser esmagada.
Por vezes, al�m da fuga espavorida de homens, mulheres e crian�as, os porquitos
negros t�o vulgares nas ruas da China juntavam-se ao cortejo, grunhindo e
chafurdando
na lama das vielas. Outras vezes eram os carros � vela que os seus condutores n�o
conseguiam deter e vinham esbarrar com a multid�o. E, sobre aquilo tudo, o pavoroso
concerto dos gemidos, dos apelos e das pragas.
Nunca Miukiang, a cidade dos nove rios, regada pelo Yang-Ts� e por v�rios dos seus
afluentes, essa cidade h� pouco t�o pr�spera e sorridente, apresentara tal aspecto
de desola��o e terror! Danielle recordava-se
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dos massacres de Chapel e Han-Keu, dos implac�veis bombardeamentos que lan�avam por
terra, nas ruas lavradas pela for�a irresist�vel das explos�es, muitas centenas
de desgra�ados. Encontrava-se ali a mesma atmosfera. N�o obstante, com o aparelho
fotogr�fico a tiracolo, Danielle perseverava no seu intuito de alcan�ar o edif�cio
central dos correios. Abrindo caminho �s cotoveladas, conseguiu chegar � grande
escadaria, e, soltando uma exclama��o de al�vio, come�ou a subir os seus degraus.
Ia a alcan�ar a porta, quando uma silhueta se ergueu de s�bito na sua frente. Ao
mesmo tempo, uma voz bem conhecida perguntava-lhe, em franc�s:
- O qu�, Dany, voc� aqui? Que feliz surpresa! Danielle parou. Um rapaz dos seus
vinte e cinco anos, de rosto risonho ornado de pequeno bigode, e vestido com um
imperme�vel
alvadio, encontrava-se � porta do correio, com um cachimbo curto entre os dentes e
armado, como ela, de um bom aparelho fotogr�fico. A jornalista reconheceu
imediatamente
o seu colega Paulin Quartier, o colaborador principal do grande ilustrado
Actualit�. Alto, magro, desportivo. As cenas de sangue, de p�nico e horror que
agora se
desenrolavam ante os seus olhos n�o pareciam impression�-lo. No entanto, Danielle
surpreendeu nas suas pupilas aquele ligeiro fulgor que j� tantas vezes notara.
N�o se poderia jurar, ao v�-lo, se Paulin estava s�rio ou se pretendia brincar.
A jovem ia dizer qualquer coisa, quando o colega a antecedeu:
- Que bela surpresa, Dany! Desde Xangai que n�o nos torn�mos a ver! E nunca suporia
que voc� se aventurasse at� esta cidade perdida do pa�s dos nove rios!
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- Depois lhe explicarei, Paulin - interrompeu a rapariga -, mas agora deixe-me
passar, pois estou imensamente apressada. � preciso que por todo o pre�o envie um
cabograma ao meu patr�o!
Um risinho ir�nico acolheu aquela explica��o. Os olhos trocistas do franc�s
fixaram-se insistentes na sua vizinha.
- Um cabograma! Mas nem pensar nisso � bom, minha pobre Dany! N�o h� um �nico
empregado em todo o edif�cio dos correios; todos abalaram e creio que o director,
espavorido,
foi o primeiro a dar o exemplo! Al�m de que um avi�o deixou cair aqui uma atenciosa
lembran�a. O torpedo deve ter explodido no grande hall e feito umas trinta v�timas;
os restantes funcion�rios n�o insistiram, tanto mais que os chineses n�o possuem um
sentimento exageradamente desenvolvido do dever profissional.
- Que importa que n�o haja empregados? Sempre saberei enviar um telegrama ou mesmo
telefonar!
- Crian�a! Mas se as linhas telef�nicas j� n�o existem! Japoneses, chineses e at�
os famosos bandidos que exercem a sua actividade criminosa entre as duas armadas
encarregaram-se de as destruir.
Danielle compreendeu o bem fundado das declara��es do seu compatriota. Al�m de que
ligeiro golpe de vista pela sala dos aparelhos foi suficiente para confirmar o
que ouvira. Numa confus�o indescrit�vel de fios quebrados e torcidos jaziam alguns
corpos e viam-se enormes manchas de sangue; no sobrado.
Paulin Quartier examinava insistentemente a rapariga; e o tal fulgor que tanto
enervava Danielle fez-lhe cintilar as pupilas.
- Voc� continua o mesmo impertinente, Paulin!
- exclamou ela. - Tro�a constantemente.
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- H� que distinguir, pois n�o estou tro�ando. Apenas me recordo de Miguel Strogoff!
- De Miguel Strogoff?
- Pois claro! Julgo que se lembra ainda do c�lebre romance de J�lio Verne.
- Se me lembro! Eu andei apaixonada pelas aventuras dos seus her�is!
- Ent�o compreende que nesta ocasi�o n�o posso deixar de recordar os dois
jornalistas, Harry Blount e Alet de Jolivet, lembra-se? O escrit�rio do correio de
Kolivan!
"A dez "kopeks" por palavra!" E os fios do tel�grafo cortados pelos t�rtaros!
- Se me lembro? At� vi representar a pe�a no Ch�telet!
- Pois ent�o parece que nos debatemos em igual situa��o que a desses simp�ticos
confrades! com a �nica diferen�a que a guerra sino-japonesa que presenci�mos soube
beneficiar dos progressos da civiliza��o, se assim me posso exprimir! J� n�o
estamos na �poca das lan�as e das pobres espingardas dos cavaleiros t�rtaros de
Feofar-Khan!
Pronunciando estas palavras, Paulin Quartier apontava o interior da esta��o
tel�grafo-postal, arrasada por um torpedo de avi�o.
- Os guerreiros de Feofar-Khan, esses nem sequer tinham metralhadoras, enquanto que
os rudes combatentes que nos interessam est�o munidos de armas mais perfeitas,
de avi�es, de tanques, dominam a electricidade, captam as ondas hertzianas! �
espantoso o progresso realizado na arte de matar, nos �ltimos cinquenta anos!
Danielle acenou afirmativamente com a cabe�a; algumas vis�es de horror, de
carnificina e de mis�ria a que assistira no decurso daquela guerra vinham-lhe
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� mem�ria; n�o obstante, teve que abandonar essas pouco agrad�veis evoca��es quando
o seu confrade se inclinou para ela.
- Voc� nem me apertou a m�o, Dany!
- � verdade, desculpe-me. Mas estava com tanta pressa. Pensava poder enviar hoje ao
meu jornal a reportagem da batalha do lago Toyang, que os japoneses acabam de
ganhar.
- A sua reportagem ter� de esperar, minha amiguinha, como esperar�o as fotografias
que me � imposs�vel remeter com destino � Actualit�, fotografias verdadeiramente
sensacionais que consegui realizar!
- Naturalmente com perigo de vida?
- Na verdade voc� est� indicada para me dar conselhos de prud�ncia, Dany - replicou
o rapaz. Conhe�o e tenho visto muitos colegas exporem-se � morte, mas nunca vi
ningu�m t�o temer�rio, nem nenhum imprudente do seu calibre! N�o � sem raz�o que
todos os jornalistas acreditados como correspondentes de guerra junto de qualquer
dos ex�rcitos lhe chamam a Princesa da "Terra de Ningu�m"! Ingleses, franceses ou
americanos, s�o un�nimes em reconhecer-lhe um admir�vel sangue-frio! Watson, do
Daily Telegraf, deve-lhe a vida; voc� trouxe-o para as linhas chinesas debaixo do
fogo das metralhadoras nip�nicas. E foi voc� tamb�m quem prestou os primeiros
socorros
a Blumenstein, ferido por um estilha�o de obus; sem a sua r�pida e en�rgica
interven��o o pobre diabo sucumbiria inevitavelmente � hemorragia!
Danielle ergueu os ombros com indiferen�a.
- Isso s�o os ossos do of�cio, que voc� conhece ali�s. t�o bem como eu - replicou
ela. - Al�m de que n�o devia ser voc� quem me fizesse esses elogios, Paulin. N�o
� a si que se deve o n�o haver sido destru�do
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o convento das irm�zinhas de Mao-Sing, salvando centenas de crian�as, gra�as � sua
energia? � chique e bem franc�s esse seu acto!
- N�o v� agora recome�ar com a hist�ria, Dany; voc� j� fez um enorme estardalha�o
no seu jornal a prop�sito desse epis�dio sem import�ncia! Fez-me corar como uma
donzela, ao ler tanto elogio!
- Basta! - declarou a jovem. - Ponto final no passado e tratemos do futuro. E, para
come�ar, poder� dizer-me onde se encontram actualmente os nossos restantes
confrades
da imprensa europeia ou americana?
- Palavra que me vejo embara�ado para lhe prestar quaisquer esclarecimentos a esse
respeito! Sa� para Miukiang um pouco � aventura. Consegui arranjar um quarto no
Hotel Excelsior.
- Tal e qual como eu. J� estava farta de passar os dias a ouvir troar a artilharia,
que se aproximava cada vez mais. Aluguei dois cavalos e um boy e abalei � cata
de novas interessantes.
- S�o sempre as mesmas, as not�cias.
"Os japoneses avan�am; os chineses executam uma retirada estrat�gica e aguardam,
firmes como rochedos, que a imensidade dos seus territ�rios lhes permita recha�ar
o inimigo, tal como as estepes russas conseguiram aniquilar em 1812 o esfor�o do
Grande Ex�rcito de Napole�o! Entretanto, entre as duas linhas inimigas, nessa Terra
de Ningu�m tanto da sua predilec��o, os bandidos, e em especial o t�o famoso
general You, v�o multiplicando as suas razias e sangrentas proezas.
Danielle nada respondeu. A situa��o conhecia-a ela t�o bem como Paulin Quartier.
Naquele momento preocupava-a sobretudo o facto de n�o poder enviar o seu
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artigo. Os seus lindos olhos fixaram-se naquela mar� de gente que continuava a
rolar na sua frente, dirigindo-se para oeste.
- Todo o bairro sul � agora pasto das chamas observou Paulin. - com a seca dos
�ltimos dias o restante da cidade encontra-se deveras amea�ado!
- Receio bem que os japoneses quando entrarem em Miukiang, j� n�o encontrem grande
coisa.
Os dois jovens deixaram o seu ref�gio e aventuraram-se de novo pela rua, onde a
multid�o os absorveu. Paulin ofereceu o bra�o � companheira e puseram-se a caminhar
lado a lado, fazendo por obliquar, a fim de escaparem � corrente da turba. No rosto
de todos os chins que os cercavam lia-se a mesma express�o de error e resigna��o.
- E dizem que estamos num s�culo que se pretende civilizado!-suspirou Danielle.-Os
desgra�ados que antigamente fugiam ante a invas�o dos b�rbaros deviam ter este
aspecto e este ar apavorado.
- E n�s nada podemos fazer em defesa desses infelizes que se v�em abandonados pelos
pr�prios que tinham por miss�o proteg�-los. Mas � em si, Dany, que temos agora
de pensar! Voc� n�o pode continuar no meio desta popula�a e nesta regi�o amea�ada.
- Mas voc� pode, Paulin! - replicou a rapariga.
- Eu? Isso � diferente, eu sou um homem, ao passo que voc�.
- �claro, eu sou a rapariga fr�gil, delicada, boa apenas para ficar ao borralho!
Pois olhe, com risco de o ofuscar e por mais tr�gica que seja a situa��o, confesso-
lhe
que voc� me d� vontade de rir, meu pobre amigo! Se a morte quisesse alguma coisa
comigo, h� muito tempo j� que eu teria morrido!
- � preciso n�o brincar com o fogo, Dany! Voc�
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conhece o prov�rbio: "Tantas vezes vai o c�ntaro �
fonte. ?"
at� que l� fica!" Conhe�o-o muito bem,
meu caro Pauline, aqui entre n�s, sempre lhe quero dizer que n�o � muito gentil da
sua parte comparar-me a um c�ntaro; parece-me que valho mais do que isso! -
Ora, voc� bem sabe o que pretendo dizer!-protestou o jornalista. - Se assim falo �
porque tenho o m�ximo interesse por si. Porque sou seu amigo, Dany, porque voc�
me inspira muito mais ainda do que simples simpatia!
Meu caro Paulin! Parece-me que est� disposto a
fazer-me a corte no meio desta barafunda! Em geral, os amadores de flirt procuram
s�tios mais tranquilos. Al�m de que, desde j� o previno, sou muito independente
Para dar ouvidos aos seus ternos discursos. N�o estou nada disposta a prender-me
por toda a vida!
A intempestiva chegada dum carrinho � vela, que quase a deitava ao ch�o,
interrompeu a rapariga; trope�and foi cair nos bra�os de Paulin Quartier, que logo
se aproveitou
da oportunidade para lhe murmurar
com mal�cia:
- V�? V�? Repare que h� certas circunst�ncias em que se torna �til ter um
companheiro!
Basta de brincadeiras; deve confessar que � pouco
generoso!
Desculpe! Mas voc� sustenta uma tese; permita-me pois que defenda a minha!
Durante alguns momentos deixaram de se falar, preocupados unicamente em resistir �
press�o violenta dos que se comprimiam � sua volta.
por fim conseguiram chegar a uma rua transversal, caminhando por entre os escombros
das casas destru�das
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por qualquer bomba de avi�o e parando a descansar � sombra de paredes esburacadas.
Enquanto a jovem enxugava o rosto orvalhado de suor, Paulin Quartier perguntou-lhe:
- E agora, que vai fazer?
Danielle respondeu com uma �nica palavra:
- Continuar!
- Continuar � bom de dizer! Mas n�o cr� que seja imprudente aventurar-se assim
sozinha?
- Tenho os meus pap�is em regra!
- Os bandidos do general You pouco se preocupam com pap�is e documentos, mesmo que
neles vejam os selos dos dois quart�is-generais! Quanto aos japoneses, n�o esque�a
que j� por duas vezes a iam fuzilando como espia!
- Provei-lhes a minha inoc�ncia e soltaram-me!
- Sem d�vida, mas nada a autoriza a supor que se d� sempre esse caso!
- E, � claro - replicou Danielle -, voc� acha que eu seja demasiado nova e fraca
para me dirigir e governar sozinha. Basta de bons conselhos, car�ssimo Paulin. Mais
uma vez recuso a colabora��o que- me ia oferecer pela vig�sima vez, pelo menos,
desde que vagueamos pela China!
- Mas oi�a, Dany! J� que os nossos jornais n�o s�o concorrentes: voc� trabalha para
um di�rio ao qual envia reportagens sensacionais; eu ando� ca�a de fotografias
impressionantes para um seman�rio ilustrado. Associando-nos, estou intimamente
persuadido de que poder�amos realizar grandes coisas!
- E eu estou tamb�m persuadida de que a liberdade e a independ�ncia s�o coisas
maravilhosas! � verdade, car�ssimo Paulin, fico encantada por o encontrar de tempos
a tempos, mas prefiro ca�ar as not�cias s�zinha,
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como ca�ador solit�rio. N�o � debalde que voc�s todos me chamam a Princesa da Terra
de Ningu�m"! Quero merecer esse nome e, hoje mais do que nunca, sinto-me disposta
a proceder como tenho procedido at� qui.
- Mas � uma terr�vel imprud�ncia, sobretudo agora que a situa��o est� por tal forma
embrulhada. J� n�o h� linha de frente, j� se n�o sabe se estamos num ou noutro
dos campos adversos!
A rapariga ia responder, quando desesperadas exclama��es se ergueram da multid�o;
ao mesmo tempo um ru�do cada vez mais pr�ximo fazia-se ouvir. Instintivamente os
dois jovens ergueram os olhos para o c�u limpo de nuvens. A pouca altura planavam
uns vultos rilhantes.
- Os avi�es japoneses! - murmurou surdamente
Paulin. - Voltam a bombardear Miukiang!
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II
Sob as bombas e os torpedos
Os chineses que pejavam a rua central da cidade dos nove rios compreenderam
imediatamente o perigo que os amea�ava, recordando as passadas matan�as que t�o
sangrentos
vazios deixara entre eles, pac�fica popula��o de uma cidade aberta. Num abrir
efechar de olhos toda aquela massa humana, que caminhava para a porta de oeste, se
desfez; numa correria doida, os amarelos reflu�ram para as vielas transversais ou
para os abrigos que sehaviam estabelecido recentemente na cidade a fim de proteger
a popula��o contra os ataques a�reos. Em poucos minutos, carrinhos de m�o, carros,
rickshaws (1 e toda a esp�cie de bagagens ficaram abandonados em plena rua; num
movimento irresist�vel de fuga, a popula�a procurava abrigar-se dos torpedos e
bombas que iam chover do c�u.
() Ou melhor: jinricksha - pequeno carro de duas rodas puxado por homens que os
franceses adoptaram e transplantaram para muitas outras col�nias suas e a que
geralmente
chamam pousse. - (N. do T.).
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os avi�es aproximavam-se rapidamente, e os dois jornalistas puderam verificar
tratar-se de grandes aparelhos de bombardeamento com a fuselagem pintada de
vermelho;
o sol nip�nico sobressa�a nos extremos das asas daquelas m�quinas de guerra que
come�avam voando sobre a cidade.
- Em nome do c�u, deite-se por terra! - aconselhou Paulin � companheira.
- Senhor fot�grafo, d� o exemplo - retorquiu a jovem, que, muito direita, uma das
m�os em pala sobre os olhos, seguia atentamente as evolu��es daquela forte
esquadrilha
de nove aparelhos.
Paulin Quartier foi obrigado a deitar-se de bru�os, embora contra sua vontade.
- �uma imprud�ncia. Voc� n�o pode continuar a expor-se desta maneira! Oi�a, onde
est� agora instalada?
- Aten��o! Vamos ter molho! Pena n�o termos chap�us de chuva!
Foi assim que Danielle lhe respondeu enquanto seacocorava a seu lado. E, estendendo
a m�o, apontoa tr�s dos avi�es que ent�o voavam sobre a gare.
- Eu n�o lhe dizia ?
V�rias explos�es surdas seguiram as palavras da jovem. Os bombardeiros acabavam, na
verdade, de lan�ar as primeiras bombas, logo assinaladas por espessas colunas
de fumo. Um torpedo deflagrou em plena esta��o, destruindo o armaz�m das
locomotivas.
N�o se ouvia agora em Miukiang o m�nimo rumor; o medo tornara a popula��o, n� geral
t�o barulhenta, calada como ratos; cada qual procurava esconder-se o melhor
poss�vel.
Danielle, impressionada, apesar de tudo, por aquela calma pressaga de tempestade,
imobilizara-se tamb�m, quando de s�bito soltou uma exclama��o.
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antes que o seu companheiro tivesse tempo de esbo�ar o mais pequeno gesto para a
reter, lan�ou-se na direc��o da grande avenida. Gritos angustiosos e apelos vinham
at� ela, soltos por uma crian�a que, abandonada num carrinho, chorava e agitava os
bracitos. Era um beb� duns dois anos, perdido no p�nico da debandada.
Sem fazer caso dos conselhos de Paulin, a jovem conseguiu chegar at� ao carrinho,
desprender as correias que ali retinham a crian�a segundo o uso chin�s, e,
apertando-a
contra o peito, voltou, a correr, para o seu prec�rio abrigo junto do jornalista.
De repente produziu-se um tremendo estampido, e, antes de perceber o que sucedia,
Danielle sentiu-se repelida por irresist�vel for�a; incapaz de manter o equil�brio,
estatelou-se na rua, mas n�o sem que, num gesto instintivo, protegesse com um bra�o
o corpo da crian�a. Tudo em volta dela ru�a numa chuva de pedras e destro�os;
uma nuvem espessa elevou-se e invadiu a avenida.
Daniellle ficou por momentos aturdida, dobrada sobre si mesma. Duas novas explos�es
se produziram, mas essas mais distantes j�. A sombra do enorme p�ssaro de morte
passou sobre o edif�cio dos correios. Arrancada, pulverizada, por um torpedo, a
branca fachada do building fendeu, derruindo como castelo de cartas. No pr�prio
local
onde, havia pouco, se encontravam os dois franceses ergueu-se do solo um enorme
g�iser; os canos da �gua haviam rebentado por efeito da explos�o.
A jovem mal voltara a si do tremendo choque produzido pela deflagra��o, quando se
sentiu erguida pelos sovacos. Era Paulin que acudia, mortalmente inquieto a seu
respeito, esfor�ando-se por tir�-la dali.
- Ela primeiro!
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As primeiras palavras que a valorosa jornalista pronunciava -referiam-se � sua
protegida, que recome�ara a chorar perdidamente. Paulin pegou na criancinha
enquanto
ajudava Danielle a erguer-se.
-Meu Deus, est� ferida? - perguntou o rep�rter, aflito.
- Sossegue, meu caro amigo, que n�o tenho a mais ligeira beliscadura! E
continuando: - J� tem a� muita fotografia a tirar. Chega para fazer reflectir todos
os militaristas
do mundo inteiro, se � que eles alguma vez reflectem! � extraordin�rio como os
homens s�o desajeitados para pegar em crian�as! E depois tomam um ar de ama seca!
Danielle tirou-lhe o beb�. O sangue-fr�o da jovem, numa tal ocorr�ncia,
desconcertava Paulin Quartier, que, quase maquinalmente, tirou alguns clich�s.
Ningu�m, reconheceria agora aquela avenida de Miukiang. As chamas irrompiam de
todos os lados e um cheiro insuport�vel espalhava-se no ar. Apanhado pelos
escombros,
um c�o gania desesperado. Perto, na cal�ada, v�rios corpos trucidados em todas as
posi��es, como que mumificados pela explos�o. Alguns porcos grelhavam no braseiro
da antiga esta��o dos correios e, por toda a parte, bagagens, detritos e ru�nas
pejavam a bela art�ria.
Um fraco gemido veio arrancar Danielle � sua contempla��o. Era a pequenita, que
tinha fome. No c�u, os avi�es desapareciam j� longe. Pouco a pouco, v�rias
silhuetas
aventuraram-se nas ruas. Os pobres cidad�os tinham os olhos apavorados e lia-se-
lhes no rosto uma fatal resigna��o. Insens�veis aos brados de socorro que partiam
das ru�nas, tratavam de se afastar e pouco a pouco recome�ou o �xodo para a porta
de oeste, impacientes
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por fugirem daquela cidade maldita onde a morte pairava sem descanso.
- Danielle, onde vai agora?
Paulin via a sua companheira afastar-se em direc��o � avenida, sempre com a crian�a
muito apertada a si, tentando descobrir nos grupos que chegavam os poss�veis
pais da sua protegida. Mas foi debalde.
Paulin Quartier, em dado momento, viu-a desaparecer na multid�o, sem que
conseguisse abrir caminho e alcan��-la.
Enquanto o seu confrade se desesperava por a ter perdido, Danielle metera por uma
rua transversal onde se viam apenas porcos e c�es vadios, a fariscar nos montes
de ru�nas, e carregando o seu precioso fardo foi caminhando, saindo duma rua para
uma viela, desta para um beco, atravessando pontes e tentando orientar-se e
descobrir
o hotel onde deixara o boy e o cavalo. Em todos os rios e bra�os de �gua, a bordo
dos juncos, ia az�fama igual � das ruas daquela cidade que todos procuravam
abandonar.
Evitando os palaces sumptuosos, a jovem preferia albergar-se nas hospedarias
ind�genas. Assim, fugia � importuna curiosidade dos seus confrades e imbu�a-se de
cor
local. Quantas aventuras inauditas e quantos pormenores pitorescos n�o surpreendera
ela levando aquela vida n�mada e despida de toda a esp�cie de conforto!
Baldadamente os colegas todos, e Paulin Quartier em especial, lhe haviam patenteado
os inconvenientes e os riscos de t�o perigoso m�todo, que a punha por vezes �
merc� dos mal afamados bandidos amarelos que infestavam os bairros populares. Nada
conseguia demover Danielle e, em Miukiang, optara por pequeno albergue onde alugara
um quarto apenas aceit�vel.
21 -
Agora, a jornalista procurava orientar-se. De pol�cias, nem a sombra. T�o
prolongada aus�ncia de qualquer representante da autoridade civil ou militar
mostrava-lhe
haverem sido estes os primeiros a fugir, vergonhosamente, abandonando homens,
mulheres e crian�as aos piratas, mais perigosos ainda do que o pr�prio inimigo.
J� pelas ruas inteiramente evacuadas se lobrigavam vultos suspeitos que se
aventuravam atrav�s do fumo e dos mont�es de ru�nas. Aqui e ali surgiam focos de
inc�ndio
que n�o haviam sido causados pelas bombas dos avi�es, mas sim pelas tochas dos-
incendi�rios. Indiv�duos esfarrapados, de caras patibulares, lan�avam-se �
pilhagem,
incendiando as casas onde haviam descoberto mais preciosa presa. Gritos
dilacerantes que por vezes se ouviam provavam que os miser�veis assassinavam tamb�m
as suas
v�timas indefesas, quando estas pretendiam defender os seus haveres.
Agora, embora sem passeantes, as ruas tornavam dif�cil o avan�o, pois Danielle
tinha que se precaver contra a queda de fachadas em ru�nas ou evitar os braseiros
ardentes que tornavam a atmosfera sufocante. Por vezes era for�ada a retrogradar,
para evitar a asfixia.
A crian�a continuava a chorar e as suas m�ozitas agarravam-se desesperadamente a
Danielle, parecendo compreender as inten��es da sua protectora e como que
implorando
o seu socorro.
Danielle chegou assim a uma esp�cie de rio que pagava atrav�s de uma rua bastante
estreita; seguia pelo rebordo daquele canal que servia de passeio; dois metros
acima do n�vel das �guas cheias de detritos, imund�cies e cad�veres, quando um
grito selvagem se fez ouvir.
22
Embora valente, o sangue da francesa gelou-se-lhe nas veias quando viu na sua
frente uma grande avantesma brandindo um punhal. Era um bandido que andava na
pilhagem,
com as m�os ainda a escorrer sangue e seguido de mais tr�s ou quatro.
- Morra a estrangeira!
Punhos odientos ergueram-se para ela. Danielle julgou-se perdida. N�o podiam
cruzar-se duas pessoas naquele ponto. Esquecida dos conselhos de prud�ncia que
havia
bem pouco tempo lhe dera Paulin, a jovem deu meia volta e desatou a correr na
frente dos bandidos, esperan�ada em conseguir distanciar-se e cortar-lhes as
voltas.
Mas atra�dos pelos gritos dos seus camaradas, outros bandidos acorreram em sentido
inverso.
Vendo-se entre dois fogos, a jovem soltou uma surda exclama��o e olhou em todas as
direc��es; um clar�o de esperan�a fulgurou-lhe nos olhos: a tr�s metros de
dist�ncia
balou�ava-se ligeira embarca��o.
Sem hesitar, a jornalista tomou balan�o e saltou para o barco, que quase se virava
com o seu peso. Sem perder tempo, soltou a amarra, pousou a crian�a no fundo da
embarca��o, pegou na vara e curvou-se sobre ela.
Clamores de raiva acolheram aquela proeza da rapariga; o grande diabo amarelo,
por�m, n�o parecia muito resolvido a largar a presa e preparou-se para saltar sobre
Danielle. R�pida, esta levou a m�o � cinta e, puxando pela sua autom�tica, fez fogo
sobre o bandido. Atingido no ombro, o homem vacilou e- caiu na �gua amarela do
rio. Os companheiros recuaram e Danielle bradou-lhes:
- Um s� passo, um s� gesto, e atiro!
Os amarelos n�o compreendiam o franc�s, mas a atitude da jovem era suficientemente
clara e significativa.
23
N�o insistiram. Ent�o, Danielle, livre dos seus perseguidores, afastou-se
rapidamente.
Ajudada pela corrente, rio abaixo, teve que atravessar zonas de fumo pestilento e
de intenso calor, ao passar perto das casas incendiadas. � for�a de energia,
conseguiu
vencer todos os obst�culos, e meia hora mais tarde atracava junto dum embarcadouro
meio desconjuntado, num ponto da cidade que por sorte bem conhecia.
Foi-lhe f�cil alcan�ar o albergue onde se hospedara, agora completamente abandonado
por h�spedes e patr�es. Tamb�m o seu boy abalara sem esperar pela sua chegada.
Danielle teve um gesto desolado. A crian�a continuava a chorar e, esquecida dos
pr�prios riscos, a jornalista s� pensava agora em obter com que lhe matar a fome,
indiferente aos grupos de bandidos que infestavam a cidade. S� quando as for�as
nip�nicas entrassem em Miukiang voltaria o sossego e tranquilidade. Todo o
indiv�duo
suspeito ou apanhado a roubar era imediatamente fuzilado. Por isso eles se
aproveitavam daquelas horas de liberdade absoluta para se dedicarem activamente �
pilhagem
e ao saque.
Por fim, Danielle descobriu um p�caro de leite na cozinha. Por meio de um frasco
fez com que a sua protegida o bebesse e deitou-a na cama, onde breve adormeceu
sorrindo.
- Vamos, que agora j� est�s mais contente! murmurou a corajosa rapariga.
Depois desceu � cocheira, onde teve a alegria de encontrar Chi to, a sua fiel
montada, que come�ava a impacientar-se com todos aqueles gritos e estampidos vindos
do exterior. O valente animal puxava desesperadamente pela corda que o prendia,
martelando o solo
- 24
com os cascos. Um relincho alegre saudou a entrada da
jovem.
- Coragem, Chito! Vamos partir!
Gratificando o animal com algumas festas, Danielle certificou-se de que arreios e
sela estavam ainda ali e, dominando a sua fadiga, p�s-se a arrear o animal. Quando
terminou conduziu-o para fora da cavalari�a e amarrou-o a uma �rvore. Voltou ao
primeiro andar do albergue, meteu no seu saco de viagem todas as provis�es de boca
que conseguiu descobrir, deixou uma nota para pagar ao estalajadeiro, caso voltasse
� sua casa, e, pegando na crian�a profundamente adormecida, desceu � rua.
Em Miukiang o espect�culo n�o mudara. Filas de habitantes seguiam para oeste,
abandonando a cidade aos salteadores, que prosseguiam a sua triste tarefa de
assass�nio
e rapina!
Novos inc�ndios se erguiam agora do bairro rico, j� t�o castigado pelo
bombardeamento.
Danielle comeu rapidamente um resto de arroz, bebeu alguns goles de �gua, montou a
cavalo e, segurando a crian�a nos bra�os, partiu em direc��o ao norte.
25 -
III
O o�sis na tormenta
Chito mantinha um andamento r�pido e breve chegou � grande avenida onde Danielle
estacionara havia pouco. A leva dos fugitivos j� quase que completamente se
escoara,
e agora s� se divisavam as silhuetas dos bandidos ocupados em despojar os cad�veres
ou pesquisando entre as bagagens abandonadas na precipita��o da fuga.
A jornalista conservava na m�o o seu rev�lver e por isso os piratas se n�o
atreveram a assalt�-la. Tinham � m�o tanta presa inofensiva!
Danielle chegou assim � porta do norte, abandonada pelos soldados que habitualmente
a guarneciam.
Os militares haviam dispersado logo que Miukiang fora amea�ada; alguns bandearam-se
com os bandidos e tratavam tamb�m de se apropriar do maior n�mero poss�vel de
objectos de toda a ordem; outros, em fuga pelas estradas, iam reintegrar-se no
ex�rcito de qualquer general que os tomasse ao seu servi�o, at� que novos
acontecimentos
os incitassem a defender causa diferente.
- 26
Naquele abandono, Danielle via uma das raz�es da actual ru�na da China. Em face da
organiza��o nip�nica, disciplinada e dispondo dos mais recentes inventos da
ci�ncia,
os ex�rcitos chineses lembravam os bandos dos condottieri que, nos tempos da
Renascen�a, manobravam na Europa e prestavam os seus servi�os ao Estado que melhor
lhes
pagasse. Nem a mais ligeira no��o de patriotismo nesses generais feitos � pressa.
Cada um procurava o seu interesse pr�prio e o seu prazer, disposto, caso as coisas
se complicassem, a passar-se com armas e bagagens para o campo adverso.
Mal Danielle passou as portas da cidade, achou-se envolvida por outros grupos de
desgra�ados. Pela cal�ada poeirenta ia o lento e lament�vel desfilar dos fugitivos.
Procurando escapar da zona de guerra, nem aten��o prestavam �quela estrangeira que
passava por eles a cavalo. Iam espantados, tendo no olhar a vis�o de cenas de
horror e morte, chorando parentes ou amigos, incertos do seu destino e do pr�prio
dia de amanh�. Fugiam silenciosos, fatalistas, sem um queixume.
Apenas, dominando o rastejar dos p�s, se ouvia o gemer das rodas dos carros e
rickshaws. Por vezes, incapaz de dar mais um passo, algum velho ou doente deixava-
se
cair � beira da estrada; ningu�m procurava socorr�-lo ou sequer olhava para ele.
Para ali ficava, miser�vel destro�o daquele �xodo.
De come�o, quando datava de Xangai as suas cr�nicas, Danielle sentira-se atrozmente
impressionada por t�o tr�gicas cenas e pelos quadros de mortic�nio que a toda
a hora se renovavam ante seus olhos. Depois fora-se familiarizando; al�m de que
aqueles pobres-diabos n�o pareciam esperar comisera��o, qualquer gesto de socorro
ou piedade; curvavam-se ao peso do destino, resignados com a tristeza da sua sorte,
sem
27
qualquer reac��o, como rebanho de carneiros marchando inconsciente para o
matadouro.
A jornalista, de tempos a tempos, animava Chi to, obrigando-o a um andamento
regular; a crian�a, essa continuava dormindo nos seus bra�os. Mais tarde ou mais
cedo
seria preciso tomar uma decis�o a seu respeito. N�o era certamente com um beb� ao
colo que ela poderia escrever as suas reportagens. Mas faria tudo o necess�rio
para que a sua protegida ficasse entregue a boa protec��o.
Uma hora mais tarde a jornalista notou � esquerda da estrada uma enorme constru��o
de muros caiados de branco para onde aflu�am muitos dos foragidos de Miukiang.
A cruz que se destacava no c�u, no cimo da fachada, indicou-lhe tratar-se duma das
muitas miss�es cat�licas dispersas pelo vasto imp�rio agora devastado pela guerra.
Desde a sua chegada ao Extremo-Oriente, Danielle Mercoeur pudera verificar, por si
pr�pria,- todo o valor da obra benfazeja e fecunda das Miss�es e em particular
daquelas que eram dirigidas pelos franceses, quer fossem franciscanos, lazaristas
ou jesu�tas. Sem des�nimo ante os in�meros obst�culos, haviam criado o�sis em meio
de territ�rios constantemente amea�ados pela guerra e outros flagelos. Renovavam-
se, por vezes, naquelas regi�es cenas que o Ocidente conhecera na Idade-M�dia, no
per�odo da invas�o dos b�rbaros; as popula��es, oprimidas e amea�adas, vinham
agrupar-se � sombra tutelar da cruz de Cristo; iam ali reclamar asilo e ali
aguardavam
que passasse a tempestade.
A jornalista p�de observar, enquanto se aproximava, que enorme multid�o de
refugiados se espraiava em volta dos muros da Miss�o. Sabiam que os padres eram
caritativos,
que se condo�am da mis�ria dos
- 28
pobres; por isso corriam para ali, e ao longo do caminho o aperto era tal que
Danielle se viu obrigada a fazer parar o seu cavalo.
Desesperava j� de alcan�ar a porta da Miss�o quando notou um padre que se
aproximava olhando-a com certa curiosidade.
- Meu padre, poderia autorizar-me a entrar?
O rosto do religioso iluminou-se quando ouviu falar a sua l�ngua no meio daquela
algaraviada e depressa se aproximou da viajante.
- Meu Deus, que faz por aqui, minha filha? interrogou o bom do padre, com do�ura.
Em poucas palavras, a francesa relatou os acontecimentos que a haviam for�ado a ir
ali naufragar com a sua protegida.
- N�o queria abandon�-la por caso nenhum declarou ela. -Se v�s a pud�sseis receber
aqui!
- Compreende que estamos completamente a transbordar, n�o � verdade, minha filha?
Mas, n�o obstante, siga-me. vou conduzi-la at� junto do nosso superior, o reverendo
padre Eudes - que decerto ficar� muito satisfeito por receber uma compatriota t�o
corajosa!
Danielle, com Chi to pela r�dea, seguiu o bom do
padre. Na sua frente, os fugitivos afastavam-se,
abrindo caminho, e a jornalista p�de notar o respeito
e a venera��o que os religiosos sabiam impor �quela
multid�o desvairada e primitiva.
No p�tio, gente e carros formavam uma massa compacta. A maioria aguardava,
acocorada, que lhe distribu�ssem alguns alimentos. N�o obstante, um movimento de
receio
agitou a multid�o quando se ouviu o ru�do de alguns avi�es que passavam no alto.
29 -
Habituados a sofrer os ataques a�reos dos japoneses, os desgra�ados apertavam-se
uns contra os outros; mas os p�ssaros da morte passaram para o norte sem lan�arem
qualquer bomba.
Dez minutos depois Danielle encontrava-se em frente do superior da Miss�o dos
lazaristas, o reverendo Eudes. A figura daquele velho impunha respeito. Diziam-no
santo.
Quantos doentes n�o curara! Quantas almas n�o ganhara para Deus, durante os
cinquenta anos que passara j� na Miss�o de Fah-Tinh, a mais pr�xima de Miukiang!
Amava
os pobres chinas, que lhe pagavam na mesma moeda e vinham, na hora do perigo,
agrupar-se � sua volta, implorando aux�lio e protec��o.
- Se soubesse o prazer que me d� encontrar uma compatriota, minha querida filha! -
declarou ele apertando comovido a m�o que a jovem lhe estendia. H� dois anos que
n�o vejo algu�m vindo de Fran�a, exceptuando os meus Irm�os, bem entendido. Como
gostaria de falar consigo da nossa terra, se n�o fossem estes acontecimentos
tr�gicos
que me n�o permitem descanso! Desculpar-me-� se n�o posso trocar consigo mais que
curtas palavras, pois aguardo a chegada dum mensageiro do comando japon�s que
prometeu
estabelecer comigo uma zona de protec��o onde os bombardeamentos e outros actos de
hostilidade ser�o rigorosamente interditos! Que quer, minha filha, antigamente
�ramos apenas ap�stolos, agora temos que nos improvisar diplomatas! � claro que me
ocuparei da crian�a que teve a caridade de recolher e salvar duma morte certa,
mas temos tempo, pois ficar�o aqui por todo o tempo que for necess�rio.
- Tenho imensa pena, meu padre, mas necessito de abandonar j� o seu o�sis! -
declarou a jovem. - Devo p�r-me de novo a caminho!
- 30
- P�r-se a caminho! E porqu�? - interrogou o religioso, admirado.
- Muito simplesmente porque devo p�r os meus leitores ao corrente do que se passa
na regi�o!
O rosto do lazarista carregou-se ao ouvir tal afirmativa.
- Mas isso seria uma loucura, minha filha! A zona compreendida entre os ex�rcitos
regulares chineses e japoneses est� actualmente na posse dum bandido sem f� nem
lei, o qual se outorga pomposamente a categoria de "general". Chama-se You. Contam
a seu respeito as coisas mais abomin�veis. Se pela minha parte tenho algum cr�dito
junto das autoridades japonesas e do governo chin�s, devo declarar-lhe que nada
posso junto desse maroto cuja cabe�a h� muito foi posta a pr�mio nos dois campos.
Aguarde ao menos, antes de deixar esta casa, que a situa��o se aclare, isto �, que
a regi�o se encontre na m�o dos nip�nicos e seja policiada e protegida por
destacamentos
de for�as regulares suficientemente numerosas!
- Agrade�o-lhe infinitamente os seus bons conselhos, meu padre, mas � for�oso que
me encontre justamente nos s�tios mais perigosos, pois, caso contr�rio, qual seria
o m�rito das minhas reportagens? Quanto mais sensacionais forem os acontecimentos,
mais alegria terei em os comunicar aos meus leitores.
E como o lazarista esbo�asse um gesto de des�nimo, a rapariga insistiu:
- Al�m de que nada receie por mim, Conservo ainda inabal�vel confian�a na Divina
Provid�ncia, que constantemente me tem protegido. A F�, v�s bem o sabeis,
transporta
as montanhas; ela me ajudar� decerto a triunfar das maiores dificuldades!
31
- Decerto, minha filha, mas reflita bem! A mais elementar prud�ncia aconselha-a a
que fique aqui por algum tempo. Entretanto, acompanhe o irm�o Bastien ao
refeit�rio.
Deve estar muito fraca e cansada da sua expedi��o. Vamos confiar a criancinha que
salvou a uma das nossas alunas, que se ocupar� dela com todo o zelo necess�rio.
Uma jovem chinesa, duns quinze anos, aproximou-se e Danielle entregou-lhe a sua
protegida ainda adormecida, beijando-a com ternura. Depois seguiu o irm�o Bastien
ao refeit�rio, onde uma turba imensa rodeava as mesas. Tr�s lazaristas procediam �
distribui��o de arroz e era uma luta em volta dos pratos para ver qual era servido
primeiramente.
Danielle sentou-se � parte e comeu com apetite, certa de que Chito, na cocheira,
n�o era tamb�m esquecido pelos bons dos padres.
Por mais duma vez, durante aquela refei��o, Danielle apurou o ouvido. O canhoneio
aproximava-se; de olhos brilhantes, a jovem pensava que a batalha prosseguia e
que haveria ali, certamente, muitas e interessantes informa��es a colher. Ansiava
por se encontrar de novo naquela "Terra de Ningu�m" que lhe dera o nome e onde
j� experimentara t�o movimentadas aventuras.
Mal acabara de comer quando o irm�o Bastien a veio prevenir de que o reverendo
padre Eudes lhe desejava falar.
A jovem apressou-se em obedecer e breve se encontrou com o superior da Miss�o, numa
pequenina sala cont�gua ao locut�rio.
- Acabo de receber a visita do comandante japon�s Jemitsu - declarou-lhe o padre. -
Os pormenores que lhe ouvi, relativos �s opera��es militares e � situa��o
- 32
desta zona, incitaram-me a pedir-lhe que desista do seu projecto de partida.
A jovem esbo�ou um gesto de protesto, mas o padre prosseguiu:
-- O comandante Jemitsu, que partiu daqui com a sua escolta h� apenas dez minutos,
informou-me de que as for�as nip�nicas operando no sector sul de Miukiang ganharam
uma importante batalha e puseram em fuga, completamente derrotado, o ex�rcito
chin�s do general San-Tsi-Ming.
- Se assim �, tudo vai bem-respondeu a francesa.
- A regi�o vai serenar, pois o comando militar japon�s encarrega-se de fazer reinar
a mais completa tranquilidade nos territ�rios que ocupa!
- Desengane-se, minha filha! Por completo que seja o �xito dos nip�nicos, n�o
proceder�o por enquanto � ocupa��o dos territ�rios; o comandante Jemitsu disse-me
at�
as raz�es: os espi�es a soldo do seu governo informaram-no de que os chineses se
preparam para fazer saltar os diques da regi�o dos nove rios, na esperan�a de
aniquilar
todo o ex�rcito japon�s que derrotou o general San-Tsi-Ming ou pelo menos fazer-lhe
retardar o avan�o.
Danielle nada respondeu, pois sabia que o processo n�o era novo; em tempos de Lu�s
XIV haviam-no adoptado os holandeses para se oporem � investida das tropas
francesas;
no Yser, em 1914, os belgas utilizaram-no para reter o avan�o alem�o. N�o obstante,
os territ�rios belgas e holandeses, ent�o invadidos pelas �guas, estavam bem
longe de se comparar com a imensa superf�cie das regi�es amea�adas. Tal decis�o
arriscava-se a produzir milhares de v�timas, arruinando f�rteis territ�rios.
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- Receia certamente pela sua Miss�o, reverendo? -. interrogou a rapariga.
O lazarista abanou negativamente a cabe�a:
- A Miss�o de Fan-Tinh nada tem a recear, pois encontra-se situada numa emin�ncia.
O �nico perigo que nos poderia vir a amea�ar seria a falta de v�veres, mas Deus
nos ajudar�, espero-o da sua infinita miseric�rdia. Para mais, o comandante Jemitsu
prometeu-me que estar�amos, sem cessar, sob a protec��o das for�as nip�nicas.
Se alguma coisa receio, � por si, minha filha. Pode crer-me, se se obstina em
partir vai arriscar-se aos maiores perigos, sem falar da inunda��o, que lhe pode
ser
fatal. Refiro-me ao j� tristemente c�lebre general You!
- Bem sei, o chefe dos bandidos salteadores que tanto d� que falar. J� por mais
duma vez tive ocasi�o de relatar os seus feitos.
-? Parece ligar-lhe pouca import�ncia - retorquiu o lazarista.-Pois deixe-me p�-la
ao corrente. H� poucos meses ainda, You n�o passava dum improvisado general das
for�as chinesas, desses que continuamente mudam de cor e de opini�o, segundo as
circunst�ncias e, sobretudo, segundo o seu pr�prio interesse. Tendo come�ado por
reunir � sua volta uma centena de bandidos da pior esp�cie, esse n�mero foi
rapidamente acrescido de todos os que preferiam a rapina aos louros das batalhas.
Breve,
entre os dois campos adversos, chin�s e japon�s, formou-se um terceiro ex�rcito que
age nos territ�rios j� abandonados pelos chinas e ainda n�o ocupados pelos
nip�nicos.
No momento presente, o seu n�mero deve or�ar por uns oito mil. Evitando aventurar-
se nas linhas de fogo, invadem as cidades e aldeias indefesas. Desgra�ado daquele
que lhes caia nas m�os; nem os europeus conseguem escapar � crueldade
34
desses selvagens! Tr�s padres jesu�tas que regressavam � sua Miss�o foram degolados
por esses miser�veis.
Danielle, longe de se inquietar, parecia interessad�ssima; por fim, n�o p�de
conter-se:
- E se eu conseguisse entrevistar esse general You, meu padre?
- Enlouqueceu, minha filha! Ora pense e diga-me se o lugar de uma jovem t�o
encantadora e delicada � no meio daquela esc�ria de bandidos. N�o, deixe-se ficar
aqui,
que est� em seguran�a. Se sai da Miss�o, se persiste no seu temer�rio projecto, n�o
respondo por nada, e a sua vida, a sua honra, poder�o correr os maiores riscos!
Mal supunha o bom do padre que pronunciando tais palavras ia acordar a curiosidade
da jovem jornalista, a ponto de lhe fazer esquecer todos os perigos. A ideia louca
e perigos�ssima de entrevistar o general You enraizava-se-lhe no esp�rito e
idealizava j� as belas reportagens de tanta actualidade e sensa��o que poderia
produzir.
- J� n�o sou nenhum beb�, meu padre, e j� assisti a horas mais tr�gicas, como as da
agonia de Chapel; acompanhei o padre Jacquinot, que cem vezes arriscou a vida
para salvar desgra�ados chineses amea�ados pela metralha nip�nica. Cem vezes,
tamb�m, desafiei eu j� a morte. O general You.
- O general You � um dem�nio vomitado pelo Inferno, minha filha - interrompeu o
religioso, sentindo-se impressionado no entanto pela confian�a que lhe manifestava
a sua interlocutora. - Oxal� a Provid�ncia a impe�a de se encontrar jamais na
presen�a de You. Pe�o-lhe oi�a o que lhe diz um velho habituado
35 -
� vida nestas regi�es perdidas e n�o abandone o nosso tecto at� que a seguran�a
seja completa!
- Agrade�o-lhe de todo o cora��o a hospitalidade que me oferece e os seus bons
conselhos, padre, mas a minha resolu��o est� inabal�velmente tomada. Partirei
amanh�,
de madrugada. O dever impele-me. Pe�o-lhe apenas que olhe pela minha protegida.
- Descanse, que a pequena ser� criada e crescer� com as nossas!
O padre Eudes, lendo nos olhos da rapariga uma obstina��o irredut�vel, n�o
insistiu.
- Pedirei a Deus por si. Possa a Provid�ncia proteg�-la e sua miseric�rdia afastar
de si todo o perigo! Em todo o caso, se parte, � com perfeito conhecimento de
causa e fico em paz com a minha consci�ncia. Fa�o votos para que a noite lhe traga
melhor conselho e a torne mais razo�vel.
O lazarista inclinou-se. Danielle sabia que todo o tempo do padre Eudes era
precioso e n�o retorquiu. Despediu-se, pois, e dirigiu-se para a sala onde devia
dormir
aquela noite, antes de se aventurar no desconhecido em busca de novas aventuras, ao
encontro de um perigo infal�vel.
- 36
IV
A inunda��o
Danielle Mercoeur cavalgava solit�ria, ao longo da estrada ravinada pelas chuvas e
pelo rodar das in�meras campanas de todo um povo em �xodo. Nessa manh� o c�u estava
carregado de nuvens e os corvos voavam baixo, com sinistra gralhada. A chuva que
ca�ra durante a noite encharcara o terreno; a todo o momento os cascos de Chito
faziam esguichar a �gua em todos os sentidos.
Pela �ltima vez, a jovem voltou-se na sela, olhando a Miss�o de Fah-Tinh, cujos
alvos muros se esbatiam j� na dist�ncia. R�pida apreens�o f�-la arrepender-se de
n�o ter dado ouvidos aos prudentes conselhos do padre Eudes. A solid�o, o sil�ncio
impressionante que a envolvia, a contrastar t�o violentamente com a agita��o da
v�spera, inquietavam-na. Parecia-lhe aquilo a calma precursora da tempestade.
N�o obstante, tais apreens�es foram de curta dura��o; Danielle pensou que novas
aventuras a aguardavam e que, mais do que nunca, devia merecer o t�tulo de Princesa
da Terra de Ningu�m", que os seus colegas lhe haviam dado. E sorriu ao lembrar-se
que esses jornalistas
37
a esperavam na retaguarda, onde vigiavam o decorrer das opera��es. Nenhum deles se
lembrara do ilustre You! Que triunfo para ela, se conseguisse entrevistar o bandido
amarelo e apresentar informes seguros a seu respeito e sobre a organiza��o do seu
bando!
"Desta vez, julgo que chegarei � meta em primeiro lugar! .- disse para consigo,
esporeando a montada. Os meus confrades v�o fazer uma cara! Paulin Quarter,
sobretudo!"
At� ent�o, absorvida pelas palavras do padre Eudes, Danielle n�o recordara ainda o
seu camarada da v�spera, de quem se separara nas ruas de Miukiang, bombardeada
pelos avi�es japoneses. Agora, que caminhava sozinha pela imensid�o deserta,
come�ava a sentir certa pena. Embora afectasse indiferen�a, a verdade � que Paulin
lhe
era simp�tico e colocava-o na sua estima, muito acima dos outros. E a jovem deixou
vagabundear o esp�rito, alheada do caminho que percorria. Pela primeira vez, desde
que viajava na China, sentia uma sensa��o de isolamento. Ser-lhe-ia agrad�vel um
companheiro de viagem para poder trocar com ele as suas impress�es, para lhe
declarar
o seu ardente desejo de entrevistar o general You.
Brusco desvio do cavalo veio arrancar a jovem �s suas medita��es.
- Ent�o! Chito, que � isso?
Breve a amazona compreendeu as raz�es que enervavam o seu companheiro de quatro
patas. Um cheiro nauseabundo, um cheiro a cad�ver em decomposi��o, vinha at� ela
trazido pela aragem. A menos de cinquenta metros, � sua direita, estavam estendidos
uns quinze corpos. Eram pobres camponeses massacrados pelos bandidos. Uma nuvem
de corvos encarni�ava-se sobre os cad�veres e levantou voo mal a jornalista se
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aproximou. Pouco distante, tr�s casas acabavam de ser consumidas pelo fogo, e o
fumo, negro e espesso, alastrava pelo c�u.
Muitas vezes j�, desde que se encontrava na China e assistia ao deplor�vel conflito
que tantos milh�es de v�timas inocentes fazia, Danielle contemplara cen�rios
como aquele. N�o obstante, o cora��o confrangeu-se-lhe. � porque nunca vira uma
solid�o assim; habitualmente, quando se n�o cruzava com filas de refugiados
abandonando,
espavoridos, qualquer cidade bombardeada ou incendiada, encontrava sempre
camponeses ocupados nos seus trabalhos jornaleiros, apesar da proximidade dos
ex�rcitos.
Mas hoje, t�o- longe quanto a vista alcan�ava, n�o se distinguia um �nico ser vivo.
Apenas, aqui e ali, manchas escuras rodeadas de corvos mostravam que havia mais
corpos disseminados pela campina. E o ar parecia inteiramente impregnado daquele
cheiro peculiar dos cemit�rios, que ela encontrava agora t�o frequentemente na
China!
Passaram assim duas horas. Avistando uma cabana abandonada, a jovem apeou-se; comeu
um biscoito, um pouco de chocolate, bebeu alguns goles de �gua, e, sentindo-se
revigorada, pulou- de novo sobre Chito, que ela montava escarranchada como um
homem.
Pela r�pida an�lise feita ao seu mapa verificou encontrar-se na regi�o do lago
Toyang. E n�o tardou muito que n�o surgisse no horizonte a superf�cie amarelada da
enorme extens�o das suas �guas.
"O que me admira - pensou Danielle - � n�o descobrir um �nico grupo de cavaleiros!
Decididamente, o padre Eudes iludia-se quando me garantiu que You e os seus
milhares
de bandidos deviam acampar algures na plan�cie! Dir-se-ia que esses senhores evitam
prudentemente aventurar-se na Terra de Ningu�m!"
39 -
A passagem duma esquadrilha de bombardeamento veio distrair por momentos a aten��o
da jovem. Eram nove aparelhos, e certamente os mesmos que na v�spera haviam
bombardeado
Miukiang. Voavam baixo e Danielle p�de at� notar que um dos pilotos agitava a m�o
com insist�ncia, como se estivesse fazendo qualquer sinal. Respondeu-lhe, a
jornalista,
acenando um adeus, e retomou o seu caminho a galope, enquanto a esquadrilha se
afastava na direc��o das linhas chinesas. A jornada prosseguia, embora Danielle
reparasse
na inquieta��o do seu cavalo, o qual cada vez mostrava mais relut�ncia em avan�ar.
Dir-se-ia, na verdade, que o nobre animal pressentia um perigo. Depois a chuva
come�ou a cair; mas envolvida no seu imperme�vel, com o chap�u puxado para os
olhos, a francesa teimava em continuar a marcha, direita ao lago, quando de s�bito,
parando o cavalo, n�o susteve uma exclama��o. Na sua frente parecia-lhe ver a
superf�cie do lago alargar-se
rapidamente.
Chito empinou-se e nitriu. Tr�s vezes a jovem o esporeou e tr�s vezes ele se
recusou a avan�ar. Danielle come�ava a impacientar-se quando de s�bito se lembrou:
-"Meu Deus!-murmurou ela.-A inunda��o! Recordou-se ent�o das palavras do padre
Eudes e da resolu��o tomada pelos chineses, a fim de suspenderem ou pelo menos
demorarem
a invas�o: destruir os diques da regi�o dos nove rios! Agora, a �gua amarelada ia
sair do seu leito e invadir a plan�cie. Dentro de dez minutos, o mais tardar, a
onda apanh�-la-ia e estaria irremediavelmente perdida.
Danielle fez dar meia volta � sua montada e lan�ou-se a toda a brida pelo caminho
que t�o obstinadamente tinham trilhado pouco antes em sentido contr�rio.
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N�o precisava, por�m, de incitar o cavalo. Chito galopava como se o instinto o
prevenisse de que tentava escapar � morte e s� a poder de velocidade o conseguiria.
A �gua subia; chegava absolutamente como se surdisse do solo; em poucos momentos,
os cad�veres, que jaziam ao acaso, foram levados pela inunda��o; os corvos,
interrompidos
no seu macabro festim, tra�avam agora grandes c�rculos no c�u cinzento.
Incansavelmente, a fugitiva picava o cavalo, mas a �gua progredia e ganhava
terreno, apesar do r�pido andamento do animal.
A desgra�ada teve a impress�o de que todos os seus esfor�os seriam nulos. A
inunda��o venceria. De um momento para o outro seria arrastada, com o haviam sido
os
cad�veres abandonados.
Procurava com os olhos um ref�gio, pois desistira j� de alcan�ar as colinas que se
desenhavam ao longe. A menos de quinhentos metros, � sua esquerda, erguia-se uma
cabana meio arruinada. Sobre o tecto de colmo, Danielle sempre estaria dois metros
acima das �guas!
A jornalista n�o tinha por onde escolher em t�o cr�tica situa��o; era aquela a
�nica t�bua de salva��o que se lhe oferecia, desde que Chito conseguisse deitar at�
l�. O animal estava esgotado e algumas centenas de metros depois ia-se abaixo.
Projectada fora da sela, Danielle deu um mergulho na �gua barrenta.
Aquele acidente n�o a descoro�oou e foi andando at� que lhe faltou o p� e teve de
nadar na direc��o da choupana, sem mais se preocupar com o seu cavalo.
Admir�vel nadadora, sentia as suas for�as multiplicadas pelo instinto de
conserva��o. Por fim atingiu o muro meio destru�do da choupana e ap�s m�ltiplos e
desesperados
esfor�os conseguiu a custo i�ar-se at� ao tecto e equilibrar-se no ponto mais alto.
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A jornalista deixou-se para ali ficar alguns momentos sem se mexer; o fato
encharcado colava-se-lhe ao corpo e a �gua escorria por todos os lados � sua volta.
Perdera
o chap�u e a m�quina fotogr�fica. N�o obstante, mirava a plan�cie agora
completamente inundada, sem conseguir descobrir o desventurado Chito. As �guas
vinham embater
contra a fachada da cabana e subiam, lenta mas continuamente. O seu ref�gio n�o
distava dentro em pouco, da superf�cie das �guas, mais de oitenta cent�metros.
A inunda��o pareceu n�o aumentar desde ent�o, mas a chuva continuava a cair. A
jovem tinha os p�s e as m�os enregelados e sentia-se fatigad�ssima; o des�nimo
apoderou-se
dela e mais uma vez lastimou n�o ter seguido os prudentes conselhos do padre Eudes.
Mas eram in�teis todos os arrependimentos e mais valia examinar a situa��o
corajosamente. De momento escapara de morrer afogada, mas o futuro n�o se
apresentava
nada risonho; na sua precipita��o fora obrigada a despojar-se dos poucos alimentos
que ainda lhe restavam; quanto a armas, tinha consigo a autom�tica, no seu estojo
imperme�vel. Tudo o mais desaparecera nos alforjes do pobre Chito!
Danielle correra j� muitos perigos desde o seu desembarque na China, mas nunca se
encontrara em t�o desesperada situa��o. N�o desanimou, apesar de tudo; n�o era
das que se deixam facilmente abater pelas circunst�ncias fossem elas quais fossem.
Im�vel, continuou inspeccionando o horizonte.
A casa onde se refugiara estava agora transformada numa ilhota min�scula, perdida
no meio da imensidade da �gua. Uma extens�o pelo menos t�o vasta como um
departamento
franc�s estava completamente inundada.
"Decididamente, � este um s�tio sinistro para se
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brincar aos Robinson - murmurou a jovem, tomando o partido de se rir da situa��o. -
Faltam as palmeiras, � verdade, e receio bem n�o encontrar nenhum Sexta-Feira
para me fazer companhia!"
Come�ava a noite a cair quando se produziu um incidente que veio redobrar as
preocupa��es da n�ufraga. Minada e ro�da pela �gua, uma parte da frontaria da
choupana
esboroou-se e caiu. Felizmente, Danielle mantinha-se agarrada no �ngulo oposto.
Aguardou pois os acontecimentos, evitando o mais ligeiro movimento que pudesse
apressar
a destrui��o total do seu abrigo.
A jovem n�o se iludia. A dar-se a derrocada, seria para ela a morte inevit�vel; por
melhor nadadora que fosse, as alturas libertas da inunda��o estavam muito longe
para que fosse poss�vel alcan��-las a nado.
"Seja o que Deus quiser!" - murmurou corajosamente.
Tal como o declarara o padre Eudes, � sua sa�da da Miss�o, Danielle colocara todas
as suas esperan�as na Provid�ncia, que at� ent�o a tinha protegido. E, por cr�tica
que fosse a sua posi��o, esperava ser socorrida.
A noite caiu, no entanto, sem que nada surgisse � superf�cie das �guas. Nem um
simples barco se aventurava � descoberta do imenso lago. O grasnar dos corvos n�o
se ouvia j�, mas o sil�ncio que sucedera ao seu concerto intempestivo, que por
tantas horas se prolongara, era mais t�trico ainda. Envolvida pela solid�o e pelo
sil�ncio, rememorou as palavras de Paulin Quartier. Na verdade, seria bem mais
agrad�vel se fossem dois naquele prec�rio ref�gio, podendo trocar duas palavras,
unir
os seus esfor�os e tentarem fugir ao perigo, que aumentava de minuto a minuto.
"Como fui est�pida! - dizia para consigo a rapariga.
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Pauline e o padre tinham raz�o! Eis-me agora em bons len��is para entrevistar o
respeit�vel general You! Danielle, minha menina, parece-me bem que aproximaste a
conclus�o das tuas reportagens! Acabou-se com o: "Segue no pr�ximo n�mero!" Desta
vez vais ter que escrever: "Fim" e voltar a p�gina!"
A morte n�o a assustava sobremaneira. A vida, at� ent�o, fora para ela das mais
agrad�veis. �rf� de tenra idade, vivera at� aos dezassete anos num internato, onde
terminara a sua educa��o. Durante meses, habitara depois em casa de uma tia no
Limousin. Mais tarde, gra�as a uma amiga de col�gio, encontrara aquela situa��o de
rep�rter no grande, di�rio de Paris Le Monde.
Uma s�rie de felizes artigos sobre Portugal, uma outra sobre a situa��o econ�mica
dos Estados Unidos, e ei-la colocada entre as melhores descritoras do notici�rio.
Uma vez declaradas as hostilidades na China, haviam-lhe pedido que seguisse para
ali. As reportagens que, enviara tinham obtido tal celebridade que em breve os seus
colegas, franceses e estrangeiros, lhe haviam dado aquele t�tulo de Princesa da
Terra de Ningu�m".
Agora, Danielle sentia-se invadida pela melancolia. As possibilidades de se escapar
daquele passo tornavam-se mais problem�ticas de minuto para minuto. N�o podia
evidentemente contar com ningu�m que a socorresse. Paulin Quartier, s� Deus sabia
onde parava!
Ao passo que a noite se fazia mais escura, a jornalista sentia esva�rem-se-lhe as
derradeiras esperan�as. Tinha que se resignar. De um momento para o outro a
choupana
derruiria, arrastando-a na queda para as �guas lamacentas que de todos os lados a
cercavam. E seria o fim da Princesa da "Terra de Ningu�m", um fim inc�gnito,
ingl�rio,
pois o seu corpo n�o seria certamente encontrado.
- 44
E como tantos outros, como o seu her�i favorito, Guynemer, cavaleiro do c�u,
tombado em pleno azul, e cujos restos mortais nunca mais apareceram, a -jovem
tornar-se-ia
uma figura de lenda, como que uma fada que houvesse passado por aquelas desertas
regi�es ensanguentadas pela guerra, deixando apenas, de si, uma graciosa e
encantadora
vis�o na mem�ria dos seus colegas.
45 -

VSalvadores. perigosos
Agora, Danielle j� nada via; a noite envolvia toda a plan�cie inundada. Transida de
frio, ouvia apenas o marulhar das �guas contra as paredes que restavam do casebre.
Em torno dela mantinha-se o mesmo cheiro a morte e cemit�rio que parecia tudo
impregnar e insinuar-se por toda a parte.
A jovem j� n�o pensava; os seus l�bios moviam-se, rezava; depois, pouco a pouco, a
sonol�ncia apoderava-se dela. Foi-se-lhe apagando a recorda��o n�tida dos �ltimos
acontecimentos. A fadiga dominava-a, a cabe�a descaiu-lhe para o peito e os olhos
fecharam-se-lhe. Ia adormecer, incapaz de uma reac��o , at� que o derruir da
choupana
a lan�asse � �gua, onde morreria afogada.
Passaram-se assim algumas horas, at� que bruscamente Danielle estremeceu e
conseguiu arrancar-se ao torpor que a invadira. com o cora��o precipitado, a jovem
apurou
o ouvido. Num abrir e fechar de olhos fora-se-lhe a sonol�ncia, pois ouvira
nitidamente um ru�do que se aproximava pouco a pouco e logo reconheceu: era o que
produziam
os remos entrando na
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�gua e o gemer das toletes na borda de uma embarca��o.
Ent�o Danielle n�o se p�de conter; ergueu-se, levou as m�os � boca e, reunindo
todas as for�as que lhe restavam, gritou:
- Socorro! Acudam-me!
O apelo da jornalista foi ouvido; por alguns minutos, os remos cessaram de bater na
�gua e vozes ecoaram no sil�ncio da noite: falavam em chin�s, mas a jornalista
compreendia j� alguma coisa dessa l�ngua.
- Quem chama? - perguntaram por fim em ingl�s.
- Sou eu! Danielle Mercoeur, correspondente dum jornal franc�s!-respondeu a jovem
com quanta for�a tinha.-Encontro-me refugiada no tecto duma choupana. Mas venham
depressa! O1 meu poiso vai cair!
A rapariga exprimira-se o melhor que pudera. Pareceu-lhe no entanto que as suas
declara��es provocaram certa hesita��o nos rec�m-chegados, que ela procurava
descortinar
no meio das trevas. Discutiam. Ent�o, ela recome�ou a gritar:
- Acudam-me, pe�o-lhes! Ter�o boa recompensa, prometo-lhes!
Aquele argumento decerto bastou para convencer a tripula��o do barco, porquanto os
remos recome�aram o seu compassado bater e um feixe de luz percorreu um grande
c�rculo, procurando o ponto onde a jornalista se encontrava.
Primeiramente o foco iluminou a superf�cie espelhenta da �gua. Do lugar onde se
encontrava, Danielle notou que o barco se achava ainda a uns sessenta metros do seu
ref�gio; ent�o repetiu o seu apelo para melhor orientar os rec�m-vindos, mas
depressa soltou uma surda exclama��o. Os raios luminosos
47 -
acabavam de se deter sobre ela. Deslumbrada, fechou os olhos Uma voz gritou em
ingl�s:
- Cuidado! Vamos atracar!
A luz que se fixara impedia-a de distinguir os rostos dos quatro homens que
tripulavam o bote. Tr�s remavam vigorosamente; quanto ao quarto, que parecia ser o
chefe,
esse mantinha-se de p�, � proa, e segurava na m�o uma fateixa. Alguns volumes
amontoavam-se � r�, indicando que o pequeno grupo devia estar ocupado em pescar
salvados
quando a francesa ouvira o ru�do dos seus remos.
Breve a embarca��o acostava. Danielle viu uma silhueta erguer-se perto de si e um
bra�o rodeou-lhe a cinta. Apoiando-se ao ombro daquele salvador, cujas fei��es
n�o conseguiu distinguir, em menos de um minuto a jornalista pulava para dentro da
embarca��o. O homem da proa emitiu uma ordem seca e os tr�s remadores afastaram
o barco.
Durante largo espa�o de tempo, aquela navega��o prolongou-se para o desconhecido,
sem qualquer palavra. Danielle sentia-se t�o cansada que nem procurava compreender
o que se passava ou observar os seus salvadores. Mal a haviam recolhido, logo o
chefe apagou a lanterna el�ctrica. Acendeu-a passados momentos para projectar o
feixe
luminoso sobre a superf�cie da �gua.
Do seu lugar, Danielle, que erguera ligeiramente a cabe�a, p�de assistir a um
espect�culo t�o macabro como inesperado. O barco aproximava-se dum corpo que boiava
na corrente. O chefe, com a fateixa, fisgou o cad�ver do chin�s e i�ou-o
ligeiramente para bordo. Tinha as �rbitas vazias; o nariz ro�do, mas vestia ricos
trajes
de seda.
- Aten��o, vou i�ar! - declarou ele.
Sem se preocuparem com a jornalista, os quatro
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homens ergueram o cad�ver. Depois esvaziaram-lhe os bolsos, tiraram-lhe da cinta
alguns objectos de ouro e, como os an�is riqu�ssimos que tinha nos dedos n�o
sa�ssem
facilmente, devido ao inchado das carnes, o chefe tirou a sua navalha da cinta. �
luz da l�mpada brilhou a l�mina, que cortou os dedos de um s� golpe. Depois, dedos
e navalha, tudo desapareceu no bolso do bandido.
Danielle n�o conseguira reter uma exclama��o de horror. O corpo, meio putrefacto,
foi lan�ado pela borda fora, mergulhou na �gua lodosa e foi surgir mais al�m. E
a misteriosa embarca��o prosseguiu a sua marcha atrav�s da noite.
Para a jornalista, n�o era na verdade animador o espect�culo a que acabava de
assistir. Qual seria o destino que lhe reservavam aqueles indiv�duos que assim t�o
b�rbara e selv�ticamente andavam despojando os cad�veres abandonados? N�o obstante,
esfor�ava-se por n�o perder o sangue-frio e a calma. A nova aventura que come�ava
anunciava-se f�rtil em surpresas.
Duas horas durou aquela navega��o nocturna; os quatro homens remexiam todos os
objectos, pescavam, todos os cad�veres que lhes passavam ao alcance da fateixa e
iam
acumulando os salvados. Danielle era para eles como se n�o existisse, ou, antes,
consideravam-na como fazendo parte, da presa dessa noite. Felizmente que, apesar
da fraqueza, Danielle sentia-se capaz de resistir ainda por algum tempo. Esperava,
intimamente intrigada. Por vezes, a sua m�o procurava a coronha da autom�tica,
que apertava nervosamente. Disposta a todas as eventualidades, estava resolvida a
vender caro a vida em caso de necessidade. Mas ningu�m lhe dirigiu a menor amea�a.
Quando a embarca��o se achou suficientemente carregada, os homens
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remaram para as colinas que surgiam da plan�cie inundada. Pouco depois o barco
tocava em terra; tinham chegado.
Ent�o o homem da fateixa saltou para terra, amarrou solidamente a embarca��o e com
a lanterna verificou o ponto onde aportara. A chuva continuava a cair, mas com
isso ningu�m se preocupava.
Danielle desembarcara tamb�m. Curta discuss�o se estabeleceu entre os quatro
desconhecidos. Gra�as ao foco el�ctrico da lanterna, que por vezes os iluminava,
Danielle
p�de verificar tratar-se de quatro chineses de fronte estreita, ma��s salientes,
vestidos de peli�as, que lhes tombavam at� aos joelhos, e cal�ados de botas �
russa.
Um pormenor impressionou a rapariga: os quatro homens usavam todos carabina a
tiracolo e, sob as peli�as, viam-se-lhes as cinturas bem guarnecidas de diverso
armamento,
Danielle poderia supor tratar-se de soldados chineses, n�o obstante o macabro
trabalho que os vira desempenhar ser antes de molde a apresent�-los como simples
bandidos.
Mas eles n�o lhe deram tempo para mais reflex�es. O mais alto dos quatro indiv�duos
voltou-se para ela e declarou em mau ingl�s:
- Vais agora seguir-nos!
- Aonde v�o voc�s?-interrogou Danielle.
- Depois saber�s. Em todo o caso, far�s bem se n�o tentares fugir-nos!
E antes que a jovem tivesse podido esbo�ar o menor protesto tirou-lhe a pistola que
a jornalista conservava � cintura.
- Cobardes! Voc�s s�o todos uns cobardes!
- N�o estavas assim t�o zangada quando gritaste para que te acudissem - replicou o
chefe sarc�sticamente. -Vamos, nada de cenas e toca a seguir-nos!
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Danielle compreendeu ser in�til qualquer resist�ncia. Acompanhou portanto os
bandidos, at� ao local n�o muito afastado onde quatro cavalos os aguardavam.
- vou levar-te � frente, na minha sela - declarou ent�o o chefe para a jornalista.
- E, sobretudo, nada de quereres fugir.
Depois, sem mais aquela, aproximou-se da jovem, f�-la cambalear com um empurr�o e
ergueu-a nos bra�os. Antes que tivesse podido precisar o que se passava, encontrou-
se
sentada no pesco�o dum dos cavalos. O seu companheiro saltou de seguida para a sela
e o seu punho pesou no ombro da jovem.
Os outros tr�s montaram igualmente e, a um sinal do chefe, o pequeno grupo p�s-se
em marcha. Terrivelmente sacudida, Danielle era obrigada a segurar-se ao seu raptor
para evitar ser arremessada ao ch�o.
A chuva redobrara de viol�ncia; as rajadas fustigavam o rosto da prisioneira, que
se via for�ada a fechar as p�lpebras. Im�vel, deixava-se conduzir para o seu
misterioso
destino.
Quanto tempo ter� durado aquela galopada atrav�s da noite? Danielle n�o o saberia
dizer. Sentia umas horr�veis dores de cabe�a e, incapaz de reflectir, via-se
sacudida
pelo corcel, que desfilava veloz.
Finalmente, a jornalista, que sentia os membros e todo o corpo mo�do, julgou
divisar alguns fogos vacilantes entre as colinas; quis erguer-se, mas um brutal
safan�o
obrigou-a a imobilizar-se de novo.
E a cavalgada prosseguiu. No entanto, a jornalista notou que os cavalos diminu�am o
galope, dominados pelos cavaleiros. Segundo todas as probabilidades, aproximavam-se
do termo da viagem. Por prec�ria que fosse a sua situa��o, a jovem felicitou-se por
isso. Estava ansiosa por terminar aquela estranha excurs�o,
51 -
e com pressa de se deitar, pois necessitava agora, e acima de tudo, de repouso.
Sobre ela, o vulto do seu companheiro exalava um forte cheiro a cabedal e a c�o
molhado
e o ran�o parecia impregn�-lo.
Por fim, dominando o ru�do do cair da chuva, uma voz fez-se ouvir alguns metros �
frente. De comum acordo, os quatro cavaleiros sustiveram as montadas. Uma sentinela
surgiu e interpelou-os.
Esse homem estava vestido como os quatro cavaleiros; tinha na m�o uma carabina do
�ltimo modelo, que se dispunha a meter � cara, quando aquele que parecia o chefe
do bando pronunciou algumas palavras que Danielle n�o conseguiu compreender. Era o
santo-e-senha. Imediatamente a sentinela se afastou. Os quatro cavaleiros e a
n�ufraga continuaram o seu caminho.
A jovem p�de ent�o verificar que estava num acampamento. Os fogos fumavam, aqui e
ali, no intervalo das barracas. Estas tinham, por vezes, a forma dos yourtes
mong�is.
Um cheiro caracter�stico informou Danielle de que grande n�mero de cavalos se
encontravam certamente muito pr�ximo. Sem palavra, os quatro homens desmontaram. A
jornalista sentiu-se de novo erguida pelas m�os robustas do companheiro e depois
colocada em terra.
- Fica a� e n�o te mexas at� que eu volte!
Danielle viu que era a altura de obedecer mais uma vez; a sua fraqueza era tal que
se sentia impossibilitada de dar uma dezena de passos. Quando os homens voltaram,
depois de haverem encurralado os cavalos, ela esperava-os ainda no mesmo lugar.
Dirigiram-se todos cinco para o lado das barracas de campanha. Fizeram entrar
Danielle numa delas e lan�aram-na sobre uma manta.
-Dorme at� amanh�-declarou um deles.-O chefe
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amanh� te interrogar� e determinar� o que pretende se fa�a de ti!
E foi tudo! Os amarelos afastaram-se, pelo fundo da barraca, deixando a jornalista
absolutamente s� naquele abrigo que cheirava a coiro e a odre molhado.
Meu Deus! Onde estarei? - perguntava a si pr�pria a rapariga. - Quem ser� o tal
chefe a que eles aludem?"
Danielle sentia-se muito enfraquecida para que pudesse tentar a resolu��o daquele
problema. Morta de cansa�o, sacudiu a �gua que pingava dos seus vestidos e deitou-
se
na manta, adormecendo quase que imediatamente, enquanto a chuva, l� fora,
continuava a cair incessantemente.
Durante horas, a jovem permaneceu assim, im�vel, reparando as perdidas energias,
esquecida da triste situa��o em que se encontrava.
Um encontr�o acordou-a pela manh� do dia seguinte. Na sua frente estava um homem, o
mesmo que na v�spera a salvara da inunda��o. O amarelo esperava, im�vel; os seus
olhitos, obl�quos, fixavam a jornalista com uma express�o pouco animadora.
- Quem �? Que me quer?-interrogou a rapariga, esfregando os olhos, ainda inchados
de sono.
- Vais comer e acompanhar-me depois!
O tom era rude e o homem continuava a expressar-se em mau ingl�s. A sua m�o
apontava uma bandeja que acabara de colocar a seu lado, com uma travessa de carne
fumada,
uma esp�cie de bolo de arroz, um bule e uma ch�vena.
- Aqui est� tamb�m, para mudares de roupa!
O visitante apontava agora, a Danielle, uma peli�a e cal�as de homem, bem como um
par de botas altas. Antes que a jovem tivesse tempo para formular qualquer
53 -
pergunta j� o homem virara costas e desaparecera, deixando cair atr�s de si o pano
que fechava a barraca.
A jornalista resignou-se. Tinha a intui��o de que brevemente seria elucidada. Por
lastim�vel que fosse o seu destino, sabia que se iria encontrar em presen�a do
famoso chefe e come�ava a desconfiar tratar-se do c�lebre general You, o terror da
"Terra de Ningu�m"!
Danielle conseguiu comer com apetite e bebeu o ch� que lhe haviam preparado. O
l�quido quente, sobretudo, animou-a, dissipando os pensamentos pessimistas que
desde
o acordar come�avam a povoar-lhe o esp�rito. Em menos de um quarto de hora terminou
a sua frugal refei��o. Ent�o ergueu-se, n�o sem custo, pois tinha os membros
entorpecidos em consequ�ncia das perip�cias da noite anterior. Enfiou as cal�as
rapidamente, cal�ou as botas altas e envergou a peli�a que lhe haviam posto �
disposi��o.
Estava tudo um pouco largo para ela, mas teve que se conformar, lastimando n�o ter
um espelho para avaliar do efeito da sua indument�ria. Mal acabara quando o amarelo
reapareceu.
Vendo a francesa, o visitante esbo�ou um ligeiro sorriso de ironia, mas logo se
conteve; afastando a lona que protegia a entrada da barraca, voltou-se para
Danielle
e declarou-lhe com simplicidade:
- Segue-me! O chefe espera-te!
54
VI
O respeit�vel general You
Danielle acolheu com satisfa��o aquelas palavras. Estava ansiosa por desfazer o
equ�voco que a rodeava e conhecer finalmente em poder de quem se encontraria. com
passo firme franqueou, pois, a sa�da do seu abrigo, mas teve de parar, deslumbrada
pelo sol que a feria em pleno rosto,
T�o mau estivera o tempo na v�spera como agora se apresentava radioso. No c�u, o
vento desfizera e afastara as nuvens; apenas largas po�as de �gua se estendiam no
ch�o lamacento, lembrando a p�ssima noite decorrida.
N�o obstante, n�o foi o estado do tempo aquilo que mais prendeu a aten��o da
jornalista; os seus olhares examinavam as barracas que se aglomeravam no seu
trajecto.
Um estremecimento percorreu-lhe o corpo quando notou que todos aqueles homens
tinham caras patibulares e que os seus olhares convergiam para ela com inveja e
desejo;
apreciavam a beleza e o encanto da prisioneira, mas, ao mesmo tempo, o disfarce que
a mascarava divertia-os, pois ouviu muitos come�arem �s gargalhadas � sua passagem.
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Arredem-se todos! O chefe quer ver a prisioneira!
Os chinas recuavam ao ouvir aquelas palavras ditas pelo companheiro de Danielle. O
homem exprimira-se em chin�s, mas a jornalista compreendera. Prisioneira! Ent�o,
n�o tinha que duvidar, consideravam-na cativa; e como tal iria ser tratada!
A jovem percorreu uns cinquenta metros, at� que o seu guia se deteve defronte duma
barraca mais vasta do que as outras; perto dali, sobre um mont�culo, pequenas
caixas estavam suspensas duma vara. N�o sem um estremecimento, Danielle verificou
que cada gaiola continha uma cabe�a decepada e exangue que horrivelmente contorcia
a boca, num esgar de �dio e pavor. Aquela exibi��o de t�o macabros trofeus provavam
que o chefe n�o brincava em quest�es de disciplina: os cobardes e traidores
sujeitar-se-iam,
implac�velmente, � pena de morte!
Mas j� o guia lhe pegava na m�o e introduzia a jornalista no interior da tenda.
Sentado ao fundo, sobre um tapete, estava um homem de forte estatura. O l�bio
superior
orlado de pequeno bigode cuidadosamente aparado, vestindo um uniforme de caqui que
lembrava imenso o do fardamento chin�s, arvorava na gola e nos punhos magn�ficas
folhagens de carvalho, em canotilho de ouro.
- Seja bem-vinda, minha senhora, � tenda do general You!
O homem levantara-se com um sorriso de exagerada amabilidade. Por momentos,
Danielle imobilizou-se, como medusada pela figura que dela se aproximava e que, na
verdade,
nada apresentava de rebarbativa.
O qu�! Era ent�o aquele o t�o famoso general You de quem o padre Eudes e tantos
outros lhe haviam relatado
- 56
as sinistras e sangrentas proezas? Era aquele o chefe de bandidos que alguns n�o
haviam hesitado em comparar a �tila?
O bandido inclinara-se respeitosamente diante da jovem e exprimia-se no melhor
franc�s.
- Noto que est� admirada por me ouvir falar a sua l�ngua - declarou You, tomando a
m�o que Danielle deixara descair ao longo do corpo e apertando-a cortesmente .
- N�o queira ver nisso nada de extraordin�rio. � que sou um velho parisiense, aqui
onde me v�! O boulevard Mich! Montmartre! Montparnasse! O quartier Latin! Por
vezes caio em nostalgia e desejaria voltar a ver esses cen�rios da minha mocidade;
mas estamos longe e a vida tem tantas exig�ncias! Quando Li me preveniu que voc�
era francesa, senti o cora��o estremecer de alegria. � por isso que lhe desejo as
boas-vindas com a m�xima sinceridade; voc� � a primeira francesa que penetra na
tenda do general You! Tivemos tr�s americanas, duas inglesas, uma alem�. Mas nunca
tivera a honra de receber uma mulher do seu pa�s!
Danielle retirara a m�o. N�o sabia que pensar de tudo aquilo; o seu imprevisto
interlocutor estava t�o longe do retrato que dele imaginara pelo que ouvira contar!
Mas j�, obsequioso, You lhe apontava uma cadeira:
- Sente-se, pe�o-lho! Li contou-me que a encontrou numa dif�cil situa��o! Mais uma
desse imbecil de San-Tsi-Ming! Em vez de derrotar totalmente os japoneses, prefere
abrir os diques, arruinando uma enorme regi�o, pr�spera e f�rtil! San-Tsi-Ming � um
cobarde; n�o � digno sequer de usar uma espada de pau!
O rosto gordo e cheio do general You esbo�ou uma express�o de altivo desprezo; a
m�o direita, fina e nervosa,
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acariciou o punho da espada. Mas de novo o sorriso lhe animava o rosto:
- Deixemos esse cretino e falemos de si. Estou ainda como que interdito, por ver
uma representante da gra�a parisiense perder-se nestas regi�es in�spitas e bravias
do Toyang! Por que veio para aqui?
- Para o entrevistar, general!
Danielle ia direita � meta, sem subterf�gios, com a magn�fica coragem que t�o
apreciada a tornava dos seus colegas.
You emitiu um grunhido de pasmo. Depois sentou-se a dois passos da sua visita e,
tirando um cigarro da cigarreira de prata, estendeu esta � rapariga.
- Um cigarro? - interrogou ele. - Voc� com certeza que fuma, n�o?
- com muito prazer!
Pouco a pouco, a jornalista ia recuperando o seu habitual sangue-frio; seus olhos
sustentavam, altivos, o olhar que o chin�s demorava sobre ela. O general puxou
dum isqueiro e acendeu o cigarro que Danielle levara aos l�bios.
- � decerto a primeira vez que algu�m me pretende entrevistar! - declarou You,
instalando-se confort�velmente no seu fauteuil. - No entanto permita-me que lhe
fa�a
uma observa��o. Antes de se dirigir para o meu acampamento, voc� deveria ter tomado
algumas precau��es a respeito das condi��es!
-. Das condi��es? - repetiu a jovem.
- Evidentemente! Voc� n�o sup�e com certeza que eu v� conceder uma brilhante
entrevista, com fotografias ainda por cima, s� pelo prazer de que falem de mim no
seu
jornal. Todos os dias esses jornais se encarregam de expor a minha actividade com
not�vel perseveran�a! E sem que eu desembolse um tost�o para
- 58
efeitos de publicidade! � certo que quase tudo daquilo que dizem � inven��o, mas no
fundo n�o me desagrada ver-me rodeado duma atmosfera de lenda. Tenho a impress�o
de me tornar num her�i de cinema! E bem v� que n�o me engano, porquanto voc� veio,
t�o gentilmente, procurar-me; dentro de pouco tempo h�o-de pedir-me retratos com
dedicat�ria!
You expressava-se com a m�xima tranquilidade; o seu �-vontade, a sua afabilidade,
contrastavam flagrantemente com o aspecto bravio dos bandidos amarelos que o
cercavam.
N�o obstante, a jornalista sentia-se cada vez mais desassossegada. Aquela atitude
do seu interlocutor fazia-a recear qualquer cilada. Bem calculava que o general
nada faria para a hospedar e proteger sem que primeiramente impusesse certas
condi��es.
O chin�s pareceu adivinhar as apreens�es da jovem.
- Esteja descansada - declarou-lhe com o mesmo tom de adocicada lhaneza. -
Certamente lhe contaram muita patranha a meu respeito e lhe pintaram o respeit�vel
general
You como um desses bandidos amarelos do cinema, um Warner Oland qualquer dos
Mist�rios de Nova-York e do Shangai Express. Pois bem! nada disso! Comigo, a sua
honra
n�o corre o menor risco. Sou sens�vel � sua beleza, sem d�vida, mas as mulheres
deixam-me positivamente indiferente. Compreende, n�o � verdade, que um chefe de
ex�rcito
tem que conservar todo o seu sangue-frio e lucidez. Conv�m que ele anteponha, a
tudo o mais, duas coisas: o seu interesse e a sua seguran�a. Por mais duma vez esse
velho patife de San-Tsi-Ming ensaiou vencer-me � falsa-f�; mandou at� ao meu
acampamento lindas espias. S� voltou a ver-lhes as cabe�as, cortadas com toda a
limpeza
pelo meu carrasco.
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E enquanto uma ruga de inquieta��o se vincava na testa da jornalista, You
prosseguia:
-N�o, n�o sou um general de opereta e n�o lhe irei representar a cena da bela
cativa perseguida e amea�ada! Neg�cios s�o neg�cios, dizem os nossos amigos
americanos.
E t�m raz�o! Uma vez que deseja de mim uma entrevista, conceder-lha-ei. Mas antes
disso quero dizer-lhe quais as minhas condi��es. S�o cinquenta mil d�lares!
-. Cinquenta mil d�lares! � uma loucura!
A jovem chegou a convencer-se de que o amarelo estava a brincar; mas You apressou-
se a desengan�-la.
- Para chegar at� mim, voc� arcou com os maiores perigos e isso prova o empenho que
tinha em me encontrar e conseguir uma entrevista; isso confirma tamb�m que as
minhas palavras valem muitos d�lares. Mantenho-me pois no meu papel, eu, o
solicitado, expondo-lhe condi��es que ali�s considero perfeitamente aceit�veis.
E como a jovem parecesse querer protestar:
- Como se chama voc� exactamente? Sei que c francesa, mas ignoro o seu nome.
- Chamo-me Danielle Mercoeur.
- E � rep�rter do jornal.
- Do jornal Le Monde! You emitiu um leve assobio:
- Grande tiragem. uma das maiores tiragens da Fran�a, mesmo, se n�o a maior! A
redac��o pode pagar bem aos seus colaboradores. � in�til protestar, menina
Mercoeur,
pois mantenho as minhas condi��es!
- Nunca o meu director aceitar�!
- Nesse caso pode-se afoitamente apostar que o patr�o n�o voltar� a ver a sua
colaboradora!
- 60
Ir�nico sorriso iluminava o rosto do amarelo, que manifestava tanta fleuma como
Danielle irrita��o.
- � bem o que eu pensava! - protestou a jornalista. - Quer guardar-me aqui como
ref�m!
- N�o � isso precisamente, h� uma pequena diferen�a! A situa��o apresenta-se por
outra forma! Chama-se ref�m � cativa que se roubou ou capturou no decurso dum
combate.
O seu caso � diferente, pois, segundo me declarou, veio deliberadamente ao meu
encontro, ao meu acampamento, para me pedir uma entrevista! N�o � assim?
- Perfeitamente.
- Nesse caso parece-me que nada justifica os seus queixumes. Quer uma entrevista?
Apresento-lhe as minhas condi��es, eis tudo!
- Mas deve compreender que n�o possuo meios de fortuna que me permitam pagar-lhe a
d�cima parte sequer do que me pede!
- Absolutamente! E tanto assim que n�o � a si que me dirijo, mas antes ao seu
jornal. Esse pode bem pagar a import�ncia que eu exijo!
- N�o pense nisso! O meu director recusar�!
- Aceitar�, estou persuadido, pois pretende sem d�vida continuar obtendo a sua
valiosa colabora��o! Estou certo de que n�o consentir� que toquem sequer num cabelo
da sua linda colaboradora!
- Que quer dizer com isso? - inquiriu Danielle, cujo rosto se crispava cada vez
mais.
You fumava, olhando as espirais de fumo do seu cigarro, e um sorriso voltou a
brincar-lhe nos l�bios.
- Quero dizer que Danielle Mercoeur me vai redigir imediatamente um telegrama
endere�ado ao seu director. Estamos a 7. Pois bem: se at� 10 do corrente n�o
receber
qualquer resposta relativa aos cinquenta
61
mil d�lares que exijo pela concess�o da entrevista, o executor de que h� pouco lhe
falei, e que com tanta limpeza mandou desta para melhor as espias de San-Tsi-Ming,
encarregar-se-� de lhe cortar uma orelha; a 20, ser� a outra, e assim,
sucessivamente, lhe cortar�o o nariz, os l�bios, at� que a 30, como derradeiro
prazo, me verei
obrigado a ordenar-lhe que separe a sua linda cabe�a do restante do corpo, para que
a possa remeter, cuidadosamente conservada, � direc��o de Le Monde. Talvez ent�o
o seu director amaldi�oe t�o criminosa neglig�ncia. Mas descanse; quero pensar que
n�o ser� necess�rio chegarmos a isso: o director do seu estim�vel jornal avalia-a
pelo seu justo valor e n�o deixar� chegarem as coisas a esses extremos. Dentro de
poucos dias os cinquenta mil d�lares ser-me-�o entregues e ent�o, prometo-lhe
solenemente,
f�-la-ei conduzir a Xangai ou a Han-Keu, conforme prefira; levar� consigo a
entrevista mais sensacional da sua carreira!
Danielle ficou por momentos sem dar resposta. A calma que You manifestava causava-
lhe, a um tempo, desespero e estupefac��o.
- � in�til acrescentar - continuou o china - que durante a estadia, mais ou menos
prolongada, que fizer no meu acampamento ser� tratada com todas as aten��es que
s�o devidas! Seja quem for que ouse faltar-lhe ao respeito ser� imediatamente
punido de morte. Pela minha parte farei por lhe tornar a exist�ncia aqui o mais
agrad�vel
poss�vel. Posso arranjar-lhe alguns livros e servi-la-�o dos melhores manjares.
Al�m disso, se tiver tempo poderei ainda ditar-lhe as minhas Mem�rias. Cedo-lhe os
direitos de edi��o como suplemento, pois estou certo de que elas ir�o apaixonar os
seus respeit�veis leitores!
- 62
A jovem recuperava por fim a sua calma.
- Asseguro-lhe - declarou - que est� imensamente enganado. Nunca o meu director
consentir�.
- Aceita, t�o certo como dois e dois serem quatro! � um homem de senso pr�tico! Mas
n�o percamos um tempo precioso com in�teis conversas! Aqui tem a minha permanente
e papel; vai redigir-me um cabograma no qual precisar� as condi��es mediante as
quais lhe concederei a entrevista!
-Sempre gostava de saber como conseguir� faz�-lo seguir ao seu destino -. n�o p�de
a jovem deixar de observar.
- N�o se preocupe com isso. Tenho fi�is emiss�rios que conseguem assegurar sempre o
bom funcionamento do meu correio.
Danielle compreendeu ser in�til insistir. Escreveu pois a mensagem que o pr�prio
You ditava e ia verificando por sobre o ombro da jovem.
- �ptimo! - declarou por fim. - S� falta a sua assinatura!
A jornalista assinou enraivecida e, com todo o cuidado, o general secou e dobrou o
papel.
- Eis-nos portanto absolutamente de acordo. Dentro de alguns minutos f�-la-ei
acompanhar � sua barraca. Mas antes disso desejo dar-lhe ainda alguns conselhos
indispens�veis.
Aqui, dentro do meu acampamento, estar� em absoluta seguran�a, raz�o por que lhe
n�o aconselho que tente evadir-se. vou tomar todas as precau��es nesse sentido.
A sua encantadora pessoa �-me demasiadamente preciosa para que admita sequer a
ideia de que pretenda aventurar-se novamente em plena "Terra de Ningu�m".
A jovem nada respondeu, exasperada pela imperturb�vel calma do general.
63 -
- Voc� j� n�o � a primeira a ser hospedada pelo general You - prosseguiu o chin�s.
- Como h� pouco lhe dizia, outros estrangeiros se avistaram comigo nesta barraca.
Alguns n�o eram muito ricos, mas pode crer que todos conseguiram pagar a modesta
continha que lhes reclamei pelos cuidados prestados no decurso da sua estadia no
meu acampamento! Apenas uma americana, em consequ�ncia dum malfadado atraso do seu
emiss�rio, foi for�ada a deixar-nos com as orelhas e o nariz a menos; mas fui
correcto e reduzi-lhe o resgate, fornecendo � jovem a direc��o dum bom instituto de
beleza de Nova York. Estou persuadido de que agora � ainda mais formosa do que
antes desse acidente. Em resumo, nenhum dos meus h�spedes se arriscou � degola;
quero crer que n�o, ser� voc� quem me force a t�o desagrad�vel extremo! Mas,
desculpe-me,
o tempo urge e vejo-me obrigado, com grande pesar meu, a deix�-la; aceite o caso
com resigna��o. Garanto-lhe que mais tarde, dentro de poucas semanas, se recordar�,
com interesse, do tempo que haja passado no meu acampamento. Levar� daqui
impress�es que recordar� com prazer toda a sua vida!
O general bateu num gong que se encontrava ao seu alcance sobre a mesa. Li
reapareceu.
-Encaminhe esta senhora. E, sobretudo, olhe por que a tratem o melhor poss�vel. Se
algu�m se atrever a faltar-lhe ao respeito, entregue-o ao carrasco! A sua pessoa
deve ser sagrada!
O bandido inclinou-se e Danielle seguiu-o, enquanto You se inclinava
respeitosamente na sua frente.
A aflu�ncia, em volta da tenda do general, era enorme; a nova da presen�a da
estrangeira tinha corrido e os jovens bandidos comprimiam-se no caminho, para a
verem.
- 64
Danielle esfor�ava-se por manter absoluto sangue-frio, caminhando com passo firme e
olhar altivo. Algumas gra�as eclodiram � sua passagem, mas umas breves palavras
de Li depressa reduziram ao sil�ncio os graciosos. O simples facto de a jovem se
encontrar debaixo da protec��o do general You bastava para os tornar circunspectos.
Sabiam que ele n�o brincava com a disciplina e, para mais, ali estavam aquelas
cabe�as decepadas para lhes lembrar.
Por fim, a jornalista encontrou-se de novo na barraca que lhe servia de pris�o. Uma
bandeja bem guarnecida fora ali colocada na sua aus�ncia. com um gesto, Li deu-lhe
a perceber que poderia almo�ar. Depois foi-se, deixando-a s� com os seus tristes
pensamentos. A jovem, rememorava a entrevista que acabava de ter com o general You;
pensando nos perigos que correra e nos obst�culos que vencera at� ali, reanimou-se.
Afastando todo o pessimismo, sentou-se � mesa e comeu com apetite.
Perto dela, no acampamento, vozes lentas e compassadas erguiam-se cantando. Os
bandidos preparavam-se alegremente para qualquer nova expedi��o pela "Terra de
Ningu�m".
E mais distante, para a banda das colinas, a voz impressionante do canh�o fazia-se
ouvir de tempos a tempos. Danielle pensou que talvez em breve o famoso You se
visse obrigado a levantar o acampamento para procurar ref�gio mais ao norte.
65 -
VII
Atribula��es dum fot�grafo
- Danielle! Onde est�? Danielle, responda-me! E Paulin Quartier esfor�ava-se em v�o
por descobrir onde pararia a colega, de quem se perdera por entre os encontr�es
da multid�o, nas ruas de Miukiang. Ap�s dez minutos de in�teis esfor�os, Paulin
compreendeu ser-lhe imposs�vel romper a multid�o e encontrar a sua gentil camarada.
Restava-lhe voltar para o hotel Excelsior, onde se hospedara com outros colegas, e
isso o mais depressa poss�vel.
Foi-se afastando- portanto da turba e, dominando o aborrecimento que lhe causava
aquela s�bita separa��o, fez algumas fotografias dos pontos mais atingidos pelos
torpedos a�reos.
Por toda a parte se viam cad�veres e sangue derramado, ouvindo-se gritos de agonia
e apelos de socorro a que ningu�m acudia. Embora estivesse na China j� h� v�rios
meses, Paulin Quartier n�o conseguia compreender aquele completo desprezo pela vida
humana professado por todos os amarelos, quer dum quer doutro campo!
Dominando a sua repulsa, estava fotografando as ru�nas do Correio Central, quando
junto de si ouviu protestos indignados. Um grupo armado aproximava-se, estendendo
para ele punhos fechados e enraivecidos:
- 66
- Morra o estrangeiro!
- Anda a espionar por conta dos japoneses!
- Tira fotografias para o inimigo saber onde deve lan�ar as bombas!
bom n�mero de chinas, refeitos do seu terror p�nico, acabavam de surpreender Paulin
todo entregue ao seu habitual trabalho. Bruscamente, o rapaz ergueu-se. A sua
primeira ideia foi a de tentar convencer os importunos. Mas logo compreendeu ser
imposs�vel dissuadir semelhantes fan�ticos, sequiosos de vingan�a. O franc�s
representava
agora para eles o verdadeiro respons�vel de todas as calamidades de que haviam sido
v�timas.
Paulin Quartier n�o perdeu portanto o seu tempo a explicar-lhes que era jornalista
fotogr�fico, conforme o provavam os seus pap�is. Antes de ter podido elucid�-los
seria irremediavelmente massacrado. Foi por isso que deu meia volta e, vendo uma
travessa na sua frente que lhe pareceu deserta, meteu-se por ela, seguido de perto
pela malta exasperada.
Alguns tiros soaram e as balas assobiaram-lhe aos ouvidos. com as for�as dobradas
pelo instinto de conserva��o, Paulin Quartier fugia veloz como uma seta.
Os gritos de morte n�o cessavam nas costas do fugitivo e o grupo dos seus
perseguidores aumentava a cada passo.
A ca�a ao homem prolongava-se, semeada de epis�dios tr�gico-c�micos; por vezes o
jornalista tinha que saltar sobre um cad�ver ou meter-se atrav�s dos escombros de
qualquer casa destru�da pelos torpedos a�reos. Acontecia ter que se meter por
qualquer casa abandonada, e ent�o era um verdadeiro jogo das escondidas.
67 -
Furiosos, os perseguidores farejavam em todos os recantos e os seus clamores
elevavam-se de todos os lados, com as eternas amea�as:
-Morra o estrangeiro! Morra o espi�o!
Nunca Paulin Quartier se encontrara em t�o cr�tica situa��o. At� ent�o, sempre que
se vira envolvido em qualquer lit�gio com a popula�a, pudera recorrer �s
autoridades,
que, ap�s verifica��o dos seus documentos, o haviam deixado seguir em paz e mesmo
protegido. Hoje, por�m, encontrava-se reduzido aos seus pr�prios recursos, e s�
da rapidez e resist�ncia das suas pernas poderia esperar salva��o.
Embora fosse um desportista em toda a acep��o da palavra, ao fim de dez minutos
come�ou a sentir-se fatigado. Por quatro vezes julgou haver despistado os seus
perseguidores
e por quatro vezes os grupos ululantes volveram a persegui-lo pelas diferentes ruas
e becos de Miukiang devastada.
com a respira��o ofegante e o corpo a escorrer suor, enfiou por uma travessa e logo
verificou ter-se metido em beco sem sa�da. J� um colosso se aproximava, brandindo
enorme faca e soltando exclama��es de triunfo. com extraordin�rio sangue-frio,
Paulin Quartier, vendo que ia ser alcan�ado, afastou-se para o lado, ao passo que
estendia a perna esquerda, fazendo com que o chin�s se fosse estatelar na valeta
que corria a meio da rua. Antes que ele tivesse tempo de se erguer, o franc�s,
vendo
uma porta aberta na sua frente, entrou por ela e galgou a escada escura que subia
em espiral at� �s �guas-furtadas.
Muitos clamores acolheram aquela nova fuga; em poucos instantes, a casa foi
invadida pela malta, mais empenhada do que nunca em alcan�ar e massacrar o
fugitivo.
68
Ouviram-se novos tiros e uma bala atravessou o chap�u do jornalista fazendo-o cair
sobre os degraus. Paulin perdeu a� o seu Kodak, mas conseguiu chegar ao �ltimo
andar. Uma clarab�ia abria para o telhado. Paulin introduziu-se por essa fresta,
que estava aberta, e, com um violento pontap� dado para tr�s, conseguiu ver-se
livre
do seu mais pr�ximo perseguidor.
Uma vez no telhado, observou os arredores. Perto corria o Yang-Ts�. Tr�s casas o
separavam do rio. Saltando de uma para a outra conseguiria, sem d�vida, atingir
o cais e a margem; talvez depois encontrasse qualquer barco que lhe permitisse
escapar definitivamente aos seus perseguidores.
com risco de quebrar a espinha, Paulin p�s-se a correr; da rua subiram novos
clamores; exasperados pela proeza do jornalista, que conseguira esquivar-se mais
uma
vez quando o julgavam j� agarrado, os amarelos invadiam as casas pr�ximas. Eram
agora uns duzentos, pelo menos, grande n�mero dos quais armados de rev�lveres e
velhas
espingardas. E como que a ver qual deles gritava mais.
J� alguns haviam seguido atr�s dele pelo telhado e de novo numerosas balas lhe
passaram perto. Ent�o n�o hesitou. At� ali, no desejo de n�o aumentar o furor dos
seus inimigos, limitara-se a fugir; levando a m�o � algibeira, tirou o rev�lver. E,
como tr�s energ�menos pulassem pelo telhado, dispostos a deitarem-lhe a m�o,
Paulin virou-se e atirou por v�rias vezes; dois dos amarelos rolaram pelo telhado
inclinado e foram-se estatelar na rua, enquanto o terceiro se baixava uivando de
dor e segurando o bra�o quebrado por uma bala.
Aquele tr�plice �xito acalmou desta vez o ardor homicida dos perseguidores, que n�o
esperavam t�o mort�fera resposta do perseguido. Paulin Quartier aproveitou
69
a acalmia para acabar de transpor os restantes telhados que o separavam do cais.
Alegre exclama��o soltou-se-lhe dos l�bios ao verificar que tudo ali se encontrava
ainda deserto. Avistando uma goteira, deixou-se escorregar pelo cano que seguia ao
longo da parede e, com desconcertante agilidade, r�pido chegou � rua.
Os clamores recome�aram com maior vigor e o franc�s dispunha-se a alcan�ar o cais
quando notou um grupo que j� ali o esperava. Pareciam n�o ter ainda dado por ele,
mas estavam preparados a cortar-lhe toda a veleidade de fuga por aquele lado.
Ent�o o jornalista n�o insistiu e procurou outro ref�gio por onde escapar ao furor
dos fan�ticos. Uma rica propriedade estava ali, mesmo ao p� do rio; a porta
escancarada
convidava a entrar; sem notar o grande n�mero de instrumentos de m�sica que
juncavam a entrada, parecendo terem sido para ali abandonados ao acaso, na
precipita��o
da fuga, quando do bombardeamento, Paulin tamb�m n�o reparou numa esp�cie de arco
de triunfo fabricado com esteiras coloridas, que se erguia � entrada. E penetrou
no pal�cio.
Mas mal dera alguns passos no interior, logo parou interdito. Acabava de entrar
numa vasta sala inteiramente forrada de branco. Numa mesa estava servido um
aut�ntico
banquete, no qual ainda ningu�m havia tocado. Pelos bancos e cadeiras deitados por
terra via-se que os convivas tinham seguido o exemplo dos m�sicos, pondo-se em
fuga logo ao rebentar das primeiras bombas do ataque a�reo.
Paulin n�o prosseguiu nas suas investiga��es; fortes clamores e apelos sucessivos
multiplicavam-se � entrada do pal�cio.
Decidido a vender caro a vida, o jornalista abrigou-se
70
a um canto, de rev�lver em punho. Mas, l� fora, os clamores diminu�am. Os chineses,
em vez de invadirem a casa, pareciam discutir, designando os diversos instrumentos
de m�sica espalhados � entrada. Dentro em pouco come�aram mesmo a falar baixo. Dir-
se-ia estarem possu�dos de respeito, tomados de certo terror supersticioso. Nenhum
deles se atrevia a penetrar naquela habita��o.
Intrigado, o franc�s perguntava a si pr�prio o que quereria dizer aquela hesita��o,
quando por acaso os seus olhares deram com a decora��o especial da casa. Ao fundo
viu um enorme retrato representando abastado chin�s revestido de rica cabaia de
seda. com uma pena de pav�o a ornamentar-lhe o cabelo, o china parecia sorrir para
o intruso. Na sua frente estava disposto o altar dos antepassados e as figurinhas
dos deuses tutelares.
Paulin Quartier estava j� suficientemente familiarizado com os costumes e ritos
chineses para compreender agora os motivos da mudan�a de atitude dos seus
perseguidores.
� que tinha vindo parar, muito simplesmente, � habita��o de um defunto. Como � de
uso, entre a gente rica, os familiares e amigos do morto haviam-se reunido para
procederem ao funeral, precedido, segundo o rito, de grandioso banquete acompanhado
pela m�sica de instrumentistas. Fora ent�o que o bombardeamento nip�nico viera
interromper a cerim�nia.
L� fora, os chineses, que n�o haviam visto o jornalista procurar abrigo na casa,
n�o ousavam aventurar-se em pesquisas, no receio de ofender a mem�ria do defunto.
Em todos aqueles homens que, sem escr�pulo, se haviam lan�ado na ca�a ao homem, a
supersti��o vencia o desejo de capturar o estrangeiro, pois os maus
71 -
esp�ritos poderiam apoquent�-los, mesmo depois de mortos. Persuadidos de que o
fugitivo tivesse tamb�m tomado outro caminho, pouco se demoraram ante o pal�cio.
Paulin Quartier respirou aliviado. No entanto n�o se entregou ainda a um completo
optimismo. A situa��o, embora muito melhorada, continuava deveras embara�osa.
Primeiramente
estava persuadido de que os amarelos continuariam as buscas nas imedia��es, o que
lhe cortava toda a possibilidade de fuga. Em segundo lugar, introduzindo-se naquela
casa mortu�ria cometera uma ofensa sacr�lega. Convinha pois se refugiasse em lugar
seguro, antes do regresso da fam�lia do morto, dos convidados e m�sicos.
O jornalista notara que a casa devia dar directamente para o rio e que, por
qualquer janela, lhe seria talvez f�cil deixar-se escorregar at� � �gua. Caso fosse
preciso,
mergulharia e deixar-se-ia levar pela corrente at� que descobrisse qualquer
embarca��o.
Procedeu pois a pesquisas. O quarto cont�guo, notou-o com certo arrepio de mal-
estar, era a c�mara-ardente onde repousava o cad�ver. Um largo caix�o de madeira
lacada
e ricamente trabalhado descansava sobre cavaletes. Em volta haviam deposto
travessas com iguarias, segundo o uso: barbatanas de tubar�o; um c�ozinho de leite
com
molho de arroz e pimenta; ninhos de andorinha e algas cozidas. Mais al�m, cestos
com frutas e gomis de vinhos finos. Segundo o h�bito e os ritos milenares, o
defunto
que repousava no fundo da urna devia participar no festim. Aqueles alimentos eram-
lhe destinados e os que o carpiam na sala cont�gua estavam absolutamente
persuadidos
de que a sua alma viria provar de todos os pratos, em cuja confec��o o cozinheiro
se esmerara.
72
Dominando o mal-estar que experimentava com t�o macabra vizinhan�a, o jornalista
dirigiu-se para a pr�xima janela, cuja abertura fora dissimulada em sinal de luto
por estofos brancos que tamisavam a luz e faziam reinasse na quadra uma quase
completa obscuridade.
Paulin Quartier afastou os panos e arriscou uma olhadela para fora. O Yang-Ts� ali
estava, correndo contra os muros do pal�cio.
O jornalista esperava poder deixar-se escorregar at� � �gua, mas viu que v�rias
embarca��es, tripuladas por muitos dos que o haviam perseguido, vigiavam as
imedia��es
e o cais. Toda a fuga por aquele lado lhe estava igualmente cortada. Afastou-se
para tr�s, deixando recair os panos. � porta do pal�cio, as discuss�es prosseguiam
e pareceu-lhe at� ouvir alguns acordes harmoniosos; eram os m�sicos que,
regressando, recome�avam com os seus hinos f�nebres.
"Maldi��o!-murmurou o franc�s. - A fam�lia e os amigos voltam para o funeral! Se me
v�em aqui, estou perdido!"
Paulin Quartier podia na verdade ajuizar da responsabilidade em que incorria se ali
o descobrissem! Estava em jogo a sua exist�ncia. Por momentos ficou perplexo
e pensativo, procurando uma maneira de se evadir e escapar daquele vespeiro onde
ca�ra.
"S� vejo uma maneira, uma s�! - murmurou ele.
- Mas repugna-me tanto servir-me dela.
Mas era para ele uma quest�o de vida ou de morte; com r�pido volver de olhos,
certificou-se de que a sala vizinha continuava vazia; pegando ent�o numa faca de
l�mina
curva que estava na mesa, dirigiu-se deliberadamente para junto da urna funer�ria.
73 -
VIII
Esconderijo macabro
Paulin Quartier tomara uma decis�o extrema: uma vez que toda a fuga para o exterior
lhe estava vedada, ia muito simplesmente tomar o lugar do morto. S� esse
estratagema
lhe permitiria escapar � sanha de t�o encarni�ados advers�rios.
Paulin sabia que os chineses ricos nunca se faziam enterrar na pr�pria cidade, pois
possu�am monumentos f�nebres em pleno campo. Esperava assim, aproveitando-se
da lentid�o do cortejo, poder escapar-se do seu esconderijo. O que importava,
agora, era agir com rapidez.
Os acordes da orquestra, j� refeita e organizada, produziam agora, na frente da
casa, uma cacofonia ensurdecedora. Aproveitando-se do barulho, o rapaz aproximou-se
do caix�o e, armado com a sua faca, atacou a tampa.
De come�o esta pareceu resistir, mas Paulin carregou com toda a for�a sobre a faca
e fez saltar os parafusos. Um quarto de hora depois tinha conseguido abrir a tampa.
- 74
Segundo caix�o estava metido dentro do primeiro, mas esse cedeu facilmente. O
jornalista ergueu-lhe a tampa e escondeu-se debaixo dos paneamentos. Sem se
preocupar
com os aromas, afastou as bandagens e descobriu o corpo. O defunto surgiu-lhe
impressionante; o corpo r�gido estava envolto num amplo manto de seda; o rosto
protegido
por uma m�scara representando uma cara serena e sorridente, emblema de felicidade e
de suprema beatitude da alma enfim liberta do seu inv�lucro corp�reo.
Por momentos, o franc�s ficou im�vel e os seus olhares n�o se desfitavam da forma
im�vel do defunto. N�o obstante, o instinto da sua conserva��o venceu quaisquer
outras considera��es:
- Mil desculpas, meu velho! Mas vejo-me for�ado a tomar o teu lugar; e, como n�o
sei onde te alojar, ter�s que dar um mergulho!
Aquela macabra tarefa repugnava ao jornalista, embora soubesse que n�o tinha outra
maneira de escapar � morte e aos horr�veis supl�cios que certamente lhe estavam
reservados para antes da execu��o. Despiu rapidamente o cad�ver, reduzido ao estado
de m�mia, tirou-lhe a m�scara, e o rosto cor de cinza do morto apareceu-lhe.
N�o sem custo, ergueu o corpo e arrastou-o at� pr�ximo da janela. Mas as
embarca��es continuavam a rondar a casa e n�o poderia precipitar o corpo sem que
fosse visto
pelos seus inimigos.
Recuou com o seu fardo, na altura em que os convivas voltavam para a sala do
festim. Estava pois isolado na c�mara f�nebre e isso apenas por um espa�o de tempo
restrito.
Uma vez o banquete terminado, proceder-se-ia � organiza��o do cortejo. O ru�do
distante
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do canhoneio n�o impediria os celestes de proceder aos ritos milen�rios do funeral.
Paulin Quartier examinou, febrilmente, todos os recantos, todos os m�veis, na
esperan�a de encontrar um s�tio onde esconder o cad�ver do chin�s. Por fim, ao
erguer
um dos estofos que decoravam a sala, descobriu um v�o suficientemente amplo para
conter um homem.
Paulin teve uma derradeira hesita��o. Pensou que tamb�m ele se poderia ali
esconder, mas lembrou-se de que da mesma maneira lhe ficava fechada a retirada. Uma
vez
o cortejo f�nebre em marcha, nada impediria os seus perseguidores de procederem na
casa a uma pesquisa em forma e, ent�o, seria certamente descoberto.
- Tanto pior! N�o h� pois por onde optar, meu velho! Livraste-te do mergulho, mas
ter�s que adiar o dia do teu funeral. Por agora, vou tomar o teu lugar. Quando
aqui te encontrarem, penso que j� eu tenha conseguido p�r-me a salvo!
O jornalista tratou portanto de esconder o cad�ver no v�o da parede que descobrira.
Depois, com o aux�lio do seu canivete, fez uns furos nos lados do caix�o, a fim
de poder respirar durante a viagem, que esperava fosse curta. Uma vez tomada aquela
indispens�vel precau��o, o franc�s enfiou a m�scara do morto, afivelou a m�scara
e, sem hesitar, tomou o lugar do defunto dentro da urna. Puxou a tampa para si e,
com os parafusos que conservara, tentou fech�-la e p�r-se ao abrigo de qualquer
curiosidade intempestiva. Mas n�o conseguiu o seu intento na dif�cil posi��o em que
se encontrava.
"Seja o que Deus quiser! - murmurou ele. - Ora, espero que ningu�m d� por nada,
mas, se surgirem complica��es pelo caminho, representarei a esta gente
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a com�dia da ressurrei��o. Julgo que se ponham em fuga ao ver o morto erguer-se do
caix�o. Mas n�o antecipemos e toca a ter paci�ncia!
Passaram-se muitos minutos e Paulin foi-se acostumando aos aromas e ao pouco ar de
que dispunha para respirar no interior do caix�o.
Do seu esconderijo, o franc�s ouvia por vezes o ru�do do canhoneio e pensava nos
seus colegas que deviam estar �quela hora pr�ximo da linha de fogo. Pela primeira
vez, o rep�rter fotogr�fico da Actualit� n�o estava no seu posto.
"N�o importa - disse para consigo o jornalista -, ?pois mal sup�em eles que a estas
horas estou a fazer de morto! As minhas aventuras s�o mais de romance de que
da vida real ou banais reportagens! Basta saber como tudo isto acabar�! Danielle
vai fartar-se de me tro�ar quando nos encontrarmos!"
O cora��o do jovem apertou-se-lhe. Pela primeira vez, desde que os amarelos andavam
em sua persegui��o, deixava vagabundear o esp�rito para a sua encantadora colega.
Esquecendo por momentos a pr�pria situa��o e os obst�culos que o cercavam,
perguntou a si pr�prio, cheio de ansiedade, o que seria feito da gentil Princesa da
"Terra
de Ningu�m".
"Por que n�o quis ela ouvir os meus conselhos? Sozinha arrisca-se �s piores
aventuras no meio destes territ�rios sem cessar percorridos por grupos de bandidos"
.
Enquanto assim monologava, o jornalista estava longe de supor que a colega pusera
em ac��o o seu projecto de partida e se iria expor a grandes perigos.
Entretanto, pelo ru�do do arrastar de cadeiras, Paulin compreendeu que o banquete
terminara.
"Diabo!-disse o recluso.-Vamos ter que jogar
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forte, aqui! Desde o momento que n�o d�em pelo meu estim�vel predecessor, tudo ir�
bem!"
Felizmente, as complica��es que o jornalista temia n�o se produziram. A porta que
comunicava com a sala mortu�ria abriu-se lentamente. A passo processional, parentes
e amigos penetraram, precedidos pelos bonzos, que psalmodiavam as suas ora��es em
volta do esquife do ilustre defunto.
Decorreram vinte minutos que pareceram s�culos a Paulin Quartier; a todo o momento
o rapaz supunha que haviam descoberto a sua manig�ncia, dado pela falta dos
parafusos,
por qualquer pormenor revelador esquecido por ele na sua precipita��o; a mais
pequena coisa podia provocar, dum momento para outro, irrepar�veis complica��es.
Dominando os nervos, ouviu as rezas e c�nticos dos bonzos prolongarem-se em volta
do seu caix�o.
Se o franc�s tivesse podido olhar para o que se passava c� fora ter-se-ia
certificado de que ningu�m pensava em examinar o f�retro. Os parentes, vestidos de
branco,
baixavam a cabe�a, manifestando a mais profunda afli��o. N�o obstante, Paulin
estremeceu ao ouvir gritos agudos elevarem-se � sua volta. Um suor frio inundou-lhe
a testa.
"Desta vez, estou perdido! Acabou-se!" - disse para consigo o desventurado
jornalista.
Mas tratava-se apenas de carpideiras que vinham chorar e nomear as virtudes do
defunto.
A um sinal do mestre-de-cerim�nias, os m�sicos aproximaram-se e foi em volta do
esquife uma ensurdecedora cacofonia. Depois, bruscamente, fez-se completo sil�ncio.
Ia come�ar o desfile f�nebre.
Silenciosamente, a fam�lia saiu da c�mara-ardente para enfileirar perto da porta.
Na rua juntavam-se os
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ociosos que apesar dos bombardeamentos sucessivos e dos grupos de malfeitores
teimavam em n�o deixar Miukiang.
Os portadores dissimularam o caix�o sob enorme pano bordado de drag�es, enquanto na
outra quadra os bonzos carregavam com as estatuetas dos deuses tutelares e altares
familiais que deviam acompanhar o morto � sua �ltima morada.
Ouviu-se uma ordem breve. Dez portadores alinharam � direita do palanquim, enquanto
dez outros se colocavam � esquerda. � um sinal do mestre-de-cerim�nias ergueram
o caix�o. Vinte outros carregadores, todos vestidos de branco, formavam a equipa
que transportaria o defunto. Tudo fora organizado, apesar dos bombardeamentos, para
que o cortejo seguisse na melhor ordem e compostura, segundo os velhos ritos.
Paulin sentiu que o levantavam, ouviu uma pancada tocada num gong, e o cortejo p�s-
se em marcha, ao longo das ruas cheias de escombros.
� cabe�a seguiam os porta-estandartes e duzentos portadores, com quadros erguidos
no alto de varas, onde se liam as virtudes, m�ritos e ac��es honrosas praticadas
pelo morto. Em seguida vinham os m�sicos, decididamente infatig�veis; o som
irritante das flautas unia-se ao das trompas barulhentas, ao dos tamboris, dos
timbales.
Por fim aparecia o caix�o.
Quando Paulin Cuartier percebeu que chegara � rua, soltou um suspiro de satisfa��o.
Estava vencida uma primeira etapa. Agora, onde o conduziriam? Que faria ele quando
sa�ssem da cidade e se aproximassem do t�mulo da respeit�vel fam�lia?
Parentes e amigos seguiam o corpo nos seus palanquins, esfor�ando-se por se
ocultarem dos olhares curiosos; a humildade e a discri��o eram de regra em tais
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circunst�ncias. Os clientes e conhecidos fechavam a marcha.
Em tempos normais, o cortejo estender-se-ia numa dist�ncia superior a tr�s
quil�metros. A guerra, que tanta gente afastara de Miukiang, fazia com que a
assist�ncia
fosse muito mais diminuta e a fila n�o cobria mais de setecentos metros.
Um observador atento teria notado que, apesar do seu recolhimento, muitos dos
componentes do cortejo fitavam o c�u de tempos a tempos. A mesma preocupa��o os
dominava;
todos receavam a chegada poss�vel dos avi�es nip�nicos, que tantas vezes j� haviam
semeado a morte e a destrui��o naquelas ruas.
Mas o cortejo prosseguia normalmente. O religioso sil�ncio que rodeava o esquife
era apenas cortado pelos pouco harmoniosos acordes dos m�sicos e pelos urros
fren�ticos
das carpideiras, as quais, arranhando o rosto e arrancando os cabelos, as l�grimas
escorrendo-lhes pelas faces, tomavam os transeuntes por testemunhas da perda
irrepar�vel
que a fam�lia sofrera e representavam na perfei��o o seu papel. Dir-se-ia que era o
pr�prio pai que choravam, n�o obstante nunca terem visto, sequer, o respeit�vel
defunto!
Por seu lado, Paulin Quartier continuava a desempenhar o papel de morto sem que
ningu�m, ainda houvesse suspeitado a substitui��o. De trezentos em trezentos
metros,
os portadores mudavam.
Assim chegaram �s portas da cidade, que continuava sem guardas; tr�s indiv�duos de
aspecto patibular estavam a um canto, e, mal o cortejo se afastou para o campo,
trocaram entre si um olhar de intelig�ncia. Depois montaram a cavalo e executando
uma larga volta, para contornarem o pr�stito, galoparam em direc��o ao norte,
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Os membros do cortejo n�o ligaram a menor aten��o ao enigm�tico trio; nenhum deles
supunha na verdade que aqueles estranhos lhe iam suscitar os mais desagrad�veis
contratempos.
O t�mulo de fam�lia onde o defunto devia ser inumado ficava a uma dezena de
quil�metros, pouco mais ou menos, de Miukiang. At� ent�o aquela zona n�o fora
atingida
pelos bombardeamentos dos japoneses, e por isso a fam�lia do morto esperava ter
todo o tempo preciso para proceder � cerim�nia antes que se produzissem novas
complica��es.
Sabiam que os nip�nicos eram muito respeitadores dos manes dos defuntos para que
tivessem a temer da sua parte a menor tentativa de pilhagem.
Em volta do cortejo estendia-se agora ? a plan�cie ligeiramente ondulada que
marginava a vasta extens�o do lago Toyang. Por toda a parte se viam macabros e
l�gubres
quadros. Nuvens de corvos passavam no c�u e juntavam o seu gralhar �s insuport�veis
melopeias dos m�sicos. No ar pairava um cheiro repugnante a cad�ver. Os bandidos
do general You haviam por ali passado, pilhando os grupos e caravanas. N�o
obstante, a gente do cortejo parecia n�o temer o terr�vel bandido, julgando-o
respeitador
dos ritos milen�rios. Mas enganavam-se redondamente, conforme os acontecimentos se
iriam encarregar de comprovar dentro de pouco tempo.
Paulin Quartier sentia-se alquebrado, morto de fome e sede. Por mais duma vez
tentara soerguer a tampa do caix�o, mas nada conseguira, no receio de se tornar
notado
por um esfor�o mais violento. Resignou-se, pois, mais uma vez, preocupado com a
ideia de como tudo aquilo acabaria. Como sair do caix�o e do t�mulo, uma vez
terminado
o funeral?
Incapaz de se figurar o itiner�rio seguido, o rapaz
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estava agora decidido a erguer a tampa mal o depusessem, em terra e fazer de
ressuscitado para se aproveitar do terror religioso que certamente suscitaria.
Mas ai! Paulin Quartier n�o estava ainda a meio dos seus trabalhos! O ru�do dum
motor veio em breve perturbar os gemidos e lamenta��es das carpideiras. Ouviu-se
uma voz imperiosa ordenar:
- Alto! N�o ireis mais longe!
E o cortejo f�nebre parou em meio da desolada plan�cie.
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IX
O resgate dum cad�ver
Maou-Han, o mestre-de-cerim�nias, que marchava � frente do cortejo, imobilizou-se
interdito. Acabava de parar um autom�vel na sua frente, impedindo-lhe o caminho.
Mais atr�s, uma tropa duns cem cavaleiros aproximava-se a galope. Na primeira fila
figuravam os tr�s indiv�duos que havia pouco tinham encontrado � sa�da das portas
de Miukiang.
- Vejamos que significa. - balbuciou o mestre-de-cerim�nias, dirigindo-se �quele
que se mantinha � direita do motorista e acabava de lhe ordenar t�o rudemente que
parasse. - Deixem passar os restos mortais do muito ilustre e vener�vel Liang-Hi!
N�o v�em que o conduzimos � sua �ltima morada?! Arreceiem-se do seu esp�rito, que
pode, encolerizado pela vossa irrever�ncia, atormentar-vos nesta e na outra vida!
Em condi��es normais, uma tal amea�a teria domado as mais fortes determina��es; n�o
obstante, o homem n�o pareceu impressionado de forma alguma. Os seus olhitos
do feitio de am�ndoa brilhavam por detr�s dos �culos que os protegiam. No banco
traseiro estavam dois homens de aspecto pouco tranquilizador e, pormenor
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que reteve em especial a aten��o da gente do s�quito, ambos traziam a carabina a
tiracolo e estavam armados at� aos dentes.
- N�s dirigimo-nos para Lau-Fen - insistiu o mestre-de-cerim�nias j� inquieto com a
atitude pouco tranquilizadora dos rec�m-chegados.
O homem dos �culos nada respondeu e limitou-se a fazer, para tr�s, um sinal aos
cavaleiros, que, executando um r�pido movimento envolvente, cercaram por completo
todo o cortejo. Ouviram-se alguns protestos. Os parentes do defunto curvaram-se dos
seus palanquins, perguntando, receosos, o que significava a interven��o daquela
escolta imprevista.
Por fim, Maou-Han teve um gesto de impaci�ncia:
- Pela �ltima vez pe�o que nos deixem passar; vamos para Lau-Fen!
- N�o ir�o para Lau-Fen, pela simples raz�o de que os soldados de San-TsiMing v�o
abrir os diques que barram as �guas do lago Toyang e dentro em pouco toda a regi�o
se encontrar� inundada. Voc�s arriscavam-se a ser surpreendidos e arrastados pelas
�guas!
Aquele comunicado deixou os membros do cortejo estarrecidos. Era certamente a
primeira vez que tal contratempo sobre vinha a um pr�stito f�nebre. Mas n�o se
podiam
infringir os ritos seculares sem se exporem � vingan�a do esp�rito do morto.
A voz autorit�ria do homem dos �culos veio no entanto p�r ponto nas suas
hesita��es:
- Voc�s v�o seguir-nos imediatamente!
- Aonde nos conduzireis?
- N�o importa! Recebi ordem de trazer todo o cortejo e v�o por isso acompanhar-me,
ou ent�o �s meus cavaleiros se encarregar�o de os fazer marchar � for�a.
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Entretanto esses cavaleiros haviam pegado nas suas carabinas e apontavam-nas para a
gente do s�quito.
- � uma inf�mia! -protestou um personagem todo vestido de branco que acabava de se
apear da primeira cadeirinha. - Eu sou M. Liang, o filho mais velho do respeit�vel
defunto. O meu dever obriga-me.
- O seu dever obriga-o apenas a evitar que o cad�ver deseu pai sofra irremedi�veis
profana��es! interrompeu o desconhecido com voz dura. - E voc� est� interessado
no mais alto grau em que os seus companheiros obede�am imediatamente �s minhas
ordens, que s�o as do muito ilustre general You!
Um arrepio de pavor percorreu toda aquela gente ao simples enunciado daquele nome
temido.
- O general You quer ser o pr�prio a inclinar-se ante os despojos do mui ilustre
Liang-Hi - continuou o desconhecido, contente com a impress�o que as suas palavras
acabavam de produzir nos componentes do cortejo. - Eis a raz�o por que todos me
seguir�o at� ao seu acampamento!
- Permitam-me que proteste - declarou Liang -, mas � conveniente que os ritos
milen�rios sejam respeitosamente seguidos!
- E quem lhes diz que n�s queiramos viol�-los, respeit�vel Liang?-objectou o
bandido amarelo.- A alma de seu pai pode dar-se por feliz por ter encontrado uma
escolta
importante que vem engrossar as fileiras dos seus fi�is amigos, aqui reunidos para
lhe prestarem a derradeira homenagem!
- N�s temos que ir a Lau-Fen. que fica apenas a tr�s milhas daqui. Iremos at� ao
fim!
-.Nestas condi��es, honrado Liang, tenho o desgosto de lhe anunciar que conduzirei
ao acampamento, n�o um, mas dois cad�veres! Seguir� o seu respeitado pai
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ao reino dos esp�ritos! Eu mesmo me encarregarei de lhe fazer iniciar a viagem!
Enquanto pronunciava estas palavras, o homem dos �culos tirava do bolso uma enorme
pistola autom�tica que apontou ao filho do defunto. O rosto do infortunado tornou-
se
cor de cinza. Leu nos olhos do bandido uma fria resolu��o. Aterrorizado, voltou-se
para o mestre-de-cerim�nias:
- Que devo fazer? Em nome de Buda todo-poderoso. que deverei fazer?
Os bonzos, t�o aparvalhados de medo quanto indignados pelo desacatado dos bandidos,
trocavam grandes gestos entre si e amaldi�oavam os piratas da plan�cie. E n�o
havia a esperar qualquer socorro. O general You era agora o senhor daquela Terra de
Ningu�m" onde se aventurara o cortejo f�nebre.
O desventurado Liang compreendeu que tinha de ceder ante a for�a, tanto mais que
nenhum deles estava armado. Habitualmente, os mais ferozes bandidos curvavam-se
diante da morte. Era preciso que aquele You fosse dum desconcertante cinismo para
proceder assim, por forma t�o atentat�ria das coisas mais sagradas que existiam
na China.
No seu caix�o, Paulin Quartier, de come�o intrigado pela paragem, tinha
compreendido o que se passava, pois ouvira certas frases do homem dos �culos e as
r�plicas
e coment�rios dos assistentes.
"Que pena n�o esteja aqui a pequena Danielle! disse para consigo. - � com certeza a
primeira vez que um enterro se v� atacado e capturado pelos piratas! Que
maravilhoso
assunto para uma reportagem!"
Ao caso n�o faltava na verdade imprevisto, e vinha complicar mais a j� t�o
complicada situa��o do rep�rter
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fotogr�fico. Mas o homem dos �culos tinha pressa e ordenou:
- O ilustre general You empenha-se sobretudo em que nada seja alterado na ordem do
cortejo! Devem portanto seguir-me, mas desde j� os previno de que a menor tentativa
de fuga ser� impiedosamente reprimida. Os meus homens n�o hesitar�o em atirar sobre
os imprudentes que procurem comprometer a boa harmonia do cortejo!
- Mas, afinal, que pretende o general You? - protestou o filho do defunto,
desesperado pela atitude amea�adora do seu interlocutor.
- Ele mesmo lho dir�, quando chegarmos ao seu acampamento. Estou ali�s persuadido
de que se poder�o entender amigavelmente. Mas j� perdemos muito tempo! A caminho!
Volte para o seu palanquim, estim�vel Liang, e pense somente em rezar pelo eterno
descanso da alma do seu ilustre progenitor!
Satisfeito ou n�o, o infortunado voltou para a sua cadeirinha. O mestre-de-
cerim�nias, ainda a tremer de medo, ergueu o seu bast�o, e o cortejo, precedido
agora
pelo autom�vel, escoltado pelos cavaleiros de You, p�s-se em marcha.
Depressa os bandidos deixaram a estrada principal, metendo por um caminho
transversal, sulcado de regueiras. Bonzos, carpideiras, m�sicos, gente do cortejo
enterravam-se
por vezes at� aos joelhos na lama espessa; muitos olhavam para tr�s, no receio de
verem as �guas crescerem e atingi-los. Em todos os olhares se lia profundo receio.
Apenas os cavaleiros se mantinham impass�veis, guiando as montadas com m�o firme.
Pouco a pouco foram alcan�ando as alturas de Lu-Fei-Fu, onde You estabeleceu
momentaneamente o seu acampamento, pronto a abalar para o norte logo
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que se iniciasse o avan�o das tropas nip�nicas vitoriosas.
Ao cair da noite o cortejo f�nebre alcan�ou as vanguardas do ex�rcito do bandido.
As vestes brancas dos bonzos, dos m�sicos e outros componentes do pr�stito estavam
em lament�vel estado. Todos se sentiam extenuados. At� os m�sicos haviam cessado de
tocar e as carpideiras s� de tempos a tempos soltavam uns gemidos, agora bem
sentidos.
Foi por esse motivo que, por pouco seguros que se sentissem no acampamento de You,
o mestre-de-cerim�nias e os seus companheiros se consideravam felizes por terem
chegado � vista das tendas e dos fogos do bivaque. A sua chegada provocou sensa��o;
abandonando as tendas, os bandidos que n�o haviam tomado parte na expedi��o vieram,
em grande n�mero, ao encontro do pr�stito. Respeitosamente, inclinavam-se � sua
passagem; e era pouco vulgar aqueles jovens, de natural selvagem, tornarem-se t�o
humildes e deferentes.
Todo o cortejo parou nas proximidades da tenda do general You. O caix�o foi deposto
a uma dezena de passos do ref�gio do chefe.
Vestido de grande uniforme, You apareceu � entrada da sua barraca, a saudar tamb�m
os despojos do ilustre LiangHi. Depois de permanecer por algum tempo inclinado
ante o esquife, o general trocou algumas palavras em voz baixa com o homem dos
�culos que escoltara o cortejo e este dirigiu-se para o palanquim- onde esperava
Liang,
o filho mais velho do defunto.
- O muito ilustre general You deseja falar-lhe na sua tenda, estim�vel Liang! -
declarou ele. inclinando-se.
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Liang viu-se obrigado a aceder ao convite, mas queria levar consigo os tr�s irm�os
e demais membros da fam�lia, o que n�o foi, por�m, consentido.
Tremendo de emo��o, penetrou na barraca do general, que j� o aguardava, de p�,
muito digno, no centro da sua tenda. O seu rosto exprimia o mais sincero pesar
quando
Liang parou, interdito, a tr�s passos do general. De novo se inclinou:
- Ningu�m lastima tanto como eu, estim�vel Liang, a cruel perda que acabais de
experimentar! Do fundo do cora��o sa�do os manes do desaparecido, s�bio entre os
s�bios!
N�o havia naquelas palavras mais do que cumprimento banal e semelhante a muitos que
o filho do defunto j� ouvira desde a morte de seu pai. Dominando a como��o que
dele se apoderara, Liang atreveu-se a responder:
- Sinto-me sensibilizado pelos cumprimentos que acabais de me dirigir, ilustre
general. Confesso mesmo que n�o esperava tal homenagem!
- � verdade! N�o perten�o de perto nem de longe � fam�lia do defunto, cuja
reputa��o conhecia. Sabia que ele dirigia, com todo o �xito, um banco dos mais
consider�veis
de Miukiang. Tamb�m n�o ignoro que ele deixa aos seus herdeiros, a si
principalmente, uma enorme fortuna!
- Isso s�o bens terrenos!-protestou Liang Para
qu� falar dessas ninharias em semelhante ocasi�o?
- Desculpar�, magn�nimo Liang, se me revelo indiscreto, mas julgo absolutamente
indispens�vel aludir a tudo isso. A vizinhan�a da morte faz revelar-se a inanidade
dos bens deste mundo!
Liang calava-se, interdito, sem saber que atitude tomar, e o general You p�s-se a
caminhar de um para
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outro lado, at� que parou em frente de Liang, fitando-o com insist�ncia entre os
olhos:
- Se bem me informaram, a fortuna que lhe lega o seu estim�vel progenitor eleva-se
pelo menos a tr�s milh�es de d�lares?
- Torno a repetir-lhe, ilustre general - protestou Liang -, numa situa��o t�o
dolorosa a fortuna pouco conta!
- Sinto-me encantado por o ver ligar t�o pouca import�ncia � sua heran�a - murmurou
You com um malicioso sorriso. - Isso facilitar� imensamente as transac��es que
projectei.
- A que transac��es se refere?
- Calculo, estim�vel Liang, que n�o suponha haja feito conduzir at� aqui o cortejo
f�nebre de seu vener�vel pai somente para me inclinar na sua frente.
- Suponho na verdade exista uma outra raz�o do seu procedimento.
- Acaba de me declarar, estim�vel Liang, que a fortuna pouco representa para si.
Por meu lado, estou longe de compartilhar da sua opini�o. � por isso que lhe pe�o
me fa�a remeter, por interm�dio do seu banco, a quantia de um milh�o de d�lares.
Isso constituir� o direito de passagem dos despojos de seu ilustre pai e do
numeroso
cortejo que o escolta.
Liang n�o p�de reprimir um sobressalto: -- Um milh�o de d�lares! N�o pense nisso,
ilustre general. J� computou o valor de semelhante quantia? You teve um gesto de
indiferen�a:
- Evidentemente, para muitos, um milh�o de d�lares mexicanos (� a �nica moeda que
aceitarei) representa uma consider�vel fortuna. Mas tal n�o acontece com o
riqu�ssimo
Liang, que, por morte de seu pai, o
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banqueiro, pode dispor duma quantia tr�s vezes superior!
- O general ignora que n�o sou o �nico herdeiro; tenho tr�s irm�os!
- Pois nesse caso ter�o que contribuir para esse milh�o, da mesma forma como
compartilham da heran�a! Mantenho o meu pedido de um milh�o! Arranjem isso em
fam�lia,
como quiserem, na certeza, por�m, de que, enquanto essa quantia me n�o for
entregue, os despojos mortais do vener�vel Liang-Hi aguardar�o repouso em terra
sagrada
e n�o ir�o para o t�mulo dos seus antepassados!
O rosto do mais velho dos Liangs crispou-se: -. O ilustre general n�o pensa que
pode assim atrair sobre si o furor do esp�rito de Liang-Hi? N�o receia repres�lias
pelo horr�vel sacril�gio que representa o neg�cio que prop�e?
- Deixemo-nos de divaga��es, am�vel Liang! N�o se trata dum neg�cio, mas dum
resgate, que exijo pelo cad�ver do vosso respeit�vel pai, tal como o tenho exigido
de
alguns vivos que t�m ca�do em meu poder!
O bandido sabia bem que Liang lhe estava assim mais nas m�os do que se exigisse
dele qualquer resgate pela sua pr�pria liberdade.
- O mais sagrado dever de um filho consiste em prestar as derradeiras homenagens a
um pai estremecido - insistiu You. - Se falta a esse dever, arrisca-se �s mais
graves maldi��es. � por isso que n�o ser� demasiado insistir obede�a �s minhas
ordens. As propostas que lhe fiz s�o razo�veis. Vai pois assinar-me um cheque dum
milh�o de d�lares e aguardar tranquilamente no meu acampamento com toda a gente do
cortejo. At� que o meu emiss�rio regresse com o dinheiro, sereis os meus h�spedes
de honra e como tal
91
sereis tratados. Ser� reservada uma barraca para o caix�o do respeit�vel Liang-Hi.
Uma vez o resgate em meu poder, n�o somente lhes darei inteira liberdade, mas
eu mesmo providenciarei para que o funeral se realize com a devida pompa. Os meus
homens far�o a guarda de honra ao defunto, acompanhando o cortejo!
- E se eu recusar aceder �s suas exig�ncias, ilustre general? - ousou perguntar
Liang.
- Se recusar, o caix�o ser� queimado com o seu conte�do.
Estas palavras provocaram em Liang profunda indigna��o. Perdendo a calma at� ent�o
manifestada, fez men��o de se lan�ar sobre o general, mas este, levando a m�o
ao cinto, apontou-lhe a pistola:
- Espere a�, estim�vel Liang! Voc� ia a cometer a maior das imprud�ncias e os seus
tr�s irm�os ver-se-iam for�ados a pagar o resgate de dois cad�veres, em vez do
de um s�!
O desgra�ado imobilizou-se ante a amea�a da arma e murmurou algumas
incompreens�veis palavras. Nunca supusera que o bandido levasse t�o longe a sua
inf�mia.
- N�o receia ent�o a maldi��o eterna?
- O general You nada receia! - respondeu tranquilamente o bandido. - Faz por
salvaguardar os seus interesses, eis tudo!
E como Liang se calasse, insistiu conciliador:
- Assine o cheque, vamos, ou d� ordens equivalentes, para que eu receba o milh�o do
seu representante em Han-Keu. Digo Han-Keu, percebe, e n�o Miukiang, que n�o
tardar� a cair em poder dos japoneses. Gosto dos neg�cios certos! Procedendo assim,
evitar� muitas sensaborias e poupar-se-� um remorso eterno.
- 92
Liang compreendeu nada poder tentar para resistir e inclinou-se.Um clar�o de
vit�ria fulgurou nos olhos do general; vagarosamente, meteu a pistola no estojo.
Compreendera
que, doravante, Liang estava completamente � sua discri��o.
- vou trazer-lhe o papel para que o assine - disse ele.
- Permita-me que lhe objecte, mas a minha assinatura s� tem validade devidamente
rubricada por meus irm�os!
- � bem verdade! Dou-lhe portanto meia hora para convencer seus respeit�veis irm�os
da vantagem que ter�o em aprovar a sua atitude! S�o mais novos e decerto se
conformar�o
com os desejos daquele que � de futuro o seu chefe de fam�lia!
You inclinou-se, deixando passar o seu visitante. Acompanhou Liang at� � entrada da
barraca, donde o viu dirigir-se para as cadeirinhas de seus irm�os. Animada
discuss�o
se efectuou entre eles.
Sem d�vida, o mais velho lograra convencer os irm�os da necessidade de obedecerem
ao ultimato do bandido, porquanto dez minutos depois regressavam os quatro.
Silenciosos
e enraivecidos, penetraram na tenda do general You, que os aguardava fumando um
cigarro.
com a caneta do general assinaram as instru��es destinadas a pagar ao emiss�rio de
You o resgate do cad�ver de seu pai.
93 -
x
O morto-vivo
Enquanto estas transac��es prosseguiam, Paulin Quartier aguardava, pacientemente,
no seu caix�o.
Pelos rumores que se elevavam de tempos a tempos, julgava ter chegado ao
acampamento do general You e, de come�o, pensou que o bandido procedesse � abertura
do caix�o,
a fim de roubar as j�ias e an�is que o defunto pudesse levar consigo para a
sepultura. Se assim fosse corria os maiores perigos e arriscava-se a ser
descoberto.
Por felicidade, ningu�m pensava em abrir a urna, e mal os irm�os Liang assinaram as
ordens do bandido, logo este foi ter com o mestre-de-cerim�nias. Em menos de
cinco minutos foram tomadas as disposi��es precisas para assegurar aos restos
mortais do respeit�vel Liang-Hi uma perman�ncia condigna no acampamento enquanto se
aguardava o regresso do emiss�rio que partira para Han-Keu com a carta que o
general remetera.
Ouviram-se algumas ordens e os portadores, que at� ent�o haviam aguardado em
medrosa expectativa, ergueram o caix�o e levaram-no para a barraca que You fizera
preparar
com esse fim. O jornalista sentiu que
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depunham a urna sobre uns cavaletes e ouviu as preces dos bonzos.
"Se ficarem aqui sempre ao p� de mim, estou perdido!" - disse o franc�s para
consigo, sentindo-se cada vez menos �-vontade dentro da sua estreita pris�o.
Durante uma hora as ora��es prosseguiram. Paulin come�ava a desesperar, sofrendo de
fome e sede, apoquentado de c�ibras, devido � for�ada imobilidade. Ignorando
em absoluto qual era a sua situa��o, receava novas complica��es. Deviam com efeito
ter j� descoberto o corpo do verdadeiro Liang-Hi, na casa de Miukiang, e dum
momento
para outro a fam�lia podia ser prevenida da substitui��o.
N�o obstante, o rep�rter confiava em que ningu�m se atreveria a ir comunicar o caso
ao campo do famoso bandido. com o rosto e o corpo alagados de suor, ouviu idas
e vindas � sua volta. As ora��es haviam cessado e ligeiros choques repercutiam-se
nas t�buas do caix�o. Dir-se-ia que depunham v�rios objectos em torno do esquife.
"Que diabo de manig�ncias ser�o estas agora? perguntava a si pr�prio o morto-vivo.
- Bem gostaria poder sair daqui e desenferrujar um pouco as pernas!"
Por fim, o ru�do dos passos cessou e estabeleceu-se absoluto sil�ncio. Paulin
Quartier apurou o ouvido, angustiado. Durante alguns minutos esperou ainda, mas
depois,
certo de que o haviam deixado s�, encurvou-se dentro do caix�o at� fazer saltar a
tampa, que n�o conseguira aparafusar ao sair de Miukiang.
Ainda tolhido da for�ada imobilidade, Paulin arriscou uma olhadela pelo local onde
se encontrava. Os primeiros haustos de ar livre causaram-lhe tonturas, mas depressa
reagiu. � luz vacilante duma l�mpada de azeite p�de verificar achar-se ao abrigo de
uma barraca
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de campanha e rodeado de pratos copiosamente guarnecidos.
"Ol�! -disse o franc�s. -Estes simp�ticos bonzos tiveram o cuidado de servir o
repasto ritual aos manes do desaparecido! Excelente ideia! vou poder restaurar as
minhas for�as!"
E embora c�nscio da imprud�ncia, pois os bonzos n�o deixariam de notar a brecha que
abrisse nos comest�veis, o rep�rter n�o p�de resistir � fome. Lutando com a
paralisia
moment�nea dos membros, encaminhou-se at� � entrada da tenda e espreitou para fora.
Sentados e im�veis, os bonzos dormiam ou rezavam ao p� da tenda, junto ao fogo.
Evitando produzir o menor ru�do, deslizou para junto do primeiro prato e provou o
seu conte�do, cujo gosto a caviar podre lhe fez fazer uma careta. As barbatanas
de tubar�o e a sopa de seng-seng pareceram-lhe melhores, embora muito apimentadas.
O morto-vivo alimentava-se o melhor que podia e, descobrindo um jarro ali perto,
bebeu alguns goles duma bebida bastante azeda mas refrescante.
Acabada a estranha refei��o, Paulin Quartier fez por dissimular o melhor que p�de
as falhas produzidas nos diferentes pratos e, sentindo-se mais bem disposto,
sentou-se
no tapete. Flutuava na barraca um cheiro a ervas arom�ticas, mas isso era mil vezes
prefer�vel ao calor sufocante da sua macabra pris�o!
Durante horas, o franc�s assim se manteve. Diante da barraca, os bonzos dormiam
abrigados, com oleados, da chuva que continuava a cair. E o pensamento de Paulin
voou para longe dali, para aquela Terra de Ningu�m onde Danielle devia vaguear
conforme os seus h�bitos imprudentes. Que de riscos n�o correria ela? N�o obstante,
sorriu ao lembrar-se do estranho
- 96
papel de morto-vivo que estava representando. Restava saber como tudo aquilo
acabaria!
"Seja como for, estava longe de prever que esta viagem ao som da m�sica me havia de
trazer ao acampamento do general You!" - monologava o rep�rter.
?E entregou-se a todas as conjecturas. Por que raz�o o esquife ficava assim exposto
a coberto da tenda? Aquele diabo de general amarelo era bem capaz de ter maquinado
qualquer combina��o que lhe desse dinheiro!
O rapaz estava tentad�ssimo a aventurar-se fora da barraca; era-lhe f�cil sair
erguendo o pano da tenda, do lado oposto �quele onde descansavam os bonzos. N�o
obstante,
fazia um tempo t�o desagrad�vel que o rep�rter preferiu deixar-se ficar ao abrigo
da barraca.
Pela madrugada foi for�ado a regressar rapidamente ao seu caix�o. Mal fechara a
tampa sobre si e afivelara a m�scara de cera no rosto quando o barulho de passos
lhe veio provar terem os bonzos acordado e regressado � tenda para rezar. Teve que
se resignar a novo per�odo de in�rcia. Do fundo do caix�o ouvia o estranho ranger
dos moinhos de ora��es que os padres budistas faziam rodar.
O franc�s esperava que, dum momento para outro, os seus vizinhos descobrissem que
ele tocara nos pratos, mas essas apreens�es n�o se realizaram. Os bonzos estavam
totalmente absorvidos nas suas rezas. L� fora, a chuva parecia querer diminuir e
percebiam-se os v�rios ru�dos do acampamento que despertava.
Durante todo o dia a barraca foi muito visitada. Eram os parentes e amigos do
defunto que vinham inclinar-se ante a urna e suplicar ao esp�rito do morto que os
n�o
perseguisse com a sua c�lera.
J� � tardinha ouviram-se, a pouca dist�ncia, rumores
97
ins�litos que Paulin Quartier se esfor�ava por adivinhar de que provinham.
Discutia-se com calor. E, mais uma vez, a fome apoquentava o jornalista.
Foi preciso aguardar a retirada dos bonzos e que o sil�ncio ca�sse de novo sobre o
acampamento para ent�o ousar sair novamente do seu ref�gio. com alegria, Paulin
Quartier descobriu que lhe haviam trazido novas vitualhas. Como na v�spera, comeu
alguma coisa de cada prato e bebeu a tal bebida fermentada, sentindo-se logo mais
bem disposto.
Como agora j� n�o chovia, resolveu-se a tomar um pouco de ar. � luz indecisa da
candeia libertou-se da m�scara e do manto de seda, que escondeu no fundo do caix�o,
cuja tampa fechou cuidadosamente. Depois, pegando no seu rev�lver, dirigiu-se a
rastejar para o fundo da tenda.
Tranquilizado pelo sossego que o cercava e pelo ressonar pl�cido dos bonzos, o
franc�s deslizou para fora da barraca, arrastando-se como uma cobra.
Primeiro respirou deliciado o ar da noite, que vinha refrescar-lhe o rosto
encandecido. Contornando cuidadosamente a barraca, verificou n�o terem posto
qualquer
sentinela. You tinha pensado que os bonzos chegavam bem para vigiar um cad�ver e s�
estabelecera sentinelas ao redor do acampamento.
Paulin ignorava em que ponto dos arredores de Miukiang viera parar e nada sabia dos
acontecimentos daquelas vinte e quatro horas, nem da inunda��o produzida pelo
rompimento dos diques, inunda��o essa que colocara Danielle Mercoeur em t�o cr�tica
situa��o ap�s a sua partida da Miss�o dos lazaristas.
O rep�rter caminhava cauteloso, parando de tempos a tempos para se orientar, a fim
de poder regressar rapidamente � sua barraca em caso de alerta.
- 98
Mas repugnava-lhe a ideia de ter que voltar para o seu caix�o. Preferia arriscar-
se, tentando evadir-se do acampamento logo que a ocasi�o se lhe proporcionasse.
Logo de entrada, o rep�rter notou a import�ncia do acampamento e admirou-se do
grande n�mero de homens de que dispunha o general. Assim, a tal evas�o n�o se
tornava
t�o f�cil como supusera. Sem desesperar, apesar de tudo, o rep�rter ia avan�ando
sobre o terreno h�mido e lamacento. Pouco a pouco p�de verificar que o bandido
amarelo
soubera aproveitar-se das sucessivas derrotas do ex�rcito chin�s, apropriando-se de
grandes quantidades de material. Tanks, canh�es, autometralhadoras e at� pe�as
de artilharia acumulavam-se no campo. S� os avi�es faltavam �quele ex�rcito de
piratas, mas, com o general You, todas as ssurpresas eram admiss�veis e seria
poss�vel
que brevemente os possu�sse.
Paulin teve que suspender as suas considera��es e fazer alto, pois perto dele
acabava de se erguer uma sentinela. Um segundo soldado aproximava-se de carabina em
punho. O rep�rter deitou-se rapidamente no ch�o e empunhou o rev�lver, julgando-se
descoberto e resolvido a defender-se.
Mas n�o era disso que se tratava. Os amarelos, julgando-se s�s e cansados de uma
vigil�ncia que certamente reputavam escusada, vinham conversar um com o outro.
- �s tu, Lao. Fizeste-me apanhar um susto!
- disse o primeiro.
- Venho da barraca da prisioneira - explicou o outro.
Paulin Quartier apurou o ouvido, profundamente intrigado pelas palavras do china.
As duas sentinelas continuavam a conversar, sem desconfiarem que perto algu�m as
escutava; exprimiam-se em chin�s, mas o
99
rep�rter compreendia e falava j� regularmente aquela l�ngua para que, prestando boa
aten��o, os pudesse -compreender. Retendo a respira��o, escutou atento.
- A cativa ainda dorme?
- H� pouco n�o se mexia. Parecia resignada com a sua sorte!
- Ser� bom desconfiarmos, Lao! Essa francesa � o diabo vestido de saias! J� ouvi
alguns dos nossos camaradas declararem que os estrangeiros lhe chamam a Princesa
da Terra de Ningu�m" e que a admiram sobretudo pela sua aud�cia. Seria bem capaz de
nos fugir e ent�o o general fuzilava-nos imediatamente! N�o admite neglig�ncias!
- Tanto mais que a francesa vale para ele cinquenta mil d�lares!
- N�o � tanto como o corpo do honrado Liang-Hi, mas sempre � qualquer coisa!
Paulin Quartier perguntou a si pr�prio se n�o estaria sendo o joguete dum sonho. O
qu�! Era de Danielle Mercoeur que as duas sentinelas estavam falando? Por que
conjunto de circunst�ncias a jovem que ele perdera de vista em Miukiang se
encontraria agora prisioneira no campo do general You?
O rapaz sabia no entanto que com Danielle Mercoeur se n�o deviam admirar de coisa
alguma. Conhecia o seu car�cter empreendedor, �vido de aventuras, de perigo e de
imprevisto!
Mas Paulin interrompeu as suas reflex�es para prestar aten��o � conversa, que
prosseguia:
- Acredita, Lao. � preciso vigiar com cuidado em frente da tenda da prisioneira! Se
o general soubesse que estavas aqui arriscavas-te a ser decapitado!
O china compreendeu o bem fundado dos conselhos
100
do camarada; deu meia volta e afastou-se, encolhendo os ombros filosoficamente.
O rep�rter esperou que a primeira sentinela estivesse de costas para ele e lan�ou-
se no encal�o da outra. Esquecido dos pr�prios infort�nios e do papel inaudito
de morto-vivo que representava, s� pensou que aquela sentinela, cujos passos seguia
no escuro da noite, lhe iria indicar o ponto exacto onde Danielle se encontrava
detida. Passaram defronte da barraca do general You e pouco distante o bandido
parou ante uma outra tenda mais modesta.
N�o h� d�vida-pensou Paulin-, � aqui mesmo!"
O jovem parou no escuro, felicitando-se por n�o haverem, acendido ali qualquer
fogueira. A sentinela estava agora apoiada � sua carabina.
De come�o, Paulin ainda pensou em a atacar de surpresa, mas breve reconsiderou nos
perigos que isso representava para ele e para aquela a quem queria socorrer.
Ap�s ter estudado a situa��o, decidiu-se a penetrar na tenda onde Danielle estava
retida prisioneira.
Para isso teve que dar volta � barraca, a fim de entrar pelo lado oposto �quele
onde estava o bandido de vigia.
Devagar, com o fato encharcado e cheio de lama, foi-se arrastando lentamente na
sombra. Mas a simples ideia de que Danielle corria perigo e de que a iria encontrar
afastava de si todo o receio. Dominando a fadiga que o acabrunhava, resultante da
sua longa imobilidade e deficiente alimenta��o, continuou progredindo nas terras.
101 -
XI
Col�quio imprevisto
Danielle n�o conseguira adormecer. A infortunada compreendia na verdade a sua
absoluta impot�ncia; n�o obstante, embora reconhecesse o fundamento dos conselhos
que
lhe haviam dado Paulin Quartier e o padre Eudes, n�o se arrependia da forma
temer�ria como agira. Tamb�m se n�o resignava a ter que se sujeitar ao cativeiro
imposto
pelo general You. Oh! aquele bandido! com que prazer o teria castigado de tanta
impud�ncia e da ironia que lhe manifestara!
"N�o! Aquilo n�o podia ser! � preciso que me evada daqui, custe o que custar, para
prevenir o patr�o de que n�o deve pagar nem um c�ntimo para a minha liberta��o!"
A simples ideia de que pudesse ser libertada a troco de um resgate desesperava a
rapariga. Considerava essa transac��o uma desonra para si. � claro que estava certa
de que o director de Le Monde n�o hesitaria em pagar a quantia pedida pelo bandido,
a fim de salvar a sua audaciosa colaboradora. Danielle n�o corria portanto nenhum
perigo, mas repugnava-lhe a ideia de que
102
o seu patr�o poderia ceder � chantagem. E supunha j� as censuras que n�o deixaria
de lhe dirigir ou de lhe telegrafar! com que ent�o, ela, a Princesa da "Terra de
Ningu�m", deixara-se colocar em t�o grotesca situa��o! N�o era ela a mais fervorosa
e entusiasta adepta dos sistemas audaciosos, aquela que destru�a os mais terr�veis
obst�culos? Os colegas haviam de a tro�ar, quando voltassem a reunir-se em Xangai
ou em Han-Keu!
Danielle, incapaz de dormir, ia arquitectando numerosos planos de fuga, mas todos
se lhe afiguravam irrealiz�veis. J� verificara as rigorosas medidas de vigil�ncia
ordenadas pelo general You! Para conseguir escapar-se precisava de ter um aliado
dentro do acampamento !
Por mais duma vez, passeando na barraca, foi espreitar pela abertura da entrada. E
sempre o perfil da sentinela lhe surgia. Al�m de que, admitindo mesmo que
conseguisse
ludibriar a sua vigil�ncia, que poderia ela, s�, em meio do acampamento?
Deixando de reflectir, ia conformar-se e deitar-se sobre a sua manta quando de
s�bito estremeceu. Um leve arranhar fizera-se ouvir no extremo da barraca oposto �
entrada.
De come�o a jornalista sup�s tratar-se de algum rato ou c�o vadio. Mas,
aproximando-se, verificou que o arranhar se produzia a um metro do solo. Ent�o,
cada vez
mais admirada, viu uma m�o que surgia por debaixo da lona da barraca. Incapaz de se
conter por mais tempo, aplicou a face contra o tecido e murmurou:
- Quem est� a�?
A resposta n�o se fez esperar. Do outro lado algu�m sussurrava:
- Sou eu, Paulin Quartier! � voc�, Danielle?
103 -
- Sou eu, com efeito!
Durante alguns momentos a jovem ficou como que petrificada. A presen�a ali do seu
confrade Paulin era para ela t�o desconcertante que chegou a julgar-se v�tima de
qualquer alucina��o; mas os seus olhos, habituados � semiobscuridade, viram uma
segunda m�o surgir por baixo da lona que se esfor�avam por erguer.
Ent�o Danielle compreendeu quais as inten��es daquele visitante inesperado; tentava
praticar uma abertura suficiente para por ela se introduzir na barraca. Foi por
isso que, arrancando-se ao seu torpor, ajoelhou no ch�o e juntou os seus esfor�os
aos daquela visita inesperada. Dentro de poucos segundos, e sem que tivessem
despertado
as suspeitas da sentinela postada do lado oposto, conseguiram erguer a lona o
suficiente para que Paulin deslizasse, coberto de lama, para o interior da tenda.
Logo ao primeiro golpe-de-vista Danielle reconheceu o seu colega Paulin, embora a
apar�ncia deste fosse deveras lament�vel. O rep�rter fez-lhe sinal para que
apagasse
a luz, pois temia a vigil�ncia da sentinela.
Paulin Quartier estava tamb�m agora bem seguro de que era de facto Danielle quem
ali se encontrava.
- Mas como p�de, voc� entrar no campo de You?
- interrogou logo a jornalista.
- Foi muito simples. Cheguei aqui dentro dum caix�o!
- Dum caix�o?
Ent�o Paulin contou � sua companheira, em voz baixa e o mais resumidamente
poss�vel, a sequ�ncia de factos que o tinham trazido at� ali. Quando terminou, a
jovem
declarou-lhe:
- Decididamente, voc� � o her�i do mais extraordin�rio romance de aventuras!
- 104
- Um her�i n�o se pode conceber sem uma hero�na
- retorquiu Paulin. - Julgo que voc� tamb�m aqui n�o ter� vindo parar de passeio e
com as m�os nos bolsos!
- Eu decidira entrevistar o general You - explicou Danielle. - Voc� bem sabe que
quando se me mete qualquer ideia na cabe�a n�o a largo mais. Assim, o caso �
simples:
vim!
E enquanto o seu companheiro escutava, admirado da aud�cia da jovem, esta foi-lhe
narrando as perip�cias da sua extraordin�ria odisseia. Paulin Quartier n�o p�de
deixar de apertar convulsivamente os punhos quando Danielle lhe enumerou as
condi��es impostas por You para lhe conceder a liberdade.
- Esse homem � o �ltimo dos miser�veis - murmurou ele. -
- Sou inteiramente da sua opini�o - retorquiu-lhe a jovem - e pergunto como se
poder� p�r fim a t�o tenebrosa e sangrenta carreira! A Provid�ncia, que consentiu
nos encontr�ssemos, n�o o fez certamente sem poderosas raz�es. Ou�a, meu caro,
tenho uma ideia. Devemos capturar o respeit�vel general You!
- Que diz? Voc� n�o pensa nisso, Dany! Examjine bem qual � a nossa actual situa��o.
Voc� est� prisioneira, e de sentinela � vista, pode-se dizer!
- Perd�o! A sua presen�a aqui parece antes provar que essas sentinelas de You n�o
s�o assim t�o vigilantes como sup�e!
- Pois sim! Mas eu estou ainda reduzido ao meu papel de morto-vivo!
- Porque quer! Nada o obriga a voltar para dentro daquelas t�buas! A n�o ser que
aprecie a profiss�o de faquir! Mas cuidado com as articula��es! Se elas
enferrujarem
n�o se deve queixar!
105 -
Paulin Quartier via naquele esp�rito esfuziante a Danielle de sempre, indiferente
ao perigo e disposta a correr todos os riscos. E sentiu a m�o da sua companheira
apoiar-se-lhe no bra�o, enquanto lhe murmurava ao ouvido:
-.Oi�a, meu Paulininho: h� pouco entreguei-me � minha neura, confesso, mas a sua
chegada imprevista fez-me o efeito dum t�nico! Sinto-me mais calma. E parece-me
que entre ambos poderemos realizar coisas maravilhosas!
- T�, t�, t�! Que pressa com que voc� vai, Dany! E que mem�ria t�o fraca voc� tem!
- ripostou o rapaz, que no entanto parecia muito mais optimista.
- E porqu�?
-. Lembre-se de que em Miukiang, pouco antes do bombardeamento nip�nico, me
declarou que adorava a sua independ�ncia e parecia desprezar toda e qualquer
colabora��o!
Tive at� a impress�o de que me tornava para si um importuno. E n�o obstante, Dany,
se voc� soubesse todo o interesse que me desperta!
A jornalista cerrou os l�bios e, se n�o fosse a escurid�o, Paulin teria notado que
corava. Mas n�o quis declarar-se vencida.
- Sei adaptar-me �s circunst�ncias - respondeu a jovem. - Foram elas que nos
reuniram aqui e eu seria a maior das est�pidas se deixasse passar esta ocasi�o
excepcional
de realizar um golpe-de-mestre. Oh! general You, pensas ter j� Danielle Mercoeur �
tua merc�! Mas toma cuidado! Breve aprender�s � tua custa a conhecer todas as
minhas habilidades!
Paulin esfor�ou-se por temperar, de certo modo, o entusiasmo da sua interlocutora:
- Cuidado! � preciso n�o passarmos de um extremo ao outro. N�o se esque�a de que
You continua
106
sendo o senhor dos acontecimentos. Para mais, admitindo que n�s pud�ssemos ambos
evadir-nos, que direc��o hav�amos de tomar? A inunda��o provocada pelas tropas
chinesas
deve ter transformado a configura��o do terreno!
- Quer um bom conselho, Paulin? - disse a rapariga. - Agora, que nos encontr�mos, �
preciso que nos n�o tornemos a separar!
- O qu�? - perguntou o rep�rter, estarrecido.
- Para que ficasse ao p� de si seria preciso ter um s�tio onde me escondesse!
- Mas � que eu tenho um esconderijo onde o posso abrigar at� nova ordem!
A jovem designava uma esp�cie de div� que You pusera � sua disposi��o.
- Estendido ao comprido ali debaixo escapar� aos olhares indiscretos e ficar� muito
melhor do que dentro do seu caix�o!
De facto, a ideia n�o tinha nada de imposs�vel e, convencido, o jornalista aceitou
a oferta.
- Bem vistas as coisas - concluiu a rapariga mesmo que o descubram aqui, a sua vida
n�o correr� o menor perigo. O general You � demasiado pr�tico para o mandar fuzilar
e certamente preferir� troc�-lo por um resgate de cinquenta mil d�lares, pois julgo
voc� n�o valha mais do que esta sua humilde serva. O director da Actualit� pagaria,
e estava o caso arranjado! Quanto � quest�o de comida, n�o se deve preocupar:
As avezinhas do c�u, Deus n�o falta com o p�o E suas b�n��os abrangem toda a
cria��o!
Voc� j� deve ter notado isto, quando viu ao p� de si, em volta do caix�o, a comida
precisa ao seu sustento.
107 -
A alimenta��o que me fornecem � farta. Talvez o guarda se admire do meu muito
apetite, mas a verdade � que chegar� para ambos!
- Terei grande prazer em almo�ar e jantar consigo, Danny!
- E se qualquer ocasi�o se apresentar para fugirmos, agarr�-la-emos pelos cabelos,
pois n�o me conformo com o ser tratada como moeda de troca! Quero fazer qualquer
coisa que mostre a esse general You que n�o foi sem raz�o que chamaram a Danielle
Mercoeur a Princesa da .Terra de Ningu�m!
-? Que pena eu ter perdido o meu Kodak!
Os dois jovens suspenderam a conversa��o e baixaram de novo a lona da barraca.
Depois, �s apalpadelas, Paulin deslizou para debaixo do div�. O esconderijo n�o era
dos mais confort�veis, mas Paulin preferia-o, ainda assim, � reclus�o exasperante
do caix�o. Estendeu-se, pois, e Danielle deitou-se tamb�m.
Todavia, se durante o resto da noite o rep�rter dormiu um sono reparador, j� outro
tanto n�o sucedeu � sua companheira. Aquela interven��o do colega abria-lhe novos
horizontes. Mais do que nunca, desejava uma desforra sobre o bandido. Que
maravilhosa reportagem n�o apresentaria depois, capaz de consagrar a sua reputa��o,
colocando-a
muito acima dos colegas!
Desgra�adamente, Danielle teve que se resignar � realidade, que era bem diferente!
N�o estava ela em poder do bandido? E n�o teria j� o emiss�rio de You dado come�o
�s negocia��es? �quela hora, j� o seu director em Paris devia ter recebido as
condi��es do resgate, referentes � sua colaboradora.
- Meu Deus, fazei um milagre! N�o me deixeis nesta situa��o. Se ao menos eu pudesse
fazer qualquer
108
coisa antes que os cinquenta mil d�lares chegassem �s m�os do general!
Enquanto assim implorava a Deus, Danielle ia pensando no grande reconforto moral
que representava para ela a presen�a a seu lado de Paulin Quartier. Aquilo j� tinha
aspectos de milagre, aquela chegada dum colega com quem tanto simpatizava e que de
tanto aux�lio lhe podia vir a ser. A noite quase terminara quando finalmente
Danielle
adormeceu. Im�vel, o seu companheiro n�o bulia no esconderijo.
E dois dias, com duas noites, decorreram assim, parecendo intermin�veis aos
prisioneiros. Muitos planos de fuga foram arquitectados e abandonados por
irrealiz�veis,
� segunda an�lise. Durante aquelas noites, Paulin deslizara para fora da barraca e
procedera a diversos reconhecimentos nos arredores. A todo o momento temia que
notassem que o caix�o estava vazio. Mas, felizmente, os bonzos que vigiavam os
despojos do vener�vel Liang-Hi de nada suspeitavam. Todas as manh�s renovavam os
alimentos
do defunto. E aquela demora no prosseguimento das cerim�nias rituais do funeral
fazia recear aos membros do cortejo as iras implac�veis, talvez, do esp�rito do
morto.
Durante o dia, os quatro irm�os Liang encontravam-se muitas vezes com o general
You; este manifestava sempre a mesma fleuma, enquanto os quatro herdeiros
perguntavam
a si pr�prios se teria acontecido qualquer percal�o ao emiss�rio do general ou se
as negocia��es em Han-Keu seriam conduzidas a bom fim. Quanto � forma como eram
alimentados e tratados, n�o tinham raz�es de se queixar. A vida, ali, era at� mais
tranquila do que em Miukiang, continuamente bombardeada pelos avi�es nip�nicos.
Aguardavam portanto.
109 -
E tr�s vezes por dia iam com os m�sicos assistir �s ora��es f�nebres, em volta do
caix�o do velho Liang-Hi. Ao longe, o canhoneio fazia-se ouvir com intervalos
compassados;
mas You n�o parecia querer levantar o acampamento, o que denotava que as tropas
japonesas deviam estar retidas pela inunda��o. Por vezes, alguma das suas
esquadrilhas
passava muito alto no c�u, dirigindo-se para as linhas chinesas. Depois, tudo
reca�a na calma e a vida do acampamento prosseguia mon�tona. Patrulhas de
cavaleiros
partiam em reconhecimento e regressavam horas depois, sem que nada de
extraordin�rio tivessem notado.
N�o obstante, � medida que o tempo decorria, o general manifestava nervosismo; n�o
recebera qualquer resposta referente � jornalista, da mesma forma como n�o entrara
nos seus cofres o milh�o dos irm�os Liang. Ao terceiro dia, por�m, encontrava-se
ele na sua tenda, entretido a estudar num mapa as posi��es chinesas e japonesas,
quando um dos seus lugares-tenentes entrou de repente na barraca:
- Vit�ria, general! - exclamou o rec�m-chegado, com o rosto a transbordar de
alegria.-O nosso emiss�rio acaba de regressar de Han-Keu. Traz o milh�o exigido
pelo
resgate dos despojos mortais do respeit�vel Liang-Hi!
- 110
XII
O milh�o dos irm�os Liang
Um homem desesperado, se o havia no mundo, era, decerto, o estim�vel Maou-Han,
mestre-de-cerim�nias encartado, que at� ent�o presidira � organiza��o do cortejo
f�nebre
do vener�vel Liang-Hi. De come�o, armado com o seu bast�o, aquele imponente
personagem tinha caminhado � frente do cortejo, como um chefe � cabe�a do seu
ex�rcito.
Maou-Han sentia-se orgulhoso duma prerrogativa que o tornava invejado e admirado.
N�o obstante, era aquela a primeira vez, no decurso de catorze anos de profiss�o,
que se via aprisionado com todo o seu cortejo. O pouco afortunado mestre-de-
cerim�nias, ao passo que os dias iam decorrendo, perguntava a si pr�prio o que
diriam
os seus patr�es de Miukiang de t�o prolongada aus�ncia.
� ang�stia da sua incoerente posi��o, Maou-Han juntava as preocupa��es que lhe
suscitava o cerimonial do enterro, assim diferido para nova data. Dia e noite, para
acalmarem o esp�rito do vener�vel Liang-Hi, bonzos e carpideiras cercavam o caix�o
e n�o cessavam as suas ora��es.
111 -
Uma bela tarde, por�m, os irm�os L�ang foram-no procurar � barraca e anunciaram-lhe
que o general You recebera a import�ncia estipulada pelo resgate e que, portanto,
o cortejo f�nebre podia recome�ar a sua marcha no dia seguinte!
- Pe�o-lhe por que tudo se organize e esteja pronto a horas. O general You
prometeu-nos uma escolta, de forma a evitar-nos qualquer nova complica��o! -
acrescentou
o mais velho dos Liang.
- Tudo estar� pronto - assegurou o mestre-de-cerim�nias, louco de alegria.
-. Devido � inunda��o a estrada de Miukiang est� cortada e, por isso, o cortejo
ter� que efectuar uma grande volta. A escolta acompanhar-nos-� at� pr�ximo das
linhas
japonesas.
Aquelas precis�es do jovem Liang provocaram grande consterna��o no esp�rito de
Maou-Han. O novo percurso obrigava-o a um atraso de mais alguns dias.
- E nada ter� a reclamar-nos, porquanto ficou estipulado que estaria � nossa
disposi��o at� que os respeit�veis despojos do meu vener�vel pai fossem depositados
no t�mulo familiar. Ningu�m podia prever os incidentes de que fomos v�timas! -
acrescentou ele.
Tais palavras do mais velho dos Liang fizeram curvar-se o mestre-de-cerim�nias, que
nada podia objectar:
- Que seja feita a vossa vontade - murmurou simplesmente.
Enquanto isto se passava, outra cena bem diversa tinha lugar na tenda do general.
You acabava de contar as notas que o seu emiss�rio lhe trouxera, e as pupilas do
bandido brilhavam de cobi�a.
- Est� certa a conta! - rosnou finalmente. - Pela primeira vez que pe�o resgate por
um cad�ver, o neg�cio
112
n�o foi mau. Parece-me que os mortos rendem mais do que os vivos!
Cuidadosamente, aferrolhou as notas num pequeno cofre que estava enterrado debaixo
da sua cama. Voltando para junto da mesa, tocou o gong, e dois minutos depois
apresentava-se � porta um dos seus auxiliares.
- Vai buscar-me a prisioneira, San; preciso falar-lhe imediatamente.
O interpelado fez a contin�ncia e saiu. Durante momentos, You passeou, agitado, na
barraca. Parou, quando San regressava acompanhado por Danielle Mercoeur, a quem
fora buscar � tenda que, n�o longe dali, lhe servia de pris�o.
A francesa aparentava uma calma absoluta. Havia tr�s dias que se encontrava com o
seu compatriota e ningu�m suspeitara de que ela o alojava na sua pr�pria tenda.
Decerto os guardas teriam estranhado o formid�vel apetite da jovem, pois repartia
com Paulin as refei��es e, por vezes, era obrigada at� a reclamar mais comida.
Mas o general recomendara que tratassem com especiais aten��es a prisioneira e por
isso os guardas prontamente satisfaziam os seus pedidos.
- Queira sentar-se - disse You para a rapariga, inclinando-se cerimoniosamente na
sua frente.
Danielle acedeu, enquanto San se retirava obedecendo a um gesto do general.
- Mandei-a chamar para a p�r ao corrente da situa��o - declarou ele, oferecendo um
cigarro � jornalista.
- Como sabe, enviei um emiss�rio com a mensagem para o seu jornal e, at� agora, n�o
recebi resposta!
A jovem acendeu o cigarro com o isqueiro que You lhe estendia, e, erguendo os
ombros com indiferen�a, retorquiu:
113
- Se me d� licen�a, meu general, ainda n�o estamos a 20! Resta-nos uma certa
margem!
- � poss�vel, mas o atraso do meu mensageiro afigura-se-me de mau agoiro. J� devia
estar de regresso ao acampamento! N�o esque�a que, se ele cair em poder da pol�cia
chinesa, a sua vida responder� pela dele!
O tom amea�ador que acompanhou aquelas �ltimas palavras pareceu n�o impressionar
demasiadamente a jovem. Deixou escapar uma fuma�a e furtivo sorriso ergueu-lhe os
l�bios.
- Tome cuidado - insistiu You -, pois o que lhe estou dizendo � muito s�rio! N�o se
trata de um simples cen�rio destinado a iludir os espectadores! J� alguns
imprudentes
tentaram brincar comigo, mas pagaram com a vida a sua temeridade!
- Mas eu n�o estou brincando, meu general! Admiro-o, at�, pois h� uma grande
diferen�a, n�o acha?
- Gosto dos neg�cios r�pidos. E se quer um exemplo, veja aquele que acabo de
liquidar com os irm�os Liang, dos quais recebi agora mesmo um milh�o de d�lares!
E, ainda debaixo do contentamento que esse milh�o lhe causava, You contou
pormenorizadamente � rapariga aquilo que ela j� conhecia, em parte, pela narra��o
de Paulin
Quartier.
- O general You manteve sempre a sua palavra .- concluiu o bandido. - A import�ncia
exigida foi-me entregue e, portanto, amanh�, depois do meio-dia, o corpo do
respeit�vel
Liang-Hi abandonar� o meu acampamento. Como a inunda��o cobre a maior parte das
vias de comunica��o, os meus homens conduzir�o o cortejo at� �s proximidades das
linhas nip�nicas. Uma vez ali, os irm�os Liang desenvencilhar-se-�o como puderem
com o comandante japon�s.
114
- Os meus parab�ns general! Cumpriu assim um feito invulgar!
You ficou todo orgulhoso. Parecia muito sens�vel aos elogios e Danielle logo
adivinhou o proveito que poderia tirar daquela predisposi��o do general. E, com
prud�ncia,
insinuou:
- Oi�a, general, eu desejava pedir-lhe um pequeno favor!
Imediatamente os sobrolhos de You se franziram, ao passo que respondia:
- Desde j� a previno de que n�o me deve pedir nada sobre a sua liberta��o!
- N�o se trata de forma alguma da minha liberta��o, general. Mas sou curiosa de
natureza e por profiss�o. Assim, estou ansiosa por penetrar, embora por poucos
momentos,
na tenda mortu�ria do pobre Liang-Hi. Se me autorizasse a l� ir, na sua companhia,
dava-me grande prazer! Amanh� j� ser� tarde!
O bandido pareceu ficar bastante surpreso, pois estava longe de esperar semelhante
pedido.
- Confesso-lhe que n�o sou supersticioso, conforme provei, pedindo o resgate de um
cad�ver, e seria com o m�ximo prazer que acederia ao seu pedido, embora o ache
bastante estranho. Mas h� a fam�lia do morto, que quer velar o defunto e nunca
consentiria que uma estrangeira entrasse na tenda f�nebre.
- Isso n�o quer dizer nada! - ripostou a jovem.
- Leve-me l� durante a noite, a coberto duma das peli�as e do qu�pi de qualquer dos
seus ajudantes. Ningu�m me reconhecer� e a partida fica feita!
You estava indeciso. Aquele estranho capricho da sua prisioneira suscitava-lhe
graves apreens�es.
- Mas oi�a l� uma coisa! Que diabo de jogo � esse? - interrogou desconfiado.
115 -
- Nenhum, ora essa! Desde que desembarquei na China, nunca pude entrar numa casa
f�nebre. Oferece-se agora esta ocasi�o e, por isso, pe�o-lhe me consinta a
aproveite.
Serei eu, seguramente, a primeira mulher que trate este assunto? As minhas colegas
v�o ficar furiosas!".Vamos, general, n�o seja severo! Ser� uma grande gentileza
da sua parte, e mais tarde, nas minhas reportagens, direi que afinal o general You
� um tipo admir�vel!
A atitude da jovem desconcertou o bandido. Parecia que aquela estrangeira esquecera
absolutamente que se achava em jogo a sua exist�ncia! E o sorriso que floria
nos seus l�bios era na verdade irresist�vel!
- Ent�o? Aceita! - insistiu ela com gentileza. You acenou afirmativamente com a
cabe�a.
- � bem o que eu pensava! -murmurou Danielle como que para consigo. E logo mais
alto: - O general � simp�tico her�i e um grande c�rebro!
- Espere! - interveio You lisonjeado. - Iremos ali ao cair da noite, e voc� levar�
o qu�pi e a samarra de Feng, o meu lugar-tenente. Mas fica entendido que se n�o
afastar� de mim nem um passo. Como eu deva ir inclinar-me mais uma vez ante os
restos mortais do respeit�vel defunto, voc� aproveitar� a oportunidade. E tanto
menos
a reconhecer�o quanto a essa hora n�o estar� ningu�m na tenda mortu�ria.
-- Mil vezes obrigada, general - declarou a francesa, erguendo-se da cadeira. -
Desejo de todo o cora��o que o meu director lhe conceda o resgate exigido.
- � esse tamb�m o meu desejo, pois custar-me-ia muito ter que proceder � execu��o
duma prisioneira t�o encantadora e agrad�vel!
E como a jovem se encaminhasse para a sa�da, You tocou o gong. Logo San apareceu.
116
- Conduza a prisioneira � sua barraca! - ordenou o general.
Depois, voltando-se para a rapariga, declarou:
- Mand�-la-ei chamar ao cair da noite; quando a ocasi�o for apropriada iremos onde
sabe!
Danielle aquiesceu, esbo�ou um �ltimo sorriso para o bandido e saiu precedida de
San.
O general ficou por algum tempo absorto nos seus pensamentos. A juventude e
despreocupa��o de Danielle Mercoeur divertia-o e desconcertava-o simultaneamente.
Depois, pegando na permanente, escreveu algumas linhas e tocou novamente o gong.
San reapareceu.
- A prisioneira j� regressou � sua tenda, meu general.
- Est� bem; traga-me c� agora os quatro irm�os Liang; tenho uma �ltima comunica��o
a fazer-lhes.
Dois minutos depois, os quatro irm�os, sempre vestidos de branco, estavam em frente
de You.
- Eis-vos agora perfeitamente em regra! - declarou o general indo ao seu encontro.
Doravante farei tudo o que for preciso para que os restos mortais do vosso ilustre
progenitor recebam as supremas honras a que t�m jus.
Os quatro irm�os ficaram impass�veis e nada nos seus rostos revelava dos
sentimentos que lhes iam nas almas.
- Acabo de redigir um. salvo-conduto que vos permitir�, bem como a todo o vosso
cortejo, alcan�ar as linhas nip�nicas!
- O muito respeit�vel general permitir-me-� que lhe observe mais uma vez que
ter�amos preferido regressar a Miukiang!
117 -
- Mas j� lhes disse que tal viagem se torna presentemente imposs�vel, dados os
estragos causados pela inunda��o - ripostou You. - Podem experimentar, se assim o
pretenderem, mas nesse caso declino toda a responsabilidade. Al�m de que a situa��o
em Miukiang est� t�o prec�ria como no momento em que o cortejo de l� saiu. As
�guas do Toyang transbordaram e cercam a cidade completamente.
- Nesse caso - objectou o Liang mais velho, cujo rosto se crispou ligeiramente - o
local onde se encontra o t�mulo dos nossos antepassados deve encontrar-se coberto
pelas �guas?
-- N�o posso responder-lhe sobre esse ponto. N�o fui eu quem abriu os diques do
Toyang e do Yang-Ts�. Portanto, s� t�m que se armar de paci�ncia. com certeza
encontrar�o
um ponto conveniente para inumar o corpo de vosso pai at� que a calma volte �
regi�o. � assunto a resolver entre os senhores e o comandante nip�nico!
Os quatro irm�os consultaram-se com o olhar. A resposta de You n�o os satisfazia,
mas, n�o obstante, compreenderam pelo seu aspecto carrancudo que seria in�til
insistir.
Inclinaram-se.
- Podem ler esse papel - declarou-lhes o general.
- D�-vos autoriza��o para passarem atrav�s da "Terra de Ningu�m". Todos os valentes
que agora se encontram sob as minhas ordens verificar�o a ordem formal que a�
escrevi de vos darem o seu apoio e, se necess�rio for, vos defenderem contra toda e
qualquer agress�o. Mas julgo que nada tereis a recear. Os habitantes desta regi�o
s�o respeitadores dos mortos!
O cinismo daquele bandido desesperava os quatro visitantes. N�o obstante, n�o
pronunciaram uma �nica palavra de protesto. Recordavam-se das pequenas gaiolas
118
de bambu e das cabe�as que l� estavam dentro! A perspectiva de sofrerem a mesma
sorte incitava-os a uma prudente reserva.
- Agrade�o ao honrado general - balbuciou o mais velho dos Liang. - Contamos apenas
com a sua protec��o para que possamos cumprir o nosso sagrado dever!
- Volto a repetir-lhes: com esse papel nada tereis a temer. E agora podem sair!
com uma simples mesura, os quatro irm�os despediram-se do general. You voltou a
ficar s�, instalou-se � sua mesa e recome�ou o exame dum mapa da regi�o inundada,
que tracejava com l�pis de v�rias cores. A inunda��o for�ara os japoneses a recuar
alguns dos seus postos avan�ados, mas, mesmo assim, os pontos de ref�gio que os
dois ex�rcitos inimigos deixavam ao bandido eram bastante prec�rios.
Portanto, o general entendeu dever convocar o conselho-de-guerra.
Quando os seus lugares-tenentes, em n�mero de uns vinte, aproximadamente, se
encontraram reunidos na barraca, o general ergueu-se.
- Convoqueios - declarou ele - porque em breve teremos que retirar para as
altitudes do Ku-tFiang. Os relat�rios dos meus espias confirmam o avan�o da ala
direita
do ex�rcito nip�nico; se esse avan�o se acentuar, arriscamo-nos a ser cercados.
Nestas condi��es � prefer�vel manobrar enquanto � tempo e evitar a cat�strofe!
- Tanto mais que j� nada temos para raziar nesta regi�o - apoiou Feng, o primeiro
lugar-tenente de You.
- N�o vejo por que raz�o perderemos aqui um tempo precioso, quando para o norte se
estendem f�rteis pa�ses; mal os habitantes os tenham evacuado, poderemos n�s
119 -
ocup�-los e proceder a uma pilhagem em regra-. E, segundo o nosso m�todo,
recuaremos depois rapidamente, de forma a evitar sermos surpreendidos pelas
avan�adas nip�nicas!
- Fica, portanto, assente! Amanh�, mal o cortejo f�nebre do vener�vel Liang-Hi se
tenha afastado para o sul, come�aremos a levantar o campo. A evacua��o far-se-�
por destacamentos, seguindo a linha das colinas, de forma a evitarmos qualquer
surpresa!
Tal resolu��o mereceu geral aplauso. Uns atr�s dos outros, os ajudantes foram
saindo da tenda. Feng ficou para o fim e ia finalmente sair quando o general o
reteve.
- Tenho um pequeno favor a pedir-te, Feng declarou o bandido.
- �s suas ordens, meu general!
- Poder�s ceder-me, por esta noite, a tua samarra e o teu qu�pi?
Feng ficou at�nito, sem saber o que tal pedido significava. Mas You n�o lhe deu
tempo para reflex�es:
- Vamos, despacha-te, n�o tenho tempo a perder! Feng despiu a samarra, tirou o
qu�pi e estendeu-os
ao general.
Sem procurar conhecer as inten��es do seu chefe, saiu da tenda e foi juntar-se aos
camaradas.
- 120
XIII
O plano de Danielle
Assim que Danielle regressou � sua barraca, a primeira coisa que fez foi curvar-se
sobre o div� que servia de guarida ao colega.
- Depressa, Paulin! - tenho uma nova important�ssima a anunciar-lhe!
Mais uma vez o rep�rter fotogr�fico abandonou o seu ref�gio e sentou-se no ch�o. A
jovem assegurou-se de que San, depois de a reconduzir at� ali, se afastara e
instalou-se
perto do companheiro:
- Adivinha, se � capaz, o que acaba de suceder? Aposto o que quiser!
- Qualquer coisa que nos dever� trazer felizes modifica��es! v�c� est� com um ar
t�o contente.
Malicioso sorriso iluminou o rosto da rapariga.
- Quente! Quente! Mas n�o � ainda isso! O rep�rter pareceu enervado.
- Oi�a, Dany, acabemos com isso! Como quer voc� que eu adivinhe as propostas que
esse miser�vel You lhe poder� ter feito?
- Calma, meu Paulininho! N�o se trata de nenhuma oferta ou pedido em casamento.
Apenas o muito ilustre general You consentiu que eu o acompanhe,
121
quando for esta noite � tenda mortu�ria do vener�vel Liang-Hi!
-. Se quer que lhe diga, Dany, n�o percebo por que
motivo o simples facto de ir visitar um morto lhe pode
causar tanta satisfa��o. Quanto � barraca mortu�ria,
conhe�o-a bem, Dany, e posso-lhe assegurar que nada
apresenta de especial ou de divertido!
- Pois sim, meu caro Paulin, mas � que eu tive uma ideia formid�vel, uma ideia que
poder� modificar a face das coisas.
-. Isso n�o me admira, Dany! Voc� teve sempre ideias formid�veis; embora eu n�o
perceba como essa a que alude possa modificar seja o que for.
- Basta que tenhamos um pouco de aud�cia e decis�o. Se tivermos estas duas
qualidades, poderemos n�o s� evadir-nos, mas at� operar a captura do invulner�vel
general
You, que t�o procurado � pelos dois ex�rcitos adversos!
Paulin Quartier considerava a rapariga com perfeito pasmo.
- � claro - continuou a jovem. - Adivinho o que est� pensando! Julga certamente que
apanhei alguma insola��o e estou doida varrida! Pois desengane-se! Nunca estive
t�o l�cida como agora! Mas a verdade � que encontrei o meio de nos pormos a andar
daqui, meio esse que me permitir� escrever um artigo sensacional debaixo de todos
os pontos de vista!
- Se assim �, diga-me do que se trata, em vez de me estar a fazer crescer �gua na
boca.
- Antes de lhe confiar os meus planos quero fazer-lhe uma pergunta.
- Fale. Sou todo ouvidos.
- Sente-se por acaso com coragem para se introduzir mais uma vez na tenda
mortu�ria?
122
- O qu�! Quer que eu volte para o caix�o e desempenhe mais uma vez o papel de
defunto?
- N�o � bem isso. Oi�a-me. H� pouco, quando me encontrava em presen�a do bandido
amarelo, ocorreu-me uma ideia e n�o tive hesita��es; aproveitei-me da boa
disposi��o
que You manifestava para lhe pedir que me acompanhasse at� junto do caix�o. Um tal
desejo podia-se bem explicar pelo simples facto da minha profiss�o de jornalista,
e ser portanto profissionalmente curiosa. Como as mulheres s�o, na China, afastadas
das c�maras f�nebres, fingi-me muito intrigada pelo fruto proibido. N�o me foi
dif�cil convenc�-lo!
- Est� bem; mas que espera voc� obter dessa visita e que papel me destina nos seus
projectos?
- Vai j� compreender. O general You acedeu a acompanhar-me at� junto do morto. �
noite. Os bonzos j� se retiraram de ao p� do cad�ver. Gra�as � samarra e ao qu�pi
que me disfar�am, ningu�m me reconhecer� e tomar-me-�o por um dos lugares-tenentes
do general!
- Muito bem, e depois?
- Depois? Ser� preciso, para a realiza��o do meu projecto, que voc� j� se encontre
dentro da barraca quando eu l� entrar acompanhada por You.
- Ah! J� sei! Quer que eu enlouque�a o general, representando de ressuscitado?
- com licen�a, meu caro Paulin, mas n�o se deite a adivinhar. Voc� deve estar
dentro da barraca, mas n�o dentro do caix�o. Conv�m, na verdade, que l� esteja, mas
� para me dar uma ajuda. N�o me interrompa e siga o meu racioc�nio. Eu entro em
companhia de You. J� verifiquei que o general traz um cintur�o bem guarnecido de
armas. De cada lado saem as coronhas de dois rev�lveres. Eu ponho-me � sua frente
ao entrar e manobro depois de forma a colocar-me mesmo
123
por detr�s do general, quando ele se curvar ante o caix�o. Ent�o, e antes que ele
possa esquivar-se, apodero-me dum dos seus rev�lveres e aponto-lho ao cora��o.
Sob a minha amea�a de morte, obrigo-o a erguer os bra�os e a observar o mais
religioso sil�ncio. � ent�o que voc� interv�m e me d� aux�lio. Acocorado em
qualquer
recanto escuro, pula para ele e amarra-o com a corda que j� aqui tenho de parte,
pois a cortei, ao entrar, de um dos suportes da tenda.
Paulin pegou na corda que a jovem lhe apontava sobre o div� e enrolou-a � cintura.
- � muito original e muito cinematogr�fico o seu cen�riozinho! - declarou o
rep�rter. - N�o obstante, permita-me lhe diga que n�o vejo bem o resultado.
Admitamos
que You se encontre absolutamente � nossa merc�, amarrado e amorda�ado. Como o
faremos sair dali? As imedia��es da barraca est�o vigiadas pelos bonzos, pelos
m�sicos
e carpideiras; al�m disso, os bandidos amarelos andam por ali, numerosos e bem
armados. Mal fa�amos men��o de sair com o respeit�vel general, seremos massacrados
sem piedade.
- Nada de nervosismo, Paulin, e deixe-me acabar, se faz favor! N�o se trata de
fazer sair o general. O mestre-de-cerim�nias e a gente do cortejo se encarregar�o
disso sem qualquer acidente!
O rosto de Paulin Quartier iluminou-se com um alegre sorriso.
- Voc� �, na verdade, muito arguta, Danielle! Quer que metamos o general no caix�o
de Liang-Hi, uma vez o bandido reduzido � impot�ncia!
- At� que enfim que compreendeu! Custou, mas sempre conseguiu! Lembra-se de que foi
voc� mesmo quem teve a ideia de viajar daquela maneira e me provou que qualquer
homem pode suportar uma estadia
124
prolongada no interior do caix�o. Portanto, j� sabe: amarramos You e depomo-lo
dentro do caix�o, mas, desta vez, temos que aparafusar solidamente a tampa. Paulin
Quartier, que ainda h� pouco imaginara que a sua interlocutora divagava, sentia-se
agora cheio de admira��o pela jovem.
- Sabe que voc� � extraordin�ria, Dany?
- N�o � agora ocasi�o de me fazer elogios. O que importa � preparar cuidadosamente
esta delicada manobra! Eis como eu encaro o projecto. com o rev�lver que surripio
ao general mantenho-o em respeito.
- E se n�o o conseguir?
- Ent�o, ser� a voc� que competir� o principal papel. Tem ainda a sua pistola com
dois cartuchos. Deve chegar para mandar o bandido desta para melhor, em caso de
complica��es. Mas bastar� a surpresa de o ver surgir a meu lado para emudecer o
general e o colocar � nossa merc�.
- No entanto, parece-me que o mais seguro seria atordoar o bandido com uma forte
coronhada, por exemplo! � indispens�vel que n�o ofere�a resist�ncia e n�o desperte
durante algumas horas!
- Sou inteiramente da sua opini�o.
- Ainda bem!
- Portanto, uma vez o nosso bandido dominado, voc� despe-lhe o casaco e os cal��es,
que servir�o para si. J� vi que t�m aproximadamente a mesma corpul�ncia. E embora
se n�o pare�am, de noite. todos os gatos s�o pardos! O que � essencial � que duas
pessoas entrem e duas pessoas saiam da barraca f�nebre. Pelo que me diz respeito,
n�o haver� novidade. E persuado-me de que voc� far� um general You muito
apresent�vel! Assim, ningu�m suspeitar� quando sairmos da barraca. Ent�o, que me
diz voc�
a tudo isto?
125 -
- � formid�vel! � simplesmente colossal - respondeu Paulin. - Mas, admitindo que
sa�mos sem novidade, que faremos depois?
- J� falaremos de n�s, daqui a pouco. Por agora basta que imagine o cortejo f�nebre
saindo do acampamento e afastando-se na direc��o das linhas japonesas, devidamente
autorizado pelo general You. Voc� conhece o grande respeito dos nip�nicos pelos
mortos. � pois de prever que os irm�os Liang n�o sejam ali incomodados. O estado-
maior
japon�s, indignado com a atitude de You e com a sua escandalosa conduta para com os
despojos do vener�vel Liang-Hi, colocar-se-� cortesmente � disposi��o da fam�lia
do defunto.
- E You ser� sepultado em vez de Liang-Hi!
-. Nada disso! � exactamente a� que o nosso papel se tornar� mais dif�cil. �
absolutamente necess�rio que alcancemos as guardas avan�adas japonesas, e isso
pelos
nossos pr�prios meios. � for�oso que o cortejo f�nebre n�o ultrapasse as linhas
nip�nicas antes de o general Magamoyo ter sido informado de que no caix�o viaja o
c�lebre bandido e general You, cuja cabe�a foi h� muito posta a pr�mio!
- Maravilhoso! Voc� � na verdade estupenda! -, murmurou Paulin, a quem o sangue-
frio, intelig�ncia e decis�o da sua colega deixavam inteiramente estupefacto. Voc�
faria uma escritora de romances de aventuras fenomenal!
- A todos os romances, prefiro uma boa aventura v�vida, meu caro Paulin! Vai ver
como os nossos colegas se v�o morder de inveja. At� os americanos h�o-de ficar
amarelos!
No entanto, e apesar do seu entusiasmo, a jornalista acrescentou:
- Lembre-se, meu caro Paulin, do velho ditado:
- 126
"N�o � bom vender a pele do urso antes de o ter morto". Admitindo pois que o
cortejo saia do campo, resta-nos evadir-nos n�s pr�prios. Julgo que o
desaparecimento
de You, uma vez verificado, provocar� nos bandidos tal sensa��o que nos permita
aproveitarmos esse p�nico para fugir.
- Tem raz�o, Danielle, e penso a mesma coisa. Na verdade, a segunda parte do nosso
programa torna-se mais dif�cil do que a primeira.
- Mas havemos de vencer, pode estar certo! Seria est�pido deixar escapar uma
ocasi�o como esta!
Paulin imaginava as consequ�ncias daquele golpe-de-mestre. Era um �xito para eles
se conseguissem entregar o bandido amarelo, de p�s e m�os ligados, �s autoridades
nip�nicas!
- Conv�m primeiramente preparar a captura do general; o resto ver-se-� depois!
Os dois jovens tiveram que interromper o seu col�quio. Aproximava-se algu�m da sua
barraca.
- Esconda-se!-murmurou a jovem.-Depressa! Vem a� gente!
Paulin acabava de desaparecer sob o div� e Danielle de se sentar numa atitude de
perfeita indiferen�a, quando San entrou na tenda com uma bandeja carregada de
vitualhas
de toda a esp�cie.
- Ponha a bandeja em cima da mesa - disse a jovem para o chin�s. Este inclinou-se e
saiu sem palavra.
Dois minutos depois, Paulin e Danielle jantavam com grande apetite.
As horas decorreram lentamente. Logo que a noite invadisse o acampamento, Paulin
deslizaria para a barraca do defunto, onde aguardaria a visita de You e da
jornalista.
127
Por fim, chegou a hora da separa��o.
- At� j�, e boa sorte! -murmurou o rep�rter.
Apertaram-se demoradamente as m�os. N�o obstante a sua calma aparente, sentiam-se
ambos comovidos. Por fim, Paulin afastou-se, deslizou por baixo da lona da barraca
e desapareceu no escuro.
Danielle Mercoeur ficou s�, mas mais decidida que nunca a vencer e evadir-se.
- 128
XIV
You escamoteado!
Durante toda a manh� foi grande o movimento em volta da tenda do chefe. Feng e os
outros ajudantes de campo tomavam as medidas necess�rias para assegurar a retirada,
em boas condi��es, de todo o "ex�rcito de You".
Para mais, cavaleiros e motociclistas chegavam ao acampamento a todas as horas,
pedindo para serem imediatamente recebidos pelo chefe dos bandidos. Traziam
not�cias
referentes ao avan�o nip�nico, que recome�ava com incessante vigor. Os japoneses
encontravam-se agora �s portas de Miukiang, que devia ser ocupada a todo o momento,
apesar do rompimento dos diques, que produzia a inunda��o e lhes retardara o
avan�o. Dotados do mais moderno material, tripulando barcos autom�veis, progrediam
derrotando
os grupos que resistiam ainda entrincheirados nas casas dos arrabaldes.
You compreendeu que seria perigoso demorar-se mais tempo naquelas paragens; os
japoneses eram advers�rios extremamente terr�veis. As tropas chinesas,
129
muito menos disciplinadas, constitu�am o grosso do efectivo do bandido amarelo e o
ex�rcito da China dispunha do mesmo pessoal, sempre disposto a fugir ante as
ofensivas
nip�nicas.
Pela vig�sima vez, pelo menos, depois do in�cio das hostilidades, You propunha-se
retirar dos territ�rios que iam ser sujeitos � disciplinada organiza��o japonesa,
implac�vel para com os actos de banditismo. A confus�o que agora reinava nas
regi�es setentrionais, amea�adas pelo futuro avan�o dos ex�rcitos do Sol-Nascente,
favorecia
as inten��es de pilhagem daquele general de criminosos e fac�noras.
Enquanto tranquilamente almo�ava, You estava longe de suspeitar que imprevistas
dificuldades surgiriam no seu pr�prio acampamento, capazes de p�r em risco a sua
seguran�a pessoal. Furtivo sorriso pairava-lhe nos l�bios. Pensava no milh�o dos
Liang, aquele belo neg�cio" que fizera, e no dinheiro que esperava receber pelo
resgate da jornalista.
You almo�ava s�, deixando aos seus lugares-tenentes a liberdade de se reunirem �s
horas das refei��es. Tinha horror �s discuss�es que sempre se levantavam nesses
momentos. O sil�ncio e a quieta��o permitiam-lhe arquitectar novos e frutuosos
projectos.
Nessa tarde ningu�m veio incomodar o general durante o jantar. Aguardou que ca�sse
a noite, fumando um bom havano, e depois, pegando na samarra e no qu�pi que lhe
entregara Feng havia pouco, You parou � porta da sua barraca.
O ar fresco acariciava-lhe o rosto. Respirou a longos haustos, olhando o c�u
sombrio e coberto de nuvens. Anoitecera e os fogos do acampamento brilhavam, aqui e
ali, perto das tendas, vendo-se as formas alongadas dos bandidos que junto delas
repousavam. No ar passava,
130
relentos de fumo e aquele cheiro a morto t�o caracter�stico da "Terra de Ningu�m".
Alegre e satisfeito sorriso perpassou na cara do general. O ver-se rodeado de
tantos milhares de homens sujeitos �s suas ordens dava-lhe uma grata sensa��o de
seguran�a
e poderio. Japoneses e chineses, bem podiam p�r a pr�mio a sua cabe�a! N�o era
f�cil captur�-lo!
Interrompendo as suas reflex�es, You encaminhou-se para a tenda da prisioneira. A
sentinela ali postada noite e dia apressou-se a retirar-se quando reconheceu o
vulto do seu chefe. O general ergueu a lona da entrada e � luz fumarenta da l�mpada
de azeite viu Danielle recostada no div�, na atitude de quem despreocupadamente
repousa.
- Como v�, Danielle Mercoeur, cumpro a minha promessa. O general You s� tem uma
palavra!
- N�o esperava menos de si, general!
A jovem sorria am�vel, e, ao v�-la assim tranquila e serena, ningu�m suspeitaria o
golpe de aud�cia que preparava. Im�vel, a dois passos da entrada, o chefe dos
bandidos amarelos observava-a. Mas a rapariga erguia-se com sossego e, notando a
samarra e o qu�pi que lhe trazia o seu visitante, exclamou:
- Vamos! Julgo que farei um lugar-tenente muito apresent�vel!
- Daria certamente um encantador oficial �s ordens, e assim espero que os bonzos e
as carpideiras n�o d�em pelo subterf�gio; voc� tem quase a mesma altura de Feng.
Al�m de que dever� caminhar atr�s de mim e dessa forma toda aquela boa gente pouco
reparar� em si!
O conselho n�o era necess�rio; desde h� muito que Danielle concebera o seu plano.
You, sem reparar no
131 -
fulgor malicioso do olhar da rapariga, ajudou-a galantemente a vestir a samarra.
Quando a viu p�r depois o qu�pi do seu ajudante n�o p�de suster uma forte
gargalhada.
- Um pouco largo talvez, mas ningu�m dar� por
isso!
E ap�s breve pausa, o general acrescentou brincando :
- N�o sei se sabe que vai tornar-se culpada dum verdadeiro sacril�gio e expor-se �
vingan�a do esp�rito encolerizado do respeit�vel Liang-Hi! Nenhuma mulher deve
entrar ou permanecer no local onde repousa um caix�o e, muito menos, quando essa
mulher � uma estrangeira!
- N�o me sinto de forma alguma impressionada, garanto-lhe - declarou a jornalista
sorrindo. - A profiss�o que exer�o familiarizou-me h� muito tempo com toda a
esp�cie
de riscos e perigos. Tenho curiosidade de ver como os bonzos disp�em os manjares,
em volta do esquife, para a alimenta��o da alma do defunto e quais os pratos que
cozinham. � esse um h�bito que foi praticado pelos eg�pcios do tempo dos fara�s!
- Pouco me importa com eg�pcios e fara�s, e se ali vou � apenas para me inclinar
ante os restos mortais do vener�vel Liang-Hi, antes da sua partida. Conv�m salvar
as apar�ncias, n�o acha?
- O qu�, vai deixar sair o cortejo? - insinuou Danielle, fingindo-se admirada.
- Uma vez que todas as condi��es que impus pelo resgate foram cumpridas, n�o seria
bem da minha parte impedir se cumprissem os ritos milen�rios. O respeit�vel Liang-
Hi
deve repousar no t�mulo dos seus maiores.
- Evidentemente, � muito compreens�vel e s� tenho
- 132
a louv�-lo pela sua maneira de proceder! Dou gra�as a Deus por poder verific�-lo
pessoalmente.
- O emiss�rio que aguardo com uma resposta a seu respeito ainda n�o regressou,
mademoiselle Mercoeur!
- interrompeu o bandido.
- Que quer o general que eu lhe diga? A esse respeito sei ainda menos do que
qualquer dos seus homens!
Longe de a inquietar, aquela not�cia alegrou a jovem; o que desejava era que
qualquer acidente tivesse impedido o emiss�rio de enviar o telegrama para o
director
de Le Monde. Dessa maneira esperava libertar-se a tempo de poder enviar contra-
ordem.
- � extraordin�rio, mas voc� parece esquecer-se de que a sua vida depende do �xito
das negocia��es que propus ao seu director - insistiu o general. - Garanto-lhe
que n�o estou nada disposto a brincar. Os ref�ns que aqui tive anteriormente
fizeram, por vezes, a experi�ncia � sua custa!
Entretanto a jornalista, enervada, pensava em Paulin Quartier. Teria o rep�rter
conseguido j� introduzir-se na barraca do caix�o e, escondido a um canto,
aguardaria
o momento de saltar sobre You?
A calma que reinava fora fazia supor � jornalista que o seu companheiro lograra
realizar a tentativa. Ent�o, dissimulou o melhor que p�de a sua inquieta��o e, como
o general se afastasse delicadamente, para a deixar passar, saiu da tenda.
- Voltarei dentro em breve - declarou You para a sentinela.
O homem aquiesceu com a cabe�a. You dirigiu-se directamente para a tenda de Liang-
Hi, imediatamente seguido de Danielle, que marchava quase colada a ele.
Mal se aproximaram da barraca f�nebre, Maou-Han, o mestre-de-cerim�nias, que velava
juntamente
133 -
com duas dezenas de bonzos, ergueu-se, veio-lhes ao encontro e interrogou com voz
�spera:
- Quem � que vem assim perturbar o derradeiro sono do vener�vel Liang-Hi?
Mas a sua voz modificou-se apenas reparou que se encontrava em presen�a do general
You. Fazendo-se muito humilde, inclinou-se profundamente.
- Como poderia eu adivinhar, senhor!
Mas You n�o lhe deu tempo para longos discursos.
- .Venho aqui com um dos meus lugares-tenentes
- declarou ele - prestar uma derradeira homenagem � mem�ria do ilustre defunto.
Poderemos entrar, creio eu?
Como resposta, o mestre-de-cerim�nias brandiu o seu bast�o, fazendo sinal aos
bonzos e carpideiras para que se afastassem, e curvou-se at� ao ch�o numa
rever�ncia
respeitosa, abrindo passagem a You, seguido por Danielle.
O cora��o da jovem batia c�lere naquele momento. Parou ao entrar, logo por detr�s
do general. A tenda estava mergulhada em profunda escurid�o que uma lamparina n�o
conseguia romper. O cheiro penetrante das ervas arom�ticas incomodou a jornalista,
mas bem depressa reagiu. Em volta do caix�o, deposto sobre cavaletes e cercado
de pratos com iguarias, tudo estava como Paulin o descrevera � rapariga.
Danielle atreveu-se a lan�ar em torno um r�pido olhar. Paulin Quartier estaria ali,
escondido no escuro? Teria ele conseguido penetrar na barraca e dissimular-se
perto do esquife? As trevas quase totais que rodeavam a jornalista n�o lhe
permitiram certificar-se. Ent�o, dominando as suas inquieta��es, resolveu tentar, o
golpe.
You estava im�vel perto dela, levemente curvado. O rev�lver com que a jovem contava
para conseguir
134
os seus audaciosos projectos tinha a coronha ligeiramente sa�da para fora do
estojo, pendente da anca direita do general. A jornalista n�o hesitou. com uma
rapidez
desconcertante estendeu a m�o direita. You n�o p�de esquivar-se a tempo. Sentiu o
cano da arma apoiar-se-lhe na nuca, enquanto a sua prisioneira lhe murmurava:
- Erga as m�os, general! Uma simples palavra, um s� gesto, e fa�o-lhe saltar os
miolos!
You estremeceu. Estava longe de esperar semelhante desenlace. A sua estupefac��o
aumentou quando, do outro lado do esquife, segunda silhueta surgiu. Um homem
esperava
ali, armado com uma pistola autom�tica. Antes que o general tivesse podido
recuperar a fala j� esse homem dava a volta e se dirigia para ele.
O rosto de Danielle serenou imediatamente. Paulin Quartier estava ali! Tudo se iria
portanto passar segundo as suas esperan�as e previs�es.
O chefe dos bandidos quis falar. Os sons estrangularam-se-lhe na garganta e
julgava-se v�tima de terr�vel pesadelo. Mas os dois jovens n�o lhe deram tempo de
se
recompor do abalo sofrido. Violenta coronhada em plena nuca prostrou no ch�o,
inanimado, aquele chefe de quadrilheiros. As pernas fraquejaram-lhe e pesadamente
tombou
sobre o tapete. R�pido, os dois jornalistas estenderam-no ao comprido.
- Voc� trouxe a corda, Paulin? - interrogou a jornalista num murm�rio.
O rep�rter acenou afirmativamente com a cabe�a. Ajoelhando-se no ch�o, Paulin
despiu-lhe a capa, tirou-lhe o qu�pi e o cintur�o. Depois, em menos de dois
minutos,
ataram-no solidamente e amorda�aram-no de forma a n�o poder emitir o m�nimo som. A
pancada que Paulin lhe assentara na nuca fora t�o violenta que
135 -
o general n�o deu por nada e era prov�vel que t�o cedo n�o voltasse a si.
- Agora � preciso estend�-lo no caix�o! - insinuou a jovem.
R�pidos e silenciosos, os dois jornalistas ergueram o corpo e colocaram-no na urna,
que Paulin abrira. Este entendeu cobri-lo ainda com os panos mortu�rios e afivelar-
lhe
no rosto a m�scara de cera de que ele pr�prio se servira. Findo o que aparafusaram
a tampa solidamente, servindo se dos parafusos e do canivete que Paulin trazia
consigo havia v�rios dias.
Enquanto procediam a estes preparativos, os jovens receavam a visita dos bonzos,
possivelmente intrigados com a demora.
- Vamos! Depressa! Vista o capote, ponha o cintur�o e o qu�pi de You - ordenou
Danielle.
A rapariga comp�s a nova vestimenta do seu colega e murmurou:
- Aten��o! Sobretudo, n�o diga nada! Eu vou seguir logo atr�s de si.
O rep�rter aquiesceu e, segundos depois, sa�a da tenda, com a gola da capa
levantada, a pala do qu�pi desca�da sobre os olhos. Parecia t�o absorvido nos seus
pensamentos,
que tanto o mestre-de-cerim�nias como os bonzos se n�o atreveram a dirigir-lhe a
palavra; afastavam-se na sua presen�a, bem longe de suporem qual o drama que
acabara
de ter lugar na tenda que estavam encarregados de vigiar.
Durante minutos os dois jornalistas foram caminhando um pouco ao acaso por entre as
diversas barracas, procurando aquela que lhes servia de pris�o. At� que finalmente,
gra�as � sentinela postada � entrada, conseguiram reconhec�-la.
136
- Que faremos agora? - perguntou Danielle, parando e voltando se para o seu
companheiro.
- Deixe-me proceder e, sobretudo, n�o perca o sangue-frio!
A sentinela, ao v�-los aproximarem-se, empertigou-se em contin�ncia, julgando
tratar-se do seu general. Ent�o o falso You, evitando dirigir-lhe a palavra,
estendeu
a m�o e fez-lhe sinal de que podia ir-se embora.
O chin�s, de come�o, pareceu admirado, mas, n�o obstante, obedeceu. Era bem mais
agrad�vel, para ele, sair dali do que manter-se de sentinela toda a noite. com
passo
r�pido esquivou-se portanto, enquanto os dois jovens penetravam na barraca.
- Como v�, Dany, isto n�o foi dif�cil!-disse o franc�s sorrindo.
- Eis-nos regressados ao nosso domic�lio. Danielle sentou-se no div�. A primeira
parte do seu
programa realizara-se sem dificuldade. Tratava-se agora de abordar a segunda parte,
muito mais arriscada e contingente. At� ent�o, na verdade, pudera contar com
um grande trunfo no seu jogo: a presen�a do colega, facto que os bandidos
desconheciam totalmente. A mesma ideia surgiu no esp�rito de Paulin, que se sentara
� direita
da jovem. Um sorriso aflorou-lhe aos l�bios.
- Por que � que se ri? - perguntou Danielle intrigada. - Voc� tem cara de quem est�
tro�ando de mim!
-. Nada disso, Dany! Mas recordava-me de algumas das suas palavras a respeito da
solid�o, da independ�ncia e das suas vantagens! Parece-me que se tem estado sozinha
e se a Provid�ncia n�o tem consentido no nosso encontro.
A jovem sorriu por seu turno.
137 -
Mas a situa��o tornava-se cr�tica; a ocasi�o parecia mal escolhida para brincar.
- Que vamos fazer agora? Parece-me que poderei ficar aqui sem correr grande perigo.
O desaparecimento de You provocar� certamente uma profunda sensa��o, quando se
tornar conhecido, isto �, dentro de algumas horas, quando muito.
- Voc� n�o pode ficar aqui - interrompeu Paulin.
- Esquece a sentinela que consegui afastar e foi o �ltimo china a ver quem sup�e
ser o seu general, e isso na sua companhia! Esse facto pode acarretar-lhe alguns
dissabores. Para mais, dentro de algumas horas, o cortejo f�nebre deixar� o
acampamento, sob uma escolta de bandidos e a caminho das linhas japonesas, para
onde
transportam, sem o saber, o seu general desmaiado e metido num caix�o!
- Nesse caso, n�o percebo como.
- At� aqui deixei-lhe a iniciativa das opera��es interrompeu o rep�rter - mas de
futuro sou eu quem toma o comando. Para come�ar vou fazer um pequeno reconhecimento
l� fora. Espere-me um momento.
- As sentinelas s�o numerosas em volta do acampamento; You tomara as suas
precau��es!
- Pouco importa! Se voc� tem uma ideia, tamb�m a mim me ocorreu uma, na ocasi�o em
que entrava sem dificuldade.
- E qual � essa ideia?
- Dir-lhe-ei mais tarde; por agora vou ver se ser� realiz�vel!
E antes que Danielle pudesse retorquir uma palavra, Paulin Quartier afastava-se na
noite!
138
XV
Evas�o audaciosa
Danielle esperou mais de meia hora pelo regresso do companheiro. A paci�ncia da
jornalista foi assim submetida a dura prova. A todo o momento esperava qualquer
intempestivo
alarme; mas o sil�ncio continuava l� fora. Incapaz de se conter, dirigiu-se para a
entrada do seu ref�gio e olhou com aten��o para o escuro. Come�ava a desesperar
quando ligeiro ru�do lhe deu a perceber que Paulin regressava finalmente.
- E ent�o ? - inquiriu Danielle mal Paulin penetrou na tenda.
- Ent�o, creio que descobrimos o que precis�vamos! Salvo imprevisto, dentro de meia
hora devemos estar fora do acampamento!
- Mas as sentinelas?
- Nada temos a recear das balas desses senhores!
O rapaz apressou-se ent�o a expor � sua companheira de aventuras qual o plano que
gizara. Observara que o bando de You arrastava consigo importante material de
guerra.
N�o longe do cercado onde estavam abrigados mais de mil cavalos viam-se v�rios
canh�es, auto-metralhadoras
139
e at� um tank de fabrica��o russa, certamente apreendido pelos bandidos ap�s
qualquer derrota do ex�rcito chin�s.
- Oi�a-me bem, Dany - prosseguiu o rapaz -, marquei com exactid�o o ponto onde esse
tank se encontra, bastante afastado dos fogos do acampamento.
N�o tem qualquer sentinela a vigi�-lo. Trata-se portanto de nos fecharmos l�
dentro.
- Mas depois? Julgo que n�o ficaremos l� para sempre.
- Evidentemente! Voc� n�o sabe, Dany, que fiz o meu servi�o militar nos carros de
assalto em Versalhes! O engenho de que tratamos � de fabrica��o diferente dos
carros
Renault, mas estou certo de que o saberei conduzir!
- Sim, senhor, mas um tank n�o prima pelo silencioso da sua marcha! Mal tenha posto
o motor a funcionar, logo todo o acampamento acordar�.
- � verdade, mas esquece que esse tank est� armado duma metralhadora Maxim. Se se
julga capaz de a manobrar, caso seja preciso, enquanto eu conduza, teremos certas
probabilidades de fugir sem grandes danos. A blindagem do carro � suficientemente
espessa para poder arrostar com a fuzilaria que certamente nos aguarda � partida!
- Saberei servir-me da metralhadora!-assegurou a jovem. - Basta que me explique o
seu funcionamento!
- �ptimo! Uma vez fora do campo, rumamos para o sul, em direc��o �s linhas
japonesas!
- Mas voc� n�o sabe ao certo onde elas se encontram!
- Pouco importa! Breve daremos com elas!
- Devemos tomar todo o cuidado em n�o irmos
- 140
parar � plan�cie inundada, pois tenho boas raz�es para supor que o seu tank n�o
seja anf�bio!
- N�o lhe d� cuidado! Mas basta de tagarelarmos sobre este assunto! Est� pronta? �
preciso que nos despachemos, pois a sentinela pode lembrar-se de voltar a esta
barraca!
- Estou pronta.
- Nesse caso s� lhe resta seguir-me! Tenha coragem!
- Esteja descansado, que tenho bastante provis�o desse artigo!
Os dois jovens sa�ram. A noite mantinha-se sombria; Danielle agradeceu a Deus essa
circunst�ncia que lhes ia favorecer a evas�o. Contornaram as tendas, evitando
aproximarem-se dos fogos em torno dos quais os chinas dormiam estendidos e
enrolados nos seus cobertores. A linha das sentinelas encontrava-se ainda distante.
Por v�rias vezes Paulin parou, fazendo sinal � sua companheira para que o imitasse.
Esperavam ent�o, de ouvido atento aos menores rumores, deitando-se na terra h�mida
sempre que notavam qualquer vulto suspeito. Mas conseguiram alcan�ar o seu ponto de
destino sem o menor acidente.
O tank ali estava entre outros engenhos recolhidos pelos bandidos nas suas
excurs�es pela "Terra de Ningu�m" .
Paulin, tacteando acabou por descobrir a porta do carro, colocada a boa altura do
ch�o. com uma eleva��o verdadeiramente digna dum ginasta conseguiu alcan��-la e,
dando a m�o � sua companheira, em breve Danielle, tamb�m corajosa desportista,
estava a seu lado.
Uma vez dentro do tank, verificaram ser muito
141 -
estreito o reduto. com o aux�lio duma l�mpada el�ctrica que providencialmente
haviam encontrado no bolso do capote de You, procederam a um exame atento da
metralhadora.
Tanto esta, como as respectivas muni��es, tudo estava em ordem e pronto a ser
utilizado.
- Dir-se-ia que os chinas previram e trataram de nos facilitar a fuga! - murmurou a
jovem.
O jornalista n�o respondeu. Sentado no posto de comando, verificava as alavancas,
assegurando-se de que tudo funcionava normalmente. Quando se achou tranquilizado
a esse respeito voltou-se para a jovem, que esperava fremente de impaci�ncia, e
perguntou:
- Est� pronta, Dany? -. Estou, sim!
- Ent�o, � gra�a de Deus!
Um ensurdecedor ru�do de explos�es e de ferragem quebrou o sil�ncio que pesava
sobre o acampamento , adormecido. O motor do tank come�ara a funcionar. e a sua
trepida��o
era tanta que os fugitivos n�o ouviram os apelos e exclama��es que se levantaram de
todos os lados. Estupefactos os chinas erguiam-se tontos de sono e olhavam
aparvalhados
para o ponto donde provinha aquele ru�do absolutamente anormal. ?
O tank arrancava, conduzido por m�o h�bil, e o seu rasto cont�nuo aferrava-se ao
terreno lamacento; tomava a direc��o do sul e caminhava j� pela extens�o do
acampamento
que se estendia para aquele lado.
Ergueram-se alguns vultos perto dele, mas logo se afastaram para n�o serem
esmagados. Feng, avisado do que se passava, corria para a tenda do general, a fim
de o
informar. Mas foi em v�o que procuraram o chefe; You desaparecera. Ningu�m sabia
onde poderia estar. Durante este tempo o engenho continuava a sua marcha, direito
aos fogos, causando grande p�nico entre
- 142
os bandidos, que prudentemente se afastavam � sua passagem. J� alguns tiros haviam
crepitado, ricocheteando contra a espessa blindagem do carro.
Danielle e Paulin, violentamente sacudidos, mantinham-se firmes nos seus postos. A
jovem, pelas frestas abertas na torre da metralhadora, via os bandidos correr
pelo acampamento, crentes de que se trataria de qualquer estratagema de guerra da
parte dos advers�rios e receosos de um breve ataque em forma.
A surpresa afirmava-se completa. As sentinelas que vigiavam a periferia do campo
nada haviam notado de anormal. Aquela partida inesperada do seu pr�prio tank,
manobrado
por m�os misteriosas, juntamente com o desaparecimento de You e da prisioneira,
acabava por os deixar de todo desamparados.
Aproveitando-se de tal estado de esp�rito dos seus advers�rios, os dois jovens
atingiam em poucos minutos a zona onde se encontravam dispostas as sentinelas.
Ouviram-se
v�rios brados, logo seguidos de muitos tiros, o que n�o impediu o tank de
prosseguir na sua marcha, com os passageiros absolutamente indemnes!
Agora, Paulin dirigia o carro quase ao acaso. S� tinha uma ideia: afastar-se o mais
poss�vel do acampamento e evitar a plan�cie inundada, onde o tank se podia enterrar
para sempre.
No seu posto, Danielle dificilmente conseguia aguentar-se, embora animada pela voz
de Paulin, que por vezes dominava o ru�do infernal do motor:
- Coragem, Dany! Isto pega! Estamos quase safos!
Os dois fugitivos seguiam por um terreno nu, ravinado, onde um ou outro arbusto se
erguia e era por vezes esmagado pelo enorme peso daquele ve�culo de guerra.
Danielle julgava j� que os amarelos tivessem desistido
143 -
da persegui��o, e n�o ter que se servir da metralhadora, quando uma centena de
cavaleiros, acorrendo a todo o galope, interveio na ac��o. � ordem de Feng, cada
vez
mais admirado pelo desaparecimento do general, os bandidos haviam-se lan�ado em
persegui��o do tank. O pr�prio Feng tomara o comando daquela tropa. Passando �
frente
dos seus homens, foi colocar-se diante do tank e gritou:
- Pare! Pare, general! Porque foge assim com
a francesa?
Paulin, que conseguira apanhar aquelas palavras,
soltou uma gargalhada.
- Voc� est� a ouvir, Dany? -exclamou ele. Estes macacos amarelos pensam que eu seja
o estim�vel You e que fugi na sua companhia.
? A jovem sorriu por seu turno. Pensava no general, fechado no caix�o. A ignor�ncia
em que estavam os bandidos da verdadeira situa��o do seu general ia facilitar-lhes
a fuga.
N�o obstante, o caso complicava-se. Cansados de chamar em v�o pelo seu chefe, os
bandidos colocavam-se diante do tank, resolvidos a faz�-lo parar. Paulin parou de
facto o motor e gritou-lhe em chin�s:
- Afastem-se!
Mas tal ordem n�o foi respeitada, antes pelo contr�rio, os cavaleiros juntaram-se
em grupo compacto, de carabinas na m�o.
- Parece-me que vamos ser for�ados a combater
- disse o rep�rter para a sua companheira. - Est� a
postos?
Danielle acenou afirmativamente com a cabe�a; n�o estava nada decidida a deixar-se
cair de novo em poder dos bandidos. A sua m�o, nervosamente, introduziu a primeira
fita de proj�cteis na metralhadora.
- 144
- Afastem-se! - berrou Paulin pela segunda vez.
- Juro-lhes que.
Uma salva impediu o rep�rter de terminar. As balas vieram achatar-se contra as
chapas da coura�a que protegia o carro, mas os seus ocupantes continuavam
invulner�veis.
- Fogo � vontade, agora! - ordenou Paulin Quartier. - Tanto pior para estes
imbecis!
A jovem obedeceu, bastante desajeitadamente. Algumas detona��es fizeram-se ouvir.
Depois o fogo da Maxim tornou-se mais regular. Os cavaleiros que se encontravam
na primeira fila tombaram das montadas, enquanto os que se mantinham mais atr�s
viam os seus cavalos abaterem na lama.
Em poucos momentos s� se ouvia um concerto de uivos de dor, de gemidos, impreca��es
e nitridos de agonia. Feng volteava de um para outro lado, esfor�ando-se por
levantar o moral dos seus homens, muito abalado por aquela r�plica mort�fera; o
ru�do do tank dominava por�m a sua voz. Alguns cavaleiros demoraram-se ainda a
disparar,
mas, apavorados pelas baixas que se multiplicavam � sua volta, abalaram a toda a
brida direitos ao acampamento, seguidos por Feng, que n�o desejava perder a vida
naquele ingl�rio combate.
Em menos de tr�s minutos s� ficaram no terreno os mortos e os feridos.
- E agora para a frente! - clamou Paulin. Danielle n�o respondeu. Parara de
disparar e um
sentimento de repulsa apoderou-se dela. Mas fora preciso n�o hesitar, porquanto o
mais leve desfalecimento podia comprometer tudo! A jornalista pensou nos crimes
cometidos por aqueles miser�veis que cem vezes haviam merecido a morte. Os balan�os
do tank, por�m, obrigaram-na a interromper as suas reflex�es, para s�
145,-
pensar em se agarrar com toda a for�a. Im�vel no seu posto, Paulin continuava
pilotando o carro, como o fizera em tempos no campo -de Sotory, quando das grandes
manobras.
Enquanto o tank prosseguia na sua doida correria atrav�s da noite, o astucioso Feng
reunia � pressa, na tenda do desaparecido general, todos os oficiais e chefes
de grupo que se tinham ligado ao bando de You. Havia muito tempo j� que o amarelo
ambicionava o posto do seu chefe. Dera pois ordem para que n�o continuassem a
perseguir
o tank, o que poderia lev�-los demasiado perto das linhas nip�nicas.
- N�o podemos conservar quaisquer d�vidas declarou Feng -, � o pr�prio general You
quem conduz o carro e assim foge de n�s, levando consigo a prisioneira europeia!
O miser�vel atrai�oa-nos e passa-se vergonhosamente para o inimigo com todo o ouro
que amealhou!
Tal acusa��o provocou, como era de esperar, viva emo��o em todos os bandidos ali
reunidos. Feng estava encantado por apanhar aquela oportunidade de se ver livre
do chefe detestado. Compreendeu, al�m disso, que os seus colegas aceitavam de bom
grado a tese da trai��o do general. Verificavam-se duas desapari��es: a de You
e a da prisioneira; ora, como as sentinelas n�o haviam notado qualquer presen�a
suspeita no acampamento, s� podiam aceitar uma solu��o para o problema: You,
desejoso
de p�r ponto numa vida arriscada, conclu�ra qualquer acordo com o estado-maior
japon�s e fugira com a prisioneira e com o tesouro, produto das suas rapinas. Na
sua
precipita��o, os bandidos n�o haviam pensado em procurar no esconderijo que You
praticara sob a cama de viagem.
Protestos indignados eclodiram de toda a parte;
- 146
v�rios chineses falavam em se lan�arem na persegui��o de You, a fim de o
supliciarem, mas Feng moderou-lhes o ardor vingativo:
- Se nos afastamos do campo arriscamo-nos �s mais graves complica��es, at� talvez a
sermos cercados. A �nica solu��o que se imp�e � substituirmos o chefe incapaz,
que fugiu, por outro mais valente e que melhor vos saiba conduzir ao �xito!
Como Feng ultimamente se houvesse mostrado h�bil pol�tico e tivesse captado algumas
simpatias, logo v�rias vozes se fizeram ouvir:
- Ningu�m melhor-do que o valoroso Feng � capaz de nos comandar! A sua ci�ncia
estrat�gica � admir�vel!
Depois de curta discuss�o, Feng foi designado como sucessor do miser�vel You,
tr�nsfuga criminoso e traidor. O novo general decidiu que o plano primitivamente
tra�ado
pelo seu antecessor fosse posto em execu��o e se come�asse o movimento de recuo na
direc��o das montanhas do norte. O grupo dos oficiais e chefes ia destro�ar, quando
San veio anunciar que Maou-Han, o mestre-de-cerim�nias das pompas f�nebres,
insistia por ser recebido.
Tal visita provocou ligeira indecis�o entre os bandidos. O desaparecimento
inexplic�vel de You fizera com que momentaneamente se esquecessem da presen�a do
caix�o
e do seu cortejo no interior do acampamento. Logo novas discuss�es se levantaram.
Alguns pretendiam que as promessas feitas pelo general You em nada interessavam
o general Feng e que, portanto, o novo chefe devia impor novas condi��es aos irm�os
Liang, tanto mais que nada recebera do resgate primitivamente exigido. N�o
obstante,
Feng op�s-se a cobrar novo resgate. Ao contr�rio do seu predecessor, Feng era algo
147
supersticioso e a presen�a daquele cad�ver no seu campo inspirava-lhe s�rias
apreens�es.
- Conv�m que nos mostremos benevolentes! afirmou ele. - Os irm�os Liang cumpriram
as suas promessas e portanto deixar�o o acampamento dentro de algumas horas. N�o
quero de forma alguma chamar sobre mim a c�lera dos esp�ritos malignos!
Numerosas aprova��es acolheram tal sugest�o, tanto mais que todos viam ser a
presen�a de t�o numeroso grupo de estrangeiros s�rio obst�culo ao movimento de
r�pida
retirada que iam iniciar. Era perigoso alimentar
tantas bocas in�teis.
- Que introduzam o estim�vel mestre-de-cerim�nias! - ordenou Feng.
Instantes depois, Maou-Han comparecia, sempre munido do seu insepar�vel bast�o.
Depois dos inevit�veis salamaleques, declarou na sua vozita de falsete que acabara
de ser informado do desaparecimento de You. Inquieto com tal not�cia, vinha saber
se o cortejo sempre poderia partir, tal como lhe prometera o general tr�nsfuga
ap�s ter recebido dos irm�os Liang o resgate que exigira.
- A promessa que vos foi feita ser� mantida respondeu Feng. - Os nossos valentes
prestar�o as devidas honras aos restos mortais do vener�vel Liang-Hi. Cheio de
alegria,
Maou-Han saiu da barraca, onde logo se notou viva anima��o que breve se estendia a
todo o acampamento.
Tomavam-se as derradeiras disposi��es para levantar o campo. � hora fixada o
cortejo f�nebre do respeit�vel Liang-Hi p�s-se em marcha, segundo os ritos
milen�rios,
em meio de duas alas de bandidos que apresentavam armas. O pr�stito largou do
campo, e quando Feng se curvou numa �ltima rever�ncia estava
- 148
longe de supor que, naquele caix�o coberto de rico pano bordado de drag�es, em vez
dos despojos mortais do vener�vel Liang-Hi seguia amarrado, amorda�ado, a caminho
dos postos japoneses, o corpo vivo do muito ilustre general You, seu predecessor �
testa daquele bando de criminosos, o qual certamente iria passar um mau quarto
de hora quando os nip�nicos fossem informados da verdadeira personalidade de quem
por t�o estranha maneira os visitava!
149
XVI
A bandeira branca
O tank prosseguia no seu caminho atrav�s da noite, levando os dois fugitivos.
Depois que tinham conseguido romper o c�rculo dos cavaleiros, os jornalistas n�o
haviam
trocado uma s� palavra. As suas vontades tendiam para o mesmo fim: alcan�ar os
postos avan�ados japoneses, comandados pelo general Magamoyo, e preveni-lo
imediatamente
da pr�xima chegada do enterro e, portanto, do general You.
O ronco do motor continuava a quebrar o sil�ncio nocturno e, por entre as nuvens, a
Lua surgiu finalmente. Paulin agradeceu � Provid�ncia aquela circunst�ncia que
lhe ia permitir orientar-se melhor e evitar as regi�es devastadas pela inunda��o. O
avan�o tornava-se cada vez mais dif�cil e por vezes as lagartas do carro
enterravam-se
perigosamente no solo, arriscando-se a deix�-lo atolado. Tamb�m acontecia que a
�gua esguichava para dentro do tank e at� chegou a alcan�ar os joelhos do condutor;
transidos, redobraram de esfor�o e breve conseguiam subir a encosta suave duma
colina. Desde ent�o consideraram-se fora de perigo. A regi�o que abordavam era
pedregosa
e dura; ali tornava-se imposs�vel ficarem atascados.
- 150
Ao fim de mais uma hora de marcha, Paulin resolveu parar. Sentia-se deveras
extenuado.
- Julgo que n�o devemos estar j� muito longe das linhas nip�nicas - declarou,
voltando-se para a sua companheira.
- S� temos agora que continuar marchando para o sul. Mas devemos apressar-nos! �
preciso contar sempre com o imprevisto. N�o esque�a que temos de ganhar a partida,
custe o que custar!
Paulin Quartier era da mesma opini�o. Ap�s um quarto de hora exigido pela
necessidade de repararem as for�as e verificarem o estado da sua m�quina-de-guerra,
puseram-se
de novo em marcha.
O luar permitia-lhes agora dirigirem-se. Por vezes, o pesado engenho erguia-se
todo, para logo tombar em qualquer ravina, imprimindo aos seus passageiros
terr�veis
abalos. Danielle era for�ada a agarrar-se com quanta for�a tinha, mas, mesmo assim,
viu-se por vezes projectada contra o seu vizinho.
O caminho era t�o pedregoso e ravinado que foram for�ados a fazer nova paragem. A
pouca dist�ncia, no c�u, brilhara um foguet�o que descrevera luminosa par�bola.
- Coragem! Estamos chegados! - gritou Paulin.
Danielle ergueu-se e, apoiando-se nos ombros do companheiro, espreitou pela
abertura do comando. Na verdade, o foguete, em vez de acabar a sua par�bola no
escuro,
rebentava a certa altura, produzindo uma chuva de fa�scas luminosas que iluminou
todo o terreno.
- Um foguete luminoso! -exclamou o rep�rter. -. As linhas japonesas est�o ali! Para
a frente! Estamos salvos!
151 -
O carro ia recome�ar a sua marcha quando surda detona��o se ouviu dominando o ru�do
do motor. A uns trinta metros aproximadamente do ponto onde os fugitivos se
encontravam
produziu-se uma explos�o que fez estremecer o carro violentamente.
- Maldi��o! Est�o a atirar contra n�s com uma pe�a de artilharia!
A jovem dissera a verdade. As sentinelas nip�nicas tinham localizado o tank, merc�
do foguete luminoso, e agora os artilheiros que se encontravam com as suas pe�as
na vanguarda tomavam-no por alvo dos seus proj�cteis, supondo tratar-se de qualquer
ataque imprevisto da parte dos chineses.
Quase sem intervalo, mais quatro obuses ca�ram perto do tank. Os artilheiros
rectificavam, os tiros e os fugitivos compreenderam que estariam irremediavelmente
perdidos
se n�o assinalassem aos japoneses as pac�ficas inten��es que os levavam �s suas
linhas.
- Tem um len�o, Dany? - perguntou o rep�rter. A jovem procurou nos bolsos do capote
e mostrou um trapo de limpeza duvidosa que estendeu ao seu companheiro de desditas.
Paulin imediatamente o colocou numa vareta de ferro que para ali se encontrava e,
erguendo-se, introduziu aquela bandeira de paz improvisada pela seteira superior
do carro-de-assalto. Quase no mesmo momento, novo obus, rebentando muito pr�ximo,
ia virando o tank com a desloca��o do ar e cobria-o de terra e pedregulhos. Paulin,
segurando-se como podia, agitava desesperadamente a sua bandeira. Novo foguete
luminoso subiu na noite, iluminando espectralmente a paisagem. Sem d�vida os
nip�nicos
notaram aquela bandeira branca que se agitava, pois o fogo das pe�as parou
imediatamente.
Fez-se uma curta tr�gua. Danielle persuadira-se de
152
que haviam terminado as suas atribula��es. Os japoneses iam intervir e n�o teriam
mais a fazer do que contar a sua hist�ria. O general, avisado, procederia � captura
de You logo que o enterro ultrapassasse as primeiras linhas.
- Aten��o! Ei-los que chegam!
Os japoneses aproximavam-se, com efeito, cobertos com capacetes de a�o iguais aos
da infantaria francesa. Os rec�m-chegados pareciam recear qualquer emboscada e,
enquanto rodeavam o carro, apontavam as espingardas-metralhadoras para todos os
pontos em que ele podia ser mais vulner�vel �s balas.
O oficial comandante do destacamento aproximou-se e, erguendo a m�o, pronunciou
algumas palavras em japon�s.
Paulin Quartier nada compreendeu, mas apressou-se a gritar em ingl�s:
- Socorro! Somos jornalistas franceses evadidos das linhas chinesas. O general You
tinha-nos aprisionado.
-All right! Saiam c� para fora!
O tenente respondera tamb�m em ingl�s e logo os dois reclusos experimentaram uma
indiz�vel sensa��o de al�vio. Daquela vez era verdade! Estava tudo acabado!
Paulin abriu a pequena porta e, a custo, ele e Danielle saltaram para o ch�o. Por
momentos ficaram im�veis, expondo os rostos cobertos de suor � fresca brisa
nocturna.
Uma curta ordem veio cham�-los � realidade:
- Aproximem-se!
O tenente n�o estava armado, mas os seus homens rodeavam-no, prontos a intervir ao
menor gesto suspeito. As capas e qu�pis chineses que os jornalistas
153 -
vestiam deviam na verdade faz�-los passar por inimigos.
- Quem s�o e donde v�m? Paulin apressou-se a responder:
- Somos dois jornalistas franceses, perdidos na Terra de Ningu�m". Vimos
directamente do campo do general You.
- Ter�o que se explicar com o coronel. Por agora tratem de marchar na minha frente
e nada de resistir.
- Garanto-lhe que n�o pensamos em fugir - protestou o rapaz. - Arrisc�mos at� a
vida para alcan�ar as vossas linhas.
- Est� bem! Recebi ordem de vos aprisionar. Por agora v�o deixar-se apalpar.
Em poucos minutos, a pistola de Paulin, o rev�lver que Daniel escamoteara a You,
bem como todo o restante conte�do das algibeiras dos dois jornalistas, tudo passou
para as m�os dos soldados nip�nicos.
Enquanto isto se passava, uma d�zia de homens vistoriava conscienciosamente o tank.
Depois, escoltados pelo destacamento, os dois jovens foram conduzidos �s linhas
japonesas e dentro em pouco, depois de terem atravessado uma funda trincheira bem
guarnecida de redutos de metralhadoras, caminhavam para o abrigo subterr�neo que
servia de alojamento ao comandante daquele posto avan�ado.
Chegados finalmente � entrada do abrigo, o oficial entrou e os prisioneiros
aguardaram fora com a escolta. Estavam ambos alegres e esperan�ados que breve todos
os
seus trabalhos cessariam e que o facto de haverem aprisionado e entregue aos
japoneses o general You viria a ser para eles um consolador e apote�tico triunfo.
Mas bem cedo tiveram que se desiludir. O tenente reaparecia e fez-lhes sinal para
que entrassem no interior
154
do abrigo. Mal ali se introduziram viram um homem de pequena estatura, com o rosto
emoldurado por curta barba castanha e de �culos de tartaruga, que parecia
imensamente
ocupado na leitura dum relat�rio escrito � m�quina.
� luz do fot�foro, Paulin Quartier notou as ins�gnias de coronel e compreendeu que
se achava em presen�a do comandante de sector a que o tenente aludira.
Danielle tamb�m observava, mas estava t�o fatigada que o oficial que os conduzira o
notou e lhe ofereceu um caixote onde a jovem se deixou cair, prostrada de fadiga.
Quando finalmente o coronel p�s de lado o seu relat�rio e os fitou, o rosto de
Paulin iluminou-se. Estava impaciente por contar as suas aventuras e as da
companheira
e a forma como haviam conseguido escamotear o famoso general You antes de se
evadirem do acampamento dos bandidos amarelos.
- Chamo-me Paulin Quartier, da Actualit�, meu coronel! A minha companheira chama-se
Danielle Mercoeur e escreve para o jornal Le Monde. J� certamente ouviu falar
nela, pois conhecem-na muito bem no grande quartel-general! - apressou-se o rapaz
em informar antes mesmo de ser interrogado.
O coronel nada respondeu; os seus olhitos penetrantes examinavam os rec�m-chegados.
- � in�til exprimirem-se em ingl�s -declarou ele, ap�s ligeira pausa; - falo
regularmente o franc�s!
Depois absorveu-se no exame de todos os objectos pertencentes aos dois jornalistas,
que um soldado acabava de colocar sobre a mesa de campo. R�pido fulgor luziu-lhe
aos olhos quando viu um envelope que fora encontrado no bolso secreto da capa que
Paulin trazia
155 -
vestida. Abriu-o e leu-o com toda a aten��o. O franc�s p�de verificar que tinha
apenso um plano.
At� ent�o, ocupado em preparar e executar a sua evas�o, o jornalista n�o se dera ao
trabalho de inventariar o conte�do da capa que roubara ao general You. Mas agora
sentia que novas complica��es iam surgir. Estremeceu at� ligeiramente, quando o
coronel, voltando-se para ele, lhe disse, apontando o plano:
- Sabe, sem d�vida, do que se trata?
- N�o fa�o a m�nima ideia, meu coronel - respondeu ele.
- � pena! Poderia assim avaliar da gravidade do seu caso!
- A capa que trago comigo n�o me pertence, e bem pode verificar que a vesti sobre o
meu fato de civil!
- Quem � ent�o o seu propriet�rio?
- O general You!
- N�o brinque comigo, pe�o-lhe, Sr. Quartier! N�o querer� decerto persuadir-me.
- Garanto-lhe, meu coronel, que cheg�mos em linha recta do campo do general You;
posso mesmo afirmar-lhe que poder� capturar o bandido. Conseguimos, a minha colega
e eu, fech�-lo dentro do caix�o dum digno chin�s que brevemente chegar� �s linhas
japonesas!
Por profunda que fosse a for�a de convic��o de Paulin, e por mais afirmativos que
se mostrassem os acenos de cabe�a de Danielle, o coronel continuava a sorrir.
- vou contar-lhe tudo - insistiu Paulin Quartier.
- � claro que confesso serem as aventuras por que acabamos de passar absolutamente
extraordin�rias, mas nem por isso s�o menos ver�dicas.
- 156
O jovem come�ou a sua narra��o; disse em que condi��es se encontrara com Danielle
no decurso do bombardeamento de Miukiang pelos avi�es nip�nicos, o que depois se
passara com cada um deles, at� de novo se encontrarem no campo de You, a forma como
haviam escamoteado o bandido e conseguido fugir em direc��o �s linhas nip�nicas.
Danielle aprovava vivamente com a cabe�a os pontos culminantes da narrativa. Mas o
sorriso incr�dulo do coronel subsistia. Entre ele e o tenente trocaram-se, por
vezes, certos olhares de subtil ironia.
Quando, por fim, Paulin terminou, o coronel soltou um suspiro:
- Sempre tenho ouvido dizer que os franceses s�o dotados de grande imagina��o, mas
verifico hoje que os factos ultrapassam todas as suposi��es! O que acabo de ouvir
� mais inveros�mil que a mais fantasista das hist�rias!
- Pois asseguro-lhe que se trata de pura verdade!
- interrompeu a jovem. - N�s n�o mentimos!
- Vejo-me obrigado a contradiz�-la, minha senhora; suponho no entanto que me n�o
julgue t�o ing�nuo que a possa acreditar.
- Mas n�o se trata de fantasias, meu general! Bastar-lhe-� dar mostras de um pouco
de boa vontade para contribuir para a pris�o de You, o famoso bandido cuja cabe�a
est� posta a pr�mio pelos dois ex�rcitos! Pense que � uma circunst�ncia
providencial que fez o pud�ssemos colocar ao seu alcance!
- Circunst�ncia providencial, Sr. Quartier, considero eu aquela que nos permite,
lan�ar hoje a m�o a dois perigosos espi�es que vieram cair de cabe�a nas nossas
linhas!
157
E apontando o plano que acabara de consultar havia pouco, o japon�s declarou:
- Eis aqui a c�pia de todo o nosso sistema de organiza��o em volta de Miukiang!
Este plano foi roubado anteontem ao nosso grande Estado-Maior e � hoje encontrado
no bolso da sua capa! Os espi�es que dele se apoderaram tinham conseguido, at� �
data, escapar-nos. Mas sab�amos da sua presen�a nestas paragens! Por mais subtis
e romanescos que sejam os vossos subterf�gios, vejo-me for�ado a proceder desde j�
� vossa captura. Sereis meus prisioneiros at� nova ordem!
158
XVII
Em perigo de morte
Desta vez a situa��o complicara-se terrivelmente. O novo sorriso que o coronel
esbo�ava nada de bom prometia para os dois franceses. Antes que tivessem podido
arriscar
qualquer protesto, o oficial voltou-se para eles e perguntou-lhes:
- Os senhores afirmam exercer a profiss�o de jornalistas e eu n�o pretendo sen�o
poder acreditar na vossa boa-f�; no entanto, n�o encontrei nenhum papel que
estabele�a
a vossa identidade, nenhuma foto, nenhum passaporte!
- Tudo perdemos no decurso da nossa estadia no campo de You. A minha colega foi
despojada de tudo quanto trazia, e eu lembro-me de ter deixado a carteira na cabaia
de seda que envolvia o vener�vel Liang-Hi no caix�o!
- Essa hist�ria do caix�o � talvez muito engenhosa
- interrompeu o coronel -, mas n�o julgue que a aceitamos como verdadeira. Os
�nicos pap�is importantes que encontramos em si s�o estes planos roubados ao nosso
Estado-Maior e que, para n�s, s�o de capital import�ncia! E uma vez que j� se
encontra na China
159 -
h� longos meses, Sr. Quartier, deve saber qual o destino que reservamos aos
miser�veis convictos de espionagem. Passamo-los pelas armas! Conv�m fazer alguns
exemplos!
- Sobre tudo o que h� de mais sagrado, juro-lhe, meu coronel, que n�o sou um
espi�o!
- E eu tamb�m n�o - apoiou Danielle com todo o calor. - Somos v�timas dumas
desconcertantes circunst�ncias, eis tudo. Quando o meu colega se apoderou da capa
do
general You estava longe de pensar que ela contivesse um documento de t�o
excepcional import�ncia.
E como o japon�s continuasse de m�rmore, a jovem prosseguiu:
- Em vez de nos acusar dessa maneira, coronel, devia antes dar-se por feliz com o
acaso que assim lhe faz cair em seu poder os t�o famosos planos.
- Julgo que estamos perdendo tempo com palavras v�s. Os senhores n�o t�m os seus
pap�is, mas sim um documento comprometedor!
- Consinta que lhe fa�a notar - respondeu a jovem, exasperada - que se f�ssemos
espi�es n�o ter�amos vindo directamente para aqui. Quando a sua artilharia abriu
fogo, at� alguns dos vossos homens pensaram se tratasse de qualquer ataque!
- � poss�vel, mas nada me garante que se n�o tenham enganado no caminho, devido �
inunda��o que transformou a topografia da regi�o, e, assim, teriam ca�do em nosso
poder, bem contra vontade!
- Coronel, n�o admito tal cal�nia, � odioso.
Danielle sentia-se incapaz de se conter; a sua excita��o contrastava com a fleuma
imperturb�vel do nip�nico, que a observava friamente com os seus olhitos piscos
e cheios de cruel ironia.
- 160
- � in�til levantar a voz, minha senhora - declarou categ�rico. - As provas da
falsidade das vossas alega��es est�o aqui na minha frente.
A discuss�o continuou. Por um lado Paulin e Danielle narraram mais
pormenorizadamente todo o conjunto de circunst�ncias que os levara, a um e a outro,
at� ao campo
do general You. O japon�s ouviu-os, escandalizado do pouco respeito de Quartier
pelos mortos, pois ousara introduzir-se no caix�o. Por fim, acabou por declarar:
- Lastimo muito, mas tudo isso n�o afasta as acusa��es que pesam sobre os dois.
Aqui n�o se brinca nem se planeiam romances de aventuras, mas antes perseguimos os
espi�es sem piedade, sejam eles quais forem!
- Mas eu conhe�o o general Magamoyo! - insistiu a jovem. - Ele poder� afian�ar.
O comandante-em-chefe nada tem que ver neste caso; admitindo que o conhe�a, s�
poder� lastimar v�-la na companhia dum espi�o!
- Paulin n�o � um espi�o, juro-lhe; � um car�cter leal e valente que acaba de
arriscar a vida para me tirar das m�os do general You!
- De tudo isso que me contam, s� acredito no que vejo, isto �, que tinham em vosso
poder os documentos roubados!
- Pe�o para ser conduzido � presen�a do general-em-chefe! - disse o franc�s com
energia. - Estou certo que consentir� em nos ouvir.
- Al�m de que - declarou Danielle - se quiser convencer-se da nossa boa-f� poder�
consultar o padre Eudes, que certamente conhece, o lazarista superior da Miss�o
de Fah-Tinh.
- O padre Eudes tamb�m para aqui n�o � chamado; � uma alma boa e corajosa, que faz
imenso bem
161 -
e se esfor�a por salvar o maior n�mero poss�vel de vidas humanas, no meio desta
tormenta. Sei-o incapaz de se intrometer numa hist�ria destas!
- Ent�o - insistiu a jovem - se n�o quer tamb�m interrogar o padre Eudes, a fim de
se certificar da nossa boa-f�, �-lhe f�cil colher outra prova, desde que esteja
disposto a esperar algumas horas. E � uma prova irrefrag�vel, essa!
- Qual � ela?
- Pe�a que abram o caix�o de Liang-Hi! Dentro em breve dever� o cortejo f�nebre
alcan�ar as linhas japonesas. Poder� ent�o verificar que ele cont�m um ser vivo,
que n�o � outro sen�o o respeit�vel general You! Ent�o, espero que se persuada da
nossa sinceridade!
O coronel pareceu meditar. Os dois franceses trocaram um furtivo olhar. Ambos
pensaram ter ganho a sua causa, mas o japon�s, voltando-se para eles, tirou-lhes
essa
ilus�o.
-. N�o pensem que me deixarei enganar por essa divers�o que lhes permitiria ganhar
tempo. Primeiramente, a aproxima��o do cortejo ainda me n�o foi assinalada e apenas
recebi ordem para resistir a todos os ataques do inimigo. Nestas condi��es, e nas
circunst�ncias particularmente graves que atravessamos, s� devemos obedecer ao
nosso dever, por penoso que ele seja. Dentro de duas horas rompe a manh�. Resta-
vos, a ambos, prepararem-se para bem morrer!
- Mas isso � imposs�vel!-protestou Danielle.- com certeza n�o iria cometer um crime
t�o monstruoso!
- Pode crer que muito me custa ter que proceder assim, sobretudo para com uma
mulher, mas deve saber que n�s, os japoneses, pouco caso fazemos, no geral,
162
dos representantes do vosso sexo. Os meus chefes deram-me rigorosas ordens; e essas
ordens execut�-las-ei, por mais dolorosas que sejam, quer para a minha consci�ncia,
quer para a simpatia que sinto pelos franceses!
- Perd�o! - interveio Paulin. - Mas o senhor n�o nos pode fuzilar sem que antes nos
fa�a comparecer ante um tribunal competente! Conhe�o as leis da guerra: por cru�is
que sejam, reconhecem o direito a todo o indiv�duo, acusado de espionagem, de se
justificar ou defender.
- Esse direito n�o lhes ser� negado, mas receio que nada possam alegar para vossa
defesa, ante as provas esmagadoras que pesam sobre v�s! Ser� uma simples
formalidade!
- Pode crer que ter� que prestar contas quando o nosso c�nsul souber desta inf�mia!
O coronel ergueu desdenhosamente os ombros.
- Mesmo aos olhos do vosso c�nsul, n�o tereis raz�o. Ao aventurarem-se atrav�s da
"Terra de Ningu�m", arriscavam-se a tudo. por vossa conta e risco. Todos os
diplomatas
imparciais o reconhecer�o!
Os dois jornalistas compreenderam que as suas objec��es esbarravam contra a fria
determina��o do oficial amarelo. Deixaram portanto de discutir. O coronel, depois
de ter dado algumas ordens em japon�s ao seu subordinado, voltou-se de novo para os
dois jovens e prosseguiu:
- Dentro de alguns minutos comparecer�o ante um tribunal militar que vou constituir
imediatamente.
- � ante o general Magarnoyo que pretendo comparecer e justificar-me - insistiu
Danielle. - Estou certa de que ele compreender�.
Pela atitude negativa do coronel, a jornalista compreendeu que nunca conseguiria
demover o nip�nico.
163 -
Resignou-se portanto e saiu do abrigo pelo bra�o do seu companheiro de desventura.
Escoltados pelos mesmos homens, foram conduzidos para uma tenda onde os deixaram
sem que lhes ligassem as m�os.
-. E ent�o que pensa voc� de tudo isto? - perguntou a rapariga, sentando-se numa
caixa.
- Penso que o meu estratagema faliu, � o que penso! - retorquiu o rep�rter. - �
pena, no entanto. Julgava ter ganho a partida e ter-lhe proporcionado a ocasi�o de
escrever uma formid�vel reportagem!
- Mas, ent�o, pensa que esse coronel se n�o deixar� comover? Se ao menos ele
prevenisse o general-em-chefe!
- N�o o far�! Li-lhe nos olhos uma fria resolu��o! Que quer, Dany, � preciso
resignarmo-nos; desta vez jog�mos mas perdemos.
- O respeit�vel general You ser� enterrado vivo em vez de ser enforcado!
- A menos que se descubra a tempo que foi encontrado o verdadeiro corpo de Liang-Hi
no seu pal�cio de Miukiang!
- � claro que seria essa a prova evidente da nossa inoc�ncia, mas o facto, a dar-
se, ser� demasiado tarde.
Por desesperadas que parecessem as circunst�ncias, Danielle n�o cedeu ao des�nimo.
- Sejamos valentes, Paulin, e encomendemos a nossa alma a Deus! N�o receio a morte
e julgo que voc� tamb�m n�o.
- Como a posso temer, se ela me vem buscar a seu lado e uma vez que cairemos
juntos?
O rapaz calou-se e, por momentos, apesar de toda a sua coragem, pareceu imensamente
comovido.
- N�o era isto, no entanto, o que eu sonhara. Teria querido viver, e n�o morrer,
perto de si!
- 164
Paulin sentara-se ao lado da sua companheira e as palavras que por tanto tempo
contivera soltaram-se-lhe dos l�bios.
- Sim, minha princesinha da "Terra de Ningu�m", amo-a perdidamente! O mais belo
sonho da minha vida era tornar-me seu marido! Agora, que esperamos a morte, atrevo-
me
a confessar-lho.
Paulin sentiu que a m�o da companheira procurava a sua. Imediatamente correspondeu
�quela press�o. E a voz da jovem murmurou comovida ao seu ouvido:
- Eu era cega, Paulin! Pensava poder caminhar sozinha, mas, desde que o conheci e
que juntos corremos tantos perigos, compreendi que nunca poderia encontrar melhor
companheiro e mais seguro amparo na vida!
- Querida princesinha!
As suas m�os apertaram-se novamente, sem que conseguissem soltar uma s� palavra.
Extenuada por tantos trabalhos e emo��es, a jovem apoiou a cabe�a no ombro do seu
companheiro. Para ali ficaram, naquela posi��o, com o peito oprimido por uma
id�ntica amargura, pela vis�o duma felicidade poss�vel que apenas entreviam no
limiar
da morte!
Um ruido de passos e armas que se entrechocavam veio arranc�-los do seu torpor; o
pano da tenda ergueu-se e o tenente que os aprisionara fez-lhes sinal para que
o seguissem.
- Coragem, Dany! - murmurou simplesmente o rep�rter.
- N�o se preocupe, Paulin! Saberei mostrar a estes amarelos, que sabem o que � ser-
se valente, que uma francesa sabe ir para a morte sem tremer!
Ao longe, ligeira claridade anunciava o despontar do dia. com a alvorada, duas
vidas iam acabar.
165 -
Mas os prisioneiros pouco mostravam inquietar-se com o fatal destino que os
aguardava; caminhavam, de cabe�a erguida, apoiados ao bra�o um do outro.
Levaram-nos para uma casamata, onde cinco oficiais, pela sua simples atitude, bem
mostraram aos dois jornalistas que nada tinham j� a esperar. Al�m de que o caso
foi rapidamente resolvido; em menos de vinte minutos, defesa e acusa��o terminaram
a sua pol�mica e o veredicto do coronel condenava os r�us de espionagem a serem
passados pelas armas.
Quando a senten�a foi lida, os soldados prestaram contin�ncia. Depois, enquadrando
os condenados, dirigiram-se para uma colina pouco distante, onde seria consumada
a senten�a.
- � ent�o ali?-perguntou Danielle.
O oficial comandante do pelot�o acenou afirmativamente com a cabe�a. A tranquila
serenidade de que davam provas os dois franceses naquela ocorr�ncia provocava a
sua admira��o. N�o suposera nunca que uma mulher se pudesse mostrar t�o corajosa em
face da morte e sentia-se mal disposto por ser obrigado a intervir naquele drama.
- Em frente, marche! - ordenou o coronel, que acabava de aparecer por seu turno em
frente da casamata.
O pelot�o abalou, num impressionante sil�ncio. Danielle dava o bra�o a Paulin e o
rapaz sentia que a press�o da sua companheira se tornava mais forte, � medida que
se aproximavam do local do supl�cio. Agora que ele sabia ser amado, que podia
aspirar � felicidade tanto tempo ambicionada, seria for�oso sucumbir?
O supremo passeio acabava; n�o foi sem certa emo��o que os dois jovens viram � sua
direita o tank que
166
os trouxera e que para ali jazia, sem a metralhadora, abandonado na "Terra de
Ningu�m". O mesmo pensamento lhes ocorreu. Haviam esperado que o carro os
conduzisse
a porto de salva��o e, afinal, conduzira-os � morte! Mais alguns minutos e cairiam
sob as balas do pelot�o encarregado de os executar.
Os dois condenados aproximavam-se do local escolhido pelo coronel quando oficial e
soldados pararam subitamente. Um foguet�o branco subia no c�u, onde as estrelas
empalideciam e as nuvens negras se afastavam sopradas pelo vento da manh�.
167 -
XVIII
Inspec��o oportuna
Uma ordem seca; os quinze soldados nip�nicos que acompanhavam os prisioneiros deram
meia volta. Absolutamente estupefactos, os dois franceses perguntavam a si pr�prios
o que significava tal manobra. O pasmo que os invadia subiu de ponto quando o
oficial ordenou o regresso.
- Que quer dizer esta com�dia? - perguntou Paulin Uuartier.
- N�o julgo que se trate de alguma com�dia declarou o tenente.-O foguet�o branco �
um sinal. Ordena-me que suspenda de momento a vossa execu��o!
Os dois jovens trocaram um olhar cheio de esperan�a. Aquela inesperada decis�o
revelara que algo de importante se produzira desde a sua sa�da das linhas
nip�nicas.
Dentro em pouco, Danielle e o seu companheiro ficaram inteirados da situa��o. Um
soldado corria ao seu encontro, falava com o tenente, e este, voltando-se para os
dois franceses, declarou-lhes:
- O general Magamoyo acaba de chegar �s nossas linhas em visita de inspec��o!
Prevenido do que se
- 168
passava a vosso respeito, quis interrog�-los antes de darem execu��o � senten�a.
- O general Magamoyo! - exclamou logo Danielle. cujo rosto se tornou radiante. -
Ent�o estamos salvos!
A jovem tivera j� ocasi�o de entrevistar o general nip�nico e m�tua simpatia se
estabelecera entre eles.
- Pois � caso para se dizer que chega mesmo a tempo esse valente general!
-continuou a jovem. Louvado seja Deus, que o conduziu at� aqui, �s primeiras
linhas. Cinco
minutos mais tarde e tudo estaria acabado!
Algumas silhuetas desenhavam-se na sua frente, saindo dos entrincheiramentos. Entre
elas, Danielle depressa descobria a do general Magamoyo, baixo e robusto, com
farto bigode ca�do, lembrando o do velho Clemenceau.
- Para lhe falar com franqueza, general, nunca senti tanta alegria em o ver!
A jovem j� se n�o preocupava com a escolta. Por seu lado, o general japon�s
reconhecia a jornalista e o seu rosto iluminou-se; sorrindo, inclinou-se na sua
frente:
- Encantado por a tornar a ver, mademoiselle Mercoeur! Confesso-lhe que vindo de
madrugada inspeccionar os meus postos avan�ados estava longe de supor que
encontraria
aquela que todos n�s conhecemos pelo gentil�ssimo sobrenome de Princesa da "Terra
de Ningu�m"!
O general estendeu a m�o, que Danielle apertou, apresentando o seu companheiro,
que, im�vel, aguardava:
- O meu colega Paulin Quartier, que o general decerto j� ter� encontrado tamb�m!
169 -
- O Sr. Quartier veio na verdade tirar algumas fotografias ao meu quartel-general,
quando combat�amos em torno de Xangai.
Ent�o o general explicou que, tendo sabido pelo coronel das suas aventuras, tinha
ordenado suspendessem a execu��o, certo de que se trataria de algum mal-entendido.
- Que voc� seja de facto temer�ria e adore o perigo n�o � novidade para ningu�m,
mas estou persuadido de que n�o � uma espia. Foi por isso que pedi imediatamente
ao coronel Yaramata que suspendesse tudo, evitando um erro irrepar�vel! Nunca me
consolaria, na verdade, se soubesse da morte da Princesa da "Terra de Ningu�m"
falsamente
acusada do crime
de espionagem!
- Confesso que as apar�ncias eram contra n�s declarou Danielle -, mas imagino que
desta vez n�o tome a nossa odisseia por qualquer romance fantasista.
- Ignoro ainda exactamente todos os pormenores do vosso caso. Sei que vieram aqui
parar tripulando um tank de fabrica��o russa, como os empregados pelos nossos
inimigos,
e que nos bolsos do seu colega se encontraram documentos dum grande valor
estrat�gico, cujo desaparecimento muito lament�vamos.
- Se o permite, general, vamos contar-lhe toda a sequ�ncia dos factos - respondeu
Danielle. - E estou certa de que verificareis estarmos de facto inocentes.
- Est� dito! vou ouvi-los, mas, entretanto, servir-lhe-�o qualquer coisa, pois
parece-me estar muito enfraquecida.
- Pois se nada comemos h� vinte e quatro horas!
- retorquiu a jovem.
A um sinal do general trouxeram alguns pratos de
arroz e vitualhas.
- 170
Ent�o, e depois de saciada a fome que os devorava, os dois jornalistas expuseram ao
general todo o ros�rio das suas aventuras. Tanto este como o coronel ouviram,
interessados, a narrativa.
Quando os jovens deram por finda a sua hist�ria, Magamoyo voltou-se para Yaramata:
- Ent�o! Que pensa de tudo isto, coronel?
- Penso que deve haver a� muito de imagina��o, meu general! - respondeu o oficial.
- � porque n�o conhece a Princesa da "Terra de Ningu�m"! Eu acho tudo quanto ela
acaba de me expor muito natural e por isso nada tenho a elogi�-lo sobre a maneira
como procedeu.
- Mas, general, os planos que o franc�s trazia consigo? E o tank russo?
- Tudo isso nada prova, ante as explica��es que acabamos de ouvir. Al�m de que esta
senhora tinha apelado para o meu nome!
- Mas as ordens que eu recebera.
- Essas ordens apenas respeitavam aos espi�es, e estes franceses n�o o s�o!
- Se n�o cumpri o meu dever, meu general, estou pronto a receber o castigo, mas
pe�o apenas que me n�o retirem da linha de fogo! O meu maior desejo � morrer
honrado
em face do inimigo!
- N�o se fala em castigos, coronel. Fez o que p�de e julgou ser o seu dever. E como
felizmente me lembrei de fazer esta inspec��o, n�o h� nada perdido!
Danielle e Paulin apressaram-se ent�o em estender as m�os ao coronel, garantindo-
lhe a sua simpatia.
A discuss�o terminou assim amigavelmente e Danielle avisou:
- Depressa, general. � preciso tomar as necess�rias medidas, pois antes da noite o
funeral do respeit�vel
171 -
Liang-Hi deve chegar �s vossas linhas! Ter� que proceder � abertura do caix�o e
aprisionar o bandido que l� se encontra!
Magamoyo fez uma careta.
- Tenho certo escr�pulo em perturbar o descanso dum morto, e de forma alguma aprovo
o acto do Sr. Quartier fazendo-se substituir a um cad�ver. Eu por coisa alguma
o teria feito! Mas uma vez que me garantem estar You dentro do caix�o, julgo o caso
diferente e vou tomar as medidas precisas para vistoriar o cortejo mal chegue
aos nossos postos avan�ados.
O general p�s ent�o um abrigo � disposi��o dos dois jornalistas, para que pudessem
descansar algumas horas.
Antes por�m de se abandonar ao repouso, Paulin, com o aux�lio de uma carta da
regi�o e depois de ter subido a uma colina donde inspeccionou o horizonte, indicou
a Magamoyo o local exacto onde na v�spera se achava acampado aquele que dava pelo
nome de general You.
Magamoyo p�de assim verificar que, para bater em retirada, aquele ex�rcito de
bandidos tinha apenas uma passagem livre, e f�cil seria dizim�-lo. E, com os olhos
a brilharem de contentamento, resolveu tentar aquele golpe-de-mestre, uma vez You
aprisionado.
- � um servi�o de limpeza que se imp�e antes de seguirmos a nossa marcha para a
frente.
Desde ent�o come�ou reinando grande efervesc�ncia nas linhas japonesas. Preparavam-
se para o ataque.
Pelas quatro horas da tarde ouviram-se ao longe estranhas melopeias.
- Desta vez s�o eles! � o cortejo que chega!
E Paulin correu pelo talude da trincheira, perscrutando na direc��o do norte.
- 172
Via-se ao longe uma fila de brancas figuras que caminhavam lentamente. Era o
cortejo que chegava, com o mestre-de-cerim�nias � frente, com os m�sicos,
carpideiras,
carregadores, bonzos, divindades tutelares, etc.
Paulin voltou-se; uma m�o pesava no seu ombro. Era o general que vinha observar a
chegada do cortejo.
- Meu general, vamos agora jogar os trunfos!
- Dado que You se encontre dentro do caix�o.
- Se tivessem dado com ele, pensa que o cortejo manteria esta disciplina ritual?
Pode estar certo! Temos o nossohomem!
Paulin correu a prevenir Danielle.
Cinco minutos depois, o general, com os dois jornalistas e o coronel, caminhavam ao
encontro do cortejo, precedidos por forte escolta de soldados, ansiosos tamb�m
por assistirem ao desfecho daquela aventura.
O cortejo n�o estava a mais de duzentos metros das trincheiras quando o tenente,
erguendo o bra�o, ordenou com voz tonitroante para o mestre-de-cerim�nias:
- Alto!
Maou-Han, bonzos, carpideiras, porta-estandartes, todos os participantes do funeral
numa palavra, pararam como por encanto. Os restos do desventurado e muito
respeit�vel
Liang-Hi pareciam destinados a n�o terem mais sossego!
173 -
XIX Conclus�o
O que se passara no campo dos bandidos ap�s a partida dos jornalistas resume-se em
poucas linhas.
O cortejo sa�ra, como ficara estipulado, logo �s primeiras horas da manh�. Apenas
faltava a escolta prometida por You, porquanto a retirada de todo aquele ex�rcito
de fac�noras impedia que se cumprisse essa determina��o.
Mas os irm�os Liang tinham consigo o salvo-conduto passado pelo general You, o que
para eles era a melhor das garantias.
Este, passadas duas horas de marcha, despertara do seu desmaio. Pouco a pouco a
consci�ncia e a mem�ria haviam-lhe voltado e realizava tudo o que sucedera.
Os desesperados esfor�os que fez para se desenvencilhar das cordas que o amarravam
e da morda�a que o impedia de gritar foram totalmente baldados. Paulin trabalhara
conscienciosamente!
O cortejo prosseguiu pois a caminho das linhas nip�nicas sem qualquer acidente. Foi
apenas ante o gesto do tenente japon�s que Maou-Han compreendeu que alguma coisa
de extraordin�rio se passava.
- 174
Rapidamente, bonzos, carpideiras, m�sicos e assistentes foram agrupados para l� das
segundas linhas. O catafalco foi deposto ao centro e, a uma ordem do tenente,
Maou-Han e os quatro irm�os Liang foram chamados � presen�a do general comandante-
em-chefe nip�nico.
Quando em frente de Magamoyo, o Liang mais velho inclinou-se e declarou:
- Eu e meus irm�os vimos respeitosamente pedir a Vossa Excel�ncia a permiss�o de
levarmos o nosso defunto pai at� � sua �ltima morada, dever esse que nos foi
retardado
pelo general You, em poder de quem ca�mos. Pelo resgate dos restos mortais de meu
venerando pai tivemos que entregar um milh�o de d�lares.
Magamoyo declarou-lhe ent�o o seu profundo respeito pelos mortos. N�o obstante, s�
poderia conceder-lhes licen�a para atravessarem as suas linhas quando tivesse
aberto o caix�o e verificado ser na verdade o corpo de Liang-Hi que eles
transportavam.
Ouvindo tais palavras, o pasmo dos assistentes n�o se descreve.
Maou-Han protestava que era imposs�vel e de todo inveros�mil admitir que n�o fossem
os restos mortais de Liang-Hi que viajavam no caix�o, porquanto ele pr�prio o
amortalhara e colocara ali. Quanto aos Liang, a sua indigna��o n�o se descreve.
- Repito-vos que tenho boas raz�es para supor que n�o � o corpo de Liang-Hi que v�s
conduzis. E por isso exijo que o caix�o seja aberto na minha presen�a.
A atitude do general n�o admitia r�plica. com grande pesar, o mestre-de-cerim�nias
e os irm�os Liang tiveram que se resignar. Ia-se perpetrar um horroroso sacril�gio
e certamente, at� ao �ltimo suspiro, o esp�rito do defunto n�o deixaria de os
atormentar.
175 -
Bonzos, carpideiras e m�sicos mantinham-se em grupo compacto, junto do esquife.
Quando o general apareceu, seguido de Maou-Han, dos irm�os Liang e dos dois
franceses,
e eles perceberam do que se tratava, ergueu-se um coro de lamenta��es e protestos
que os soldados japoneses a custo fizeram cessar.
- Retirem o pano e descubram a urna - ordenou Maou-Han, erguendo o seu
imprescind�vel bast�o.
Em menos de cinco minutos o cofre f�nebre ficou � vista, erguido sobre cavaletes.
Impressionante sil�ncio reinava agora naquele grupo h� pouco t�o barulhento.
Centenas de olhos convergiam para o caix�o, na �nsia de ver o que se ia passar.
Mal se retirou o pano bordado de drag�es, ouviram-se algumas exclama��es de
surpresa. Maou-Han e os que estavam mais pr�ximos verificaram que a urna fora
for�ada,
pois faltavam alguns parafusos. Al�m disso, v�rios furos estavam abertos nos lados
do caix�o.
- Retirem a tampa! - ordenou com voz forte o general.
Novo estremecimento entre os assistentes.
Todos temiam a c�lera dos esp�ritos.
Mas j� dois portadores, armados de alavancas, for�avam a urna. A tampa tombou e uma
forma imprecisa surgiu, meio dissimulada pelos panos f�nebres, forma essa que
ligeiramente se movia.
Ouviu-se um grito de terror e os assistentes deram um passo � retaguarda.
- N�o � o corpo do meu ilustre pai!
Fora o mais velho dos Liang quem soltara tal exclama��o.
De facto, o corpo que surgia no caix�o, ligado, amorda�ado, com o olhar esbugalhado
pelo terror, era um corpo vivo que logo todos reconheceram:
- 176
O respeit�vel general You!
Puderam ent�o verificar que Danielle e Paulin n�o haviam mentido nas suas
declara��es. Era bem o bandido amarelo que ali jazia!
Estonteado, o mestre-de-cerim�nias pronunciava palavras sem nexo, enquanto os
irm�os Liang pareciam mudos de desgosto e estupefac��o.
Quanto aos dois franceses, esses estavam triunfantes! Danielle, disfar�adamente,
lan�ou ao coronel Yaramata um olhar malicioso que queria dizer muita coisa!
- Vamos, tomem conta desse miser�vel!-ordenou o general Magamoyo.
Quatro soldados apoderaram-se do bandido e tiraram-no do caix�o.
A presen�a de toda aquela gente e sobretudo do general japon�s e da jornalista
revelaram a You qual a sorte que o esperava. O rosto contraiu-se-lhe de raiva
impotente.
- Guardem-me esse bandido bem guardado enquanto n�o segue para o quartel-general! -
declarou Magamoyo.
Uma escolta seguiu com o prisioneiro, que n�o soltara sequer uma palavra.
Ent�o o general explicou aos irm�os Liang que, segundo informes dignos de todo o
cr�dito, o corpo de seu vener�vel pai devia encontrar-se ainda na sua casa de
Miukiang,
donde certamente a inunda��o impedira que fosse retirado.
- Darei as precisas ordens para que vos conduzam at� essa cidade - declarou o
general. E, sem lhes explicar qual o papel desempenhado pelos dois jornalistas,
continuou:
- Permitam que os felicite por terem escapado das
177 -
garras de You e ter-se terminado esta triste mistifica��o, facto esse de que sois
devedores aos dois estrangeiros aqui presentes - disse ele apontando Danielle e
Paulin.
Ent�o, os dois jornalistas pediram licen�a para acompanhar o corpo expedicion�rio
que se ia formar para a ac��o de limpeza que o general decidira, contra o bando
agora comandado por Feng.
Antes de partir, Danielle quis entrevistar e fotografar You. Desta vez era apenas
um prisioneiro que ela tinha na sua frente.
J� ao corrente, por revela��es de v�rios tr�nsfugas chineses, do procedimento de
Feng, You, sequioso de vingan�a, revelou � jornalista o local onde escondera o seu
tesouro.
- Ao menos aquele infame n�o gozar� o dinheiro que recebi dos irm�os Liang-
declarou ele. - Voc� vence-me, mas foi em guerra leal, ao passo que Feng, que tudo
me
deve, n�o passa dum cobarde e dum traidor! Procure no ch�o, debaixo da minha cama
de campanha. L� encontrar� um pequeno cofre onde guardava o dinheiro. � para si!
Quanto a mim, sei a sorte que me espera. Mas pouco importa, pois j� vivi a vida
suficientemente e deixo-a agora sem pena!
E foi assim que o general You, chefe terr�vel de bandidos amarelos, se despediu
para sempre dos dois jornalistas.
A opera��o projectada pelo general Magamoyo foi coroada de absoluto �xito.
Mal comandados, os bandidos foram cercados pelas for�as japoneses � entrada dum
desfiladeiro e completamente dizimados pelas metralhadoras. Foi um aut�ntico
massacre.
- 178
De futuro, a "Terra de Ningu�m" estava limpa de piratas e bandidos assassinos.
Mal o combate terminara, Danielle e Paulin dirigiram-se para o local onde existira
o antigo acampamento de You. Depois de v�rias pesquisas acabaram por encontrar
o ponto onde estivera armada a grande barraca do bandido amarelo.
Na precipita��o da fuga, Feng nem sequer pensara em retirar os montantes, bem como
outras bagagens mais pesadas.
Paulin em breve descobria o c�lebre cofre do general You!
No seu interior, n�o somente encontraram o milh�o extorquido aos irm�os Liang, como
muitos outros valores roubados em bancos que haviam pilhado desde o come�o daquela
malfadada guerra.
A jornalista apressou-se a fazer entrega do seu achado ao general japon�s, com o
qual prosseguia durante alguns dias naquela campanha de limpeza e com o qual
regressou,
acompanhada de Paulin, � cidade de Miukiang.
Desta vez, aquela cidade onde haviam come�ado t�o estranha aventura estava j�
policiada e disciplinada pelas for�as nip�nicas. N�o lhes foi preciso, por isso,
fugirem
pelos telhados nem esconderem-se nas casas abandonadas.
A jovem parecia mesmo um nadinha mais calma e distra�da pelo seu desejo de
aventuras. Muitas vezes foi vista na companhia de Paulin, passeando por pontos onde
certamente
n�o andava � procura de reportagens sensacionais!
Bastava-lhe, talvez, o �xito clamoroso daquelas que enviara a Le Monde: milh�es de
leitores se apaixonaram pelas proezas da Princesa da Terra de Ningu�m", e
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igual �xito obtiveram as fotografias que Paulin fornecera � Actualit�.
Tamb�m para c�mulo da sorte, o emiss�rio enviado com a mensagem de You para Le
Monde fora aprisionado pelas tropas japonesas de ocupa��o e n�o chegara portanto a
ser enviado o humilhante telegrama que pedia o seu resgate.
Uma tarde estavam os dois jornalistas entretidos a ler um cartaz em que se
anunciava a pr�xima execu��o do famigerado bandido e famoso general You quando o
coronel
Yaramata se aproximou deles e lhes disse:
- O general Magamoyo pede-lhes que me sigam ao pal�cio do governador da Prov�ncia!
Uma vez ali, foram recebidos com toda a cordialidade.
- Estou encarregado de lhes anunciar uma boa-nova - come�ou o general, apontando-
lhes um monte de notas que se achava em cima da sua secret�ria. Este dinheiro
representa
o pr�mio concedido �queles que aprisionassem You; s�o cem mil d�lares que com toda
a justi�a lhes competem!
- Cem mil d�lares! - exclamou a jovem, divertida.
- � exactamente o dobro do que eu valia quando o estim�vel bandido me tinha
aprisionada!
- Mas n�o � tudo -prosseguiu o general. - Est� aqui este envelope que cont�m
igualmente cem mil d�lares que os irm�os Liang lhes oferecem como testemunho do seu
reconhecimento pelo milh�o que, devido � vossa interfer�ncia, conseguiram
recuperar. Tanto mais que o corpo do vener�vel Liang-Hi foi finalmente encontrado e
repousa
agora no seu t�mulo de fam�lia.
- Perd�o, general, mas creio que esta segunda import�ncia compete apenas a Paulin,
que foi quem primeiro
180
se utilizou do caix�o. E, sem o seu aux�lio, que teria eu podido fazer?
- Para que havemos de discutir agora isso, Dany!
- interrompeu o rep�rter. - N�o � certo que decidimos p�r tudo em comum e isso o
mais brevemente poss�vel? Uma parte para cada um, est� bem, visto que decidimos
juntar tudo!
E voltando-se para Magamoyo:
- General, tenho a honra de lhe anunciar o nosso pr�ximo casamento!
As pupilas do nip�nico brilharam por detr�s das lunetas.
- E nunca houve, decerto, um par t�o bem equilibrado. J� provaram que, unidos,
podem fazer grandes coisas. Resta-me apenas felicit�-los e desejar-lhes as maiores
felicidades. E voltando-se para Danielle:-Veio algu�m procur�-la, n�o h� muito
tempo, algu�m que prometeu voltar breve, quando lhe disse que estava � sua espera!
A jovem parecia admirada, quando uma silhueta escura apareceu entre portas.
- O padre Eudes! - exclamou Danielle correndo ao encontro do lazarista.
- Sou eu, na verdade, minha filha. Durante muitos dias supus n�o me ser dado voltar
a v�-la. Mas Deus quis poupar-me tal desgosto e eis-vos s� e salva, depois de
t�o extraordin�rias aventuras.
- � verdade, padre. Gra�as ao aux�lio do meu colega Paulin, aqui presente,
conseguimos aprisionar o general You! Mas agora d�-me not�cias da minha protegida,
a chinesinha
que entreguei na Miss�o de Fah-Tinh.
- Est� muit�ssimo bem, minha filha. Criamo-la juntamente com os seus pequenos
companheiros de
181 -
infort�nio. Faremos dela, uma crist� e oxal� o futuro lhe reserve, a ela e a toda a
China, dias melhores e mais
tranquilos.
- Oi�a, Paulin - disse Danielle voltando-se para o seu colega. - Visto que � uma
parte para cada um de todo este dinheiro, d�-me licen�a que disponha daquela que
me pertence e a ofere�a � Miss�o, para subsidiar a educa��o da minha protegida?
A resposta n�o se fez esperar. com um gesto espont�neo, Paulin entregou cem mil
d�lares ao padre Eudes, que erguia as m�os ao c�u, desconcertado por tanta
prodigalidade.
- Santo Deus! � demais! � muito mais do que
devo aceitar!
- Nunca � demais o dinheiro quando � t�o bem
utilizado - insistiu Paulin Quartier.
- N�o sei como lhes possa agradecer - murmurava o bom do padre, comovido.
- Ora essa, meu padre! Tem na sua m�o o demonstrar-nos o seu reconhecimento dando-
nos uma felicidade maior e mais duradoira do que esse prazer que agora est�
sentindo!
- Uma felicidade maior! Mas � imposs�vel! balbuciava o lazarista, emocionado.
A Princesa da Terra de Ningu�m" sorriu mais uma vez, enquanto o general assistia
feliz �quela discuss�o. Estendeu o bra�o e apontando Paulin Quartier, que aguardava
intrigado o desfecho da cena, declarou:
- � preciso casar-nos, padre! Simplesmente casar-nos. o mais brevemente poss�vel!

FIM

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