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Quando os gregos queriam se referir a um vazio abissal, usavam a palavra ch�os.

Caos nem sempre � uma coisa ruim. No sentido de pura desordem, realmente, pouco se
pode dizer a seu favor. Mas o que o matem�tico James Yorke estava querendo dizer
quando tomou este termo emprestado em 1975, era desordem ordenada - um padr�o de
organiza��o existindo por tr�s da aparente casualidade.

E isso � uma coisa muito boa.

A "teoria do caos" - o estudo dessa desordem organizada - entrou em voga somente


nos anos 80, mas suas sementes foram lan�adas em 1960, quando um meteorologista do
M.I.T, Edward Lorenz desenvolveu modelos computacionais dos padr�es do tempo. Como
todo mundo sabe, � muito dif�cil fazer uma previs�o de tempo a longo prazo, ainda
que possamos isolar muitos dos fatores que causam as mudan�as. Lorenz, como outros,
pensava que tudo o que era preciso para uma melhor previs�o era um modelo mais
abrangente. Ent�o, escreveu um programa baseado em doze equa��es simples que em
linhas gerais modelava os principais fatores que influenciam o tempo.

Lorenz descobriu algo surpreendente: pequenas mudan�as ou pequenos erros em um par


de vari�veis produziam efeitos tremendamente desproporcionais. Para um per�odo de
uns dois dias, elas mal faziam diferen�a; mas extrapolando-se para um m�s ou mais,
as mudan�as produziam padr�es completamente diferentes. Lorenz chamou sua
descoberta de "efeito borboleta", tirado do t�tulo de artigo que ele publicou em
1979:

"Previsibilidade: pode o bater de asas de uma borboleta no Brasil desencadear um


tornado no Texas?"

Em outras palavras: fatores insignificantes, distantes, podem eventualmente


produzir resultados catastr�ficos imprevis�veis? Lorenz se permitiu uma pequena
hip�rbole porque queria dramatizar seu ponto de vista. Virtualmente todos os
f�sicos antes dos anos 70 fixaram-se nos chamados processos "lineares" - processos
em que pequenas mudan�as produziam resultados proporcionalmente pequenos. Mas um
grande n�mero de fen�menos - n�o s� na meteorologia e na f�sica, como tamb�m na
biologia, ecologia, economia, e assim por diante - n�o obedeciam leis lineares nem
seguiam f�rmulas lineares. Processos "n�o lineares" s�o aqueles em que as equa��es
envolvem taxas vari�veis de mudan�a, e n�o taxas fixas, em que as mudan�as s�o
multiplicadas, em vez de adicionadas, e pequenos desvios podem ter vastos efeitos.

O pr�ximo passo em dire��o � teoria do caos foi dado nos anos 70, quando Yorke e
seu amigo, o bi�logo Robert May, come�aram a examinar as propriedades da assim
chamada "equa��o log�stica" que, entre outras coisas, fornece um modelo simples
para o crescimento da popula��o. A maneira como essa equa��o funciona � que os
resultados v�o sempre alimentando a equa��o de modo a se obterem novos resultados.
O interessante � que, dependendo de como voc� utiliza um certo fator, os resultados
podem se tornar altamente previs�veis ou altamente ca�ticos.

Mas at� mesmo o caos da equa��o log�stica tem seu pr�prio tipo de padr�o. Embora
voc� n�o possa sempre prever qual ser� o resultado particular da equa��o, voc� sabe
que ele vai cair em uma determinada faixa. (Se voc� fizesse um gr�fico dos
resultados, veria surgir um padr�o ou uma tend�ncia determinada.) Muitas outras
equa��es se comportam de forma semelhante, produzindo o caos com uma tend�ncia ou
um modelo de organiza��o - entre estas, est�o as equa��es que predizem a
turbul�ncia em l�quidos ou a subida e a queda dos pre�os do algod�o.

Tais equa��es s�o o reverso da f�rmula do tempo de Lorenz: at� onde v�o chegar os
pre�os do algod�o em um dia particular � imprevis�vel (ou ficar�amos todos ricos
jogando no mercado de futuros); mas a hist�ria dos pre�os do algod�o mostram uma
certa ordem. O nome dado a essa ordem � "fractal". Se voc� fizer um diagrama das
flutua��es de pre�o minuto a minuto, semana a semana, m�s a m�s e ano a ano, a
tend�ncia mostrada no diagrama mais geral (ano-a-ano) se refletir� nos diagramas
mais detalhados (de m�s-a-m�s para baixo). Um diagrama fractal pode ser ampliado
para qualquer magnifica��o que voc� quiser, e vai claramente parecer, e algumas
vezes reproduzir exatamente, o padr�o do quadro mais amplo.

Esse comportamento da curva do pre�o do algod�o foi descoberto no princ�pio dos


anos 60 pelo ecl�tico erudito Benoit Mandelbrot. Nascido na Litu�nia e educado na
Fran�a, Mandelbrot nacionalizou-se americano, e trabalhava para a IBM quando
descobriu que outros fen�menos tamb�m apresentavam a caracter�stica fractal dos
pre�os do algod�o - por exemplo, a distribui��o de "ru�dos" (erros) nas
transmiss�es eletr�nicas. Gradualmente, Mandelbrot achou outros exemplos do mesmo
comportamento, abordando at� a geografia, no inovador artigo "Qual a extens�o da
costa brit�nica?" A id�ia b�sica desse artigo � que todos os tipos de objetos
naturais, a exemplo do litoral brit�nico, t�m um grau de imprecis�o que parece o
mesmo n�o importa o quanto voc� se aproxime deles. Vista de um ponto distante ou
examinada atrav�s de um microsc�pio, uma costa vai parecer igualmente irregular -
de modo que, na aus�ncia de um sinal indicador da dist�ncia em que a imagem da
costa foi obtida, seria dif�cil, sen�o imposs�vel, discernir este aspecto.

Para descrever essa irregularidade ou imprecis�o recursiva, auto-reflexiva,


Mandelbrot ampliou a no��o da dimens�o matem�tica. Est�vamos acostumados a pensar
em termos de dimens�es integrais - uma linha de dimens�o 1, um plano de dimens�o 2,
um cubo de dimens�o 3. Mas Mandelbrot introduziu o conceito de dimens�es fracionais
- 1,3; 2,7; 12,2 - para descrever a recorr�ncia ou imprecis�o que observou nos
contornos do litoral e nas curvas de pre�o. (Pense em uma dimens�o fracional como
uma medida de quanto uma linha ou uma forma consome de uma dimens�o total. Quanto
mais irregular uma forma, mais espa�o ela consome.) Em 1975, ele cunhou o termo
"fractal" para nomear essa nova geometria dimensional fracional.

A geometria fractal e o caos teriam permanecido como meras curiosidades n�o fosse a
descoberta do f�sico Mitchell Feigenbaum, nos meados da d�cada de setenta, de que
muitos sistemas n�o-lineares, aparentemente n�o relacionados, comportam-se de modos
claramente semelhantes. Isso sugere que deveria existir uma teoria unificada para
explicar o comportamento ca�tico dos sistemas e equa��es em uma faixa ampla de
setores. E foi a� que os cientistas realmente come�aram a prestar aten��o.

A teoria do caos � algo recente e ainda est� sendo refinada. Novas aplica��es est�o
sendo descobertas ou inventadas, artigos continuam a ser publicados, d�vidas e
demonstra��es alternam-se rapidamente. Apesar disso, a teoria do caos lan�ou alguma
luz no comportamento dos sistemas, sistemas quintessenciais de l�quidos fluindo, os
quais s�o prop�cios a sofrer mudan�as r�pidas de um comportamento est�vel para um
comportamento aparentemente ca�tico, no modo como a �gua passa de l�quido fixo a
l�quido em ebuli��o, � medida que a temperatura � ligeiramente aumentada. (A 99,5
�C, a �gua � apenas �gua quente; a 100,5 �C, ela passa a mudar de estado, tornando-
se gasosa.) O jarg�o pode ser intimidante - coisas do tipo "estranhos atratores"
s�o dif�ceis de explicar. (Eles s�o basicamente formas que restringem curvas n�o
reprodut�veis, se � que isso ajuda.) E id�ias tais como "dimens�es fracionais"
tendem a parecer bizarras ou inutilmente abstratas - mas na realidade a geometria
fractal tem muitas aplica��es pr�ticas.

Como salienta James Gleick em seu "popular" livro sobre o caos, medir a dimens�o
fractal de uma superf�cie met�lica pode nos fornecer uma informa��o a respeito de
sua resist�ncia. A superf�cie da terra tem uma dimens�o fractal, da mesma forma que
os vasos sang��neos em nosso corpo. At� o c�rebro humano e sua consci�ncia podem
ter formas fractais.

Geometria fractal tem sido adotada em setores tais como General Electric, Esso e
est�dios de Hollywood, grupos que n�o primam pelo gosto de coisas puramente
te�ricas.