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Energia nuclear

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Energia nuclear é a energia liberada em uma reação nuclear, ou seja, em processos de transformação de núcleos atômicos.
Alguns isótopos de certos elementos apresentam a capacidade de se transformar em outros isótopos ou Elementos através de
reações nucleares, emitindo energia durante esse processo. Baseia-se no princípio da equivalência massa-energia (observado por
Albert Einstein), segundo a qual durante reações nucleares ocorre transformação de massa em energia.

Foi descoberta por Hahn e Meitner com a observação de uma fissão nuclear depois da irradiação de urânio com nêutrons.

A tecnologia nuclear tem como uma das principais finalidades gerar energia elétrica. Aproveitando-se do calor emitido na reação,
para aquecer a água até se tornar vapor, assim movimentando uma turbina a vapor acoplada a um gerador. A reação nuclear pode
acontecer controladamente em um reator de usina nuclear ou descontroladamente em uma bomba atômica (causando uma reação
chamada reação em cadeia).

Índice
Tipos de reações nucleares
Exemplo
História da energia nuclear
Tipos de reatores
Reatores de fissão
Reatores de fusão
Método para obtenção da energia elétrica por fonte nuclear
Economia
Bomba atômica
Toxicidade de radioativos
Aplicação civil
Uso no espaço
Energia nuclear no Brasil – dados de consumo
Vantagens e desvantagens da energia nuclear
Vantagens
Desvantagens
Resíduos radioativos
Acidentes nucleares
Perigos aos funcionários
Segurança
Gases de estufa

Etapas do ciclo do combustível


Energia nuclear e impacto ambiental
Ver também
Notas
Referências
Referências adicionais
Ligações externas

Tipos de reações nucleares


A reação nuclear é a modificação da composição do núcleo atômico de um elemento, podendo transformar-se em outro ou outros
elementos. Esse processo ocorre espontaneamente quando não acontece metamorfose em alguns elementos. O caso mais
interessante é a possibilidade de provocar a reação mediante técnicas de bombardeamento de nêutrons ou outras partículas.

Existem duas formas de reações nucleares: a fissão nuclear, onde o núcleo atômico subdivide-se em duas ou mais partículas; e a
fusão nuclear, na qual ao menos dois núcleos atômicos se unem para formar um novo núcleo.

Exemplo
Apenas um exemplo das mais de 1000 possíveis fissões de urânio-235: Urânio captura um nêutron, torna-se instável e fraciona
em bário e criptônio com emissão de dois nêutrons.

Com esta reação Hahn e Strassmann demonstraram a fissão em 1938 através da presença de bário na amostra, usando
espectroscopia de massa.

História da energia nuclear


Ernest Rutherford, o descobridor do núcleo atômico, estava fazendo pesquisas
sobre a configuração do átomo em livros de uma biblioteca, e descobriu, através
do uso dos raios catódicos, que estes poderiam ser modificados através de
bombardeamento com partículas rápidas. Com a descoberta do nêutron ficou
claro que deveriam existir muitas possibilidades dessas modificações.

Enrico Fermi suspeitava que o núcleo ficaria cada vez maior acrescentando
nêutrons. Ida Noddack foi a primeira a suspeitar que "durante o
bombardeamento de núcleos pesados com nêutrons, estes poderiam quebrar-se
em pedaços grandes, que são isótopos de elementos conhecidos, mas não
vizinhos dos originais na tabela periódica".

A fissão nuclear foi descoberta por Otto Hahn e Fritz Straßmann em Berlim-
1938 e explicada por Lise Meitner e Otto Frisch (ambos em exílio na Suécia)
logo depois, com a observação de uma fissão nuclear depois da irradiação de
urânio com nêutrons (ver: projeto de energia nuclear alemão). Otto Hahn e Lise Meitner no
laboratório
A primeira reação em cadeia foi realizada em dezembro de 1942 em um reator
de grafite de nome Chicago Pile 1 (CP-1), no contexto do projeto Manhattan
com a finalidade de construir a primeira bomba atômica, sob a supervisão de Enrico Fermi na Universidade de Chicago.

Tipos de reatores
Reatores de fissão
Existem vários tipos de reatores, de água leve (ingl. Light Water reactor ou LWR), reatores de água pesada (ingl. Heavy Water
Reactor ou HWR), reator de rápido enriquecimento ou "reatores incubadores" (ingl. Breeder reactor) e outros, dependendo da
substância moderadora usada. Um reator de rápido enriquecimento gera mais material físsil (combustível) do que consome. A
primeira reação em cadeia foi realizada num reator de grafite. O reator que levou o acidente nuclear na usina de Chernobil
também era de grafite. A maioria dos reatores em uso para geração de energia elétrica no mundo são do tipo água leve. A nova
geração de usinas nucleares, denominada G3+, incorpora conceitos de segurança passiva, pelos quais todos os sistemas de
segurança da usina são passivos, o que as tornam intrinsecamente seguras. Como reatores da próxima geração (G4) são
considerados reatores de sal fundido ou MSR (ingl. molten salt reactor). Ainda em projeto conceitual, será baseada no conceito de
um reator de rápido enriquecimento.

Reatores de fusão
O emprego pacífico ou civil da energia de fusão está em fase
experimental, existindo incertezas quanto a sua viabilidade
técnica e econômica.

O processo baseia-se em aquecer suficientemente núcleos de


deutério até obter-se o estado plasmático. Nesse estado, os
átomos de hidrogênio se desagregam permitindo que ao se
chocarem ocorra entre eles uma fusão produzindo átomos de
hélio. A diferença energética entre dois núcleos de deutério e um
de hélio será emitida na forma de energia que manterá o estado
plasmático com sobra de grande quantidade de energia útil.
Interior do Wendelstein 7-X, reator de fusão tipo
Stellarator, do Instituto Max Planck de Física do
A principal dificuldade do processo consiste em confinar uma
Plasma.[1]
massa do material no estado plasmático já que não existem
reservatórios capazes de suportar as elevadas temperaturas a ele
associadas. Meios possíveis para isto seriam o confinamento inercial e o magnético.[2] Na natureza existe uma terceira forma de
confinamento, de uso impossível na Terra, o confinamento gravitacional, modo pelo qual as estrelas (como o Sol) confinam seu
plasma.[2]

Os cientistas do projeto Iter, no qual participam o Japão e a União Europeia, pretendem construir uma central experimental de
fusão para comprovar a viabilidade econômica do processo como meio de obtenção de energia.

Método para obtenção da energia elétrica por fonte nuclear


A energia elétrica gerada por uma fonte nuclear é obtida a partir do calor da reação do urânio. A queima [nota 1] do combustível
produz calor que ferve a água de uma caldeira transformando-a em vapor. O vapor movimenta uma turbina que dá partida a um
gerador elétrico que produz a eletricidade. A animação esquematiza esta sequência:[3]

Nos reatores as reações acontecem de maneira controlada, enquanto que nas bombas atômicas a reação em cadeia [nota 2]

processa-se integralmente em um tempo muito curto, liberando de modo explosivo toda a energia armazenada no material
fissionável [nota 3], urânio ou plutônio.

Um átomo é composto por um núcleo e pelos elétrons que ocupam a região ao redor do núcleo atômico, que são muito leves e
têm carga elétrica negativa. Dentro do núcleo, há dois tipos de partículas, os prótons e os nêutrons. O número de prótons é sempre
igual ao número dos elétrons, num átomo eletricamente neutro, mas sua carga é positiva. Os nêutrons variam em número sendo
mais numerosos quanto mais pesado for o átomo, e são eletricamente neutros. No urânio presente na natureza são encontrados
átomos, que têm em seu núcleo 92 prótons e 143
nêutrons (cuja soma é 235), átomos com 92
prótons e 142 nêutrons (234) e outros ainda, com
92 prótons e 146 nêutrons (238). Como o número
de prótons e elétrons é sempre igual (92), pode-se
dizer que esses são quimicamente iguais e são
chamados de isótopos do mesmo elemento.[3]

Para diferenciá-los, usa-se o símbolo químico do


elemento e no canto esquerdo um número, de
acordo com seu peso atômico, da seguinte forma:
Esquema de uma Usina Nuclear com PWR (reator de água
ZU, onde Z é a soma do número de prótons e o pressurizada).
número de nêutrons. No caso do Urânio: 234U,
235U e 238U.

O choque de um nêutron livre com o isótopo 235U causa a divisão do núcleo desse isótopo em duas partes, e ocasiona uma
liberação relativamente alta de energia. Dá-se a esse fenômeno o nome de fissão nuclear.

Economia
A economia das novas plantas nucleares é um tópico controverso, visto que existem visões divergentes sobre o mesmo, e
investimentos multibilionários dependem da escolha desta dentre as outras fonte de energia. Plantas de energia nuclear
tipicamente tem seu capital de custo inicial bem elevado para a construção, porém possuem baixos preços de combustível.
Comparando com outras formas de geração de energia, estas são fortes dependentes de suposições e preconceitos sobre
construções sob a escala de tempo e o financiamento de plantas nucleares, assim como, os futuros custos de combustíveis fósseis
e renováveis, além das soluções para armazenamento de energia. Por outro lado, métodos para diminuiu o aquecimento global,
tais como o imposto de carbono, podem favorecer a consolidação desta indústria. O Reino Unido, assim como outras nações
favoráveis a economia neoliberal, veem como um grande problema a necessidade de subsidiar as plantas nucleares como é
realizado nos Estados Unidos da América, pois as outras formas de energia não necessitam de mesmo tratamento, mesmo que
elas se paguem ao longo prazo.[4][5]

Bomba atômica
As bombas nucleares fundamentam-se na reação nuclear (i.e. fissão ou fusão nuclear) descontrolada e portanto explosiva.

A eficácia da bomba atômica baseia-se na grande quantidade de energia liberada e em sua toxicidade, que apresenta duas formas:
radiação e substâncias emitidas (produtos finais da reação e materiais que foram expostos à radiação), ambas radioativas. A força
da explosão é de 5 mil até 20 milhões de vezes maior, se comparada a explosivos químicos. A temperatura gerada em uma
explosão termonuclear atinge de 10 até 15 milhões de graus Celsius no centro da explosão.

Na madrugada do dia 16 de julho de 1945, ocorreu o primeiro teste nuclear da história, realizado no deserto de Alamogordo,
Novo México, a chamada Experiência Trinity.

O segundo, empregado pela primeira vez para fins militares durante a Segunda Guerra Mundial, foi na cidade japonesa de
Hiroshima (bomba Little Boy lançada pelo bombardeiro Enola Gay) e o terceiro, na cidade de Nagasaki (bomba Fat Man lançada
pelo Bockscar). Essas explosões mataram ao todo cerca de 155.000 pessoas imediatamente, além de 110.000 pessoas que
morrerem durante as semanas seguintes, em consequência dos efeitos da radioatividade. Além disso, suspeita-se que até hoje
mais 400.000 morreram devido aos efeitos de longo prazo da radioatividade [6]
As bombas termonucleares são ainda mais potentes e fundamentam-se em
reações de fusão de hidrogênio ativadas por uma reação de fissão prévia. A
bomba de fissão é o ignitor da bomba de fusão nuclear devido à elevada
temperatura para iniciar o processo da fusão.

Toxicidade de radioativos
A toxicidade baseia-se na radiação emitida pelas substâncias envolvidas na
reação nuclear. Assim, tanto o material utilizado, quanto todo entorno
serão fonte de radioatividade e, portanto, tóxicos.

A descobridora da radiação ionizante, Marie Curie, sofreu envenenamento


radioativo, em 1898, por manipular materiais radioativos levando a
inflamação nas pontas dos dedos e no final da vida ela sofreu e morreu de
leucemia.
A explosão de Trinity

Aplicação civil
A fissão nuclear do urânio é a principal aplicação civil da energia nuclear. É usada em centenas de centrais nucleares em todo o
mundo, principalmente em países como a França, Japão, Estados Unidos, Alemanha, Suécia, Espanha, China, Rússia, Coreia do
Norte, Paquistão e Índia, entre outros.

A percentagem da energia nuclear na geração de energia mundial é de 6,5% (1998, UNDP) e de 16% na geração de energia
elétrica. No mês de janeiro de 2009 estavam em funcionamento 210 usinas nucleares em 31 países com ao todo 438 reatores
produzindo a potência elétrica total de 372 GW. A maior usina nuclear por capacidade instalada é a Usina Nuclear de
Kashiwazaki-Kariwa, com potência de 7 965 MW para a rede elétrica e 8 212 MW de potência total.[7] No entanto, devido a
desativação temporária de Kashiwazaki-Kariwa devido aos problemas de segurança que vieram a tona com o Desastre Nuclear de
Fukushima, atualmente a maior usina nuclear em funcionamento no mundo é a Central Nuclear de Bruce no Canadá, com
potência de 6 383 MW e produção anual de energia elétrica de 47,63 GWh.[8]

Uso no espaço
Tanto a fissão, quanto a fusão aparentam promissoras aplicações na propulsão de foguete, gerando maiores velocidades com
menor número de massa na reação. Isso se deve a mais elevada densidade da energia das reações nucleares: próximas de 7 ordens
de magnitude (10.000.000 vezes) mais enérgicas que as reações químicas as quais são utilizadas atualmente nos foguetes.

A desintegração nuclear vem sendo usada em uma escala relativamente pequena (alguns kW), majoritariamente para suprir a
demanda energética de missões espaciais e experimentos usando geradores termoelétrico de radioisótopos, tais como os
desenvolvidos pelo Laboratório Nacional de Idaho.[9]

Energia nuclear no Brasil – dados de consumo


A energia elétrica é fator essencial para assegurar o crescimento econômico do país e a qualidade de vida da sua população,
porém, os recursos hídricos disponíveis nas proximidades dos principais centros consumidores estão se esgotando.

Além disso, os licenciamentos ambientais dos aproveitamentos hídricos remanescentes e economicamente viáveis estão se
tornando cada vez mais difíceis.
No quadro geral de geração de energia no Brasil,
entre todas as formas comercialmente viáveis, o
percentual de participação por fonte nuclear e de
outras fontes é mostrado na figura 2, verifica-se o
baixo aproveitamento com relação ao urânio e seus
derivados, apenas 1,40%.[3]

O Brasil possui a sexta maior reserva mundial de


urânio e instalações industriais do Ciclo do
Estrutura da participação de diversas fontes de energia no
Combustível Nuclear, operadas pela INB (Indústrias
Brasil. Dados 2007.
Nucleares do Brasil), que garante ao país
independência no suprimento de combustível nuclear.

Segundo a INB, com o aumento da extração de urânio, a quantidade será suficiente para suprir a demanda de combustível das
usinas nucleares brasileiras, Angra 1, 2 e 3 e de mais oito usinas de 1 GW, previstas no Plano Nacional de Energia 2030 (PNE
2030), para suprir a exigência dos 8GW à matriz energética brasileira, mantendo-se o atual crescimento do PIB em torno de 5,2%
anual.

O consumo de energia elétrica por habitante no Brasil


(aproximadamente 2.000 kWh/hab) é muito baixo
quando comparado com países mais desenvolvidos
(cerca de 8.000 kWh/hab no Japão, 7.000 kWh/hab na
Alemanha e 13.500 kWh/hab nos Estados Unidos) e,
portanto, o país precisa de novas fontes de energia para
assegurar o seu crescimento industrial e o bem-estar da
população.

Em 2002, as usinas nucleares do Brasil, Angra 1 e


Angra 2 produziram juntas um total de 13,8 TWh.
Consumo per Capita de Eletricidade em 2006 em
Quando entrar em operação, Angra 3 produzirá
kWh/habitante
aproximadamente 10 TWh por ano.

Com essa produção, o Brasil ocupará o 25º lugar no ranking Participação da Energia Nuclear na Produção de Energia Elétrica,
conforme mostra tabela.

Vantagens e desvantagens da energia nuclear

Vantagens
A principal vantagem da energia nuclear é a não utilização de combustíveis fósseis. Considerada como vilã no passado, a Energia
Nuclear passou gradativamente a ser defendida por ecologistas de nome como James E. Lovelock por não gerarem gases de efeito
estufa. Estes ecologistas defendem uma virada radical em direção à energia nuclear como forma de combater o aquecimento
global argumentando que particularmente áreas contaminadas por acidentes nucleares como a região de Chernobyl se tornam em
parques ecológicos perfeitos com natureza plena e selvagem.[10]

Em comparação com a geração hidrelétrica, a geração a partir da energia nuclear apresenta a vantagem de não necessitar o
alagamento de grandes áreas para a formação dos lagos de reservatórios, evitando assim a perda de áreas de reservas naturais ou
de terras agriculturáveis, bem como a remoção de comunidades inteiras das áreas que são alagadas. Outra vantagem da energia
nuclear em relação à geração hidrelétrica é o fato de que a energia nuclear
é imune à alterações climáticas futuras que porventura possam trazer
alterações no regime de chuvas.

Já que a maior parte (cerca de 96%) do combustível nuclear queimado é


constituída de Urânio natural, uma grande parte do combustível utilizado
nos reatores nucleares é reprocessado em plantas de reprocessamento como
a Urenco Group no Novo México. Cerca de 60% do combustível nuclear é
mandado diretamente para o reprocessamento. O reprocessamento visa re-
enriquecer o urânio exaurido, tornando possível que ele seja novamente
utilizado como combustível. Uma usina de energia nuclear. Vapor não-
radioativo sai das torres de resfriamento.
A parte do combustível que não é reprocessada imediatamente é
armazenada para reprocessamento futuro, ou é armazenada semi-
definitivamente em depósito próprio.

Cerca de 4% do total do combustível queimado é constituído dos chamados produtos de fissão e da série dos actinídeos, que são
originados a partir da fissão do combustível nuclear. Estes podem incluir elementos altamente radioativos como o Plutônio,
Amerício e Césio. Atualmente esses elementos são separados do urânio que será reprocessado e são armazenados em depósitos
projetados especificamente para armazenamento de elementos radioativos ou utilizados em pesquisas. O Plutônio tem valor
estratégico e científico particularmente alto por ser utilizado na fabricação de armamentos nucleares e também para pesquisas
relacionadas aos chamados Fast Breed Reactors, que são reatores que operam utilizando uma combinação de urânio natural e
plutônio como combustível. O Plutônio também é utilizado como combustível de satélites artificiais.[11].

Desvantagens

Resíduos radioativos
O resíduo radioativo de usinas nucleares é normalmente baixo, mas
representa um problema, pois os elementos contidos no combustível
queimado, principalmente os produtos de fissão, demoram um tempo muito
longo para decaírem em outros elementos e apresentam alta radioatividade,
portanto é necessário que eles fiquem confinados em um depósito próprio
onde não possa haver nem interferência humana externa nem interferência
ambiental (já que a interferência ambiental pode causar vazamentos e
deslocamento dos elementos).

Mesmo não representando considerável perigo na forma conhecida por


"intoxicação metais pesados", o plutônio mostra-se particularmente tóxico
Depósito de resíduos de baixa
se inalado. Sua toxidade por inalação supera em cerca de 10.000 vezes sua radioatividade.
toxidade por ingestão, e a aspiração de minúsculas quantidades deste
elemento pode levar - a médio prazo - a uma morte por câncer de
pulmão.[12] Na década de 1980 o físico Ralph Nader afirmou que com apenas um quilograma de Plutônio-239 seria teoricamente
possível a extinção da população humana a longo prazo (considerado uma dose letal por inalação de poucos microgramas e os
danos genéticos com uma dose mutagênica de poucos nanogramas).[13][14][15]. Essa afirmação só é verdadeira quando não é
considerado que existe uma dose não fatal de plutônio. Em 1989 o físico Bernard Cohen desafiou Ralph Nader, propondo ingerir
a quantidade de plutônio que Ralph Nader usou para fazer essa afirmação. Ralph Nader recusou o desafio [16][17]. Levando em
conta quanto plutônio é realmente absorvido na inalação e o tempo de exposição, é possível calcular o número de mortes para 2
milhões por libra, ou 0.45 quilos, mostrando o plutônio como menos tóxico do que o antraz.[18] Em um ano, um reator nuclear de
1200 MW (como p. ex. o de Angra 2) produz 265kg desse material, que tem uma meia-vida de 24.000 anos, e há material de
sobra para se produzirem danos consideráveis às populações humanas e meio ambiente em geral.

Acidentes nucleares
O acidente no reator da Usina Nuclear de Chernobil (ex-URSS) contaminou
radioativamente uma área de aproximadamente 150.000 km² (corresponde mais
de três vezes o tamanho do estado do Rio de Janeiro), sendo que 4.300 km²
possuem acesso interditado indefinidamente. Até 180 quilômetros distantes do
reator situam-se áreas com uma contaminação de mais de 1,5 milhões de
Becquerel por km², o que as deixa inabitáveis por milhares de anos.

Um reator nuclear precisa de resfriamento, mesmo em estado desligado, pois


os processos de decaimento espontâneos desenvolvem uma quantidade de calor
que pode chegar até 10% da força máxima do reator. Caso todos os sistemas de
resfriamento falhem, o reator se esquenta, fazendo com que os metais dos
combustíveis entrem em fusão, que acontece a temperaturas em volta de
2000°C. Nesse caso existe perigo do combustível fundir um buraco no
contêiner de segurança, com a inevitável contaminação radioativa dos
arredores da usina. Para evitar tal caso, uma usina nuclear tem cascatas de
sistemas de resfriamento.

A falha de resfriamento pode ser causado por erros humanos, impacto de


catástrofes naturais ou ataques terroristas. Foram falhas de funcionários no
caso do acidente da usina Three Mile Island perto de Harrisburg, Pennsylvania, Fotografia aérea tirada da usina na
E.U.A que levou a destruição completa do reator e o vazamento de substâncias cidade de Chernobil, (27/04/1986) um
radioativas com mais de 1,6 · 1015 Bq no dia 28 de março de 1979 (nível 5 na dia após a explosão do reator (centro
escala Ines). da imagem).

Um terremoto da 8,9 na escala de Richter e o subsequente tsunami levou ao


acidente nuclear de Fukushima I (nível 7 na escala Ines). A falha de resfriamento fez os níveis de água nos tanques de de
arrefecimento baixar, provocando aquecimento dos combustíveis e a formação de hidrogênio em 4 dos 6 blocos da central. As
seguintes explosões destruíram os prédios e causaram vazamentos em contêineres de segurança com liberação de materiais
radioativos.

Em 1993 uma pessoa demente ultrapassou as barricadas de segurança da usina "Three Mile Island" com um carro e chegou até o
salão de turbinas. Nesse momento o reator estava em operação sob plena carga. Foi condenada sob acusação de causar ou arriscar
a uma catástrofe e internada em psiquiatria.[19]

Perigos aos funcionários


Principalmente todo funcionário operando na proximidade de substâncias radioativas está exposto ao risco de contaminação e
portanto deve cumprir regras rígidas de segurança radiológica. Mesmo assim, já aconteceram vários imprevistos na história da
energia nuclear, nem todos classificados pela Agência Internacional de Energia Nuclear (IAEO).[20]

Um funcionário do instituto de pesquisa nuclear belga em Mol (EURATOM) sofreu um acidente em 1980 que o expôs a Plutônio-
239 e provavelmente o levou a morte por leucemia 8 anos depois. Pesquisas feitas em cachorros, motivadas por esse incidente,
demonstraram que 3,24 microgramas de Plutônio-239 absorvidos pelo pulmão resultam em morte por câncer.[21]
Segurança
A Agência Internacional de Energia Atómica alertou que terroristas poderiam vir a comprar resíduos radioativos, por exemplo de
países da ex-URSS ou de países com ditaduras que usam tecnologias nucleares, tais como Irã ou Coreia do Norte, e construir uma
chamada "bomba suja".

O quão fácil é desviar materiais altamente radioativos é demonstrado pelo exemplo do acidente radiológico de Goiânia, no Brasil
em 1987, onde uma cápsula contendo Césio-137 foi encontrada por moradores em um lixão, contida dentro de uma máquina
hospitalar em um hospital abandonado.[22]

Uma usina nuclear, justamente por lidar com algo potencialmente perigoso e que já resultou em acidentes no passado, tem
normas de segurança tanto nacionais quanto internacionais que garantem que cada procedimento seja feito de acordo com todos
os padrões de segurança. A Agência Internacional de Energia Atômica é um órgão internacional regulatório que salva-guarda a
construção e uso da energia nuclear no mundo. Os requisitos para a obtenção de salva-guarda são severos e reconhecidos pela
exigência em relação à segurança e operação de usinas nucleares; sem uma salva-guarda, um país é proibido de realizar a
construção de instalações nucleares. Um dos requisitos para a obtenção de salva-guarda é que a instalação em questão deve ser
supervisionada durante toda a sua existência por um grupo internacional de supervisores especializados em segurança radiológica
e nuclear.

Gases de estufa
Os insumos necessários e auxiliares à produção da energia nuclear, como a fabricação de recipientes próprios e refinamento do
combustível nuclear, ou seja, para operacionalizá-la de forma geral, leva a uma consequente produção de gases do efeito estufa
entre 3 e 6 vezes maior comparada com a energia hídrica e eólica.[23]

Etapas do ciclo do combustível


O elemento químico urânio é um metal encontrado em formações rochosas da
crosta terrestre. Na usina de beneficiamento, o urânio é extraído do minério,
purificado e concentrado sob a forma de um sal de cor amarela, conhecido
como yellowcake, matéria-prima para produção da energia gerada em um
reator nuclear.

Na usina de conversão, o urânio sob a forma de yellowcake, é dissolvido e


purificado, obtendo-se então o urânio nuclearmente puro. A seguir, é
convertido para o estado gasoso, o hexafluoreto de urânio (UF6), a partir do
qual se obtém enriquecimento do urânio. Nesta etapa aumenta-se a
concentração do 235U acima do natural, que é de apenas 0,71% de 235U, para
em torno de 3%, o que permite sua utilização como combustível para geração
de energia elétrica.

O hexafluoreto de urânio enriquecido (UF6) é então transformado em dióxido


de urânio (UO2). A reconversão é o retorno do gás UF6 ao estado sólido, sob a
forma de pó UO2. É a reconversão que permite a sua utilização como
Descrição do ciclo do combustível
combustível. Este pó é transformado em pastilhas de UO2, que possuem a nuclear, da extração da matéria-prima
forma de um cilindro com cerca de um centímetro de comprimento. Estas são até o armazenamento do lixo nuclear
então submetidas a diversos testes - dimensionais, metalográficos e químicos - (em romeno).
para então compor o elemento combustível.[3]
Após o processo de maturação da pastilha, sob temperaturas de 1750°C são montados os elementos combustíveis, compostos
pelas pastilhas de dióxido de urânio montadas em tubos de uma liga metálica especial. Um elemento combustível tem capacidade
de fornecer energia para cerca de 42.000 residências médias durante um mês.

Energia nuclear e impacto ambiental


Ao se discutir a energia nuclear e seus aspectos ligados ao meio ambiente, deve-se primeiro conhecer o chamado ciclo do
elemento combustível nuclear. Utiliza-se o termo elemento para designar o arranjo de varetas contendo o urânio encapsulado, que
será consumido durante o funcionamento dos reatores nucleares. Esse ciclo inicia-se na etapa de mineração de urânio. A
percentagem de urânio nos minérios, normalmente, é baixa, menos do que 1%. Desse modo, grandes quantidades de material têm
de ser trabalhadas para se obter a quantidade necessária de urânio para o funcionamento de um reator nuclear durante um ano.[24]

Se não for adequadamente planejada, como qualquer atividade de mineração de grande porte, a mineração de urânio pode causar
forte impacto ambiental. Esse planejamento deve incluir, entre outros, questões como: a geração de poeiras, a utilização das águas
e a recuperação da área degradada após o fechamento do empreendimento.

Como consequência do baixo teor de urânio, grandes volumes de minério teriam de ser transportados e o custo do transporte para
o seu processamento, em algum local distante da mineração iria inviabilizar financeiramente o empreendimento. Dessa forma,
associa-se a mineração de urânio ao seu processamento. Durante essa etapa, o minério é tratado com ácido sulfúrico visando a
solubilizar o urânio. Após, ele encontra-se na forma de íons uranilo (UO2+2). Segue-se a precipitação do urânio com di-uranato
de amônio [(NH4)2U2O7], comumente chamado de yellow-cake ou bolo amarelo, segundo a reação abaixo.

Com exceção dos reatores do tipo BWR (Boiling Water Reactor - reatores de água fervente), todos os reatores nucleares de
potência, ou seja, destinados à produção de energia elétrica, utilizam elemento combustível enriquecidos em 235U. A
percentagem isotópica natural é de 0,73%, enquanto que reatores PWR (Pressurized Water Reactor - reatores de água
pressurizada) empregam elemento combustível com cerca de 4% de 235U. Os processos de enriquecimento de urânio usam uma
espécie gasosa contendo urânio: o hexafluoreto de urânio (UF6). Assim sendo, a etapa seguinte do processo é a conversão do
(NH4)2U2O7 em UF6.

Para converter-se o (NH4)2U2O7 em UF6, são necessárias as etapas abaixo:

O hexafluoreto de urânio é, então, utilizado no processo de enriquecimento. No Brasil, emprega-se o enriquecimento através de
ultracentrífugas e, como o fator de enriquecimento obtido em cada estágio é baixo, utiliza-se um conjunto dessas unidades
chamado de cascata.

O impacto radiológico ambiental dessas duas unidades é considerado baixo e o maior problema ambiental está relacionado com o
emprego de HF e de F2, ambos bastante tóxicos e corrosivos.

Certamente, por questões de segurança, o emprego do urânio na forma gasosa em reatores nucleares não seria algo dos mais
aconselháveis. Por essa razão, a etapa seguinte ao enriquecimento é chamada de reconversão, ou seja, ao contrário da etapa de
conversão, temos a transformação do UF6 (gás) em UO2 (sólido).
Um reator nuclear de potência do tipo PWR – como os existentes em Angra dos Reis – trabalha com uma sequência de barreiras
de contenção, a fim de que os produtos da fissão do urânio não atinjam o meio ambiente. A primeira dessas barreiras é a própria
pastilha de urânio enriquecido.

O elemento combustível nuclear é um arranjo de vareta, produzido em uma liga metálica à base de zircônio chamada de
Zircalloy. No interior dessas varetas, existem pastilhas cerâmicas de UO2.

Portanto, as varetas são consideradas a segunda barreira. O reator nuclear de Angra 2 possui 193 desses conjuntos contendo cada
um 236 varetas, perfazendo um total de 45.548 varetas. Os elementos combustíveis permanecem cerca de três anos no núcleo do
reator, período durante o qual a percentagem de 235U diminui para cerca de x%.

Ver também
Acidente nuclear de Chernobyl Fissão nuclear
Agência Internacional de Energia International Thermonuclear
Atómica Experimental Reactor
Bomba atômica Lista de usinas nucleares
Bomba H Radioatividade
Central Nuclear Almirante Álvaro Alberto Reações nucleares
Centrais nucleares Reatores nucleares
Escala Internacional de Acidentes Energia nuclear por país
Nucleares

Notas
1. O termo queima se refere ao processo de fissão de núcleos de urânio que causa a liberação de uma quantidade
significativa de energia.
2. Reação em cadeia é uma seqüência de reações de fissão nuclear, provocadas por um nêutron ou grupo de
nêutrons, que gera novas reações entre os núcleos envolvidos.
3. Material fissionável é a quantidade de elemento fissionável que é capaz de sustentar uma reação em cadeia de
fissão nuclear.

Referências
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Referências adicionais
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Robert P. Newman: Truman and the Hiroshima Cult. Michigan State University Press, 1995
Malheiros, Tania. Brasil, a bomba oculta: O programa nuclear brasileiro. Rio de Janeiro: Gryphus, 1993. 164
páginas.
Malheiros, Tania. Brasiliens geheime Bombe: Das brasilianische Atomprogramm. Tradução: Maria Conceição da
Costa e Paulo Carvalho da Silva Filho. Frankfurt am Main: Report-Verlag, 1995. (em alemão)
Antônio D. Machado e Ennio Candoti (coord.): Energia Nuclear e Sociedade - Um debate, Editora: Paz e Terra,
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Gláucia Oliveira da Silva: Angra I e a melancolia de uma era - Um estudo sobre a construção social do risco,
Editora: EdUFF, 1999, 284 páginas
Does Brazil have the Bomb? (http://www.wiseinternational.org/node/1207). World Information Service on Energy.
December 19, 1994.

Ligações externas
Energia Nuclear (http://www.biodieselbr.com/energia/nuclear/index.htm)
Conselho de Segurança Nuclear da Espanha (http://www.csn.es)
Projeto Iter (https://web.archive.org/web/20041010155205/http://www-fusion.ciemat.es/fusion/iter/ITER.html)
Página oficial da Agência Internacional de Energia Nuclear (http://www.iaea.org/) (inglês)
Nuclear Events Web Based System da IAEO (https://web.archive.org/web/20110318130608/http://www-news.iae
a.org/news/default.asp) – coleção atualizada de incidentes nucleares
Nuclearfiles.org - Coleção de acidentes nucleares de uma iniciativa pacífica (http://www.nuclearfiles.org/menu/ke
y-issues/nuclear-weapons/issues/accidents/index.htm) (inglês)
História da Energia Nuclear (https://web.archive.org/web/20111006234925/http://www.vendageradores.com/histo
ria-energia-nuclear.php) (Português)

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