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O Retrato Oval

Título original: Life in Death


Publicado em 1842

O castelo onde o meu criado achara por bem penetrar à força, em vez de
me condenar, deploravelmente ferido como eu estava, a passar uma noite ao
relento, era uma dessas construções, misto de grandeza e de melancolia, que por
longo tempo ergueram a sua fronte orgulhosa no meio dos Apeninos, tanto na
realidade como na imaginação da Sr.ª Radcliffe. Segundo toda a aparência, tinha
sido temporária e recentemente abandonado.
Instalámo-nos numa das dependências menos amplas e menos
sumptuosamente mobiladas, situada numa torre afastada do edifício. A sua
decoração era rica, mas antiquada e em ruínas. As paredes, ornamentadas com
numerosos troféus heráldicos de todas as formas, eram cobertas de tapeçarias,
assim como de uma coleção prodigiosa de pinturas modernas, de grande estilo,
em ricas molduras de oiro ao gosto arabesco.
Tomei profundo interesse — talvez fosse o meu delírio a causa disso — por
esses quadros, suspensos não só nas principais paredes mas também nos
inúmeros recantos que a extravagante arquitetura do castelo tornava inevitáveis;
de tal modo que mandei Pedro fechar as pesadas portas das janelas do aposento
— pois era já noite —, acender um grande candelabro de vários braços,
colocado junto da minha cabeceira, e abrir de par em par os reposteiros de
veludo preto, guarnecidos de franjas, que cercavam o leito. Dei estas ordens para
que ao menos, no caso de eu não poder dormir, me deleitasse alternadamente
com a contemplação dessas pinturas e com a leitura de um pequeno volume que
encontrara sobre o travesseiro e que continha a descrição e a análise dos quadros.
Li durante muito tempo, muito tempo; contemplei religiosamente,
devotamente; as horas consumiam-se, rápidas e gloriosas, e chegou a profunda
meia-noite. A posição do candelabro não me agradava; por isso, estendendo a
mão com dificuldade, para não incomodar o meu criado que repousava, coloquei
o objeto de maneira que fizesse incidir os seus raios plenamente sobre o livro.
Mas o efeito produzido foi absolutamente inesperado. Os raios de luz das
numerosas velas (porque eram muitas) caíram então sobre um recanto do quarto
que até aí uma das colunas do leito mergulhara em sombra densa. Vi à luz viva
uma pintura que, a princípio, me tinha passado despercebida. Era o retrato de
uma rapariga já amadurecida, quase mulher. Deitei ao quadro um olhar rápido e
fechei os olhos. Porquê? Ao princípio eu próprio não soube porquê. Mas,
enquanto mantinha as pálpebras fechadas, analisei rapidamente a causa que me
obrigara a fechá-las assim. Fora um movimento voluntário para ganhar tempo e
para pensar — para me certificar de que a vista não me enganara, para acalmar
e preparar o espírito para uma contemplação mais a frio e mais segura. Ao fim
de alguns instantes, olhei de novo fixamente para o quadro.
Não podia duvidar, mesmo que quisesse, de que via então com toda a
nitidez, pois o primeiro fulgor do candelabro sobre aquela tela dissipara o espanto
e o devaneio de que os meus sentidos estavam possuídos, e chamara-me num
instante à vida real.
O retrato, como já disse, era o de uma rapariga. Era simplesmente uma
cabeça, com as espáduas, tudo naquele estilo que se chama, em linguagem
técnica, estilo de vinheta, bastante à maneira de Sully nas suas cabeças
prediletas. Os braços, o seio e até a extremidade dos cabelos radiosos fundiam-se
impercetivelmente na sombra vaga, mas profunda, que dava contraste ao
conjunto. O caixilho era oval, magnificamente dourado e lavrado em metal, ao
gosto mourisco. Como obra de arte, não se podia encontrar nada mais digno de
admiração do que a própria pintura. Mas é possível que não fosse nem a
execução da obra nem a imortal beleza da fisionomia o que tão de súbito e tão
fortemente me impressionou. Ainda menos devo acreditar que a minha
imaginação, saída de uma meia sonolência, tivesse tomado a cabeça pela de
uma pessoa viva. Antes de mais compreendi que os pormenores do desenho, o
estilo de vinheta e o aspeto da moldura teriam imediatamente dissipado tal
sortilégio e me preservariam de qualquer ilusão por momentânea que fosse.
Enquanto fazia e aprofundava estas reflexões, conservei-me meio estendido,
meio sentado, uma hora inteira talvez, com os olhos pregados naquele retrato.
Por fim, depois de ter descoberto o verdadeiro segredo do efeito que ele
produzia, deixei-me cair de novo no leito. Adivinhara que o encanto da pintura
residia numa expressão vital absolutamente adequada à própria vida, que a
princípio me fizera estremecer e, finalmente, me deixara confuso, subjugado,
amedrontado. Com profundo e respeitoso terror, tornei a pôr o candelabro na sua
posição primitiva. Depois de ter assim furtado aos meus olhos a causa de tão
grande perturbação, procurei vivamente o livro que continha a análise dos
quadros e a sua história. Indo direito ao número que designava o retrato oval, li o
vago e singular relato que se segue:
« Era uma rapariga de raríssima beleza e não menos gentil que alegre.
Maldita foi a hora em que ela viu, amou e desposou o pintor. Este, apaixonado,
estudioso, austero, já tinha encontrado esposa na sua Arte; ela, rapariga de rara
beleza e não menos gentil que alegre, toda luz e sorrisos, com o feitio folgazão de
uma jovem corça, amando com ternura todas as coisas e odiando apenas a Arte
que era sua rival, só temia a paleta e os pincéis, e os outros instrumentos que a
privavam da presença do seu bem-amado. Terrível coisa foi para a dama ouvir o
pintor exteriorizar o desejo de pintar também a sua jovem esposa. Mas ela,
humilde e obediente, posou durante longas semanas, na sombria e alta câmara da
torre, onde a luz se filtrava unicamente pelo teto e incidia sobre a desmaiada tela.
Ele, porém, o pintor, punha toda a sua glória naquela obra, que progredia de hora
para hora. — Era um homem apaixonado, estranho, meditabundo, perdido em
devaneios; de tal maneira que não queria ver como a luz que tão lugubremente
caía naquela torre isolada ressequia a saúde e o espírito de sua mulher, que
definhava visivelmente para toda a gente menos para ele. E ela sorria sempre,
sempre, sem se queixar, pois via que o pintor (de tão grande renome) sentia vivo
e ardente prazer na sua tarefa, e trabalhava noite e dia para pintar aquela que tão
ternamente amava — mas que enlanguescia, cada vez mais, de dia para dia. E,
na verdade, aqueles que contemplavam o retrato falavam em voz baixa da
semelhança, como de extrema maravilha, como de uma prova do talento do
pintor, não menor que o seu amor profundo por aquela que ele tão
miraculosamente pintava.
Um dia, contudo, quando a tarefa estava no fim, ninguém mais foi
admitido na torre; o pintor enlouquecera com o ardor que punha no seu trabalho e
raramente desviava o olhar da tela, mesmo para contemplar o rosto da mulher.
Ele não queria ver que as cores que espalhava na tela eram tiradas das faces
daquela que estava junto de si. E quando muitas semanas já se tinham passado e
muito pouco restava para fazer, nada mais que um retoque na boca e uns laivos
nos olhos, o espírito da retratada ainda palpitou como a chama viva de uma
lâmpada. Foi então feito o retoque e postos os laivos; e, por momentos, o pintor
quedou-se em êxtase diante do trabalho concluído; mas, um minuto depois, ainda
a contemplá-lo, ele estremeceu e, tomado de assombro, gritou com voz
estrepitosa: « Mas é a própria Vida!» E então, bruscamente, voltou-se para
contemplar a sua bem-amada: — Estava morta!

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