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Caf Bebida aromtica, de forte sabor, estimulante do sistema nervoso, o caf hoje um hbito disseminado por todo o mundo

o e sua produo e comercializao tm peso relevante na economia internacional, constituindo um dos principais produtos de exportao de cerca de quarenta pases menos desenvolvidos. Caf fruto do cafeeiro, arbusto da famlia das rubiceas, gnero Coffea, do qual existem mais de sessenta espcies e inmeras variedades, podendo chegar a at dez metros de altura. As principais espcies de importncia econmica so a Coffea arabica e a Coffea robusta ou canephora, sendo a primeira de maior cotao no comrcio internacional por suas qualidades de aroma e sabor. A planta cultivada cresce bem menos do que em estado nativo mas fornece maior quantidade de frutos. O caule tem casca cinzenta e rugosa e as folhas, agudas e onduladas nas margens, so verde-escuras; possui flores brancas, que se unem em cimeiras na axila das folhas superiores. O fruto, baga ovide, vermelho quando maduro e quase preto depois de seco, e contm duas sementes, achatadas ou ovides, revestidas de tegumento amarelado ou acinzentado. Alm do consumo universal da infuso, o caf tem outras aplicaes, j que, por conter cafena e outros alcalides em sua composio qumica, atua no sistema nervoso e circulatrio, estimulando a atividade cerebral e cardaca, alm de servir como diurtico. empregado contra dor de cabea, embriaguez, asma, tosse e como antdoto do pio e da morfina. Em algumas regies do Brasil, as folhas do cafeeiro, usadas em forma de banhos, combatem os resfriados e reumatismos. Entretanto no tem valor nutritivo e, se consumido em excesso, pode causar gastrite, nervosismo e alteraes no ritmo cardaco. O resduo da infuso serve como adubo. Origem do caf. A histria do caf vaga e obscura. A palavra caf parece derivar do rabe qahwah, embora etimologistas a relacionem com Kaffa, provncia da Etipia de onde a planta nativa. De l passou para a Arbia e admite-se que os rabes hajam comeado a tomar caf j no sculo XV. O cultivo se desenvolveu e o Imen permaneceu como principal fornecedor mundial at o sculo XVII. Uma das lendas em torno da descoberta do efeito estimulante do caf a do pastor Kaldi. Ao ver a agitao das cabras de seu rebanho, aps a ingesto de alguns frutos do cafeeiro, Kaldi provou os frutinhos avermelhados, comprovando seu poder excitante. Isso teria ocorrido no ano 850. Outras fontes, entretanto, contam ter sido um monge rabe o primeiro a preparar uma infuso com sementes de caf, a fim de livrar-se do sono que o impedia de realizar suas oraes noturnas. Em Meca, cidade santa dos muulmanos, no incio do sculo XVI o caf era muito consumido, mas no tardou a ser condenado pelas seitas mais ortodoxas do islamismo e, a pretexto de contrariar o Alcoro, seu uso foi proibido. Em 1526 a proibio foi abolida e tanto a agricultura como o comrcio do caf desenvolveram-se em toda a pennsula arbica, at chegar Turquia e depois Europa, no decorrer dos sculos XVI e XVII. Quem primeiro divulgou as propriedades do caf na Europa foi Leonard Rauwolf, alemo que viajou pelo Oriente em 1592, seguindo-se a ele o botnico italiano Prospero Alpini. Admite-se que em Veneza, no fim do sculo XVI, consumia-se caf. A planta parece ter sido levada para o continente americano, em 1607, pelo capito John Smith, fundador da Virgnia. No princpio do sculo XVII, os navios da Companhia das ndias Orientais traziam grandes cargas de caf do Oriente. Foi em Constantinopla (hoje Istambul, Turquia) que se abriu o primeiro estabelecimento para servir caf ao pblico, em 1550. Na Europa as primeiras casas de caf surgiram em Veneza, em 1591; Londres, em 1652; e Marselha em 1671. A partir de 1670, estabelecimentos semelhantes difundiram-se pelas grandes cidades dos Estados Unidos. Com a popularizao do uso do caf seu cultivo espalhou-se pelo mundo. Conta-se que sua chegada ao Novo Mundo deve-se ao capito francs Gabriel-Mathieu de Clieu,

responsvel pela introduo da primeira planta, na Martinica. Entre 1720 e 1723, De Clieu, que servia na guarnio da Martinica, visitou a Frana, onde soube que os holandeses haviam transplantado com xito o caf para as ndias Orientais, cujo clima se assemelha ao da Martinica. Resolveu ento iniciar a cultura nessa colnia; mas os poucos cafeeiros ento existentes em Paris eram conservados com muito cuidado, em estufas, pelos jardineiros de Lus XV. S a muito custo ele conseguiu algumas mudas e durante a viagem de volta Martinica foi obrigado, durante mais de um ms, a dividir a sua cota de gua no navio com os cafeeiros, finalmente plantados na ilha e tratados com cuidado at a produo das primeiras bagas. Elas originaram a maior parte das atuais plantaes daquela regio. Distribuio geogrfica. O cafeeiro prospera em climas tropicais e em terras de mdia altitude. O solo deve ser mido, rico em matria orgnica e poroso, para evitar a acumulao de gua, que apodrece a raiz da planta. At a primeira metade do sculo XX, era generalizada a crena entre os lavradores brasileiros de que o caf s podia ser cultivado eficientemente em terras virgens, aps a derrubada das matas, limpeza do terreno e abertura das covas para receber diretamente as sementes ou mudas, sem necessidade de adubao devido fertilidade do solo. Essa crena est superada e o caf hoje produzido dentro das mais modernas tcnicas de plantio, de correo do solo e de irrigao e drenagem. O habitat natural das espcies de maior importncia econmica a zona tropical da frica, numa faixa que se estende desde a Guin at a Etipia e, ao sul, at Angola. Na Etipia ainda subsistem florestas de cafeeiros nativos e em algumas regies da sia (Myanmar, Indonsia) certas espcies vegetam espontaneamente. Existem culturas comerciais em cerca de setenta regies, do equador aos trpicos, faixa ultrapassada, ao sul, apenas no Brasil e em Moambique e ao norte em Formosa. As principais espcies esto distribudas geograficamente como se segue: Coffea arabica. Predomina no Ocidente, onde 27 pases a cultivam isoladamente e 31 associam-na a outras espcies. No continente africano floresce nos planaltos da Etipia, sudeste do Sudo, Camaro, Angola, regio oriental do Zaire, Ruanda, Burundi, Qunia e Tanznia. Na sia quase se extinguiu quando os cafeeiros foram atacados pela ferrugem, uma doena que d nas folhas do arbusto, mas subsiste em certas regies das Filipinas e da Indonsia. No Brasil as variedades mais cultivadas so: typica, mundo novo, caturra, maragogipe e bourbon. Coffea robusta ou canephora. Concentra-se na sia e frica, predominando no Benin, Togo, Gabo, Congo, Angola, Madagascar, Uganda, Costa do Marfim, Camaro, Libria, Tanznia, Guin, Indonsia, Vietnam, Filipinas, Sri Lanka, Nova Calednia, Ilhas Comores, alm de Trinidad e Martinica. Essa variedade tambm cultivada nas Antilhas, Equador e Brasil. Coffea liberica. De importncia econmica reduzida no quadro mundial, a nica espcie existente na Guiana. Seu cultivo se estende a cerca de 17 pases, sendo os maiores produtores Suriname, Malsia, Libria, Filipinas, Guin Equatorial e So Tom. Condies de cultivo. Como planta tropical, o caf no se adapta ao clima frio e seca. As regies mais favorveis so as que apresentam temperaturas mdias anuais entre 18 e 20o C e em que as mnimas absolutas raramente descem abaixo de zero. As geadas freqentemente so prejudiciais. Como planta de clima mido aceita ndices pluviomtricos da ordem de 1.500mm anuais e as estiagens no podem ser muito longas, j que a seca prejudica mais as lavouras que a umidade excessiva. Quando plantado em condies de solo apropriadas, o cafeeiro comea a produzir no terceiro ano em quantidade aprecivel. Seu perodo de rendimento pleno tem incio entre o stimo e o oitavo ano e sua vida til situa-se entre 15 e 20 anos. Em algumas regies do Brasil os cafezais produzem acima dessa idade, por outros vinte anos, aproximadamente. Os cafeeiros so cultivados atualmente com novos mtodos; as mudas crescem em viveiros e so depois transplantadas em fileiras, o que vai facilitar a colheita, alm de

que a abertura de valas ajuda a controlar a eroso. A qualidade da terra, a seleo de fertilizantes, a irrigao artificial, assim como a proteo contra as geadas e a ferrugem, so fatores de crescente importncia na moderna cafeicultura. A colheita do caf feita de trs maneiras: (1) derria, quando os frutos so arrancados mo e jogados ao cho, para, em seguida, com auxlio do rastelo (um instrumento agrcola com dentes de madeira ou ferro) serem juntados e peneirados, de modo a se expurgarem as folhas, torres de terra e outras impurezas; (2) colheita no pano, quando o apanhador de caf desprende os frutos do galho e os apara com um pano, normalmente preso cintura; (3) a dedo, quando se colhem os frutos maduros (cor de cereja), guardando-os em cestos, sacos ou peneiras. um processo de colheita mais lento, mas melhor apurado. Os gros depois de colhidos devem ser limpos e esse trabalho pode ser a seco, com o uso de mquinas especiais, ou por processo hidrulico, em lavadouros. Os processos de secagem dos gros variam, mas no Brasil, Costa do Marfim e Angola comum a colocao dos gros ao sol, em terreiros previamente limpos, onde, durante dez ou 12 dias, so remexidos, espalhados e finalmente amontoados. Do terreiro o caf levado para as tulhas (uma espcie de depsito), onde "descansa" por um perodo aproximado de quarenta dias, para depois ser beneficiado, classificado e ensacado. Atualmente, na maioria dos grandes centros produtores, entre os quais destacam-se no Brasil os estados de So Paulo, Minas Gerais e Paran, as diversas etapas do beneficiamento, como secagem, seleo, despolpamento e torrefao, so realizadas mecanicamente. Economia cafeeira. O comrcio mundial do caf movimenta bilhes de dlares e mais de vinte milhes de pessoas dependem, em quarenta pases, da economia cafeeira como meio de subsistncia. Mas nos ltimos anos, enquanto a produo vem crescendo na proporo de cinco por cento ao ano, o consumo somente aumenta em 2,5% ao ano. O declnio dos preos do caf, decorrente de tal situao, representa um srio obstculo ao desenvolvimento de alguns pases latino-americanos e africanos, cujas exportaes de caf representam parte substancial de suas receitas em dlar. Uma caracterstica da economia do caf tem sido, ao longo de sua histria, o fenmeno dos ciclos de prosperidade e declnio. Enquanto a produo se concentra nos pases tropicais, os grandes mercados consumidores localizam-se na Europa e Amrica do Norte. A instabilidade do mercado do caf, ocasionada pelas variaes do consumo e por condies climticas (as geadas, por exemplo), torna frgil e dependente a economia dos pases que se dedicam monocultura cafeeira. Essa instabilidade favorece a especulao comercial, sobretudo nos perodos de crise econmica internacional. O consumo do caf disseminou-se em meados do sculo XIX e est ligado elevao do padro de vida da populao dos pases industrializados. No sendo o caf um produto essencial, seu consumo sofre reduo nos perodos de instabilidade econmica ou de crise. Um exemplo disso ocorreu de 1929 a 1939, quando a depresso econmica provocou drstica diminuio de consumo nos Estados Unidos e na Europa. Na poca, o prejuzo causado aos produtores e comerciantes de caf no Brasil foi to grande que o governo precisou intervir e criar instrumentos de apoio, numa tentativa de amenizar a situao. Aps a segunda guerra mundial os Estados Unidos aumentaram consideravelmente o consumo e a importao do produto, tornando-se responsveis pela compra de mais de 65% de todo o caf produzido no mundo. Esse quadro foi novamente se modificando com o correr dos anos e, na dcada de 1980, a participao dos Estados Unidos no mercado de caf no ultrapassava a casa dos trinta por cento. Os maiores importadores, alm dos Estados Unidos, localizavam-se na Europa ocidental: Alemanha, Frana, Itlia, Pases Baixos e Espanha. Tambm o Japo e alguns pases rabes se tornaram grandes importadores. Caf solvel. O mercado internacional de caf vem, desde a dcada de 1960, sofrendo a interveno de um novo fator: o caf solvel. Nos pases mais desenvolvidos, como

Estados Unidos, Japo e alguns da Europa, o solvel j substitui o tradicional caf de coador. Um dos problemas tcnicos em relao ao caf solvel que para a sua fabricao necessrio utilizar um processo (spray) que provoca a perda do aroma do produto final. Algumas indstrias j esto utilizando o processo de liofilizao, que permite a transformao da matria-prima com menor perda da qualidade ou do aroma to caracterstico, principalmente nos gros arbicos, os de maior aceitao em todo o mundo. A participao do caf solvel no mercado brasileiro ainda pequena, em vista do hbito do caf de coador, que preserva o aroma. O Brasil possui algumas fbricas de caf solvel, rea em que os Estados Unidos vm se expandindo, com a montagem de empresas em seu prprio pas, na Amrica Central e na frica. Algumas empresas brasileiras so associadas a grupos americanos e a produo e exportao de solvel estimulada pelo governo. Desde o final da dcada de 1970 abriu-se para o caf um novo e promissor mercado, representado pela China e os pases da antiga Unio Sovitica. As oscilaes nos preos internacionais do caf levaram os pases produtores a desenvolver uma poltica de entendimento, atravs de acordos internacionais e conferncias, nem sempre bem-sucedida. A Conferncia Pan-Americana do Caf, reunida em 1958, no Rio de Janeiro, criou a Organizao Internacional do Caf (OIC), com a participao de pases exportadores e consumidores. Entretanto, suas reunies nunca foram pacficas, devido ao choque de interesses. Os acordos tentam minorar a tendncia de desequilbrio entre produo e consumo. Inicialmente conseguiu-se algum xito mas nos ltimos anos da dcada de 1980 e no incio da dcada de 1990 registrou-se uma baixa acentuada nos preos dos pases produtores. No Brasil. A expanso do caf teve importantes conseqncias no Brasil: inicialmente fez surgir uma nova paisagem em reas outrora cobertas de matas; deu nascimento, ao tempo do Imprio, a uma nova aristocracia rural, os chamados "bares do caf", to opulenta quanto a dos "senhores de engenho", do Nordeste aucareiro, constituda por ricos fazendeiros do Vale do Paraba, da regio de Campinas e do sudeste de Minas Gerais; o povoamento de vastas regies e o aparecimento de cidades pioneiras; a introduo do imigrante italiano no estado de So Paulo; a multiplicao das vias frreas e o aparelhamento do porto de Santos; e finalmente, o deslocamento da economia brasileira para o Sudeste. Ao findar o sculo XIX o caf era o principal produto brasileiro de exportao. Nem a abolio da escravatura viria abalar a situao. A histria econmica do Brasil passou a girar em torno do "ouro verde". Com a proclamao da repblica os paulistas enriquecidos, donos da economia nacional, passaram a substituir os polticos baianos e fluminenses na conduo dos negcios do pas. A produo cresceu em demasia e a superproduo gerou as primeiras crises. A situao agravou-se consideravelmente com o crash da Bolsa de Valores de Nova York, em outubro de 1929, que trouxe consigo a queda dos preos do caf. Nos anos seguintes houve recuperaes parciais. Os produtores internacionais tm recorrido ao expediente de acordos e conferncias para tentar regular o mercado mundial. No incio da dcada de 1990 o Brasil ainda era o principal produtor mundial mas a insistncia na produo levou a uma poltica perigosa de quantidade em detrimento da qualidade. O Brasil passou de principal produtor a condio de grande produtor. Com tudo isso, o ciclo de uma de suas principais fontes de riquezas ainda est longe de ter terminado.