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A Chama E A Flor

The Flame and The Flower

Kathleen Woodiwiss

Inglaterra, Sculo XVIII Uma tentativa de estupro marca para sempre a vida de Heather. Ao ver-se acuada por seu agressor, fere-o de morte. Horrorizada, foge e comea a vagar pelas ruas de Londres. Acaba em um navio, onde o capito, confundindo-a com uma prostituta, abusa dela. Aps algum tempo, Heather descobre que est grvida, e o capito do navio deseja reparar a desonra tomando-a por esposa. Pouco a pouco o inicial receio entre ambos d espao ao afeto, e amadurece a semente do amor. Entretanto, o passado espreita, disposto a dar um golpe fatal a seus sonhos.

CAPITULO 1 23 de junho de 1799

Em qualquer parte do mundo o tempo passava voando, veloz, com as asas abertas, mas na campina inglesa seu passo era lento e pesado, quase doloroso, como se andasse nu sobre os sulcados caminhos que se estendiam alm dos locais ermos. O ar era sufocante e o p, ainda suspenso sobre o caminho, recordava a passagem de uma carruagem momentos antes. Uma pequena granja usurpava sombriamente o terreno sob a bruma que cobria o pntano. A pequena construo, com seu teto de palha, sobressaa-se por sua cobertura alta e fina. Com as venezianas abertas e a porta meio fechada, parecia ter o olhar fixo, como horrorizada ante uma brincadeira de mau gosto. Ao lado havia um celeiro desmantelado e curvado, em um marco grosseiramente lavrado, e mais frente, um campo de trigo que lutava em vo por sobreviver naquela regio lamacenta. No interior da casa, Heather tentava cortar batatas com uma faca velha e sem fio. Estava cansada. Fazia j dois anos que vivia naquele lugar, dois desventurados anos que tinham entristecido sua vida. Dificilmente conseguia lembrar momentos felizes, anteriores ao fatdico dia em que a tinham levado at ali, aqueles doces dias em que tinha deixado de ser uma menina e se convertera em uma moa. Ento, Richard, seu pai, ainda estava vivo e ambos compartilhavam aquela confortvel casa londrina, tinham roupa elegante e comida suficiente para comer. Certamente, aquilo era o melhor. Ainda agora, as noites em que seu pai a deixava a ss com os empregados pareciam no assust-la. Agora podia entender seu sofrimento, a solido causada, fazia j tempo, pela morte de sua esposa, uma adorvel e bela moa irlandesa por quem se apaixonara, com a qual se casara, e a que tinha perdido ao dar a luz a sua nica filha. Agora Heather podia compreender 2

inclusive a necessidade que seu pai tinha de jogar, esse cruel hbito que lhe tinha roubado a vida, o lar e a segurana, deixando-a a merc de seus nicos familiares, tios vulgares (simples) e antipticos. Heather secou o rosto e pensou em sua tia Fanny, que repousava na outra habitao; o colcho de palha estaria esmagado sob seu mais que generoso fsico. Fanny no era uma pessoa fcil. Tudo parecia lhe dar desgosto. No tinha amigos. Ningum a visitava. Estava convencida de que a irlandesa com quem seu cunhado se casou era de uma classe inferior por culpa de sua gente, uma raa que, segundo ela, sempre estava em guerra contra a coroa devido a que era prprio de sua natureza lutar, e Heather se converteu no alvo desse dio malicioso. No passava um s dia sem que lhe jogasse na face que era meio estrangeira. E esse preconceito implicava um sentimento ainda mais profundo, que deformava seu raciocnio at convenc-la de que, como a me, a filha era meio bruxa. Provavelmente se tratava de cimes. Fanny Simmons nunca tinha sido bonita nem nada que se parecesse a isso, enquanto que a moa, Brenna, possua encanto e uma beleza deliciosa. Quando entrava em um lugar todos os homens se voltavam para olh-la. Heather tinha herdado a beleza de sua me, e com ela, as crticas de sua tia. As casas de jogo tinham exigido o pagamento das dvidas que Richard tinha contrado e levaram todos os bens materiais que possua a exceo de uns poucos objetos pessoais e um pouco de roupa. Fanny se tinha deslocado depressa a Londres para declarar o legtimo direito de seu marido, ficando com sua sobrinha rf e a exgua herana desta antes que algum tivesse tempo de protestar. Queixou-se de que Richard no tinha compartilhado em outros tempos sua riqueza e de que no lhes tinha deixado nada. Tinha vendido todos os objetos menos um, um vestido de noite de cor rosa, que tinha proibido Heather de usar, e tinha embolsado avidamente o dinheiro. Heather endireitou suas doloridas costas e suspirou. Heather Simmons! gritou sua tia do outro aposento, e a cama rangeu quando se levantou. Inseto molenga, deixa j de sonhar acordada e se ponha a trabalhar. Acha que algum vai fazer suas tarefas enquanto fica por a como uma alma penada? No sei a que colgio de senhoritas esteve. Acaso no a ensinaram a fazer algo til em vez de ler e encher a cabea de idias pretensiosas? A 3

corpulenta mulher cruzou silenciosamente o cho de terra e entrou no aposento. Heather se preparou mentalmente; sabia o que lhe vinha em cima. Olhe como foi bom viver com a nica famlia que ficou. Seu pai era um imbecil, sim era, jogando o dinheiro dessa maneira sem se preocupar com ningum seno consigo mesmo! E tudo por culpa da irlandesa louca com quem se casou! Fanny cuspia com nojo as palavras. Tentamos preveni-lo para que no se casasse com Brenna, mas no nos ouviu. Heather deixou de olhar o raio de sol que entrava pela porta aberta e olhou a sua volumosa tia. Tinha ouvido a mesma histria tantas vezes que sabia de cor; apesar disso, as lembranas de sua infncia ao lado de seu pai a acompanhavam em todo momento. Era um bom pai limitou-se a responder. Isso uma questo de opinio, mocinha replicou a mulher com uma careta de desprezo. Olhe em que situao a deixou: no ms que vem far dezoito anos e no tem dote. Nenhum homem querer casar-se contigo sem dote. De acordo, pode ser que a queiram... mas s para esquentar sua cama. Pus muito empenho em fazer de ti uma pessoa decente. No quero que comece a encher a casa de bastardos. As pessoas daqui esto esperando isso. Sabem a classe de lixo que era sua me. Heather estremeceu, mas sua tia continuou destrambelhando olhando-a com os olhos entreabertos e ameaando-a com o dedo. O diabo se ocupou de que fosse igual a ela. Uma bruxa, isso o que era. lgico que se parea a isso. Assim como a sua me arruinou a vida de seu pai, voc far o mesmo com qualquer homem que se fixe em ti. a vontade do Senhor que a trouxe at mim. Ele sabia que eu poderia te salvar do fogo e do o enxofre aos quais estava predestinada, e cumpri com meu dever ao vender esse vistoso vestido de noite que tinha. Esses velhos vestidos meus ficam muito bem. Heather esteve a ponto de voltar a rir, e o teria feito se a realidade no tivesse sido to triste. A roupa de sua tia, que pesava o dobro que ela, assentavalhe pior que um saco. Isso era tudo que lhe permitia vestir, velhos farrapos que ridicularizavam sua figura. Fanny inclusive a tinha proibido de consert-los para que sentassem melhor; a nica coisa que podia fazer era cortar a bainha para que no tropeasse ao andar. 4

A mulher surpreendeu Heather contemplando os trapos que levava vestidos e lhe dirigiu um olhar depreciativo.
Pequena mendiga ingrata. S me diga onde estaria hoje se seu tio e eu

no a tivssemos acolhido. Se seu pai tivesse tido bom senso teria deixado um bom dote. Mas no, ficou tudo para ele, pensando que era muito jovem para te casar. Pois agora j muito velha. Morrer sendo uma solteirona... e uma virgem. Disso me encarregarei eu. Fanny voltou uma vez mais ao nico dormitrio da casa, mas no sem antes advertir Heather que se apressasse a acabar as tarefas do lar se no teria de aoit-la. J conhecia o aguilho daquela vara. Era normal que depois de um castigo as costas ficassem cobertas de verges vermelhos durante dias. Parecia produzir em Fanny um prazer especial deixar aquelas marcas na pele. Heather no se atreveu a soltar outro suspiro de esgotamento por temor de chamar de novo a ateno de sua tia, mas estava exausta. Estava levantada desde antes do amanhecer, preparando um banquete para a chegada do to ansiosamente esperado irmo da Fanny, e duvidava de sua capacidade para resistir muito mais. Dias atrs tinha chegado uma carta informando a Fanny de que seu irmo chegava nessa noite, e tinha ordenado a Heather que iniciasse os preparativos imediatamente. Ela mesma se tinha dignado a ajudar para dispor as taas da forma correta. Heather sabia que sua tia sentia um verdadeiro carinho por aquele homem. Tinha ouvido histrias maravilhosas a respeito dele, e intua que o irmo da Fanny era o nico ser, humano ou de outra classe, pelo qual ela se preocupava. O tio John tinha confirmado a Heather suas suspeitas ao contar que no havia nada que Fanny no estivesse disposta a fazer por esse homem. Era dez anos mais velha que seu nico irmo, por isso o tinha criado desde que era somente um beb. Mas porque tinha decidido visit-la era muito estranho. O sol parecia uma bola enorme, vermelha e incandescente que descia pelo oeste iluminando a terra. Fanny chegou para dar uma olhada nos preparativos e ordenou a Heather que dispusesse mais vela para acender mais tarde. Passaram cinco veres desde a ltima vez que vi meu irmo disse e quero que tudo esteja perfeito para quando vier. Meu Willy est acostumado ao melhor de Londres, e no deve achar nada faltando enquanto permanecer aqui. 5

No gosta de seu tio e tampouco gostava de seu pai. Meu irmo tem muito dinheiro porque sabe usar a cabea. -Fez um gesto com sua enorme cabea e logo completou. Nunca o ver em uma casa de jogo atirando pela amurada sua riqueza ou sentado mo sobre mo como seu tio. um homem que se arrisca, sim senhor. No h melhor loja de moda em Londres que a sua. Inclusive tem um homem que trabalha para ele, sim senhor. Finalmente deu a Heather a bendita ordem de que fosse assear. Ponha o vestido que te deu seu pai. Estar muito bem com ele. Quero que a visita de meu irmo seja um feliz acontecimento e seu aspecto com esses trapos que veste pode desiludi-lo. Heather se voltou surpreendida, com os olhos arregalados. Seu vestido rosa tinha permanecido escondido durante dois anos, ningum o havia tocado ou levado. Estava encantada, embora unicamente fosse para agradar ao irmo de sua tia. Parecia ter passado uma eternidade desde que tinha vestido algo bonito, e agora sorria esperando o momento de vesti-lo. Sim, vejo que est contente acrescentou Fanny. Sempre pensando como fica encantadora com esses vestidos to finos. Apontou para Heather e acrescentou-: Sat voltou a andar por aqui. Tome cuidado, O Senhor sabe quo importante para mim. Heather suspirou profundamente, como se estivesse cansada da carga que sua tia lhe tinha imposto. Seria melhor que estivesse casada e fora de meu alcance prosseguiu Fanny -, mas me compadeo do homem que deseje contrair matrimnio contigo, embora... sem dote no tenha nenhuma possibilidade. Precisa de um homem forte que a mantenha nas rdeas e que cada ano te d um filho para que esteja ocupada. Precisa disso para afugentar o diabo que leva na alma. Heather encolheu os ombros e continuou sorrindo. Lamentava no ter coragem suficiente para assustar a tia fazendo-a acreditar que realmente era uma bruxa. Isso teria implicaes atias e certamente a tentao era enorme para algum atrevido, mas a idia se desvaneceu rapidamente de sua mente. As conseqncias seriam muito graves. Outra coisa, mocinha acrescentou Fanny -, recolha o cabelo em um coque. Ficar bem. Sorriu astutamente. Sabia o quanto desgostava a sobrinha 6

que dissessem como tinha que pentear-se. Heather deixou de sorrir e se voltou balbuciando uma resposta afirmativa. Sua tia esperava que desaprovasse suavemente suas ordens. Levava muito a srio manter a disciplina com mtodos severos. Heather cruzou a sala e se dirigiu a seu canto, correndo as cortinas que a separavam do resto do lugar. Ouviu sua tia sair da casa e s ento se atreveu a mostrar um gesto de contrariedade. Estava zangada, mas estava mais zangada consigo mesma que com sua tia. Sempre tinha sido uma covarde, e continuaria sendo se as coisas no mudassem. O deprimente cubculo tinha o mnimo indispensvel, mas ao menos servia como refgio de sua tia. Suspirou e se agachou para acender a pequena vela que estava sobre uma mesa suja, junto cama feita de cordas. Se pelo menos fosse mais valente e mais forte, pensou, teria me atrevido a lhe dar as costas. Se pelo menos fosse capaz de lhe responder da mesma forma embora s fosse por uma vez. Dobrou seu magro brao e sorriu sarcasticamente. Teria que ser Sanso para enfrent-la! disse a si mesma. Um pouco antes, Heather tinha levado um balde com gua quente e uma bacia a sua improvisada habitao e desfrutava pensando no banho que tomaria. Com expresso de desagrado, quase arrancou o odioso vestido que usava. De p, nua, relaxou e acariciou seu delicado corpo, estremecendo de dor ao roar alguns dos ferimentos. No dia anterior, tia Fanny ficou muito furiosa quando Heather tinha deixado cair acidentalmente ao cho uma taa de caf, e antes que pudesse fugir pegou a vassoura e a golpeou brutalmente no traseiro. Heather tirou com supremo cuidado o vestido rosa do pacote no que se encontrava e o pendurou em um lugar onde pudesse admir-lo enquanto se banhava. Esfregou vigorosamente a pele at que esta avermelhou ressaltando seu brilho juvenil. Esfregou um pano contra uma parte de sabo perfumado que tinha roubado e se ensaboou abundantemente, regozijando-se com a fragrncia. Uma vez asseada, colocou o vestido sobre uma desgastada camiseta. O suti tinha sido desenhado para algum mais jovem que ela. A malha a apertava na altura do busto, cobrindo-a apenas, pois o decote era muito baixo; repensou sobre sua idade e ponderou sobre semelhante atrevimento, logo desprezou o problema encolhendo os ombros. Era seu nico vestido e j no havia tempo para 7

contemplar outra alternativa. Escovou o cabelo com esmero at faz-lo reluzir sob a luz da vela. Ele tinha sido o orgulho de seu pai, recordou com carinho. Freqentemente, ao olh-la, assumia um estado de sonho como se, supunha, estivesse imaginando que se tratava de sua me. Mais de uma vez a tinha contemplado longamente e com profunda nostalgia tinha balbuciado o nome de sua esposa antes de despertar e voltar-se com os olhos arrasados de lgrimas. Tal como tinham ordenado, recolheu o cabelo em um coque, no sem antes deixar uns poucos cachos soltos caindo pelas costas com pretendido desleixo e outros dois, provocadores, sobre as tmporas. Observou-se em um pedao de vidro quebrado que fazia s vezes de espelho e assentiu com a cabea. Tinha ficado muito melhor do que esperava, tendo em conta os rudimentares objetos de que dispunha. Heather ouviu que algum entrava na casa; uma tosse seca irrompeu na habitao. No precisava espiar para saber que se tratava de seu tio. Estava acendendo seu cachimbo com uma brasa da chamin, e ouviu que voltava a tossir. Redemoinhos de fumaa encheram a habitao. John Simmons se sentia destroado. Sua vida estava vazia. Nada lhe importava realmente, exceo da vida vigilncia do dinheiro e a duvidosa companhia de tia Fanny. Tinha deixado de preocupar-se com seu aspecto. Sua camisa estava coberta de manchas de graxa e tinha as unhas sujas. Tinha perdido o porte de que gozava em sua juventude e agora, ante Heather, mostrava-se como um homem curvado, estragado e bem entrado nos cinqenta anos. Seus olhos sem brilho revelavam sonhos quebrados, esperanas minadas e dias cheios de frustrao sob as limitaes de sua esposa. Suas mos eram nodosas e retorcidas, fruto dos anos de rduo trabalho tentando tirar rendimento de uma terra pantanosa, e sua pele, curtida pelas inclemncias do clima, tinha gravado o passo das estaes em profundas linhas que sulcavam seu rosto. Levantou o olhar e ao ver a doce beleza de sua sobrinha, uma nova expresso de dor pareceu apoderar-se de suas feies. Sentou-se em sua cadeira preferida e sorriu. Est encantadora esta noite, filha. Imagino que pela visita de seu tio William... 8

Tia Fanny me deu permisso, tio explicou Heather. Tio John deu uma tragada no cachimbo ao mesmo tempo em que mordia com fora a boquilha. Sim, acredito. Suspirou. Far de tudo para agrad-lo, apesar de ser um homem muito frio. Uma vez foi v-lo em Londres e ele se negou a receb-la. Agora no se atreve a ir por medo de que se zangue, e ele est satisfeito com isso. Tem amigos ricos e nunca lhe ocorreria admitir que ela fosse uma parente sua. Em um retrato ligeiramente impreciso que tinha sua irm, William Court era quase to alto quanto Fanny, e esta, por sua vez, era uma cabea mais alta que Heather. Certamente no era to obeso quanto ela, mas Heather supunha que essa diferena diminuiria em poucos anos. Seu rosto era gordinho e corado, com pesadas bochechas, e possua um protuberante lbio inferior constantemente mido de saliva. Freqentemente dava tapinhas sobre o mesmo com um leno, emitindo rudos nasais para fazer ver que limpava o nariz. Quando lhe deu a mo para saud-la, esta estava desagradavelmente flcida, e ao inclinar-se para beijarlhe Heather sentiu nuseas. Embora a roupa que vestia denotasse bom gosto, sua afetao fazia muito pouco por realar seu semblante masculino. O traje era de cor cinza plida, debruado de abundante prata, e a camisa e o colarinho brancos pareciam acentuar suas mos rosadas e seu rosto avermelhado. William Court podia ser rico, mas para Heather parecia muito pouco atraente. As calas eram muito justas; dava a impresso que inclusive o incomodavam, e suspeitava que fossem confeccionados dessa maneira para mostrar deliberadamente, a quem quer que o olhasse, sua, por outro lado questionvel, virilidade. Chegara em um coche alugado conduzido por um chofer perfeitamente uniformizado que foi enviado, para dormir, no celeiro junto aos cavalos. Heather percebeu que o condutor se ofendeu ao ter sido enviado a to humilde alojamento, pois estava melhor vestido que qualquer dos habitantes da casa. No celeiro s cabiam os animais. Mas apesar disso no protestou, e partiu em silencio para ocupar-se dos cavalos e da carruagem. Tia Fanny, com seu cabelo cinza recolhido atrs de sua enorme cabea, parecia uma fortaleza imponente coberta por seu vestido engomado e seu avental. Agora j no dizia que os vestidos elegantes eram obra do demnio, e sim se 9

mostrava encantada em ver seu irmo vestido feito um almofadinha, e revoava a seu redor como uma galinha em torno de seus pintinhos. Heather jamais tinha visto a tia mostrar-se to carinhosa com algum, e, obvio, seu irmo William recebia isso encantado, desfrutando dos cuidados que esta lhe prodigalizava. Heather no deu ateno aos louvores desmesurados de sua tia e no prestou excessiva ateno conversao at que durante o jantar, esta foi derivando para as notcias procedentes de Londres. Foi ento que comeou a escutar atentamente esperando ouvir notcias de seus velhos amigos. Napoleo conseguiu escapar e agora todo mundo acredita que se encontra a caminho da Frana depois de sua derrota no Egito explicou William. Nelson lhe deu uma boa lio. Agora pensar duas vezes antes de meter-se de novo com nossos marinheiros! exclamou. Heather se deu conta de que seu discurso era muito mais instrudo que o de sua irm e se perguntou se teria freqentado escola. Tia Fanny limpou a boca com a mo e grunhiu: Pitt no sabia do que falava quando disse que deixssemos em paz aos franceses. Agora seu maldito pescoo depende deles e desses irlandeses. Eu digo que os matem a todos! Heather mordeu o lbio inferior. Irlandeses! Ora! So uma manada de animais, isso o que so! Nunca sabem o que querem! continuou tia Fanny. Pitt est tentando formar um sindicato com eles. Pode ser que no ano que vem j esteja em funcionamento adicionou tio John. No melhor dos casos tambm partem o maldito pescoo! apontou Fanny. Heather olhou seu tio com incerteza, inquieta como sempre ante os preconceitos de sua tia. John baixou a vista e tomou um gole de sua cerveja. Suspirou desejando a jarra que Fanny guardava zelosamente, deixou a sua e voltou em silencio ao cachimbo. E os ianques so o mesmo! So capazes de te cortar o pescoo antes de o olhar. Teremos que lutar contra eles outra vez, lembrem-se do que lhes digo! voltou a exclamar Fanny. William riu entre dentes. 1 0

Pois se for assim disse -, no acredito que voc goste muito de vir a Londres, querida irm. Atracam no porto como se fossem os donos do lugar. Alguns entram no cas, mas so precavidos. Quando se aventuram a entrar na cidade, sempre o fazem em grupo. No gostam da idia de navegar em navios britnicos. Sim, so gente cuidadosa e alguns tm o atrevimento de acreditar-se cavalheiros. Olhem esse tipo, Washington, por exemplo. E agora tm esse outro idiota, Adams, a quem escolheram como seu rei. revoltante! Mas no durar muito. Voltaro gemendo como ces, que o que so! Heather no conhecia nenhum ianque. Simplesmente agradecia a sua tia e ao senhor Court que discutissem sobre eles em lugar de faz-lo sobre os irlandeses. Desviou sua ateno da conversao, pois se no falavam da sociedade londrina ou de seus antepassados carecia de interesse para ela. Sabia que se declarasse sua lealdade ou se interessasse pelas notcias sociais de Londres, sua tia se enfureceria com ela. Deixou divagar seus pensamentos e permaneceu sentada mesa durante o que lhe pareceu uma eternidade. Tia Fanny a tirou de seu ensimesmamento com um cruel belisco no brao. Heather deu um pulo esfregando o incipiente ferimento e olhou a sua tia contendo o pranto. Perguntei-te se desejaria dar aulas na escola privada para senhoritas de lady Cabot. Meu irmo acredita que poderia te encontrar um emprego ali disse tia Fanny. Heather no podia acreditar no que estava ouvindo. Como? perguntou. William Court riu e se explicou: -Tenho muito bons contatos na escola e sei que esto procurando uma jovem instruda explicou -, e voc possui excelentes maneiras e boa dico. Acredito que seria perfeita para o posto, e entendi que freqentou um colgio em Londres o qual nos de muita ajuda deu-se uns tapinhas em seus enormes lbios antes de prosseguir: Possivelmente no futuro possa te arrumar umas bodas com uma famlia distinta da cidade. Seria uma lstima esbanjar seu delicioso refinamento com um granjeiro ordinrio daqui. obvio, o acerto de um contrato assim significaria o fornecimento por minha parte de um dote substancial, o qual seria devolvido quando j estivesse casada. Trata-se de um ligeiro estratagema, 1 1

mas seria proveitoso para ambos. Voc necessita um dote que eu posso te proporcionar, e em troca pode me favorecer nos interesses do emprstimo, que me devolver mais tarde. Ningum tem que conhecer este acerto, e sei que o suficientemente hbil para obter o dinheiro uma vez desposada. Seria suficiente para ti o posto que te ofereo com lady Cabot? Heather no estava segura do plano nupcial que lhe propunha William Court, mas poderia escapar daquela granja, de tia Fanny e de sua aborrecida existncia! Poderia estar de novo perto da sociedade de Londres! Seria maravilhoso! Se no fosse pela ardncia do brao teria acreditado que estava sonhando. Fala, criatura. Qual sua resposta? apressou-a William. Quase incapaz de conter sua alegria, no hesitou por mais tempo e respondeu: A oferta muito generosa, senhor, e aceito com gosto. William voltou a rir e exclamou: Bem! Bem! No te arrepender da deciso esfregou as mos. Amanh mesmo devemos partir para Londres. Estive afastado de meus negcios muito tempo e devo retornar para falar com meu assistente. Acho que poder o ter tudo preparado, filha? passou um leno por debaixo do nariz e deu uns tapinhas em seus proeminentes lbios. Oh, sim, senhor. Estarei preparada to logo deseje partir respondeu a jovem alegremente. Bem, bem. Ento est tudo arrumado concluiu o senhor Court. Heather recolheu a mesa, e desta vez o fez com um sentimento diferente ao saber que esses pratos seriam os ltimos que esfregaria naquela casa. Sentia-se muito feliz para falar com sua tia, e ao ficar a ss depois da cortina, pensou em todos os prazeres de que desfrutaria estando longe dela. Qualquer posto em Londres seria melhor que viver sob o domnio e o abuso daquela mulher. J no teria que agentar mais seus insultos, sua raiva, e talvez pudesse encontrar a uma pessoa que se preocupasse com ela. Os preparativos para a viagem seriam breves, pois a nica coisa que tinha era o que tinha vestido naquela noite, e o que usaria no dia seguinte. Deslizou nua em sua cama e se cobriu com a spera manta, morta de frio. Uma vez estirada se 1 2

regozijou ao pensar que nunca mais teria que lutar com ele. Em menos de doze meses entraria no novo sculo, e se perguntava o que lhe proporcionaria, agora que tinha uma nova oportunidade de viver e ser feliz. No dia seguinte empreenderam a viagem a Londres na carruagem de William Court, e Heather entreteve-se muito com o passeio. Em junho, a paisagem no caminho era verde e exuberante. No tinha visto essa vegetao quando dois anos antes tinha viajado para a casa de seu tio, mas agora que ia para o sul, a caminho de Londres, pensou em sua beleza inigualvel. O senhor Court era um anfitrio amvel e muito atento. Pelo menos com ele podia-se conversar sobre os acontecimentos mais recentes da sociedade londrino e desfrutar das histrias amenas que contava sobre a corte real. Uma vez, surpreendeu-o observando-a com uma intensidade que no soube decifrar, mas rapidamente desviou o olhar. Por um instante duvidou de que devia viajar a Londres a ss com ele j que no era seu tutor legal, e sim, s um parente longnquo. Logo o desassossego desapareceu e disse a si mesma que no final estava estudando uma maneira de arrumar-lhe um contrato futuro de matrimnio. J era de noite quando chegaram aos subrbios de Londres. Heather estava dolorida e cansada pelas constantes sacudidas da carruagem toda vez que encontrava um buraco no caminho. Sentiu-se verdadeiramente aliviada quando por fim entraram na loja. No interior do estabelecimento havia sedas, musselinas, linhos, veludos e cetins de todas as cores e texturas amontoados em cima das mesas e sobre as estantes; definitivamente, tudo o que uma mulher podia desejar para confeccionar um vestido elegante. Heather estava assombrada diante de uma seleo to grande. Tocou um tecido, entusiasmada, logo depois examinou outro com ateno sem se dar conta de que na parte traseira da loja havia um homem sentado em frente de uma escrivaninha. William Court soltou uma gargalhada ao v-la brincar de correr pela loja. -Ter tempo para examinar tudo mais tarde, querida assegurou-lhe, mas agora deve conhecer meu assistente, o senhor Thomas Hint. Heather voltou-se para um homem mido, com um aspecto muito estranho. Imediatamente decidiu que era a pessoa mais feia que tinha visto em sua vida. De 1 3

sua cara redonda emergiam olhos frgeis, e o nariz era uma coisa pequena e esmagada com as fossas nasais como sino. Sacudia constantemente a lngua sobre os lbios grossos e coberto de cicatrizes, e Heather no pde evitar pensar nos lagartos que tinha visto na granja. Seu corpo grotesco e encurvado estava envolto em uma suntuosa seda escarlate que, assim como a sua camisa, estava coberta de manchas de comida. Seu sorriso era uma careta grotesca. Heather pensou que seria melhor que no tentasse fazlo. De fato, no entendia por que William o tinha na loja. Estava convencida de que mais que atrair aos clientes, devia assust-los, e se atraa a algum, este tinha de ser um perturbado. Como que respondendo a sua pergunta, William Court disse: As pessoas esto acostumadas com Thomas. O negcio vai muito bem porque todo mundo sabe que fazemos bem nosso trabalho. No assim, Thomas? Thomas respondeu com um grunhido evasivo. Agora, querida continuou William -, quero te mostrar meus aposentos no andar de cima. Estou convencido de que sero do seu agrado. Conduziu-a para a parte traseira da loja, atravs de uma porta de espessos cortinados que dava para um aposento pequeno onde uma exgua janela proporcionava a nica luz da sala. Em um dos lados, uma escada conduziu-os at um corredor estreito com uma nica porta de madeira macia, muito ornamentada em comparao com o deprimente vestbulo. William sorriu abrindo a porta para Heather, que, ao ver o que se escondia por trs dela, conteve a respirao, muito surpreendida. O apartamento estava luxuosamente mobiliado com peas do sculo XVII. Um sof de veludo vermelho fazia jogo com duas cadeiras da mesma cor, sobre um esplndido tapete persa. Das brilhantes e coloridas paredes pendiam pinturas a leo e ricas tapearias, um lustre emitia prismas de luz sobre os cortinados de veludo vermelho e seus cs de borlas douradas. Junto a frgeis estatuetas de porcelana se encontravam, sobre as mesas, candelabros de estanho, e na parte traseira do aposento estava preparada a mesa para o jantar. Cada artigo tinha sido cuidadosamente escolhido e obviamente no tinha se dado importncia a gastos. William abriu a outra porta que havia na sala, e se afastou para deixar que Heather entrasse. Em seu interior encontrou uma grande cama com dossel coberta 1 4

com um veludo azulado. Junto a ela havia uma cmoda pequena, e sobre esta, um enorme candelabro e uma bandeja cheia de frutas frescas e uma faca com a bainha de prata. Oh, senhor, muito elegante observou Heather em voz baixa. William aspirou um pouco de rap e sorriu ao ver que a jovem se olhava no espelho que havia junto da cama. Fiz tudo eu mesmo com alguns luxos, querida falou. Se Heather se voltasse nesse instante preciso, teria descoberto o que to zelosamente William tinha oculto na carruagem. Seus olhos percorriam a deliciosa figura com o desejo de possu-la. Mas quando Heather se voltou para olh-lo, ele se virou para ocultar a lascvia. Deve estar morta de fome, Heather disse-lhe William amavelmente enquanto se dirigia a um armrio e abria as portas de par em par. Uma grande variedade de vestidos de noite estava pendurada no interior. Rebuscou entre eles at encontrar um de cor bege, com diminutas contas cintilantes e forrado com um material de cor carne muito apertado. Era um vestido muito caro e belo. Vista isto para jantar, querida Sorriu. Foi confeccionado para uma jovem de sua estatura, mas nunca veio busc-lo. Muitas vezes me perguntei razo, pois um dos vestidos mais belos que desenhei, mas suponho que no final se deu conta de que era muito caro para ela. Olhou-a com o canto do olho. Ela perde, voc ganha. Dou-lhe de presente. Se us-lo esta noite, me far muito feliz dirigiu-se porta e ao chegar a ela se voltou. Enviei Thomas para dizer cozinheira que nos prepare o jantar. Chegar logo, assim peo que no me prive de sua doce companhia por muito tempo. Se necessitar de qualquer outro objeto, o armrio est a sua disposio. Heather esboou um sorriso hesitante, apertando o elegante vestido contra seu corpo, ainda sem acreditar que lhe pertencia. Quando William fechou a porta, Heather se voltou para contemplar sua imagem no espelho, ainda com o vestido na mo. Em todos os anos que tinha vivido com sua tia, jamais tinha se contemplado em um espelho. Quando muito se viu refletida num pedao de vidro ou nas poas de gua que se formavam ocasionalmente. Tinha esquecido, quase completamente, de sua aparncia. Assemelhava-se ao retrato que guardava de 1 5

sua me; de fato, era sua imagem viva. Sempre acreditara que as loiras formosas e esbeltas que freqentavam a corte e tambm as que vira em sua infncia, constituam a essncia da beleza, e no as morenas e baixas como ela. Heather limpou a sujeira que tinha acumulado em seu corpo durante todo o dia, e encontrou uma combinao limpa no armrio. Era de uma cambraia suave completamente transparente. Ruborizou-se ao pensar na exibio indecente de seu corpo, e ao coloc-la se sentiu indigna. O suti apenas cobria os seios. Estava acostumada aos ingnuos trajes de menina para sentir-se vontade dentro daquela combinao, mas tambm no suportava a idia de usar a camiseta velha e desfiada sob o maravilhoso vestido. Riu para si mesma, divertida. Quem me vai ver?, pensou. S eu poderei contemplar esta criao to atrevida, ningum mais. Pensando em como era absurda a situao, disps-se, muito contente, a arrumar o cabelo. Prendeu-o, alisou-o e finalmente sujeitou-o em lustrosas tranas negras formando um moderno penteado. Em lugar de um simples coque, preferiu soltar o cabelo em cachos suaves que caam em forma de cascata nas suas costas. Fazendo uso de suas habilidades artsticas, pegou a faca e comeou a cortar mechas finas de cabelo altura das orelhas, at criar um cacho em cada um deles. Com um sorriso de satisfao, pensou nos gritos de raiva e nos insultos que sua tia proferiria se pudesse v-la. Ainda pensava em Fanny, quando acariciou distrada a folha da faca com o dedo para comprovar se estava afiada. De repente uma gota de sangue manchou o utenslio. Levou o dedo boca com uma careta de dor, deixou a faca e disse para si mesma que se no futuro desejasse cortar ou descascar uma fruta iria com mais cuidado. O vestido bege a impressionou da mesma forma que a combinao que levava debaixo. Com ele j no parecia uma menina, mas sim uma mulher feita e adulta. E seu dcimo oitavo aniversrio, para o qual s faltava um ms, comprovava a impresso. Mas alm do vestido, havia algo mais que a fazia estranhamente diferente. Assim como a combinao, o vestido apenas cobria o busto e o forro era to apertado que dava a impresso de que estava nua. Seu aspecto era arrebatador, sedutor, era o de uma mulher versada em matria de homens e no o de uma 1 6

donzela imaculada e inocente que ainda era. Ao sair do quarto, William estava esperando-a. Ele tambm se arrumara. Tinha substitudo o traje da viagem por um traje mais distinto e elegante e encaracolado umas curtas mechas de sua escassa cabeleira em torno do rosto rolio, dando-lhe um aspecto ainda mais gordo. Minha querida e doce Heather, sua beleza faz com que deseje meus anos de juventude tratou-a com ateno. Tinha ouvido histrias de damas belas como voc, mas nunca tinha visto uma com meus prprios olhos. Heather respondeu educadamente e logo desviou sua ateno para a comida. Deleitou-se com os aromas tentadores que flutuavam no ar. A mesa estava estranhamente decorada com cristal, porcelana e prata, e no aparador adjacente tinham disposto um verdadeiro festim; ave de caa assada, arroz da ndia, camares-rosa com manteiga, massas doces e frutas confeitadas. Uma licoreira cheia de um vinho bem leve ocupava convenientemente a cabeceira da mesa. William desfrutou de outros prazeres. Dedicou-se a contemplar com calma as suaves linhas do delicioso corpo de Heather, sem ocultar seu desejo. Seus olhos pararam por segundos no decote, onde as curvas voluptuosas de seus seios se sobressaam do vestido. Enquanto estudava aquelas formas sinuosas passou impaciente a lngua por seus grossos lbios, antecipando o sabor suculento e tenro da carne. Indicou-lhe uma cadeira perto da cabeceira da mesa para que tomasse assento e sorriu. Sente-se aqui, querida dama, e me permita que comece a servir. Heather agradeceu e o observou enquanto servia os pratos. A cozinheira realmente tmida comentou-o, enchendo seu prato com uma generosa poro de arroz. Serve a comida e nada mais, logo parte sem que quase me d tempo pra v-la. Volta a retirar tudo com a mesma eficcia silenciosa e dificilmente me inteiro de que esteve aqui. E como muito em breve poder comprovar, uma excelente chef de cuisine. Comearam a jantar e Heather ficou verdadeiramente surpreendida da quantidade de comida que o homem era capaz de engolir. Inclusive se perguntou se uma vez terminado seria capaz de mover-se. Suas mandbulas protuberantes 1 7

trabalhavam incessantemente para mastigar a comida. Devorou a deliciosa perdiz e a sobremesa, lambendo-os dedos gordurentos e estalando os lbios uma e outra vez. Arrotou inclusive fortemente em vrias ocasies sobressaltando a moa. Quando comear a trabalhar com lady Cabot assegurou-lhe William ter ocasio de conhecer alguns dos homens mais ricos de Londres, e com sua beleza se converter rapidamente em uma das mulheres mais desejadas do lugar riu, esquadrinhando-a com seus olhos frgeis por cima da taa. Voc muito generoso, senhor reps cortesmente Heather com a certeza de que o vinho o tinha atordoado um pouco. Sabia que eram muito poucos os homens que visitavam as escolas de senhoritas e os que o faziam, estavam muito acima da idade de casar ou tinham negcios ali. Sim admitiu-o com um sorriso malicioso-, mas espero ser bem recompensado por meus esforos. Voltou a olhar Heather com luxria, mas uma vez mais esta no percebeu, absorta na taa de vinho que tremia na mo de William. Ao dar um gole, este derramou umas gotas sobre seu colete e outras escorregaram por seu queixo. Comprovar que lady Cabot um lugar muito diferente dos que j estiveste comentou arrastando as palavras. Sua proprietria e eu somos scios, e ambos nos encarregamos de que por sua porta s entrem as donzelas mais distintas. Devemos ser muito exigentes, j que freqentado pela classe mais rica. Mas contigo acredito que acertamos. Heather decidiu que o pobre homem estava muito brio para saber do que falava. Conteve um bocejo, sentindo tambm os efeitos do vinho, e desejou retirarse a seus aposentos. William se ps a rir e apontou: Receio que a esgotei com meu bate-papo, querida. Esperava que no estivesse muito cansada da viagem para poder manter uma conversao longa e amistosa, mas vejo que nossa conversa deve continuar amanh. Heather tentou protestar, mas William ergueu sua mo. No fale mais ordenou. Deve ir dormir. De fato, eu tambm estou comeando a sentir sono. Muito me agradar saber que estar deitada sobre suaves almofadas aveludadas. Heather foi como pde para o dormitrio notando como o calor do vinho 1 8

relaxava cada nervo de seu corpo. Ouviu William rindo entre dentes ao fechar a porta. Apoiou-se nela e riu tambm com a sensao de que tudo estava mudando em sua vida. Danou em frente do espelho, sentiu-se um pouco enjoada, e fez uma reverncia diante dele para logo perguntar: Diga-me, lady Cabot, gosta de meus trajes? Pois se estes so de seu agrado, espere at ver os de minha tia. Comeou a girar sobre si mesma rindo com gargalhadas e abriu as portas do armrio de par em par para inspecionar a grande variedade de vestidos que havia nele. Decidiu que William no se importaria que se deleitasse com eles. Afinal sempre tinha gostado de roupa elegante e tinha sido um verdadeiro suplcio ter que usar os vestidos velhos de sua tia. Selecionou alguns para admirar com maior vagar, agarrou-os e provou-os em frente do espelho, sonhando por um instante que semelhante roupa era dela. A porta se abriu sem que Heather percebesse. Uma vez aberta, a moa se virou sobressaltada e viu William com um roupo. As dvidas cresceram. Subitamente compreendeu por que estava ali, embora num primeiro momento tivesse acreditado que se tratava de tia Fanny e sua inflexvel forma de pensar a respeito dos vestidos elegantes. Ficou olhando, atnita e consciente de que lhe tinham estendido uma armadilha. Tinha cado nela como um cordeiro no matadouro. Os olhos de William brilhavam ardentes em seu semblante corado e um sorriso repugnante torceu seus grossos lbios. O homem se voltou e fechou a porta com a chave. Permaneceu vrios segundos com a chave na mo em atitude desafiante, at que por fim a deixou cair no bolso. Seus olhos percorreram o corpo de Heather, desfrutando do terror que marcava seu rosto. O que que pretende? inquiriu a jovem com um fio de voz. William a olhou com lascvia. Vim cobrar o que me deve por t-la afastado daquela vida deprimente no campo respondeu. muito difcil resistir aos seus encantos. E veio to confiante que no deu grande trabalho afast-la de minha pobre irm. Quando tiver cansado de voc permitirei que se rena ao grupo de lady Cabot. Ali no se aborrecer. E quando chegar o momento, possivelmente permitirei que se case com uma pessoa rica que goste de seus encantos aproximou-se um pouco mais dela. No ter do que se preocupar, pequena. Seu marido se decepcionar um 1 9

pouquinho quando a levar para a cama, mas no se queixar muito. Vais ser minha, querida afirmou com ar de posse-, assim melhor no resistir. Sou um homem muito forte, e desfruto com a violncia se tiver de hav-la, embora prefira fazer as coisas sem ela. Heather sacudiu a cabea. No conseguiu falar, levada pelo medo. No! Nunca serei sua! Nunca! William soltou uma gargalhada aterradora enquanto a moa olhava ao redor procurando uma via de escape. Estava ruborizado pela quantidade de vinho que tinha ingerido e o fogo lhe corria pelas veias. Com um olhar penetrante despiu Heather, que para tentar det-lo cobriu o busto com uma mo. Procurou escapar, mas William, rpido apesar de sua obesidade, alcanou-a e apertou-a contra a mesa. Os lbios, midos e pegajosos pelo vinho, percorreram seu pescoo provocando arrepios. Lutou contra ele, sem xito, pois era muito mais forte do que ela. Os lbios comearam a subir para o rosto. Heather, muito tensa, tentou separ-lo com um ponta-p, mas a presso de William sobre ela aumentou, esmagando-lhe as pernas contra a mesa. Quase no podia respirar e pensou que suas costelas se fraturariam se a fora desse homem continuasse oprimindo-a. Presa pelo pnico, recordou do candelabro que havia sobre a mesa e o agarrou para defender-se. Quase o tinha alcanado quando caiu ao cho. Sua mo roou a faca e tratou de agarr-la com desespero. William estava to obcecado beijando-lhe o pescoo e os seios que no prestou ateno ao que ela fazia at que, de repente, sentiu uma pontada muito aguda na altura das costelas. Virou-se e descobriu a faca. Insultou-a, agarrou-lhe o brao e torceu-lhe os pulsos cruelmente. Sua raiva se transformou em ira ao pensar como aquela menina se atrevia a enfrent-lo. Heather lutou com todas suas foras, mas o imponente fsico de William a empurrou para trs at quase partir as costas. Heather ficou paralisada ao perceber que William estava a ponto de lhe arrebatar a arma. Finalmente o conseguiu. A jovem deixou de lutar, e temendo o pior, desabou aos ps de seu agressor, que por sua vez cambaleou e caiu de bruos sobre o cho encerado. Heather endireitou-se e antes de fugir pareceu ver um leve movimento no corpo do ferido. O pequeno punho da faca sobressaa por cima de uma crescente 2 0

mancha vermelha. Tire... a... balbuciou William. Heather se agachou para agarrar a faca, mas de repente estremeceu e se afastou aterrada tampando a boca. Por favor suplicou o homem com voz rouca. Ajude-me. A jovem, horrorizada, levou uma mo boca e olhou o quarto com desespero. William voltou a gemer, com mais fora. A confuso perturbou-a profundamente. E se estivesse morrendo...?, pensou. Heather, me ajude a voz foi se apagando e o queixo tremeu numa tentativa para respirar. Heather sentiu que uma fora interior lhe devolvia a integridade e a calma se restabeleceu. Inclinou-se e, tomando flego, agarrou a adaga com determinao. Apoiou a outra mo contra o peito do homem e tirou-a. A lmina resistiu por um instante at que lentamente cedeu. O sangue comeou a brotar e William caiu de costas, inconsciente. Heather pegou uma toalha da mesa, desabotoou a camisa e a pressionou contra a ferida. Ps a mo sobre seu peito, mas no detectou movimento algum. Tentou encontrar algum sinal de vida; primeiro comprovou se respirava atravs de suas fossas nasais, Depois colocou um ouvido ao peito e descobriu que o corao no pulsava. S podia ouvir seu prprio corao. O pnico voltou a apoderar-se dela, j no tinha foras para lutar contra ele. Senhor, o que fiz? lamentou a moa. Tenho que procurar ajuda pensou, consternada. Mas quem ia acreditar em uma estranha? Newgate estava repleta de mulheres que afirmavam ter sido assaltadas. No acreditariam que tinha sido um acidente. Imaginou um juiz severo com uma peruca longa olhando para baixo com desprezo. De repente viu o rosto de tia Fanny, que ditava sentena-: "...E ao amanhecer do dia seguinte ser levada ao Newgate Square e ali..." Sua mente se paralisou, mas o eco da voz estridente continuou avivando as chamas do terror que lhe consumia a alma. No percebeu que estava ajoelhada. Permaneceu assim durante um longo momento, com a cabea encurvada, sem pensar em nada. De repente uma idia a assaltou: devia fugir dali. Era assim simples. Devia escapar. No precisava estar ali quando 2 1

encontrassem o corpo de William. Devia fugir. Presa ainda no pnico se obrigou a procurar as chaves no bolso de seu assaltante. Tremia, mas tinha que faz-lo. O medo lhe deu foras. Envolveu toda sua roupa em um xale e se precipitou para a porta apertando o embrulho contra o corpo. Deteve-se antes de abri-la recordando a cena. Uma vez mais o terror se apoderou dela. Abriu a porta de repente e ps-se a correr to rpido quanto permitiram suas pernas. Atravessou o salo, o corredor, desceu pelas escadas para a porta que dava loja. Ao afastar as cortinas seu medo aumentou. Havia algum atrs delas. Acelerou o passo, aterrada. Perseguiam-na. Prosseguiu sua fuga sem atrever-se a olhar para trs. Seu corao pulsava fortemente. Precipitou-se rua abaixo sem saber para onde ir. Talvez se perdendo conseguisse despistar a pessoa que a perseguia. Mas por que no podia ouvir seu perseguidor? Eram to fortes as batidas do seu corao que no permitiam ouvir nada mais? Correu pelas ruas de Londres passando diante de lojas, de manses faustosas que surgiam ameaadoras na noite e casas mais humildes. No reparou nas pessoas que se detinham para olh-la. Ao cabo de um momento se apoiou contra um muro de pedra, esgotada. Ardiam-lhe os pulmes. Percebeu o penetrante aroma de sal e a fetidez do porto. Uma densa neblina cobria a rua pavimentada e a escurido a envolveu at quase asfixi-la. Uma tocha ardia numa esquina longnqua. Heather procurou sua luz, perdendo-se de novo na imensido da noite que a rodeava. No sabia para onde ir. No havia nenhum sinal que lhe indicasse o caminho. Podia ouvir as ondas bater contra o mole, o ranger compassado dos mastros e algumas vozes amortecidas que provinham de toda parte e de nenhuma. Era impossvel distinguir algo. -Ali est. Por Jpiter! essa! Vamos George. Vamos para ela exclamou um homem. Heather se sobressaltou, voltou-se e viu que dois marinheiros se aproximavam dela. Sabiam quem era e vieram busc-la. Tratava-se dos mesmos que a estavam seguindo. Por alguma razo Heather tinha pensado que se tratasse 2 2

do senhor Hint. Suas pernas estavam imveis. No podia fugir. S podia esperar a que a capturassem. Ol, senhorita disse o marinheiro mais velho sorrindo a seu companheiro. Seguramente do tipo que o capito gosta, no , Dickie? O outro marinheiro passou a lngua pelos lbios e baixou o olhar para os seios da moa. Sim. Esta servir perfeitamente respondeu. Heather estremeceu diante do escrutnio daqueles homens, e soube de repente que daquele momento em diante nunca mais seria livre. A nica coisa que podia fazer era enfrentar seu destino com valentia. Onde esto me levando? conseguiu perguntar. Dckie soltou uma gargalhada e bateu nas costelas de seu companheiro. Bastante receptiva, no? Vai encant-lo. Oxal eu fosse ele para poder gozar de uma mulher assim. Um pouco mais adiante, senhorita respondeu o velho. A bordo do Fleetwood. Vamos. Heather seguiu ao homem. O marinheiro jovem se ps atrs dela para impedir-lhe a fuga. A moa se perguntou por que a levavam a um navio. No importava. Sua vida j no valia nada. Subiu pela passarela docilmente atrs do tipo mais velho. Conduziu-a atravs do convs at uma porta, abriu-a, levou-a ao longo de uma escada at outra porta. Chamou. Ao entrar no camarote do capito, um homem se levantou de sua escrivaninha. Se no estivesse to confusa mentalmente teria reparado em sua compleio corpulenta e seus penetrantes olhos verdes. Vestia calas marrom claras muito justas em seus quadris estreitos, e a camisa branca com botes, aberta at a cintura, revelava um peito largo e musculoso com um arbusto de plo negro e encaracolado. Parecia um pirata, ou mesmo o demnio, com o cabelo negro ondulado e longas costeletas que acentuavam as feies magras e atraentes de seu rosto. Seu nariz era fino e reto exceto por uma ligeira curva em seu perfil, justamente debaixo da testa. Seu cabelo era negro e brilhante e sua pele bronzeada. Ao sorrir para Heather seus dentes brancos resplandeceram. Aproximou-se dela e a examinou de cima abaixo com atrevimento. 2 3

Sim, fez um bom trabalho esta noite, George. Deve ter procurado muito para encontr-la felicitou o capito. Nada disso, capito respondeu o velho. A encontramos caminhando pelo porto. Veio voluntariamente, capito. O homem assentiu e rodeou lentamente moa estupefata, observando seus atributos visveis. Uma sensao de frio percorreu o corpo de Heather, que pressionou o pequeno embrulho contra o peito. Sentia-se nua com aquele vestido to fino; oxal levasse um saco negro que a cobrisse por completo. O homem se deteve em frente dela, sorridente, mas Heather baixou o olhar, em atitude submissa, esperando algum sinal que lhe indicasse qual ia ser seu destino. Atrs dela os dois homens riam satisfeitos de seu trabalho. O homem emproado se separou dela e se reuniu com os marinheiros. George lhe disse algo em voz baixa. Os olhos de Heather se moviam incessantemente pelo camarote sem conseguir ver nada. Parecia tranqila, mas a tenso emocional que fervia em seu interior acabou por minar sua fortaleza. Estava exausta, esgotada, confusa. No entendia o que fazia um juiz em um navio, mas como sabia muito pouco de procedimentos jurdicos, acreditou que a iam enviar para realizar trabalhos forados em uma colnia pois era culpada de assassinato. OH, Senhor, pensou, Sa de um chiqueiro, tentada por uma vida cheia de comodidades e por meu pecado ca na priso. Matei um homem e me capturaram. Agora devo aceitar o que o destino me proporcionar. Sua mente se paralisou com estes ltimos fatos. Era culpada. Tinha sido detida. A justia se encarregaria dela e no podia alegar nada em sua defesa. No ouviu a porta fechar-se atrs dela quando os marinheiros partiram, mas as palavras do homem que estava de p frente a ela a tiraram de seus pensamentos. Ria suavemente lhe dedicando uma reverncia. Bem vinda de novo, milady, e repito: como se chama? inquiriu. Heather respondeu em voz baixa. Heather Simmons, senhor. Ah suspirou ele. Uma pequena e tentadora flor dos pntanos. um nome muito belo e apropriado, milady. Meu nome Brandon Birmingham. A maioria dos meus amigos me chama Brandon. J jantou? perguntou. Heather assentiu levemente com a cabea. 2 4

Ento talvez goste de um pouco de vinho, um Madeira excelente, por exemplo props o capito levantando uma das muitas licoreiras que havia sobre a mesa. Heather sacudiu lentamente a cabea. Ele se ps a rir e se aproximou dela. Arrebatou-lhe o embrulho dos braos e o deixou cair sobre uma cadeira. Contemplou, assanhado, a beleza daquela jovem e seu vestido deslumbrante apertado ao corpo. A pele de marfim resplandecia sob a luz da vela e diante das douradas chamas, descobriu uma mulher pequena, de talhe gracioso, seios grandes e redondos, ainda mais generosos e tentadores sob o vestido. Aproximou-se dela e com um rpido movimento deslizou o brao ao redor de sua cintura fina, quase a erguendo do cho. Beijou-a e ao faz-lo, Heather notou um forte aroma de conhaque que recordou a seu pai. Sua surpresa foi tal que no ops resistncia e se abandonou relaxada em seus braos. De repente pde ver-se fora de seu corpo e sentiu divertida como a lngua do atraente marinheiro separava seus lbios, empurrando-os com fora para penetrar o interior da boca. Meio consciente notou que a invadia uma vaga sensao de prazer que comeava a crescer e se as circunstncias tivessem sido diferentes, certamente teria desfrutado dela. Ainda sorridente, o homem se afastou com um novo fogo ardendo em seus olhos. O vestido da moa caiu ao cho. Atnita, olhou-o fixamente durante alguns instantes e rapidamente se agachou para recolh-lo, mas as mos de Brandon a agarraram pelos ombros e a endireitaram envolvendoa de novo entre seus braos. Desta vez lutou, pois tinha compreendido quais eram suas intenes, mas estava em desvantagem e nada podia fazer, pois se sentia muito fraca. Se a fora de William Court tinha sido de ferro, a deste homem era de ao temperado. No podia livrar-se dele. Lutou em vo para afast-lo, e suas mos desabotoaram a camisa fazendo com que seu peito ficasse nu, separado do dela unicamente pela fina combinao. Heather ficava sem flego cada vez que o marinheiro a beijava com paixo nos lbios, rosto, nos seios. Sentiu que as mos a despojavam bruscamente da roupa interior. Com os seios nus apoiados contra o torso dele e terrivelmente assustada, empurrou-o conseguindo por um momento libertar-se. O capito Birmingham soltou uma gargalhada gutural e, sorrindo maliciosamente, aproveitou a pausa para desfazer-se das botas, da camisa e das 2 5

calas. Bem jogado, milady, mas no duvide de quem vai ser o vencedor a acautelou. Ardia em desejos ao observar os encantos desenfreados da moa, muito mais belos do que jamais tinha imaginado. Heather permaneceu imvel e horrorizada diante de viso pela primeira vez de um homem nu. Tentou fugir, mas ele voltou a apanh-la suave, mas firmemente. Heather mordeu-lhe os punhos, empurrou-o e, ao tentar escapar, tropeou e caiu sobre o beliche. No mesmo instante, ele se colocou sobre ela, tentando imobiliz-la. Cada movimento da jovem aumentava seus desejos de possu-la. No! exclamou Heather. Me deixe! Solte-me! Brandon riu entre dentes e murmurou, em seu pescoo: Oh, no, minha selvagem mocinha. Oh, no, agora no. Por um instante Heather notou que ele se afastava e se acomodava sobre seu corpo. De repente sofreu uma forte presso entre as coxas. Aterrada, tentou escapar sem conseguir. Gemeu, depois gritou e finalmente sentiu uma intensa dor que se estendeu por todo seu corpo. Brandon se separou dela, perplexo, e olhou para baixo. Heather jazia indefesa sobre os travesseiros, movendo sua cabea de um lado a outro. Acariciou-lhe o rosto com ternura e lhe sussurrou algo inaudvel, mas ela manteve os olhos fechados, sem o escutar. O capito comeou a mover-se ritmicamente sobre seu corpo enquanto lhe beijava o cabelo, a testa e acariciavaa. Heather permanecia imvel. De repente a paixo que durante todo o tempo tinha sido controlada se desatou e Brandon a penetrou sem poder conter-se por mais tempo. Com cada nova investida a jovem acreditou partir-se pela metade e em pouco tempo seus olhos se encheram de lgrimas. A tormenta tinha chegado a seu fim. Brandon fez um movimento longo e silencioso e relaxou sobre ela com doura. Quando finalmente se retirou, Heather se voltou para a parede e permaneceu estirada soluando com a extremidade dos lenis sobre sua cabea e seu corpo nu, agora usado, vista dele. Brandon Birmingham, desconcertado, olhou as manchas de sangue nos lenis de seu beliche. Contemplou o corpo da moa e logo afastou o olhar. No podia deixar de admirar os quadris bem arredondados e as coxas graciosas que um momento antes havia possudo. Estava a ponto de acariciar-lhe as costas com 2 6

ternura quando sua mente parou confusa ao pensar no curso dos acontecimentos: a calma inicial da jovem, a reservada aceitao da situao ao entrar no camarote, sua ligeira e brincalhona resistncia, a ajuda espordica e inexperiente que lhe tinha proporcionado na cama e, agora, esse pranto interminvel e o sangue nos lenis. Acaso era to pobre que estava obrigada a desempenhar esse ofcio? Suas roupas e maneiras no o confirmavam, mas suas mos, embora finas e brancas, no eram suaves como as de uma dama de boa famlia. Sacudiu a cabea, encolheu os ombros e serviu-se de uma taa de conhaque. Depois de tomar um gole generoso permaneceu pensativo olhando atravs da vigia pela qual havia visto grande parte do mundo. Era um estrangeiro na terra que tinha sido o lar de seus pais. Estes a tinham abandonado pouco antes do casamento quando seu pai, um aristocrata amante da aventura, tinha posto seus olhos na Amrica. Fazia dez anos que haviam falecido; a me de malria e o pai ao cair de um cavalo selvagem, que tanto amava e quebrar o pescoo. Deixaram dois filhos e uma considervel fortuna. O mais velho, que era ele, herdara a plantao, e o caula, Jeff, uma parte do dinheiro e um prspero armazm em Charleston, cidade que amava e considerava seu lar. Com um pai obstinado e uma me serena, eixo central da famlia, tinha desfrutado de uma vida rigorosamente repleta de aventuras. Na escola sempre tinha sido o primeiro, mesmo sendo um menino, e diante da insistncia de seu pai, engajou-se como grumete s ordens de um velho capito. Tinha aprendido a natureza do mar, o funcionamento dos navios e do mundo. Mas nem tudo tinha sido sulcar os mares. Antes de embarcar tinha aprendido os trabalhos prprios de uma plantao, do cultivo da terra at a venda de seus produtos, e tinha praticado aquele rduo trabalho durante toda sua infncia. Seu principal interesse agora, aos trinta e cinco anos, era estabelecer-se naquela terra e desfrutar das tarefas cotidianas. Antes de deixar Charleston tinha prometido que essa seria sua ltima viagem. Com a Frana, to instvel politicamente, no era rentvel continuar. Assim levaria a srio as responsabilidades da plantao e a tarefa de formar uma famlia. Assim estaria satisfeito, ou pelo menos acreditava nisso. Sorriu, pensativo. Era estranho como o carinho por uma terra podia induzir um homem a fazer coisas que detestava. Ia se casar com Louisa Wells a quem no amava nem considerava uma dama, s porque desejava que lhe devolvesse as 2 7

terras que uma vez tinham pertencido famlia Birmingham. O rei Jorge tinha concedido a seu pai um terreno para que estabelecesse sua plantao. Mas este se viu obrigado a vender uma parte famlia Wells para poder faz-lo. Tinha rompido toda relao com a Inglaterra anos depois da guerra, e devido a seu servio como oficial na luta contra a coroa, tinham-lhe permitido manter suas propriedades. Fazia vrios anos que Louisa tinha ficado rf e depois disso tinha descuidado das terras e contrado dvidas importantes. Tinha dilapidado a herana de seu pai e precisou vender tudo exceo de alguns escravos que a ajudavam a manter seu alto nvel de vida, agora pura fachada. Fazia tempo que os comerciantes de Charleston lhe tinham negado crdito, assim estava bastante contente consigo mesma por ter caado um dos solteiros mais ricos e desejados da cidade. Sabia que o tinha obtido graas a suas posses, pois ele tinha tentado compr-las vrias vezes por uma soma importante de dinheiro que sabia que ela necessitava, sem conseguir convenc-la. Louisa tinha empregado seus atrativos de mulher at suas ltimas conseqncias; fez-se passar por uma jovem casta e pura para atra-lo at seu leito, mas sem conseguir engan-lo. Ele e seu irmo tinham crescido ouvindo todo tipo de falatrios a respeito dela. Mas sua experincia na cama tinha sido satisfatria e ele no estava aborrecido de todo. Franziu o sobrolho. Era verdadeiramente estranho que vindo de uma famlia to ciumenta e possessiva, e parecendo-se tanto a seu pai que possua ambas as qualidades, no sentisse cimes dos homens que tinham compartilhado o leito com sua prometida. Era realmente to frio e incapaz de amar ou de ser possessivo com a mulher que ia ser sua esposa? No o tranqilizava saber que ela era a mais importante entre todas as mulheres que tinha conhecido. Mas no se tratava de amor. Se pelo menos tivesse ficado ciumento ao v-la olhar outro homem teria esperanas em chegar a am-la. Entretanto, conhecia-a desde que tinha nascido, fazia j trinta e dois anos, e duvidava que depois das bodas seus sentimentos mudassem. Jeff o tinha chamado de louco ao inteirar-se de seu compromisso. Possivelmente ele estivesse, mas ele tinha sua prpria maneira de ver as coisas. Sua determinao e carter obstinado eram como os de seu pai. Assim quando seus pais j haviam falecido deixando-lhe uma prspera plantao e uma fortuna que o respaldava, no se tinha contentado em cultivando a terra. Tinha pedido a 2 8

Jeff que tomasse conta dela e comprou um navio com o qual tinha sulcado os oceanos em busca de mais riqueza para ele e seu irmo. Olhou o beliche, aproximou-se de Heather e permaneceu a seu lado durante um momento. O pranto tinha dado passo ao sono por esgotamento. Inclinou-se para cobrir seu belo corpo com ternura. O ltimo que havia esperado era ter entrado pela porta de seu camarote uma mulher virgem. Era seu costume evit-las; sabia que sempre traziam problemas. Por isso toda sua vida se dedicou s bem instrudas criaturas de vida alegre e despreocupada, freqentando bordis caros e no to caros. Aquela noite, a primeira em terra depois de uma longa viagem sulcando o oceano, tinha dado permisso a seus homens para que fossem se divertir e ficou a bordo com George, seu criado, e com Dickie. O desejo despertou e tinha ordenado ao primeiro que sasse em busca de uma fulana limpa e divertida com a qual passaria a noite. No, no tinha esperado uma virgem, e menos uma to bela. Era muito estranho t-la encontrado ali. As jovens inocentes como aquela s pensavam em casar-se, em tentar apanhar um homem com suas paqueras e encantos. De que outra forma teria podido permanecer solteiro se no tivesse conhecido tais ardis e os tivesse evitado? Mas agora que seu celibato estava a ponto de acabar, que estava a ponto de desposar uma mulher bem conhecida por outros homens, agora que havia possudo para seu gozo aquela rosa jovem e fresca, as razes ainda eram um mistrio. Sacudiu a cabea lentamente, despojou-se de seu roupo, apagou as velas e se estirou junto dela. Antes de dormir deleitou-se com seu perfume suave e com o calor de seu corpo. Os primeiros raios do amanhecer rasgavam o cu pelo leste quando Heather despertou e percebeu onde se encontrava. Tentou mover-se, mas no o conseguiu porque tinha o cabelo preso debaixo de um brao de Brandon. O outro brao dele descansava sobre seus seios; as pernas estavam entrelaadas. Tentou libertar-se dele com supremo cuidado, mas o nico que conseguiu foi despert-lo. Virou-se assustada, antes do marinheiro abrir os olhos, e fingiu que dormia. Brandon a olhou e estudou em silncio seu rosto, desfrutando de sua delicada beleza. Contemplou a pele branca e perfeita, as longas e negras 2 9

pestanas, mas as frgeis plpebras lhe impediram de gozar dos limpos e profundos olhos cor safira. Recordava-os muito bem. Ligeiramente rasgados e perfilados por sobrancelhas finas. A boca de delicadas curvas era rosada e apetitosa e suave. O nariz era reto e fino. Louisa morreria de inveja se a visse, o que era realmente improvvel. Sorriu ante o pensamento. Sua prometida era bastante orgulhosa de seu aspecto e no acreditava que gostaria de ficar em segundo lugar atrs desta graciosa ninfa. Apesar de haver uma grande quantidade de mulheres belas em Charleston, muita gente tinha proclamado Louisa como a mais formosa da cidade. Ele no tinha pensado nisso, mas supunha que era verdade. O cabelo dourado e os ardentes olhos castanhos de Louisa atraam os olhares com facilidade e seu corpo bem contornado era agradvel de possuir. Entretanto, estava convencido de que essa mocinha que estava junto a ele, com sua beleza doce e delicada, seria a ganhadora. Aproximou-se dela para lhe beijar a orelha e mordiscar seu lbulo. No ato e antes que pudesse pensar, Heather abriu os olhos. Bom dia, amor sussurrou Brandon, colocando-se sobre ela para depositar um beijo em seus lbios. Heather permaneceu completamente imvel, pois temia que qualquer movimento pudesse estimular a paixo daquele homem, mas ele no precisava de nenhum estmulo. O fogo da paixo ardia em seu corpo cada vez com maior intensidade. Brandon beijou-lhe a boca, os olhos, o pescoo. Logo mordiscou os ombros fazendo com que um calafrio percorresse as costas de Heather. Quando pressionou seu rosto barbudo contra os seios rosados da jovem para lamb-los, ela o olhou horrorizada. No! ofegou. No faa isso! O homem levantou o olhar fogoso e sorriu. Ser melhor que se acostume a minhas carcias, ma petite aconselhou-a. Heather afastou a vista daqueles olhos de expresso zombadora e lutou para virar-se, suplicando: No. Por favor, no. Outra vez no. No me volte a fazer mal. Deixa que eu me v. 3 0

Desta vez no vou fazer lhe mal, carinho sussurrou ele no seu ouvido, dando-lhe suaves beijos. O corpo do capito a sujeitava com fora. Heather comeou a opor resistncia. Tratou de manter os joelhos unidos e de arranh-lo, mas sempre havia uma mo ou um cotovelo para frear sua iniciativa. Brandon soltou uma gargalhada como se aquilo o divertisse. Parece que nesta manh tem muito mais energia, milady zombou. Com uma mo agarrou os braos da moa e os colocou por cima da cabea com relativa facilidade, enquanto com a outra lhe acariciava os seios. Heather se retorcia e lutava contra a fora poderosa de Brandon, mas este a obrigou a separar as pernas com seu joelho e a fez sentir de novo sua virilidade. Desta vez no houve lgrimas, mas sim dio e medo. Logo que ele terminou, a jovem se afastou e permaneceu encolhida na borda do beliche. Seus olhos muito abertos estavam cheios de dor e refletiam o medo de um animal ferido. Brandon a observou confuso e se sentou a seu lado. Acariciou-a para consol-la, mas ela se afastou dando-lhe a entender que o temia. Ele enrugou a testa e deslizou os dedos por seu cabelo, penteando-o e despenteando-o com suavidade. Despertaste minha curiosidade, Heather murmurou docemente. Poderia ter ganho uma fortuna pelo que acabou de perder comigo h algumas horas e entretanto, perambulava pelas ruas como uma prostituta vulgar. Sei que veio aqui voluntariamente, sem tentar sequer estabelecer um preo, sem avisar que ainda permanecia intacta, que era virgem. O vestido que usa caro, vale muito mais do que algumas mulheres da rua ganham em um ano, e , assegurolhe isso, completamente diferente, tanto que no posso imaginar por que razo vendeu dessa forma sua virgindade, arriscando-se a ser violada e a perd-la sem obter nada em troca. Heather ficou olhando, muda, incapaz de entender o que acabava de ouvir. Parece de boa famlia continuou ele e no o tipo de mulher que vagabundeia pelas ruas exercendo esta profisso. Sua beleza incomum, muito poucas mulheres a possuem, veste roupa cara, e mesmo assim acrescentou agarrando uma mo -, suas mos levam a marca do trabalho. Com um dedo percorreu brandamente a palma de sua mo e a beijou. Ainda olhando-a, 3 1

prosseguiu com ternura -: Quando chegou ontem noite estava tranqila, mas h um momento se defendeu de mim com todas suas foras sem deixar que fosse atento consigo. Enquanto ele falava, a mente de Heather voou longe daquele lugar. De modo que no se tratava de um representante da lei?, perguntou-se. Deus meu que preo tinha tido que pagar por seu medo? Teria sido melhor permanecer ali e enfrentar cidade. Mas no deve temer nada, Heather continuou Brandon. Me encarregarei de que no lhe falte nada e viva com comodidade. Cheguei ontem das Carolinas e permanecerei durante bastante tempo em terra. Ficar comigo enquanto estiver aqui. Irei providenciar para que te estabeleas em sua prpria casa antes que eu... De repente, uma risada histrica interrompeu suas palavras. Heather, impressionada pela situao, ria a gargalhadas. Gradualmente a risada se foi convertendo em pranto e as lgrimas comearam a sulcar seu rosto. Deixou cair cabea e o cabelo ocultou seus seios. Continuou soluando, desesperada diante de sua desgraa, com os braos cruzados sobre o regao. Finalmente jogou a cabea para trs e olhou ao Brandon com olhos avermelhados. No estava vendendo meu corpo nas ruas explicou-lhe. S estava perdida e no conseguia encontrar o caminho. Ele ficou olhando, atnito, durante um longo momento. Mas veio com meus homens replicou. Heather sacudiu a cabea com desespero. No sabia nada, pensou. No sabia nada dela. Era um simples marinheiro de outro pas. Afogou-se em seu prprio pranto, jurando que esse homem jamais conheceria seu pecado. Pensei que os tinham enviado para me buscar. Separei-me de meu primo e me perdi. Acreditei que seus homens vinham da parte dele. Apoiou sua cabea contra a parede. As lgrimas escorregavam por suas faces e caam sobre seu busto nu, que tremia como resposta ao pranto silencioso. Brandon observou seus seios redondos e plidos enquanto sopesava as conseqncias de seus atos. Talvez a jovem estivesse aparentada com algum alto 3 2 os homens do governo em lugar de ficar aqui desflorada e envergonhada, ou mesmo seria melhor ter ficado onde estava em vez de ter ido

cargo. Quase podia sentir o frio fio da tocha sobre seu pescoo. Levantou-se da cama e se sentou de costas para Heather. Quem so seus pais? interrogou-a. Uma dama to bela e cuidada como voc deve ter muitos amigos na corte ou proceder de uma famlia influente. Heather comeou a dar golpes na cabea contra a parede e respondeu, cansada: Meus pais morreram faz muitos anos e nunca estive na corte. Brandon se aproximou do vestido de Heather que estava no cho, recolheuo e se voltou para ela, sustentando-o no alto. Deve ter dinheiro assinalou. Este objeto muito caro. Ela o olhou e ps-se a rir. No tenho nem um penny assegurou. Meu primo me deu esse vestido. Trabalho para subsistir. Brandon observou as contas cintilantes do vestido e inquiriu; No estar seu primo preocupado com voc e tentando encontr-la? Heather permaneceu em silncio. Olhou o corpo nu de Brandon. No murmurou. Duvido disso. Meu primo no dos que se preocupam muito. Brandon sorriu aliviado e deixou o vestido no respaldo da cadeira. Dirigiu-se ao lavatrio e comeou a assear-se. Alguns minutos mais tarde, voltou-se e viu Heather levantar-se do beliche. Observou seu corpo e se recreou com as curvas sedutoras. Heather notou seu olhar e levou as mos ao pbis para ocultar sua feminilidade. Ele soltou uma gargalhada e continuou barbeando-se diante do espelho enquanto Heather se apressava a tirar do fardo sua blusa velha. Ento Heather, no existe nenhuma razo pela qual no possa permanecer comigo e ser minha amante concluiu. Encontrarei uma casa para voc na cidade para que viva comodamente e onde eu possa ir relaxar. Proporcionarei uma boa soma de dinheiro para que no tenha que procurar a outros homens, pois isso no me agradaria absolutamente. Haver momentos no futuro em que desejarei gozar de companhia feminina. Eu gostaria de pensar que esse assunto j esteja solucionado. O dio que Heather sentia por aquele homem esteve a ponto de domin-la. Em sua vida nunca havia sentido nada semelhante por algum. A atitude 3 3

sossegada de Brandon e toda a situao em geral, estavam-na enfurecendo de tal modo que desejava gritar de raiva, lanar-se sobre ele e fazer-lhe o rosto em migalhas. Mas pensou que era melhor escapar agora que ele estava de costas. Vestida com a blusa, mordeu o lbio inferior para que deixasse de tremer e agarrou o vestido da cadeira. Apertou-o contra o corpo e, com o corao na boca, deu um passo para a porta, e logo outro. Heather! exclamou Brandon repentinamente, sobressaltando-a e desvanecendo qualquer esperana de escapar. A jovem se virou assustada e se encontrou com os ferozes olhos verdes do capito que a fulminava com o olhar enquanto afiava tranqilamente a navalha de barbear. Heather ficou imvel. Acha que vou deixar que fuja de mim? ameaou-a ele. muito especial para que encontre uma substituta e no tenho nenhuma inteno de deixar que se escape. A calma espantosa de sua voz era muito mais aterradora que os gritos violentos de tia Fanny. Permaneceu tremendo frente a ele notando que o calor a abandonava. Brandon agarrou a navalha, e, com um sorriso satnico, estalou os dedos e lhe apontou o beliche. Agora, volta a se colocar a a ameaou. A Heather no custou muito obedecer, pois estava acostumada a acatar toda classe de ordens e, alm disso, temia as conseqncias se no o fizesse. Sentou-se no beliche, ainda com o vestido contra seu peito, e ficou olhando fixamente Brandon, esperando que a aoitasse. Ele deixou a navalha sobre a mesa, aproximou-se do beliche e, limpando a face com uma toalha, observou-a. Atirou a toalha sobre uma cadeira e arrebatou-lhe o vestido. Logo apontou a blusa e ordenou: Tire isso. Heather engoliu a saliva com dificuldade. Admirou o corpo de Brandon. Estava perdendo a inocncia com muita rapidez. Por favor rogou. No tenho muita pacincia, Heather resmungou ele, ameaador. Com mos trmulas Heather desatou as cintas e comeou a desabotoar os diminutos botes da blusa. Tirou-a por cima da cabea e, ao perceber que ele a contemplava, ruborizou-se. Agora se deite ordenou Brandon. 3 4

Heather caiu no beliche, muito assustada pelo que se aproximava. Tentou tampar o corpo nu com as mos, humilhada e envergonhada por ser to covarde. No o faa implorou. Brandon se deitou junto dela atraindo seu corpo tremente para ele. Por favor voltou a suplicar-lhe. No est satisfeito em haver-me arrebatado a nica coisa que eu tinha? Tem que me torturar uma e outra vez? Deveria aceitar seu destino o sugeriu e aprender a arte da profisso. A primeira coisa que vou ensinar-lhe que no tem por que ser necessariamente doloroso. Voc brigou comigo duas vezes; a ltima causando sua prpria desdita. Desta vez vai relaxar e me vai deixar fazer sem te opor, embora seja possvel que no o desfrute ainda. Ver como o que digo certo. No! No! A moa ps-se a chorar tentando livrar-se dele. Brandon a segurou pela cintura. Fique quieta exigiu. Uma vez mais, ela obedeceu. Odiava-o com toda a alma, mas seu medo era muito maior. Seu corpo estremeceu violentamente. assim que trata a sua mulher? perguntou Heather com tristeza. Ele sorriu, inclinou-se sobre seus lbios e respondeu: No estou casado, querida. Quando acabou de beij-la, Heather permaneceu em silncio, tensa, esperando. Brandon no a possuiu imediatamente, mas sim, pelo contrrio, comeou a brincar suavemente com ela, acariciando-a, excitando-a, beijando-lhe os seios e todo o corpo. Relaxe sussurrou-, e no resista. Logo ensinarei o que os homens gostam. Mas agora relaxe e no faa nada. Heather no ops resistncia. Enquanto jazia deitada, exposta s carcias de Brandon, viu passar sua vida diante de seus olhos como se estivesse s portas da morte. Perguntou-se o que tinha feito de mal para que a vida a tratasse com tanta crueldade. Preferia mil vezes os constantes insultos de tia Fanny a esse homem que a utilizava para seu gozo. Tinha sido apanhada! Prisioneira! Capturada como uma ave em uma armadilha, esperando ser cozinhada; servida em uma bandeja, atravessada por um espeto em um banquete. E quando o festim terminasse, o que ocorreria? A mesma mesa outra vez? A mesma comida? Uma e 3 5

outra vez? Nem os pobres animais sofriam essa sorte duas vezes. Ele separou-lhe as pernas e voltou a possu-la. Fique tranqila, querida lhe sussurrou. Heather fechou os olhos com fora, muito assustada. No podia fazer outra coisa seno esperar que ele acabasse. Finalmente, Brandon relaxou sobre ela, esgotado, e perguntou em voz baixa: Machuquei-a desta vez? Algum arroxeado, minha querida? No respondeu a moa com um fio de voz. Brandon se ps a rir, afastando-se dela. Sentou-se no beliche e a cobriu com o lenol. No parece ser uma moa fria, ma petite observou, acariciando-lhe a perna -, apenas um pouco contrariada no momento. Estou convencido de que logo aprender a desfrutar. Mas por agora simplesmente aprende a aceit-lo. Nunca! respondeu ela, chorando-. Odeio-o! Detesto-o! Desprezo-o! Nem em um milho de anos o farei! Mudar de opinio contradisse o capito rindo antes de levantar-se. Algum dia me suplicar isso. Heather lhe deu as costas e puxou bruscamente o lenol para cobrir os ombros. Ele riu entre dentes e se inclinou para lhe acariciar as ndegas. Vamos esperar um pouco, Heather, e veremos qual dos dois tem razo a desafiou. A raiva se apoderou dela. Estava to seguro de si mesmo, dela, do futuro. Tinha tudo perfeitamente planejado. E o que opinava ela sobre o assunto? S podia lhe suplicar clemncia e, mesmo assim, sabia que no a iria escutar. A nica coisa que tinha clara que aproveitaria qualquer oportunidade para escapar. Alegrou-se pensando nisso e isso a fez sentir-se mais animada. Mais tarde ou mais cedo se apresentaria a ocasio. S a idia de fugir acalmou a irritao, e se abandonou relaxada sobre os travesseiros, ouvindo como Brandon se movia pelo camarote atrs dela. Sentiu que lhe pesavam as plpebras e com a chegada do sono todos os pensamentos se afastaram da mente. Heather despertou sem fazer nenhum movimento. Como a cabine estava tranqila acreditou que por fim tinha ficado a ss, mas, ao voltar-se, viu Brandon sentado diante da mesa, pena na mo, lendo seus livros de contabilidade. J 3 6

vestido, estava to absorto em seu trabalho que parecia ter esquecido a presena da jovem. Esta o observou em silncio. No podia negar que era atraente, fisicamente perfeito, de fato. Inclusive pensou na possibilidade de ter sonhado com um homem como ele alguma vez. Mas em nenhum desses inocentes sonhos romnticos seu amor voava para ela nas asas da violncia ou a retinha contra sua vontade para satisfazer seus desejos mais vis. Sente-se melhor? inquiriu Brandon. Tinha desviado sua ateno para a moa e encontrou-a observando-o. ficou de p com um sorriso e acrescentou -: Espero que tenha fome. Estive esperando-a para tomar o caf da manh. Heather se sentou no canto da cama cobrindo o busto com os lenis e com o cabelo despenteado sobre os ombros. Devo me vestir murmurou ao ver que ele se aproximava e se apoiava sobre uma das colunas de madeira do beliche. Se isso for o que deve fazer, meu amor... disse ele em tom carinhoso. Quer que a ajude? Heather se sobressaltou ao ouvir seu oferecimento. No me toque! exclamou. Olha! Vejo que minha gatinha tem as garras afiadas. Devo faz-la ronronar, querida? Se voc se aproxima gritarei ameaou-o. Os dentes brancos de Brandon brilharam ao agarr-la pelos pulsos e atra-la para si. Olhou Heather nos olhos. Acha que serviria de algo? perguntou-lhe, desfrutando com a situao. Meus homens sabem que a menos que os chame no devem me incomodar em meus momentos de descanso. Alm disso, querida, posso afogar facilmente seus gritos com meus beijos. Heather se separou dele com um estremecimento. Podia notar o olhar de Brandon sobre seu corpo nu. Este voltou a rir e a agarrou pela cintura. realmente tentadora, milady afirmou -, mas ainda no hora de sua segunda lio. Meu criado est esperando para nos servir a comida. Soltou-a e abriu um armrio prximo da cama, de onde extraiu um roupo de homem. Ofereceu. um pouco grande para voc, mas o melhor que posso lhe oferecer no momento acrescentou com um sorriso. Esta tarde a levarei para comprar 3 7

alguns vestidos. Se for como as outras mulheres, isso a animar. Heather vestiu o roupo rapidamente. Era enorme; as mangas pendiam e tinha que ergu-lo para poder caminhar sem arrast-lo. Brandon esboou um sorriso e seus olhos se iluminaram ao observ-la. Logo a ajudou a arregaar as mangas. -Se se pode estar ciumento de um simples roupo, milady, ento eu estou deste, e se tivesse vida garanto que ajustaria as contas com ele. Heather afastou o olhar, nervosa. Permite-me ter um pouco de privacidade para que possa me assear, senhor? ajustou firmemente roupo ao redor do pescoo e rogou em voz baixa -: Por favor. Brandon lhe dedicou uma empolada reverncia e respondeu entre risadas. Seus desejos so ordens, milady. H alguns assuntos concernentes carga que requerem minha ateno, de modo que dispem de algum tempo. Heather observou de soslaio como se dirigia porta. Antes de abri-la, Brandon lhe lanou um olhar e voltou a rir com malcia. Logo que ele saiu, ela suspirou aliviada e se aproximou do lavatrio. Verteu um pouco de gua e esfregou cada centmetro do corpo at que a pele tomou um rosado saudvel. Desejou uma banheira em que pudesse inundar-se e apagar todo rastro dele. Desejava esquecer a fina capa de suor que umedecia seu corpo e o dela, o tato de suas mos, seus beijos asfixiantes. Tudo. A mais mnima prova que revelasse que tinha sido dele. A gua fria era reconfortante. A blusa velha e o vestido rosa, a fizeram sentir-se muito melhor. Penteou-se o melhor que pde com as mos e devolveu o roupo ao armrio. Ao faz-lo, deu-se conta da roupa elegante e claramente cara que havia dentro dele. Irritava-a pensar que no podia zombar de seus pertences nem em segredo. Seus nervos voltaram a distender-se depois do asseio, e com a necessidade de realizar alguma tarefa que ocupasse sua mente, comeou a ordenar a roupa que enchia o camarote. Sobre o respaldo de uma cadeira estava a de Brandon e sobre outra, seu vestido bege. A combinao rasgada permanecia no mesmo lugar em que tinha a deixado depois que ele a arrancou. Recolheu-a e comprovou que o dano era irreparvel. Aquele homem sabia como destruir as coisas, pensou. 3 8

Aproximou-se resolutamente do beliche e, com uma raiva renovada, comeou a alisar os lenis at que descobriu as manchas de sangue. Arrancou os lenis enfurecida e jogou-os no cho. Ouviu as gargalhadas de Brandon atrs dela, voltou-se e, com os olhos brilhantes e as faces avermelhadas, olhou-o. Estava no vo da porta; tinha retornado sem fazer rudo. Brandon desviou sua ateno do rosto furioso da jovem para os lenis que estavam no cho. Logo ergueu a vista, fechou a porta e se apoiou contra esta com expresso zombadora. Heather lhe deu as costas resmungando. Odiava-o por rir dela. Era detestvel. Brandon se aproximou da jovem por detrs, deslizou os braos ao redor de sua cintura e a atraiu para si. De verdade acreditava que com esse rosto e esse corpo podia permanecer casta muito tempo, querida? perguntou-lhe em voz baixa, apoiado contra seu cabelo. Foi feita para o amor, e certo que no me entristece o mnimo ter profanado sua intimidade antes que outros homens o fizessem. Tampouco me sinto culpado do prazer que me proporcionou. Rogo-lhe que no me culpe por me ter enfeitiado por sua beleza e desejar voc somente para mim. No faz-lo seria uma tarefa difcil para qualquer homem. Como v, milady, eu sou o prisioneiro, encantado sob seu feitio. Heather estremeceu ao sentir seus lbios ardentes no pescoo. Seu corao palpitava fortemente. Voc no tem conscincia? declarou com uma voz afogada. Acaso no se importa de que eu no queira estar aqui? No sou uma de suas meretrizes nem tenho nenhum desejo de s-lo. No o deseja agora, meu amor, mas o far mais adiante assegurou-lhe ele. Se concordar que v agora, jamais a voltarei a ver devido ao que aconteceu entre ns. Se nos tivssemos conhecido em outras circunstncias, teria podido cortejar voc com galanteria e a teria levado a meu leito com palavras amveis. Mas comeamos ao reverso. Assustei-a e assim como um pssaro foge de seu caador, voc foge de mim. Para que deseje ficar ao meu lado, tenho que te demonstrar que no to mal ser minha amante. Ter tudo o que deseje. Tinha ouvido histrias a respeito dos ianques afirmou ela com malcia mas nunca tinha acreditado que fossem verdade at que o conheci. 3 9

Brandon jogou a cabea para trs e soltou uma gargalhada. uma mulher totalmente inglesa, milady. Heather se afastou bruscamente dele e enfrentou-o. Simplesmente me diga por que eu? inquiriu e ergueu os braos. Diga por que tenho que ser vtima de seus desejos quando h milhares de mulheres muito mais dispostas que eu! No encontraria muito mais diverso em praticar seus jogos perversos com uma mulher que desfrutasse em vez de faz-lo com uma que no suporta sua presena? Brandon zombou de sua raiva. Tem uma lngua muito afiada, milady. Feriu-me profundamente. Mas as razes so muito simples. Olhe-se e se dar conta de que excepcional; como uma baforada de ar fresco depois de uma noite em um botequim abarrotado sentou-se atrs da escrivaninha e relaxou observando. Acredito que muito desejvel, Heather, e verdadeiramente vale pena ter uma jia enquanto isso possvel. O desafio que supe conquist-la me excita. Ningum tinha me rejeitado antes. Pois deveriam t-lo feito respondeu ela. Provavelmente ento teria aprendido a ser um cavalheiro. Deu-lhe as costas, frustrada. No podia falar com aquele descarado, presunoso e arrogante. Jogava com armadilha. No havia suficientes palavras para descrever o que sentia por ele. Tudo o que sabia que o abandonaria e seu miservel camarote mesmo que fosse a ltima coisa que fizesse na vida. Ao final de um momento, George entrou no camarote com uma grande bandeja carregada com o caf da manh. O criado dirigiu um tmido sorriso a Heather enquanto deixava a comida sobre a mesa, mas a moa lhe deu as costas. George olhou confuso seu capito, que esboou um sorriso e assentiu para lhe indicar que continuasse com o que estava fazendo. Quando a mesa estava servida, Brandon puxou uma cadeira para que Heather se sentasse. Se tiver a bondade convidou-a com um sorriso zombador. Me francamente difcil comer enquanto permanece de p fulminando-me com o olhar. Agora se sente e, para variar, seja uma boa garota. George olhou aos dois, cada vez mais perplexo, e serviu o caf com pressa nas taas. Heather tomou assento contra gosto e colocou furiosa o guardanapo 4 0

no regao. Sorveu um pouco de caf, apesar de preferir ch, e diante de seu forte sabor, afastou-o com uma careta de desagrado. Ergueu a vista e descobriu que Brandon a estava observando com expresso divertida. Heather se disps em silencio a dar conta de sua pequena poro de vitela. Tinham-na preparado de um modo estranho, pois no estava fervida, nem em toda nem partes pequenas como em um guisado a sim simplesmente cozinhada em seu prprio suco e quase crua. Provou uma parte pequena e achou-a muito saborosa, mas no tinha apetite, por isso se limitou h bicar um pouco. George a observou durante uns instantes, indeciso, desejoso de agrad-la, mas sem saber como faz-lo. Finalmente se virou para partir, e ao ver os lenis no cho se agachou para recolh-los. Abriu os olhos de par em par ao ver as manchas de sangue. Lanou um olhar furtivo a seu capito, que o estava observando, e logo a Heather, de costas para ele, para voltar de novo a Brandon, que assentiu como respondendo a suas interrogaes. George, abrindo os olhos ainda mais, agarrou os lenis e saiu apressadamente. O capito observou a exibio de mau gnio de Heather e cortou uma fatia de carne com indiferena. No tolerarei seu mau humor na minha mesa, Heather avisou-a com calma -, nem que seja descorts com meus homens. Na presena deles se comportar como uma dama. O medo petrificou a jovem, que se ps a tremer. Empalideceu, apoiou as mos em seu colo e baixou o olhar, incapaz de fazer frente a aquele homem. Brandon bebeu um pouco de caf enquanto continuava estudando-a, desta vez concentrando-se no vestido que usava. Era um traje feito para uma garota mais jovem que ela, e embora bonito, no gostava de seu ar infantil. Fazia-o sentir-se incomodado, como se tivesse roubado um beb de seu bero. A nica coisa que era bem recebida por ele era o suti justo que pressionava seu busto mantendo-o erguido e confirmava que no era uma menina. Mas definitivamente no se tratava do tipo de vestido que desejava que usasse sua amante, como tampouco o era a velha blusa que a havia visto vestida. Era uma mulher muito formosa para vestir farrapos. Uma vez acabado de comer, Brandon voltou a sua mesa para trabalhar em seus livros. Heather, muito inquieta e sem saber o que fazer, comeou a caminhar 4 1

pelo camarote at ele partir. Nesta ocasio esteve fora o necessrio para que a jovem reunisse coragem suficiente para tentar escapar. Mas planejou mal sua fuga, pois ao sair se encontrou com ele dando ordens a um membro de sua tripulao. Enfurecida, fechou a porta com uma batida. Brandon tinha a descoberto e estava zombando dela. Quando George lhes levou a comida ao meio dia, Heather se comportou corretamente, mas sem chegar a ser corts. Amaldioou a aquele homem em voz baixa. Ao cabo de um momento, satisfeito seu apetite, Brandon afastou a cadeira da mesa, e examinou a moa uma vez mais. O silncio encheu o lugar. Heather engoliu a saliva com dificuldade, fugindo de seu olhar. Sabia que seus desejos se acenderam de novo e no pde evitar que seu corao se acelerasse. A voz de Brandon era grave e cheia de paixo. Venha aqui, Heather ordenou-lhe. Ela ficou paralisada na cadeira. No obedeceria. Ficaria onde estava. No conseguiria amedront-la. Sacudiu a cabea e conseguiu balbuciar um fraco: No. Brandon entreabriu as plpebras e esboou um sorriso. De verdade admiro sua coragem, ma chrie, mas acha que inteligente resistir? perguntou. Sabe to bem como eu que no possui a fora suficiente para impedir que obtenha o que desejo. No seria melhor que admitisse a derrota e viesse voluntariamente? Heather estremeceu. Estava aterrada. Levantou-se devagar, com pernas trmulas, e mordendo o lbio inferior, foi at ele. Brandon sorriu com calma, agarrou-a pelo brao atraindo-a para si e sentando-a sobre seus joelhos. Heather permaneceu rgida enquanto ele beijava o seu pescoo. No tema sussurrou. No te farei mal. Beijou-a nos lbios trmulos e, abraando-a estreitamente, separou-os. Heather se apoiou em seu peito, dbil e chorosa. Seus beijos continuaram durante o que lhe pareceu uma eternidade. Ao deslizar a mo sobre sua coxa e subir para seu sexo, a jovem gemeu e tentou afastar-se dele. No conseguiu romper seu abrao. Brandon a beijou na comissura dos lbios, no queixo, na orelha. No se oponha murmurou. Desfruta-o. 4 2

No posso respondeu ela, sufocada. Claro que pode reps ele. Com os lbios midos e separados foi do pescoo at as curvas de seus seios por cima do vestido, sorvendo o aprimoramento de sua carne. Acariciou seus seios sem pressa, do vale que havia entre ambos at seu topo arrepiado sob o vestido. A respirao de Brandon se acelerou, e com cada respirao abrasava a pele da moa. Muito excitado, desabotoou-lhe o suti e beijou-lhe a carne nua. De repente algum bateu na porta do camarote. Brandon franziu o cenho. Heather, com uma reao desesperada, apertou a roupa contra o peito, envergonhada, e tentou afastar-se quando ele afrouxou o abrao. Mas Brandon voltou a estreit-la com firmeza, forando-a a ficar onde estava. Sua indignao era evidente quando disse ao intruso que entrasse. Maldio, entre! exclamou. George abriu a porta. Ao v-los se ruborizou. Peo desculpas, meu capito se desculpou -, mas veio um mensageiro de parte de um comerciante que deseja falar com voc sobre o carregamento. O homem diz que seu patro estaria interessado em comprar todo o arroz e o ndigo se tivesse um encontro com voc e chegassem a um acordo. Quer que eu v? perguntou Brandon com incredulidade. Por que demnios ele no vem ao Fleetwood como todos outros? O homem est aleijado, ao menos isso diz o mensageiro, capito explicou o criado. Se o senhor estiver de acordo, dar uma olhada no carregamento para calcular o custo aproximado e depois o ver. Brandon murmurou umas palavras quase imperceptveis com uma expresso grave no semblante. Disse ao senhor Boniface que d uma volta, George? perguntou-lhe. Quando tiverem acabado manda o homem aqui. George partiu fechando a porta atrs de si. Brandon soltou a contra gosto Heather, que correu ao assento do banco e vestiu a roupa a toda pressa. Brandon se aproximou da escrivaninha e se sentou em sua cadeira sem afastar o olhar da jovem, que continuava ruborizada. Dali a um momento chegou o mensageiro. Heather virou de costas e afundou a cabea nas almofadas do assento. O fato de que algum pudesse v-la 4 3

no camarote do capito Brandon Birmingham a envergonhava ao extremo. Tinha marcada a desonra em seu rosto e desejava morrer. Podia observar atravs das janelas como a gua golpeava os lados do casco de navio mercante atracado junto ao deles e especulou com a possibilidade de deixar que a gua acabasse com seus problemas. Mas no tinha a coragem suficiente. Aproximou-se das janelas para observar melhor o escuro e agitado rio sem perceber que o mensageiro se fora e que Brandon estava atrs dela. Ao posar sua mo no ombro da moa, esta se sobressaltou. O homem ps-se a rir com ternura e se afundou nas almofadas junto a ela, brincando com um dos cachos que lhe caam sobre o busto. Receio que devo deix-la por algumas horas, Heather, mas voltarei logo que me seja possvel informou. Dei instrues a George para que a vigie, de modo que rogo que no o faa difcil. Apesar do que pensou ontem noite, uma alma terna quando se trata de mulheres. Disse-lhe que a quero aqui quando voltar, assim no trate de escapar. Esfolarei-o vivo se fugir. Alm disso, voltaria a encontr-la mesmo que tenha de derrubar Londres inteira. No me importa se vai esfolar ou no seus homens replicou ela -, mas se me apresentar oportunidade de escapar, no duvide que a aproveitarei. Brandon arqueou uma sobrancelha. Nesse caso, Heather, devo lev-la comigo. Oh, no! -suplicou ela, alarmada. Por favor. Suplico-lhe. Morreria de vergonha se o fizesse. Por favor, no. Se quiser ficarei aqui lendo. Prometo. Brandon ficou olhando, surpreso. Sabe ler inquiriu. Sim respondeu docemente a jovem. Brandon esboou um sorriso. No havia muitas mulheres que soubessem ler. Sentiu um novo respeito pela jovem. Muito bem concordou finalmente. Fique. Eu pararei pelo caminho em uma loja de roupas para que a possa vestir como uma mulher. Agora se ponha de p e deixe que eu veja qual seu tamanho. Heather obedeceu-o, inibida, e se virou lentamente segundo as indicaes. Seus olhos percorreram o corpo da moa fazendo uma avaliao. Suas medidas so as de uma menina observou. H pessoas que afirmam que sou muito magra comentou Heather ao 4 4

recordar os insultos de tia Fanny. Brandon soltou uma gargalhada. Posso imaginar as bruxas ciumentas que disseram isso. Provavelmente estariam caindo em sua prpria graxa. Um leve sorriso irrompeu no rosto de Heather ao perceber que Brandon parecia descrever tia Fanny, mas se desvaneceu to rpido como tinha aparecido. Haja! Brandon riu. Sabia que cedo ou tarde conseguiria que o fizesse. Heather se afastou, com a cabea muito erguida. Graas a ti tenho muito poucas coisas para ficar contente afirmou. L estamos outra vez, no? disse ele, rindo entre dentes. Seu humor muito mutvel, milady levantou-se e se colocou atrs dela. Agora vamos comprovar se derreteu um pouco o gelo que cobre seus lbios. Eu gostaria de sentir um pouquinho de calor, para variar. Venha, me beije como o faria uma amante. No tenho mais tempo. Heather suspirou aliviada ao no ter que sofrer de novo a arte de seus fazeres amorosos. Decidiu que um pequeno esforo, cedendo a seus protestos, apaziguaria o temor ou a suspeita que pudesse albergar a respeito de deix-la ali. Voltou-se, e com uma nova determinao, deslizou os braos atrs do seu pescoo e trouxe a cabea para a sua. As sobrancelhas de Brandon se arquearam ao pensar nesta nova mudana, mas Heather, sem querer que se detivesse para pensar neste assunto durante muito tempo, pressionou seus lbios midos e quentes sobre os dele. Procurando pela escassa experincia que possua beijou-o longa e apaixonadamente, arqueando o corpo. Brandon gozou do doce sabor de seus lbios e da embriaguez de sua presena sem que chegasse a sua mente algum pensamento lgico. Rodeou-a com seus braos, estreitando-a fortemente, desfrutando da inesperada calidez de sua resposta. Seu corpo gritava que continuasse. A pequena dama era muito tentadora. Seus lbios eram muito quentes, seu corpo muito apetecvel. Afastar-se dela estava convertendo-se em uma tarefa muito difcil. Demnios! Finalmente fez um esforo e conseguiu separar-se. Se me beijar assim vai ser muito difcil partir murmurou com voz rouca. Heather ruborizou. O beijo tambm tinha sido uma surpresa para ela, pois 4 5

no tinha sido to desagradvel depois de tudo. E agora receio que minha partida dever atrasar-se um pouco acrescentou -, pois estas calas so muito justas. Os inocentes olhos de Heather posaram em suas calas. Imediatamente lamentou t-lo feito. Voltou-se, ruborizada, e emitiu um gemido, mortificada. Brandon se ps a rir. Suspirou ao vestir-se e balbuciou com melancolia: Se dispusesse de tempo, senhora... A jovem comeou a empilhar pratos sujos sobre a mesa, furiosa, odiando o homem que estava atrs dela. Decidiu que era mais que detestvel. Brandon estava dando o ltimo toque ao colarinho quando Heather se virou para ele. No podia negar que estava muito arrumado, apesar de todo o dio que sentia por ele. Suas roupas imaculadas e muito bem escolhidas estavam altura dos ditames da moda, e sentavam perfeio, ajustando-se esplendidamente a sua estatura e a fsico corpulento. As calas eram to bem confeccionadas que se aderiam a pele, dissimulando muito pouco a virilidade proeminente. to atraente que seguramente as mulheres brigam por ele, pensou com amargura. Brandon se aproximou tranqilamente dela, beijou-a e lhe deu um carinhoso tapinha no traseiro. Voltarei logo, cu disse com um sorriso. Heather desejava gritar sua raiva, mas mordeu a lngua. Viu-o partir seguro de si, e logo que ouviu o som da porta ao fechar-se, agarrou os pratos que tinha empilhado momentos antes sobre a mesa e os jogou no cho com fria.

CAPITULO 2

Faltou tempo para decidir que devia escapar. Heather sabia que se o capito Birmingham retornasse antes que ela tivesse fugido, suas oportunidades de faz-lo diminuiriam enormemente. Tentou pensar na melhor maneira de subornar George e se perguntou se poderia consegui-lo com dinheiro. Mas o que podia usar em vez desse bem to escasso para ela? O vestido bege era a nica 4 6

coisa de valor que possua, e refletiu se seria o suficiente para convencer o criado. Ento pensou no homem que tinha usado seu corpo e a idia se desvaneceu. O criado seria muito leal a esse descarado presunoso ou teria muito medo dele para arriscar a vida por um suborno. No, aquilo no funcionaria. Tinha que pensar em algo melhor. Passaram-lhe pela cabea milhares de estratagemas, mas nenhum se concretizava em algo tangvel. No poderia subornar, assim teria que usar a fora. Mas o que podia fazer uma simples moa para enfrentar um homem que sem dvida era muito mais forte que ela? Seus msculos poderosos poderiam ret-la com facilidade at que chegasse seu capito. Comeou a procurar algo que servisse para persuadir o homem para que entregasse as chaves do camarote. Abriu todas as gavetas da escrivaninha, procurando com desespero entre os papis e os livros. Inclusive rebuscou no ba de Brandon. A nica coisa que encontrou foi uma bolsa com moedas. Esgotada, sentou-se na cadeira atrs da mesa, e observou com o olhar cada canto, cada esconderijo do camarote. Tem que haver uma arma, decidiu mordendo os lbios contrariada, pois o tempo no estava a seu favor. Fixou a vista no armrio. Levantou-se da cadeira de um salto e atravessou o espao para abrir as portas. Procurou com desespero entre a roupa pendurada, mas uma vez mais, no encontrou nada. Extraiu o contedo do armrio chorando desconsolada, at que descobriu no cho do diminuto compartimento uma caixa envolta em um pano. Sero suas jias, pensou irritada enquanto a agarrava. Abriu a caixa. No estava interessada nas jias, se isso era o que continha, mas o recipiente em si atraiu sua ateno. Feito de uma pele muito espessa, minuciosamente trabalhada, tinha incrustaes de ouro formando um grande B dominando a parte superior. No se tratava de uma caixa nem muito profunda nem muito grande, mas estava segura de que continha algo de valor. Sua curiosidade aumentou, e sem conter-se abriu o fecho, levantou a tampa. Heather ficou boquiaberta e agradeceu a Deus sua sorte. Ali, sobre um leito de veludo vermelho, descansavam duas pistolas de desenho francs belamente trabalhadas. Sabia muito pouco de armas de fogo, mas seu pai tinha tido uma 4 7

como essas, s que no to deliciosa. As culatras eram feitas de um suave carvalho ingls, lubrificado, brilhante e debruadas de cobre. O cano era de ao azulado. Os gatilhos e as lminas da culatra eram de fino cobre e os ferrolhos de ferro forjado mo, bem lubrificados para evitar os estragos do passar do tempo. Examinou as pistolas sem conseguir entender seu funcionamento. Seu pai no lhe tinha ensinado. Sabia que devia puxar para trs o ferrolho para mont-la, mas carreg-la era para ela um completo mistrio. Amaldioou sua ignorncia em silncio e fechou a tampa, tentando pensar em outra forma de enfrentar George. Procurou por toda parte. Se encontrasse algo para lhe golpear na cabea, mas compreendeu que s conseguiria aturdi-lo. Devia encontrar outra forma de ret-lo ou no teria tempo de escapar. Voltou a abrir a caixa, tirou uma das pesadas pistolas e a examinou. George daria-se conta de que ela no tinha nem idia de como us-la? Mesmo assim, podia tentar engan-lo e assust-lo o suficiente para dar-lhe a chave da porta. Reuniu a coragem necessria e se dirigiu mesa com um sorriso no rosto. Sentou-se na cadeira, tirou papel e lpis e comeou a rabiscar uma nota dirigida ao capito Birmingham. Precisaria de dinheiro, mas no permitiria que a acusassem de vender seu corpo para consegui-lo. Tomaria uma libra da bolsa de dinheiro que tinha encontrado um momento antes e deixaria seu vestido bege em troca. Era um trato mais que aceitvel. Dobrou a nota e a depositou sobre o vestido. Depois escondeu cuidadosamente uma das pistolas sob um monto de mapas e papis. Quando George voltasse com o ch, que tinha pedido enquanto recolhia os pratos quebrados do cho, poderia us-la com facilidade. O criado se mostrou ansioso por agrad-la, apesar da grande desordem que tinha provocado no camarote, e tinha dito que demoraria alguns minutos para trazer o ch pois devia pedir a um homem para faz-lo. Aquilo tinha funcionado perfeitamente, pois durante sua ausncia pde vasculhar o camarote. Escondeu a caixa marcada com o monograma em uma das gavetas da mesa e ps ordem no camarote para que, ao entrar, o criado no suspeitasse que o tinha descoberto. Depois, sentou-se e comeou a ler um livro que tinha encontrado sobre a escrivaninha. Era o mnimo que podia fazer por Brandon; tinha prometido isso. Demonstraria ao capito Birmingham que no era a classe de pessoa a que se podia reter contra sua 4 8

vontade. Ps-se a rir ao imaginar a ira que recairia sobre George, por quem ela no sentia mais que dio. Depois de tudo, era o responsvel por que tivesse cado em desgraa. A recompensa parecia mais que justa, pensou. Hamlet no resultou ser muito tranqilizador para seus j crispados nervos. Inquieta pelo atraso de George, afastou o livro e ficou a caminhar para cima e para baixo pelo camarote. Depois de uns minutos, obrigou-se a retomar a leitura at que finalmente, George fez girar a chave na fechadura e bateu na porta. Heather deixou cair o livro e ficou de p muito nervosa, logo retornou a seu assento e pediu que entrasse. O criado entrou com o ch e se virou para fechar a porta. Trouxe o ch, senhorita anunciou. bom e est quente. Sorriu e se dirigiu para ela. Aquela era sua oportunidade. Heather ergueu a pistola e bateu-a. No se mova George ou terei que lhe disparar ameaou-o. A voz lhe soou muito estranha. George levantou a vista da bandeja e se encontrou com a imponente arma apontando para si. No acreditava que uma pistola em mos de uma mulher fosse algo para tomar-se como brincadeira. Eram incapazes de entender o verdadeiro perigo que era uma arma. George empalideceu. Deixa as chaves sobre a mesa, por favor, George, e com cuidado ordenou a jovem. Observou-o enquanto este obedecia, apoiando suas trmulas pernas contra a mesa para no cair. Agora, com muito cuidado, vai para o assento da janela acrescentou sem tirar-lhe os olhos de cima. George cruzou o camarote lentamente. Sabia ser precavido se as circunstncias o exigissem. Quando chegou a frente da janela, Heather exalou um longo suspiro. Sente-se, por favor indicou sentindo que recuperava um pouco a confiana. Aproximou-se da mesa, agarrou as chaves e, sem tirar os olhos de cima do criado, retrocedeu at a porta. Procurou a fechadura sem voltar-se, introduziu a chave e girou-a. Imediatamente aps isso, a sensao de estar na priso desapareceu. Por favor, entre no armrio, George ordenou. E no tente nada porque estou muito nervosa e a pistola pode disparar. George desistiu da idia de saltar sobre ela. Era verdade, estava muito nervosa; custava-lhe manter a pistola firme e mordia constantemente os lbios. 4 9

Estava seguro de que se tentasse det-la dispararia. Perguntou-se o que seria pior: a ira de seu capito ou um disparo da pistola. Sabia que a fria do homem podia chegar a limites insuspeitados se o provocavam. Estava com ele h muito tempo. Tinha-lhe muito carinho e o admirava, mas s vezes tambm o temia. Duvidava que seu capito fosse mat-lo, e a pistola podia envi-lo facilmente tumba se tentasse arrebat-la da assustada jovem. Finalmente, caminhou para o armrio, entrou no reduzido espao e fechou a porta atrs de si. Heather tinha permanecido de p observando-o, preparada para sair fugindo diante do menor movimento suspeito. Uma vez encerrado, suspirou aliviada, e se aproximou sem fazer rudo da porta do armrio para assegurar-se de que estava bem fechado. Este no dispunha de fecho no interior, assim teria o tempo suficiente para escapar antes que George pudesse dar a voz de alarme. Foi at a escrivaninha e abriu a gaveta onde tinha encontrado a bolsa com o dinheiro. Agarrou uma libra e depositou a pistola descarregada sobre a mesa. No demorou muito em chegar porta. Abriu-a sem pressa. No havia ningum na escada que conduzia cabine, assim se dirigiu at a porta que havia ao fundo. No tinha pensado na maneira de sair para a coberta e, ao entreabri-la, compreendeu que sua fuga era impossvel. Havia muita gente a bordo e sabia que no passaria inadvertida. Vrios homens muito bem vestidos iam de um lado para outro, atarefados. Heather sups que eram comerciantes que inspecionavam a carga. Fechou a porta e se apoiou, desesperada, contra a fria parede de madeira. O que aconteceria se tentasse abandonar o navio?, perguntou-se. S o capito e um par de homens sabiam que ela estava a bordo. Aqueles homens no a conheciam. Por que no ser valente para variar? Simplesmente saia e misture-se com eles, disse para si. Ao pensar nisso abrigou uma nova esperana. Abriu a porta, desta vez sem duvidar por um instante. Seu corao pulsava to forte que ameaava estalar no peito. Avanou entre a multido com o ar prprio de uma rainha, forando o sorriso. Com a cabea bem erguida, respondia aos homens que a contemplavam boquiabertos. Estes lhe devolviam o sorriso e avisavam a outros para que se virassem para olh-la. De repente, o silncio reinou na coberta do navio. Todos os homens a observavam maravilhados sem que nenhum fizesse nada para det-la. 5 0

Quando o vento levantou ligeiramente suas saias, todos admiraram seus bonitos tornozelos e seus ps delicados e pequenos. Um homem de meia idade, alto, de tez morena, cabelo branco e cavanhaque lhe ofereceu a mo. Ela a aceitou com um doce sorriso. Ao afastar-se dele para descer pela passarela, sentiu que a devorava com o olhar. Antes de chegar ao extremo da rampa, voltou-se para lhe dedicar um ltimo sorriso. Este o devolveu cortesmente com uma reverncia, chapu no peito. Heather sabia que estava paquerando com ele desavergonhadamente, mas a idia de que o capito Birmingham ia ser informado de sua fuga com todo detalhe, reconfortava-a enormemente. Tinha sido mais esperta que ele! Ao descer da rampa, eram muitos os cavalheiros que a esperavam para assisti-la. Pululavam em torno dela com a inteno de lhe estender a mo. Heather escolheu ao mais atraente, que levava a roupa mais cara e, paquerando, posou sua mo sobre a dele e lhe pediu amavelmente que fosse em busca de uma carruagem; ante seu assombro, o homem obedeceu imediatamente deixando tudo no cho. Ao cabo de poucos minutos, retornou oferecendo-se para escolt-la. Heather recusou o oferecimento muito educadamente e, com relutncia, o homem lhe estendeu a mo para ajud-la a subir na carruagem que a aguardava. A moa agradeceu sua amabilidade cortesmente. Perguntou-lhe onde vivia, mas ela guardou silncio, diante do que o homem exalou um suspiro, soltoulhe a mo e fechou a porta. Uma vez, no caminho, Heather lhe sorriu de novo, mas ao ver que ele tinha interpretado o sorriso como um convite para que a acompanhasse, e j estava a ponto de pr-se a correr atrs dela, sacudiu sua cabea em sinal de negativa. Quando a carruagem dobrou a esquina, Heather se ajeitou no assento e sorriu. Sentiu vontades de voltar a rir, em parte de histeria, mas tambm de alvio. Relaxou, fechou os olhos e no voltou a abri-los at chegar s garagens, nos subrbios de Londres. Ali se apressou a reservar um assento no carro que a levaria de volta a casa de tia Fanny. Pouco antes tinha decidido que voltaria. No tinha nenhum outro lugar para ir. Tia Fanny e tio John no se inteirariam do ocorrido com William at depois de muito tempo, se que chegassem a sab-lo alguma vez. Depois de ter visto a classe de vida que William levava em Londres, duvidava que algum de seus 5 1

amigos soubesse da existncia de uma irm que vivia em uma granja pequena e aborrecida. E enquanto o capito Birmingham estivesse atracado no porto, ela devia abandonar a cidade. A granja de seu tio era o lugar mais seguro. Ficaria ali at que encontrasse um posto de trabalho. Estava decidida a ficar independente da mulher de cujo irmo tinha assassinado. Era muito duro retornar, mas impossvel de tudo permanecer em Londres. Na carruagem que a levava a granja, atormentou-a a lembrana dos acontecimentos do dia anterior. Tentou, sem xito, afastar os pensamentos que a acossavam cruelmente. Tratou de convencer-se de que nada do que tinha acontecido era culpa dela, mas no conseguiu acalmar a dor que a embargava por tudo o que havia acontecido. J no era a mesma pessoa. J no era a menina inocente que foi a Londres sonhando com todas as coisas maravilhosas que ali lhe esperavam. Agora era totalmente uma mulher, perita nas carcias de um homem. Prometeu-se com grande determinao que aquilo no ia mudar. O matrimnio s lhe traria desgraas. Mas se ia ser uma solteirona, pelo menos seria uma independente. Encontraria trabalho em algum lugar. Agora o problema consistia no que ia contar aos tios. Precisava de uma razo para retornar. No podia voltar e dizer que sentira saudades quando nunca se deu bem com eles. Isso faria com que sua tia suspeitasse. No, tinha que pensar em algo que fosse acreditvel. Quando a carruagem chegou ao cruzamento da aldeia que havia perto da granja de seu tio, deteve-se o tempo justo para deixar que Heather sasse. Desceu sem olhar atrs e sem recordar de nenhum de seus acompanhantes. Tomou o caminho do leste, na sada da aldeia. O sol projetava sombras enormes diante dela. Conforme se aproximava da pequena granja foi diminuindo a marcha de forma inconsciente. Quando finalmente chegou, o cu estava escuro como boca de lobo e j fazia um tempo que a hora do jantar tinha passado. Aproximou-se da porta devagar e a golpeou ligeiramente. Tio John, sou Heather. Posso entrar? Ouviu um barulho dentro da casa e a porta se abriu bruscamente. Teria desejado encontrar-se primeiro com tio John, mas no foi assim. Sua tia, de p na soleira da porta, contemplou-a surpreendida. O que voc faz aqui? inquiriu, perplexa. Era o momento de contar 5 2

outra mentira. Desde o dia anterior no tinha parado de mentir, e isso a perturbava enormemente. Ao chegar a Londres seu irmo se deu conta de que tinha que partir para Liverpool para examinar umas sedas que desejava comprar explicou a moa. Achou que no era apropriado que ficasse na cidade sem acompanhante. Quase se engasgou com as palavras. A mentira era muito amarga. Bom, deve estar um pouco decepcionada tia Fanny riu com desdm. Acreditava que uma vez em Londres comeria o mundo no ? Merece isso por ser uma arrogante mendiga. Sempre acreditando ser uma rainha; com esses ares que tinha ao partir quase acredito. Penso que voltar a se encarregar de suas tarefas na casa. Se a senhora me permitir isso, tia respondeu Heather docilmente, sabendo que agora sua vida com aquela mulher seria ainda mais difcil. Entretanto, seria algo melhor que o que o capito Birmingham tinha pensado para ela. Parece-me muito bem, jovenzinha, e vais estar agradecida de ter retornado a casa, sim senhor disse-lhe tia Fanny com uma careta de desprezo, querendo significar justamente o contrrio. Heather entendeu isso perfeitamente, mas no respondeu. Aceitaria sem reclamar a forma que a mulher decidisse trat-la. Provavelmente o merecia por ter sido to vaidosa e ter acreditado que tinha nascido para viver comodamente em Londres. A nica coisa que podia fazer era comportar-se com humildade e emendar-se. Anda, v para a cama ordenou tia Fanny. Quero que esteja acordada e trabalhando ao amanhecer. Seu tio j est deitado. Heather no se atreveu a mencionar que tinha fome apesar de saber que a tia tinha ouvido os rudos que fazia seu estmago. A mulher no fez referncia alguma e Heather soube que no a faria. Tinha comido muito pouco aquele dia com o capito Birmingham sentado em frente dela. Sentia gua na boca ao pensar no que teria desfrutado se o louco desalmado no tivesse estado ali. Sem emitir palavra, dirigiu-se ao seu canto atrs da cortina e se despiu. A manta continuava sendo spera e provavelmente igualmente ineficaz para resguard-la do frio. Tinha que encontrar um trabalho. Isso significava que devia ir 5 3

ao povoado e procurar na tabuleta de anncios, pois normalmente havia procura para garotas jovens que queriam trabalhar como donzelas, professoras ou em postos similares. Estava certa de que no seria muito difcil encontrar algo para ela. A pesar da fome que lhe corroia o estmago, caiu profundamente adormecida. A manh chegou e com ela os insultos severos e cruis de sua tia, que afastou bruscamente a cortina e lanou o vestido esfarrapado sobre seu rosto adormecido. Aproximou-se e sacudiu-a sem piedade. Levanta, malandra. Ter de fazer o que no fez durante os dois dias em que esteve fora. Levante-se agora mesmo ordenou soprando. Heather despertou sobressaltada e se sentou em seu catre, piscando, tentando despertar. Aquela manh sua tia se parecia mais que nunca a uma bruxa, e isso a alarmou. Saltou da cama rapidamente, com o corpo trmulo, e colocou o velho vestido, ante o olhar atento de sua tia. S teve tempo de agarrar um pedao de po duro antes que tia Fanny a enviasse para procurar lenha. Ao sair da casa, encontrou tio John absorto em seus pensamentos, sem mostrar especial interesse em ter uma conversa com ela. Estava cortando a lenha e, ao v-la, desviou o olhar. No se podia negar que estava fazendo um verdadeiro esforo para dar a entender que no lhe importava sua presena, e isso doa a Heather profundamente. De repente, um calafrio percorreu seu corpo e, muito intranqila, perguntou-se se suspeitaria de algo. Mas como poderia faz-lo? Desde o dia em que a jovem se converteu em uma mulher, havia algo que preocupava a tio John. Embora nunca lhe dirigisse a palavra, observava-a com ateno, como se tentasse lhe ler o pensamento. Ela, incomodada com tais olhares, tratava de evit-lo. No conseguia imaginar o que era o que o preocupava, e tampouco se atrevia a perguntar-lhe. Na hora de deitar-se, caiu exausta em seu catre. Entretanto, sua mente no estava inativa. Podia ver o corpo deitado de Willliam Court como se ainda se encontrasse no quanto, junto a ele. Mas essa viso se desvaneceu rapidamente quando apareceu a do rosto do capito Birmingham surgindo da escurido. Viu seu sorriso zombador, suas mos fortes e morenas estendendo-se para ela. Uma vez mais, ouviu suas gargalhadas e, com um pranto afogado, enterrou seu rosto no 5 4

travesseiro para sufocar os soluos que estremeciam seu corpo, recordando muito bem o toque dessas mos. O amanhecer encontrou Heather desperta e trabalhando antes que sua tia levantasse. Depois de passar a noite em claro, a jovem jurou que trabalharia arduamente at que nenhum pensamento ou recordao a atormentaria. Encontraria o prazer de dormir atravs do cansao extremo. Quando tia Fanny saiu do outro aposento vestindo o vestido de camponesa sobre o amplo busto, Heather j estava ajoelhada, limpando as cinzas da chamin. A mulher se aproximou dos foges, agarrou uma torta de farinha de aveia e olhou a sua sobrinha com o cenho carregado. Est um pouco plida esta manh, jovenzinha observou com desprezo. Acaso no te alegra estar aqui? Heather verteu o resto das cinzas em um balde de madeira e se incorporou, afastando uma mecha de cabelo do rosto. Suas bochechas estavam manchadas de fuligem e o enorme vestido mostrava os ombros magros e grande parte de seus redondos seios. Limpou as mos na saia, manchando-a de fuligem. Faz-me muito feliz estar aqui murmurou, afastando o olhar da tia. Tia Fanny se aproximou dela e lhe deu uma bofetada, machucando a tenra carne de sua sobrinha com suas mos grossas. Seus olhos esto inchados apontou. Acreditei te ouvir chorar em sua cama ontem de noite e j vejo que estava certa. Imagino que te causa pena no estar em Londres. No sussurrou Heather. Estou contente. Mentira! exclamou Fanny. Odeia estar aqui! O que voc quer viver em Londres muito bem, porque acha que o que merece! Heather sacudiu a cabea. No queria voltar. Ainda no. De maneira nenhuma. No enquanto o capito Birmingham estivesse ali, procurando-a por toda a cidade. Ele permaneceria ali ainda trs ou quatro meses, vendendo seu carregamento e comprando. No podia retornar. Tia Fanny lhe deu um brutal belisco no brao. No minta menina! gritou. Por favor suplicou Heather. Deixa menina em paz, Fanny interveio tio John, de p junto s 5 5

cortinas que separavam seu dormitrio. Tia Fanny se voltou para ele com um grunhido. Olhe quem est dando ordens esta manh to cedo. No melhor que ela, sempre pensando no que no tem, sempre desejando o que perdeu! Por favor, Fanny, no comece outra vez suspirou ele cansado, sacudindo a cabea com desespero. Outra vez no, diz? inquiriu com sarcasmo. Passa o dia pensando nessa mulher. A nica razo pela qual se casou comigo porque no pde faz-lo com ela! Amava a outro. O homem se turvou diante de crueldade das palavras de Fanny e se afastou com os ombros ainda mais arqueados. Tia Fanny girou sobre seus taces e, dirigindo-se para Heather, deu-lhe um forte empurro. Continua trabalhando e deixa j de marear a perdiz! exclamou. Com um rpido olhar de compaixo para tio John, Heather levantou o balde do cho e se apressou para a porta. No suportava ver seu tio com os ombros cados. Passou uma semana, logo duas, esta ltima mais lenta que a anterior. No importava quo duro trabalhasse, no conseguia separar de sua mente as lembranas desagradveis. Acossavam-na dia e noite. Muitas vezes se levantava no meio da escurido, com a testa empapada por um suor frio, tendo sonhado que o capito Birmingham estava com ela, aprisionando-a em um abrao apaixonado. Em outros sonhos, este parecia mesmo o diabo, rindo a gargalhadas de seu corpo aterrorizado. Heather despertava com as mos nos ouvidos. Os sonhos sobre o William Court eram igualmente horrveis. Sempre aparecia ela, de p junto a ele, com a faca na mo e sangue em seus dedos. Passaram outras duas semanas sem que Heather conseguisse descansar, o que comeava um a afet-la. Seu apetite era muito sua varivel. tia, que Ora a estava desinteressada ora tinha nuseas ou vontades insaciveis de comer. Sofria de sonolncia, pecado imperdovel segundo perseguia continuamente por causa disso. Cometia muita estupidez: caam os pratos no cho ou queimava os dedos com as chaleiras ardendo. Aquilo era suficiente para fazer com que uma pessoa se tornasse louca. E conseguia deixar frentica a sua tia, 5 6

especialmente depois de ter quebrado uma de suas terrinas preferidas. Mas o que est fazendo para minha casa, pequena cadela viciosa, quebrando tudo o que est ao seu alcance? chiou, dando-lhe uma bofetada. Heather caiu de joelhos ao cho, tremendo violentamente, com a face ardendo por causa do golpe, e comeou a recolher os pedaos do prato. Sinto muito, tia Fanny se desculpou com voz rouca e lgrimas nos olhos. No sei o que est me acontecendo. No consigo fazer nada bem. Como se alguma vez o tivesse feito acusou-a a mulher em tom depreciativo. Venderei meu vestido rosa e comprarei outra terrina prometeu Heather. E o que vender para me pagar o resto das coisas que tem quebrado? inquiriu Fanny com sarcasmo, sabendo muito bem que o vestido valia muito mais que todos os objetos quebrados juntos. No tenho nada mais sussurrou a jovem, ficando de p. S minha combinao. Isso no vale nem um penny, e no permitirei que v mostrando as tetas por a. Ao ouvir isso, a jovem ruborizou e ajustou o decote do volumoso vestido pela ensima vez naquele dia. Cada vez que se agachava, o enorme decote revelava grande parte de sua anatomia. Se no fosse pela corda que tinha atada cintura, mostraria absolutamente tudo, j que no tinha nada que ficasse debaixo. Devia usar com a combinao para quando fosse ao povoado. Passou quase um ms at que lhe permitiram ir pequena aldeia com seu tio. Tinha esperado ansiosamente durante semanas o momento em que sua tia lhe permitisse faz-lo, e, agora que o momento tinha chegado, receava seu tio. Seguia olhando-a de forma estranha e a punha nervosa sobremaneira. Temia que, uma vez longe de tia Fanny, sentisse-se tentado de fazer averiguaes a respeito de William Court. Perguntava-se se valia a pena ir aldeia e que se inteirasse de que o homem tinha morrido. Embora se tivesse tratado de um acidente, ela tinha sido a culpada. Mas tinha que ir. Era a nica forma de ler a tabuleta de anncios que havia na praa do povo. Quanto antes encontrasse trabalho, melhor. Alm disso, sua tia estava 5 7

esperando um bonito presente em troca do vestido. Casinhas brancas com coberturas de palha se elevavam agradavelmente ao redor do lago do povoado, e uma estalagem prxima ao cruzamento convidava aos estrangeiros a deter-se e desfrutar da aprazvel serenidade do lugar. As flores tardias do vero adornavam as jardineiras e as paredes. Entre as casas se elevavam sebes bem cortadas a modo de cercas. Era muito mais formoso viver aqui que em Londres, to sujo e cheio de mendigos e gente malvada. Ao chegar aldeia, Heather e seu tio se dirigiram imediatamente ao salo comunitrio, uma grande sala coberta e emparedada, em cujo centro se encontrava a tabuleta de anncios. Tio John tinha o hbito de ir primeiro ali. Era seu nico contato com o mundo alm dos limites da aldeia e da granja. Heather esquadrinhou as notas com discrio. Necessitavam uma faxineira, leu, mas estremeceu s de pens-lo. Algum solicitava uma preceptora. Heather sentiu que o corao pulsava fortemente. Mas continuou lendo a nota. Devia tratar-se de uma senhora de no menos de quarenta anos. Seus olhos repassaram rapidamente todas as notas, rezando com desespero para que houvesse uma que se ajustasse a seu perfil. Queria trabalhar como faxineira, mas se havia algo melhor, aceitaria com gosto. No havia. Suas esperanas se desvaneceram. Quando seu tio se voltou para partir, seguiu-o com lgrimas nos olhos. Conduziu-a a uma loja para que comprasse a substituio da terrina quebrada de tia Fanny. Fez isso muito abatida, quase sem nimo. Quando o tio deteve o pequeno carro na praa, Heather havia se sentido eufrica, pois ele no lhe tinha perguntado nada. Agora, apesar de continuar agradecida por seu silncio, desejava chegar a um lugar onde pudesse chorar a ss. Repreendeu a si mesmo por ser to impaciente. Era provvel que mais adiante houvesse uma boa oferta. Mas sua tia poucas vezes lhe permitia deslocar-se ao povoado com tio John, de modo que passariam sculos at que pudesse voltar, e durante todo esse tempo teria que ficar com ela. O senhor Peeves, o lojista, pegou a terrina que Heather apontou. Deseja algo mais, senhorita? Um novo vestido talvez? inquiriu o homem. Heather corou. No era a primeira vez que o homem mencionava o vestido novo. Sabia que todo mundo a olhava com pena e que as jovens zombavam das 5 8

roupas que usava. Mas era muito orgulhosa para mostrar-se envergonhada. Enquanto tivesse vida no corpo, seguiria mantendo a cabea bem alta e fingiria que no se importava. No respondeu. Unicamente a terrina. uma bonita terrina, bem vale seu dinheiro. Sero seis xelins, senhorita Heather comentou o lojista. A jovem tirou o leno que levava no bolso e o desatou. Contou o dinheiro cuidadosamente e o entregou. Ainda ficavam sete xelins, embora sabia que iriam parar na mos de sua tia. Os olhos da jovem se desviaram para umas fitas de vivas cores que jaziam em uma mesa prxima a ela e as olhou com nostalgia. A azul luziria bem em seu cabelo, senhorita Heather sugeriu o senhor Peeves, olhando-a intensamente. Agarrou a cinta e a entregou. Prove-a. Olhando seu tio com incerteza, Heather deixou que o lojista depositasse em sua mo a fita. Voltou-se lentamente para o espelho, o nico que havia no povoado, e ergueu a vista. Era a primeira vez que se contemplava em um espelho com aquele vestido. Trazia o cabelo bem tranado sobre as orelhas, e estava bem asseada e com a roupa limpa, mas isso no importava. O vestido de sua tia ficava pior que um saco, a faziaela parecer ainda mais magra do que j era. No era de estranhar que as pessoas a olhassem e zombassem dela, pensou cansada. A porta da loja se abriu e Heather deixou de olhar-se no espelho. Era Henry Whitesmith, um jovem alto e magro, de vinte e um anos, que estava muito tempo apaixonado pela sobrinha de John Simmons. Embora Heather nunca o tivesse animado a cortej-la, ele sempre estava perto quando a jovem ia ao povoado. Contemplava-a com adorao e lhe estreitava a mo sempre que era possvel. Gostava dele, mas de forma fraternal. Aproximou-se imediatamente dela e lhe sorriu. Vi o carro de seu tio comentou o jovem. Tinha a esperana de que tivesse vindo com ele. Alegra-me que tenha voltado para me ver, Henry -disse ela com um sorriso. O jovem corou encantado. Onde esteve? Senti sua falta. 5 9

Heather encolheu os ombros, afastando o olhar. Em nenhuma parte, Henry. Estive em casa com tia Fanny respondeu. No queria falar de sua viagem a Londres. Sentiu o olhar de seu tio sobre si, mas no se importou. A porta voltou a abrir-se. Heather notou a presena da pessoa que acabava de entrar antes de v-la. A recm chegada se dirigiu a Henry, mas antes de estar junto a ele, deteve-se bruscamente ao perceber a presena da jovem. Sua expresso mudou repentinamente. Fulminou-a com o olhar e Heather sentiu que um calafrio lhe percorria o corpo. No era a primeira vez que Sara olhava Heather ciumenta das atenes que Henry lhe dedicava. Sara estava disposta a fazer o que fosse para que Henry se ajoelhasse a seus ps e a pedisse em casamento. Suas famlias j tinham discutido sobre o dote que ela contribuiria quando se casassem, mas ele se opunha obstinadamente a casar-se. Sara sabia que o motivo era Heather. Sabia perfeitamente que por muito que zombasse com as outras garotas da aldeia das roupas estranhas que Heather usava, ele a preferia a ela. At seu prprio pai tinha comentado freqentemente a beleza extraordinria que possua a jovem Simmons. Todos os homens, jovens e velhos, estavam deslumbrados pela garota irlandesa. Henry enrugou a testa ao ver Sara e se voltou para o Heather. Tenho que falar com voc sussurrou em tom peremptrio agarrando-a pelo brao. Pode encontrar-se comigo mais tarde junto ao lago? No sei, Henry respondeu Heather docemente. Devo ficar com meu tio. A minha tia Fanny no gosta que ande sozinha por a. E se ele a vigia poderia ento falar comigo? perguntou ele esperanoso. Heather franziu o cenho, confusa. Suponho que sim, mas no por muito tempo respondeu. Pea-lhe que a leve ao lago antes de irem embora pediu ele apressadamente. Estarei esperando-a. Partiu sem dizer nada mais. Ao sair da loja roou Sara, que no demorou muito em ir atrs dele. Ao cabo de um momento, tio John deteve o carro perto do lago e Heather desceu. Dirigiu-se para Henry, que estava de p ao lado de uma rvore. O jovem 6 0

ficou sem fala durante uns segundos. Contemplou-a ensimesmado e observou com ternura cada detalhe de seus traos pequenos e perfeitos. Quando finalmente falou, sua voz era trmula e indecisa, cheia de emoo. Heather murmurou com voz afogada -, acredita que sua tia me recusaria? Quero dizer, acredita que no me consideraria o suficientemente bom para cortej-la? Heather o olhou surpreendida. Mas, Henry, no tenho dote respondeu. Ah! Heather, isso no me preocupa absolutamente. Quero a voc, no ao que possa contribuir ao matrimnio. No podia acreditar. Ali, diante dela, estava o pretendente que jamais pensou que teria por no possuir um dote. Mas chegava muito tarde. J no era uma mulher virgem. Nunca poderia casar-se com um homem, manchada como estava. Henry, sabe to bem como eu que sua famlia nunca permitiria casar-se comigo sem dote disse. No me casarei se no for com voc, Heather, e minha famlia deseja que tenha filhos. E viriam muito em breve. Heather baixou o olhar. Henry, no posso me casar com voc. O jovem franziu o cenho. Por que, Heather? Tem medo de deitar-se com um homem? Se se tratar disso, esteja tranqila. No a tocaria at que estivesse preparada. Heather sorriu com tristeza. Ofereciam-lhe pacincia e amor, e no estava em condies de aceit-los. Que diferena to grande havia entre aquele homem e o capito Birmingham. No podia imaginar o capito do Fleetwood sendo to paciente com uma mulher. Era uma verdadeira lstima que no pudesse casar-se com Henry e levar uma vida tranqila no povoado. Criar a seus filhos aos que, estava segura, ambos amariam. Mas era intil pensar nisso, porque j no podia ser. Henry acrescentou docemente e em voz baixa -, faria bem em fazer caso a Sara. Ela o ama e seria uma boa esposa. Sara no sabe a quem ama respondeu Henry bruscamente. Sempre 6 1

anda atrs de algum, e agora esta me perseguindo. Henry, isso no assim repreendeu Heather brandamente. S tem olhos para voc. Deseja casar-se com voc. Henry no a escutava. Mas eu desejo uma esposa como voc, Heather, no uma mulher ingnua e simples como Sara. No deveria dizer coisas que no so certas, Henry replicou da mesma forma suave e reprovadora. Sara seria uma esposa muito melhor que eu. Por favor, deixe de falar dela! exclamou Henry. Seu rosto mostrava uma expresso de abatimento no muito distinta da que tinha mostrado Sara uns minutos antes. S quero olhar para voc e pensar em voc. Por favor, Heather, devo conseguir que seu tio me d permisso para cortej-la. No posso esperar mais para que seja minha mulher. A estava. Um pedido de sua mo. Certamente sua tia se mostraria surpreendida. Mas era muito tarde. Agora devia convencer a este jovem de que no podia casar-se com ele. Mas no a escutaria. O que se supunha que devia fazer, contar-lhe a verdade? Se o fizesse, ele a repudiaria, e ela se sentiria humilhada. Henry, no vou perguntar a minha tia se estaria disposta a permitir explicou a jovem. No posso me casar com voc. No seria justo. Eu nunca seria feliz aqui. No o v, Henry? Cresci de uma maneira muito diferente disto. Estou acostumada a que me faam tudo e a me vestir com os trajes mais elegantes. No posso ser feliz sendo a mulher de um simples sapateiro. A expresso de Henry fez com que se encolhesse o corao de Heather. Mas sabia que era muito melhor dessa maneira. Logo aceitaria a derrota e perceberia que tinha toda uma vida adiante sem ela. Observou-o com dor enquanto ele se afastava com passo vacilante, os olhos alagados de lgrimas. Oh, meu Deus! gritou. Amei-a desde o primeiro momento em que a vi. No pensei mais em ningum durante estes dois ltimos anos. E agora me diz que no sou o suficientemente bom para voc. Voc uma mulher perversa, Heather Simmons! Que Deus tenha piedade de sua alma! Heather estendeu a mo para ele em atitude suplicante, mas Henry partiu. Caminhava tropeando, caindo e voltando a levantar-se. As lgrimas caram dos 6 2

olhos de Heather e comearam a deslizar pelas suas faces enquanto via Henry afastar-se. Sou cruel, pensou. Feri-o profundamente e agora me despreza. Voltou-se e caminhou lentamente para o carro. Seu tio estava observandoa. Sempre a observava agora. Nunca mais deixaria de faz-lo? O que ocorreu ao jovem Henry? perguntou ao descer para ajud-la a subir. Pediu permisso para me cortejar murmurou, acomodando-se junto a ele no estreito assento. No desejava discutir esse assunto. Sentia um n no estmago e comeava a sentir-se indisposta. E respondeu que no? insistiu John. Heather assentiu lentamente. Se fizesse um movimento brusco, vomitaria. Estremeceu e guardou silncio. Graas a Deus, tio John permaneceu abstrado em seus pensamentos, escrutinando o horizonte por cima do velho cavalo que puxava a carruagem. Primeiro de outubro passou e o tempo se fez mais frio. As folhas caam, amontoando-se sobre a erva, ainda verde. Podia-se ver os esquilos brincar de correr sobre os ramos das rvores, procurando comida para armazenar para o inverno. Logo chegaria a hora da matana e a Heather revolvia o corpo s de pens-lo. No precisava de mais motivos para encontrar-se mau. Cada manh, arrastava-se do catre, doente e abatida, e se perguntava se algum dia se encontraria bem. Com as novas tarefas que sua tia lhe tinha encomendado, eralhe muito difcil dissimular seu estado de sade. Jurou que a senhora jamais a veria indisposta, mas o juramento estava sendo muito difcil de cumprir. s vezes se sentia to fraca que esperava perder o conhecimento em qualquer momento. Tinha acreditado que as lembranas que a atormentavam acabariam por deix-la em paz. Mas continuavam ali, assim como a sua dor de estmago e seus nervos crispados. Deixa j de vadiar e termina de lavar esses pratos, jovenzinha ordenou tia Fanny. Heather tratou de sacudir o atordoamento de cima e se apressou a limpar outra terrina de madeira. Dentro em pouco, poderia relaxar com um banho quente e acalmar seu corpo dolorido. Estava cansada e aborrecida, e lhe doa muito as 6 3

costas. Estava acordada ao amanhecer e j no tinha foras para nada. Quase tinha desmaiado ao carregar um feixe de lenha. Guardou os pratos e puxou a terrina para banhar-se. Tia Fanny, sem deixar de observ-la, agarrou outro pedao de bolo e mordeu um bocado. Heather estremeceu, perguntando-se como era capaz de comer tanto. Parecia seu passatempo favorito. Desejou que sua tia fosse dormir como tinha feito tio John. Preferia banharse tranqila. Mas a tia no ia se mover, assim decidiu encher a terrina e provar a gua. Estava agradavelmente quente. Desabotoou o vestido e deixou que se deslizasse at o cho. Permaneceu diante da chamin completamente nua. As chamas faziam resplandecer a suave pele da jovem e seu resplendor perfilava seu corpo magro. Seus seios tinham aumentado grandemente de tamanho e estavam muito duros, e seu abdmen parecia ligeiramente volumoso. De repente, Tia Fanny engasgou com o pedao de bolo. Ficou de p de um salto e com um grito. Sua sobrinha, assustada, voltou-se imediatamente. Os olhos da mulher estavam totalmente abertos. Observavam a jovem, horrorizada. Seu rosto, que minutos antes tinha sido de uma cor vermelha intensa, agora era cinza. Atravessou a sala correndo em direo a Heather, que retrocedeu pensando que a mulher ficara louca, e a agarrou brutalmente pelos braos. De quem ficou prenhe, jovenzinha? Com que chacal esteve? chiou. Heather ficou petrificada ao pensar no que sua tia acabava de soltar. Seus olhos estavam muito abertos e seu rosto completamente branco. Em sua inocncia, no tinha pensado nisso. No tinha meditado nas conseqncias de ter estado com o capito Birmingham. Tinha acreditado que a origem de seus males residia na preocupao por todo o acontecido. Mas agora pensava de outro modo. Ia ter um beb, um filho daquele descarado. Esse desavergonhado! Louco! Luntico! OH, Deus!, pensou. Por qu? Por qu? Lvida pela raiva, tia Fanny a agarrou pelos cabelos e comeou a sacudirlhe a cabea, ameaando-a, puxando-a. De repente, a tia ficou com o rosto iluminado, e empurrou Heather at uma cadeira que estava prxima. Quem foi? Quem o maldito sapo? interrogou-a gritando, apertando os braos at que a dor a obrigou a protestar. Diga ou juro que lhe tirarei isso! 6 4

A Heather era impossvel pensar. Ficou surda, como inconsciente pelo impacto. Por favor, por favor, me deixe em paz implorou, confusa. Henry; foi ele, no? Seu tio me contou que foi muito carinhoso consigo e agora sei por que. Ele o pai da criatura. Se acredita que vai arruinar meu bom nome na aldeia e ficar tranqilo, est muito equivocado. Disse-lhe que se algum dia pecasse, pagaria por isso, e agora voc vai casar com o Henry. Esse intil obsceno! Pagar por isso, ele far isso! Lentamente o bom senso comeou a vencer confuso. Heather entendeu o que sua tia estava dizendo, o que havia dito do Henry. Tremendo, fez um esforo sobre-humano para recuperar a conscincia. No deixaria que culpassem a Henry. No podia feri-lo dessa maneira e deixar que a desprezasse ainda mais. Recolheu o vestido do cho e tampou o corpo. No foi Henry reps brandamente. Sua tia se virou. Como? O que disse, menina? inquiriu. Heather se sentou imvel, olhando fixamente o fogo. No foi Henry repetiu. E quem foi se no esse sapateiro? Foi um capito que vinha das colnias explicou Heather. Suspirou com apatia, apoiando sua face contra o respaldo alto e tosco da cadeira. As chamas da chamin iluminavam seu rosto. Seus homens me encontraram e me levaram at ele. Ele me forou. Juro-lhe isso por Deus. O que importava que aquele homem a tinha violado? Todo mundo saberia em poucos meses que estava grvida, a no ser que sua tia decidisse mant-la na casa e no deix-la ir aldeia. Mas nesse caso, como explicariam a presena do beb uma vez que tivesse nascido? Sua tia franziu o sobrolho, sobressaltada. O que que est dizendo? inquiriu. Que a encontraram? Quando? Onde foi isso? Heather no podia dizer a sua tia da morte de William. Perdi-me ao me separar por acidente de seu irmo. Dois marinheiros ianques me encontraram murmurou, Continuava contemplando o fogo. Entregaram-me a seu capito para que se divertisse comigo, e ele no me deixou 6 5

partir. S quando ameacei um de seus homens com uma arma, consegui fugir. Vim aqui em seguida. Como se separou de William? perguntou Fanny. Heather fechou os olhos. Fomos A... uma feira... e no sei bem como, mas nos perdemos mentiu. No o disse antes porque no vi a necessidade. filho do ianque, no do Henry. Mas no se casar comigo. Esse dos que fazem o que muito deseja e no concordar em tomar-me por esposa. Tia Fanny esboou um sorriso ameaador. Isso j o veremos replicou. Agora me diga, seu pai no tinha um amigo que era juiz em Londres? Chamava-se lorde Hampton, no assim? E no era ele quem controlava as investigaes de todos os navios suspeitos de contrabando? Uma vez mais, a confuso se apoderou da jovem. Seus pensamentos estavam muito emaranhados para poder responder a sua tia. Finalmente lhe respondeu dubitativamente. Sim, era lorde Hampton, e pelo que sei continua sendo; mas por qu? O sorriso de Fanny se fez mais amplo. No se preocupe com as razes comentou, maliciosa. Quero saber mais a respeito de lorde Hampton. Conhecia voc? Era muito amigo de seu pai? Uma ruga cruzou a delicada fronte de Heather. Lorde Hampton era um dos melhores amigos do meu pai. Estava acostumado a vir freqentemente a nossa casa. Conhece-me desde que era uma menina. Bem, tudo o que precisa saber no momento que vai ajudar-te a que se case concluiu tia Fanny com uma expresso maquinadora. Agora se banhe e se deite. Amanh iremos a Londres, de modo que teremos que nos levantar muito em cedo para no perder a carruagem que sai do povoado. No ficaria bem ir ver lorde Hampton num carro. Agora se apresse. Heather ficou de p com grande esforo e completamente desconcertada pela atitude de sua tia. No entendia por que esta queria saber coisas de lorde Hampton, mas era uma professora na hora de forjar planos ardilosos e no valia a pena perguntar. Meteu-se obedientemente na tina sentindo um peso no ventre. 6 6

Agora, pela primeira vez, ficou consciente de que estava grvida. No havia dvida de que o estava. Tinha que t-lo esperado de um touro americano como ele. Forte, potente, de pura raa. Tinha completado as obrigaes de um homem com uma facilidade exasperante. Enquanto homens magnficos suavam sobre suas mulheres sem resultado, ela tinha tido a desgraa de ser possuda por um macho to viril como o capito. abominvel!, gritou para si mesma. o demnio. Um pranto surdo surgiu de sua boca. Estremeceu violentamente ao dar-se conta do que ocorreria se o obrigassem a casar-se com ela. Desposada por um vadio semelhante, sua alma e sua vida inteira estariam perdidas. Estaria condenada por toda a vida. Mas pelo menos o beb teria um nome, e possivelmente tiraria algo bom de tudo isso. Seus pensamentos se centraram no filho que esperava. Estava destinado a ser moreno, como seus pais, e provavelmente seria atraente se se parecesse com Brandon. Pobre menino, mais lhe valeria ser feio e no um descarado bem vestido como seu progenitor. Mas o que ocorreria se fosse menina? Suporia um duro golpe na confiana de uma besta varonil como aquela. Se se casava com ele, pensou Heather maliciosamente, rezaria para que fosse uma menina. Antes de terminar seu banho, Heather ouviu seu tio muito agitado no outro quarto. A mulher no tinha sido capaz de esperar at a manh seguinte para lhe contar a seu tio as novidades. Heather se levantou da tina e se cobriu com uma toalha ao ver seu tio entrar no diminuto lugar. Parecia ter envelhecido dez anos. Heather, filha, tenho que falar contigo, por favor rogou o homem. A garota corou, abraando-se toalha para que cobrisse seu corpo nu. O tio no se deu conta de que no tinha roupa. Heather, est dizendo a verdade? Foi o ianque o que plantou sua semente em voc? inquiriu. Por que quer saber? perguntou ela com cautela. John Simmons esfregou a testa com uma mo trmula. Heather. Heather Alguma vez William a tocou? Fez mal a voc de algum 6 7

modo, pequena? Heather compreendeu nesse momento por que seu tio tinha estado olhando-a daquela forma to estranha ao voltar de Londres. Conhecia William e estava preocupado por ela. Agora no podia fazer outra coisa seno tranqiliz-lo. No, tio, no me fez nenhum mal mentiu. Nos perdemos na feira. Sabe? Havia uma feira e eu queria ir. Ele foi muito amvel e me levou. Mas me perdi e no consegui encontr-lo. Foi ento que esses homens me levaram a seu capito. O ianque o pai. John Simmons soltou um suspiro de alvio. Um sorriso tmido apareceu em seu rosto. Pensei... No importa. Estava preocupado com voc confessou -, mas agora devemos encontrar o pai. Desta vez no falharei. No posso falhar neta de meu irmo. Heather conseguiu esboar um sorriso. No podia dizer que no valia a pena ir a Londres, pois o capito Birmingham jamais se casaria com ela. Permaneceu em silncio. Ao chegar a Londres, procuraram alojamento em uma estalagem. Tio John enviou uma mensagem a lorde Hampton pedindo uma entrevista. No dia seguinte foi recebido em sua casa. Heather e a tia permaneceram na estalagem esperando o resultado do encontro. Apesar de sentir uma enorme curiosidade, a moa no se atreveu a perguntar o que estavam tramando. Nada mais seno esperar tio John votar e reunir-se a Fanny. Heather achou que, qualquer que fosse o plano que tinham, estava indo bem j que seu tio havia voltado muito mais animado do que quando partiu. Depois de lhe assegurar que lorde Hampton os ajudaria a resolver o problema, ordenaram-lhe que se deitasse. S precisa comprovar que estamos dizendo a verdade e far o que deve ser feito explicou tio John. E seu ianque no vai se negar a casar com voc a no ser que queira perder tudo o que possui e acabar no crcere. Heather no entendia nada. No podiam encarcerar a um homem por negar-se a contrair matrimnio com uma mulher a quem tinha deixado grvida. Havia muitos bastardos rondando por a para que algo assim ocorresse. 6 8

No, foram amea-lo com algo mais. Mas ela s era capaz de pensar nas conseqncias que teria o fato de for-lo a casar-se. Sua vida se converteria em um inferno, no havia palavra que o descrevesse melhor. Tinham arrebatado o assunto de suas mos. E no podia pensar o que era pior, se estar casada com o demnio ou ter de criar a um bastardo. Era quase meia-noite quando as mos enormes de tia Panny a sacudiram, tirando-a bruscamente de seu profundo sono. Levanta mocinha endemonhada gritou. Seu tio quer falar com voc. Heather se levantou, sonolenta, e ficou olhando para a tia, que estava de p junto cama, com uma vela acesa na mo. Ande logo. No temos a noite inteira apressou-a. Fanny se virou na penumbra e desapareceu. Heather ficou procurando-a com o olhar, ainda sonolenta. Afastou a colcha a contra gosto, deixando que seu corpo branco reluzisse na escurido e seu cabelo, caindo pela cintura, perdesse-se na noite. Pela primeira vez em muitas semanas tinha conseguido dormir sem pesadelos. O barulho da chuva batendo nas janelas tinha lhe ajudado a esquecer suas preocupaes, reduzindo-as a uma calma silenciosa. Deitada na suavidade aveludada de seu leito tinha cado em uma doce inconscincia. Era absolutamente compreensvel que se recusasse a levantar; mas devia obedecer a sua tia ou sofrer s conseqncias. Acordou e vestiu o vestido velho de sua tia. No perdeu tempo em apert-lo. Podia imaginar por que queriam falar com ela. Estava preparada para ouvi-los dizer que o capito Birmingham tinha recusado qualquer tipo de coao que o obrigasse a casar-se com ela. No seria uma surpresa. Se tivessem perguntado algo sobre o homem, poderiam ter economizado a viagem a Londres. No levaria muito tempo para contar-lhe o que o capito lhes havia dito. Heather bateu timidamente na porta. Sua tia abriu bruscamente com um olhar de dio e fez um gesto para que entrasse. Ao faz-lo, a jovem percebeu a escurido que havia no aposento. Um pequeno fogo resplandecia na chamin e sobre a mesa em que seu tio e outro homem bebiam cerveja de jarras, brilhava uma nica vela. O restante do aposento permanecia completamente s escuras. Aproximou-se com cautela para ver quem era o visitante e descobriu que no se tratava de um estranho, mas sim do velho amigo da famlia, lorde Hampton. 6 9

Aliviada, Heather correu agradecida aos braos que o homem lhe estendia. Heather! exclamou lorde Hampton com voz abafada. Minha pequena Heather. A moa o abraou com fora. O pranto comeou a brotar do mais fundo de sua alma. Depois de seu pai, aquele homem tinha sido a pessoa a quem mais tinha amado durante sua infncia. Sempre se tinha dado extremamente bem com ela, e significava, inclusive, mais que seu prprio tio. Ele e sua mulher tinham desejado que Heather fosse viver com eles depois da morte de seu pai, mas tia Fanny tinha insistido em que a menina devia viver com seus nicos parentes. Faz muito tempo depois da ltima vez que a vi, pequena murmurou lorde Hampton, afastando-a dele para contempl-la melhor. Seus amveis olhos azuis cintilaram. Ao olh-la lembro de quando no era mais que uma garotinha que engatinhava at meus joelhos em busca de caramelos. Sorriu abertamente ao levantar o delicado queixo da jovem. E agora a beleza personificada. Nunca vi antes uma formosura igual, jamais. inclusive, mais bela que sua me. uma pena que nunca tenha tido filhos com os quais pudesse cas-la. Teria me agradado enormemente t-la na famlia. Como tampouco no tenho filhas, quase poderamos afirmar que como se voc o fosse. Heather se levantou para poder beij-lo no rosto. Sentiria-me muito honrada de ser sua filha respondeu docemente. Lorde Hampton sorriu feliz e afastou uma cadeira para que a moa se sentasse, mas tia Fanny a empurrou e se sentou ela em seu lugar. Deixe que fique de p. Isso lhe far bem disse. Ao ajeitar corpo monstruoso entre os braos da cadeira, esta rangeu em protesto pela tortura a que estava sendo submetida. Lorde Hampton ficou boquiaberto contemplando Fanny com os olhos muito abertos. A crueldade daquela mulher o tinha tomado despreparado. Indicou a Heather outra cadeira na ponta da mesa. Possivelmente estar mais cmoda ali, querida observou, dirigindo-se para a cadeira para aproximar-se dela No falou tia Fanny, apontando um canto escuro. Essa cadeira para ele. No, obrigado, seora respondeu o homem lenta e confidencialmente. 7 0

Estou bem aqui. Heather levantou a vista surpreendida. No sabia que havia mais algum no aposento. O homem se sentara na penumbra e seu silncio permitiu continuar no anonimato. Aproxime-se e reuna-se a ns, capito Birmingham cacarejou tia Fanny. Este o lugar adequado para um ianque. Heather teve um sobressalto o corao. Estou bem aqui. A voz familiar ecoou em seus ouvidos. Heather notou que seus joelhos fraquejavam, e desmaiou. Lorde Hampton soltou um grito e a agarrou a tempo para amortecer a queda. Sofreu um colapso afirmou, balanando-a entre seus j envelhecidos braos. Acomodou-a com doura na cadeira que o capito Birmingham tinha declinado momentos antes e, nervoso, agarrou um leno, umedeceu-o e o colocou sobre a testa plida. Encontra-se bem? perguntou ansioso quando a jovem comeou a recuperar o conhecimento. No acostume mal menina, lorde Hampton sugeriu tia Fanny com uma careta de desprezo. Se converter em uma preguiosa graas ao senhor. Estou convencido de que merece um descanso depois de ter convivido com voc replicou lorde Hampton, furioso pela indiferena daquela mulher. Por favor sussurrou Heather. Estou bem. Com dedos trmulos, lorde Hampton afastou-lhe o cabelo da testa. Deu um bom susto a meu velho corao brincou o ancio. Sinto muito murmurou Heather. No era minha inteno. J estou melhor. Percebeu que os penetrantes olhos seguiam-na observando-a. ajustou o vestido sobre o busto com a ajuda das ainda trmulas mos. Recordava como o potente olhar era capaz de despi-la e despoj-la de toda vestimenta. Venha, acabemos com este assunto resmungou tia Fanny. Ouamos o que a garota tem a dizer. Lorde Hampton olhou indeciso para jovem, temendo que voltasse a desmaiar. Heather esboou um dbil sorriso para tranqiliz-lo. O homem a deixou, reticente, e retornou a seu lugar do outro lado da mesa. E agora, mocinha comeou tia Fanny -, lorde Hampton deseja 7 1

assegurar-se de no cometer uma injustia com o capito Birmingham ao afirmar que o filho que voc espera dele. Heather olhou para o ancio. Sentia-se muito aturdida para entender o que Fanny estava dizendo. Lorde Hampton se voltou para esta com o sobrolho franzido. Senhora, pode ser que no tenha percebido de que tenho lngua disse lorde Hampton. Prometo-lhe que muito mais eloqente que seu discurso embrulhado. Se no se importar, falarei por mim mesmo. Tia Fanny fechou a boca, mal-humorada, e se ajeitou em sua cadeira. Obrigado acrescentou asperamente lorde Hampton, voltando a olhar a jovem. Querida disse com tranqilidade -, como homem de honra que sou, no posso obrigar o capito Birmingham a reconhecer a seu filho, se no estiver completamente seguro de que ele o pai. Se tiver sofrido abusos por parte de outro homem... No houve mais ningum assegurou a moa com calma, olhando as mos. Relatou os fatos como se os tivesse memorizado um a um. Depois de escapar dele explicou -, peguei uma carruagem que me conduziu de retorno casa de meu tio. S h um carro que sai pela manh e que chega aldeia. Cheguei ao anoitecer e caminhei o resto do trajeto at a casa. No me encontrei com ningum. Minha tia pode dar f da hora em que cheguei. E desde que o fez no a perdi de vista nem um segundo assegurou a mulher em tom triunfal. Lorde Hampton olhou para John Simmons para confirmar que o que sua esposa afirmava era verdade. E o que aconteceu antes disso, Heather? insistiu o ancio, vacilante. A jovem ruborizou-se intensamente e no conseguiu responder. Da penumbra voltou a ouvir a voz confiante. O menino meu afirmou Brandon, categrico. Tia Fanny soltou uma gargalhada e se virou para lorde Hampton com um sorriso vitorioso. E agora o que tem a dizer a isso? Ele o far? inquiriu ansiosa. Sim. Lorde Hampton suspirou, cansado. Para emendar a enorme falta de decoro infligida a Heather devido a sua lamentvel negligncia, senhora, devo faz-lo. Lamento o dia em que permiti lev-la para viver sob seu teto. 7 2

Deveria proteger mais cuidadosamente a esta inestimvel jia. Desviou o olhar, cheio de ira, para tio John, que permanecia muito calado, totalmente envergonhado. Vocs, que so do mesmo sangue, no valem nada diante de meus olhos. Desprezo-os. Bem e ela? gritou tia Fanny. Foi ela quem o fez. Foi ela que escancarou na cama desse tipo. No! exclamou Heather involuntariamente. Com um grunhido, tia Fanny se voltou e deu uma bofetada to forte que o lbio inferior da moa comeou a sangrar e a face ficou vermelha. Uma jarra de cerveja estremeceu contra a mesa na escurido. Heather viu diante dela, e com lgrimas nos olhos, como o capito Birmingham se endireitava de um salto, inclinando-se para frente, plantando firmemente as mos sobre a mesa e dizia a sua tia em tom ameaador. -Senhora, seus atos so da natureza mais vil! Voc tem as maneiras de um brbaro. Se voc fosse um homem, asseguro que exigiria um ajuste de contas pelo que acaba de fazer. Agora, ser melhor que Heather v se deitar. evidente que est muito consternada por todo este assunto. A jovem levantou pensando que podia retirar-se e se dirigiu para a porta. De repente, tia Fanny a agarrou pelo vestido e grunhiu: No! Pelo menos uma vez em sua vida, vai ficar e ser responsvel por seus atos. Nenhuma jovem decente se meteria na cama com um homem. Fiz tudo o que pude para incultar em voc o medo de Deus, mas a faxineira do demnio. Olhem o que lhe aconteceu. Fanny arrancou-lhe sem piedade o velho vestido deixando seu belo corpo nu vista de todos. Na escurido, o capito Birmingham afastou furioso a cadeira. Irado, cruzou o aposento com grandes passos. Tia Fanny caiu na cadeira contemplando a figura envolta em uma capa negra e o rosto enfurecido, avermelhado pelo resplendor das chamas. Abriu os olhos como pratos e sentiu que lhe gelavam os ps. Tinha acusado Heather de ser uma bruxa e agora estava convencida de que o homem que estava diante dela era a encarnao de Sat. Levantou as mos para defender-se dele, mas Brandon sacudiu a gua de sua capa e estendeu esta a Heather, que tentava desesperadamente ocultar sua nudez. A jovem se envolveu 7 3

com ela, tremendo violentamente. A proximidade daquele homem corpulento a enchia de terror. Brandon lanou um olhar de fria s trs pessoas que o observavam. J basta de tanto palavrrio intil exigiu friamente. Esta moa leva meu filho no ventre, e por isso eu sou o responsvel por lhe proporcionar o sustento. Atrasarei minha viagem de volta a casa para comprovar que estar instalada em uma casa de sua propriedade, com criados que se encarregaro de cuidar dela. Olhou para lorde Hampton. Dou minha palavra de que tanto ela como o beb tero a melhor educao. Est claro que no deve viver mais nenhum instante com seus parentes. No permitirei, sob nenhum instncia, que meu filho cresa em contato com a malcia dessa mulher que se atreve a chamar a si mesma de tia. Tinha planejado que esta seria minha ltima viagem a Inglaterra, mas devido s circunstncias, continuarei vindo cada ano para me assegurar de seu bem-estar. Amanh cedo me porei a procurar um alojamento adequado para a jovem, logo virei aqui busc-la e a levarei a uma costureira para que a vista adequadamente. Agora, senhor, desejo retornar a meu navio. Se tiver de dizer algo mais a estas pessoas, esperarei-o na carruagem at que conclua seus assuntos. Desviou o olhar para tia Fanny e lentamente e com muita preciso acrescentou. Sugiro-lhe, senhora, que se cuide para no pr uma mo em cima desta jovem ou o lamentar. Uma vez dito isto, dirigiu-se para a porta e partiu com a promessa nica de manter seu filho bastardo e a sua me. Ningum se atreveu a expor o tema do matrimnio. Afastava-se com o nico propsito de convert-la em sua amante. Quando acabarmos com ele j no ser to arrogante e poderoso assegurou tia Fanny com desprezo. Lorde Hampton a olhou friamente. Parece que devo satisfazer sua vingativa exigncia com considervel desagrado se queixou categoricamente. Se no fosse por Heather, daria por concludo o assunto, mas devo, por sua segurana, levar este homem ao altar. Acautelo-a, senhora, de que o capito Birmingham tem muito mau gnio. Far bem em levar a serio suas palavras. No tem nenhum direito de me dizer como devo tratar menina respondeu Fanny. Nisso se engana, senhora replicou lorde Hampton asperamente. Ele 7 4

o pai de seu filho e em poucas horas ser seu marido.

CAPITULO 3

Os raios do sol se filtravam atravs das janelas, atravessando as gotas brilhantes e diminutas de chuva, e acariciando o rosto de Heather para anunciar a chegada do novo dia. Estirou-se envolta em um xtase semi-inconsciente e voltou a encolher-se, afundando na cama aveludada e abraando um dos travesseiros. Uma vez mais, sonhara que vivia na casa do pai. Uma brisa suave e fresca penetrava por uma janela entreaberta e brincava com as cortinas, subindo at a cama e roando as faces da jovem. Heather inspirou profundamente e soltou o ar agradecida. No sentia as desagradveis nuseas de toda manh e podia desfrutar dos aromas outonais que inundavam o quarto. Abriu os olhos e se sentou sobressaltada na cama. A capa do capito Birmingham estava sobre o encosto de uma cadeira prxima ao leito. Os pensamentos de Heather se precipitaram a uma velocidade que s o terror era capaz de provocar. Esse estpido arrogante! resmungou entre dentes. Acredita que pode me colocar em uma casa e me converter em sua amante? Estou disposta a dar luz na rua antes que aceitar sua ridcula proposta! Provavelmente deve estar imaginando, especulou Heather mal-humorada, quanto tempo levar para me conduzir a sua casa e levar-me para seu quarto. Acha que estou agradecida por sua generosidade e, em conseqncia, que me submeterei a ele. E se fizer isso, no serei mais que uma rameira! No! Jamais me entregarei a ele dessa maneira! Subitamente se perguntou, desesperada qual seria seu destino se obrigassem o capito a casar-se com ela. Teria que submeter-se a ele e obedeclo. E certamente no seria to amvel com ela quando a ira o consumisse. Espero que no me faa muito mal rogou a jovem, sentindo que um calafrio percorria seu corpo. Minutos depois bateram na porta. Em lugar de cobrir-se de novo com a odiosa capa, fez isso com o lenol. Abriu a porta e se encontrou com uma mulher 7 5

de cabelo cinza, seguida de duas moas no maiores que ela com uma grande quantidade de pacotes. J tomou o caf da manh, querida? perguntou a mais velha Heather. Heather sacudiu a cabea. No respondeu. Bom, no se preocupe com nada, querida comentou a mulher. Mandarei uma das garotas procurar o caf da manh. No vamos permitir que desfalea de fome enquanto se celebram as bodas, no verdade? E temos muito que fazer at l. Uma mulherzinha to mida como voc vai precisar de toda sua energia. Quando vai ser o casamento? conseguiu perguntar Heather. A mulher no mostrou surpresa alguma diante de estranha pergunta que a futura noiva acabava de formular. Esta tarde, querida respondeu. Heather se sentou em uma cadeira, a ponto de desmaiar, e deixou escapar um suspiro. Deveriam ter comunicado isso, querida se zangou-, mas com tanta pressa vejo que ningum o fez. Sua senhoria diz que o noivo est impaciente para casar-se e no permitir demora alguma. Encantadora como a noiva, querida, entendo perfeitamente as razes de sua impacincia. Heather no estava escutando. Seu pensamento estava j na noite seguinte, quando estaria deitada junto ao capito Birmingham e sentiria, uma vez mais, a respirao e as mos fortes e implacveis dele. Ardia-lhe o rosto s de pensar nisso. Sabia que o homem no teria cuidado especial em no machuc-la. Perguntava-se se seria capaz de apaziguar seu corpo tremente e de no enfureclo mais com suas reaes. Com um movimento rpido, saltou da cadeira e se dirigiu janela. Receava ser incapaz de conservar a calma. A tenso estava crescendo em seu interior sem que pudesse fazer nada e seus dentes mordiam seu lbio inferior como resultado disso. Tinha acreditado que disporia de mais tempo. No tinha imaginado que preparariam a cerimnia to rapidamente. Como esperavam que se entregasse a ele serenamente e que lhe permitisse fazer com ela o que tivesse vontade? Seus ltimos momentos de liberdade se desvaneciam a uma velocidade 7 6

aterradora. Como em uma alucinao, viu a si mesma alimentada, banhada, perfumada e polida. Tudo isso contra sua vontade. Nem um momento da manh foi dela. Enquanto as mulheres tratavam dela, empurravam-na e vestiam-na, esteve a ponto de gritar que a deixassem em paz. Chegou o meio-dia e com ele o almoo. Embora Heather estivesse desinteressada, fingiu comer para que a deixassem descansar um momento. Enganou-as para, em um momento em que no a observavam, atirar a comida pela janela a um faminto co guia de ruas que vagabundeava por ali. Logo que a bandeja foi retirada, tudo comeou de novo. Aquelas mulheres, que no se importavam o quanto envergonhada Heather pudesse sentir-se, no deixaram nem um s centmetro de seu corpo sem manusear. Cada vez que tentava protestar, as trs diziam: Mas moa, um toque de perfume aqui e esse homem tmido e envergonhado se converter em um cavalheiro forte e imponente. Cada vez que ouvia isso, Heather pensava desesperada que isso era a ltima coisa que Brandon necessitava. Quando finalmente ficou preparada, permitiram-lhe, pela primeira vez, olhar-se no espelho. No era a mesma Heather que tinha visto em outras ocasies. Nunca tivera um aspecto igual. Por um instante aterrador contemplou a beleza que outros tinham visto nela e que tinham achado extraordinria. Seu cabelo, escovado at brilhar com um brilho sedoso, estava recolhido num complexo tranado ao redor da cabea, em um penteado semelhante ao de uma deusa grega. Um diadema de pontas douradas coroava sua cabea. Seus felinos olhos azuis contemplaram a imagem, assustados. O cabelo retirado do rosto acentuava seus olhos refinados, rodeados de espessas pestanas negras. As mas do rosto, frgeis e altas, tinham sido beliscadas para afastar a palidez de seu semblante. Heather, sobressaltada, abriu sua boca suave e rosada. No existe uma moa mais bela, senhorita Heather afirmou a mulher. Heather voltou a contemplar sua indumentria. Com todo seu amor, lady Hampton tinha enviado como presente de bodas seu prprio vestido de noiva. Era um traje elegante, muito parecido ao hbito de um monge, j que tinha at capuz. De cor azul cu, estava confeccionado em um rico cetim e tinha um corte simples e delicioso. As mangas lhe chegavam at os pulsos e, como na saia, eram 7 7

ligeiramente largas. Tanto o capuz como as mangas estavam adornadas com elaborados bordados dourados e inumerveis prolas. Ao redor dos quadris havia uma faixa de grande beleza e considervel fortuna. Era feita de pele dourada e luxuosamente bordada com prolas e rubis. Uma longa cauda esperava para ser colocada mediante umas argolas de ouro; o grosso cetim estava bordado suntuosamente e tinha prolas nacaradas e douradas. o traje de uma rainha, pensou Heather com melancolia. De repente, enrugou a testa e aproximou-se da janela. Chegava a hora. O tempo acabava-se e ela ainda tremia. Pelo menos uma vez na vida rezou em silncio -, Oh Deus, por favor, deixe que eu seja valente. A porta se abriu bruscamente e tia Fanny entrou com determinao. Bom, j vejo que a vestiram com ornamentos falou com desprezo. E suponho que acha que est bonita, no? Mas no tem melhor aspecto do que quando usava meus vestidos velhos. A senhora Todd se endireitou como se o insulto fosse dirigido a ela. Cuidado com o que diz, senhora! exclamou. Feche o bico! replicou tia Fanny asperamente. Por favor, tia Fanny suplicou Heather. A senhora Todd trabalhou muito. Sim, imagino que ter tido de faz-lo, tratando-se de voc replicou Fanny. Senhora interveio a senhora Todd friamente. A jovem no merece suas crticas. de longe a moa mais bonita a que tive o prazer de atender ou ver. a filha de Sat respondeu tia Fanny com maldade. Sua beleza obra do demnio, e por isso nenhum homem que a tenha contemplado poder encontrar a paz. a forma que o demnio tem de fazer que os homens gostem muito de uma bruxa. Em minha opinio, espantosa. O homem com o qual vai casar perfeito para ela. Os dois so obra do diabo! Isso so tolices! gritou a senhora Todd. A garota um anjo. Um anjo? inquiriu tia Fanny com ironia. Suponho que no lhe contaram por que se casa to apressadamente, no verdade? Da entrada, onde tinha permanecido escutando, tio John falou alto e claro. 7 8

porque o capito Birmingham no pode esperar mais, no verdade, Fanny? disse. A mulher obesa ficou mal-humorada, pronta para replicar, mas algo, possivelmente seu medo daquele capito ianque, fez que no proferisse os insultos que estavam a ponto de sair de sua boca. Voltou-se para a sobrinha e fez um gesto de belisc-la. Heather retrocedeu rapidamente, pensando que quanto menos sofresse nesse momento, melhor preparada estaria. Asseguro-lhe que vou ficar muito contente quando a tiver perdido de vista -disse tia Fanny. Sua presena no foi nenhum prazer para mim. Heather estremeceu diante do cruel comentrio. Voltou-se para a janela com os olhos cheios de lgrimas. Toda sua vida tinha sofrido com a falta de amor de seus parentes. Tudo o que seu pai lhe tinha dado, estava agora embaciado pela desdita. Sabia que estava predestinada a viver desse modo. At mesmo o filho que levava em seu ventre, se que era varo, odiaria a sua me, animado por um pai obrigado a s-lo. Nunca mais teria a oportunidade de conhecer o amor. Uma hora mais tarde, tensa e sria, Heather desceu as escadas da carruagem alugada com a ajuda de tio John. A enorme catedral se elevava imponente e Heather, pequena e insignificante diante ela, subia por suas escadas no brao do tio. Estava completamente ausente de tudo que acontecia a seu redor. Atuava mecanicamente. Colocava um p diante do outro como se estivesse sendo rebocada. A senhora Todd, que tinha ido ajud-la nos ltimos retoques, caminhava a seu lado, muito preocupada com a cauda do vestido, que sustentava entre os braos. A mulher desmaiaria se algum mal ocorresse ao traje. preocupava-se e cacarejava como uma galinha entre seus pintinhos, mas Heather estava pouco consciente de sua presena. Caminhava com a cabea erguida, olhando frente, para o enorme prtico da catedral, que se aproximava dela com cada passo que dava. Este a contemplava escuro e sinistro, esperando-a com exasperante pacincia para tragar a ela e a sua vida. Passou por debaixo de seu arco e, entrando na sacristia, deteve-se seguindo seu tio. A msica do rgo acelerava seu corao e atroava em seus ouvidos. A senhora Todd revoava a seu redor, endireitando-lhe o capuz, colocando-lhe a cauda sobre os ombros com as cadeias de ouro e estendendo-a atrs dela to longa era. Algum lhe entregou uma pequena Bblia branca com uma cruz dourada 7 9

gravada em sua suave capa. A jovem a tomou sem pensar. Ele est... Belisque as faces, Heather advertiu-a severamente tia Fanny de um lugar prximo -, e tire essa expresso de horror da cara ou serei eu quem a beliscar. A senhora Todd lanou a aquela mulher malvada um olhar cheio de fria. Logo procedeu para devolver um pouco de vida a seu semblante. a rainha do dia, querida lhe sussurrou, dando os ltimos retoques coroa e ao capuz. A msica ecoou, igual aos batimentos do corao de Heather, tirando a de seu ensimesmamento. agora, querida anunciou a senhora Todd com calma. Ele est aqui? perguntou em voz baixa Heather, esperando que o capito se negasse finalmente a ir. Quem, querida? inquiriu a senhora. Est falando do ianque esclareceu tia Fanny entre dentes. Sim, cus -respondeu a senhora Todd amavelmente. Est de p junto ao altar, esperando-a . E um homem realmente atraente, pelo que posso ver daqui. Heather se apoiou, muito fraca, na senhora Todd. Esta a segurou com seu brao, animando-a com um sorriso e acompanhando-a at a porta. Tudo se acabar em um instante, querida afirmou, animando-a de novo antes que a porta se abrisse de par em par. Em seguida encontrou o brao estendido de lorde Hampton, ao qual se agarrou mecanicamente. Caminhou pelo corredor junto a ele, com pernas trmulas. Podia ouvir os batimentos do corao e sentia a Bblia nas mos. O peso da cauda puxava-a, quase derrubando-a, mas Heather continuou caminhando enquanto o rgo abafava qualquer outro som, incluindo o de seu prprio corao. As velas do altar ardiam mais frente do grupo de pessoas que aguardava de p. Mas Heather soube perfeitamente quem era seu futuro marido pela estatura. No havia ningum no mundo to alto como ele. Aproximou-se e a luz da vela iluminou seu rosto. Durante um instante muito breve, as feies frias e marcadas do homem a fizeram deter-se. Sentiu um desejo 8 0

forte de fugir. Seu lbio inferior comeou a tremer. Heather o mordeu, tentando tranqilizar-se. Nesse instante lorde Hampton se separou dela, deixando-a a ss. Os olhos verdes que tinha diante dela a olhavam fixamente despojando-a do vestido de noiva com crueldade e insensibilidade, fazendo-a estremecer violentamente. O ianque estendeu a mo forte e bronzeada e a ofereceu. Lanoulhe um olhar lascivo, que a fez ruborizar. A contra gosto, Heather ergueu sua mo, fria como o gelo, e a posou sobre a dele, maior e quente. Brandon a guiou o resto do caminho at os degraus do altar. Permaneceu de p, alto e poderoso, embelezado regiamente em veludo negro e branco imaculado. Para a jovem, aquele homem era mesmo Satans. Atraente, desumano, demonaco e capaz de lhe arrancar a alma sem sentir remorsos. Se fosse valente, disse-se Heather, giraria sobre seus ps nesse instante, antes de pronunciar os votos, e fugiria da aberrao que estavam a ponto de cometer. Todo dia centenas de mulheres davam a luz meninos bastardos. Por que no era igual a elas em valentia? Certo que pedir comida e viver na misria seria menos perverso que jogar-se por vontade prpria nas chamas do inferno. Mas enquanto discutia com ela mesma sobre o passo que se dispunha a dar, ajoelhou-se junto do capito e baixou a cabea para rezar a Deus. O tempo se deteve durante toda a cerimnia e, enquanto esta durou, cada nervo, cada poro de sua pele repudiou ao homem que permanecia ajoelhado a seu lado. As mos magras e bem feitas de Brandon captaram durante uns instantes sua ateno, e a proximidade de seu corpo deixou em seu nariz o aroma de seu perfume, em nada parecido aos que muitos homens usavam para cobrir o fedor de seus corpos sujos. Tratava-se de uma fragrncia fugaz, inofensiva, limpa e masculina. Pelo menos est limpo, pensou. De repente o ouviu dizer diante de pergunta do sacerdote, com voz firme e forte: -Eu, Brandon Clayton Birmingham, tomo a voc, Heather Brianna Simmons, como minha legtima esposa... Por sorte, Heather pde pronunciar palavras semelhantes sem vacilar, em um tom suave. Um momento depois, Brandon deslizou em seu dedo um anel de ouro e, uma vez mais, ambos baixaram a cabea diante do sacerdote. 8 1

Finalmente, Heather conseguiu levantar-se apesar da debilidade de suas pernas e viu seu novo marido fazer o mesmo, olhando-a com desconsiderao, gelando-lhe a alma. Acredito que costume que o noivo beije noiva comentou. Ela respondeu com voz tensa: Sim. Heather receou desfalecer. Seu corao pulsava aceleradamente. Os longos e bronzeados dedos do capito deslizaram por seu rosto para segur-lo firmemente e no deixar que fugisse. Com a outra mo nas costas, debaixo da cauda livre e ondulante do vestido, atraiu-a para si com um abrao brutal e possessivo. Heather abriu os olhos de par em par e empalideceu. Sentiu o olhar dos convidados sobre eles, mas Brandon pareceu no se importar absolutamente com isso. Seu brao era como uma barra de ferro que a aprisionava com fora. Brandon inclinou a cabea e a beijou apaixonadamente. Seus lbios ardentes estavam midos, reclamando-a, insultando-a e arrebatando-lhe a dignidade. Heather ergueu uma mo para tentar separar-se dele, sem consegui-lo. A jovem ouviu lorde Hampton tossir de um lugar prximo e seu tio murmurar algo ininteligvel. Finalmente, o sacerdote tocou o brao de Brandon e disse, incomodado: Ter tempo para isso mais tarde, meu filho. Esto esperando para os felicitar. Brandon afrouxou o abrao e Heather conseguiu respirar. A boca queimava depois do contato com os lbios ardentes de Brandon, as marcas de seus dedos apareciam, vermelhas, em sua branca pele. Virou-se sobre suas pernas dbeis e sorriu fracamente enquanto lorde e lady Hampton se aproximavam dela. O doce ancio a beijou paternalmente na testa. Espero no me haver equivocado, Heather comentou lanando um olhar ao capito Birmingham, que permanecia em p e inflexvel junto a ela. Minha inteno era que cuidassem de ti, mas... Por favor murmurou a moa, colocando seus dedos frgeis sobre a boca do ancio. No podia permitir que acabasse a frase. Se ouvisse todos seus temores na boca de lorde Hampton, fugiria daquele lugar gritando e rasgando as vestimentas em um arrebatamento de loucura. 8 2

Lady Hampton observou com acanhamento ao capito. Este olhava friamente frente, com as mos nas costas. Parecia estar sobre a coberta de seu navio, escrutinando o horizonte. A senhora abraou Heather com lgrimas nos olhos. Ambas as mulheres, midas e magras, apoiaram-se uma sobre a outra tentando acalmar a angstia. De repente, e como se lhe acabasse de ocorrer, lorde Hampton fez uma proposta: Passaro a noite em Hampshire Hall. Estaro mais cmodos que no camarote do navio. No acrescentou que desse modo poderia chegar facilmente a qualquer dos quartos da manso, se Heather pedisse auxlio enquanto estava junto a seu novo marido. Brandon dirigiu um frio olhar ao ancio. E, obvio, suponho que insiste nisso resmungou. Lorde Hampton o olhou fixamente. Sim, insisto disse com calma. Brandon, cujo rosto tremia de raiva, guardou silncio, e o ancio sugeriu que j era hora de partir para o banquete em Hampshire Hall. Agarrou noiva com fora e deixou que os outros os precedessem ao sair da igreja. Heather, nervosa e inquieta, teria preferido sair no brao de Lorde Hampton, mas o capito no tinha nenhuma inteno de permiti-lo. Seu domnio acabava de comear, e nesse preciso instante Heather compreendeu que sua vida nunca mais lhe pertenceria. Toda ela era de Brandon, exceo, possivelmente, de sua alma, mas sabia que no se deteria at conseguir apoderar-se tambm desta. De repente, e para sua consternao, a cauda do vestido a impediu de prosseguir a marcha pelo corredor. Olhou para trs, desesperada, e libertou-se com fora dela. Por favor sussurrou com voz trmula, levantando uma mo para dar uma explicao a Brandon de sua aparente reticncia a continuar. Ele a olhou, voltou-se e descobriu que o objeto tinha se enredado em um dos bancos da igreja. Sorriu com sarcasmo e foi solt-la. Heather o observou angustiada, apertando a Bblia em suas mos. Suas palmas estavam midas e os 8 3

dedos se moviam nervosos. Deu uma olhada ao anel de ouro que a distinguia como propriedade do capito. Era grande e deslizava com facilidade. Ao compreender o significado do objeto, sentiu que o pnico se apoderava dela. Brandon desenganchou a cauda do banco, colocou a extremidade sobre o brao sem nenhum cuidado e retornou de novo junto a ela. No h por que angustiar-se, meu amor disse em tom de brincadeira. O objeto est intacto. Obrigada murmurou ela docemente, erguendo vacilante os olhos para encontrar os dele. Se fosse um homem, asseguro-o que no se riria desse modo resmungou de repente com todo seu dio. Brandon arqueou uma sobrancelha e replicou sem piedade: Se fosse um homem, querida, no estaria aqui. Heather corou intensamente. Encolerizada e humilhada, tentou libertar-se, mas a nica coisa que conseguiu foi que ele a segurasse com mais fora. No poder voltar a fugir de mim, minha beleza disse com calma, desfrutando da angstia que tinha provocado na jovem. Agora minha para sempre. Se casar comigo era o que queria isso o que ter at o resto de seus dias... a menos que por alguma casualidade, fique viva. Mas no tema, meu amor, no tenho inteno de te abandonar muito cedo. Heather empalideceu diante de suas zombarias insensveis. Enjoou e cambaleou, quase desabando no cho. Brandon a segurou, atraindo-a para ele. Logo levantou seu queixo para poder olhar os seus olhos. Os dele ardiam de desejo. Nem seu lorde Hampton poder te salvar de mim agora, embora saiba que tentar: mas o que uma s noite diante de todas que temos pela frente? Essas palavras a perturbaram profundamente. Estava aterrada e se sentia to fraca que teve que apoiar sua cabea nos braos de Brandon. to bela, cu murmurou ele com voz rouca. No vou me cansar de voc to rapidamente. Lorde Hampton, nervoso e tenso diante de demora dos noivos, no pde esperar mais e entrou. Ali encontrou Heather recostada nos braos do noivo, com os olhos fechados e muito plida. Desmaiou? perguntou ansioso ao noivo, aproximando-se deles. 8 4

A paixo se desvaneceu e Brandon jogou uma rpida olhada ao ancio. No respondeu e voltou a olhar sua esposa. Estar bem dentro de um momento. Ento vamos apressou o ancio, irritado. A carruagem est esperando voltou-se e partiu. Brandon abraou Heather intensamente. Quer que a leve, meu amor? inquiriu suavemente, com um sorriso sarcstico. Heather abriu os olhos. No! gritou, separando-se dele com um arranco repentino de orgulho e energia. Brandon estalou em gargalhadas fazendo com que Heather se endireitasse ainda mais. Deu-lhe as costas e se disps a afastar-se dele. Mas a cauda do vestido ainda estava em posse de seu novo marido e quando o comprimento se esgotou, no pde continuar avanando. Lanou um olhar atrevido ao marido e comprovou que no tinha inteno de solt-la. Brandon esboou um sorriso irnico e ela teve que retornar de novo junto a ele. No poder fugir de mim, querida comentou. Sou possessivo por natureza. Ento me tome aqui mesmo cuspiu ela com dio-, mas, se apresse porque os convidados esto esperando. As feies de Brandon ficaram tensas e seu olhar se tornou mais frio. No respondeu, agarrando-a pelo brao. Tomarei voc, para meu prazer, lentamente e em meus momentos de cio. Agora vamos, pois como voc bem disse, esperam-nos. Ao sair da igreja aguardava-os uma chuva de trigo. Lady Hampton no podia permitir que a cerimnia de Heather finalizasse sem esse costume. Alguns minutos mais tarde, todos se dirigiram para a carruagem que os estava esperando. Tia Fanny permaneceu em silencio com a proximidade do ianque. Tio John, dbio e inseguro, ajudou lady Hampton a descer pelas escadas da catedral, e seu marido, lorde Hampton, ficou atrasado, observando como o capito Birmingham tratava sua jovem esposa. Tio John ofereceu a mo a sua mulher e a lady Hampton para ajud-las a subir na carruagem; Depois ele subiu. Quando Heather se aproximou do carro, viu os trs apertados em um dos lados. Lady Hampton sofrendo por estar no meio, mas sem emitir nenhuma queixa, pelo contrrio, suportando estoicamente com um leve sorriso. Heather 8 5

levantou as saias para subir na carruagem e, gratamente surpreendida com seu marido, viu-se erguida em seus braos e acomodada no carro. Sem lhe agradecer por semelhante ato, afundou-se no assento e fulminou-o com o olhar. Mas Brandon no percebeu, pois tambm ele estava ocupado acomodando-se no assento. Uma vez em cima, deixou-se cair ao lado de Heather, que foi esmagada sem piedade quando lorde Hampton se sentou a seu outro lado. Tratou de sentar-se na ponta do assento para estar mais acomodada, mas comprovou que no podia mover-se, pois o marido se sentara sobre suas saias. Voltou-se para protestar, mas Brandon olhava pela janela com expresso de ira. Um murmrio ininteligvel escapou de seus lbios enquanto voltava a apoiar-se no assento, morta de medo ante semelhante viso. Seus corpos estavam muito juntos; o ombro de Brandon sobre o dela, a parte traseira de seu brao lhe roando os seios e sua robusta coxa pressionava a da jovem. Enquanto a carruagem percorria as ruas pavimentadas, Heather fez uma tmida tentativa de conversar com lorde e lady Hampton, to tensos quanto ela. O tom que finalmente conseguiu emitir ao falar foi quase inaudvel por causa do nervosismo. Decidiu permanecer em silncio o resto do interminvel e tortuoso trajeto. Heather se perguntou se ao chegar ficaria algum osso so no corpo. Embora lorde Hampton no fosse um homem muito corpulento, era maior que ela, e entre este e seu marido, cuja compleio grande e alta no deixava nem um centmetro livre, Heather duvidava que agentasse muito mais. A presso do brao de Brandon contra seu peito a impedia de respirar com normalidade. Finalmente, a carruagem se deteve frente a Hampshire Hall. Primeiro desceu Brandon, que agilmente abraou Heather e a desceu da carruagem. Uma vez em terra, a jovem alisou o vestido e jogou a extensa cauda sobre o brao com um arrogante movimento de cabea. No interior da manso, deteve-se para desprender-se da pesada capa, mas, para seu desgosto, encontrou com Brandon que estava ali para ajud-la. Suas mos atuavam com grande destreza. Ao entrar no salo, o banquete de bodas j estava disposto sobre a mesa. Lorde e lady Hampton tomaram seus respectivos lugares nos extremos da mesa e indicaram a Heather e a Brandon que se sentassem de um lado, e a tio John e tia Fanny do outro. Ergueram suas taas para brindar pelo jovem casal. Por um feliz e prspero matrimnio, e esqueamos tudo o que aconteceu 8 6

aqui anteriormente props lorde Hampton. Logo acrescentou -: E para que o beb seja um varo saudvel. Heather corou enquanto levava a taa aos lbios. No bebeu. No desejava um varo. Sabia que daria a Brandon mais confiana. Olhou-o, e viu que bebia a taa de um gole. Isso fez que sentisse ainda mais repulso por ele. Heather pensou que o jantar tinha transcorrido muito depressa, apesar de que, quando abandonaram a mesa j eram mais de onze da noite. Os homens se dispuseram a tomar conhaque no salo, enquanto lady Hampton empurrava a tia Fanny a seus aposentos e acompanhava a Heather ao quarto preparado para ela e para o ianque. Duas criadas jovens e risonhas estavam esperando a jovem noiva. Uma camisola de gaze azul transparente jazia sobre a cama. Ao v-la, Heather empalideceu, mas lady Hampton a conduziu a um banco em frente a um enorme espelho e indicou para que sentasse. Irei em busca de um par de taas de vinho murmurou lhe beijando na testa. Talvez a ajude. Quando uma das criadas a despojou do vestido de noiva e desenrolou seu cabelo, Heather compreendeu que mais nada a protegeria de seu medo. Teria de estar inconsciente, do contrrio o pnico se apoderaria dela. Escovaram-lhe o cabelo uma centena de vezes, at deixar-lo solto e ondulado. Chegava at os quadris. As donzelas levaram todas suas roupas, sem deixar sequer um roupo. E ali, sentada sobre a cama, vestida com a gaze transparente que unicamente dissimulava sua nudez, tentou tranqilizar-se e preparar-se para a penosa experincia que estava a ponto de experimentar. Ouviu passos fora do quarto, mas suspirou aliviada ao perceber que eram de uma mulher. Lady Hampton abriu a porta e entrou com uma bandeja levando uma garrafa com vinho e duas taas. Depositou-a sobre a mesa que havia junto da cama, e serviu uma a Heather enquanto inspecionava o trabalho que as criadas tinham feito com ela. Assentiu em sinal de aprovao. Agora est muito mais bela, querida, do que com o vestido de noiva, embora parea impossvel comentou. Senti-me muito orgulhosa de voc. Gostaria de dispor de mais tempo para organizar uma festa melhor. Seria para voc brilhar. Como lamento que sua me morresse to cedo sem sequer a 8 7

conhecer. Teria ficado muito orgulhosa de voc. Orgulhosa de mim? perguntou Heather com tristeza olhando o ventre. Trouxe a desgraa a todos acrescentou com lgrimas nos olhos. Lady Hampton sorriu com doura. Tolices, querida tranqilizou-a. s vezes uma jovem no pode evitar que aconteam determinadas coisas. simplesmente uma vtima das circunstncias. Ou dos ianques murmurou Heather. A senhora ps-se a rir. Sim, ou dos ianques repetiu -, mas pelo menos jovem, bonito e limpo. Quando meu marido me contou de seu embarao e me disse que o culpado era um marinheiro ianque, preocupei-me tanto que estive a ponto de adoecer. Pensei que se tratava de um velho lascivo. Tambm sua tia me confiou que esperava um homem assim. Certamente levou um enorme desgosto quando viu que no o era, tendo em conta o quanto a fizeram sofrer durante todo este tempo. Mas ele to bonito. Evidentemente, seus filhos sero sadios e formosos, e imagino que tero muitos. Ao recordar o abrao apaixonado que o capito Birmingham tinha dedicado a jovem noiva e a implacvel expresso de seu rosto momentos depois, a voz de lady Hampton foi se apagando at converter-se em um suspiro. Sim sussurrou Heather. Engoliu a saliva com dificuldade e acrescentou elevando a voz: Sim, suponho que teremos muitos. Pensou na facilidade com que Brandon tinha plantado sua semente nela. No tinha a menor duvida que daria a luz a muitas vergonhas. Lady Hampton se incorporou para partir. Heather a olhou em atitude implorante. Deve ir j? perguntou com voz trmula. A mulher assentiu lentamente. Sim, querida respondeu. No podemos cont-lo mais tempo. Estaremos perto se por acaso precisar de ns. As palavras da mulher no passaram inadvertidas. Heather sabia que se pedisse auxlio, viriam socorr-la at sem possuir o direito a interferir no relacionamento do casal. Ficou sozinha e horrorizada mais uma vez. Depois de ter experimentado as brincadeiras amargas de seu marido, estava decidida a no se acovardar diante 8 8

dele. Se me encontrar disposta, pensou com astcia, no me far mal. A espera teve um fim repentino. Os fortes passos de seu marido no corredor a sobressaltaram. Viu que se abria a porta e seu rosto ardeu ao topar com os olhos verdes. Uma chama se acendeu no interior de Brandon ao contemplar o delicioso corpo de sua mulher. Heather se endireitou, muito incomodada, o corao pulsando fortemente. A colcha estava recolhida aos ps da cama, fora de seu alcance. Desejou chegar at ela e cobrir-se. O objeto que usava, o suave vu azul, era mais revelador que a prpria nudez. Estava preso cintura por fitas, mas da cintura para cima e da cintura para baixo tinha uma abertura sem nenhum outro tipo de adorno que a segurasse. Como resultado, os lados dos seios estavam nus, expostos ao olhar, assim como as pernas longas e esbeltas. O mais difcil que Heather tinha tido que fazer em toda sua vida foi permanecer ali sentada, tranqilamente, frente a esse homem, e deixar que a contemplasse com expresso de desejo. muito bela, meu amor afirmou ele com voz rouca aproximando-se da cama. Seus olhos eram como chamas que a abrasavam. Chegou at ela e a atraiu para si. at mais formosa do que lembrava. Ainda ajoelhada, permitiu, embora reticente, que Brandon a abraasse. Sentiu como suas mos deslizavam sem nenhum cuidado por debaixo da gaze, sobre seus quadris, e como inclinava a cabea lentamente para ela. Esperou seu beijo, mas antes de receb-lo, o homem a despojou do traje e riu com agressividade. Est mais desejvel agora, meu amor sussurrou. Realmente a faz to diferente o matrimnio? Era isto o que devia obter por vender seu corpo? E cheguei a pensar que por fim tinha encontrado a uma mulher pura de corao, decidida a entregar-se unicamente por amor e incapaz de vender seu corpo a um homem. Bastardo indesejvel! gritou furiosa, tentando livrar-se dele. E o que que eu tenho de dizer a esse respeito? Vai me violentar como fez da outra vez. Tanto faz se brigar ou no. Fique quieta advertiu ele, atraindo-a bruscamente e imobilizando-a. Quer que os outros a ouam e ponham a porta abaixo? Lorde Hampton est 8 9

esperando a ocasio para faz-lo. E a voc o que importa? provocou-o maldosamente. mais forte que ele. Que importa se tiver de jog-lo daqui antes de terminar seus assuntos comigo? Um dos msculos da face de Brandon se tencionou. Heather conhecia muito bem o tique nervoso e sabia que significava perigo. O homem olhou-a fixamente com seus intensos e frios olhos verdes. No exerceria meus direitos maritais esta noite nem que fosse a ltima mulher que ficou sobre a face da terra disse com desprezo. Heather deixou de lutar imediatamente. Ergueu os olhos muito surpreendida e se perguntou se tinha ouvido corretamente. Brandon entreabriu as plpebras e esboou um de seus sorrisos zombeteiros, mostrando os dentes brancos e reluzentes que contrastavam com sua tez morena e sua barba. Ouviu bem, querida repetiu ele. No tenho inteno de fazer amor com voc nesta casa, esta noite. Fazendo caso omisso da expresso de alvio da jovem, acrescentou: Quando quiser desfrutar de voc, meu amor, ser da minha maneira, em minha prpria casa, ou em meu prprio navio, e no onde outro homem esteja esperando ansiosamente para irromper e nos separar. E, obvio, no quando esse homem estiver hasteando uma tocha sobre minha cabea. Uma tocha? repetiu inocentemente, relaxando contra ele. No me diga que no sabe de nada disse Brandon. Claro que estava inteirada de seu plano. No posso acreditar que no estivesse envolvida nele. No sei do que est falando respondeu ela com prudncia. Brandon soltou uma gargalhada cheia de amargura. Sempre to inocente no , meu amor? Desceu o olhar para seus seios, acariciando com os dedos um dos quais as laterais da gaze delicada e fina no conseguia cobrir. Depois roou-lhe o mamilo com o polegar e continuou brandamente: Sempre inocente. Sempre bela. Sempre fria. Heather permitiu que Brandon a acariciasse. Estava sendo muito terno e decidiu no irrit-lo, desde que no chegasse mais longe. Afinal se tratava de seu marido. A jovem prosseguiu com seu interrogatrio. Queria saber de que tocha falava. Como o obrigaram a se casar comigo? perguntou docemente. 9 0

Brandon beijou-lhe o cabelo, depois o pescoo. Heather estremeceu involuntariamente ao sentir a intensidade de seu desejo. Depois lhe acariciou o busto, parecia no querer deter-se. A moa se afastou nervosa, temendo que no cumprisse com a sua palavra. Alcanou a colcha, puxou-a e se cobriu. Vai me contar ou no? insistiu olhando-o fixamente. Brandon se enfureceu com ela. Por que deveria faz-lo? J ouviu tudo. Mas se realmente to importante para voc, terei de contar-lhe. Seu querido magistrado ia me declarar culpado de contrabando e venda de armas aos franceses, embora saiba que sou completamente inocente. Teria me enviado a priso, requisitado o navio, e Deus sabe o que teria ocorrido a minha plantao. Devo admitir que seu amiguinho muito ardiloso. Tirou o casaco, lanou-o sobre uma cadeira e comeou a desabotoar a capa. Sabia que estou... ou melhor dizendo estava comprometido e ia me casar ao retornar para casa? O que se supe que devo dizer agora a ela, a minha prometida? Que a vi e no pude resistir? deteve-se por um instante para tirar a camisa, dirigindo-lhe um olhar cheio de raiva. Eu no gosto que me obriguem, querida. Vai contra meus princpios. Se tivesse vindo a mim quando se inteirou de que estava grvida, teria te ajudado. Inclusive teria me casado consigo, se isso fosse o que desejava de verdade, mas me enviar a seu poderoso amigo para que me ameaasse, no foi uma ao muito inteligente de sua parte. Com os olhos completamente abertos e aterrada, Heather se encolheu sob os lenis como se estes pudessem proteg-la das mos selvagens daquele homem. Brandon percorreu o quarto, apagando as velas. Ela o observou cautamente. Despiu-se at a cintura e parecia no ter inteno de parar a, entretanto, sentou-se em uma cadeira prxima cama. Sabe que muito linda, no verdade? comentou examinando-a friamente. Poderia ter conseguido qualquer homem que tivesse escolhido e apesar disso, teve que ser eu. Eu gostaria, se no se importar, que me contasse a verdade. Sabia, possivelmente, que possuo uma grande fortuna? Ela o olhou sentindo estranheza. No entendia por que lhe formulava essa pergunta. No sei nada de sua situao financeira respondeu com suavidade. Foi simplesmente o homem que... que me roubou a virgindade. No podia ir a 9 1

outro homem, manchada como estava e com um filho em meu ventre. Teria dado a luz a um bastardo antes de me rebaixar tanto. Sua honestidade digna de elogio minha senhora afirmou ele em tom de brincadeira, com o que conseguiu encolerizar ao Heather, que gritou: Por que motivo deveriam ter permitido que seguisse seu caminho to alegremente sem remendar o dano que fez? Brandon correu para seu lado imediatamente. Por favor, querida suplicou, nervoso -, abstm de levantar a voz se no quer que venham a nos fazer companhia. No tenho nenhuma inteno de que seu lorde Hampton me envie a priso porque pensa que te estou maltratando, especialmente depois de te haver convertido em minha esposa. Sua ansiedade agradou a Heather, que em vez de deixar o interrogatrio, prosseguiu falando com a voz muito baixa. Diz que no gosta da fora. Bom, eu tambm a odeio, mas no pude evitar que me utilizasse para lhe dar prazer. Agora est furioso porque teve que pagar por isso. E tampouco pensa no menino que levo dentro, no que teria tido que sofrer se tivesse sido um bastardo. O menino seria bem atendido, assim como voc respondeu Brandon. Heather riu com displicncia. Como sua amante e seu bastardo? No, obrigado. Antes cortaria meu pescoo. O tique nervoso voltou a aparecer na face de Brandon, que a contemplou fixamente durante um longo momento, fazendo com que ficasse paralisada como um passarinho em frente de uma serpente. Depois entreabriu os olhos com expresso zombadora. As amantes so muito melhor atendidas que as esposas observou. Teria sido muito amvel e generoso contigo. Ou seja, isso significa que agora no o vais ser respondeu com sarcasmo. Exato concordou suave, mas cruelmente, aterrorizando-a. Levantou da cama e a olhou. Como j disse a voc, eu no gosto que me chantageiem e j escolhi o castigo que vou infligir a voc. Queria segurana e um pai para nosso filho. Ter isso, querida, mas no obter nenhuma coisa mais. Em minha casa no 9 2

a trataro melhor que a uma faxineira. Ter o sobrenome que queria, mas dever me rogar e me suplicar para que lhe conceda o menor desejo. No ter nem um penny nem levar uma vida normal. Mas me encarregarei de que no se inteirem de sua situao. Em outras palavras, querida, a posio que acreditava ser to respeitvel, no ser mais que sua prpria priso. No ter nem o prazer de compartilhar os momentos mais ternos do matrimnio. S ser uma simples faxineira para mim. Se tivesse sido minha amante, teria tratado voc como a uma rainha, mas agora s me conhecer como seu amo. Quer dizer que no teremos... relaes ntimas? inquiriu muito surpreendida. Entendeu isso muito rpido, meu amor replicou. No tem do que preocupar-se nesse sentido. No vou atirar pedras contra meu prprio telhado. Voc s uma mulher entre centenas. Para um homem muito fcil encontrar uma mulher que satisfaa suas necessidades mais bsicas. Heather suspirou aliviada, feliz e sorridente, desfrutando-se com sua boa sorte. Senhor, nada me poderia agradar mais, asseguro-lhe concluiu. Brandon a olhou friamente e com desprezo. Sim, vejo que est muito agradecida, por agora disse o homem. Mas seu inferno somente acaba de comear, milady. No me descreveria como um tipo agradvel de conviver. Tenho um humor de co e poderia me desfazer de uma fulana como voc sem que ningum se desse conta. Assim aviso a voc, formosura. No tente o destino. Ande com muito cuidado e possivelmente sobreviva. Entendeu isso? Heather assentiu sem agradecer agora por sua boa sorte. Agora, deite-se ordenou. Eu demorarei um pouco antes de poder fazer o mesmo. A moa obedeceu no ato. No desejava zang-lo to cedo. Deslizou na cama e se cobriu com a colcha, observando com cautela como Brandon cruzava o quarto at o balco. Abriu-o e saiu. Sem afastar o olhar dele, Heather se retirou para seu lado da cama com supremo cuidado, para no atrair a ateno de seu marido de novo. Ao contempl-lo, sua postura a recordou, uma vez mais, a de um marinheiro escrutinando o horizonte. A lua iluminava seu rosto atraente e 9 3

compleio corpulenta. Sua pele suave e bronzeada resplandecia sob a luz e Heather se disps a dormir com o olhar cravado nele. Heather despertou repentinamente ao notar que Brandon se recostava no travesseiro junto a ela e, sonolenta, pensou que a ia agredir. Endireitou-se gritando sobressaltada e levantando um brao para defender-se dele. Mas o homem o agarrou com um grunhido e a voltou a deitar bruscamente. Fique quieta, pequena insensata! protestou apoiando-se sobre ela. No tenho a menor inteno de passar a noite sentado em uma cadeira, nem de deixar a cama somente para voc. O medo voltou a apoderar-se dela. Brandon tinha se deitado e, na escurido, podia sentir sua respirao quente. A luz da lua se filtrava por um dos balces, desenhando seu perfil encolerizado. No queria gritar sussurrou Heather atemorizada. que me sobressaltei. Pelo amor de Deus, sobressalte-se em outro momento! exclamou Brandon. Tenho averso aos calabouos. Lorde Hampion no o faria... comeou a dizer brandamente. Como no o faria agora que j tem meu sobrenome e sua honra est restabelecida! grunhiu. Mas se seu lorde agora decidisse que t-la entregue a mim tinha sido uma imprudncia, no duvide que continuaria com sua ameaa e me meteria na priso com a nica inteno de me afastar de ti. Assim, apesar do que sinta por mim, se quiser que seu filho cresa com um pai, por favor, no o anime. No era essa minha inteno replicou Heather em voz baixa. Tampouco teria permitido que o fizesse disse Brandon. Descarado! soprou, quase sem flego. Vil, grosseiro, odioso, manipulador e violador de mulheres! Odeio-o e o detesto. Brandon a atraiu para ele com fora, ameaando-a com seu corpo magro e forte e lhe dando um rpido e robusto abrao silenciador. Tome cuidado, formosura, ou a manterei realmente ocupada preveniua. Posso deter seus gritos facilmente. No me desagradaria o mnimo exercer minhas obrigaes maritais. Heather exalou um gemido ante o forte abrao do marido, acreditando que 9 4

os braos iriam esmag-la. Pde sentir as coxas do homem pressionando suas pernas, percebendo que ela era a nica que estava parcialmente vestida. Mas a gaze era um consolo muito nfimo, pois deixava ao ar um de seus seios, agora esmagado contra o peito. No havia dvida de quais eram suas intenes. Por favor suplicou enquanto o abrao se fazia ainda mais intenso. Me comportarei bem. No me faa mal. As fortes gargalhadas de Brandon a estremeceram. Continuava abraandoa. De repente a soltou e recostou sobre o travesseiro. Durma. No a incomodarei. Heather se cobriu at o pescoo e se fez como enrolou em seu lado da cama, olhando-o enquanto tremia violentamente. A luz da lua iluminava o quarto. Heather pde ver Brandon, deitado de barriga para cima com os braos atrs da cabea com os olhos abertos olhando o teto. Apesar da escurido que reinava na habitao, acreditou distinguir o tique nervoso na face de seu marido. Onde vive? perguntou depois de um momento. Em Charleston, nas Carolinas respondeu com um profundo suspiro. bonito? aventurou-se a perguntar de novo. Para mim, sim. Voc certamente no gostar de l respondeu com frieza. Heather no se atreveu a perguntar nada mais sobre seu novo lar. J tinha sido suficientemente valente nesse momento. Ao romper a alvorada, uma brisa fria penetrou pelas portas abertas do balco e despertou Heather. No princpio, sentindo-se indisposta, no reconheceu o lugar no qual se encontrava. Mas rapidamente identificou ao homem que estava deitado junto dela e a quem se abraou, certamente em busca de calor. Tinha a mo esquerda sobre o plo negro e encaracolado do peito de Brandon e a face apoiada contra seu robusto ombro. Ele dormia profundamente, com o rosto relaxado, ligeiramente entreaberto para ela. Sem mover-se com medo de despert-lo, a jovem se dedicou a estud-lo a vontade. Os olhos seguiram os lbios firmes e retos, agora suavizados pelo sono, as pestanas longas e escuras e as faces bem bronzeadas. um homem realmente atraente, pensou. Talvez no seja to mau ter um 9 5

filho dele. Brandon se moveu ligeiramente e afastou o rosto, deixando-a com o olhar posto em sua desgrenhada cabeleira. Olhou o anel que levava no dedo anular e se maravilhou com o brilho do ouro. Ficava muito estranho na sua mo, e a fazia sentir-se estranha. A idia de ser a mulher do capito Birmingham adquiriu uma nova dimenso. Era o que ele havia dito a noite anterior; seria sua at o resto de seus dias. Serei sua para a eternidade, resmungou consigo mesma. Heather cobriu-lhe o peito com os lenis, com cuidado para no despertlo. Em seguida se deu conta do engano que tinha cometido ao pensar que tinha frio, pois ao cabo de um momento. Brandon afastou os lenis com um safano fazendo com que Heather ruborizasse intensamente. Seu corpo jazia completamente nu diante dela. Heather no afastou o olhar, fez justamente o contrrio. Permaneceu com seus olhos postos nele, estudando seu corpo pausadamente e com interesse, saciando sua curiosidade. No via necessidade de ter que escutar de outros o que podia comprovar por ela mesma; era perfeito, igual a uma besta enorme e selvagem da selva. Msculos longos e flexveis esplendidamente trabalhados, ventre forte e liso e quadris estreitos. A mo fina e branca de Heather ficava totalmente estranha sobre o peito bronzeado e cheio de pelos. Perturbada pela estranha excitao que se despertou em seu interior, a jovem se separou dele e se ajeitou em seu lado da cama. Depois se voltou, tentando no pensar na forma com os olhos se regozijaram com o corpo dele. Olhou atravs do balco e viu cair uma folha. Ajeitou-se na colcha desejando ter o sangue to quente como o do homem que tinha a seu lado. J fazia um tempo que o relgio do suporte tinha dado as nove quando as duas risonhas criadas voltaram para vesti-la. Chamaram com suavidade porta e Heather pde ouvir suas risadas. Realmente a exasperavam. Levantou e, corada, voltou-se para contemplar seu marido. Comprovou que continuava dormido e descoberto. Aproximou-se da cama com cautela para ocultar sua nudez com o lenol. Brandon despertou imediatamente. A jovem retrocedeu sobressaltada. Ao sentir o olhar raivoso de Brandon e dar-se conta das reveladoras aberturas da fina gaze, ruborizou-se ainda mais. Um sorriso lento e divertido cruzou o semblante do homem. Heather, 9 6

incomodada, dirigiu-se porta sabendo-se observada. As duas criadas entraram de uma vez, uma delas com uma bandeja repleta de comida. Deram uma olhada no quarto com curiosidade, esperando descobrir algum segredo da noite anterior. Voltaram a rir ao ver Brandon recostado sobre as almofadas e coberto unicamente at a cintura. Ele tambm riu divertido ante o nervosismo das jovens. Entretanto, Heather desejava beliscar s duas, sobre tudo quando ficaram contemplando o corpo de seu marido com um olhar faminto, fazendo-a duvidar de que fossem realmente duas donzelas castas diante de tamanha agitao. Ambas se dirigiram a Brandon para mostrar a variedade de mantimentos que havia na bandeja. Heather esperou com impacincia que acabassem de arrulhar, de estender um guardanapo sobre seu colo com exasperante lentido e de servir o ch. Enquanto isso, o capito observou o rosto furioso de Heather e lhe fez uma careta de brincadeira. Ela se virou zangada. Afinal as donzelas pareceram lembrar quais eram suas obrigaes e voltaram a atender Heather. Prepararam-lhe um banho com essncia de rosas e tiraram de novo seu vestido de noiva, pois era o nico que possua. Despojaram-na da fina gaze azul ante o olhar interessado e atento de seu marido e a ajudaram a introduzir-se na banheira. Seus risinhos continuaram enquanto lhe esfregavam os braos e as costas, mas ao lhe lavar os ombros e o peito, Heather no agentou mais. Arrebatou-lhes a esponja e o sabo das mos com impacincia e gritou-lhes para que a deixassem em paz. Ao ouvir Brandon zombar dela, lamentou-se por no ter sido mais tolerante. Lanou-lhe um olhar colrico, o dio crescendo uma vez mais em seu interior. No se atreveu a insult-lo por temor a que utilizasse suas cruis mos para sosseg-la. Alm disso, no tinha nenhuma inteno de dar a essas moas magricelas e simples a satisfao de saber que entre o atraente homem e ela, no existia o amor de dois recm casados. Levantou-se da banheira, com um resplendor mido e tnue, e permitiu que as moas voltassem a servi-la. Permaneceu imvel enquanto a secavam ante o exame desumano de Brandon. A intensidade e calma de seu olhar fizeram que se ruborizasse. Desejou vestir a camisola, embora sua transparncia e decote apenas a reconfortassem. Uma vez feito seu penteado, sentiu-se igualmente 9 7

agitada como suas assistentes e se amaldioou em silencio por deixar que a provao de Brandon a pusesse to nervosa. Mas era o mnimo que podia sentir com o homem estudando-a minuciosamente apoiado contra os almofades de cetim e com essas moas importunando-a. Heather suspirou aliviada quando terminaram e se afastaram congratulando-se pela mestria com que tinham desempenhado seu trabalho. Mas sua tranqilidade se viu truncada de repente quando Brandon se levantou arrastando um dos lenis que se enrolou habilmente sem revelar mais partes de sua anatomia s criadas; segurou-a ao redor de seus quadris estreitos e beijou a esposa em um dos seios voluptuosos que se sobressaam por cima do decote excitante do traje. Uma experincia gratificante, meu amor sussurrou. Devo admitir que nunca antes tinha tido o prazer de presenciar o asseio de uma dama. Durante instantes, seus olhos se encontraram no espelho, os dele, quentes e devoradores; os dela, nervosos e indecisos. Mas ante o olhar de admirao do marido, Heather baixou a vista e corou sentindo, uma vez mais, o toque de seus lbios sobre seu seio e uma agitao estranha. Ouviu sua suave risada e viu como se virava para beijar a mo das donzelas, atuando como se estivesse completamente vestido. Mostrava-se comedido e terrivelmente seguro de si mesmo. Trabalharam verdadeiramente bem, senhoritas as felicitou-as. Minha esposa est muito agradecida. As duas moas quase desmaiaram. Nunca as tinham tratado dessa maneira, e muito menos um espcime to magnfico como aquele. Encostaram-se uma a outra sem parar de rir e se apressaram a lhe preparar o banho. Quando finalmente saram do quarto, Heather se levantou graciosa do banco e se dirigiu cama feita uma fria em busca do vestido. Que necessidade tinha de fazer isso? disse. Deveria t-las repreendido severamente pela forma como se comportaram e, em vez disso, animou-as para que o fizessem at pior. Brandon esboou um sorriso lentamente, olhando agradecido a delicada costa de Heather. Sinto muito, meu amor se desculpou. No me dei conta de que 9 8

estivesse to ciumenta. Com os olhos lanando fascas, a jovem deu meia volta, encolerizada, preparada para lhe proferir uma enxurrada de insultos, mas Brandon simplesmente riu deixando cair o lenol a seus ps. Ajuda-me a banhar-me, meu amor? inquiriu com sarcasmo. Tenho verdadeiros problemas para esfregar as costas. Heather gaguejou e corou. Suas odiosas maneiras faziam ferver seu sangue. Tal como estava, ali, de p, totalmente e nu em frente dela e falando com tranqilidade espantosa que tanto o divertia, Heather no pde seno virar-se e abaixar a vista. No podia ficar diante dele e amaldioar sua conduta vergonhosa, estando ele nu. Brandon esperou a resposta relaxado, com as mos nos quadris e um joelho dobrado. Ela o odiava por sua frieza, por seu olhar zombador, mas no era capaz de insult-lo. Recolheu a esponja e o sabo, fazendo chiar os dentes, e se dirigiu banheira, depois o esperou muito rgida junto a esta sentindo suas brincadeiras. Finalmente, Brandon se meteu na tina cheia de gua quente. Heather hesitou durante instantes encostada a suas costas, depois, com fria determinao, inclinou-se e comeou a ensaboar-lo, esfregou-o com fora, descarregando toda sua raiva nele. Quando concluiu, satisfeita, a tarefa. Brandon esboou um sorriso e observou: Ainda no terminou, querida. Eu gostaria que me lavasse o corpo inteiro. O corpo inteiro! exclamou, incrdula ante o que acabava de ouvir. obvio, querida. Sou um homem realmente preguioso afirmou. Heather o amaldioou em voz baixa. Sabia que a tinha obrigado a banh-lo porque precisava saciar sua sede de vingana. A nica coisa que pretendia com essa desculpa era ostentar seu poder. Brandon sabia perfeitamente que para Heather toc-lo era uma verdadeira agonia. Tinha escolhido a tarefa ntima do asseio como castigo; e ela teria preferido receber uma surra que ter que faz-lo. Ele sabia muito bem. Com grande desprezo, agarrou bruscamente a esponja e se inclinou para continuar enquanto ele se recostava na banheira. Esfregou a pedra de sabo pelo plo do peito e os ombros largos. Ardia-lhe o rosto diante de tranqila anlise ao que estava sendo submetida. O olhar impvido de Brandon acariciou os braos 9 9

brancos, o pescoo longo e magro e finalmente o busto, cuja beleza se revelava com cada movimento, ao mostrar parte de um de seus seios arredondados. Voc gostava de algum no povoado de seu tio? perguntou Brandon de repente com a fronte enrugada. No respondeu secamente. Um segundo depois, arrependeu-se de no ter sido um pouco mais ardilosa. A ruga da fronte de Brandon se desvaneceu. Com um de seus dedos molhados lhe acariciou os seios e sorriu. Estou certo de que havia muitos homens que loucos por voc afirmou. Muito zangada, a moa subiu a gaze para ocultar seus seios e secar as gotas que caam pelo decote. Recomeou a atividade e, uma vez mais, a gaze deslizou, j bastante molhada. Havia alguns, mas no deve se preocupar assegurou. No eram como voc. Eles eram cavalheiros. No estou preocupado absolutamente, minha querida respondeu com calma. Sei que estava muito bem protegida. Sim replicou com sarcasmo. De todos menos de voc. Brandon soltou uma gargalhada e lhe dirigiu um olhar abrasador. Foi um prazer, querida. Heather ficou uma fria. E suponho que ter me deixado grvida tambm agrada seu ego masculino! Deve estar muito orgulhoso de si mesmo! gritou. Brandon esboou um sorriso zombador. No me desagrada. Acontece que eu gosto muito de crianas afirmou. Oh, ... ... balbuciou furiosa. O sorriso se desvanecendo com uma velocidade aterradora. Acaba o banho de seu marido, querida ordenou com sarcasmo. Heather afogou um soluo e apertou a esponja contra o joelho de Brandon. J tinha lavado toda a parte superior. Agora faltava a parte inferior do corpo e no se sentia to familiarizada com ele para faz-lo. As lgrimas comearam a brotar e descer por suas faces. No posso gemeu. Brandon levantou seu rosto com suavidade e a olhou intensamente nos 1 0 0

olhos. Se eu quiser, sabe que ter de faz-lo no verdade? preveniu-a. Heather fechou os olhos quase agonizando e assentiu com a cabea. Sim afirmou com tristeza chorando com lgrimas vivas. Brandon a acariciou. Ento recolhe minhas roupas, far isso, amor? Estou seguro de que todo mundo est esperando para ver como passou a noite. Heather, agradecida, comeou a recolher a roupa espalhada pelo cho do quarto. Estava realmente agradecida pela indulgncia de seu marido. Passaria muito tempo at que voltasse a insult-lo ou a importun-lo. Devia recordar-se que Brandon no gostava de insolncia e que no a toleraria. Tinha sido indisciplinada e, de agora em diante, faria sua vontade como uma esposa obediente. Era muito covarde. No tinha coragem para atuar de outro modo. Deixaram a habitao, caminhando um junto ao outro em silncio. Heather, muito dcil, inclusive lhe dedicou um tmido sorriso quando Brandon deslizou a mo por detrs de sua cintura. No salo, os dois casais os esperavam com ansiedade, embora tia Fanny por uma razo completamente distinta. Esperava o pior, mas ao ver sua sobrinha entrar tranqilamente junto ao homem, franziu o sobrecenho sombriamente. Sua senhoria se aproximou de Heather e a abraou. Est radiante como sempre, pequena afirmou aliviado. Acaso esperava outra coisa, milorde? inquiriu Brandon friamente. Lorde Hampton ps-se a rir. No guarde rancor, filho pediu. Para mim, a felicidade de Heather o principal. Sim, deixou-o perfeitamente claro replicou Brandon. Agora me permite lev-la a meu navio hoje ou devemos aceitar de novo sua hospitalidade obrigatria? Era muito difcil lorde Hampton zangar-se quando estava de bom humor. obvio, pode lev-la com minha bno. Mas antes no se opor a almoar conosco? No uma ordem, e sim um convite. Se no se sentir com vontade, entenderemos. que simplesmente detestamos ver partir Heather. como se se tratasse de nossa prpria filha. 1 0 1

Suponho que no nos far nenhum mal se ficamos respondeu Brandon secamente. Mas devo retornar a meu navio to logo acabemos. Estive muito tempo afastado dele. claro, claro. Entendemos replicou lorde Hampton. Mas desejaria discutir com voc o tema do dote de Heather. Estamos dispostos a acertar este assunto generosamente. No quero nada de vocs, senhor replicou Brandon. Sua resposta deixou a todos perplexos. Principalmente Heather. Sua senhoria ficou olhando fixamente ao capito ianque durante uns instantes, completamente desconcertado. Ouvi bem, senhor? perguntou. Sim respondeu Brandon muito srio. No tenho nenhuma inteno de receber nada por me casar com minha esposa. Mas o costume! insistiu o ancio. Quero dizer, uma mulher deve contribuir com seu marido com um dote. Estou mais que disposto... O dote que vai me dar o filho que leva dentro de si, nada mais concluiu. Sou perfeitamente capaz de cuidar dos meus, sem presentes de qualquer tipo. De qualquer forma, obrigado pelo oferecimento. Heather fechou a boca e se sentou, completamente atnita. Louco ianque murmurou tia Fanny. Brandon parou diante dela e fez uma reverncia. Vindo de voc, senhora, um cumprimento observou. Tia Fanny ficou olhando a ponto de proferir um insulto, mas pensou melhor. Mordeu a lngua e afastou o rosto do olhar zombador. Como voc bem sabe, senhora prosseguiu Brandon a suas costas -, o que digo certo. Sei cuidar muito bem das minhas e das suas dvidas. Heather no entendeu o significado de suas ltimas palavras, mas Fanny Simmons ficou muito plida e nervosa. Negou-se a olh-lo. Ainda permanecia em silncio quando um dos criados irrompeu na sala para anunciar que o almoo estava servido.

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CAPITULO 4

Uma tormenta de outono refrescou o ambiente e deixou o firmamento londrino coberto de nuvens. As rodas da carruagem estralavam sobre as ruas pavimentadas e enlameadas enquanto se precipitava, cambaleando, em direo aos moles. Heather, no assento traseiro, estava tranqila junto a lady Hampton. A mulher lhe falava com doura e, de vez em quando, alisava com ternura um de seus cachos negros e lustrosos ou lhe agarrava brandamente a mo. Era a nica demonstrao de nervosismo que as invadia pelo doloroso momento que se aproximava. Heather observava freqentemente o rosto imperturbvel do seu marido, sentado junto a lorde Hampton, diante dela. Apertava-se contra a esquina da carruagem para amortecer as sacudidelas e, de vez em quando, dava uma olhada a sua esposa. Lorde Hampton tratou vrias vezes de comear uma conversa com ele, mas no teve xito. Brandon devolvia respostas breves e evasivas com o nico propsito de no cair na descortesia. A carruagem quase tombou ao tomar uma curva, percorreu uma estreita rua prxima ao mole, cruzou uma praa enlameada e finalmente, deteve-se em frente de um edifcio enorme. Um pequeno pster agitado pelo vento dizia sobre a porta: "Armazm de Charleston." Brandon apeou silenciosamente da carruagem e se voltou para Heather. Dispe de algum tempo para te despedir anunciou. Preciso que o agente do armazm atribua a meu navio uma carga. Dito isto, afastou-se resolutamente. O vento alvoroava seu cabelo e o babado dos punhos. Heather o seguiu com o olhar at a entrada do armazm. Depois voltou-se lentamente para olhar lady Hampton, a quem encontrou soluando, muito aflita. No tinha podido reprimir por mais tempo a dor que lhe causava a separao. Heather abraou mulher e, atravs de suas lgrimas, ambas compartilharam a pena de uma menina sem me e de uma mulher sem filhos. Lorde Hampton limpou a garganta e, depois de uns instantes, a moa se separou. O ancio tomou a mo, olhando-a nos olhos. 1 0 3

Esteja tranqila, pequena a consolou. Muito poucas separaes so para sempre. Quem sabe quando nossos caminhos voltaro a encontrar-se e poderemos compartilhar nossas vidas de novo? Cuide-se muito, minha menina. Heather o abraou impulsivamente e lhe deu um beijo no rosto. Por favor, venham ver-me antes que zarpemos rogou. No, no devemos, Heather respondeu o homem. J foramos a ira do seu marido o suficiente. melhor que nos despeamos aqui. possvel que dentro de algum tempo nos perdoe, mas agora melhor deixar as coisas como esto. Heather abraou lady Hampton de novo. Sentirei sua falta afirmou chorando. A mulher agarrou moa com fora. Ter a seu marido, meu amor, e logo a um filho. Ter muito pouco tempo para pensar em ns. Mas algo me diz que ser muito mais feliz com ele do que seria se ficasse aqui. Agora v, querida. V procurar a seu zangado marido. E Heather, recorde-se que o amor e o dio so duas faces da mesma moeda. Heather se libertou de lady Hampton a contra gosto e se disps a abrir a porta da carruagem. Ouviu que o marido falava energicamente com um marinheiro. Compreendeu que j tinha retornado e que a estava esperando junto aos cavalos. Secou as lgrimas, abriu a porta e levantou as saias do vestido para descer da carruagem. Brandon se apressou a ajud-la, agarrando-a pela cintura. Seus olhos se encontraram e, por uma vez, o homem no zombou do pranto de sua esposa. Baixou-a com suavidade. Logo agarrou as capas e um fardo com os presentes de lady Hampton que seu marido lhe estendia. Heather se afastou enquanto Brandon falava em voz baixa com os Hampton. O Fleetwood estava ancorado a uns cem metros do mole, esperando seu turno para ser carregado. Justo diante da proa do navio, quatro marinheiros em um bote remavam em direo a eles. Na popa, um homem mais velho muito agitado animava-os para que continuassem remando, com frases pitorescas. Mais perto, no mole, o ambiente era um caos de sons, aromas e cores. Marinheiros pestilentos pela farra da noite anterior vadiavam junto a prostitutas vulgares e sujas, que se vendiam atrevidamente, esperando tirar um pouco de dinheiro ou conseguir, pelo menos, o teto e o sustento dessa noite. Os ratos 1 0 4

chiavam com estridncia sobre os desperdcios espalhados na sarjeta e fugiam espavoridos quando algum malandro os golpeava com uma pedra. Podiam ouvir as risadas agudas dos garotos esfarrapados que brincavam de correr pelo mole esquivando-se do lixo e desaparecendo pelas ruelas. Heather estremeceu ao lembrar que tinha estado disposta a dar a luz a um bastardo e a cri-lo nessas ruas. Ao menos agora o menino viveria bem. O que importava que no fosse uma esposa amada? Seu filho teria um pai, embora fosse um marinheiro, e um lar. A vida de um capito de navio se resumia na cena miservel e imunda que tinha diante dela e no navio que estava um pouco mais frente. Ainda no sabia o lugar que ocuparia na vida do marido. A nica coisa de que estava realmente segura era de que ia ser a me de seu filho. Se Brandon a levava com ele em viagens futuras ou a deixava convenientemente em terra, era uma deciso unicamente dele e em que ela tinha pouco ou nada que dizer. Teria que enfrentar vida com a cabea bem alta, aproveitando os pequenos prazeres que seu marido permitisse ficando-lhe agradecida. Com o tempo, talvez, no se importasse que o amor no tivesse batido a sua porta. Seus pensamentos se desvaneceram de repente quando seu marido lhe tocou as costas. Aproximara-se dela silenciosamente, sobressaltando-a. Ao notar que seu corpo frgil tremia, Brandon a cobriu com sua capa. Devemos subir ao navio murmurou. Agarrou-a pelo brao e a guiou atravs de mercadorias amontoadas, cordas e redes enroladas. O bote se aproximava do final do embarcadouro. Ao chegar ao mole, o homem mais mido saltou a terra e correu para eles. Tirou o gorro e, ver o George, o grumete e criado de seu marido, Heather se sobressaltou. O homem fez uma tosca reverncia e se dirigiu a seu capito. Pensvamos que devia retornar ontem, capito comentou o marinheiro. Quase o demos por perdido. Estive a ponto de agarrar uns homens e varrer a cidade. Deu-nos um bom susto, capito. E com uma nova reverncia, dirigiu-se a jovem: Ol, senhora. Entretivemo-nos na casa de lorde Hampton replicou Brandon. Com um gesto de assentimento e, voltando-se para colocar a boina sobre a reluzente cabea, ajudou a seu capito com as malas caminhando atrs deles em 1 0 5

direo ao navio. O primeiro a descer ao bote foi Brandon, que agarrou Heather nos braos e a depositou junto a ele na proa. George lhe deu os fardos e o cabo. Depois desceu pela escada, ocupou seu posto na popa e agarrou o cano do leme. nimo, marinheiros! gritou enrgico. hora de zarpar! Levantem ncoras! Remos gua! Remem... remem, remem. Se no nos apressarmos esta senhora nos vai congelar. Assim, senhoritas, remem com fora. O pequeno bote rodeou a popa de um casco de navio mercante que estava ancorado e prosseguiu adiante em direo ao Fleetwood. A brisa sacudiu o pequeno farol que iluminava a embarcao e umas gotas de gua do mar gelados salpicaram o rosto de Heather, deixando-a sem flego e provocando um calafrio. Enrolou-se nas dobras quentes da capa de Brandon, mas o bem-estar durou poucos minutos, pois a combinao dos elementos provocou a apario de novos desconfortos. A proa do bote rompia as ondas, subindo e descendo bruscamente entre elas. A falta de costume fez que o estmago de Heather se revolvesse e, com cada novo mergulho, aumentassem as nuseas. Lanou um olhar inquieto a seu marido, que estava sentado de rosto ao vento, desfrutando das ondas, e cobriu o pescoo com as mos. Se vomitar agora, vou me odiar durante toda minha vida, pensou a jovem, furiosa. Enquanto suas mos empalideciam, seu rosto foi adquirindo um tom esverdeado, como o do mar. Quase tinha ganho a batalha quando, prximos ao casco de navio, ergueu os olhos para os mastros enormes que balanavam por cima dela em um movimento oposto ao que ela sentia, e escapou uma gemido. Brandon observou seu rosto plido e angustiado, lutando para controlar as nuseas, e agiu sem demora. Rodeou-a com seus braos, inclinou sua cabea pela amurada e deixou que a natureza resolvesse na gua. Minutos depois, a jovem sofreu uma ltima sacudida e se endireitou, odiando a si mesma. Envergonhada e humilhada, no se atreveu a levantar a vista. Brandon umedeceu um leno e o colocou sobre a testa. Sente-se melhor agora? inquiriu o homem. O movimento tinha cessado com a embarcao a sotavento do casco do navio. Heather assentiu fracamente enquanto George aproximava o bote ao casco do navio. 1 0 6

Brandon amarrou os cabos de proa e o velho marinheiro fez o mesmo com os de popa. Logo o capito se encarapitou escada e se voltou para chamar Heather. Vamos, ma petite, a ajudarei a subir a bordo. A jovem se aproximou dele com cuidado e colocou um p sobre a escada. Brandon a rodeou com um brao e a subiu coberta do navio, depois voltou a interessar-se pelo paquete. Heather se encontrou sobre o que parecia um contuso matagal de cabos, cabos e paus, sobre os quais dominava um mastro enorme que balanava suavemente apontando ao cu. As vsceras do navio rangiam, chiavam e gemiam quase melodicamente, com um ritmo que encaixava perfeio com os movimentos da embarcao, dando a sensao de que estava vivo. Cheirava a limpo e a sal. Ao contempl-lo, a moa observou que todos os objetos estavam pulcramente dispostos; os cabos recolhidos, os pernos e cubos armazenados. Uma sensao de ordem reinava em todo o casco de navio. Brandon retornou a seu lado. Ter que mudar de vestido, Heather comentou. Comprei para voc algumas coisas antes de descobrir que tinha desaparecido. Esto no meu camarote. Arqueando uma sobrancelha zombeteiramente, acrescentou: Suponho que j conhece o caminho. A moa corou intensamente e olhou indecisa para uma das portas sob a ponte de comando. Sim, vejo que o conhece acrescentou o capito. Encontrar a roupa no meu ba. Reunirei-me contigo dentro de um instante. Despedida dessa maneira, afastou-se em direo porta. Antes de abri-la, voltou-se para dar uma olhada a seu marido, entretido em uma profunda conversao com George; parecia t-la esquecido. O camarote era tal como o recordava, compacto e pequeno, roubando o mnimo espao possvel carga. Um crepsculo escuro marcou o fim do triste dia. O lugar estava iluminado unicamente por uma luz brumosa procedente das janelas de popa. Antes de dirigir-se para o ba, acendeu uma vela e deixou a capa de seu marido em um varal prximo porta. Ajoelhou-se frente ao ba, acariciou o fecho e levantou a tampa. Ao faz-lo, exalou um gemido sobressaltada. O vestido bege jazia ali, 1 0 7

cuidadosamente dobrado. As lembranas a assediaram uma vez mais. Recordou a William Court e a noite que tinha passado nesse mesmo camarote. Seus olhos se pousaram no beliche em que tinha perdido a virgindade. Durante um instante, ficou pensando na batalha que tinha tido nesse lugar, nos beijos apaixonados de Brandon sobre seu corpo e na derrota final. Levou a mo ao ventre e seu rosto avivou. Nesse instante Brandon abriu a porta. A jovem afastou o vestido bege e tirou um de veludo vermelho que estava debaixo. Este possua um generoso decote e mangas longas e ajustadas debruadas com babados brancos nos punhos. Era um vestido confeccionado para uma mulher sem reminiscncias infantis que pudessem deslustrar sua simplicidade e beleza. Enquanto Brandon depositava o casaco sobre o beliche, Heather comeou a desabotoar o vestido com mos trmulas. Tirou-o com cuidado e o deixou no ba. H uma estalagem perto daqui comentou o marido atrs dela. Estar mais cmoda ali. Uma pequena ruga cruzou a testa da esposa enquanto se voltava para observ-lo. Este tinha desabotoado a camisa e, encarapitado em sua mesa, estava absorto em seus livros. Podia desfazer-se dela com a mesma facilidade com que o tinha feito ao subir a bordo. At podia deix-la abandonada na estalagem. No tinha nenhuma garantia de que no o faria e se finalmente o fizesse, veria forada a viver na misria. Estou acostumada aos desconfortos replicou a jovem com voz doce. Estarei bem aqui. No tem por que me levar a estalagem. Brandon elevou a vista. muito amvel, meu amor apontou soltando uma arrogante gargalhada. Mas sou eu quem toma as decises aqui. A estalagem o que mais te convm. Heather no tinha pensado na possibilidade de que podia abandon-la em terra. Ficou gelada. Era esse seu destino?, perguntou-se desesperada. Ser abandonada no mole e ter o parto em mos de uma parteira acostumada imundcie e misria? Que meu filho, tendo um sobrenome, cresa como um ser da rua? Voltou-se sentindo um calafrio. 1 0 8

No conhecia a piedade esse homem? Se queria que lhe rogasse, com gosto se ajoelharia ante ele e lhe suplicaria pela vida de seu filho. Mas no parecia desejar isso. Tinha decidido friamente, sem que as emoes interferissem. Tinha que ir a uma estalagem. Pegou o vestido vermelho tentando serenar-se e se aproximou dele. Brandon a olhou com uma expresso de incerteza. A cor intensa do vestido tinha escurecido os olhos da jovem at convert-los em azul escuro e sua pele imaculada brilhava assombrosamente, contrastando de forma espetacular com o tom vermelho do traje. Seus seios se desdobravam generosos e belos ante ele, o decote cobrindo as aurolas rosadas que coroavam seus cumes. Heather se virou de costas terrivelmente assustada e insegura da reao de Brandon pelo que estava a ponto de lhe pedir e murmurou brandamente: No posso fech-lo. Tinha o estmago revolto pela crescente consternao. Se importaria? -inquiriu finalmente. Sentiu os dedos de Brandon em suas costas, baixou a cabea e esperou, apenas sem respirar, que terminasse. Logo se afastou e lhe lanou um olhar para comprovar que, uma vez mais, estava absorto em seus livros. Mas agora franzia o sobrecenho sombriamente. Heather comeou a mover-se com rapidez pelo camarote. Recolheu a capa do vestido de noiva, preparou a roupa que ia necessitar para ir estalagem e pendurou a capa de Brandon em um cabide no interior do armrio. Enquanto o fazia, espiou Brandon com o temor de que tanta atividade pudesse irrit-lo. Mas v-lo, compreendeu que estava completamente alheio a ela, pois continuava estudando seus livros. O tempo transcorreu devagar e em silncio. S houve um momento de relaxamento, quando George trouxe o caf e o ch. Mas ele serviu a seu capito com apenas um murmrio e levou o ch a ela na galeria que havia atrs da escrivaninha. Depois desapareceu, deixando-a com o suave rumor do navio e o tamborilar surdo dos batimentos do corao. Eram quase dez da noite quando Brandon afastou a cadeira de sua mesa e a olhou. Seus olhos desceram de novo at os seios da jovem e uma ruga voltou a lhe cruzar a fronte. Ser melhor que se cubra com minha capa para ir estalagem disse 1 0 9

bruscamente. No tenho vontade de que um rufio mesquinho nos entretenha ao chegar a terra tratando de conseguir um bom preo. Heather se ruborizou e voltou a cabea. Logo balbuciou uma resposta obediente e se levantou, roando-o ao ir em busca do traje. Pouco depois estavam no paquete esperando que George descesse. O criado deixou cair o embrulho de Heather e um saco de lona no interior da embarcao. Depois desceu e ordenou aos marinheiros que levantassem ncoras. Uma vez em terra, caminhou atrs deles, vigiando para que no houvesse ladres ou outro tipo de personagem perigoso. Chegaram estalagem sem nenhum percalo. Nela soavam os sons de uma triste melodia entoada por um marinheiro baixo e esqulido, mas que tinha a voz de um bartono. Perto dele, vrios homens bebiam cerveja enquanto o escutavam cativados pela magia de sua voz. O fogo crepitava na chamin e um aroma de porco assado flutuava no ambiente, fazendo que abrisse o apetite de Heather. Fechou os olhos e tentou no pensar na fome que lhe corroia o estmago. Brandon sussurrou algo a George e o criado se apressou a falar com o hospedeiro. Enquanto isso, Heather seguiu a seu marido at uma mesa em um canto e se sentou na cadeira que este retirou para ela. Em poucos minutos serviram-lhes a comida, bem aceita pela jovem cujo estmago pedia alimento a gritos. Heather no percebeu o interesse que tinha despertado entre os homens do lugar, nem tampouco de que a capa tinha escorregado, atraindo a ateno de dois homens de muito mau aspecto, que estavam sentados diante dela, cochichando em voz baixa. A ateno da moa estava dividida entre a comida e a cano do marinheiro. Brandon se levantou bruscamente, assustando-a, e se aproximou dela para lhe colocar a capa sobre os ombros. Comprei o vestido para meu prprio gozo, meu amor apontou docemente olhando-a nos olhos. No pretendia que deleitasse a outros homens com seu busto delicioso. E tampouco acredito que seja uma boa idia que o faa. Est excitando a todo o pessoal. Heather ajustou o traje e deu uma olhada com cautela a seu redor, percebendo que seu marido estava certo. Convertera-se no centro de ateno. At 1 1 0

o marinheiro tinha deixado de cantar durante uns instantes para contempl-la. Pouco tempo depois reatou a cano. Negro o cabelo de minha amada, De uma beleza que fascina. De suaves mos e tenro olhar: Amo o cho sobre o qual caminha. Amo a minha amada e ela bem sabe, Amo o cho sobre o qual caminha. Se j na terra no estivesse, que dvida cabe, Minha vida se desvaneceria. Heather viu que seu marido estava irritado pela cano do marinheiro, mas continuava comendo com o tique nervoso que delatava sua ira. Temendo sua reao, permaneceu em silncio como tinha feito em ocasies anteriores. Depois do jantar, o hospedeiro mostrou-lhes o quarto que momentos antes, tinha arrumado com George. O criado levou-lhes os pacotes e depois se retirou. Durante instantes, Heather acreditou que Brandon partiria e no voltaria jamais, entretanto, este se acomodou em uma cadeira sem mostrar pressa alguma. Ante esta nova situao, de todo inesperada, a jovem se aproximou dele e pediu-lhe que lhe desabotoasse o vestido. Comeou a despir-se, agora com a idia de que Brandon permaneceria no quarto. Soltou o cabelo e o penteou com as mos, pois no dispunha de pente ou escova. Tirou o vestido e a combinao, sabendo-se observada, e os depositou sobre uma cadeira. Continuando, colocou a camisola que lady Hampton lhe tinha dado. Era de uma fina cambraia branca, com babados no peito e um proeminente decote de corte redondo. Uma fita estreita rodeava o traje e o atava altura do busto. As mangas eram longas e acabavam em uns volantes com babado. Embora mais recatada que a camisola que tinha usado em sua noite de npcias, tinha sido confeccionada, como aquela, para excitar a um homem. Heather se deteve um instante em frente da vela. Ao v-la iluminada por seu resplendor, Brandon blasfemou em voz baixa e se dirigiu rapidamente para a porta. A jovem o olhou atemorizada. Voltarei dentro de uma ou duas horas disse abrindo a porta, 1 1 1

contrariado. Assim que partiu, Heather desabou soluando, muito assustada. Nem sequer capaz de me dizer a verdade, pensou. Nunca voltar. A partir desse momento, os minutos se fizeram eternos. Heather comeou a caminhar de um lado a outro do quarto, perguntando-se o que fazer e aonde ir. No podia retornar a casa de sua tia e deixar que seu filho crescesse sob o jugo dessa mulher cruel, nem tampouco a casa de lorde Hampton. Era muito orgulhosa para voltar a pedir-lhes ajuda. Possivelmente se a vida fosse generosa com ela, poderia encontrar um trabalho como donzela na estalagem. Perguntaria amanh; agora tentaria dormir. Terminou a noite e, embora Heather tivesse tentado acalmar seus temores e afastar suas dvidas, no conseguiu dormir. Quando um dos sinos bateu uma hora, pareceu a Heather que tinha passado uma eternidade. Saltou da cama, dirigiu-se correndo janela e a fechou violentamente. Apoiou a cabea contra o batente e comeou a chorar desconsolada. Ouviu como um homem respondia a outro fora da habitao. Seu medo aumentou e, ao abrir a porta, seu sangue gelou. Mas a luz do corredor iluminou o semblante de George e perfilou o corpo alto e musculoso de seu marido. Voltou! exclamou aliviada. Brandon a olhou antes de fechar a porta e voltar a inundar-se na escurido. Por que no est na cama? inquiriu aproximando-se do leito s escuras. Prendeu uma vela que havia sobre a mesa e lhe dirigiu um olhar. Esta passando mal? A moa se aproximou dele; a luz da vela iluminando as lgrimas que enchiam seus olhos. Pensei que me tinha abandonado confessou em voz baixa. Pensei que no voltaria a v-lo jamais. Brandon a observou durante segundos muito surpreso, depois sorriu docemente e a atraiu para si. E estava assustada? perguntou. Heather assentiu com tristeza e tentou reprimir um soluo que finalmente escapou, assemelhando-se a um grasnido. Brandon afastou meigamente uma mecha de seu rosto e a beijou na testa para tentar acalmar seu nervosismo. Nunca esteve sozinha, ma petite assegurou. George esteve a fora 1 1 2

todo este tempo, protegendo-a. acabou de ir dormir agora mesmo. Mas realmente acha que sou to descarado para a deixar aqui sozinha, desprotegida? No sabia o que pensar replicou Heather. Temia que no fosse voltar. Por Deus! Realmente no tem muito boa opinio de mim... nem tampouco de voc observou Brandon. Nunca deixaria sozinha uma dama em um lugar como este, e muito menos a minha prpria esposa grvida de meu filho. Mas se vai se sentir melhor, enquanto estiver aqui no voltarei a deix-la sozinha outra vez. A moa o olhou nos olhos e vislumbrou neles uma clida ternura. No faz mal que o faa replicou em voz baixa. No voltarei a me assustar. Brandon levantou o queixo de sua jovem esposa. Ento vamos para a cama decidiu. O dia foi muito comprido e estou muito cansado. Heather se meteu na cama secando as lgrimas. Acomodou-se no lado prximo porta e observou em silncio como Brandon abria o fardo que George havia trazido junto ao dela. Seus olhos se abriram de par em par ao ver que seu marido tirava a caixa dos trabucos com os que, meses antes, tinha ameaado ao criado. Depositou-a sobre a cama, tirou as armas e se ps carreg-las. Espera alguma briga? perguntou a moa, endireitando-se. Ele a olhou e esboou um sorriso. simplesmente uma precauo que tomo quando as coisas que me rodeiam no me inspiram confiana explicou Brandon. No tem do que se preocupar, meu amor. Heather observou com curiosidade como seu marido carregava uma das pistolas, recordando a angstia que tinha sentido ao tentar averiguar como se fazia e no o conseguir. Ao ver seu interesse. Brandon soltou uma gargalhada. Agora deseja aprender a carregar uma destas? inquiriu o homem divertido. Fez isso muito bem sem que estivessem carregadas. George se sentiu bastante humilhado quando viu que o tinha enganado. O fato de que um suspiro de feminilidade como voc lhe tivesse feito tremer de medo diante de uma arma descarregada, feriu-lhe no mais profundo de seu orgulho. Esteve insuportvel 1 1 3

durante bastante tempo. Como eu acrescentou bruscamente, recordando como tinha insultado seu criado ao retornar ao Fleetwood e descobrir que a garota tinha escapado. E sua atitude piorou ao ver que tinha desaparecido sem deixar rastro. Brandon a ajudou a sentar-se junto a ele, na borda da cama. Mas agora no tem importncia comentou. Se quer aprender a carregar uma pistola, ensinarei a voc. Olhou-a nos olhos e a preveniu: Mas no lhe ocorra cometer o engano de me apontar e no disparar. Eu no sou George; teria que me matar para poder escapar. Voltou a rir brandamente. Quanto a isto, duvido que seja o tipo de pessoa que mataria a um homem, assim estarei a salvo. Heather engoliu a saliva e observou Brandon em silencio com os olhos bem abertos. Sabia que o que havia dito era verdade. Ele no era desses a quem se podia ameaar em vo. Estavam sentados to juntos que seus corpos se tocavam. A coxa de Heather estava apoiada na dele, o brao apertado contra seu flanco. Brandon lhe rodeava as costas com um brao, apoiando a mo sobre a cama, muito perto de suas ndegas. A moa estava muito tensa. Baixou o olhar nervoso e viu que a camisola tinha lhe subido quase at os quadris quando Brandon a tinha atrado para ele. Apressou-se a baix-la para cobrir a coxa e os joelhos. Posso carreg-la? perguntou, tocando indecisa a pistola que seu marido tinha nas mos. Se for o que deseja respondeu, entregando-lhe o trabuco que era muito pesado e era feito para a mo de um homem. Sentiu que lhe era incmodo. Apoiou-o sobre os joelhos, agarrou o corno da plvora e levantou o canho para verter um pouco. Afaste-o do rosto ordenou Brandon. Heather obedeceu e jogou uma pequena quantidade do p cinza na boca da arma. Tal como o tinha visto fazer, colocou uma parte pequena de papel e o apertou com a vara at o fundo do canho. Logo envolveu uma bola de chumbo em uma parte da roupa impregnada de azeite e a introduziu tambm no canho. J est pronto. Aprende muito rpido observou Brandon em voz baixa, enquanto agarrava a pistola e a deixava junto outra sobre a mesa. Talvez se converta em outra Molly Pitcher. 1 1 4

Olhando-o, Heather franziu o sobrecenho ligeiramente. Quem , Brandon? perguntou com suavidade, sem dar-se conta de que pela primeira vez o tinha chamado pelo seu nome. Brandon sorriu e acariciou um de seus lustrosos cachos. Era o nome que se utilizava para designar s mulheres que levavam gua aos soldados americanos que estavam combatendo explicou -, e a uma mulher em particular que ajudou a agentar as linhas contra os britnicos no Monmouth. Mas voc faz negcios conosco replicou Heather totalmente perplexa. Navega at aqui e depois comercializa com a gente contra a que um dia lutou. Brandon encolheu os ombros. Sou um homem de negcios argumentou. Vendo algodo e artigos aos ingleses em busca de benefcios. Eles me vendem o que minha gente logo comprar, tambm para obter dividendos. Nunca guardo rancor se acho que vai interferir nos meus negcios. Alm disso, fao um servio a meu pas levando coisas que precisam, e que no so fceis de conseguir. Vem todo ano? inquiriu a jovem. Durante os ltimos dez anos, sim. Mas esta ser a ltima vez respondeu. Tenho uma plantao da qual me devo fazer responsvel. No posso descuid-la por mais tempo. E agora vou ter outras responsabilidades. Quando chegar a casa, venderei o Fleetwood. Algo sobressaltou o corao de Heather. Era possvel que acabasse de dizer que j no ia navegar nenhuma vez mais? Que ia estabelecer se e a ser um pai para seu filho? At melhor, lhe permitiria desempenhar um papel simblico em seu lar. Ao pens-lo, enterneceu-se e quase se relaxou apoiada nele. Mas a crua realidade se imps de novo, fazendo desvanecer o sonho. Eu tambm viverei na plantao? perguntou Heather temendo a resposta. obvio replicou, bastante surpreso pela pergunta. Onde acreditava que iria viver? Heather encolheu os ombros muito nervosa. No... no sabia. Nunca me disse respondeu. Brandon ps-se a rir. Pois agora j sabe respondeu. Agora seja uma boa garota e se deite. 1 1 5

Sua conversa me esgotou. A jovem se deitou enquanto ele comeava a despir-se. Quando ficou sem roupa, empurrou-a para o outro lado da cama. melhor que eu durma perto da porta comentou. Heather mudou rapidamente de lado sem perguntar. Estava claro que Brandon esperava que algo ocorresse nessa noite. Apagou a vela e se deitou junto a ela. Um velho farol pendia resplandecente no ptio. Balanado pela brisa noturna, projetava dbeis sombras no interior da habitao. Consternada, Heather se deu conta de que seu cabelo tinha ficado preso sob o travesseiro do marido. Esperou que a soltasse, mas depois de um longo momento, percebeu que estava profundamente adormecido. Resignada, disps-se a passar a noite presa. Sentia-se segura com Brandon a seu lado e se afundou na cama, caindo adormecida. Heather liberou uma batalha com o horror do abismo dos sonhos. Uma mo lhe tampou a boca violentamente, sufocando os gritos alimentados pelo pnico. Heather abriu completamente os olhos e, desesperada, arranhou a mo que a oprimia. De repente, por cima de sua cabea e na escurido, surgiu o rosto de seu marido. Ao reconhec-lo, recuperou o juzo. Conseguiu vencer seus temores e se afundou de novo no travesseiro. Olhou-o fixamente, confusa e agitada, com os olhos muito abertos. Deite e no se mova ordenou Brandon com carinho. Fique quieta. No faa nem um rudo. Aja como se dormisse. Heather assentiu com a cabea, obedecendo. Brandon afastou a mo e se voltou de novo junto a ela. Sua respirao se fez lenta e regular, como se dormisse. A jovem pde ouvir no corredor uma voz amortecida e rudos estranhos. A tranca da porta comeou a abrir lentamente, a moa tentou controlar a respirao. Com o corao na boca, no era uma tarefa fcil. Uma luz fraca entrou na habitao e aumentou ao abrir a porta por completo. Com os olhos meio fechados, a jovem viu como aparecia uma cabea. Ouviu um murmrio. Esto dormindo. Vamos. Duas figuras entraram na escurido da habitao s escondidas e fecharam a porta. Heather apertou as mandbulas enquanto via os homens aproximarem-se 1 1 6

e, em um momento dado, saltar sobressaltados pelo ranger do cho. Ouviu um sussurro zangado. No desperte o homem, imbecil, ou no poder agarrar garota sussurrou um dos intrusos. No h quem o intimide! Est do outro lado da cama apontou o outro com a voz um pouco mais alta. Chsss, chsss fez calar o primeiro. J a vejo, estpido. Quase estavam aos ps da cama, quando Brandon deslizou as pistolas por debaixo dos lenis e se endireitou na cama, apontando neles. Quietos, amigos ordenou. Fiquem bem quietinhos se no desejam que lhes meta uma bola de chumbo na cabea. Os dois assaltantes ficaram petrificados. Um fazendo um gesto de fugir; o outro, agarrado ao brao de seu companheiro. Heather, acende a vela para que possamos ver as caras de nossos visitantes noturnos a apressou Brandon. A jovem engatinhou sobre a cama, passando por cima dele, e acendeu a vela que havia na cmoda. O resplendor da chama se estendeu por todo quarto, iluminando os rostos dos homens. Eram os mesmos que, durante o jantar, tinham estado cochichando em frente deles. No queramos lhes fazer nenhum dano balbuciou um deles. No amos fazer nada garota. O outro presumido seqestrador era um pouco mais temerrio que o primeiro. Prometemos uma parte do dinheiro em troca dela, capito ofereceulhe. Conhecemos um duque disposto a pagar seu peso em ouro. No importa que j no seja virgem. Seus olhos pousaram em Heather enquanto sorria, deixando ver uma deteriorada dentadura. Bem vale o dinheiro, capito. Faremos trs partes iguais, juro. Heather procurou proteo junto a seu marido e, tremendo, cobriu-se at o pescoo. Desagradava-lhe a forma como os lascivos homens lhe sorriam. Sabia que se conseguissem seqestr-la, a usariam vrias vezes antes de entreg-la ao duque. Eram do mesmo gnero que William Court, decididos a saciar primeiro sua prpria luxria. 1 1 7

Brandon se ps a rir sentado na cama. No sentia pudor algum por estar nu ante eles e segurava as pistolas com uma imprudente fanfarronice que no ajudava em nada acalmar a crescente inquietao dos dois ladres. A moa sufocou. Uma coisa era estar a ss com Brandon quando estava nu e, outra completamente diferente, estar com gente em sua frente. Com a presena dos dois intrusos, a nudez de sua masculinidade era algo alarmante. Devo decepcion-los, cavalheiros afirmou Brandon com tranqilidade. Esta jovem leva meu filho em seu ventre e sou um homem muito egosta. No se preocupe, capito interrompeu-o o mais tmido. O duque a deixar em paz quando chegar o nono ms. Quando vir como bonita no ser difcil faz-lo. Deixar algumas horas para dar luz e logo depois voltar a deitarse com ela. Pagar o mesmo, e daremos a metade a voc para que procure outra moa que esquente a cama. Brandon lhes lanou um olhar glacial. Suas mos se esticaram ao redor dos trabucos e o tique nervoso apareceu de novo. H um fedor neste quarto que me est asfixiando afirmou arrastando as palavras e forando um sorriso. Aproximem-se da janela, senhoritas, e abram-na para mim. Vo bem devagar porque minhas mos esto se cansando. Os dois homens se apressaram a obedecer. Logo se voltaram de novo para o ianque sorridente. E agora, coraozinhos, devo explicar uma vez mais qual a situao antes que partam disse Brandon de uma maneira clara e concisa, quase amvel. De repente sua voz se tornou ameaadora e perversa: Esta garota minha esposa e carrega meu filho. Pertence-me, e o que meu meu! As ltimas palavras estalaram na cabea dos malfeitores, desvanecendo toda esperana de sair vitoriosos na luta. Aterrados, abriram os olhos de par em par e suas testas se empaparam de suor. Comearam a temer seriamente por suas vidas. Mas, capito, ela... ns... Ambos gaguejaram em suas tentativas de apazigu-lo. Finalmente, o mais temerrio se atreveu a falar. Mas, capito, no sabamos argumentou. Nenhuma esposa normal e correta parece to disposta na cama. Quero dizer, senhor... 1 1 8

Saiam agora mesmo! bramou Brandon. Fora antes que estrangule aos dois! Precipitaram-se para a porta, mas Brandon os deteve rindo maliciosamente. Oh no, senhoritas. Melhor pela janela ordenou. Os homens o olharam atordoados e balbuciaram: Mas, capito, vai permitir que quebremos o pescoo contra os paraleleppedos? Fora! exclamou o capito ameaando-os com os trabucos. Os dois ladres obedeceram. Subiram na janela e o mais atrevido se lanou por ela. O resultado de sua ao foi incerto. Heather e Brandon ouviram um golpe surdo, logo maldies estranguladas e gemidos. Acho que quebrei as duas pernas, marinheiro bastardo! -gritou o homem. O mais covarde olhou para trs e se encontrou com Brandon apontando a janela. Lanou-se a contra gosto e, ao chegar ao cho, uma cacofonia de alaridos, insultos e gemidos se converteu em uma original explicao das muitas possibilidades que teria podido ficar a rvore genealgica de Brandon. Mas todos esses alaridos no conseguiram mais que arrancar ao capito uma sonora gargalhada enquanto fechava a janela do segundo andar. Trancou de novo a porta e a assegurou para que no pudesse ser aberta de fora. Os dois ladres se afastaram coxeando e, com eles, desapareceram os rudos. Ainda rindo. Brandon deslizou na cama junto a sua esposa, que agora jazia no meio, observando-o em silencio com os olhos muito abertos. Pergunto-me o que ter ocorrido ao ltimo. Foi o que mais gritou no acha, meu amor? Heather assentiu e soltou uma gargalhada doce e musical. claro que sim conveio. E suponho que devo me sentir adulada de que tenham mentido a respeito do que valho. Nenhum homem pagaria tanto por uma mulher. Brandon a olhou com estranheza durante uns instantes, escutando o som de sua voz e observando seu alegre sorriso. Depois contemplou os seios suaves e sedosos que ficavam terrivelmente tentadores por cima da camisola, e a suave transparncia do traje que dissimulava muito pouco sua figura esbelta. Sua testa umedeceu e, uma vez mais, experimentou a familiar contrao. Voltou-se muito 1 1 9

tenso com o desejo repentino de feri-la. Considerando o que pesa, no teria sido muito falou antes de apagar a vela. E acrescentou imerso na escurido: Se tivessem oferecido mais, teria me sentido tentado. Desconcertada pela brusca mudana de humor, a jovem se arrastou at seu travesseiro e se estirou. No sabia o que tinha feito ou dito para que Brandon quisesse agredi-la com tanta crueldade. Era to imprevisvel. Como podia compreend-lo? Tanto era agradvel e atento, como era a um momento, como a deixava sem fala com sua ironia. Chegou a manh e Heather se encontrou sozinha na cama. Levantou-se rapidamente, asseou-se, e vestiu o vestido vermelho, deixando o desabotoado, pois no alcanava os colchetes. Atreveu-se a procurar entre as coisas de Brandon at encontrar uma escova. Mordeu brutalmente o lbio inferior perguntando-se qual seria o castigo que lhe imporia seu marido se a encontrasse usando-a. Mas como no havia outra e seu cabelo estava muito embaraado, comeou a escovarlo vigorosamente. Existia a possibilidade de que ele nunca soubesse que a tinha utilizado e se apressou a desempenhar a tarefa antes que pudesse ser descoberta. Quando estava dando o ltimo retoque e para grande consternao da jovem, Brandon entrou no quarto. Heather se virou bruscamente com um olhar de culpa, ainda com a escova na mo. Ao v-lo se deu conta de que Brandon estava com muito mau gnio. Tinha escolhido um mau dia para ser valente. Sinto muito desculpou-se. No tinha escova. Minha tia ficou com o pouco que eu tinha. J que a pegou sem minha permisso reprovou em voz baixa-, desfruta tambm do prazer de utiliz-la. Heather se apressou a deixar a escova. Lanou um olhar furtivo a seu marido para se assegurar de que permanecia na janela e comeou a recolher o cabelo. Ao dar-se conta de que Brandon a observava, a jovem desviou o olhar, incomodada. Era extremamente difcil tranar o cabelo. Teve que comear vrias vezes antes de sentir-se satisfeita com os resultados, sempre consciente de que os olhos verdes a vigiavam. Arrumou o cabelo para prender as pesadas tranas de ambos os lados da cabea fazendo com que os laos cassem livremente e 1 2 0

roassem seus ombros ao mover-se. Esta tarde vou lev-la a uma costureira comentou Brandon categoricamente, voltando-se para a janela. Precisa de trajes um pouco mais recatados que o que est usando. Segurando o vestido, Heather o olhou com cautela. O homem estava vestido de maneira informal e no ps o casaco. Suas calas eram de cor marrom clara, muito justas e vestia um colete do mesmo tom. A camisa era branca, igual as meias, com longas mangas que acabavam em volantes debruados de babados sobre as mos bronzeadas. Suas roupas estavam limpas e demonstravam bom gosto, como sempre. Heather observou que, uma vez vestido segundo suas elevadas exigncias, j no voltava a preocupar-se com o traje. No era nenhum mequetrefe amaneirado. O homem estava agora concentrado no mundo que se estendia alm do quarto. Heather pde apreciar seu perfil como uma ruga cruzava sombriamente sua fronte. Do exterior chegava o som de carruagens e coches que atravessavam as ruas pavimentadas e, sobre tudo, de mendigos e malandros que brincavam de correr sem rumo. A moa se disps a arrumar a cama tentando fazer o menor rudo possvel. Depois se sentou na borda e esperou que seu marido se movesse ou lhe desse alguma indicao. Esperou uma eternidade. Comeou a doer-lhe as costas e apoiou a cabea contra um dos pilares da cama. Fechou os olhos mas, muito nervosa, voltou a abri-los. Finalmente Brandon se moveu e ela se endireitou, voltando-se para colocar o vestido sobre os ombros. O homem a olhou com indiferena. Tem a inteno de ir por a dessa maneira ou vai vir aqui e deixar que abotoe o vestido? perguntou com sarcasmo. Se quer comer, ser melhor que se apresse. A jovem se levantou da cama a toda pressa sem atrever-se a contradiz-lo e se aproximou dele, mordendo o lbio inferior. Ao fix-lo nos olhos, seu corao pulsou grosseiramente. No queria incomod-lo por causa da escova observou nervosa. Meu cabelo estava extremamente embaraado por no t-lo escovado ontem noite. No podia arrum-lo com as mos. 1 2 1

Brandon a olhou com o rosto inexpressivo durante uns instantes, depois franziu o sobrecenho. No se preocupe com isso disse secamente. D a volta para que possa abotoar o vestido. Heather obedeceu, plida e desconcertada. Notou que Brandon continua zangado por algo que havia ocorrido na noite anterior, pois tinha feito caso omisso ao assunto da escova. Mas ainda desconhecia o motivo. Desceram para comer. George fez uma reverncia e saudou a jovem: Ol, senhora. Puxou uma cadeira para que se se sentasse, Depois se dirigiu brevemente a seu capito e se afastou a toda pressa. Heather o seguiu com o olhar at a porta. Com uma ruga na testa, perguntou-se a quantos homens de seu marido o criado teria contado algo sobre sua presena anterior no Fleetwood. Parecia saber muito a respeito dos assuntos de seu capito. Apesar de ter sido fugaz, Brandon percebeu a expresso no rosto da jovem. No deve preocupar-se com George, meu amor assegurou repentinamente. muito discreto. suficiente dizer que sabe que voc no uma mulher da rua e que est muito arrependido por todos os problemas que lhe ocasionou. E, embora certamente no esteja de acordo, no nenhum estpido. Viu as manchas de sua virgindade ao recolher os lenis do meu camarote naquele dia. Compreendeu que tinha sido deflorada. Heather esteve a ponto de morrer de vergonha. J no podia fazer nada. Sabendo isto, jamais poderia voltar a olhar a esse homem na cara. Exalou um gemido e ocultou seu rosto ruborizado entre as mos. Por favor, no se angustie, querida suplicou com carinho. No h do que se envergonhar. H muitas mulheres que desejam oferecer a seus maridos uma prova de sua pureza na primeira noite. A um homem agrada saber que no houve outros antes dele. E voc se sentiu alegre? inquiriu bruscamente, cravando-lhe os olhos no rosto. Brandon estava zombado e isso a irritou. O homem esboou um sorriso amplo com os olhos entreabertos. -Sou como os outros, meu cu assegurou. Me senti adulado. Mas no tinha nenhuma necessidade de que mostrasse a prova de sua virgindade. Sabe 1 2 2

perfeitamente que quando me inteirei fiquei muito menos surpreso. Teria me afastado de voc e suplicado seu perdo se tivesse sabido que sua inteno no era a de se iniciar nesse negcio. E acrescentou com uma suave risada, como desculpando-se: Mas temo que impossvel. No o entendo replicou a moa com amargura. O dano j est feito. Brandon riu entre dentes e a devorou com o olhar como tinha feito no dia anterior. No totalmente, meu amor esclareceu. No teria lhe dado a parte de mim que agora leva dentro de voc. Se ento, tivesse me afastado de voc, no estaria grvida. Mas como aconteceu, agora h uma vida crescendo em seu interior e eu sou o culpado. Seus tios deixaram muito claro que o menino era meu. Mas poderia estar mentindo a respeito de meu estado replicou Heather com fanfarronice, como se quisesse tentar por um momento contra a confiana do homem. Levantou seu pequeno e encantador nariz, olhando-o desafiante. No, no pode ser respondeu Brandon categoricamente, derrubando seus esforos. No tem nenhuma prova... comeou a dizer a moa. A no? perguntou lentamente arqueando uma sobrancelha, divertido. Heather assumiu sua derrota. Esquece, ma belle apontou brandamente -, que pude te observar em seu estado natural e, embora no seja evidente a um simples olhar, sua encantadora barriguinha est crescendo. Em um ms ser bastante bvio. Heather permaneceu em silencio ao aproximar-se a criada da mesa. De qualquer modo, j no havia mais nada para dizer. Como podia negar o evidente? Depois da comida, George voltou de novo. Deseja que chame uma carruagem agora, capito? perguntou. Brandon olhou para Heather. Est preparada, minha querida? Peo que me desculpe um momento respondeu Heather com doura e sem o olhar. As necessidades da jovem eram agora maiores que as dele e Brandon se deu conta. Sua convivncia ininterrupta durante as bodas e as constantes desculpas para ausentar-se deveriam ter feito Brandon estranhar sobremaneira. O capito se virou para George e disse em voz baixa: 1 2 3

Vamos nos reunir com voc em um instante. Uma vez partido o criado, Brandon se endireitou e ajudou Heather a levantar-se. Sinto muito, meu amor murmurou sorrindo. Estive pensando em outras coisas e me esqueci por completo de seu estado. Por favor, me perdoe. Assim, apesar de tudo, deu-se conta de que a freqncia de suas sadas se deviam ao fato de estar grvida. Havia algo que lhe escapasse? Havia algo que no soubesse a respeito das mulheres? Heather ergueu os olhos. Durante um instante, seus olhos se encontraram. O olhar de Brandon era to clido que as faces da jovem coraram. O homem riu brandamente ao ver como os olhos da jovem fugiam dele e deslizou o brao por detrs de suas costas. Apertou-lhe a cintura com cuidado antes de solt-la. Caminhava para a porta, onde Brandon estava esperando, quando ouviu uma voz familiar que a chamava. Voltou-se sobressaltada e viu Henry Whitesmith precipitando-se para ela com uma jarra cheia de cerveja na mo e enfeitado como um marinheiro mercante. Devia ter entrado na estalagem com um grupo de marinheiros enquanto ela no estava l. Ficou sem fala durante uns minutos, muito surpreendida de v-lo ali. Henry deixou rapidamente a jarra sobre uma mesa e a agarrou suas mos. Heather, meu amor gritou feliz. Pensei que no voltaria a verte antes de minha partida. O que faz aqui? E onde est sua tia? Veio se despedir de mim? Despedir-me de voc ? replicou Heather estupidamente, sem saber o que queria dizer com isso. Franziu o sobrecenho. Henry o que faz aqui? E Sara? Por que usa essas roupas? No sabe, Heather? Engajei-me no Merriweather da Companhia Britnica de Ch respondeu o jovem. Zarpamos dentro de quinze dias para o Oriente. Estarei fora dois anos. Mas por que, Henry? perguntou perplexa. O que aconteceu com a Sara? No podia me casar com ela, Heather explicou Henry. Quero a voc e no me casarei com ningum a no ser contigo. Assim vim a Londres a para enriquecer, tal como me disse. Agora tenho uma oportunidade de faz-lo. Quando 1 2 4

voltar do Oriente serei um homem endinheirado, terei mais de quinhentas libras no bolso. Oh, Henry suspirou com tristeza afastando suas mos das dele. Henry a olhou com devoo uma vez mais. Sorria-lhe abertamente e seus olhos resplandeciam de puro contentamento. No percebeu a angstia que tinha a jovem. Est esplndida, Heather comentou. Nunca a tinha visto to bela -aproximou-se e lhe acariciou a face com ternura com mos trmulas. Vai me esperar, Heather? Aceitar ser minha? Seria capaz de casar comigo agora e deixar que parta como um homem imensamente feliz? Seu olhar ficou parado nos seios de Heather, sua voz se fez instvel e pareceu engasgar-se com as palavras. Quero-a, Heather. Amo-a e desejo-a mais que a qualquer coisa no mundo. Por favor... comeou a dizer com dificuldade. Atrs de Henry, Brandon se aproximava com uma profunda ruga na fronte. A jovem voltou a olhar Henry muito nervosa. Brandon chegou at eles. Se estiver preparada, meu amor, devemos ir comentou Brandon, colocando-lhe sua capa sobre os ombros para ocultar os seios aos olhos de Henry. A carruagem nos est esperando. Henry olhou para Brandon sem acreditar. Observou como rodeava Heather com o brao. Sentiu que lhe fervia o sangue ao ver que outro homem tocava a sua amada. Heather quem este homem, este... este ianque? perguntou. O que est fazendo aqui com ele? E por que deixa que ele ponha as mos em cima de voc, desse modo? Henry, deve me escutar rogou. No desejava lhe dar a notcia dessa forma, no em um lugar pblico como esse, no nesse preciso momento, no to cruelmente. Gelou-lhe a alma. No queria que isto acontecesse, Henry. Por favor, me acredite. Devia ter me acreditado quando disse que no podia me casar com voc. Era de todo impossvel. Olhou a seu marido suplicando-lhe compreenso. Este jovem no estava preparado para a afiada lngua de Brandon. Henry, este meu marido, o capito Birmingham, do navio americano Fleetwood. Seu marido! gritou Henry. Cravou seus olhos em Brandon, 1 2 5

horrorizado. Oh, Meu deus, no diz isso a srio, Heather! Diga que est brincando! No pode ter se casado com um ianque! Observou, desesperado, as roupas suntuosas do homem. S suas meias valiam mais que seu traje desgastado. Um ianque no, Heather! Nunca ousaria brincar to cruelmente com isso, Henry respondeu a moa com doura. meu marido. Quando... se casaram? conseguiu perguntar Henry com lgrimas nos olhos. Faz dois dias suspirou Heather abaixando o olhar. No podia suportar as lgrimas do jovem. Se permanecesse ali muito mais tempo falando com ele, perderia o controle e fugiria dele soluando. Todo seu corpo estava rgido como resposta a seus esforos por reprimir-se e, o brao de Brandon estreitando-a, no a ajudava absolutamente. No fazia mais que lhe recordar que ele era o culpado de tudo o que tinha acontecido. Entretanto, seu silncio foi uma bno. Pode me dizer por que se casou com ele... com um ianque e no comigo, Heather? perguntou abatido. Heather olhou nos olhos. Que necessidade h agora disso, Henry? perguntou. Estou casada e no se pode fazer nada. Vamos nos despedir agora e partamos. Logo me ter esquecido. No me vai dizer por qu? insistiu. Heather sacudiu a cabea. Sua viso estava imprecisa pelas lgrimas. No, no posso. Devo ir agora respondeu. No a esquecerei, Heather, sabe. Amo-a e nenhuma outra mulher poder substitu-la declarou. Na presena de Brandon, Heather ficou nas pontas dos ps e beijou Henry no rosto. Adeus sussurrou. Deu meia volta e deixou que Brandon a acompanhasse at a porta. Uma vez no interior da carruagem, Heather permaneceu olhando desolada pela janela, sem se importar que Brandon, mal-humorado, estivesse a observando. Quando esse jovem a pediu que se casasse com ele? inquiriu bruscamente quando a carruagem se ps em marcha. Heather deixou de olhar pela janela e suspirou. 1 2 6

Depois de ter conhecido voc respondeu. A expresso de Brandon se endureceu. Permaneceu em silencio durante um momento e, quando voltou a falar, o tom de sua voz era afiado. Estava irritado. Se tivesse se casado com ele seria antes disso uma mulher virgem? perguntou. Heather o olhou e a precauo lhe fez dizer a verdade. No tinha dote. Seus pais me teriam recusado por esse motivo explicou a jovem. No me teria casado com ele. Voc no fala de amor observou Brandon lentamente. O amor no tem lugar dentro do matrimnio respondeu com amargura. Os matrimnios so arrumados em funo do benefcio. Os que esto apaixonados vo encontrar seu prazer nos palheiros ou nos prados. Desafiam a precauo para gozar de uns momentos a ss. As razes escapam a meu entendimento. Brandon a estudou com vontade. Agora sei que nunca estiveste apaixonada nem tentada pelo amor disse o homem. Continua sendo inocente diante dos jogos do amor, virginal, para diz-lo de algum modo. Heather o olhou com fixidez. No sei do que me fala afirmou secamente. No sou virgem. Falame em charada. Brandon se ps-se a rir. Sinto-me tentado a mostrar-lhe do que falo brincou. Mas isso unicamente lhe daria prazer e ainda tem que me pagar sua parte da chantagem. Heather o olhou de novo. Continua me falando em charada replicou com brutalidade. E com mentiras. Sou inocente. Tenho que repetir isso? Por favor, pare com isso contestou Brandon asperamente, virando-se para olhar janela. J disse o que deve esperar de mim. No tenho tempo para mentiras disse suspirando profundamente. Mentiras! gritou Heather. Quem acredita que para me acusar de mentir, maldito...? Brandon puxou-a violentamente e preveniu-a: 1 2 7

Cuidado, Heather. J est escapando o gnio irlands. Sinto muito desculpou-se com uma voz muito fraca. Imediatamente se odiou por ter-se desculpado e por ser to covarde. Qualquer outra mulher o teria insultado ou, mesmo, esbofeteado. Mas no podia se imaginar fazendo uma coisa assim e detestava pensar na reao de seu marido se tentasse isso. Inclusive agora, tal como se encontrava, envolta em seus braos, tremia violentamente horrorizada. E a pouca coragem que possua se desvaneceu diante dos olhos penetrantes e ferozes de Brandon. Era uma mulher diminuda que se intimidava ante seu simples olhar. difcil manter a boca fechada quando me provoca e me insulta dessa maneira confessou desconcertada, em voz baixa, olhando as mos em seu colo. Voc me humilha. Nunca disse que no o faria respondeu Brandon asperamente, voltando-se para olhar pelo guich. Te disse o que devia esperar de mim. Acreditava que tinha mentido para voc? Heather sacudiu a cabea com lentido. Uma lgrima caiu em sua mo, depois outra. Secou-as. Sem voltar atrs, Brandon comeou a amaldioar, tirou impaciente um leno de seu casaco e entregou-o. Toma disse. Precisa disto. E se insistir em chorar todo o tempo, me agradaria enormemente que se lembrasse de levar sempre seu prprio leno. Aborrece-me sobremaneira no ter o meu quando o necessito. Sim, Brandon replicou em voz baixa. No se atrevia a recordar que no possua nenhum. Durante o resto do trajeto Brandon permaneceu com uma expresso imperturbvel olhando pela janela. Reinava um silncio sepulcral na carruagem e Heather tremia de medo. Madame Fontaineau recebeu-os na porta de sua loja com um encantador sorriso. O capito Birmingham era um cliente habitual quando estava em terra. senhora gostava do ianque alto. O atraente vadio sabia tratar s mulheres e ela era suficientemente jovem para saber apreci-lo. Brandon afastou sua capa dos ombros de Heather e os olhos de madame Fontaineau deslizaram sobre o vestido vermelho. Sorriu complacente e decidiu que 1 2 8

a nenhuma outra mademoiselle poderia assentar to bem. A curiosidade da costureira despertou quando o capito tinha comprado aquele vestido e outras roupas destinadas a uma jovem mida e delicada. Deu por certo que o capito tinha encontrado outra amante, pois os trajes que tinha adquirido nos dois ltimos anos eram para uma mulher mais alta e voluptuosa. Esta mocinha, ainda na flor da juventude, nunca teria esses trajes. Havia um pouco de indiferena e ingenuidade nas maneiras da garota, quase inocente, singularmente refrescante. Tudo isso era suficiente para despertar a curiosidade de madame Fontaineau. Muitas das cortess que freqentavam sua loja, e eram a maioria, elogiavam ao capito Birmingham. Conhecia sua vida privada muito melhor do que ele podia imaginar. Mas em frente dela havia algo novo e bastante diferente, uma delicada mademoiselle, de boa figura e que qualquer homem escolheria para a converter em sua esposa. Que Deus no o quisesse! Ela era francesa e no to velha para no saber apreciar a um verdadeiro homem como o capito Birmingham. Freqentemente o tinha olhado com outras intenes, alm de fazer negcios, mas tinha tido a precauo de ocult-lo. Era suficientemente ardilosa para saber que se lhe sugerisse ser algo mais que amigos, o homem desapareceria para sempre. Estava convencida de que, no sentindo afeto algum por seu corao velho e suscetvel e carecendo de interesse por uma mulher mais velha, recusaria e partiria para no voltar jamais. ento que viu o anel de ouro no dedo de Heather. Madame Fontaineau, permita-me apresentar minha esposa anunciou Brandon. A mulher ficou boquiaberta, muito surpreendida. Rapidamente se apressou a falar para dissimular sua perplexidade. Encantada de conhec-la, senhora Birmingham. Seu marido meu cliente favorito h muito tempo. um perito em mulheres comentou a costureira. Voc muito bonita. Brandon enrugou ligeiramente a testa. Madame Fontaineau, se tiver a bondade, minha mulher precisa adquirir um guarda-roupa completo explicou. Oui, monsieur, farei o melhor que puder apressou-se a responder, percebendo a gafe. Os homens no gostavam que suas atividades amorosas 1 2 9 Foi

fossem de domnio pblico e muito menos que suas esposas soubessem delas. Mas o impacto causado pela notcia de seu enlace tinha sido muito forte para ela. Ficou aniquilada contemplando o anel. Madame Fontaineau observou a jovem e logo examinou os tecidos que tinha amontoados sobre as mesas. A moa possua um corpo esbelto, suave e sedutor. Qualquer homem morreria por acarici-lo. No havia dvida por que o ianque se casara com ela. Era toda uma beleza e faziam um belo casal. Realmente era para invej-los. Com uma expresso de resignao, olhou para o ianque. Elle est perfection, n, monsieur? apontou em francs. Brandon levantou a vista para observar as costas de sua mulher. Oui, madame. Magnifique respondeu. Heather no entendeu nenhuma palavra da conversao; tampouco o tentou. Entretanto, deu-se conta de que Brandon tinha respondido a madame Fontaineau em francs, sem problemas. Era um homem cheio de surpresas. Agora estavam falando em francs, deixando que Heather perambulasse pelo lugar conforme seu desejo. Caminhava sem rumo entre as mesas, olhando de soslaio seu marido que continuava conversando com a mulher. Parecia que se conheciam bem. Brandon ria com ela; inclusive, em um momento dado, a costureira chegou a lhe tocar o brao, algo que nem sua esposa se atrevia a fazer. Franziu o sobrecenho ao recordar o que a costureira havia dito minutos antes. Dava a impresso de que era uma das muitas mulheres para quem Brandon tinha comprado roupa. Virou-se rapidamente, muito zangada com seu marido por t-la levado a esse lugar. Poderia ter economizado essa situao melindrosa. Levantou um desenho de um cavalete prximo a ela e estudou-o tentando concentrar-se nele. Era o esboo de um vestido moderno, desenhado segundo as ltimas tendncias da moda, de cintura alta e adornado com laos. Toda mulher de duvidosa reputao o usaria. Heather no gostou. Ao afastar o olhar do esboo, viu que um jovem, que devia ter sado a um instante da cortina que havia no final da loja, estava observando-a. O moo devorou com avidez o decote de Heather, imaginando o que havia por debaixo. Lambeu o lbio e se aproximou dela. Heather permaneceu quieta, desconcertada. 1 3 0

O tipo confundiu a parada da jovem com um convite para aproximar-se. Sorriu-lhe abertamente, mas, justo nesse momento e para sua desgraa, Brandon desviou a ateno da conversa e viu como o moo se aproximava de sua mulher com uma atitude muito amorosa. No era mais que um garoto, mas para Brandon foi a gota que encheu o copo. Primeiro ladres, depois um antigo amor e, agora, este rapaz. A moa era dele e no uma pea pblica a quem todo mundo podia beijar ou que podiam desfrutar. Sua pacincia tinha chegado ao limite. No ia consentir que nenhum outro homem se deleitasse com ela. Cruzou a loja na velocidade de um raio com uma raiva incontrolada. Heather o viu vir e, aterrorizada, afastou-se de um salto para deix-lo passar. Agarrou o jovem pelo casaco e, levantando-o do cho, sacudiu-o como se fosse um tapete. Escria desprezvel insultou-o. Vai aprender logo a tirar a vista de cima da minha mulher. Vou sacudir voc por toda a loja. Os olhos do pobre moo quase saram das rbitas e seu corpo tremeu de impotncia. Heather ficou petrificada diante da cena, completamente atnita, mas madame Fontaineau correu at Brandon e lhe agarrou o brao. Monsieur! Monsieur! suplicou-lhe. Monsieur Birmingham. Por favor. No mais que um menino! No queria lhe insultar, monsieur. Por favor, deixe-o! Peo-lhe! Brandon obedeceu lentamente, embora ainda lhe fervesse o sangue. Deixou o moo no cho. Madame Fontaineau o agarrou no muito amavelmente e empurrou-o para a parte traseira da loja, falando em francs. Antes de arrumar a cortina, puderam ver como o esbofeteava. Nem Brandon nem Heather se moveram do lugar quando, um minuto depois, a mulher retornou. Sinto muito, monsieur Birmingham se desculpou madame Fontaineau humildemente. Dirigiu-se para Heather, roando Brandon em seu caminho, e agarrou as mos trmulas da jovem. Madame Birmingham, meu sobrinho e s vezes se comporta como uma criatura estpida. Mas, ai, madame acrescentou encolhendo os ombros -, obviamente francs. A mulher ps-se a rir e Heather olhou seu marido com os olhos ainda abertos e inseguros. Este se encontrou com seu olhar e arqueou uma sobrancelha 1 3 1

divertido, sem sorrir, o que fez supor a Heather que ainda continuava zangado. Por favor, por aqui, madame Birmingham. A costureira sorriu agarrando-a pelo brao. Comearemos pela seleo de tecidos para as combinaes anunciou. Logo a empurrou para que a acompanhasse para umas estantes repletas de cilindros de musselinas transparentes, linhos e cambraias. Posso sugerir a musselina para uso dirio e as cambraias delicadas para ocasies especiais? So muito suaves para uma pele to encantadora como a sua. Heather procurou o olhar de seu marido uma vez mais. Brandon estava a seu lado, apoiado a uma mesa, de braos cruzados. Sua expresso no mudou com o olhar de sua esposa e Heather temeu que estivesse zangado com ela. Afastou o olhar nervoso e voltou a virar-se para a mulher. No importa murmurou a jovem docemente -, faa o que achar melhor. Madame Fontaineau olhou para o capito para receber sua aprovao e sorriu ao recordar com o que cuidado o homem tinha selecionado a roupa interior para a moa. Para obter sua aprovao as combinaes deviam ser da melhor qualidade, suaves e transparentes. No podia esquec-lo ao fazer estas novas. muito possessivo com sua jovem esposa, pensou ao recordar sua recente exploso de gnio. Ter que brigar com muitos homens para afast-los dela. uma moa inocente, mas muito sedutora. Teria sido melhor para ele que se apaixonasse por mim. Capito Birmingham, se acompanhar a madame ao provador poderemos comear a selecionar os vestidos observou a francesa. Tenho alguns bonitos esboos de ltima moda. Voltou-se resolutamente e guiou-os para a parte traseira da loja, atravs das cortinas pelo corredor e at um pequeno aposento abarrotado de tecidos e de costura. Trouxe uma cadeira e indicou a Brandon que se sentasse. Depois se voltou para o Heather. Madame, se me permitir, desabotoarei o vestido e, to logo o tenhamos tirado, comearemos a tomar medidas, certo? comentou a senhora. A jovem lhe deu as costas e esperou em silncio que madame Fontaineau desabotoasse o traje. O aposento, apenas maior que uma cama, estava to abarrotado de tecidos que quase no havia lugar para os trs. Cada vez que 1 3 2

Heather se movia no diminuto cubculo, roava as pernas de Brandon com suas saias. Alm disso, tinha que permanecer diante dele, pois no havia mais espao e podia toc-la apenas estendendo o brao. A costureira tomou medidas exatas, utilizando a cinta mtrica com assombrosa habilidade. Heather levantou os braos, ergueu as costas, arregaou as saias, seguindo as indicaes da mulher. Agora, madame encolher o estmago continuou a costureira, colocando a cinta ao redor de seus quadris. Heather levantou os olhos acima da cabea da senhora e viu Brandon segurar uma risada. J no lhe importava se continuava zangado com ela. Contrariada, respondeu mulher: impossvel. Madame Fontaincau se deixou cair para trs, sentando-se sobre seus ps. Durante uns instantes se perguntou como era possvel que a petite tivesse esse pequeno problema. Finalmente um sorriso de confiana torceu seus lbios. Madame est grvida, no ? perguntou. -Sim admitiu Heather a contra gosto, ruborizando-se. Mas isto maravilhoso murmurou madame Fontaineau. Olhou Brandon de soslaio. Monsieur um papai orgulhoso no ? Posso assegurar-lhe, madame Fontaineau respondeu Brandon. A costureira riu brandamente. No tem a menor duvida de que o menino dele, pensou. Responde sem problemas nem demoras. Talvez a jovem seja to inocente como indica seu aspecto. Ah, monsieur, faz com que me sinta bem acrescentou em voz alta. No se ruborizou nem gaguejou ao admitir que voc o pai. Isso bom. No h culpa em um homem que responde pelo que faz. Lanou a Heather um rpido olhar de avaliao e se virou para ele. E sua esposa vai ser uma das mulheres mais encantadoras no , monsieur? Brandon examinou a sua mulher lentamente e seus olhos brilharam com uma estranha luz. Das mais formosas concordou com prazer. Veja isso!, disse a si mesma, madame Fontaineau. J est impaciente para lev-la de novo para sua cama . A petite madame no permanecer muito tempo 1 3 3

sem um filho dele em seu ventre. Far bom uso dela. Quem era ela! Fica bem em madame a combinao que lhe fiz no ? comentou a Brandon, que devorava a sua esposa com o olhar. Tem o corpo de uma deusa: seios arredondados, cintura estreita, perfeita para as mos de um homem e os quadris e pernas olal. Heather fechou os olhos profundamente envergonhada. Sentia-se como uma escrava que estava sendo vendida a um homem... a este homem... com a finalidade de lhe dar prazer. Esperava que a cravassem e examinassem em qualquer momento. Mas era de seu corpo do que madame Fontaineau falava to livremente, como de uma escrava. Essa mulher no tinha nenhum direito de degrad-la ou a seu corpo dessa forma. O corpo de uma mulher era algo sagrado, um pouco privado, ao qual se devia um respeito e no algo que pudesse ser manchado to facilmente. No fora feita para ser tratada ou vendida como se fosse uma escrava. Apertou as mandbulas, muito zangada, e abriu os olhos encontrando-se com os de Brandon no espelho. O tempo se deteve. O olhar do homem apanhou o da jovem. Quando Brandon baixou a vista at os seios da moa fazendo com que fosse perfeitamente consciente da transparncia de sua roupa interior, ela no pde deixar de contemplar seu rosto. Seu olhar produziu no corpo de Heather um estranho tremor que a debilitou, at quase desmaiar, e a fez sentir-se terrivelmente estranha. Sem o ianque lhe indicando que continuasse a tirar medidas, madame Fontaineau se incorporou, uma vez mais em seu papel de mulher de negcios. Vou procurar os esboos. Se madame deseja voltar a por o vestido, o abotoarei quando retornar comentou e saiu da habitao. Heather afastou o olhar do espelho e agarrou o vestido. Completamente aturdida, o vestiu, colocou os braos nas mangas e os cruzou para evitar que casse, esperando a volta de madame Fontaineau. De repente viu, aterrorizada, como Brandon se aproximava dela, afastava suas saias e as apanhava entre as pernas. Heather o olhou perplexa. Seu corao comeou a pulsar aceleradamente e Brandon, ao dar-se conta, ps-se a rir contemplando o busto que tremia sob o vestido. Por que esse medo, gatinha? inquiriu. A nica coisa que desejo 1 3 4

abotoar-lhe o vestido. Numa reao nervosa, a moa levou as mos ao decote tentando ocultar seus seios de seu marido, que as afastou ainda rindo. No h nenhuma necessidade de que se cubra, meu amor comentou. S meus olhos esto aqui para te olhar. Por favor suspirou Heather quase sem flego. Madame Fontaineau est a ponto de retornar. Brandon soltou uma gargalhada. Se me obrigar a prejudicar a sua volta, tudo o que madame Fontaineau ver a um homem abotoando o vestido a sua esposa observou Brandon. Heather voltou-se imediatamente, ouvindo a risada divertida de seu marido. Ainda estava abotoando o vestido quando chegou a costureira. Trouxe todos os esboos que tenho comentou a senhora. Como vero, h muito para escolher. Madame Fontaineau desdobrou uma mesa e ps a pilha de desenhos sobre ela, deixando Heather aprisionada entre esta e as pernas de seu marido. Uma vez Brandon tendo terminado de abotoar, a jovem se sentou no cho e comeou a estudar os desenhos. Havia muitos que gostou, mas duvidava de que seu marido quisesse gastar uma soma de dinheiro to grande nela. Olhou-os com desejo e suspirou. No tem algum vestido mais simples e menos caro que estes? perguntou mulher. A costureira ficou sem fala, muito assombrada. Brandon se inclinou para frente, colocando uma mo sobre o ombro nu de Heather. Meu amor, posso compr-los tranqilamente afirmou dando uma olhada nos esboos. Madame Fontaineau suspirou aliviada. O capito tinha um gosto excelente e caro em questo de roupa. No ia permitir que sua mulher pensasse no dinheiro num momento como este. O capito podia se permitir comprar um guarda-roupa luxuoso, ento, qual tinha sido a inteno da jovem? Se ela fosse Heather, teria escolhido os vestidos mais bonitos sem pensar duas vezes. Como parece muito tmida na hora de gastar meu dinheiro afirmou Brandon docemente -, ajudarei-a a selecionar seu vesturio... se no for 1 3 5

inconveniente. Heather se apressou a sacudir a cabea, nervosa por sentir a mo sobre o ombro. Os longos dedos eram como lnguas de fogo sobre sua pele nua. Brandon os apoiava sobre sua clavcula e seus seios sem dar importncia e sem perceber a reao que estavam provocando nela. A jovem estava comeando a ter dificuldade para respirar. Faz isso de propsito para me atormentar, pensou Heather. Sabe que o temo. O homem a tinha presa: a coxa era como uma rocha sobre sua omoplata; a mo, como um peso de chumbo que a mantinha no cho; a cabea e os ombros, surgindo por cima dela para dissuadir qualquer idia de levantar-se. Estava presa em sua armadilha, como uma mosca em uma teia de aranha. Entretanto, a imagem que dava ao exterior era bem diferente. Parecia estar sentada carinhosamente aos ps de seu marido, feliz de sentir as mos sobre ela. Brandon apontou um dos esboos. Este ficar bem em seda azul, da cor dos olhos de minha esposa. Tem o mesmo tom? inquiriu. Madame Fontaineau estudou primeiro os olhos de Heather, depois sorriu abertamente. Oui, monsieur, so de cor azul safira. Ser como deseja replicou. Excelente respondeu Brandon. Depois assinalou outro esboo. Este no, se perderia entre tantos outros. Oui, monsieur concordou madame Fontaineau. Como sempre estava escolhendo com perfeio. Quando no o tinha feito? O homem sabia como vestir uma mulher. Afastou outro desenho, alegando que o vestido era muito berrante. Outros cinco foram escolhidos. Outros dois recusados. Heather observava, fascinada, incapaz de pronunciar uma s palavra. No podia estar mais que de acordo com tudo o que Brandon tinha escolhido. E todos os que tinham sido desprezados, ela mesma tinha rezado para que o fossem. Seu sentido da cor a deixou pasmada. Devia admitir que escolhia melhor que ela. Muitos outros vestidos foram rapidamente escolhidos e amostras de diferentes materiais anexados a eles. No ficou nenhum detalhe por determinar. 1 3 6

Escolheram sedas, malhas de l, veludos, brocados, musselinas, gazes de algodo. Heather perdeu a conta. Escolheram fitas, azeviches, contas e peles como cs e adornos. Examinaram cuidadosamente os encaixes e os elegeram. Heather estava assombrada diante da grande quantidade de roupa que Brandon tinha comprado, claro muita mais do que ela mesma tinha esperado. Para Heather era difcil admitir que seu marido pudesse ser to generoso com ela. Entretanto, os vestidos foram encomendados. Est de acordo com tudo, querida? perguntou Brandon docemente. Heather sabia que seria igual se no estivesse de acordo. Tinha comprado todos os vestidos para dar prazer a si mesmo. Mas estava de acordo com tudo. Como poderia no estar tendo sido to bem escolhidos? Heather concordou. Voc foi mais que generoso murmurou. Brandon a olhou. Estava sentado acima dela, desfrutando sem restrio da vista de seu busto. Morria de vontade de deslizar a mo por debaixo do vestido e acariciar a pele sedosa. Minha esposa necessita de um vestido para usar agora observou afastando os olhos dela. Tem algum um pouco mais adequado para ela que seja mais conservador que o que est usando agora? Madame Fontaineau assentiu. Oui, monsieur respondeu. Tenho um vestido que terminei justamente ontem. Vou peg-lo agora mesmo. Pode ser o que est procurando. Saiu rapidamente da habitao e voltou ao cabo de pouco tempo com um traje de veludo azul. Tinha mangas longas e ajustadas e uma gola de cetim branco, muito recatada. Os punhos eram debruados tambm em cetim branco. em algo assim que tinha pensado? inquiriu a costureira sustentandoo no alto. Sim respondeu Brandon. Embrulhe-o, vamos lev-lo. Agora devemos nos ocupar dos acessrios. Dever ter tudo preparado para dentro de dez dias. A senhora ficou boquiaberta. Mas, monsieur, isso impossvel! protestou. Pelo menos um ms, por favor. Sinto muito, madame. Zarpamos dentro de quinze dias argumentou Brandon. Dentro de cinco dias voltarei com minha esposa para que os prove e, dentro de dez, quero que tudo esteja preparado e a bordo. Ter um benefcio extra 1 3 7

se estiver tudo terminado e bem costurado. Se no, voc o perde. Pode faz-lo? Madame Fontaineau no podia deixar escapar um pedido como esse. At mesmo tendo que compartilhar alguns dos benefcios com outras costureiras, continuaria ganhando uma importante soma de dinheiro. Colocaria todas suas amigas e familiares costurando a partir de agora, mas o teria pronto a tempo. O homem fez um bom trato, pois estava acostumado a dar ordens que fossem acatadas. Era realmente digno de admirao; no aceitava nada que no fosse o melhor. Ser como deseja, monsieur afirmou finalmente a mulher. Ento, est decidido concluiu Brandon. Agora devemos acabar de confeccionar seu vesturio, meu amor comentou a Heather com um aperto no brao. Ajudou-a a se levantar e a colocar a capa por cima dos ombros. Pouco depois partiram. Madame Fontaineau ficou na porta os observando se afastar. Madame muito mais esperta que eu concluiu em silencio. Ao pedir menos, obteve mais. E ele est feliz por ter comprado o melhor. Todas deveramos ser to ardilosas quanto ela. Voltou-se e batendo palmas, chamou: Claudette, Michele, Raoul, Marie! Venham depressa. Temos muito trabalho para fazer.

CAPITULO 5

Damas vestidas estranhamente e finos cavalheiros abarrotavam as lojas de Londres, empurrando uns aos outros como nica forma de avanar entre a multido. Heather se animou ao lembrar-se da infncia e dos passeios com o pai por essas mesmas lojas. Agora conversava alegremente com os lojistas, provava estpidos chapus, olhava-se nos espelhos rindo bobamente, saltava de um lado a outro enfeitiando a todo aquele que tinha a sorte de poder contempl-la. Brandon permanecia em silencio atrs dela, observando-a. Unicamente concordava com os 1 3 8

lojistas quando Heather provava algo que contava com sua aprovao. A seguir, pagava. Mesmo quando a jovem o segurava inconscientemente pela mo e puxava-o para o interior de uma loja, permitia-o sem repreend-la. Mas Heather nunca pedia nada, tampouco esperava que ele comprasse. Divertia-se to somente olhando. No tinha podido desfrutar deste prazer a muitssimo tempo. Observou s imponentes damas que desfilavam ante ela. Ria ao ver seus pequenos e obesos maridos correrem atrs delas, tentando alcan-las. Seus olhos brilhavam e sorria constantemente. Deixava-se levar pela multido, feliz, e girava a cabea despreocupadamente de um lado a outro, agitando as tranas e fazendo com que todos os homens pousassem os olhos nela. Estava entardecendo, quando Heather ficou olhando muito silenciosa e pensativa para um bero de madeira que havia em uma loja. Tocou-o com mos trmulas e acariciou a madeira suave. Mordeu o lbio inferior e olhou para Brandon. Uma vez mais, sentia-se insegura. Brandon se aproximou dela e observou o objeto, sopesando a possibilidade de compr-lo. Comprovou sua resistncia. H um melhor na minha casa disse por fim, ainda inspecionando-o. Era meu, mas continua resistente e capaz de suportar um beb. Faz muito tempo que Hatti deseja utiliz-lo. Hatti? inquiriu a jovem. minha governanta, uma enorme mulher de cor respondeu. Est na casa desde que nasci. Brandon se virou e saiu lentamente da loja. Heather seguiu-o e se colocou junto a ele, enquanto chamava uma carruagem. Quando voltou a falar, sua voz era spera. Hatti esteve esperando com impacincia, ao menos durante quinze anos, que me casasse e tivesse filhos comentou olhando-a s escondidas. Estou convencido de que no caber em si de alegria quando vir voc, tendo em conta que j ter bastante barriga quando chegarmos em casa. Muito inibida, Heather tampou a barriga com a capa. Voc ia se casar quando retornasse. O que vai acontecer? perguntou a jovem. Certamente Hatti ficar zangada comigo por ter usurpado o lugar de sua prometida. 1 3 9

No, absolutamente respondeu bruscamente e deu uma olhada carruagem que se estava aproximando. Seus gestos indicaram a Heather que o turno de perguntas tinha terminado e se perguntou qual seria a razo pela qual seu marido estava to seguro de que a mulher de cor no se zangaria com ela. Parecia-lhe que no era isso o que iria ocorrer. A carruagem parou defronte eles e Brandon deu ao condutor o nome da estalagem. Depois, colocou os pacotes e estendeu a mo a Heather para ajud-la a subir. A jovem se deixou cair no assento, exausta. As compras tinham minado suas foras e agora desejava meter-se na cama e deixar-se levar pelo quase sempre agradvel mundo dos sonhos. Brandon estudou durante longo tempo a pequena e escura cabea que se apoiava sobre seu ombro, antes de deslizar seu brao ao redor dela e encost-la contra seu peito. Heather suspirou satisfeita, imersa em seus sonhos, e colocou sua mo no regao de seu marido. Este podia sentir sua respirao no pescoo. Ficou plido e de repente comeou a tremer. Amaldioou-se por deixar que uma simples menina o afetasse daquele jeito. Heather era capaz de provocar o caos em seu interior. Sentia-se como um menino a ponto de ter sua primeira relao sexual. No momento estava com calor e suava, ao mesmo tempo em que gelava de frio e tremia. No era uma sensao normal para ele, um homem que sempre tinha desfrutado das mulheres sem dar maior importncia, que as havia possudo a sua vontade, que tinha tido prazer fazendo amor. Agora tinha que dar uma lio nessa garota e mal podia manter as mos afastadas dela. Onde estava seu julgamento frio e lgico, seu autocontrole? Precipitara-se ao jurar que jamais a trataria como uma esposa? E depois, ao saber que j no poderia faz-lo tinha percebido repentinamente que a nica coisa que desejava era possu-la? Mas sempre a tinha desejado, mesmo quando acreditara que jamais a voltaria a ver. O que lhe estava acontecendo? Era uma mulher suficientemente velha para levar um filho no ventre. Tinha que estar em um lugar seguro, com algum que a mimasse, e no ali com ele, a ponto de converter-se em me. Mas o fato era inegvel. Desejava fazer amor. Desejava possu-la 1 4 0

imediatamente. No podia privar-se dela nem um momento mais. Quanto tempo poderia agentar tendo-a junto a ele e vendo-a em diferentes estados de nudez sem deitar-se sobre ela e satisfazer seus desejos? Mas no podia lhe fazer amor, no importava quanto o desejasse. No podia deixar que suas ameaas se desvanecessem. Tinha jurado que pagaria por t-lo intimidado e demnios se o faria! Ningum podia chantage-lo e partir tranqilamente como se nada tivesse acontecido. O demnio que convivia em seu interior se encarregaria de no deixar que o vencessem, e esse demnio se chamava orgulho. Era s uma mulher e todas eram iguais. Conseguiria afast-la de sua mente. No tinha conhecido ainda nenhuma que no tivesse podido esquecer. Mas Heather era diferente, e no era justo afirmar o contrrio. As outras tinham sido companheiras dispostas, desejosas nos prazeres do amor e peritas em seus jogos. Entretanto, esta era uma jovem inocente a quem ele tinha arrebatado a virgindade, completamente alheia ao gnero masculino e s histrias de amor. Agora era sua esposa e estava grvida de seu filho. Esse nico fato a fazia diferente s demais. Como ia esquecer que era sua mulher? Se fosse uma garota vulgar, possivelmente poderia afast-la de sua mente, mas como podia faz-lo sendo to formosa, completamente desejvel e estando sempre to prxima a ele? Antes de poder responder a suas prprias perguntas, a carruagem se deteve em frente estalagem. Era noite e podiam ouvir alegres gargalhadas e gente cantando no interior. Mas Heather continuava adormecida em seus braos. Heather chamou-a em voz baixa. Quer que a leve at o quarto? Heather se mexeu apoiada ao seu peito. Como? perguntou ainda sonolenta. Quer que a leve no colo? repetiu Brandon. A jovem abriu os olhos, piscando lentamente, ainda sedada pelos efeitos do sono. No respondeu sonolenta. Mas no fez nenhum esforo para levantarse. Brandon se ps a rir suavemente, colocando a mo sobre a dela. Se insistir, meu amor, podemos dar outra volta pela cidade brincou. Heather soltou um grito repentino e despertou imediatamente. Afastou a mo e se endireitou muito erguida. O olhar de Brandon carregado de desejo fez 1 4 1

com que corasse e que desejasse desaparecer. Tentou sair da carruagem tropeando nele e quase caiu no cho de cabea ao abrir a porta. Foi a rpida reao de Brandon que evitou a queda. Ps o brao na frente dela para segur-la e levantou-a de novo, sentando-a em seu colo. O que tentava fazer? gritou. Matar-se? Heather cobriu o rosto com as mos. Oh, me deixe em paz! gritou. Deixe-me em paz! Odeio-o! Odeio-o! O rosto de Brandon ficou tenso. Estou certo que sim, querida observou rindo maliciosamente. Alm de tudo, se no tivesse me conhecido, ainda continuaria vivendo com sua tia gorda, suportando seus abusos, tentando esconder o corpo embainhado em vestidos doze vezes maior, esfregando e esfregando at te romper as costas, agarrando a escassa comida que desprezaram, contente de encontrar amparo em seu exguo canto e ficando velha com a virgindade intacta, sem saber jamais o que significa ser me! Sim, fui muito cruel ao afast-la dessa vida to agradvel. Foi muito feliz ali e devo me amaldioar por ter forado voc a deix-la. -Fez uma pausa, logo prosseguiu com mais crueldade. No sabe o quanto me arrependo de me ter sentido tentado por seu corpo de mulher, sem ter me dado conta, primeiro, de que ainda era uma menina. Agora a tenho pendurada ao pescoo para sempre e isso no me agrada absolutamente nada, cada vez que penso nisso. Teria sido melhor que tivessem me castrado faz tempo e me deixassem viver em paz! De repente, os ombros de Heather desabaram e rompeu a chorar sentindo toda a misria do mundo em seu interior. Todo seu corpo tremeu com seu pranto, e mugiu como uma menina abandonada. No desejava ser uma carga para ele, um peso morto para suportar, odiar e nunca querer. No tinha nascido para isso. Ao observar como o pequeno corpo se agitava, Brandon perdeu todo o desejo de feri-la. Um gesto srio cruzou seu rosto e sua boca. Uma enorme presso lhe oprimiu o peito, enquanto procurava seu leno sem xito. Onde colocou meu leno? perguntou suspirando. No o encontro. Heather sacudiu a cabea e conteve a respirao enquanto se endireitava sentada sobre seus joelhos. No sei murmurou tristemente, sem poder pensar com clareza. Secou as lgrimas com a prega do vestido ao mesmo tempo em que procurava nos 1 4 2

bolsos. Enquanto isso, o condutor da carruagem se aproximou e olhou de soslaio para o interior. Posso fazer algo pela dama? ofereceu-se, hesitante. Ouvi-a chorar. Rompe-me o corao ouvir uma mulher chorar. Brandon franziu o sobrolho, olhou o homem e continuou procurando seu leno. No necessitamos de ajuda, senhor respondeu educadamente. Minha esposa est um pouco zangada comigo porque no permito que sua me venha viver conosco. Ficar bem quando compreender que suas lgrimas no vo mudar minha deciso. O condutor sorriu. Nesse caso, senhor, deixo-o com ela. Sei muito bem o que viver com a me de uma esposa. Deveria ter sido to inflexvel quanto voc quando me casei com a minha. Agora no teria essa velha bruxa na minha casa. Dirigiu-se para os cavalos, enquanto Brandon tirava o leno de Heather de entre os seios desta e, depois de lhe enxugar as lgrimas segurou-o no alto para que soasse o nariz. Sente-se melhor? inquiriu. J podemos ir para o quarto? Enquanto a moa assentia com a cabea, lhe escapou um suspiro. Brandon deixou o leno onde o tinha encontrado e lhe deu um tapinha no traseiro. Ento deixe que me levante disse. Ajudarei voc a sair da carruagem. A estalagem, ruidosa e animada, estava repleta de tipos bbados e prostitutas que riam estridentemente com o ordinrio e atrevido senso de humor dos marinheiros. Brandon caminhou diante da jovem, ocultando seu rosto sulcado pelas lgrimas, dos olhares curiosos, e a conduziu at o quarto. George tinha permanecido sentado junto lareira. Ao v-los, levantou-se de um salto e os acompanhou at seus aposentos. Brandon abriu a porta para a jovem entrar. Depois, dirigiu-se a seu criado, que o escutava atentamente, e deu uma srie de ordens. Uma vez que seu capito entrou no dormitrio, George partiu disposto a cumprir com suas obrigaes. Brandon fechou a porta atrs dele e olhou a sua esposa, que inclinada sobre o lavatrio, estava refrescando o rosto. George foi em busca de uma bandeja de comida comentou o capito. Eu no ficarei para jantar. E preferiria que no abandonasse o quarto na minha 1 4 3

ausncia. No estaria a salvo, desprotegida. Se necessitar de algo, George estar l fora. Pea-lhe o que necessitar. Heather lhe lanou um olhar de incerteza por cima do ombro. Obrigada murmurou. Brandon partiu sem pronunciar uma palavra mais, deixando-a s e desalentada, com o olhar fixo na porta. A moa sentiu no interior um movimento que lembrava as asas de uma mariposa, quase irreal por sua fragilidade. Caiu na cama e permaneceu muito quieta coberta pelo edredom. Temia fazer qualquer movimento e esperava que a sensao desaparecesse. Estirada na escurido, sorriu para si mesma. Uma vez mais voltou a senti-lo, esta vez com mais intensidade. Deslizou a mo at seu ventre, como se estivesse em um sonho, e seus pensamentos se esclareceram repentinamente. No era fcil saber que ele tinha razo, pensou. Teria sido impossvel fugir da casa sem ser vista, no importava quo bem o tivesse planejado. Vigiavam-me muito de perto. Teria passado a vida ali se ele no me tivesse levado consigo e me tivesse dado seu filho. Sentiu de novo aquele revo sob sua mo. Ento agora estou a ponto de me transformar em me e ele se odeia e amaldioa por isso. Mas tem que ser deste modo? to difcil mostrar amabilidade e gratido sabendo que odeia o cho que piso e que preferiria deixar de ser um homem antes que ter que se encarregar de mim? Apesar do dio que sente por mim, foi atento. Agora devo mostrar que no sou uma menina e que estou agradecida. Mas no vai ser fcil. Assusta-me e sou to covarde... Heather ouviu seus passos na escurido, Brandon se moveu silenciosamente pelo quarto enquanto se despia, unicamente iluminado pela luz do ptio, que mostrava o caminho. Deslizou na cama, junto a ela, e se virou para a porta. Uma vez mais, o dormitrio ficou em silncio e Heather s pde ouvir o som de sua respirao. Na manh seguinte, antes de abrir os olhos, Heather sentiu o barulho da chuva. Um forte e intenso aguaceiro que afugentava os pedestres, afastando-os das ruas de Londres. Um dilvio que limpava o ar. Era a estao das chuvas e as 1 4 4

pessoas perguntavam se algum dia acabariam. O homem que tinha a seu lado se moveu, e Heather abriu os olhos. Brandon afastou os lenis e se sentou na cama. Ela fez o mesmo primeiro e logo, levantou-se, atraindo a ateno de seu marido, que franziu o cenho. No preciso que se levante agora resmungou irritado. Tenho que comprovar umas coisas relacionadas com a carga e no posso te levar comigo. Vai sair j? perguntou insegura, temendo sua reao. No. No imediatamente respondeu ele. Antes de ir me banharei e tomarei o caf da manh. Ento, se no se incomodar disse a jovem docemente -, preferiria me levantar. Faa o que te agradar grunhiu Brandon em voz baixa. Tanto faz para mim. Trouxeram-lhe gua quente para seu banho. Quando ficaram a ss, Brandon se meteu na tina de metal. Estava de mau humor. Heather se aproximou da banheira assustada e lhe ofereceu seus servios. Estava to nervosa que quase no podia nem pensar, e lhe tremiam as mos. Arrebatou a esponja e Brandon a olhou surpreso. O que quer? perguntou impaciente. O gato comeu sua lngua? Heather inalou ar intensamente e assentiu com a cabea. Eu... eu... me agradaria ajudar voc em seu banho conseguiu dizer. A expresso de Brandon se agravou. No necessrio resmungou. Veste-se. Se desejar, pode tomar o caf da manh comigo l embaixo. Heather se afastou nervosa da banheira. Brandon no queria saber nada dela essa manh, tinha ficado muito claro. Tinha que permanecer separada dele para no irrit-lo mais e no o perturbar com sua presena. Deslocou-se silenciosamente pelo quarto, recolhendo a roupa interior que tinha lavado depois de seu banho da noite anterior e a vestiu, ainda um pouco mida. Tirou a camisola em um canto, atrs dele, e vestiu o vestido azul que tinha comprado. Mas, igual ao vestido vermelho, abotoava-se pelas costas e, embora o tentasse, no conseguiu mais que chegar a alguns poucos colchetes. Pois terei que ir com o vestido desabotoado, decidiu muito teimosa. No 1 4 5

penso pedir que me abotoe isso. No quero ser um peso para ele. Comeou a desembaraar o cabelo com as mos, enquanto Brandon acabava de banhar-se. Finalmente, ele saiu da tina, secou-se bruscamente com a toalha e comeou a vestir-se, tudo isso sem olhar nenhuma s vez em direo a Heather. Unicamente se voltou para procurar uma camisa limpa que havia atrs dela na mesa. Com o corao na boca, Heather se afastou cautelosamente dele, temendo incomod-lo. Entretanto, seu movimento, no s chamou a ateno de Brandon, mas tambm o enfureceu. Tem que ser to endemoniadamente assustadia? acusou-a. No vou fazer lhe mal. Heather permaneceu paralisada ante seu olhar. O... o... sinto murmurou, aterrada. No queria me pr no seu caminho. Brandon suspirou e agarrou a camisa violentamente. Tanto faz que se ponha no meu caminho ou que se esconda de mim. Asseguro que no vou pr a mo em cima como sua tia. Nunca bati numa mulher e no penso comear agora. Heather o olhou insegura, sem saber se movia-se ou ficava onde estava. Brandon tentou dar o lao na gravata-borboleta, puxou-a muito zangado, mas no conseguiu devido a seu evidente mau humor. Seguindo um impulso, Heather se aproximou dele e afastou-lhe as mos. Brandon a observou, perplexo, mas Heather no o olhou. Com dedos trmulos, voltou a coloc-la e atou como tinha feito tantas vezes para seu pai. Uma vez perfeitamente colocado e amarrado, agarrou seu colete da cadeira e o segurou no alto. Brandon, ainda com o sobrecenho franzido, deslizou os braos nele. A jovem, armada de coragem, atreveu-se a ir ainda mais longe e se disps a pegar o casaco. Sabia que Brandon estava inquieto e que preferia se vestir sozinho. J estava a ponto de alcan-lo, quando Brandon fez um gesto para que se detivesse. No importa disse em tom spero. Posso faz-lo sozinho. Pega a escova e arrume o cabelo. A jovem obedeceu imediatamente. Enquanto o escovava, Brandon se aproximou dela por detrs e comeou a lhe abotoar o vestido. Quando terminou, Heather agradeceu com um tmido sorriso. Brandon a olhou e ela, ao notar seu 1 4 6

olhar, sentiu que, tal como o dia, seu corao brilhava resplandecente. Nos dias seguintes, Heather passou a maior parte do tempo encerrada no quarto, com a certeza de que George estava em um lugar prximo. Via seu marido pelas manhs, quando ele se levantava para banhar-se e vestir-se, e tomavam o caf da manh juntos. Logo ele partia e permanecia fora at altas horas da noite, muito depois dela se deitar. Sempre chegava sem fazer rudo e se despia na escurido com supremo cuidado para no despert-la. Mas toda vez, ela abria os olhos durante instantes e, ao v-lo, sentia-se segura sabendo-se acompanhada por seu marido. Era j a quinta manh e o dia a dia se converteu em uma rotina relaxada. O humor srio de Brandon ao despertar suavizava-se cada manh com o banho de gua quente. s vezes, enquanto lhe esfregava as costas, ficava imvel durante um longo momento. Uma concesso sem dvida muito apreciada por ambos. Esses interldios matinais eram doces e tranqilos para Heather. Desfrutavam um do outro em silncio. Uma palavra ocasional e os breves servios que mutuamente se ofereciam, convertiam o dia de Heather em fcil e suportvel. Brandon afinal era depois de tudo, um homem dcil. Antes de partir depois do caf da manh, depositava um beijo marital na testa de sua esposa. Depois partia para cumprir com seus afazeres cotidianos. Aquela tardia manh de outubro comeou como sempre. Com a mo sobre o brao de Brandon, desceram ao salo para tomar o caf da manh e sentaramse em sua habitual mesa de canto. Seguindo o costume, a gorda estalajadeira trouxe-lhes, bocejando, caf puro antes da comida. Brandon adoou o seu e Heather lhe adicionou abundante nata e acar. Logo a primeira comida do dia foi disposta sobre a mesa: uma enorme terrina de bolo de porco e dois abundantes pratos de batatas fritas com ovos e presunto. Tambm havia po quente com manteiga e mel. Heather olhou o bolo e os ovos. Estremeceu. Afastou ambos os pratos e escolheu um pedao de po para untar e mordiscar. Apesar de no ser sua infuso preferida, sorveu o caf lentamente para acalmar o estmago agitado. Combinei as provas de vesturio para esta tarde comentou Brandon, cortando uma parte do po. Voltarei s duas. Pea ao George para que tenha 1 4 7

uma carruagem nos esperando. Heather murmurou uma resposta obediente, e se inclinou para dar um gole no caf enquanto ele a acariciava com indiferena. Sempre que a observava desse modo to pouco atento, a serenidade de Heather se alterava e se sumia num estado febril. Quando o homem estava perto dela, sua lngua se paralisava e a construo de qualquer resposta inteligente se tornava uma tarefa extremamente difcil. Permaneceu sentada, observando-o de soslaio, at que Brandon terminou de comer. Estava vestido de azul marinho. O rgido pescoo do casaco era bordado com fio dourado. Sua camisa e colete, de um branco imaculado, estavam perfeitamente colocados e desprendiam um ligeiro aroma a colnia. Estava impecavelmente vestido, como era habitual nele, e era to atraente que todas as mulheres ficavam desarmadas. Heather se surpreendeu ao descobrir que tampouco lhe era indiferente. Rasgou o punho da camisa que usava ontem disse, afastando o prato e limpando os lbios. Me agradaria muito que costurasse. George no muito hbil com agulha voltou-se para ela arqueando uma sobrancelha. Suponho que voc sim. Heather sorriu e corou, feliz por seu marido precisar de seus servios. A costura uma das primeiras coisas que aprende uma senhorita inglesa afirmou. Que afetada murmurou. Como? perguntou ela, vacilante. Receava que estivesse zombando uma vez mais. Perguntou-se por que agora ia perder a pacincia com ela, se todos esses dias tinham sido muito tranqilos. Mas Brandon ps-se a rir e se aproximou dela para lhe tocar um dos cachos que lhe caam sobre os ombros. Heather tinha lavado o cabelo no dia anterior. Agora o tinha jogado para trs e amarrado com uma fita, deixando que alguns cachos ficassem soltos e cassem pelas costas. Os caracis eram uma tentao muito grande para que no os acariciasse. Nada, meu amor respondeu. S pensava com est bem instruda no que se refere aos afazeres de uma mulher. 1 4 8

Heather suspeitou que mofava dela, mas no estava segura e tampouco podia averiguar. A porta principal da estalagem se abriu. Um jovem alto, enfeitado com um chapu de trs bico com gales e casaco azul entrou. Seu olhar se dirigiu a Brandon, cruzou o salo e tirou o chapu. Enquanto se aproximava, este ergueu a vista e se endireitou na cadeira. Bom dia, senhor disse o jovem arrastando as palavras. Inclinou a cabea ligeiramente em frente a Heather e acrescentou: Bom dia, senhora. Brandon apresentou o homem como James Boniface, o comissrio de bordo do Fleetwood, e a Heather como sua esposa. Ante tal revelao, o jovem no mostrou nenhuma surpresa. Heather no teve a menor duvida de que tinha sido informado das repentinas bodas de seu capito. No sabia at que ponto conhecia os detalhes, mas desejou que ignorasse a maior parte dos fatos que tinham acontecido e especialmente a data em que tivera lugar o casamento. Quando comeasse a dar amostras de seu estado de boa esperana, seriam muitos os que especulariam. Os homens do Fleetwood se perguntariam se seu capito e a jovem tinham sido amantes antes de ter consumado o matrimnio. Boniface sorriu abertamente. um prazer conhec-la, senhora. Heather correspondeu sua saudao e Brandon indicou que tomasse assento. Ser muito esperar que a esta hora da manh traga boas notcias do porto, ou h algum assunto urgente que requeira minha ateno? inquiriu o capito. Boniface sacudiu a cabea. Sorrindo, sentou-se em frente deles, aceitando o caf que ofereciam. Brandon voltou a sentar-se e se apoiou na cadeira, colocando um brao no encosto da de Heather. Pode ficar tranqilo, capito assegurou Boniface. Tudo vai bem. Amanh abriro o porto para o fornecimento de Charleston e poderemos carregar. O encarregado diz que se desencadeou uma violenta tormenta invernal no mar do Norte. Teremos que esperar uns seis dias antes de poder levantar ncoras e entrar no mar. o melhor que podamos esperar com a escassez de homens experientes que h nestes portos. 1 4 9

Brandon exalou um suspiro de alvio. Quase tinha perdido a esperana de nos afastar deste porto. Devemos encontrar os homens em toda costa. Estivemos muito tempo aqui e estaro preparados para partir. Sim, senhor disse Boniface, ansioso. Heather no pde compartilhar o entusiasmo do jovem, pelo contrrio, sentiu medo e incerteza. Deixou de pensar no que o homem podia saber. Este era seu lar; no era fcil abandon-lo e partir para uma terra estranha. Mas na voz de seu marido detectou um tom suave e quente que nunca antes tinha ouvido e compreendeu que estava preparado para ir para casa. Os dois homens se foram e Heather voltou para o quarto para permanecer ali at a volta do marido. Tal como tinha pedido, George trouxe agulha, linha e tesouras de costura. Sentou-se e comeou a remendar a camisa, tarefa que achou estranhamente reconfortante. Com a camisa sobre seu regao e o beb movendose em seu interior, sentiu, por uns instantes, uma doce satisfao, um pouco semelhante ao que deveria ser uma esposa. Deteve-se pensativa, e sua tranqilidade se quebrou. Logo teria que guardar seus pertences, deixar o que tinha sido at agora seu lar e comear uma perigosa viagem para uma terra nova. Enfrentava o desconhecido, com um homem que tinha jurado vingar-se dela. Educaria seu filho entre pessoas estranhas que certamente se comportariam com ela de forma hostil. Seria como um pequeno carvalho arrancado do bosque e plantado em uma nova terra. No tinha a menor idia se chegaria a ficar razes e a florescer ou se murcharia e morreria. As lgrimas ameaaram chegar a seus olhos, mas conseguiu conter-se. Olhou para a janela, levantou-se e ficou de p frente a ela, estudando a cidade que to bem conhecia. Pensou na vergonha e na dor que deixava atrs e ergueu a cabea. Desde esse momento cada dia seria uma nova provocao que ameaaria fazer em migalhas sua agora diminuda confiana. O nico consolo que tinha era que, pelo menos, dirigia-se para um futuro limpo. Se Deus lhe desse coragem e fora, qualidades que necessitava desesperadamente, talvez pudesse converter esse amanh em algo melhor. Devia lutar com o que lhe trouxesse cada novo dia e sabia que tinha que confiar no futuro para poder enfrent-lo com generosidade. 1 5 0

Voltou para a costura, sem sentir-se satisfeita, mas com uma nova fora em seu interior, a mesma que estava comeando a ter. Heather acabou de remendar a camisa e a deixou cuidadosamente dobrada sobre a cmoda. Um pouco antes, George lhe tinha levado um pequeno almoo e agora estava se arrumando para a sada. Uma vez feito isto, disps-se a esperar a volta de seu marido. George entrou no quarto e informou-lhe que a carruagem os aguardava no ptio. Em algum lugar da cidade, os sinos tocaram as duas e seu eco foi morrendo lentamente at fundir-se com a voz de Brandon na rua de baixo. Ao cabo de uns minutos ouviu seus passos na escada, at que finalmente a porta se abriu. Heather saudou-o calidamente com um sorriso. Vejo que j est pronta comentou Brandon com aspereza, franzindo ligeiramente o sobrecenho enquanto a olhava com o canto do olho. Tinha uma capa de veludo cinza dobrada sobre o brao. aproximou-se dela e a desdobrou. Heather encolheu os ombros. No havia nada que me pudesse entreter, Brandon murmurou. Ento disse ele ao mesmo tempo em que estendia a capa ponha isto, pois faz frio e vai precisar de casaco. Pensei que esta capa assentaria melhor que uma das minhas. Heather pegou-a, pensando que era de Brandon. Mas, ao coloc-la sobre os ombros, comprovou que se tratava de uma pea feminina muito cara. Nunca tinha tido uma como essa, nem quando vivia com seu pai. Tocou-a com grande admirao e a alisou. Oh, Brandon observou por fim, assombrada -, linda. Brandon se aproximou para abotoar-lhe as presilhas de seda, mas a jovem estava to entusiasmada que o impediu de realizar a tarefa. To excitada se sentia movendo-se de um lado a outro e inclinando-se para se ver vestida, que no final conseguiu arrancar de seu marido um sorriso. Fique quieta, pequeno esquilo, e deixe que termine com isto ordenou alegremente. mais difcil abotoar isto que tentar pegar uma abelha. Heather riu bobamente e se inclinou por cima das mos de Brandon para admirar a capa fina. Roou com a cabea o peito de seu marido e, ao faz-lo, a doce fragrncia do seu cabelo o envolveu. E agora j no vejo nem o que estou fazendo brincou ele. 1 5 1

Heather teve um ataque de riso enquanto aparecia a cabea por cima dele. Sua alegria estava presente em cada trao de seu rosto. Um sorriso cruzou o semblante de Brandon, que desfrutava do alvoroo que o inesperado presente havia trazido para a jovem. Seus olhos se obscureceram. Instintivamente, Heather colocou a mo sobre o peito de Brandon, e ao contato, ambos os corpos se eletrizaram. Seus olhos se encontraram e os sorrisos desvaneceram. As mos de Brandon acabaram a tarefa por si s, e deslizaram, como impulsionadas por uma fora estranha, sobre os ombros de Heather at as costas. Atraiu-a para si. Heather se sentiu muito fraca. As pernas tremiam e sua respirao quase parou. Os olhos de Brandon a apanharam por instantes e o tempo ficou suspenso no quarto. O relincho de um cavalo e gritos procedentes da rua romperam o feitio. Brandon retirou as mos e sacudiu sua mente. Voltou a sorrir, tomou a mo e a colocou sobre a dobra do cotovelo. Vamos, querida insistiu com suavidade. Devemos nos apressar. Conduziu-a at a sada e escada abaixo at a carruagem. Era um carro pequeno, puxado por um s cavalo. Ao aproximar-se, George se desculpou por no ter podido encontrar outro maior e mais confortvel. Parece que as carruagens maiores j esto ocupadas, capito informou-lhe. Brandon pediu que deixasse as desculpas para outro momento e ajudou Heather a subir nela. No tem por que se desculpar, George. Esta ser suficiente. Vou ficar vrias horas fora, de modo que tenha uma mesa preparada com o jantar em nossos aposentos. H um assunto que deve ser atendido. Minha mulher necessitar de um ba. Encontre um amplo e faa que o subam. Tirou uma bolsa de seu bolso e a lanou ao criado. Que seja bonito, George ordenou. O homem sorriu e fez uma reverncia. Sim, meu capito. Brandon subiu carruagem e se sentou junto a Heather. O carro partiu com uma sacudida e seguiu dando tombos pelas ruas abarrotadas durante todo o trajeto. Heather preferiu apoiar-se sobre seu marido, antes que ser sacudida contra as paredes do veculo. Ao ver que Brandon tinha a lapela do casaco levantada, levantou-se e a arrumou at deix-la perfeita. Brandon aceitou a 1 5 2

ateno com passividade e, durante o resto do trajeto, permaneceu sentado pensativo e em silncio. Estava muito consciente da presena de Heather ao seu lado. As suaves curvas de seu magro corpo se apertavam contra o seu. O fresco e limpo aroma do sabo e da gua de rosas aderido a ela impregnava seus sentidos at conseguir aturdi-lo. Madame Fontaineau os esperava na porta de sua loja com um animado falatrio e os conduziu imediatamente ao provador. Tudo est indo muito bem, capito Birmingham assegurou. Muito melhor do que esperava. No haver nenhum problema em ter tudo a tempo. Ento tudo est bem, madame respondeu Brandon, acomodando-se na cadeira que lhe tinha dado amavelmente. Zarpamos dentro de uma semana. A mulher riu. No se preocupe, monsieur o tranqilizou. No tenho nenhuma inteno de o ver zarpar sem os vestidos de madame. A costureira comeou a revisar os trajes alinhavados. Heather se aproximou de Brandon, voltou-se e afastou o cabelo para que lhe desabotoasse o vestido. Uma estranha expresso apareceu no semblante de seu marido enquanto levantava as mos para o vestido. Seus dedos eram um pouco mais torpes do que o normal. Heather tirou o vestido e madame Fontaineau a ajudou a provar o primeiro traje. uma sorte comeou a dizer a senhora muito animada que a moda seja assim. Com a cintura to alta, no ter nenhuma dificuldade em us-los durante vrios meses. A alguns, estamos deixando uma boa costura para que possa us-los inclusive nos ltimos meses. Brandon enrugou a testa e fixou o olhar no abdmen de sua mulher. Tinha esquecido por completo seu estado e as circunstncias que tinham rodeado seu matrimnio. Acha que de seu agrado este vestido, monsieur? perguntou Madame Fontaineau sobre o traje seguinte. A cor muito atraente, no ? Brandon observou o delicado corpo da esposa, quase sem perceber o vestido rosado que tinha posto. Murmurou uma resposta de conformidade e afastou o olhar. Pouco depois, o vestido foi retirado e Heather falou tranqilamente com a 1 5 3

mulher a respeito das medidas, enquanto Brandon a estudava furtivamente. A ala da combinao tinha cado sem que Heather se desse conta. Brandon saboreou as esplndidas curvas de seus seios e a suave pele de seu ombro. Remexeu-se na cadeira ao perceber que a viso o tinha afetado fisicamente. Oh, este negro meu favorito, monsieur afirmou a costureira minutos mais tarde, enquanto Heather examinava outro traje alinhavado Quem a no ser voc poderia ter pensado que a cor negra to elegante, monsieur? Madame est radiante no acha, monsieur? Brandon respondeu prontamente e se mexeu na cadeira. Comeava a suar. Pouco antes, na estalagem, tinha estado muito perto de quebrar suas promessas. Se tivesse se aproximado um pouco mais, teria esquecido seu orgulho, sua honra e teria trado a palavra. Teria atirado Heather sobre a cama, sem que nada nem ningum tivesse podido impedir que fizessem amor. De repente, muito irritado ao v-la vestir-se e despir-se constantemente, sentia-se a ponto de estourar. No podia suportar aquela tortura por mais tempo. Seu orgulho e suas paixes estavam travando uma terrvel batalha e o final da luta era incerto. Com cenho franzido sacudiu uma penugem que tinha no casaco e observou a pequena sala. No quis olhar Heather, que voltava a despir-se. Se no acabasse logo, ia converter-se em um animal e no necessitaria mais do que a privacidade parcial da carruagem para demonstrar a Heather quem ele era. Seus gritos no o deteriam. A tormenta que se estava forjando em seu interior estava desatando seus instintos mais primitivos e, se se atrevia finalmente a corresponder a eles, estava certo de que o dio de sua jovem esposa chegaria a alturas inusitadas. Parecia estar to endemonhadamente encantada com o acerto ao qual tinham chegado que, se sugerisse que lhe permitisse fazer-lhe amor se oporia ferozmente. Mas depois de como se desenvolveu sua primeira experincia quem podia culpla? No queria voltar a comportar-se dessa maneira. Desejava ser atencioso e demonstrar a ela que aqueles atos tambm podiam lhe proporcionar prazer. Muito a seu pesar, Heather provou vrios vestidos mais. Amaldioou-se por ter comprado tantos. A ruga de sua fronte se tornou inquietante e suas respostas a madame Fontaineau eram cada vez mais diretas. Ambas as mulheres lhe lanaram olhares receosos. Monsieur, possivelmente no est contente com os vestidos? inquiriu 1 5 4

a mulher muito insegura. O trabalho perfeitamente satisfatrio, madame respondeu secamente. So estas eternas ninharias que acabam com meus nervos. Madame Fontaineau suspirou aliviada. Simplesmente estava cansado das pesadas provas, como o estaria qualquer outro homem. Brandon afastou o olhar de novo e mudou de posio na cadeira. Ao menos, o vestido que vestia agora cobria os seios e, enquanto o usasse, estaria a salvo se decidisse olh-la. Ali, de p, to inocente e perguntando a razo da excitao de seu marido. Acaso no sabia a reao que provocava nos homens? No podia imaginar que tendo dado sua palavra de que jamais lhe poria uma mo em cima no significava que no o afetava v-la meio nua: o traje que vestia no deixava nada para imaginao e revelava seu busto cada vez que se inclinava. Madame ajudou Heather a vestir outro vestido. Imediatamente, comeou a proferir uma enxurrada de palavras em francs. O suti do vestido era to justo que os seios de Heather transbordaram por cima do esplndido decote. Brandon se mexeu na cadeira e blasfemou em voz baixa. Um frio suor empapou sua testa e o tique nervoso apareceu de novo em seu rosto. Ah, esta Marie! exclamou madame Fontaineau muito contrariada. Nunca aprender a costurar. Ou ainda pensa que todas as mulheres so to planas quanto ela, ou talvez acredite que a petite madame uma menina e no uma mulher feita e direita. Tem que ver seu engano. Devo acostum-la para ver o que faz! a mulher gritou chamando a moa. A mulher saiu do pequeno provador furiosa, deixando Heather sem poder respirar dentro daquele vestido repleto de alfinetes. Oh, Brandon, v isto? interrogou triste, aproximando-se dele. Me sinto como um agulheiro. A garota deve ter deixado todas as agulhas da mesa de costura neste vestido. No posso respirar sem me picar com alguma. Heather manteve o brao no alto e se moveu inocentemente entre as pernas do marido. Este empalideceu. Um horrvel arranho marcava a pele branca da axila e um comprido alfinete de aspecto assassino sobressaa do tecido, justo na lateral do seio. A cabea da agulha estava no interior do vestido e no podia ser tirada. De muito m vontade, Brandon se levantou e deslizou dois de seus dedos pelo interior do suti, apertando-os contra seu quente seio, enquanto ela 1 5 5

permanecia quieta, muito obediente, confiando plenamente nele. Seus olhares se encontraram durante segundos e, surpreendentemente. Brandon corou. Que demnios!, pensou muito zangado. Fez com que eu corasse como se fosse um pirralho inexperiente! Afastou bruscamente a mo como se o contato com sua pele o tivesse queimado. Ter que esperar que madame Fontaineau volte grunhiu. Eu no alcano. Diante de suas maneiras bruscas, Heather se assustou. Era bvio que estava muito irritado. Sentado muito desconfortvel na cadeira seu olhar fugiu. Heather se afastou insegura. Ao retornar madame Fontaineau com Marie, uma magra e desajeitada menina de no mais de quinze anos, Heather se sentiu muito aliviada. Olhe! Olhe o que fez! gritou a mulher menina. Madame, por favor suplicou Heather, desesperada. Tenho que tirar este vestido. Est cheio de alfinetes. Bon Dieu! exclamou a costureira. Oh, madame Birmingham, sinto muito. Esta Marie ainda uma menina voltou-se para a garota e fez um gesto para que sasse. V! V! Falarei com voc mais tarde. Agora devo atender a madame. Finalmente, madame Fontaineau desabotoou o vestido e Heather pde respirar tranqila. Era o ltimo, assim, momentos depois, e para grande alvio de Brandon, j estavam fora do diminuto provador e preparados para abandonar a loja. Na carruagem, de volta estalagem, Brandon permaneceu em silncio. Uma feroz ruga cruzava sua testa e sua face se movia espasmodicamente. Chegaram quando era quase noite. Ajudou Heather a descer, fazendo uso de maneiras bastante grosseiras, e tirou os pacotes que pegaram na loja. Abriu a porta da animada estalagem, agora abarrotada de marinheiros em busca de diverso e de prostitutas. Ao passar no meio de todos eles, Heather se embrulhou na capa, tentando ocultar-se nela. Um valente, mas bbado marinheiro fez o gesto de aproximar-se dela; mas, ao ver o rosto enfurecido de Brandon, retirou-se imediatamente. 1 5 6

Atravessaram o salo sem mais incidentes e se dirigiram ao quarto. Brandon deixou cair os pacotes sobre a cama e se aproximou da janela. Um ba gigantesco com asas de metal brilhantes jazia aos ps da cama. Ao passar ao seu lado, Brandon franziu o sobrecenho, levantou o olhar para sua esposa indicando-o. Brandon guardou silencio e o tique nervoso voltou a aparecer no rosto. Parou em frente da janela e olhou, mais uma vez, a escurido. Isto seu disse em tom arisco. Deve colocar suas coisas nele. De qualquer forma ter de empacotar tudo nestes dias. Heather tirou a capa, acendeu uma vela que havia sobre a cmoda e viu que tinham disposto uma mesa com uma toalha branca com dois servios. A tarde tinha sido to movimentada que, at esse momento, no se tinha dado conta de quo faminta estava. Ao pensar em comida, fez-se gua na boca e esperou com ansiedade que chegasse o momento de desfrut-la. Seu estmago se queixou enquanto pendurava a capa ao lado da de Brandon em um cabide que havia junto porta. Estava ordenando os pacotes, quando, de repente, ouviram-se umas ligeiras batidas na porta. Depois de um "Sim" de Brandon, esta se abriu e apareceu George. Dois meninos seguiam-no com bandejas repletas de comida e uma garrafa de vinho. Deixaram tudo sobre a mesa, e partiram enquanto George acendia as velas. J na porta, o criado lanou um olhar inquisitivo a seu capito, que estava de costas, e olhou de soslaio a Heather. Logo se retirou, desconcertado. Heather se aproximou da mesa e comeou a servir rosbife e verduras fervidas nos pratos. Sem dar-se conta de que Brandon a observava por cima do seu ombro, brigou com a garrafa de vinho tentando abri-la, at que Brandon a arrebatou das mos e tirou, exasperado, a rolha de cortia. Logo lhe devolveu a garrafa. Heather agradeceu-lhe em um murmrio e encheu as taas. Brandon no se sentou junto a ela na mesa, mas sim ficou olhando. Ela, com uma expresso de dvida no rosto, devolveu-lhe o olhar. Posso comear a comer, Brandon? suplicou. Desfaleo de fome. Brandon assentiu com a cabea e afastou a cadeira para que Heather se sentasse. Ao faz-lo, ele percorreu as suaves costas com o olhar, muito tentado a acarici-la. Ficou por alguns instantes agarrando o encosto, muito tenso. Finalmente, sentou-se, bebeu um generoso gole de vinho e degustou um pequeno 1 5 7

pedao de carne. Heather, ao sentir a tenso, dedicou-se comida com delicada preciso. Notou vrias vezes o olhar de Brandon sobre seu corpo, mas cada vez que erguia a vista, ele a afastava. O homem comeu pouco e preocupado; entretanto, encheu vrias vezes sua taa de vinho. Acabaram o jantar sem trocar palavra. Brandon continuava pensando no srio problema que o atormentava. Heather se levantou tentando no provocar uma rplica cruel. Dirigiu-se a cama para abrir os pacotes, classificar seus contedos e guard-los no ba. Desembalou um regalo de pele de raposa e no pde resistir ao impulso de acarici-lo. Soprou sobre a suave pele e esfregou o nariz, sem saber que Brandon se levantara e estava de p observando-a. De repente ele estendeu um brao e levantou docemente um dos cachos do cabelo que lhe caam sobre o ombro. Heather ergueu os olhos e viu que se encontrava muito perto dela. Brandon tinha um estranho olhar nos olhos, entre dor e prazer. Tentou falar, mas as palavras ficaram atravessadas na garganta. Apertou as mandbulas, deu meia volta e comeou a caminhar furioso pelo aposento como um leo enjaulado. Heather observou-o e seu desconcerto cresceu. Quando finalmente falou, a jovem deu um salto assustada. Maldio, Heather! exclamou. H algumas coisas que deve aprender sobre um homem. No posso... Brandon guardou silncio e o tique nervoso voltou a aparecer em seu rosto. Deteve-se em frente janela e permaneceu, uma vez mais, olhando escurido. Depois de esperar durante um longo momento que continuasse sua conversa, Heather se disps a empacotar de novo as coisas para guardar nos compartimentos do cofre. Por uns minutos se dedicou a diversas ninharias, lanando, de vez, em quando, olhares furtivos a seu marido. Finalmente, sentou-se em uma cadeira e tirou um modelo que madame Fontaineau lhe tinha dado naquela tarde. Brandon retornou da janela e caminhou furioso para a mesa. Agarrou sua taa e blasfemou ao encontrar-se com a garrafa vazia. Logo deixou a taa de um golpe, o que sobressaltou Heather e fez que se picasse com a agulha. Permaneceu junto mesa durante instantes, at que ao final decidiu sentar-se diante dela. Heather deixou o modelo sobre suas pernas e o olhou com expectativa. Brandon custou ordenar as palavras que desejava dizer. Colocou as mos 1 5 8

sobre os joelhos de Heather, alisando o veludo que as cobria. Heather murmurou finalmente. uma longa viagem at a Amrica. Estaremos juntos a maior parte do tempo em um aposento muito menor que este. Dormiremos juntos em uma cama que mede a metade da que existe aqui. Far um frio espantoso e no ser agradvel para voc, sobre tudo porque ser a nica mulher a bordo. No poder rondar livremente pelo navio ou se afastar de mim, quando estiver fora do camarote. Seria muito perigoso que o fizesse. Heather... os marinheiros passam muito tempo afastados da terra e no podem olhar uma mulher sem... excitar-se. Se so provocados repetidas vezes se desesperam. Olhou-a atentamente para comprovar se tinha entendido o que acabara de dizer. Ela o observava fixamente, escutando com ateno cada uma de suas palavras. Mas Brandon duvidava que fosse capaz de associar o que dizia a sua prpria pessoa. Suspirou e continuou falando: Heather, se um homem v uma mulher formosa e permanece perto dela durante certo tempo, inevitvel que sinta o impulso de lev-la a seu leito. Se no puder faz-lo, verdadeiramente doloroso para ele. Deve... Parecia no poder acabar a frase. As faces de Heather ruborizaram e voltou a agarrar muito nervosa o modelo. Ficarei no camarote todo o tempo que seja possvel, Brandon afirmou brandamente sem olh-lo. Tentarei no cruzar com ningum. Brandon blasfemou em voz baixa e o msculo de seu rosto tencionou. Por Deus, Heather disse em tom spero, levantando-se da cadeira. O que estou tentando dizer que... vai ser uma longa viagem sem... sem... Maldita seja... vais ter que me permitir... No acabou a frase. O orgulho tinha vencido. Com uma brutal maldio, afastou a cadeira e atravessou muito furioso o quarto at a porta. No abandone o quarto ordenou sem olh-la. George estar aqui para velar por sua segurana. Abriu a porta bruscamente e saiu encolerizado, blasfemando. Heather permaneceu sentada, atnita, incapaz de entender o que tinha ocorrido. Tinha perdido a pacincia com ela, quando a nica coisa que ela tinha feito tinha sido tentar entend-lo. Ouviu como grunhia uma srie de ordens ao George e, um momento depois, viu que este entrava no aposento to confuso quanto ela. Passou com sua permisso e comeou a retirar a mesa. Heather se 1 5 9

levantou da cadeira suspirando e ficou olhando pela janela. O chapu de Brandon jazia sobre o batente. Agarrou-o e o acariciou com ternura, quase amorosamente. Voltou-se ainda tocando-o. Esqueceu o chapu, George murmurou em tom melanclico. Disse quando voltaria? No, senhora respondeu o criado quase desculpando-se. Nenhuma palavra. Depois acrescentou com dificuldade: Senhora, s vezes o capito se comporta de um modo estranho, mas normalmente acaba resolvendo seus problemas. Tenha um pouco de pacincia com ele, senhora. um homem duro, mas bom. Envergonhado, sentindo-se culpado pela confisso, continuou empilhando os pratos sobre a bandeja. Heather lhe sorriu amavelmente, segurando o chapu de Brandon e apertando-o contra o peito. Obrigada, George murmurou. J na porta, este lhe deu uma olhada e disse por cima do ombro: Desejar gua quente para seu banho como sempre, senhora? Heather assentiu lentamente e ainda sorrindo respondeu: -Sim, George, como sempre. Heather despertou lentamente, remexeu-se sob o edredom aveludado e sorriu. Piscou meio adormecida, movendo uma mo para o travesseiro vazio de Brandon, e se sentou na cama sobressaltada. Era quase a alvorada. O cu estava iluminado e as estrelas se desvaneciam. Seus olhos foram para a porta, e ali encontrou Brandon, desabado sobre o batente, olhando-a fixamente. Tinha os olhos vermelhos e frgeis, a gravata borboleta desatada e a jaqueta torcida. Um sorriso embriagado torceu sua boca como se algo o divertisse. Brandon? sussurrou. Est bem? Esse era um aspecto dele no qual nunca tinha pensado. Encostava-se e no se sustentava em p. Cambaleou em direo a ela e um aroma de rum e perfume barato a golpeou como se tratasse de algo slido. Heather retrocedeu ligeiramente, observando-o com cautela. Falsa rameira disse olhando-a com lascvia. Com esses seios erguidos e bem contornados e esse rosado traseiro, uma tentao inclusive 1 6 0

quando est dormindo. Subitamente, varreu enfurecido a superfcie da mesinha de cabeceira com o brao. Heather se afastou sem fazer rudo, comeando a assustar-se. Aaah, malditas virgens! grunhiu. Todas so iguais. Castram os homens mentalmente e fazem que sejam incapazes de deitar-se com outras mulheres. Rasgam seu orgulho com suas garras cruis e depois os prendem, deixam-nos tontos, e se pavoneiam como galinhas diante do galo. Fazem alarde de sua inocncia frente ao mundo, levantando seus finos narizes. Tropeou e, muito instvel, aferrou-se a um dos pilares da cama. De repente abriu os braos e, com grandes dramalhes, simulou uma apresentao de Heather ao mundo: E aqui, comigo, est sentada a rainha das virgens, em seu trono de gelo, rodeada de um halo de pureza. E o que tem de mim? Joguei e ganhei o trofu. Agora tenho que guard-lo em minha casa sem poder toc-lo. Agarrou o pilar da cama com ambas as mos e esfregou a testa como se com isso fosse desfazer da dor que sentia na alma. OH, esposa virgem prosseguiu -, por que no a fizeram fraca e feia para que pudesse te ignorar tal e como voc deseja? Mas entre todas as mulheres da cidade de Londres, eu, pobre de esprito, escolhi voc, a mais bela dama que j tentou a um homem. E no me trata como a um homem, mas sim como a um animal, muito cansado para buscar uma fmea. Brinca e posa ante mim e espera que meus nimos no se exaltem. Tenta-me e provoca e depois nega meus direitos maritais. Oh, Deus! Acaso acha que sou um eunuco junto ao qual est a salvo? Com somente um xelim posso comprar mais ternura do que voc capaz de me dar! apoiou-se nela e a olhou fixamente. Mas eu a ensinarei, minha pequena prostituta acrescentou, beliscando-lhe o brao. Tomarei voc quando e onde me agradar. Percorreu com o olhar cada centmetro do corpo e com voz grave resmungou: Que me condenem se no a tomo agora. Equilibrou-se sobre a cama com os braos estendidos, tentando agarr-la pela cintura. Heather estremeceu horrorizada e se separou de um salto, envolta na sensual camisola. Uma lgrima comeou a brotar em seus olhos. Brandon caiu escancarado no meio do leito, olhando estupidamente o farrapo que tinha apanhado em sua mo. Apoiou-se sobre um cotovelo e, desconcertado, olhou o corpo nu de sua esposa, sua pele branca e resplandecente diante da primeira luz 1 6 1

da alvorada. Depois se afundou na cama lentamente, vencido pelo estupor do lcool. Sua mo relaxou e a camisola caiu ao cho. Heather o observou com precauo por um instante, esperando que se levantasse de novo e fosse para ela. Ao no faz-lo, aproximou-se dele e escrutinou, por cima do brao, seu rosto afundado no edredom. Tinha os olhos fechados e a respirao era regular. Brandon? chamou-o com desconfiana. No se moveu. Seus olhos permaneceram fechados. Heather se aproximou e tocou a mo com muita cautela, preparada para saltar se fizesse o menor gesto de ir contra ela. Empurrou-o ligeiramente e, ao faz-lo, o brao de Brandon caiu da cama, pendurado. Heather se aproximou mais, observou-o e levantou o brao. Agora estava a salvo. Agachou-se, recolheu a camisola do cho e a depositou sobre os ps do leito. Depois tratou de lhe tirar o casaco. No era to fcil como parecia. Pesava muito para que pudesse mov-lo sozinha. S podia fazer uma coisa: ir procurar a George. Vestiu a combinao, jogou a capa por cima, saiu do quarto e desceu as escadas at o quarto do criado. Bateu na porta e ouviu como o homem amaldioava e tropeava. A porta chiou ao se abrir e apareceu George esfregando os olhos. A enorme camisola quase cobria as pernas delgadas e os dedos dos ps se retorciam sobre o cho gelado. Na cabea usava um gorro de ponta que pendia por um dos lados. Ao v-la, abriu os olhos de par em par, ocultando rapidamente a parte inferior do corpo atrs da porta. Deu uma olhada primeira luz da alvorada que j entrava pela janela e voltou a olh-la. Senhora! O que est fazendo a estas horas? inquiriu. Necessito de ajuda, George disse ela docemente. O capito bebeu muito e ter que mov-lo. George a olhou confuso e respondeu: Sim, senhora. Em um momento. Heather voltou para o quarto. George a seguiu minutos mais tarde com as calas perfeitamente postas. Viu Brandon escancarado no meio da cama, e abriu os olhos com expresso de surpresa. Oh, desta vez o capito superou a si mesmo. Suspirou. Olhou de soslaio dama e acrescentou: No algo habitual nele, senhora, asseguro. 1 6 2

Heather no respondeu. Voltou-se para Brandon e comeou a lhe tirar um dos sapatos. George a olhou e descobriu a camisola rasgada aos ps da cama. Sem dar uma palavra, apressou-se a ajudar seu capito. P-lo direito e juntos lhe tiraram o casaco, a gravata-borboleta e o colete. Exceto por algum grunhido ou suspiro, Brandon no despertou de seus bbados sonhos. Heather olhou George com indeciso na hora de tirar as calas e ambos concordaram em silncio deixlas postas. Cobriram-no com o lenol e, antes de ir, George colocou um balde ao lado da cama, altura da cabea de Brandon. Deteve-se na porta. No despertar antes de meio-dia, senhora. Trarei algo para lhe aliviar a dor de cabea. Dando uma olhada rpida pela janela, murmurou: Bom dia, senhora. Heather fechou a porta atrs de si e devolveu a capa ao cabide. Arrastando o edredom da cama, sentou-se na cadeira maior que havia no quarto, embrulhouse nela feita um novelo e comeou a trabalhar no modelo. A impresso provocada pela volta de Brandon deu lugar lentamente a uma sensao de raiva. J no costurava o modelo a um ritmo pausado. Enfiava a agulha, desafogando-se com ela. Rastreia as ruas em busca de uma fulana e como no encontra nenhuma o suficientemente animada murmurou entre dentes entra aqui tropeando com tudo e me busca para saciar seus desejos! Brandon, deitado em seu travesseiro, continuava dormindo profundamente com o aspecto de um inocente beb bem amamentado. Ao v-lo, Heather enfiou a agulha de novo no tecido com um olhar cheio de dio. Estpido libidinoso! levantou o fio de um puxo. S quando j saqueou a cidade volta para mim. E ento me mostra o demnio que mora em sua alma! A falta de resposta animou-a a continuar. Era verdadeiramente estranho que Heather pudesse desdobrar sua raiva e sarcasmo sem temer castigo. Voltou a enfiar a agulha. Amaldioa a todas as virgens, mas bem que no faz muito tomou uma para saciar seus impulsos levantou-se da cadeira, atirando o modelo no cho. Muito irritada, comeou a caminhar de um lado a outro do quarto. O que acredita que vou fazer? Esperar humildemente na cama e agir como uma vulgar 1 6 3

prostituta ao mnimo estalo dos dedos? Seus olhos pousaram no casaco que estava pendurado no encosto da cadeira. Ombros largos e cintura estreita. O que acha, que me caia a baba cada vez que o vejo e que penso passar a vida satisfazendo seus caprichos? Voltou-se e se aproximou bruscamente lateral da cama para olh-lo. Brandon permanecia imvel, sumido em um sonho profundo. Estpido mentecapto. Sou uma mulher. O que zelosamente guardava para o homem que eu escolhesse, voc arrebatou. Sou um ser humano e tenho meu orgulho. Com um grunhido, deu meia volta, sentou-se de novo na cadeira, enfurecida, e se cobriu com o edredom. Ao voltar a observar seu atraente rosto, um sorriso malicioso torceu seus lbios. Ah, era um homem to magnfico! Eram mais de dez horas quando Heather despertou na cadeira. Brandon continuava dormindo profundamente. A jovem se levantou e, ao faz-lo, lanou a seu marido um olhar de desprezo antes de comear a vestir-se. George lhe trouxe uma taa de ch e uma madalena. Uma vez acabado o caf da manh, a moa arrumou o quarto e se disps a esperar que seu marido despertasse. Horas depois do meio-dia, ouviu-se um gemido procedente da cama. Heather continuou costurando tranqilamente, vendo como Brandon se sentava lentamente na beirada da cama. Afundou a cabea despenteada e dolorida entre nas mos como se seus ombros no pudessem sustent-la. Queixou-se, olhou Heather de soslaio ainda agachado e, finalmente, levantou-se. Traga o roupo grunhiu. Heather deixou o trabalho e foi para o armrio procur-lo. Brandon recusou ajuda, o arrebatou e o ps lentamente. Com uma forte dor de cabea, dirigiu-se porta e a abriu. Tenha o banho preparado para quando retornar disse. E ser melhor que esteja quente se no quer que morda o seu traseiro. Depois de fechar a porta, Heather celebrou satisfeita a irritao do marido, mas se apressou a preparar o banho, pois sabia que era melhor obedecer-lhe. Brandon retornou muito plido, desfez-se das calas e a entregou a ela sem olhla. Depois, introduziu-se na gua fumegante com supremo cuidado e conteve a respirao ao sentir a elevada temperatura. Soltou um suspiro antes de instalar-se 1 6 4

comodamente, apoiando as costas contra a tina de metal. Permaneceu um longo momento imvel, at algum bater na porta. Demnios, basta deste martrio! rugiu zangado. Fez uma careta e acrescentou: Adiante! George entrou no quarto nas pontas dos ps e com a cabea encurvada, levando uma pequena bandeja com uma generosa taa de conhaque. Trocou um olhar furtivo com Heather para comprovar se tinha sobrevivido ao transe e decidiu que havia capeado perfeitamente o temporal. Deu a taa a seu capito e bateu em uma apressada retirada. Brandon bebeu a metade do conhaque de um gole e depois apoiou a cabea na banheira, comeando a sentir o efeito do lcool no corpo. Heather preparou a toalha e a roupa e se aproximou da banheira para lhe esfregar as costas. Com a esponja e o sabo na mo, ficou olhando-o durante instantes. Observou que Brandon comeava a suar profusamente, eliminando o lcool que tinha ingerido na noite anterior. Tinha os olhos fechados e os braos apoiados nas bordas da banheira. Parecia inclusive feliz. Muito feliz. Sentindo o desejo irreprimvel de interromper seu devaneio, aproximou-se dele e atirou a esponja e o sabo na gua. Brandon se sobressaltou ligeiramente quando a gua salpicou seu rosto. Abriu um olho e olhou Heather. Seu semblante estava empapado e a gua caa lentamente por sua barba. No fez nada para sec-la. Perfurou Heather com o olho que tinha aberto e contemplou como a jovem se descompunha lentamente at perder a pouca coragem que restava. Afastou-se rapidamente a uma distncia prudente, e comeou a ocupar-se em tarefas absurdas sob seu olhar atento. Quando Brandon se sentou finalmente na banheira, Heather voltou para ajud-lo. Saia daqui, maldita mulher! gritou ele, que tinha perdido os nervos ao v-la buscar o sabo. Saia de minha vista! Posso me banhar sozinho. No suporto que nenhuma gatinha me arranhe as costas! Heather deixou cair o sabo sobressaltada e se afastou apressadamente para a porta. Ao abri-la, Brandon perguntou em tom malicioso: Onde acha que vai dessa maneira? Heather tocou o ombro, logo as costas. Tinha esquecido que estava meio nua. Levantou a cabea e respondeu com ar senhorial: 1 6 5

Vou l embaixo para que George me abotoe o vestido. Fechou a porta velozmente antes que Brandon pudesse fazer qualquer comentrio. A exploso de blasfmias e maldies que veio do interior do quarto confirmou que seu marido no estava muito alegre com ela. No caminho do restaurante, cruzou com uma garonete a quem pediu que lhe abotoasse o vestido. Era domingo, a estalagem estava tranqila e o restaurante quase vazio. Heather pediu ch, sentou-se na mesa de sempre e conversou tranqilamente com a mulher do hospedeiro. No passou muito tempo at que Brandon se reuniu com ela. Com o cenho franzido, sentou-se sem dar uma palavra. Depois que a estalajadeira serviu a comida e saiu para realizar seus trabalhos, Brandon alou mal-humorado. melhor que v com cuidado com o que faz, senhora minha ameaou-a, a menos que deseje que a ponha sobre meus joelhos, levante-lhe as saias e aoite suas ndegas nuas. Heather lhe dedicou um olhar de menina inocente com seus olhos azuis e fingiu no saber a causa de seu aborrecimento. Diga, meu amor, por que razo deseja aoitar a sua prpria mulher, levando seu filho em seu interior? Brandon apertou as mandbulas. Heather resmungou -, no brinque comigo ou comprovar que no estou com bom humor. A jovem engoliu a saliva com dificuldade e voltou a concentrar-se em seu prato. O mais ligeiro movimento na face do marido bastava para dissuadi-la. Uma vez mais, estava completamente intimidada. Ao retirar-se a seus aposentos aquela noite, Brandon viu a camisola rasgada no armrio. Tocou-a e franziu o sobrecenho, depois se voltou e viu Heather metendo-se na cama coberta com a combinao. Apagou as velas e se despiu na escurido. Permaneceu longo momento olhando o teto com as mos atrs da cabea. Heather lhe deu as costas ficando to longe quanto permitia a largura da cama. Cobriu-se at o pescoo com o edredom, como se este a protegesse de seu marido. Brandon blasfemou em voz baixa, voltou-se e decidiu que, depois de tudo, no tinha ocorrido nada, pois Heather estava muito alegre 1 6 6

com ela mesma e, alm disso, ele no sentia nenhum alvio em seu corpo. Na manh seguinte, Brandon tirou a mulher da cama antes do amanhecer sem lhe dar tempo para protestar. Se apresse, no posso chegar tarde. Vamos carregar o Fleetwood esta manh e devo estar presente. Ajudou-a a vestir-se e depois ele fez o mesmo. Conduziu-a escada abaixo e tomou o caf da manh apressadamente enquanto ela bebia uma taa de ch tentando no bocejar. Uma vez finalizado o exguo desjejum, escoltou-a at o exterior da estalagem, onde se encontravam os perdoados, e esperou que terminasse. Levou-a de volta a seus aposentos e deu instrues a George. Depois partiu e no retornou at altas horas da madrugada. Como na noite anterior, despiu-se na escurido e se meteu na cama procurando no despert-la. Durante os dias vindouros, o horrio foi o mesmo, e Heather no falou com Brandon exceto durante o caf da manh. Ela permanecia no quarto durante o tempo que ele estava fora, entretendo-se o melhor que podia. Comia ali mesmo ou, se no havia muitos marinheiros, no salo, custodiada pelo George. Na quarta noite Brandon chegou cedo. Heather se encontrava na banheira. No esperava a chegada de seu marido a essas horas da tarde. Quando a porta se abriu, sobressaltou-se e soltou um grito afogado. O homem hesitou um momento antes de entrar, contemplando com prazer a encantadora e atrativa imagem domstica. Heather se levantou, cruzando os braos recatadamente. Abriu seus enormes olhos azuis, recuperando-se lentamente do sobressalto. A pele mida brilhava e resplandecia sob a suave luz da vela. Seu cabelo estava preso sobre a cabea e alguns cachos caam sugestivamente sobre os ombros. Era uma cena realmente sedutora, o mais belo que tinha tido o prazer de ver aquele dia. Junto tina de metal havia um pequeno tamborete para ajud-la a entrar e a sair e, sobre ele, uma garrafa de azeite de banho e uma pedra de sabo. Brandon sorriu meigamente e se apoiou contra a porta. Ao cabo de alguns segundos a fechou e, com passo compassado, cruzou o aposento at a banheira, apoiou-se nela e se inclinou como se fosse beij-la. Boa tarde, meu amor murmurou com doura. Muito confusa por suas amveis maneiras e sentindo-se apanhada, Heather foi afundando lentamente na 1 6 7

tina at que a gua cobriu os ombros. Tentou devolver o sorriso, mas lhe tremiam muito os lbios. Brandon riu zombador ante o esforo da esposa e se ergueu. De repente, tudo o que a moa pode ver dele foi a mo com a pedra de sabo. Brandon a lanou gua justamente em frente de seu rosto, empapando-a e deixando-a balbuciando quase sem flego. Ela abriu os olhos e se encontrou com a mo de Brandon sustentando uma toalha. Seque o rosto, cu ordenou. Est muito molhado. Heather arrebatou a toalha furiosa e esfregou os olhos. Oh, ... ... engasgou-se, muito zangada. Brandon se afastou rindo. Sentou-se em uma cadeira com os ps esticados e a observou tentando segurar a risada. Mas ao ver o olhar cheio de dio de sua mulher soltou uma gargalhada. Desfruta de seu banho, amor disse, inclinando-se para frente, como se fosse levant-la. Importa-se se esfrego suas costas? Heather apertou as mandbulas, impotente, e comeou a levantar-se para sair da banheira, mas viu que ele se apoiava novamente na cadeira lhe indicando que voltasse a sentar-se. Relaxe, Heather, e desfrute disse em tom mais srio. Provavelmente este vai ser o ltimo bom banho que lhe dou durante um tempo. Heather se sentou e o olhou desconcertada. Pensou que se tratava de uma nova frmula de dar disciplina. Brandon... rogo-lhe. Tenho muito poucos prazeres e este o que mais desfruto. Imploro a sua generosidade, Brandon, no me tire isto. Oh, por favor. Desfruto-o tanto. Brandon deixou de sorrir, levantou-se da cadeira e se aproximou da banheira. A jovem permanecia sentada olhando para baixo, completamente abatida, como uma menina esperando ser repreendida. Quando Brandon finalmente falou, o fez com ternura. Est cometendo uma grave injustia comigo, Heather, ao supor que, por despeito, atreveria-me a te negar um prazer como este comentou. Me referia a que amanh subiremos a bordo e permaneceremos ali trs dias antes de zarpar. Heather olhou fixamente Brandon. O resplendor da vela iluminou seus seios. 1 6 8

Oh, Brandon, sinto-o se desculpou. Fui muito mesquinha ao pensar mal de ti. Guardou silncio ao perceber que o olhar de Brandon tinha descido. Ele tinha os lbios brancos e o tique nervoso na face. Heather corou intensamente e, desculpando-se com um murmrio inaudvel, levou a esponja aos seios. Brandon se voltou bruscamente e se aproximou-se da janela. Se sair da tina disse asperamente sem olh-la -, poderemos jantar em condies mais civilizadas. E melhor ser que se apresse. Ordenei a George que fosse procurar o jantar. Heather obedeceu no ato. Quando Brandon despertou, pareceu a Heather que acabava de deitar. Ainda era de noite, mas ele j estava perfeitamente vestido. Tirou-a da cama e aproximou-lhe a roupa. Heather se envolveu no vestido com a ajuda do marido. Enquanto lhe abotoava os colchetes, ela arrumava o cabelo. Colocou-lhe a capa sobre os ombros e a esperou junto porta enquanto ela esfregava o rosto com uma toalha mida, apagando qualquer vestgio do sono. Depois deixaram as escadas, e tomaram o caf da manh velozmente. Depois de um momento, caminharam em direo ao navio. A tripulao j estava em movimento, preparando o navio para subir a carga do dia. Os homens interromperam sua atividade para ver seu capito e sua jovem esposa subirem a bordo. Seguiram-nos com o olhar at que desaparecessem pela porta, sob aponte. Uma vez no camarote, Heather se desfez da capa e se meteu no beliche. No percebeu nem quando Brandon lhe tampou com o edredom. Depois de acabar o almoo que Brandon tinha levado, subiu a coberta e ficou apoiada no passadio, observando a atividade dos marinheiros no porto. Estava repleto de vendedores que pululavam pelo cais vendendo fruta e verduras frescas aos marinheiros, ansiosos por romper sua montona dieta consistente em porco salgado e curado, ervilhas e rao. Ricos mercadores, elegantemente vestidos, tropeavam com mendigos e ladres que tentavam lhes saquear os bolsos. Alguns marinheiros passeavam com prostitutas s quais acariciavam abertamente e havia carruagens que esperavam para ser alugadas. Vivas cores se mesclavam com a rotina, para vestir o porto em 1 6 9

seu esplendor dirio. Havia navios carregando e descarregando. As blasfmias dos marinheiros se mesclavam com os gritos dos vendedores ambulantes e os regateios dos mercadores. Dois marinheiros do Fleetwood mantinham a zona limpa para que os estivadores pudessem deter-se e descarregar os fornecimentos. Heather nunca tinha visto um lugar com tanta atividade. Parecia um pouco aturdida apoiada no passadio, desfrutando da vista de tudo que acontecia ali embaixo. De vez em quando, podia ouvir a voz grave e autoritria de Brandon em diferentes partes do navio, dando ordens a seus homens enquanto estes traziam a bordo o carregamento. H alguns momentos vira-o falando com Boniface, com o contramestre ou com o oficial de coberta. Em outras ocasies, podia v-lo embaixo, nos moles, conversando com comerciantes. Era j tarde quando George chegou num carro puxado por cavalos, carregado com seu ba, a bolsa de lona de Brandon e, para sua surpresa, a banheira de metal da estalagem. Muito confusa, viu como descarregavam os objetos do carro e os subiam a bordo. Ao deixar a banheira sobre a coberta, Heather a observou sorridente. Foi ento que compreendeu que Brandon a tinha comprado para ela. Olhou primeiro George, depois seu marido, que conversava com o senhor Boniface. Brandon tinha controlado seu criado na aquisio do artefato. Agora havia se voltado para ela e seus olhares se encontraram. Heather se sentiu cheia de alegria e vitalidade. No havia presente mais belo ou mais caro que pudesse faz-la to feliz como a terrina de metal. Seu sorriso era doce, clido e belo. Ao v-la, Brandon ficou preso por seu feitio. O senhor Boniface limpou a garganta e repetiu a pergunta. Estava anoitecendo quando madame Fontaineau e duas de suas criadas levaram os vestidos a Heather. Depois de dar sua aprovao, Brandon tirou uma caixa forte de seu ba e comeou a contar o dinheiro para madame. A costureira se aproximou silenciosamente para dar uma olhada no contedo da caixa e deixou escapar um sonoro suspiro ao ver a quantidade de dinheiro que esta guardava. Brandon arqueou uma sobrancelha olhando mulher, fazendo com que retornasse ao seu lugar do outro lado da mesa, e continuou contando. Madame Fontaineau olhou de soslaio Heather, ajoelhada em frente a seu ba, desempacotando vestidos e outros artigos. Voltou a fixar-se em Brandon, sorrindo-lhe com um brilho calculista nos olhos. A viso do dinheiro sempre a fazia 1 7 0

ser um pouco imprudente. Madame voltar com voc o ano que vem, monsieur? No respondeu Brandon. Madame Fontaineau, cujo sorriso se alargou, alisou o cabelo. Quando retornar, vir a minha loja para comprar novos vestidos no, monsieur? Estarei esperando ansiosa o momento de costurar para ela de novo afirmou, paquerando com ele. Meus talentos estaro ao seu dispor, monsieur. Heather, cujos inocentes ouvidos no captaram o comentrio, continuou com sua tarefa sem olhar costureira. Mas Brandon entendeu perfeitamente quais eram as intenes desta. Manteve os olhos fixos em Madame Fontaineau e depois baixou o olhar fazendo uma avaliao, detendo-se por um instante em seu busto de matrona e seus quadris largos. Depois, voltou a concentrar-se no dinheiro. Entendeu-me mau, madame a corrigiu. Quero dizer que jamais retornarei a Inglaterra. Esta minha ltima viagem. A mulher retrocedeu, impressionada pela resposta. Instantes mais tarde, Brandon se aproximou dela e entregou uma bolsa com o dinheiro que lhe devia. Madame Fontaineau no esperou para cont-lo. deu meia volta e, sem dar uma palavra, partiu. Durante o jantar, Brandon no trocou uma palavra com Heather, distrado em seus assuntos. Ao acabar, esta se retirou ao beliche e ele ficou trabalhando em seus livros, recibos e faturas, sentado no escritrio. Era mais de meia-noite quando apagou as velas, despiu-se na escurido e se meteu na cama junto a ela. Ainda acordada, Heather se afastou para deixar mais espao, embora no houvesse muito que compartilhar. Deram-se as costas mutuamente. Por diferentes motivos, tentaram no recordar tudo o que tinha acontecido da ltima vez que tinham compartilhado o beliche. Os dois dia seguintes passaram velozes. A carga tinha sido estivada, o aprovisionamento estava completo, as ltimas escotilhas asseguradas e finalizadas as despedidas. Grandes botes rebocavam ao Fleetwood para o porto para que pudesse desdobrar as velas e aproveitar o vento terral do anoitecer. Todos a bordo permaneciam em silncio e pensativos, tudo menos o navio, que corria impaciente para gozar do fresco zfiro que o conduziria de volta a casa. Era um entardecer tranqilo. O mar cristalino estava em calma. O navio, 1 7 1

com suas gveas e brigas desdobradas, esperava as primeiras rajadas de vento. O sol, quase no ocaso, iluminava os telhados de Londres. De repente, uma gaivota bateu as asas fortemente rompendo o silncio. Todos olharam imediatamente para cima. O sol se ps agora e a fria brisa roava o rosto de Heather, que estava de p, junto a Brandon, na ponte. Uma vez mais, as velas se abriram e a voz de Brandon retumbou: Levantem ncoras! Se animem, princesas, vamos para casa. O cabestrante da ncora comeou a soar no castelo de proa e a voz de Brandon adotou um tom quase de alegria. Virem! A estibordo! A ncora abandonou as guas do Tmisa e o navio comeou a ganhar velocidade. Heather observou como as luzes se afastavam na escurido e um n atravessou sua garganta. J era de madrugada quando Brandon entrou em seu camarote e se disps a dormir. Durante o caf da manh, explicou a Heather o que esperava dela naquela longa viajem. Pelo que diz respeito a mim, Heather esclareceu-, as cobertas pertencem a meus homens at uma hora razovel da manh. Se se aventurar a sair muito cedo, pode ser que o que veja a incomode. Aconselho-a que permanea no camarote at tarde. Heather assentiu, obediente, com o olhar fixo no prato e as faces ligeiramente rosadas. E os pores so terreno proibido para voc continuou ele. A onde vivem os homens e um doce muito tentador em uma viagem to longa. Eu no gostaria de ter que matar um de meus homens por ter perdido o juzo. Portanto, se manter afastada dali e fora de seu caminho. Brandon a olhou por cima de sua taa de caf. Ela agarrou a sua e o observou atentamente, muito ruborizada. O enorme anel de ouro que coroava o magro dedo da jovem, resplandecia captado por um dos primeiros raios de sol da manh. Brandon franziu o sobrecenho e baixou lentamente o olhar. A tarde, pouco depois das quatro, Heather ouviu como o vigia gritava: Mar aberto! A proa e quarto a estibordo. 1 7 2

A tarde estava de uma cor cinza invernal. O cu coberto de nuvens baixas que o sulcavam velozes. O vento soprava ar fresco do nordeste quando Heather subiu ponte. Brandon estava junto ao leme, observando como o sul da Inglaterra se afastava no horizonte. -Timoneiro, mantenha-o em direo oeste ordenou, e bramou s alturas: Vigiem as vergas, marinheiros, e faam outro n na vela maior! Permaneceu longo momento com os braos cruzados nas costas e os ps firmemente presos ao cho, sentindo a coberta e observando os equipamentos do barco, os mastros e as velas at que ficou satisfeito com seu navio balanando com o vento de popa. O sol, muito baixo e vermelho no horizonte, tingia as nuvens de um tom dourado e salpicava o mar de cor carmesim. A Inglaterra estava agora atrs deles, negra e dourada imersa na bruma. Heather divisou, com o corao na mo, a ltima imagem de seu pas. Ao cabo de um instante o viu desaparecer de sua vista e de sua vida para sempre.

CAPITULO 6

O sol amanheceu triste no quarto dia de viagem, e os ventos do leste comearam a aumentar. Os dois primeiros dias tinham sido relativamente agradveis e, com cada centmetro de lona desdobrado, o Fleetwood tinha avanado a bom ritmo sobre um mar ligeiramente encaracolado. Agora os equipamentos do barco vibravam com o vento e o navio rangia enquanto cortava as ondas com seu casco branco banhado pela espuma. Mas o Fleetwood se defendia perfeitamente e respondia com suavidade s ordens do leme. Brandon examinou um banco de nuvens baixas que se estendiam no horizonte, guardou seu sextante e dobrou suas cartas de navegao. O vento soprava frio naquela manh e augurava mau tempo. Entretanto, sorriu enquanto descia ao camarote, satisfeito com a velocidade que tinham alcanado, percorrendo quase quarenta lguas dirias. Entrou, deixou as cartas de navegao e o sextante sobre a mesa e se serviu de uma taa de caf de um recipiente que havia junto a uma pequena estufa. Enquanto sorvia a infuso, observou Heather, 1 7 3

ainda profundamente adormecida no beliche. Sua mo, em parte oculta sob o encaixe da manga da camisola, jazia sobre o travesseiro de Brandon e o suave cabelo encaracolado tinha ficado preso debaixo dele. Pensou na calidez e suavidade daquele corpo apoiado contra o seu. Por um instante imaginou a resistncia que oporia se tentasse tom-la nesse momento. Heather despertou lentamente sob o edredom e abriu os olhos, ainda sonolenta. Viu Brandon e lhe dedicou um tmido sorriso de bom dia. Nesse momento, George bateu na porta. Heather saiu da cama disparada, dando uma olhada em Brandon, e deixando por um instante no ar uma de suas esbeltas pernas antes de cobrir-se com a camisola. O criado entrou ao chamado de seu capito, levando uma bandeja com o caf da manh. Tirou uma laranja do bolso e a deu a Heather, que agradeceu amavelmente. Brandon, ao ver o gesto de seu criado, arqueou uma sobrancelha perguntando-se se a mgica inocncia de sua esposa j o tinha enfeitiado. Esta noite teremos convidados para jantar, George anunciou asperamente, e se virou. Pedi ao senhor Boniface e ao oficial de coberta, Tory MacTavish, que se unam a ns. Se ocupe de tudo, por favor. Sim, capito respondeu o criado, lanando um olhar a Heather, que tinha se afastado e parecia estar concentrada em esquentar as mos junto estufa. No havia dvida de que estava preocupada e George sacudiu a cabea consternado pelas maneiras grosseiras de seu amo. O capito no devia obstinarse em manter a independncia de seu anterior celibato pois agora era um pai de famlia. A noite se fez mais fria. Heather colocou um de seus vestidos e permaneceu com as costas encostadas estufa, esperando que Brandon acabasse de vestir-se. Tinha escolhido seu traje pensando no calor que lhe pudesse proporcionar mais que em qualquer outra coisa. Era de veludo, com manga longa, gola alta e ajustada e um suti adornado com abundantes azeviches e contas cintilantes. Prendeu o cabelo em um moderno penteado e, entre todos aqueles homens, era um contraste realmente encantador. Uma vez finalizada sua avaliao crtica, Brandon decidiu que era uma atraente esposa para um capito de navio. Sorriu divertido ao ver como deslizava em silncio junto estufa e recolhia as saias para deixar que o calor subisse por suas pernas. 1 7 4

Do modo como se aproxima dessa estufa, duvido muito que desfrute do tempo que se avizinha brincou. Brandon observou os finos tornozelos que apareciam pela prega e pensou nos ventos gelados que levantariam suas saias e provocariam sua fuga em busca de calor quando o vento penetrasse e acariciasse sua nudez. A delicada roupa interior lhe proporcionaria sem dvida muito pouco amparo. Pensou que tinha que fazer algo a respeito. Far tanto frio, Brandon? perguntou em tom de preocupao. Brandon riu brandamente. obvio respondeu. Vamos tomar a rota do norte, justo ao sul do Newfoundiand, para poder recuperar parte do tempo que perdemos ao deixar a Inglaterra. Tal como vamos agora, no acredito que cheguemos a casa antes do ano novo, embora tenha razes para pensar que poderamos faz-lo antes. O oficial de coberta e o comissrio de bordo pareceram desfrutar da noite e, em particular, da presena a bordo da jovem. Se realmente estavam ao corrente das circunstncias que a tinham levado at ali, no deram sinal algum. Ao entrar no camarote, obsequiaram-lhe com uma pequena rplica do Fleetwood e agradeceram o convite com amabilidade. Brandon ficou um tanto perplexo ao ver que davam por sentado que o convite tinha vindo por parte dela. Afastou-se zombador ao tempo que ela aceitava o presente com a promessa de que o guardaria em um lugar seguro. A noite transcorreu com tranqilidade, com divertidos relatos sobre a corte inglesa que tanto entretinham Heather. Os dois homens pareciam ansiosos por amenizar o acontecimento, e se encetaram em uma srie de divertidas brincadeiras, fingindo uma luta para recuperar um guardanapo que tinha cado em Heather ou para colocar sua cadeira na mesa. Heather riu prazenteiramente com as brincadeiras dos dois membros da tripulao. Ao faz-lo, sentiu que Brandon franzia o sobrecenho e punha de manifesto seu estranho carter possessivo. Durante o jantar, observou em segredo seu rosto e ponderou sobre seus estados de humor: o ataque de ira ante o menino da loja da costureira, a fria fria com os ladres que pretendiam separ-la dele e, com ela mesma, quando tinha ido em busca de seu criado para que lhe ajudasse a abotoar o vestido. Mas apesar disso, sempre que podia, deixava bem claro a pouca estima que lhe tinha. Realmente ela 1 7 5

constitua uma carga para ele. Ento, por que razo se comportava dessa maneira? Cobia? Duvidava-o. Tinha provado de sobra sua generosidade. O luxuoso guarda-roupa, a comida que acabavam de jantar, os deliciosos vinhos que adornavam a mesa ou os excelentes charutos que esperavam ser fumados. No. No era avareza. Mas uma estranha ira estalava cada vez que outro homem desfrutava de sua companhia alegre e conversao amena. Com que classe de homem se casou? Seria sua vida com ele alguma vez normal ou unicamente um jogo de adivinhaes no qual ela sempre sairia perdendo? O jantar tinha terminado e a mesa retirada. Acenderam os charutos com profusas desculpas para ela e a conversao se centrou nos negcios. Boniface perguntou a Brandon se no seria mais segura a rota do sul. O capito sorveu um pouco de vinho, permaneceu pensativo durante uns instantes e respondeu: -Faz uma semana que levantamos ncoras comentou ao marinheiro jovem -, e dois navios mercantes partiram para Charleston com os pores cheios. Ambos tomaram a rota do sul. Se atracarem no porto antes que ns o faamos, nosso carregamento valer a metade, de modo que devemos nos adiantar. Espero chegarmos terra antes deles. Esta minha ltima viagem e quero tirar grandes benefcios para todos. Parece muito justo, capito sorriu Tory MacTavish -, para um homem que gosta tanto do dinheiro. James Boniface assentiu. Jeff e eu investimos muito no carregamento continuou Brandon. Eu gostaria que meu dinheiro duplicasse. Se conseguirmos chegar a tempo, far isso. MacTavish levou uma mo ao denso bigode ruivo. Sim, capito. Vale a pena arriscar. Se chegarmos a tempo, tambm minha parte ser considervel afirmou animado. E a minha interveio o comissrio de bordo com um sorriso. Acredita que Jeffrey se assentar finalmente ao ver que voc se casou, capito? inquiriu MacTavish com um vivo brilho em seus olhos azuis. Brandon olhou rapidamente para o outro lado da mesa, antes de sorrir com malcia e sacudir a cabea. Pelo que sei, MacTavish, meu irmo prefere o celibato, apesar de Hatti e de sua insistncia para que o abandone explicou. 1 7 6

Quando vir o bem que faz a voc, capito apontou MacTavish, voltando-se para Heather e lhe dedicando um clido e amistoso sorriso -, muito provvel que queira mudar de opinio. Heather devolveu o sorriso, agora ruborizada. Notou que Brandon ponderava a afirmao que seu oficial de coberta acabava de formular e logo a examinava para comprovar se era certa. As mos da jovem comearam a tremer. Ao olh-lo, encontrou-se com seus olhos do outro lado da mesa. Boniface e MacTavish trocaram um olhar de cumplicidade. Os dois concordaram em silncio no demorar mais sua sada. Quando a porta se fechou atrs deles, Brandon retornou uma vez mais a seu escritrio e a seus livros. Heather voltou para seu modelo, sentada o mais perto possvel da estufa. O pequeno artefato de ferro era insuficiente e Heather trocou de posio vrias vezes numa tentativa de manter todo seu corpo a uma temperatura razovel. Seus movimentos acabaram por distrair a Brandon, que deixou sua pena e se voltou para ela. Por um instante permaneceu sentado olhando-a colrico, com um cotovelo apoiado na mesa e uma mo no joelho. Levantou-se e se aproximou. Com os braos atrs das costas, manteve-se erguido em frente a ela, enquanto esta se inquietava cada vez mais diante da ateno excessiva. Afastou o modelo e o olhou. Aconteceu algo, Brandon? perguntou, que j no agentava seu escrutnio. Brandon pareceu no ouvi-la. Deu meia volta, foi para seu ba e levantou a tampa. Comeou a tirar pacotes, deixando-os descuidadamente sobre o cho, at que encontrou um pequeno. Agarrou-o e se dirigiu de novo para o Heather. Pode ser que no princpio o ache incmodo, mas logo o achar til afirmou. Heather abriu com cautela o pacote e ficou olhando seu contedo, confusa. Rindo do assombro de sua mulher, Brandon se agachou e levantou o objeto ligeiramente acolchoado, segurando-o para que ela pudesse inspecion-lo. Dvida de minha castidade? inquiriu Heather, desconcertada. Pretende me amarrar com isto? Brandon soltou uma gargalhada. So como as calas de um homem, mas tem que pr isso debaixo do 1 7 7

vestido para que lhe dem calor explicou. Heather no afastava o olhar daquele estranho invento. No sabe o trabalho que me deu encontrar algum que o queria fazer sorriu. Todos os alfaiates pensaram que estava louco quando descrevi o que queria, e nenhum deles acreditou quando disse que eram para uma mulher. Tive que pagar uma grande soma de dinheiro para que finalmente me fizessem isso. -Diz que devo vestir isso pr debaixo do vestido? inquiriu a jovem incrdula. Brandon assentiu, muito divertido diante da consternao da esposa. A menos que prefira continuar sentindo o frio sob suas saias. Asseguro que os mandei fazer com minha melhor inteno. No estou zombando de voc. S quero me assegurar de que no passa frio. Heather segurou assombrada a roupa, e finalmente esboou um tmido sorriso. Obrigada murmurou. Transcorreram outros cinco dias e o frio era cada vez mais insuportvel. Heather deixou de duvidar do calor que lhe proporcionava a estranha criao que Brandon tinha mandado fazer para ela. Estava mais que agradecida. O primeiro dia em que os tinha posto, riu a gargalhadas de seu aspecto, pois nunca tinha visto antes nada semelhante. Chegavam-lhe at os tornozelos e se ajustavam cintura com uma cinta. Seu aspecto era ridculo. Ainda continuava rindo quando Brandon desceu para almoar. Segurou as saias, muito divertida, para acostumar seu marido, que a observou atentamente. S prescindia deles na hora de deitar-se, j que eram desnecessrios com a presena de Brandon a seu lado. O calor de seu corpo atuava como um m, atraindo-a para ele enquanto dormia. Freqentemente tinha despertado durante a noite encostada s suas costas e muitas vezes, com a cabea sobre o ombro de Brandon ou o joelho entre suas pernas. O fato de que durante noite se abandonava tanto causava-lhe certo desassossego. Agora estavam de costas, mas acordados. A noite anterior se deitaram muito cedo para combater o frio que reinava no camarote, podendo comprovar que o beliche era um verdadeiro paraso que ambos podiam compartilhar quando a pequena estufa no lhes proporcionava o calor suficiente. Aquela noite, Heather tinha contado como tinha sido sua vida 1 7 8

antes de o conhecer, embora suspeitasse que lorde Hampton j lhe teria contado os antecedentes. Apesar disso, Brandon a escutou com ateno e formulou ocasionais pergunta para completar e entender melhor o relato. Mas como foi parar em Londres na noite em que nos conhecemos? perguntou-lhe quando Heather concluiu a histria. Voltou-se sobre o travesseiro para olh-la, elevando um lustroso cacho de cabelo que jazia sobre seu ombro, brincando com ele. Heather engoliu a saliva com dificuldade e afastou o olhar. Fui com o irmo de minha tia murmurou. Ele ia me ajudar a encontrar trabalho em uma escola para senhoritas, mas me perdi quando me levou a uma feira na noite em que chegamos a Londres. Que tipo de homem era seu tio para permitir que fosse com ele? inquiriu ele. Heather encolheu os ombros, nervosa. Um muito rico, Brandon respondeu. Maldio, Heather, no me refiro a isso disse ele. Seu tio era to estpido para deixar que esse homem te levasse com a nica promessa de conseguir trabalho? No sabe que poderia t-la vendido a outros homens ou inclusive haver a usado ele mesmo? Talvez no final tenha sido melhor que a perdesse. Heather permaneceu muito quieta junto a ele, sentindo sua raiva. Comeou a perguntar-se se seria o momento adequado para lhe contar o ocorrido com o William Court e se o entenderia. Agora estava a salvo, longe da Inglaterra e da priso. Mas encaixaria bem que sua mulher fosse uma assassina? O medo afugentou a idia de confiar nele e a verdade do ocorrido naquela noite continuou sendo um segredo. O que se podia esperar de uma covarde como ela? Acabvamos de chegar terra naquela manh explicou Brandon com ternura, brincando com um de seus cachos. Se no fosse assim, estou convencido de que teria me comportado de outro modo. Mas estava inquieto, assim ordenei ao George que buscasse um pouco de diverso. Sua escolha no podia me proporcionar mais surpresas: uma formosa virgem, muito frtil e com amigos influentes. 1 7 9

Heather se voltou, ruborizada. Brandon cravou o olhar na nuca da jovem, onde a brancura de sua pele contrastava com a escurido de seu cabelo. Era um lugar muito tentador que desejava beijar com ardor. Por alguns momentos foi impossvel pensar com frieza e esquecer que era dele. Possua aquele suave e delicado lugar ao qual tanto desejava acariciar e beijar. Agora terei que dar uma explicao sobre meu irmo disse. Heather se voltou para ele, muito surpreendida ao inteirar-se de que tinha um cunhado. No sabia que tinha um irmo. Brandon arqueou uma sobrancelha e a olhou sem alterar-se. Sou bastante consciente disso, minha senhora replicou. Ainda h muitas coisas que tem que aprender sobre mim. Eu no saio por a contando a histria de minha vida. Heather, ofendida ante tal insulto, voltou-se furiosa, e se afastou dele tudo o que o beliche lhe permitiu. Ficou furiosa enquanto ele ria, e lhe encheram os olhos de lgrimas enquanto o amaldioava em silncio. Brandon despertou lentamente, como se estivesse sob a gua e nadasse para a superfcie. Podia sentir a suavidade e calidez do corpo de Heather junto ao dele. Os voluptuosos seios da moa pareciam querer penetrar suas costas, e as coxas estavam apoiadas contra seus glteos, ao mesmo tempo em que os braos macios permaneciam sobre seu corpo. Sua virilidade despertou ante o pensamento de possu-la, desta vez com ternura. A viso de Heather se tornou uma fantasia em que sua delicada lngua penetrava os midos lbios de Brandon. Tudo no corpo da jovem animava-o para que consumasse seus mais profundos desejos por ela. Seu cabelo cobrava vida para gritar que a possusse. Seus braos estendidos lhe davam a bem-vinda e suas mos a acariciavam com paixo. Brandon a beijou uma e outra vez, excitando seus sinuosos seios e arrepiando os rosados topos que os coroavam. Finalmente penetrou nela. Heather arqueou as costas e se retorceu em xtase enquanto o ardor de ambos aumentava. Sua virilidade e sua mente se uniram para tra-lo. Honra, orgulho e vingana se converteram em fumaa ante o torvelinho de suas paixes. Encarapitou-se sobre ela, decidido a saciar sua masculinidade; pressionou o 1 8 0

pequeno e redondo ventre com seus quadris e, ao faz-lo, um ligeiro movimento distraiu sua ateno. Deslizou a mo sobre o pequeno abdmen e voltou a senti-lo, desta vez muito mais forte. Seu filho estava dando pontaps, protestando pelos pensamentos de seu progenitor. Uma conscincia fria se apoderou dele, consciente de sua prxima perda de controle. Levantou-se do beliche em silencio para no despert-la e se vestiu. A lua brilhava com intensidade, mostrando o caminho sem necessidade de acender uma vela. Serviu-se de uma taa de conhaque e comeou a caminhar pelo camarote, completamente acordado e enormemente preocupado. Seu corpo conduzia-o a lugares nos quais sua mente no queria chegar e, ultimamente, esses sonhos eram cada vez mais freqentes. Se no tomasse cuidado, levantaria um dia tendo consumado o ato. Deteve-se frente ao beliche, apoiou um brao sobre a viga que se estendia por cima de sua cabea e a contemplou, inocente e terna, profundamente adormecida. Pensou na violncia e crueldade que semelhante ternura tinha desencadeado. Heather tinha suportado sua fria e o abuso de tia Fanny, embora a inocncia fosse uma qualidade inata nela. De repente Louisa veio a seus pensamentos. Tratava-se da mulher que, na cpula da maturidade, esperava sua volta. Era completamente diferente da delicada jovem que jazia em seu beliche, e no s fisicamente. Louisa jamais tinha conhecido a crueldade ou a violncia. Seus pais lhe tinham concedido virtualmente tudo. Seu carter era aberto. No existia quase nada que a ofendesse. Em questo de homens era muito atrevida e sabia desfrutar dos prazeres do amor. Heather, pelo contrrio, tinha mostrado sua satisfao ao no ter que desempenhar os deveres prprios de uma esposa. E, agora que Brandon pensava nisso, parecia-lhe estranho que, apesar das vezes que se deitou com a Louisa, nunca tivesse ficado grvida. Com o Heather tinha ocorrido justamente o contrrio. Sua semente tinha encontrado em terra frtil a primeira vez que o havia deixado toc-la. E agora ele se encontrava ali, de p, totalmente inerte e apanhado por aquela cndida virgem, com seu amor prprio no cho, igual a um jovem granjeiro incapaz de percorrer sozinho o caminho do estbulo ao armazm. E essa imprevista influencia que a jovem exercia sobre ele se intensificava cada dia, sendo extremamente difcil poder conter suas inclinaes amorosas. 1 8 1

Heather se revolveu no beliche e comeou a tremer de frio. A proximidade de seu marido j no a mantinha quente. Cruzou os braos ao redor do delicado corpo e se embrulhou no edredom. Brandon esboou um sorriso irnico e despiu o roupo. Deslizou junto a ela, tentando no despert-la, e a estreitou entre os braos para lhe dar calor. Durante esses breves instantes, esqueceu-se de suas paixes e de sua vingana. Simplesmente a contemplou como uma menina com a necessidade de que cuidassem dela. Quando Heather despertou pela manh. Brandon j havia partido. Tinha outro edredom sobre ela e, ao dar-se conta, sorriu pensando em quo atento, s vezes, podia seu marido chegar a ser. Desceram a sala de jantar sem trocar palavras e se dispuseram a comer. Brandon estava tranqilo e pensativo. Tinha o semblante enrijecido pelos ventos glidos e usava um volumoso pulver de gola alta, calas escuras e botas lustrosas. Ao chegar ao camarote tirou o gorro e um pesado casaco de l. Sua vestimenta era um tanto grosseira, mas Heather decidiu imediatamente que no diminua seu encanto. Ficava atraente com qualquer coisa que vestisse, fora assim com seus ricos trajes. Alm disso, essas rudes roupagens acentuavam sua dignidade. Nessa tarde Heather se aventurou a sair do camarote e, coberta com uma grossa capa, subiu ponte. Ao no ver Brandon em nenhuma parte, dirigiu-se para a popa cruzando o passadio junto amurada, at chegar junto ao timoneiro, um robusto jovem com o rosto coberto por uma fina barba. O marinheiro fingiu que no tinha percebido sua presena e, timidamente, continuou estudando a bssola. A jovem teve que gritar por cima do forte vento para que pudesse ouvir sua voz. Pensava que o capito estava de guarda exclamou. O timoneiro elevou o brao e assinalou para cima. Seguindo sua indicao, Heather viu Brandon no alto do mastro maior, inspecionando atentamente os cabos e colocando-os em seu lugar. A jovem, enjoada pela altura em que se encontrava seu marido, gemeu e retrocedeu um passo. O mastro parecia muito frgil para agentar seu peso. Notou como seu corao pulsava com fora, paralisada pelo medo. No podia afastar a vista dele. De repente, uma rajada de vento bateu fortemente as velas. O navio escorou ligeiramente e Brandon, pego por surpresa, teve que agarrar-se firmemente para no cair. Heather levou a mo 1 8 2

boca para tapar um grito e comeou a morder os ndulos da mo. Brandon olhou para baixo, para o timoneiro. Ao divisar Heather, interrompeu seu trabalho imediatamente. deslizou pelo mastro at as cruzetas, agarrou dois cabos de reserva e com as pernas ao redor deles, deslizou lentamente at o passadio, saltando sobre a coberta principal. Subiu at a ponte, na popa, e se dirigiu bruscamente ao jovem marinheiro que estava ao leme. Vigie essas rajadas, marinheiro grunhiu. Muito em breve teremos que pr este navio a prova e melhor que no o force agora. Sim, meu capito balbuciou o marinheiro, envergonhado diante da reprimenda. Brandon agarrou o casaco que pendia do corrimo junto amurada e o ps. Heather se sentiu mais tranqila. Oh, Brandon, o que estava fazendo ali em cima? perguntou zangada. O medo quase a tinha feito chorar. Um pouco surpreso pelo tom de sua voz, Brandon a olhou e descobriu uma expresso de angstia no rosto da esposa. Observou-a por instantes, maravilhado diante da emoo que a embargava, e encolheu os ombros. Fique tranqila. No corria perigo. Simplesmente inspecionava os equipamentos do barco. Heather franziu o cenho, confusa. Inspecionava os equipamentos do barco? repetiu. Sim, minha senhora disse ele, erguendo a cabea e escrutinando o horizonte com os olhos entreabertos. Antes de trs dias teremos uma tormenta sobre ns e prefiro no ser surpreendido por um cabo quebrado. Mas outro homem no pode fazer isso? perguntou preocupada. Brandon abaixou os olhos para ela e sorriu enquanto lhe colocava a capa. responsabilidade do capito e, portanto, trabalho do capito explicou. Heather no estava segura de que a resposta a tivesse satisfeito. Entretanto, no prosseguiria suplicando. Tomar cuidado, no verdade, Brandon? Os olhos dele brilharam ao olh-la. Tentarei. uma jovem muito bela para te deixar viva. 1 8 3

O dia seguinte amanheceu com um impressionante sol de cor vermelha e um inquietante sinal de tormenta. O vento soprava com valentia, mas instvel, assim os homens foram enviados uma e outra vez a orientar os equipamentos de barco, a arriar uma vela ou a soltar outra. O mar comeou a preguear-se e a ser desfavorvel e o navio, carregado at o teto, comeou a cambalear e a cabecear. Nuvens baixas corriam e cobriam o cu, permitindo que o sol aparecesse intermitentemente tingindo as brumosas guas cinza de um verde cristalino. A noite se fez negra e um farol situado em cima do timoneiro era a nica luz. Heather se aventurou a subir ao convs. Estava totalmente escuro e era quase impossvel distinguir algo. Cambaleou at alcanar o mastro e se pendurou nele. Olhou para a ponte e viu uma cena arrepiante: o oficial do convs e o timoneiro, sob o farol e junto ao leme, pareciam flutuar imersos na escurido e separados do agitado Fleetwood. Engoliu a saliva com dificuldade e se apressou a retornar ao camarote, decidida a no se aventurar saindo at que a tormenta tivesse amainado. Os ventos cederam antes da alvorada e uma tnue luz anunciou o novo dia. O intenso negro deu lugar a um jogo de sombras cinzentas. As velas se agitavam soltas balanadas apenas pela suave brisa, e o mar subia e descia impacientemente, brilhando como se uma grossa capa de graxa cobrisse sua superfcie. No havia horizonte, pois o mar se fundia com as nuvens, e uma neblina baixa ocultava ocasionalmente as gveas. O Fleetwood avanava e sulcava o mar com irritante lentido. Entrou pouco a pouco na noite, com um uma tenso dominante, enquanto os homens descansavam recuperando as foras que precisariam para vencer a batalha que se aproximava. O vento foi ganhando fora medida que a noite avanava. Esta foi longa e inquietante. A tripulao precisou levantar-se vrias vezes e sair para recolher as velas cada vez que o vento aumentava. O navio foi vigiado cuidadosamente. Tinha que estar na melhor forma possvel para suportar a tormenta que estava se formando ao seu redor. Quando o vigia da manh chegou ao convs, havia uma grande ventania e o navio sulcava as guas empurradas pelas rajadas de vento cada vez mais fortes, rompendo as ondas, subindo e descendo uma e outra vez. O Fleetwood se converteu para Heather no seu mundo. Um pequeno posto de avano parecia ir deriva, imerso no devastador caos. As ltimas velas foram 1 8 4

iadas e firmemente amarradas assim como os cabos do convs, proporcionando segurana s mos dos que se aventuravam a cruz-la. As nicas velas que foram desdobradas completamente foram as gveas, as vergas e uma vela no mostro para escorar o navio e poder enfrentar o temporal. Depois dele, e at que a tormenta passou, nenhum homem se atreveu a subir nos mastros do barco. O dia passou, as ondas se fizeram mais altas e o vento varreu com crueldade tudo que se interpunha em seu caminho. No interior do Fleetwood, que cambaleava em meio de uma massa turbulenta de gua e nuvens, as vigas rangiam. Heather j no conseguia distinguir o dia da noite. Cada centmetro de malha a bordo estava molhada e gelada. No via Brandon, exceto quando vinha ao camarote molhado at os ossos. Ao entrar nele, Heather ajudava-o a desfazer-se das roupas molhadas e o envolvia em uma manta que tinha esquentado previamente na frente da estufa. Tinha os olhos avermelhados e estava exausto. Ela tentava aliviar seu cansao e, quando caa adormecido, velava seu sono tentando que nada, nem ningum o perturbasse. Estava acostumado a acordar sozinho, vestia-se e voltava a sair ao convs decidido a guiar seu navio entre as brutais investidas das guas furiosas. Vrios dias tinham transcorrido daquele modo quando despertou ao amanhecer e encontrou o convs com uma capa escorregadia de neve. O vento soprava forte sobre o navio e enormes e longos festes adornavam os equipamentos do barco. Brandon, com as sobrancelhas congeladas, desceu ao camarote. As faces estavam brancas e rgidas. Sentou-se junto estufa, embrulhado em uma manta e com as mos ao redor de uma taa de caf com rum. Acabou a bebida antes que seus msculos comeassem a relaxar. Heather estava estendendo a roupa diante da estufa para que secasse quando, de repente, sobressaltou-se ao ouvir um golpe surdo. Voltou-se e viu como a taa, no cho, ia de um lado a outro do camarote. Brandon cara profundamente no sono. Com supremo cuidado, cobriu-o com outro edredom. Quando MacTavish entrou para falar com seu capito, Heather ordenou-lhe que calasse e sasse do compartimento. S se ouvia o ranger do navio. Ela permanecia sentada em silncio, guardando zelosamente o sono de seu marido. Passaram vrias horas antes que Brandon se revolvesse no beliche e abrisse os olhos. Totalmente 1 8 5

acordado e refeito em parte do cansao, partiu deixando Heather satisfeita por saber-se em grande parte responsvel pela recuperao do marido. J era de noite quando George veio ao camarote para informar Heather de que a tormenta, por fim, tinha comeado a amainar e que o pior j tinha passado. Brandon retornou a meia-noite depois de um longo dia carregado de tenses. Heather despertou e fez um gesto de levantar-se do beliche para ajud-lo a despirse, mas disse-lhe asperamente que ficasse onde estava. Um instante depois, deslizou a seu lado sob os edredons. Sua esposa se encostou a ele para lhe dar calor. Tiritando de frio, ele aceitou seus esforos agradecido, atraindo-a ainda mais. Seus tremores foram acalmando pouco a pouco at ficar profundamente adormecido, muito cansado at para virar-se e separar-se dela. Abriu os olhos ao amanhecer, vestiu-se e voltou para cumprir com suas obrigaes. Heather continuava dormindo. Apesar da tormenta ainda bramar com fria, Brandon retornou cedo aquela tarde e se sentou em frente da estufa com as pernas estendidas e o casaco aberto para desfrutar do calor. Heather se tinha aproximado silenciosamente da estufa e agora estava em sua postura favorita: sentada com as saias puxadas e as estranhas calas expostas ao calor. Ele a observava tranqilamente com os olhos entreabertos, ligeiramente zangado consigo mesmo por lhe haver comprado aquele horrvel traje. Ao ouvir a porta, Heather cobriu as pernas e se voltou para a estufa. Brandon mandou George entrar, e ele se apressou trazendo uma bandeja com uma cafeteira e vrias xcaras. Encheu uma para seu capito e se voltou para o Heather. Dentro de um momento trarei um pouco de ch, senhora comentou o criado. Brandon olhou a seu criado com cara de poucos amigos, pensando no quanto a mimava. Logo se voltou para ela com a mesma expresso em seu semblante. Heather pde sentir sua tcita desaprovao e se apressou a acalmar seus nimos. Desta vez tomarei caf, George disse a jovem. O criado lhe serviu uma xcara, olhando-a com pouca convico. Sabia que no gostava de caf. Percebendo que os homens a observavam, Heather ps acar em sua xcara, removeu o contedo, deu um sorvo corajosamente e tentou reprimir o calafrio que, imediatamente, percorreu seu corpo. Olhou George com expresso de 1 8 6

angstia e, sem pensar, perguntou: Poderia me trazer um pouco de leite, George? Brandon soltou uma gargalhada, cuspiu o sorvo de caf na xcara e ficou de p. Como diz, minha senhora? inquiriu entre risadas. Acaso acredita que vamos encontrar uma vaca no meio do Atlntico Norte? Heather se sobressaltou diante da rudeza de suas maneiras e abaixou a cabea para que a xcara ocultasse as lgrimas que enchiam seus olhos. Aquele homem no tinha nenhum direito de falar-lhe dessa forma, e muito menos diante de seu criado. Brandon tomou a xcara de um gole. George olhou a um e a outro, confuso. Queria consolar dama, mas no se atrevia e decidiu que era o momento de bater em uma discreta retirada. Recolheu a bandeja e partiu. Brandon se levantou, depositou a xcara sobre a mesa de um golpe e seguiu seu homem, abotoando o casaco e murmurando algo a respeito das mulheres. Quando Heather ouviu a porta bater atrs dele, assoou-se e ficou olhando a porta ofensivamente. Depois, agarrou bruscamente a agulha e comeou a costurar, desafogando-se no pobre modelo. Trata-me como se fosse uma menina afirmou zangada. Esse estpido espera que eu saiba tudo a respeito de seu navio e seus mares! Destrambelha contra mim diante de todo mundo como se suas brincadeiras no me ferissem. Afastou o modelo ao ver que o estava danificando e se levantou muito zangada. As lgrimas quase a cegavam. Lutou para controlar-se, pois no queria que quando Brandon retornasse a encontrasse nesse estado. Devia aprender a pensar s em seu filho e a agentar as penalidades que se colocassem em seu caminho. Mas no era fcil ser a esposa dcil quando suas emoes estalavam com a mesma turbulncia que a tormenta que os envolvia. Quando Brandon voltou para o camarote, Heather ainda estava aborrecida por suas palavras. Desfez-se das roupas molhadas, relaxando em uma cadeira diante da estufa. A suas costas, ela o olhava encolerizada. Comportava-se com frieza e falava muito pouco, unicamente para responder s perguntas que formulava diretamente. 1 8 7

Chegou a hora de jantar e a noite transcorreu sem que Heather abrisse a boca. George, ao observar que a jovem no havia tocado o prato, duvidou pela primeira vez da inteligncia do homem a quem tinha servido com tanta lealdade e tirou a mesa. Heather se sentou junto estufa e comeou a desfazer a embrulhada que tinha causado no modelo. Brandon observou, com o canto do olho, que tirava os fios da pea com os finos dedos. Perguntou-se o que tinha causado o mau humor de sua esposa. Ao perceber que Brandon no se vestia e partia de novo para o convs, pelo contrrio, acomodava-se tranqilamente em sua cadeira a ler um livro, Heather se levantou e se dirigiu para seu ba. Afastou-se e tirou o vestido e a combinao. Ao faz-lo, o marido desviou sua ateno das pginas do livro e a observou lenta e pausadamente. Pde ver suas delicadas costas nuas e, quando se inclinou para pegar sua camisola, viu parte de seu seio tambm. Uma chama ardeu em seus olhos diante da viso. Heather vestiu a pea rapidamente e deixou cair as calas no cho. Brandon voltou a concentrar-se no livro. Uma vez tendo colocado a colcha sobre o beliche, Heather se aproximou de novo da estufa para escovar o cabelo. Brandon perdeu de novo o interesse pelo livro, fechou-o e o afastou. Olhou-a abertamente, desfrutando do momento em que Heather soltava o cabelo e permitia que seus cachos cassem livres sobre seus ombros e costas. O resplendor das velas que estavam detrs dela perfilou sua figura, dirigindo a ateno de Brandon para seu ventre. Pela primeira vez se deu conta de sua gravidez. Quando chegassem a casa, sua maternidade no passaria inadvertida e todo mundo faria perguntas ao v-la em to avanado estado de gestao. Muito em breve entenderiam que Brandon no tinha demorado nada em possu-la depois de atracar no porto de Londres. Podia imaginar os rostos cheios de estupefao ao apresent-la. Mas os que eram amigos ou o conheciam no se atreveriam a lhe perguntar por medo de provocar sua ira. S sua famlia e sua noiva o interrogariam e o que lhes ia dizer, tendo em conta que Heather ficou nesse estado nas vinte e quatro horas depois de chegar terra? Rindo de seus pensamentos, levantou-se e se dirigiu para ela. Heather deu um pulo, deixou de escovar o cabelo e o olhou com os olhos muito abertos. Brandon sorriu e apoiou uma mo sobre seu ventre. Est se ficando bem redonda, minha senhora brincou. Toda 1 8 8

Charleston saber que no esperei nem um s minuto para possu-la. O mais difcil ser explicar a minha noiva por que est ao meu lado. Heather soltou um grito, enfurecida, evidentemente ofendida por suas palavras e afastou-lhe a mo de sua barriga muito zangada. uma besta! rugiu. Como se atreve a dizer que ter que dar explicaes a sua noiva a respeito de mim! Se tivesse corao me daria essas explicaes! Eu sou sua esposa, a me de seu filho, e me trata pior que a um lixo que tivesse pisado na rua! encarou-o, fulminando-o com seus olhos azuis. Me importa realmente muito pouco o que vai dizer. Estou certa de que suas palavras sero suaves e doces quando lhe contar que eu o forcei a se casar com uma mulher que j estava grvida. Se far de inocente, se aproveitando de mim ante essa maquinadora, sem se importar com absolutamente com a criana. No se esquea de contar tambm, meu amor, que me tirou da misria em que vivia e me deu seu nome forado por chantagem. Suas palavras sero as mais convincentes, no tenho a menor duvida, e antes que acabe, ter ganho tambm sua virgindade! Brandon a olhou zangado e deu um passo para ela. Heather retrocedeu de um salto e colocou uma cadeira entre os dois. No se atreva a me pr uma mo em cima! gritou. Se o fizer, juro que me atirarei pela amurada. Brandon a alcanou, afastou a cadeira e seguiu avanando contra ela. A jovem foi retrocedendo temerosa at que suas costas tocaram a parede. Por favor suplicou soluando enquanto Brandon a agarrava pelos braos. Por favor, no me faa mal, Brandon. Pense no beb. No tenho nenhuma inteno de fazer-lhe mal grunhiu ele -, mas sua lngua afiada desperta minha raiva. Aja com cuidado, mulher. Tenho muitas outras formas para fazer de sua vida uma desgraa. Heather engoliu a saliva. Seus olhos estavam bem abertos, seu olhar inseguro e os lbios tremiam. Ao ver o terror na jovem, Brandon blasfemou e se dirigiu ao beliche. Agora venha para a cama. Estive muito tempo sem dormir e tenho inteno de me recuperar esta noite. Heather levantou bruscamente a cabea enquanto o medo dava passo ira. Como se atrevia a sugerir que voltasse para junto dele, depois de tudo o que 1 8 9

lhe havia dito? Tinha seu orgulho. Embora tivesse os olhos arrasados de lgrimas, levantou desafiante o queixo, aproximou-se do beliche, agarrou seu travesseiro e o edredom e os levou ao canto do camarote. Brandon se voltou com uma sobrancelha arqueada e observou por cima do ombro como estendia a colcha no batente da janela. Pretende dormir a? inquiriu, incrdulo. Sim respondeu ela num murmrio, tirando o roupo. Acomodou-se sobre as almofadas e se cobriu com o edredom. No um bom lugar para passar a noite disse ele. Ainda no passou a tormenta. A janela est mida e faz frio. No estar cmoda a. Me arrumarei respondeu-lhe Heather. Brandon blasfemou em voz baixa, tirou o roupo e atirou-o sobre a cadeira. Sentou-se na beirada do beliche e ficou olhando-a fixamente. Heather se mexeu tentando encontrar uma postura em que pudesse dormir. De repente, o navio deu uma forte sacudida quase a derrubando no cho. Brandon no pde segurar a risada e ela olhou-o enfurecida, puxando a colcha. Colocou-se entre as vigas de madeira e se segurou nelas para no cair. Conseguiu um pouco de segurana, mas a postura continuava sendo insuportavelmente incmoda. Brandon se sentou durante um longo momento observando-a, at que finalmente se deitou . Viu o espao em que ela tinha dormido desde o incio da viagem, agora vazio, e de repente deu-se conta do muito que iria sentir a falta dela a seu lado. Justamente na noite anterior, ela tinha compartilhado o calor de seu corpo tentando afastar o frio dele. Voltou a olh-la e, quando falou, sua voz parecia a ponto de quebrar-se. H muito pouco calor para desperdiar neste navio. Sugiro que combinemos ficar debaixo destas mantas comentou. Heather enrugou o nariz com dissimulao. Sou to tola, meu senhor, que acredito que h vacas no meio do Atlntico e meu crebro to simples que no me permite me levantar desta janela e passar a noite nessa cama com voc replicou. Brandon afastou os edredons, furioso. -Muito bem, ento, pequena cabea de cachimbo falou. Estou certo de que voc e o glido mar sero grandes companheiros nesse rgido batente. No 1 9 0

voltarei a suplicar-lhe que venha para mim. Simplesmente, quando se tiver cansado de brincar, deixe-me sab-lo e lhe darei um lugar. No durar a muito tempo. Heather sentiu o sangue ferver de raiva. Preferia morrer congelada que ir engatinhando at sua cama e permitir que zombasse dela. medida que a noite avanava, a colcha foi gelando lentamente com a umidade que se filtrava atravs da janela. Comeou a sentir frio e se enrolou no edredom molhado em busca de calor. Apertou os dentes para evitar que tocassem castanholas e esticou os msculos de todo o corpo para deter o tremor. Sentiu falta do beliche, mas seu orgulho recordou-lhe de novo a crueldade do marido e no lhe permitiu ir em busca do bem-estar do leito. A camisola no proporcionava proteo alguma contra aquele frio mido e, pouco a pouco, foi se pegando ao corpo. Finalmente, adormeceu ao amanhecer, exausta. Despertou de repente ao ouvir a porta bater e, muito cansada, observou que o beliche estava vazio e que seu marido se fora. Tentou levantar-se, mas o camarote balanou e a sacudiu violentamente. J no sentia frio, e sim um calor seco que a abrasava. Tentou tirar de cima de si o edredom mido, mas estava preso sob o corpo, e os braos comearam a tremer com o esforo. Decidiu mudar de ttica. Deslizou os ps at o cho e se sentou na beirada enquanto o navio balanava at alcanar finalmente um ritmo suave. Nesse momento, pensou que poderia conseguir. Tentou ficar em p e desfazer-se do edredom, mas ele estava preso nela como se estivesse vivo. Ficou de joelhos e caiu no cho sob o peso da manta. Exausta depois da luta, permaneceu esticada imvel at que voltou a recuperar-se. O frio penetrava atravs do cho e pelo edredom. Comeou a tiritar violentamente. Levantou a cabea, divisou a lareira e imaginou seu calor. Havia uma cadeira junto a ela. Se pudesse levantar-se, aquele lastro gelado a deixaria em paz de uma vez. Arrastou-se pelo cho do camarote. A cadeira parecia flutuar na nvoa e afastar-se em frente dela. A luta a tinha esgotado, mas apesar disso, Heather seguiu adiante com a colcha presa nas costas como se fosse uma segunda pele gelada. Chegou at a cadeira, agarrou-se a suas pernas e se arrastou at conseguir apoiar a cabea sobre ela. Permaneceu ali ofegando, extenuada. O camarote dava voltas a seu redor. Subitamente, teve a sensao de estar caindo por um tnel comprido e escuro. S conseguia distinguir um diminuto 1 9 1

ponto de luz que acabou por desaparecer. Brandon retornou da ponte com seu humor um pouco melhorado. A sorte continuava a seu lado e o risco tinha sido recompensado. A tormenta os tinha empurrado para o sul, mas tinham ganhado vrios dias. O mau tempo tinha descarregado sua fria contra o navio, tinha passado ao longo e tinha lhes deixado baixas temperaturas, guas agitadas e ventos que sopravam enfurecidos contra as velas, dando-lhes velocidade. Apesar de sua boa fortuna, pensou na noite anterior e voltou a ficar de mau humor. Sorriu maliciosamente para si mesmo. No permitiria que essa cretina teimosa desafogasse sua ira contra ele. Ainda tinha que aprender uma lio se desejava ser a esposa de um Birmingham. Ordenou a George que a procurasse com comida e se aproximou da porta do camarote decidido a repreender Heather e explicar-lhe claramente quais eram as normas naquele navio. Abriu a porta violentamente, com expresso de fria. De repente, se deteve e a ira se desvaneceu ao ver Heather sentada no cho, com a cabea e uma mo apoiadas sem fora sobre o banco, o cobertor enrolado em redor de seus quadris e a outra mo no solo, com a palma voltada para cima. Ao ouvir Brandon pronunciar seu nome, abriu os olhos e o viu aproximar-se. Levantou a cabea e tentou falar, mas seus tremores fizeram com que seu discurso fosse ininteligvel. Brandon afastou o pesado edredom de seu corpo e a agarrou nos braos. Sua cabea desabou antes de apoiar-se sobre o ombro do marido. Ouviu seu marido chamar George e notou que a colocava sobre o beliche e a cobria com mantas. O criado chegou correndo e Brandon lhe gritou algumas ordens, mas a confusa mente da moa s ouviu um barulho de palavras. Brandon voltou a inclinar-se sobre ela, desta vez para afastar os cobertores. Ainda tiritando, Heather choramingou e lutou para conserv-los sobre o corpo, pensando que Brandon ia castig-la como sempre o fazia. Deixe, Heather disse bruscamente. Sua camisola est molhada. Vai sentir-se melhor sem ele. A jovem relaxou as mos e no ops resistncia enquanto desabotoava a camisola e a tirava pelos ps. Uma vez mais a cobriu com os lenis. Heather notou uma mo em sua testa, e a frieza a reconfortou. Abriu lentamente os olhos pensando que veria Brandon, mas no era ele quem estava ali, de p, tocando-lhe a testa, e sim seu pai. 1 9 2

Heather Brianna disse pacientemente. Tome o caldo como uma boa garota ou papai se zangar. Mas no gosto dele, papai. Como acha que vai se transformar em uma bela dama se no comer, Heather Brianna? Est muito magra para ter seis anos. A viso se fez imprecisa e, um instante depois, voltou a entender as coisas. Tem de ir embora outra vez? Seu pai sorriu. Estar bem com os criados. seu dcimo aniversrio. Que criana, nessa idade, receia ficar sozinha? Heather observou como seu pai se afastava. Seus lbios comearam a tiritar e seus olhos se encheram de lgrimas. Eu, papai. Eu tenho medo. Volta, papai. Por favor. No leve o retrato da mame. tudo o que tenho dela. Com isto as notas promissrias pagaro as dvidas. E com o retrato de seu pai, tambm. Tenho que levar isso tudo. Viemos por sua causa, Heather. Ir viver com sua tia e comigo. Ainda voc menina. Com esse aspecto to frgil que tem no acredito que possa fazer as tarefas da casa. Meus vestidos ficaram bem em voc. No trar nenhum bastardo para minha casa. No vou a perder de vista. uma bruxa, Heather Simmons. No. No sou uma bruxa! Este meu irmo William. Veio busc-la para lev-la a Londres. Que doce , minha menina. Apresento a meu assistente, Thomas Hint. No o tipo de homem que atraente para as mulheres. Por favor, se afaste de mim. No me toque! Vou possu-la, querida, assim no h razo para que resista. Caiu sobre a faca. Foi um acidente. Tentou me violentar. Algum me persegue. Ele no sabe que matei um homem. Acredita que sou uma prostituta. -Acha que vou deixar que escape de mim? Foi o ianque quem me tomou. O filho que levo dele. Ningum mais ps uma mo em cima de mim. Pensa me converter em sua amante para ter seu filho enquanto se casa com outra mulher em sua terra. to presunoso. Tomar que 1 9 3

seja uma menina. No queria gritar. Assustou-me. Por favor, no me faa mal. Deixou o seu chapu, George. Voltar logo? O capito um bom homem. Oh, Brandon, o que estava fazendo ali em cima? Trata-me como se fosse uma menina. D-me tapinhas no ventre e depois me fala de sua noiva. O calor era insuportvel. Lutou tentando escapar dele. Algo frio e mido desligou por seu corpo uma e outra vez, lentamente. Fortes, embora suaves, mos viraram-na e suas costas ficaram exposta s refrescantes carcias. Beba isso ordenou uma voz. Beba. Heather voltou a ver seu pai, que lhe levava uma taa aos lbios enquanto segurava suas costas. Obediente como sempre a seus desejos, bebeu o caldo. Tia Fanny apareceu frente a ela, com o corpo de seu irmo morto e a faca atravessada no peito. Gritou diante da viso. Tentou explicar que tinha sido um acidente, que no tinha tentado mat-lo, que tinha cado sobre a faca. Thomas Hint se aproximou de sua tia e sacudiu a cabea, apontando-a com gesto acusador. Heather viu o machado do verdugo, a cabea encapuzada e o torso nu. Sentiu que lhe pressionava a cabea na pedra e lhe retirava o cabelo do pescoo. Os espasmos de frio voltaram e seu pai segurou sua longa cabeleira. Beba. Beba. Est melhor, capito? perguntou o criado. No parava de tremer e estava muito fria. Colocaram-lhe algo quente a seu redor e, uma vez mais, os pesados cobertores a prenderam. Papai? No me deixe, papai. Henry, no posso me casar contigo. Por favor, no me pergunte as razes. H tanto sangue... S era uma pequena ferida. William Court riu e a olhou com lascvia. Estava bbado. O senhor Hint se achava a seu lado e ambos foram atrs dela. Suas garras tentaram apanh-la. Heather retrocedeu e fugiu deles caindo nos braos do ianque. Salve-me, por favor! No deixe que me levem com eles! Sou sua esposa! Voc no minha esposa. Heather se retorceu, afogada por um mormao, e as convulses comearam de novo. Viu Brandon acima dela e sentiu que lhe acariciava o corpo com um pano frio e mido. No deixe que meu filho morra, Brandon! 1 9 4

Sua enorme mo deslizou por seu ventre e seus olhos a olharam. Est vivo, meu amor. Tia Fanny est atrs dele. Ouviu isso, mocinha? Seu bastardo ainda vive. Os rostos de William Court, Thomas Hint, tia Fanny e tio John avanavam contra ela, todos desfilando com risos com a boca muito aberta. Assassina! Assassina! Assassina! Heather tampou os ouvidos e se retorceu grosseiramente. No o sou! No o sou! No o sou! Beba isto. Deve faz-lo. No me deixe, papai. Os campos estavam verdes e ela ria e brincava de correr fugindo da pessoa que a perseguia. Agarrou-a e com braos firmes levantou-a do cho. Lanou os braos no pescoo, rindo alegremente, enquanto o rosto do homem se inclinava para beij-la. De repente, Heather soltou um grito dilacerador ao reconhecer Thomas Hint. Separou-se dele e, ao voltar-se, viu que a silhueta de um homem desaparecia no topo de uma colina. No me deixe! No me deixe aqui com ele! No me deixe! Estava caindo na escurido, na pacfica e tranqila escurido. Flutuava, deslizava, balanava-se. Uma neblina a envolveu at faz-la desaparecer. Heather abriu os olhos e viu os paus de seda de madeira do beliche sobre sua cabea. Tudo estava calmo; s podia ouvir o ligeiro ranger do navio. Permaneceu deitada sem mover-se durante alguns instantes tentando recordar o que tinha acontecido. Tinha tentado chegar at o beliche, mas tinha se cansado. Remexeu-se com uma expresso de dor no rosto. Sentia-se coberta de machucados, como se cada centmetro de seu corpo tivesse sido espancado. Estava muito fraca. Virou a cabea sobre o travesseiro e viu Brandon. Estava dormindo em uma rede que pendia entre as duas vigas da ponte. Uma rede? No camarote? E tinha um aspecto horrvel: o rosto gasto, os olhos rodeados por uns crculos escuros e o cabelo, desalinhado. Era muito estranho v-lo assim, pois se preocupava sempre com seu aspecto. Sua expresso se agravou ao ver o camarote. Estava completamente desordenado. As cadeiras estavam abarrotadas de roupa e as botas de Brandon 1 9 5

estavam jogadas, de qualquer maneira, no cho. Havia uma chaleira com gua perto do beliche e, sobre a estufa, uma fileira de trapos estendidos. Perguntou-se que tipo de desastre tinha devastado o lugar e por que George no o tinha arrumado. Com um esforo doloroso, conseguiu apoiar-se sobre um dos cotovelos, movimento que no passou inadvertido a seu marido, que abriu os olhos repentinamente. Saltou da rede e correu para ela, mas ao ver que a prudncia tinha retornado a sua esposa, diminuiu o passo. Sorriu e se sentou na borda do beliche. Tocou-lhe a fronte com uma mo. A febre cedeu afirmou aliviado. -O que aconteceu? perguntou Heather docemente. Estou muito cansada e me di tudo. Levei um tombo? Brandon lhe afastou o cabelo do rosto. Esteve doente, querida, h vrios dias explicou. Este o sexto. Seis dias! exclamou ela, surpreendida e muito confusa. Tinham passado seis dias e parecia que tinham transcorrido horas. De repente, abriu os olhos aterrada e apertou o edredom altura do ventre. O beb! Perdi o beb, no ? gritou, com os olhos cheios de lgrimas. Oh, Brandon, me diga a verdade. Oh, Brandon! Brandon sorriu com ternura e segurou sua mo. No murmurou. O menino continua conosco. Move-se muitas vezes. Heather comeou a rir enquanto as lgrimas rolavam por suas faces desejou abra-lo, mas se conteve. Secou-as e sorriu. J relaxada, esticou-se no beliche, sentindo-se aliviada, mas exausta. Jamais o perdoaria se perdesse meu filho depois de tudo o que passamos brincou. Tenho grandes planos para ele. Heather procurou o rosto do marido sem poder acreditar no que acabava de ouvir. Tem planos para ele? perguntou. Estar orgulhoso dele... do meu filho? Do nosso filho, querida a corrigiu com ternura. Acreditava que no iria estar... do meu prprio filho? Deveria sentir vergonha por pensar o contrrio. J disse uma vez que adoro crianas... e se forem meus, duplamente. 1 9 6

Heather continuo olhando-o fixamente com os olhos muito abertos. Finalmente, e pela primeira vez, atreveu-se a perguntar sobre algo que a preocupava h muito tempo. Brandon, sou a primeira... Fez uma pausa e prosseguiu, vacilante. este seu primeiro... Quero dizer, j teve algum filho com outra mulher? Brandon se sentou e a olhou arqueando uma sobrancelha, o que fez com que ela se ruborizasse. Rapidamente, Heather baixou o olhar e pronunciou uma desculpa quase inaudvel. Sinto muito. Brandon. No era minha inteno intrometer-me. No sei por que o perguntei, de verdade que no sei. Por favor, me perdoe. Brandon ps-se a rir repentinamente e levantou o queixo da esposa olhando-a nos olhos. Sendo um homem de trinta e cinco anos, no posso afirmar que jamais tenha me deitado com outra mulher no acha? Sorriu. Mas posso assegurar que nenhuma outra mulher teve um filho meu. No estou mantendo o filho bastardo de outra mulher. Isto a agrada, querida? Heather sorriu, feliz. Por alguma estranha razo, o que ele acabava de dizer a tranqilizou enormemente. Sim respondeu. Sentindo-se melhor, tentou sentar-se. Brandon deslizou rapidamente as mos por detrs de suas costas e a ajudou, enquanto lhe rodeava com seus braos. Depois arrumou as almofadas para que estivesse mais confortvel. Tem fome? perguntou suavemente, sem solt-la. O edredom escorregou deixando-a nua at a cintura, com o cabelo caindo grosseiramente sobre os ombros e seios. No desejava solt-la. Deveria tentar comer algo. Perdeu peso. Heather o olhou nos olhos. Voc tambm sussurrou. Brandon riu e a ajudou a recostar-se sobre as almofadas enquanto ela cobria os seios com a colcha. Pedirei ao George que nos prepare algo para comer disse. Ficar alegre ao saber que j se sente melhor. Dedica-lhe muito carinho e temo que com sua enfermidade envelheceu dez anos. Fez uma pausa e, com os olhos 1 9 7

brilhantes, acrescentou: Vou lhe dizer, amor, que no voltar a dormir junto a essa janela. Heather riu, envergonhada. Nunca passei uma noite mais horrvel na minha vida admitiu. Voc muito teimosa, minha senhora observou ele divertido -, mas no futuro ter muito poucas ocasies de demonstr-lo ficou novamente srio. A partir de agora imporei meu julgamento e farei que se cumpra. Heather sabia que no estava brincando. Brandon se levantou e, quando estava a ponto de partir, uma idia cruzou a mente de Heather, detendo-o. Brandon? inquiriu a jovem. Ele se voltou e esperou que continuasse. Confusa, ela comeou a retorcer o edredom entre suas mos, temerosa de abordar o tema e do modo em que ele pudesse reagir, mas consciente de que devia faz-lo. Uma vez mais, falou em voz baixa. Brandon, eu... armou-se de coragem e o olhou fixamente. Vai contar a sua famlia que o obriguei a casar-se comigo? Brandon a olhou perplexo durante vrios segundos e, sem uma palavra nem um gesto, deu meia volta e partiu. Heather voltou a cabea para a parede, muito envergonhada por haver formulado essa pergunta. No tinha respondido e a resposta tinha ficado clara. Perguntou-se se seria capaz de suportar a vergonha que estava a ponto de sofrer. Quando Brandon retornou, Heather tinha se recomposto e tinha jurado que jamais voltaria a falar sobre o assunto. Brandon pegou uma de suas camisolas do ba e a levou ao beliche. Heather, se me permitir, ajudarei voc a vestir isto sugeriu. Ela deixou que ele lhe pusesse a camisola e a amarrasse, enquanto estudava seu rosto. Ainda tinha um aspecto cansado e doentio. O cabelo, antes bem penteado, agora estava desalinhado e as olheiras estavam escuras e profundas. No tinha se cuidado. Heather ansiava acarici-lo e apagar os rastros de fadiga de seu semblante. George no cuidou de voc murmurou. Tenho que falar com ele sobre isto. Brandon desviou o olhar, muito incomodado por seu aspecto desarrumado. 1 9 8

Afastou-se do beliche e lhe deu as costas. Mas voltou a olh-la quando ela se mexeu dolorida no leito, procurando uma postura mais cmoda. Uf! -queixou-se. Esta cama me faz mal. Ergueu os olhos para os dele. Posso me sentar, por favor? Brandon pegou um dos edredons do beliche e o disps sobre uma cadeira junto lareira. Levou-lhe as sapatilhas e as colocou. Pegou-a nos braos, desta vez sem que Heather resistisse. A jovem o rodeou com os braos e lamentou que a distncia at a cadeira fosse to curta. Estava lhe colocando o edredom ao redor do corpo quando George bateu na porta. O criado entrou com uma bandeja de comida. Ol, senhora saudou com um amplo sorriso -, teve a todos em viglia, e digo muito a srio. Achvamos que ia, e o pobre capito esteve ao seu lado todo tempo, dia e noite. No deixou que ningum mais a tocasse. Brandon olhou zangado para seu criado. Tem uma lngua muito comprida, George resmungou. Sim, meu capito respondeu George com um sorriso, e depositou as bandejas diante deles. Heather no tinha muita fome, mas a sopa era tentadora e comeou a tom-la lentamente. Pouco a pouco o apetite foi crescendo, at que acabou comendo com grande prazer. Deteve-se e encontrou os olhos de ambos os homens observando-a. Afastou a colher e, sentindo necessidade de dizer algo, olhou ao criado e, apontando o desordenado camarote, disse: -P elo que posso ver, George, no se ocupou muito do seu capito ultimamente. Brandon suspirou e afastou-se. George esfregou as mos. Sim, senhora. Estava de muito mau humor. No me deixou nem cruzar a porta. E assentindo para enfatizar este comentrio, acrescentou -: S ele se ocupou de atend-la e cuid-la, senhora. Brandon resmungou em voz baixa e se aproximou de George como se quisesse bater nele. Este se retirou rapidamente mudando de assunto. Me alegro de comprovar que j est bem, senhora. Trarei algo mais consistente mais tarde comentou. Heather continuou tomando a sopa sem deixar de olhar, divertida, o rosto 1 9 9

srio do marido. Nesta noite, enquanto Brandon se despia para deitar-se, Heather se deitou de um lado do beliche e arrumou os lenis, na espera. Ele olhou de soslaio o espao feito especialmente para ele e desviou o olhar. Ser melhor que no volte a dormir no beliche apontou. Olhou-a, viu sua fronte enrugada e limpou a garganta. Agora o tempo mais quente e j no necessrio que compartilhemos o calor, e eu... tenho medo de que... durante noite... possa me virar e fazer mal ao beb. Estar mais cmoda sem mim. Estirou-se grosseiramente na rede e se acomodou para desfrutar do to necessitado descanso. Heather bateu no travesseiro, olhou-o de esguelha, virou-se e se cobriu at o pescoo. Os dias se converteram em meses. Depois de rodear os Grandes Bancos, o tempo comeou a melhorar enquanto navegavam para o sul empurrados pelos fortes ventos do norte, acelerando a volta para casa. Sob o sol sempre quente, a cor natural de Heather retornou a face e os sinais da enfermidade desapareceram por completo. Brotou mais formosa que uma flor e, ao contempl-la, as pessoas podiam dar-se conta do bem que lhe assentava a maternidade. Sempre que subia ponte, e sempre o fazia sob o amparo de Brandon, os olhos dos homens pousavam nela e, com a capa e o cabelo ao vento, era realmente digna de admirar. Pensavam nela como a mais delicada das mulheres e nunca disseram uma s palavra ou fizeram uma s coisa que desse a entender o contrrio. Seu refinamento atraiu muitas mos desejosas de assisti-la em suas sadas para o convs. A nova disposio para dormir pareceu assentar esplendidamente a Brandon. Todo sinal de cansao desapareceu de seus olhos, j no o via gasto e suas olheiras desapareceram. A exposio ao sol e ao vento fez que sua pele se tornasse bronzeada. Heather, que se sentia cada vez mais mulher, comeou a observ-lo com maior freqncia. Estavam perto das Bermuda e a ponto de infiltrar-se em uma das ilhas, quando os surpreendeu uma tormenta. Brandon subiu ponte e se encontrou com George segurando um barril em um dos cantos do passadio e forjando uma vela de forma que fizesse de funil para que a gua da chuva o enchesse. George, ficou louco? inquiriu Brandon, gritando por cima do fragor da 2 0 0

gua. Que demnios faz com isso aqui em cima? O criado respondeu levantando o olhar ao cu. Sua esposa, capito. Pensei que gostaria de ter um banho. A gua fresca da chuva ser um alvio depois de tanto sal, capito. Brandon contemplou o barril com olho crtico. George abaixou o olhar, esperando que seu capito no ordenasse que o tirasse da ponte. Brandon girou a cabea para o criado, depois olhou o barril e, lentamente, voltou-se de novo para George. Seu frio escrutnio manteve ao homem atento durante vrios segundos. Arqueou uma sobrancelha e esboou um meio sorriso que lhe suavizou as feies. s vezes, George, surpreende-me afirmou e partiu apressado da ponte. George suspirou aliviado e, assobiando, voltou ao que fazia. Heather afundou na gua quente, desfrutando enormemente da deliciosa calidez que envolvia seu corpo. Seu marido se sentou na escrivaninha, pensando na rapidez com a qual sua esposa se despiu ao ver a fumegante banheira. George tinha preparado tudo discretamente enquanto ela estava no convs respirando o ar fresco da tarde. Ao v-la, Heather tinha gritado de alegria e tinha dado um beijo em George, que tinha partido do camarote contente e ruborizado. Deixou escapar um suspiro e se apoiou contra o bordo da tina. Mergulhou os braos na gua e voltou a levant-los, deixando que casse sobre seus ombros. Brandon blasfemou entre dentes ao comprovar que se equivocara ao somar uma coluna de cifras pela oitava vez. Sua esposa estava completamente absorta e no percebeu as maldies que o marido estava proferindo. Ele deixou a pena e fechou os livros de contabilidade, tentando acalmar sua excitao. Levantou-se da escrivaninha e comeou a caminhar pelo camarote, olhando o mar pelas escotilhas, agora iluminadas pela lua, num esforo por dirigir a ateno para algo menos frustrante. No conseguiu, e voltou a encontrar-se contemplando sua mulher, cujos seios pareciam brincar com a gua. Passou-lhe brandamente um dedo ao redor da orelha e fez uma suave massagem na nuca com os ndulos. Ela o olhou, sorriu e apoiou a face em sua mo. Brandon apertou as mandbulas e se retirou para um lugar do camarote onde se sentisse a salvo. Acostumada a suas constantes mudanas de humor, Heather o ignorou e continuou com seu banho, 2 0 1

indiferente. Brandon pediu com doura -, pode me passar esse balde de gua que h na lareira? O homem se voltou aliviado por ter uma tarefa em que ocupar a mente. Verteu a gua aos ps da terrina e ficou sujeitando o balde torpemente, vendo como sua mulher desfrutava daquele banho. Heather se afundou na gua e, ao reaparecer, mostrava os esplendorosos seios rosados, como nuvens na primeira brisa da manh. Brandon se voltou bruscamente, balbuciando que tinha de sair para procurar mais gua e se apressou a fugir daquela cmara de tortura. Heather jazia relaxada na banheira, quase ronronando de puro contentamento. Espremia a esponja, fazendo com que a gua casse por seus joelhos e a atirava no rosto, salpicando-o. A gua era como um hiato em sua pele, terrivelmente cansada dos banhos de gua salgada. Um rudo procedente de cima chamou sua ateno e, durante um momento, ficou escutando os passos que iam de um lado a outro da ponte. Reconheceu neles seu marido e, cada vez que o farol da ponte iluminava e projetava a sombra atravs da clarabia, Heather se perguntava se a causa de seu estado de nimo seria a impacincia por deixar o navio e chegar em casa. O banho terminou e a banheira foi esvaziada. Heather estava sentada em frente da lareira com a camisola. O edredom, que momentos antes a envolvia, agora tinha cado. Ainda estava escovando o cabelo quando seu marido entrou no camarote. Sorriu-lhe calidamente ao entrar. Ao v-la daquele modo, Brandon se deteve na porta, indeciso. O delicado traje de noite era como uma fina bruma que lhe cobria o corpo dissimulando-o. Seus arredondados seios apareciam generosos por cima do decote da camisola. Ao divisar seus suaves e velados mamilos, zangou-se consigo mesmo por no ser capaz de deixar de contempl-la. Comeou a caminhar pelo camarote, achando o pequeno lugar ainda mais asfixiante.Parou em frente do ba de Heather e viu o roupo estendido sobre ele. Examinou-o durante uns segundos sua intensa cor vermelha e acariciou a malha aveludada como se Heather estivesse envolta em suas dobras. De repente, deu-se conta do que estava fazendo e se deteve, renegando isso. Agarrou o objeto e se dirigiu para ela colocando-o sobre os ombros. Heather o olhou sorrindo e 2 0 2

agradeceu-lhe, mas no fez movimento algum para vesti-lo. Brandon esperou, zangado pela tardana da esposa, at que finalmente se inclinou e o colocou ele mesmo. Heather, pelo amor de Deus se queixou. No sou um lactante a quem seu traje leve no afeta. Sou um homem e no suporto a ver to exposta. Obediente, deslizou no roupo e abotoou-o, ajustando-o ao pescoo. Enquanto o fazia, nenhuma expresso apareceu em seu rosto, mas por dentro riu satisfeita pelo desassossego que invadia seu marido. Brandon, cada vez mais nervoso medida que se aproximavam das Bermudas, estudou uma e outra vez as cartas de navegao. Ele e MacTavish compararam suas notas e calcularam o dia aproximado em que iriam atracar no porto, mas nenhum dos dois disse uma palavra por medo de equivocar-se. Era a primeira semana de dezembro e os homens discutiam a possibilidade de chegar a terra antes do Natal. Os dois navios que tinham partido antes deles deviam atracar no cais por volta de Ano Novo. Se o Fleetwood chegasse a Charleston antes deles, seria o primeiro navio a voltar da Inglaterra em vrios meses, e seu carregamento proporcionaria enormes benefcios. A tripulao sabia que as Bermudas estavam a uns doze dias de seu destino final, de maneira que as ilhas suporiam o fim da viagem. Era quase o meio-dia de oito de dezembro, quando a voz do vigia soou do alto do mastro maior. Terra vista! Proa a bombordo! No se podia ver nada do convs. Brandon olhou seu relgio e fez uma anotao em seu dirio de bordo, mas manteve o rumo at que pde divisar claramente as ilhas. Ento, deu a to ansiada ordem de rumar para casa. O Fleetwood j em rota, cabeceava e parecia precipitar-se enquanto os homens saltavam os equipamentos do navio e desdobravam at o ltimo centmetro da lona para aproveitar as suaves brisas do sul. Depois de mais de ms e meio no mar, entraram na baa de Charleston uma semana antes do Natal. Ao avistar terra, lanaram os sinais para informar que o Fleetwood se dispunha a entrar no porto. Heather se abrigou com a capa e subiu ao convs para dar a primeira olhada ao novo mundo. A primeira coisa que divisou do continente foi uma neblina azul e teve que entrecerrar os olhos para poder distinguir a costa. Ao aproximar-se um pouco mais, puderam divisar o litoral, mas 2 0 3

se deram conta de que se desviaram alguns quilmetros para o norte da baa de Charleston. Brandon conduziu o navio vrios cabos a bombordo para o canal principal. Heather contemplou uma vasta panormica do que ia converter se no seu novo lar. Com o que tinha lido e ouvido, formou a idia de um esvado assentamento em meio de um pntano fumegante. Ficou assombrada diante das guas cristalinas que ondeavam sob a proa do navio e a areia branca que se estendia ao longo de quilmetros de praia. Mais frente, podia distinguir frondosos bosques de mangues, ciprestes, lamos e carvalhos que se elevavam interminveis na distncia. Quando finalmente o navio dobrou o cabo e entrou na baa, Heather suspirou diante da sensual beleza da cidade caiada que se estendia ante ela como um punhado de prolas brancas em uma praia ensolarada. Passaram por uma pequena ilha de areia coroada com um forte de madeira varrido pelo farol do porto. Iaram todas as velas e tomaram todas as medidas necessrias para conduzir ao navio at seu ancoradouro. Quando o Fleetwood percorria o ltimo quilmetro, Heather viu a multido amontoada no cais. Sobressaltada, entendeu que entre a multido se encontravam o irmo de Brandon, seus amigos, e... sua noiva. Gelou-lhe o corao diante da idia de enfrentar a todos eles e fugiu do convs, precipitando-se para o camarote para embelezar-se segundo o que ela acreditava que devia ser a esposa de um capito. Vestiu-se com supremo cuidado, colocando um vestido de l rosa e um casaco com a cintura alta do mesmo tom, talhado ao estilo hsar e debruado com gales de seda. Sua ansiedade cresceu na hora de arrumar o cabelo. Sem saber o que fazer com ele, decidiu recolher-lhe sob um escuro chapu de visom. Finalmente preparada, e sem nada mais que fazer, sentou-se na cadeira junto agora fria lareira, contemplando o camarote na penumbra, com as mos recolhidas no regalo de pele. O medo crispou seus nervos, mas conseguiu manter a compostura graas a sua frrea vontade. Pde ouvir como o navio chiava contra os moles. Sobressaltou-se momentos depois quando Brandon abriu a porta e entrou no camarote. Foi direito escrivaninha, tirou os livros de contabilidade e os atou com uma cinta. Depois, tirou da gaveta uma garrafa de conhaque e se serviu de um generoso gole. Heather se levantou da cadeira muito agitada, mordendo os lbios, e se colocou junto a seu marido. Brandon a olhou com a testa enrugada e 2 0 4

se serviu de outra taa. Bebeu-a de um gole e deixou o copo sobre a mesa. Com a necessidade de fazer algo que acalmasse seu estado de nervosismo ante o suplcio que se avizinhava, Heather agarrou a taa e a estendeu a seu marido. Este arqueou uma sobrancelha, dbio. Ante a insistncia de sua mulher, encheu o copo com uma quantidade prudente. Imitando o ar tranqilo de Brandon, Heather levou a taa aos lbios e a tomou de um gole. Um segundo depois, abriu os olhos desconcertada, tentando respirar um pouco de ar fresco para amortecer o fogo que abrasava a garganta e o estmago. Tossiu e pensou que nunca voltaria a ser a mesma, mas no final, pde respirar fundo e o calor abrasador se tornou em uma sensao clida e reconfortante. Elevou seus frgeis olhos para Brandon, que a olhava divertido, e assentiu com valentia preparada para enfrentar multido que aguardava no cais. Brandon colocou os livros sob o brao, deixou a garrafa no seu lugar e, com a mo atrs das pequenas costas de Heather, conduziu-a atravs da porta at o convs onde os esperava uma passarela. Estendeu-lhe a mo para ajud-la a subir o degrau at a ponte e se colocou a seu lado. Seus olhos se encontraram brevemente. Heather aceitou o brao de seu marido e, respirando com profundidade, deixou que a conduzisse rampa abaixo. Enquanto desciam, um casal se separou da multido e se precipitou para eles. O homem era to alto como Brandon, mas de compleio mais esbelta. No havia nenhuma dvida. Guardava uma grande semelhana com seu irmo. E a mulher, alta, robusta, belamente loira, era, sem dvida, sua noiva. Seus olhos castanhos estavam cheios de felicidade e, ao aproximar-se, equilibrou-se sobre Brandon e lhe beijou com uma paixo excessiva inclusive para um casal de noivos. Brandon suportou suas amostras de afeto agentando estoicamente, decidido a no acrescentar sua paquera, e olhou Heather de soslaio, que observava crispada a cena. Quando finalmente Louisa se acalmou, olhou para Brandon bastante assombrada ante sua frieza e o agarrou pelo brao, apertando-o contra o peito. Depois, voltou-se para Heather e a examinou com indiferena. As duas mulheres se olharam brevemente com mtua e imediata hostilidade. Heather viu ante ela a uma bem contornada e experimentada mulher, sutil conhecedora dos homens e decidida a conseguir seus objetivos. Louisa descobriu a uma jovem deliciosa e bela, em um incipiente estado de florescimento 2 0 5

que contrastava com seu prprio incio de gravidez. Cada uma delas percebeu na outra o que mais temia e desde este primeiro encontro se converteram em inimigas. Louisa terminou seu minucioso exame e se voltou para Brandon. E o que isto que trouxe consigo, querido? inquiriu. Algo que encontrou pelas ruas de Londres? Seu tom de voz insinuava as implicaes de seu retorno a casa. Com seu caracterstico olho atento, Jeff j tinha tirado uma certeira concluso e conteve um sorriso quando Brandon respondeu. No, Louisa respondeu muito tenso. minha mulher, Heather. Louisa ficou boquiaberta. Cairia se no estivesse ainda segurando o brao de Brandon. Este se apressou a falar com a esperana de evitar o temporal. Heather, este meu irmo, Jeffrey. Jeff, esta minha esposa. Sua esposa! gritou Louisa, recuperando a fala alimentada pela ira. Quer dizer que se casou com esta pequena prostituta ? Ignorando o arrebatamento, Jeff sorriu abertamente a Heather e tomou a sua mo. Inclinou-se ligeiramente sobre ela e, endireitando-se, disse-lhe: Estou encantado de conhec-la, senhora Birmingham. Heather lhe devolveu o sorriso, aceitando-o como futuro aliado. Estava ansiosa para conhecer voc, Jeff murmurou com recato. Brandon me falou muito de voc. Jeff lanou um olhar dbio para seu irmo. Bom, conhecendo-o, acredito... Bastardo carroceiro! gritou Louisa com voz estrangulada, olhando fixamente Brandon. Permitiste que ficasse aqui, esperando suas promessas vazias enquanto voc, o grande sementeiro, perambulava pelas ruas de Londres! Seu punho passou diante da cara de Brandon. Me fez esperar e acreditar que esta seria sua ltima viagem e volta com sua esposa como presente! Obsequia-me com esta cadela usurpadora depois de me enganar me fazendo acreditar na pureza de seus sentimentos! Maldito seja, vil embusteiro! Certamente agradou bem a seu irmo. Olha-o, a de p, sorrindo presunosamente e dizendo bobagens, como se tivesse sido ele quem planejou este ato em segredo! Deu um passo para Heather e a olhou friamente. Sua voz se converteu em um felino guincho. E voc, maldita cmplice, em que bordel a encontrou? De que bero a tirou? Tiraste2 0 6

lhe o compromisso de outra! Avanou outro passo, enquanto Heather a olhava. Se olhe, to jovem, to delicada, e to hbil! Ter se escancarado em sua cama to alegremente, no , puta pretensiosa! Louisa tomou impulso para esbofete-la, mas Brandon a deteve antes que pudesse faz-lo. Agarrou-a pelos ombros, quase levantando-a do cho. Advirto-a, Louisa avisou falando muito devagar. Ela minha esposa e est grvida de mim. Fui injusto contigo, verdade, de maneira que descarregue sua vingana sobre minha pessoa, mas nunca, jamais ponha uma mo em cima dela! Louisa empalideceu e seus olhos refletiram o medo que sofria nesses momentos. Brandon a soltou e se interps entre as mulheres, embora na verdade j no fosse preciso, pois Louisa estava verdadeiramente intimidada. Grvida? perguntou quase sem flego. Seus olhos foram de Brandon ao arredondado ventre de Heather, dando-se conta de seu estado pela primeira vez. Deu meia volta, prometendo em silncio que se vingaria de sua rival. Agora que nos convertemos no centro de ateno do cais comeou a dizer Jeff com um sorriso sarcstico -, podemos ir para a carruagem? Olhou para a mulher loira. Loui, mulher amadurecida, vir conosco at o Harthaven ou quer que diga a James que a deixe no Oakley? Louisa se voltou lhe olhando sem expectativa, depois se virou para Brandon e, sorrindo, disse-lhe docemente: Devemos parar em Oakey, querido. Preparei um delicioso ch. Olhouo sensualmente. obvio, no vai me decepcionar. Insisto nisso. Jeff observou a ambos e viu que Brandon arqueava uma sobrancelha. Com um sorriso malicioso, o irmo caula se aproximou deles, pegou Heather pelo brao e, piscando-lhe um olho, dirigiu-se a Louisa. Me diga, Loui, este convite inclui o resto dos Birmingham ou um assunto particular? Estou certo de que minha cunhada no deseja estar separada de seu marido durante muito tempo espicaou-a. Louisa o fulminou com o olhar. Mas, obvio, querido respondeu com sarcasmo -, esto todos convidados. Estou convencida de que a jovem desfrutar de um pouco de leite quente em seu estado. 2 0 7

Jeff aumentou o sorriso enquanto brincava com o chapu de pele de Heather. Gosta de leite quente, senhora Birmingham? perguntou a jovem. Sim respondeu com ternura, sorrindo. Jeff j a tinha ganho com seu encanto. Mas prefiro ch. Jeff se voltou para Louisa com olhos resplandecentes. Acredito que o ch ser mais adequado depois de to longa viajem, no acha, querida? Louisa cravou seus venenosos olhos nele. Claro, querido. Devemos fazer o quanto possamos para agradar a nossa nova convidada devolveu, enfatizando o que ela considerava uma situao temporria. A menina deve dispor de tudo o que desejar. Jeff se ps a rir brandamente. Por que, querida Loui, d-me a impresso de que j tem tudo o que deseja? brincou. Louisa lhe deu as costas mal-humorada e Brandon lanou um olhar de advertncia a seu irmo caula. Mas este, sorrindo alegremente, voltou-se e, galante, estendeu seu brao a Heather. Vamos, senhora Birmingham comentou. Devemos cuidar de voc em seu estado e acredito que estar muito mais confortvel na carruagem. Enquanto abria espao entre a multido, encheu-a de perguntas, dirigindose a ela constantemente com o tratamento que tanto irritava a Louisa: Senhora Birmingham teve uma boa viagem? O mar do Norte deve estar bastante agitado nesta poca do ano, no est de acordo, senhora Birmingham? Louisa os seguiu atrs agarrada ao brao de Brandon. Com os olhos entreabertos, sentiu como a raiva lhe fazia ferver o sangue, pois sabia que, quando tivessem sado da multido, a notcia do matrimnio de Brandon e portanto a de sua ruptura, teria se espalhado como um rastilho de plvora. Brandon, que em ocasies anteriores tinha passeado com a Louisa pelas ruas da cidade orgulhoso de t-la a seu lado, percebia agora sua pegajosa presena como um verdadeiro lastro. Sentia-se ofendido pelo descarado cortejo do Jeff para sua esposa. Mas sabia que seu irmo desaprovava totalmente Louisa como futura cunhada e que seguiria com essa farsa at suas ltimas 2 0 8

conseqncias. Concentrou-se na delicada figura de sua mulher, observando como suas saias balanavam em frente dele, e seus olhos brilharam. Com grande aprumo, Jeff estendeu a mo a Heather para ajud-la a subir na carruagem. Ao sentar-se descaradamente junto a ela, encontrou-se com o irritado rosto de seu irmo lanando um olhar de advertncia. Brandon ajudou Louisa a acomodar-se e ocupou o nico lugar que ficava livre. Imediatamente a mulher se apoiou contra ele, descansando seu antebrao sobre sua coxa de maneira informal, declarando a existncia de uma intimidade com o homem. Com um gesto de desgosto na boca, Brandon cruzou os braos e se sentou muito rgido. Olhou o casal que tinha em frente, desejando que seu irmo sentisse um pouco de compaixo. Heather observou com receio o colo de seu marido e a mo possessiva e reivindicativa que jazia sobre ele, at que finalmente ergueu a cabea para observar a expresso em seu rosto. A ao foi interceptada pela Louisa, quem esboou um sorriso afetado. Me diga, querida disse com coqueteria -, Brandon contou a voc algo a respeito de ns? Sim, tem-no feito murmurou Heather. Antes que pudesse ampliar sua declarao, Louisa a interrompeu com uma sobrancelha arqueada burlescamente. Mas, obvio, no lhe ter contado tudo apontou. Logo se voltou para Brandon, sorrindo coquetamente e piscando. Claro que no contaste tudo, querido. Espero que no tenha chegado to longe. Uma bofetada na cara teria dodo menos. A crua revelao fez com que Heather sentisse de repente uma forte presso no corao. Abaixou o olhar desconcertada e milhares de pensamentos confusos percorreram sua mente. No tinha pensado nisso por nada... que Brandon e aquela mulher fossem amantes. Por isso estava to ressentido com seu matrimnio. E, apesar de levar seu sobrenome e seu filho, ela era a estranha, no Louisa. Acaso no a tinha prevenido que, para ele, ela no era mais que uma simples criada? Heather mordeu os lbios e alisou a pele do regalo com mos trmulas. Seu abatimento foi captado pelos homens. O tique nervoso voltou a aparecer nas faces de Brandon, enquanto apertava as mandbulas. Jeff se inclinou para frente com um sorriso forado e olhos cheios de raiva. 2 0 9

Apesar do que diga, minha querida Loui, nossa Heather leva a prova da devoo que sente Brandon por ela observou o jovem. Jeff lanou um implacvel olhar a Louisa fazendo com que se afastasse ligeiramente de Brandon, muito ofendida perante semelhante menosprezo. Brandon permaneceu em silncio, feliz de que seu irmo soubesse como manter a Louisa no lugar. Jeff apertou com ternura a mo da cunhada. Esta afastou seu olhar cheia de perplexidade e se concentrou no que havia do outro lado da janela, tentando conter as lgrimas que ameaavam brotar. Viu George aproximar-se da carruagem e conseguiu esboar um sorriso trmulo quando chegou at a porta. O criado tirou o gorro de l da cabea e lhe devolveu o sorriso. V, senhor, senhora, esto imponentes em seus ornamentos. Fazem com que o sol brilhe ainda mais -comentou. Heather assentiu agradecendo-lhe e abenoou-o com um doce olhar. Louisa se recostou no assento e observou-os com uma expresso de desprezo. Podia perceber claramente o respeito que sentia o criado pela fulana e sentiu a amarga pontada de cime ao ver que este homem, em quem Brandon tanto confiava e ao qual tanto valorizava, tratava com ateno Heather como nunca o tinha feito com ela. Agora inclusive a ignorava ao voltar-se para o Jeff. V, senhor, parece que acaba de brigar com um par de gatos monteses brincou. Jeff sorriu e respondeu de igual forma. V, pegajoso lobo do mar, realmente me cegas com seu resplandecente cocuruto. Apertou a mo do ancio de bom humor e, com os cumprimentos trocados, o criado se dirigiu a Brandon. Temos os bas carregados nos carros, capito, e Luke e Ethan querem mover as mulas antes que adormeam. Com sua permisso, capito, ns gostaramos de nos pr em marcha. Brandon assentiu. Diga a James que venha e partiremos. Primeiro iremos levar a senhorita Wells ao Oakley e, possivelmente, ficaremos l uns minutos. Se nos perderem, continuem at a casa. 2 1 0

Sim, meu capito respondeu George. Olhou a Louisa passivamente e partiu. Pouco depois, um ancio de cor se aproximou, agarrou as correias, montou na carruagem e, estalando a lngua, despertou aos cavalos que dormitavam sob o sol quente. Fustigou-os conduzindo-os em um animado trote longe dos moles. No interior do carro reinava o silncio. Este no foi quebrado mais que por espordicos comentrios sobre pontuais tema de interesse conforme avanavam pelo caminho. Heather, tentando no pensar em nada, manteve sua mente ocupada em estudar a cidade que se estendia diante de seus olhos e se assombrou diante da elegncia das fachadas e da alvenaria e diante das propriedades que pareciam expandir-se depois dos altos muros. A viagem continuou at o Oakley sem mais discusses entre os passageiros. Quando a carruagem se deteve frente manso, Jeff tentou levantarse, continuando com sua atitude solcita para Heather, mas se encontrou com o robusto cotovelo de Brandon que o devolveu a seu assento. Este se levantou e, tomando a mo a sua esposa, desceu da carruagem. Seus olhos se encontraram durante escassos segundos antes que Heather desviasse a ateno. Ainda sustentando sua mo, Brandon a colocou firmemente sobre seu brao e a conduziu at a casa deixando que Jeff ajudasse a contra gosto Louisa descer e lhe estendesse o brao resistente. Quando Jeff e Louisa entraram, viram que o mordomo segurava o casaco e o regalo de Heather, e que esta tinha sido conduzida at o salo por seu marido, que tinha colocado uma possessiva mo atrs da cintura. Jeff se uniu a eles com um sorriso, deixando que o criado atendesse a Louisa. Fulminando-o com o olhar, a mulher pediu que servissem o ch e salgadinhos. Logo se uniu a eles. Brandon tinha acomodado Heather no canto de um sof, e se sentou junto a ela com uma mo apoiada na poltrona, atrs de suas costas. No tinha deixado um lugar a seu irmo para que no pudesse entremeter-se. Longe de sentir-se ofendido, Jeff se alegrou de ter conseguido que Brandon finalmente protegesse sua esposa. Ficou de p conversando com eles sobre a viagem. Enquanto se dirigia para o bar, Louisa perguntou a Brandon: O de sempre, querido? Sei perfeitamente como voc gosta afirmou com ar de superioridade. 2 1 1

Heather cruzou as mos sobre seu colo e abaixou o olhar, no se sentindo especialmente engenhosa nesse momento. Louisa a perseguia cruelmente enquanto preparava a bebida. Tem muito que aprender a respeito de seu marido, querida. Tem gostos muito refinados. Olhou com mordacidade para Heather. Gosta que suas bebidas se misturem com suavidade e isso leva um tempo. Poderia ensinar voc muito a respeito de suas averses comentou sorrindo intencionalmente. E a respeito de seus gostos. Sem que ningum o convidasse, Jeff se uniu conversao. Realmente tem muito que ensinar, Loui querida, mas nada que seja apropriado para uma jovem esposa. Louisa o olhou colrica e se dirigiu a Brandon para entregar a bebida, ficando atrs do casal para poder observ-los sem ser vista. Jeffrey a substituiu no bar e se serviu de uma generosa dose de usque. Precisar de muita experincia para fazer de seu marido um homem feliz ronronou Louisa. Sei muito bem. uma lstima que seja to jovem e inexperiente. Brandon apoiou uma mo sobre o ombro de Heather e, com o polegar, acariciou-lhe meigamente a orelha. Heather olhou o marido um tanto desconcertada diante de tantos cuidados na frente da ex-noiva. Com seu ombro roou a mo de Brandon ligeiramente. Do ponto de vista da Louisa, aquilo pareceu um intercmbio amoroso. Carcomida pelo cime, ansiou fervorosamente separlos. Levantou a vista e se encontrou com o olhar de Jeff cravado nela. Este elevou a taa para brindar e bebeu com lentido. Uma jovem de cor, a quem Brandon chamou Lulu, entrou no salo e serviu o refresco. Louisa se sentou em frente do casal e continuou sua perseguio. Arqueou uma sobrancelha olhando Heather enquanto a jovem mexia o ch. Me diga, querida, desde quando conhece Brandon? interrogou-a. A xcara vibrou sobre o prato de Heather revelando seu desassossego. Deixou-os sobre a mesa e dobrou suas inquietas mos sobre as pernas. Brandon deslizou as mos sobre as dela e as apertou, tranqilizando-a. Conheci-o na primeira noite que chegou a Londres, senhorita Wells murmurou. 2 1 2

Louisa estudou a moa deixando que suas plpebras cassem preguiosas sobre os olhos castanhos. Seus lbios se torceram em um sorriso superficial. To cedo? Mas claro, deve ter sido assim. Se no, de que outro modo estaria agora em um estado to avanado de gravidez? Quanto tempo esto casados? continuou perguntando. Brandon esboou um leve sorriso olhando sua ex-noiva enquanto colocava sua mo sobre o ombro de Heather, atraindo-a para ele. O suficiente, Louisa respondeu. A mulher olhou a um e outro e decidiu que a jovem estava muito plida. Continuou com suas perguntas. E apesar de tudo o conheceu, querida? Tinha entendido que s senhoritas inglesas de boa famlia eram extremamente difceis de conhecer capites ianques. Levantou uma sobrancelha, enfatizando as palavras de boa famlia, como se realmente o duvidasse. Brandon lanou um frio olhar a Louisa e esboou um pequeno e desigual sorriso. Depois respondeu: Heather e eu nos conhecemos graas aos esforos de lorde Hampton, Louisa, um bom amigo da minha esposa. Desejava que nos conhecssemos e ameaou tomar cruis represlias se me opunha. o que voc denominaria um casamenteiro. Realmente obstinado, o ancio. Heather se virou para ele. Brandon no havia dito nenhuma mentira, mas tinha feito que tudo parecesse perfeitamente correto, economizando-lhe a dor que teria de suportar com o conhecimento dos fatos mais desagradveis. Sorriu-lhe agradecida por sua resposta e, como se o beb notasse seu contentamento, deu um forte e brusco pontap. Os olhos da jovem se abriram de par em par. Ao ver que Brandon aumentava o sorriso, soube que tambm ele o tinha notado. Inclinouse para ela e seus lbios roaram seu cabelo, desatando um formigamento que lhe percorreu o corpo. um beb muito enrgico, no verdade, amor? murmurou com carinho. Louisa se sentiu mal diante das constantes mostras de afeto de Brandon para com sua nova esposa. O que Brandon disse? inquiriu Louisa em um tom exigente. Parece, Loui sorriu Jeff -, que no de nossa conta. Mas acredito que o 2 1 3

menino aprova a unio. Louisa no ouviu o comentrio. Olhou confusa os dois homens, que agora trocavam olhares divertidos em uma espcie de comunicao fraternal. No era a primeira vez que, com suas acuidades, riam as suas costas e Louisa encolerizavase que a deixassem de fora, especialmente agora que esta jovem magricela parecia ter entendido o que seu cunhado acabava de dizer. Mas sabia que podia dirigi-la. Brandon, querido, quer outra dose? perguntou. Ele declinou o oferecimento. A mulher olhou de novo Heather. Espero que no se incomode que chame a seu marido por seu nome de infncia, querida. Depois de tudo, conheo-o h tanto tempo que no me pareceria normal cham-lo de outro modo. Alm disso, estvamos a ponto de nos casar... recorda? Heather devolveu o sorriso com um pouco mais de confiana em si mesma. No vejo nenhuma razo pela que no possa manter uma relao de amizade com a famlia Birmingham, senhorita Wells respondeu com suavidade. E por favor, nos chame sempre que o deseje. Jeff se ps a rir desfrutando do que acabava de ouvir. -Bom, Loui, francamente acredito que a jovem pode lhe dar algumas aulas de como se converter em uma anfitri atenta e sincera. uma pena que no esteja em condies de apreciar a lio. Louisa se endireitou e lhe lanou um olhar cheio de fria. Pode ter a bondade de manter sua suja boca fechada e deixar de mostrar quo obtuso ! cuspiu. Brandon soltou uma gargalhada enquanto acariciava o ombro da esposa. Meu querido irmo, vai ter que lutar por sua vida se prosseguir com esta loucura. No se recorda do mau gnio que Louisa tem? brincou. No, Brandon Jeff sorriu. Parece que voc quem o esqueceu. Se continuar acariciando sua esposa diante de Loui, ver como o arranhado voc. O irmo mais velho voltou a soltar uma gargalhada e retirou o brao de Heather quase com pena. Depois se levantou. Devemos ir, Louisa. A viagem foi exaustiva para Heather, que deseja descansar. Eu tambm estou ansioso por chegar a casa. 2 1 4

Agradeceu-lhe os refrescos e, dando a mo Heather, ajudou-a a levantarse enquanto Jeff acabava de beber o contedo de sua taa. No saguo, ajudou-a a vestir o casaco e segurou o regalo enquanto ela abotoava o traje. Louisa observou seus cuidados com um sentimento de angstia, sabendo que a deliciosa jovem tinha se adiantado nas questes do corao. Acompanhou-os at o exterior sem encontrar novas palavras com as quais pudesse continuar o ataque verbal a Heather. Brandon lhe estendeu a mo em frente da carruagem que os esperava e se despediu educadamente. Jeff subiu tambm ao carro, sentando-se em frente da cunhada, deixando o espao que ficava junto a ela para seu irmo. Louisa os viu partir na solido do alpendre, imersa nas sombras do entardecer. Uma vez em marcha, Jeff e Brandon conversaram com uma tranqila camaradagem que denotava excelente entendimento, difcil de encontrar em uma relao normal de amizade. Enquanto os cavalos trotavam no tranqilo entardecer, eles recordaram a cumplicidade de toda uma vida. Assinalaram uma enorme pedra quadrada que marcava os limites de sua propriedade e Heather se esticou tentando vislumbrar a casa das janelas da carruagem. Ao ver unicamente bosques interminveis, voltou-se, desconcertada, para encontrar-se com o sorriso divertido de Jeff. Passar um tempo at que cheguemos informou-a. Fica daqui quase trs quilmetros. Voltou-se para Brandon com seus olhos azuis totalmente abertos. Quer dizer que tudo isto lhes pertence? perguntou, apontando pela janela. Brandon assentiu lentamente e Jeff riu, dirigindo-se para ela. No sabia no que estava se pondo quando se casou com um Birmingham, irmzinha. De repente, Brandon apontou algo. Isso Harthaven anunciou. Heather seguiu seu dedo com os olhos, apoiando o corpo contra o dele para olhar pela janela, mas a nica coisa que viu foi uma coluna de fumaa que se elevava sobre as copas das rvores, a uma boa distncia da estrada. Por cima do barulho continuo das rodas e dos cascos dos cavalos, pde ouvir o som de alegres 2 1 5

vozes. Estavam se aproximando de um caminho flanqueado de carvalhos cujos ramos apareciam cobertos de musgo negro. A carruagem tomou um novo caminho. Ante a viso da majestosa casa, Heather ficou sem fala. Enormes colunas dricas seguravam o telhado, junto s copas dos carvalhos, e sustentavam um amplo alpendre no segundo andar. No centro do alpendre surgia a galhada de um cervo imponente. Ambos os irmos sorriram diante da perplexidade da jovem, que nesse preciso instante compreendeu, que esse iria ser o lugar no qual cresceria o filho que levava em seu ventre, e com sorte... muitos mais. Recostou-se no assento cheia de esperana no futuro e transbordante de felicidade. CAPITULO 7 Dois meninos negros brincavam no cho, em frente da casa, quando a carruagem parou bruscamente. Ao ver o rosto de Brandon, os meninos se afastaram correndo deixando um silncio sepulcral. De vez em quando, entretanto, podia se ouvir suas risadas em uma das esquinas da casa do outro lado do alpendre. Logo se ouviu um forte "chist" e um estalo de gargalhadas. Da parte traseira da casa, a voz estridente de um jovem gritou: O senhor Brandon est aqui! Por fim chegou a casa! Ento, uma voz feminina exclamou: V! O menino retornou finalmente. Passos, no interior da manso, retumbaram em direo porta principal. Uma multido de meninos comeou a surgir de seus esconderijos e os matagais, at que uma vintena deles ficou contemplando a carruagem. A porta se abriu repentinamente e uma mulher negra enorme se precipitou para o alpendre, limpando as mos no avental. Olhou para a carruagem com os olhos entreabertos. V, seorzinho Jeff, por que se incomodou em trazer para casa esse desperdcio do cais? brincou a mulher. Brandon abriu a porta do carro e desceu de um salto, sorrindo abertamente. 2 1 6

Hatti voc, velha faladeira, um destes dias vou torcer seu pescoo como merece replicou. A mulher soltou uma alegre gargalhada e se apressou a receb-lo com os braos abertos. Brandon a abraou com carinho, estreitando-a com fora enquanto ela ria. Quando a soltou, a mulher recuperou o flego, aliviada. V, seorzinho Bran, vejo que voc no perdeu a fora observou a mulher. Estou certa de que um destes dias me vai romper uma costela acrescentou, tentando averiguar quem estava no interior da carruagem. O que isso que trouxe com voc, seorzinho Jeff? Est tentando ocultar algo velha Hatti? Tire-a agora mesmo e deixe que d uma olhada para saber do que se trata desta vez, seorzinho Brandon. Da ltima vez apareceu com esse touro do Bartholomew. Mas est claro que agora no nenhum touro e posso ver que no se trata da senhorita Louisa. Enquanto falava, Jeff desceu da carruagem e se virou para ajudar Heather. Sim detenha-se, Hatti continuou impaciente. Depressa, seorzinho Jeff, que estou ansiosa para v-la. E saia do meio; sempre foi um menino muito desajeitado para sua idade. Jeff se afastou com um brilho alegre nos olhos e deixou que a boa mulher lanasse a primeira olhada a jovem. Hatti estudou atentamente o rosto de Heather. Finalmente, esboou um sorriso de satisfao e comentou: V, no mais que uma menina. Onde encontrou este bombom, seorzinho Bran? Ao observar o volumoso ventre de Heather ficou sria. Depois se voltou para Brandon com um olhar grave e consternado, sem duvidar nem por um segundo que ele era culpado. Comeou a interrog-lo, prescindindo desta vez de seu apelido. Seorzinho Birmingham, suponho que se casar com esta criatura grunhiu -; ela necessita muito mais que a senhorita Louisa. Sua pobre me se revolveria na tumba se no o fizesse. Brandon respondeu com um sorriso: J me ocupei disso em Londres, Hatti. Apresento a minha esposa, Heather. OH, bendito seja, seorzinho Bran gritou Hatti feliz. Deixou de 2 1 7

frescuras e por fim nos trouxe para Harthaven uma nova senhora Birmingham. Agora vamos ter bebs nesta casa, milhares e milhares de bebs. J era hora. Certamente, deu-nos um bom susto com a outra mulher. Asseguro-lhe que passei um mau pedao. Quase abandono famlia. voltou-se para Heather com um sorriso radiante e as mos na cintura. Senhora Birmingham... riu. Sim, realmente lhe fica bem esse nome. difcil encontrar gente como os Birmingham. Mas voc tenra como um pssego e bela como uma flor. Sem lhe dar tempo para responder, puxou-a pela mo e continuou com seu falatrio. Venha comigo. No deixe que estes homens a deixem aqui fora em seu estado. Lanou um olhar acusatrio a Brandon e prosseguiu -: Deve estar muito fatigada depois de passar tanto tempo nesse navio com todos esses homens. Mas j no tem do que preocupar-se, senhorita Heather. Agora est aqui com a velha Hatti, vai cuidar de voc como se deve. Primeiro tiraremos a roupa da viagem e, depois, a poremos bonita e confortvel. Foi uma viagem muito longa desde Charleston para voc e o beb. Precisar descansar um pouco antes de jantar. Heather olhou seu marido por cima do ombro, indefesa ante essa mulher que, quase arrancando seu brao, a levava rindo entusiasmada. No caminho da casa, Hatti deu uma srie de ordens a duas garotas: Voc, v procurar um pouco de gua para o banho da senhorita, e no perca o tempo, ouviste-me? Jeff se ps a rir apoiado na a carruagem enquanto o irmo sacudia a cabea observando a cena divertido. Essa velha... resmungou Brandon. No mudou nada. Digam ao George e ao Luke que quando chegarem se apressem a subir os bas ordenou Hatti sem olh-los. Certo que esse par de mulas levaro muito tempo. A porta principal se fechou de repente. Heather se encontrou no meio de um vestbulo enorme com um forte aroma de cera procedente do cho que, sob seus ps, resplandecia com um brilho aveludado. No havia uma bolinha de p em todo o lugar, uma escada curva conduzia ao segundo andar. Estava decorada com mveis elegantes em estilo rococ. A tapearia era de veludo amarelo e muito azul com brocados de cores luminosas e as paredes, de cor azul celeste, no apresentavam uma s mancha. 2 1 8

Heather contemplou a sala com os olhos muito abertos e Hatti, ao perceber o interesse da jovem e sem parar de falar, atravessou vrias habitaes dando um rodeio at chegar ao salo. Indicou-lhe o retrato de um homem sobre a chamin, muito parecido ao Brandon e ao Jeff, embora com os olhos escuros e expresso mais sria. Esse o velho amo. Ele e sua esposa construram esta casa informou Hatti. Nessa sala as paredes estavam decoradas com papel bege com relevos de veludo em mostarda. As cortinas, tambm de veludo, eram de um tom um pouco mais escuro e estavam adornadas com debruns de seda entrecruzadas na parte inferior. As portas que conduziam ao alpendre eram de vidro e a carpintaria de uma clida magnlia de cor cinza. O sof era de seda verde, as cadeiras, estilo Luis XV, azul celeste e mostarda, e um tapete persa em tons nata e dourado cobria o cho. Mas o lugar de honra era ocupado por uma cmoda Luis XV com duas cadeiras com encosto de cip da mesma poca e um espelho dourado estilo Chippendale que ressaltava sua beleza. Uma escrivaninha alta e elegante conduzia sala de jantar assim como os aposentos anteriores, estava decorada em estilo rococ. Uma mesa larga dominava a sala, onde brilhava um lustre de cristal. Heather observava fascinada os esplndidos mveis enquanto Hatti ria orgulhosa, empurrando-a de novo para o vestbulo e escada acima. De onde voc , senhorita Heather? perguntou , e, sem deixar que respondesse, prosseguiu -: Deve ser desse lugar, Londres. Encontrou l o senorzinho Bran? Com certeza que sim. Acendemos um bom fogo no seu quarto para que se esquente e seu banho estar preparado em seguida. Vamos deixar voc muito bonita e confortvel. Ao chegar ao final das escadas Hatti a conduziu ao dormitrio de Brandon. Era um quarto grande com uma cama gigantesca com quatro colunas e dossel, em cuja cabeceira aparecia esculpido o escudo da famlia e de onde pendia um enorme mosquiteiro. Heather se sentiu como em casa imediatamente, pois a pea era clida e alegre. Ao aproximar-se da cama seu corao comeou a pulsar muito rpido pois ali era onde voltaria a compartilhar o leito com seu marido nessa noite. Subitamente pensou que nesse lugar daria a luz a seu filho... e que engendraria a outros... se os houvesse. 2 1 9

O banho estava preparado, e enquanto Hatti a ajudava a despir-se, Heather descobriu sobre a penteadeira um diminuto marco dourado com o retrato de uma mulher. Colheu-o com curiosidade e o examinou. Seus olhos verdes eram inequivocamente parecidos com os de Brandon e o sorriso revelava um trao em comum com a perptua alegria de Jeff. Nenhum deles tinha o cabelo castanho claro ou o rosto pequeno, mas os olhos... esses olhos! Essa a senhorita Catherine disse Hatti, orgulhosa -, a me do seorzinho. Era to doce como voc, mas trabalhava muito duro para cuidar desta casa. Com sua maneira peculiar de fazer as coisas conseguia que esse par de patifes e seu pai a ajudassem em tudo. E quando esses meninos faziam algo que no deviam, ela falava suavemente at que saam engatinhando pelo alpendre. Mas nunca souberam que era ela quem mandava na casa. E mesmo se soubessem, gostavam que fosse desse modo, porque nunca se ouvia uma queixa. Era doce como o mel. E amava ao velho amo e a seus meninos como se no existisse ningum mais no mundo. Mas o amo era outra coisa. Era to rebelde e teimoso que teria lutado sozinho na guerra e a teria ganho. O seorzinho Bran como ele. E orgulhoso, ah! Se o ! No h ningum como ele. Acreditei que a senhorita Louisa o tinha agarrado. E isso teria sido um verdadeiro problema, porque estou segura de que teria acabado matando-a ao cabo de pouco tempo. Heather ergueu a vista, surpreendida, e perguntou: Por que diz isso, Hatti? A mulher torceu a boca com um gesto de desaprovao: O seorzinho diz que falo muito respondeu, e partiu apressada em busca de leo de banho. Heather ficou atnita. A anci tinha despertado sua curiosidade, mas no momento parecia ter perdido a fala. Um grito e o relincho furioso de um cavalo captaram sua ateno. Aproximou-se da janela e viu Brandon escarranchado sobre um cavalo negro que fazia cabriola e relinchava, procurando livrar-se de seu cavaleiro. Jeff contemplava como seu irmo lutava por control-lo. Hatti se reuniu junto a ela na janela para observar a cena. O animal, desesperado sob os arreios e esporas, encabritava-se e escoiceava levantando a terra com os cascos, mas Brandon, com uma vara na mo, atiava-o com o extremo entre as orelhas at domin-lo. Ao final a besta 2 2 0

empreendeu o galope, mas Brandon voltou a impor sua autoridade cortando as rdeas. Levou-o atravs dos pastos at que, esgotado, deteve-se junto grade. Hatti sacudiu a cabea: Esse velho cavalo s se deixa montar pelo seorzinho Bran. Com certeza o frio e todo trigo que comeu est deixando-o gordo. Cada vez que o seorzinho retorna a casa tem que voltar a dom-lo. Enquanto Jeff abria a grade para deixar sair o cavalo e seu cavaleiro, Heather se aproximou mais da janela para afastar as cortinas que a impediam de v-los partir. Por uns instantes animal e homem se viraram para a casa e Brandon pde ver sua jovem esposa na janela com os olhos postos nele. O corcel escavava a terra e mascava as rdeas impaciente para empreender a marcha, mas seu amo o segurava com firmeza, distrado diante da viso. Heather se afastou e correu a cortina. A ateno de Brandon se voltou para o cavalo, que saiu galopando atravs da grade, estendendo seus poderosos msculos e mostrando toda sua fria. Brandon soltou as rdeas deixando que corresse e desfrutou, uma vez mais, da agitao rtmica daquele garanho que tinha sob suas pernas. Vamos, doce menina insistiu Hatti com Heather. O banho est quente e vai esfriar se ficar muito tempo a. O seorzinho sabe como montar o velho Leopold, assim no tem do que preocupar-se. Heather se meteu na banheira ao mesmo tempo em que Hatti empurrava George Luke escada acima at o quarto do lado, com os bas. Comeou a desfazlos e a pr a roupa sobre a cama do amo. Entre todos os vestidos, a anci escolheu um de veludo de cor malva para que Heather o pusesse, e o estendeu cuidadosamente. Gosta deste vestido, senhorita Heather? bem bonito. Com certeza que o seorzinho Bran adora. Ele comprou-lhe tudo isto? Esse homem... sabe como cuidar do que seu. A moa sorriu deixando que continuasse tagarelando. Fazia tempo que Hatti acertava com surpreendente tino a maioria das hipteses que formulava. A mulher de cor se aproximou da banheira com uma toalha enorme estendida para secar a sua jovem ama. Levante seu corpinho e deixe que a velha Hatti a seque disse. Depois a esfregarei bem com leo de rosas e assim poder descansar um pouco 2 2 1

antes de jantar. O seorzinho Bran querer que seu banho esteja preparado para quando voltar. Pouco depois Hatti fechou a porta silenciosamente deixando Heather adormecida na cama, coberta com um edredom aveludado. J era da noite quando despertou, e a criada, intuindo o de alguma forma, entrou para ajud-la a vestir-se para o jantar. Tem um cabelo lindo, senhorita disse sorrindo enquanto lhe escovava lentamente a longa cabeleira. Aposto que o seorzinho julga isso e em voz baixa acrescentou -: Ora, a senhorita Louisa no lhe chega sola dos sapatos. De repente ouviram os passos de Brandon no vestbulo e as mos de Hatti se moveram freneticamente para acabar seu penteado. Valha-me Deus, o seorzinho Bran est em casa e ainda no terminei com voc! Abriu a porta e Brandon entrou na habitao, ainda sufocado pela excurso, com o casaco pendurado no ombro. Espere senhor, espere. Acabo com ela em um minuto se apressou a dizer Hatti. Ele riu com tranqilidade contemplando Heather sentada com roupa interior me frente ao espelho. Cuidado, v se no vai explodir em mil pedaos, Hatti. Fica tranqila ou ter um ataque. -J est pronta. Parece que no se pode ter nem um momento de descanso a doce criada sorriu. Brandon deixou o casaco sobre uma cadeira e comeou a desabotoar o colete enquanto Hatti prendia o cabelo de sua esposa com uma fita. Depois, sempre sob seu atento olhar, ajudou-a a colocar o vestido. Quando foi aboto-lo Brandon se levantou e se aproximou delas. Deixa, Hatti, eu farei isso. V se ocupar de meu banho ordenou-lhe. Sim, seorzinho Bran respondeu a criada, e saiu do quarto arrastando os ps. Brandon fechou a parte de trs do vestido pausadamente, assegurando-se de que todos e cada um dos colchetes estivessem bem seguros. Com a proximidade, Heather sentiu o aroma masculino de cavalo e couro suado. As mos 2 2 2

dele ficaram lentas ao chegar aos ltimos colchetes, e ento inclinou a cabea at que seu rosto roou o cabelo de sua jovem esposa, inalando sua doce fragrncia. Ela permaneceu imvel, com os olhos entreabertos, escutando-o, cheirando-o, sentindo-o, temendo que o menor movimento rompesse o encanto desse momento. Subitamente, ouviu-se a voz de Hatti nas escadas. Traz a gua agora mesmo. O seorzinho Brandon est esperando seu banho. Heather se voltou, mas seu marido tinha se afastado e agora estava desabotoando a camisa. Hatti abriu a porta para deixar entrar vrios meninos com baldes de gua quente. Encheram a banheira e saram rapidamente apressados pela ansiosa anci. Esta parou na porta, voltou-se e perguntou: Isto tudo o que necessitam por agora? Sim respondeu Brandon ao mesmo tempo em que comeava a tirar as calas. Hatti partiu fechando a porta atrs de si. Heather preparou a toalha e a roupa do marido enquanto observava furtivamente como ele terminava de despir-se. Admirou seus msculos longos e fibrosos, o quadril estreito e as costas largas. De repente experimentou um orgulho possessivo por ele ao saber que era dela e que nenhuma outra mulher tinha o direito de reclam-lo, nem a prpria Louisa. Sentou-se na cama para calar as meias e os sapatos enquanto Brandon se metia na banheira. Este desviou sua ateno ao ver que recolhia as saias e, ensaboando-se distraidamente, admirou suas pernas esbeltas. Hatti j mostrou a casa? inquiriu enquanto a observava deslizar pela coxa uma liga com bordados. Heather sacudiu a cabea. No respondeu alegremente. S o salo e a sala de jantar. Mas tenho muita vontade de ver o resto. Nunca pensei que a casa fosse to grande nem to bonita. Com um encantador risinho, acrescentou: Imaginei que viveramos em uma casinha. No me disse que tinha uma manso. Brandon sorriu enquanto ela abaixava as saias e as alisava. No me perguntou, querida disse. Heather se ps a rir. Foi para a 2 2 3

banheira, colocou os dedos na gua e lhe salpicou o peito. Se apresse, por favor, Brandon. Estou faminta apressou-o. Ele estava pondo um colete quando uns risinhos captaram sua ateno. Cu santo! O que isto? gritou Hatti no outro quarto. Nunca vi nada assim na minha vida! Brandon abriu a porta para averiguar o que estava acontecendo. Heather se juntou a ele e ambos viram que Hatti inspecionava as calas acolchoadas. Ao entrar, olhou seu amo de forma inquisitiva. Seorzinho Bran, isto seu? interrogou-o. Tem muitos bordados. Heather levou a mo boca para conter uma gargalhada. So muito pequenas para voc, senhor prosseguiu a criada. Para quem os comprou? voltou-se para Heather e, em tom de incredulidade, perguntou: So suas, senhorita Heather? J explico, Hatti disse Brandon. Mandei confeccionar para minha esposa, para que no passasse frio. Brandon sorriu. O Atlntico Norte no inverno no lugar para que uma senhora passeie sem nada debaixo das saias. Sim, sim, senhor concordou a mulher com um tom zombador. Brandon ps-se a rir e sacudiu a cabea. Hatti, saia daqui. V ver quanto falta para o jantar. Sua ama est a ponto de desfalecer. Sim, seorzinho Bran respondeu a criada e saiu muito depressa. Heather comeou a bisbilhotar pelo dormitrio diante do atento olhar do marido. Tocou a cama, depois passou delicadamente os dedos por uma cadeira. Brandon terminou de vestir o colete e explicou: Antes isto era uma sala de estar, mas minha me fez que pusessem a cama aqui depois que nasci. No gostava de incomodar meu pai quando Jeff e eu ficvamos doentes, assim ficava aqui se por acaso precisvamos dela. O quarto das crianas fica aqui ao lado. Heather continuou inspecionando o quarto, familiarizando-se com cada um dos objetos que havia ali. Os olhos de seu marido seguiam-na fixos em seu delicado corpo e um impulso cresceu em seu interior. Ele desejava atra-la para si, acariciar suas mechas reluzentes. Ela reparou na colcha feita mo. Brandon se aproximou por trs, mas se deteve antes de abra-la. 2 2 4

O que aconteceria se ela voltasse a resistir outra vez, se voltasse a lutar contra ele. Se a tomasse com violncia poderia fazer mal ao beb, ou a ela, pensou. Ao sentir sua proximidade, seu aroma, seus suaves cachos de cabelo, ficou enjoado. No lutaria com ela nem cederia aos seus desejos. Ela teria que se aproximar dele por vontade prpria. Que escolha, pensou. Este quarto ou o meu. Esta cama solitria ou compartilhar meus cuidados. Deixarei que seja ela quem escolha. Limpou a garganta. Esta cama... este quarto ... seu se o quiser, Heather. Fez uma pausa procurando com estupidez as palavras. Heather ficou gelada, com o corao na mo, como se tivessem enfiado uma adaga nas costas. Meu Deus, pensou a jovem. No entendo por que chega perto de mim dessa maneira se me odeia tanto. Nem sequer pode compartilhar seu leito comigo. Agora que voltou para casa e pode continuar sua vida com Louisa, vai me separar de sua vida e se esquecer de que existo. Os olhos se encheram de lgrimas ao pensar nas esperanas que tinha criado a respeito de levar uma existncia feliz e normal junto a ele. Inclinou-se consternada e alisou a colcha. uma cama muito bonita murmurou. E o quarto est muito perto do quarto das crianas. Imagino que o melhor lugar para mim. Brandon encolheu os ombros, muito cansado. Direi a Hatti que volte para levar sua roupa. Virou-se, abatido, e voltou a seu quarto. Fechou a porta e se apoiou nela frustrado, depois zangado por ter levantado o assunto. Amaldioou-se em voz baixa: Estpido! Boca grande! Idiota enganador! Poderia t-la metido em sua casa e em sua cama sem abrir a boca! aproximou-se apressado da escrivaninha na qual havia uma garrafa de conhaque e se serviu de uma generosa dose. Depois ficou olhando fixamente o copo. Tinha que se fazer de galante e deixar que ela escolhesse! bebeu o conhaque de um gole e concluiu: Assim agora ter que se arrumar sozinho com o frio do inverno, idiota! 2 2 5

Largou o copo de um golpe, agarrou seu casaco bruscamente e saiu zangado da habitao. No corredor topou com o Hatti, e grunhiu: A senhora Birmingham decidiu que prefere o outro quarto. Encarregue-se de que tirem sua roupa de meu dormitrio antes que eu volte. A criada, perplexa diante de semelhante mudana de humor, observou-o com a boca aberta e assentiu com um sussurro enquanto ele descia furioso pelas escadas. Abriu a porta do quarto, ainda sacudindo a cabea ante o mau humor de seu amo, e encontrou-se com o Heather chorando sentada na beirada da cama. Ao v-la, a moa se voltou e secou as lgrimas. Est muito bela, senhorita assegurou-lhe Hatti com doura. O seorzinho Jeff est esperando impaciente que desa. Afirma que se seu irmo no tiver cuidado vai tir-la diante de seu nariz. Heather se ergueu e conseguiu esboar um sorriso trmulo. Os olhos castanhos de Hatti procuraram o rosto de sua jovem ama refletindo, ao v-lo, o sofrimento que havia nele, mas se apressou a continuar falando em um tom alegre para aliviar seu sofrimento: Agora v lavar essa cara linda e v comer algo. Se no, esse beb vai morrer de fome dentro de nada. O falatrio de Hatti dissipou em parte a tristeza da moa. Aps alguns minutos entrou no salo. Ao v-la, Jeff se levantou de sua cadeira depressa e, tomando suas mos, tratou-a com ateno e com um rosrio de cumprimentos. Heather lanou um olhar de incerteza a seu marido, mas este, de costas, parecia inacessvel. Jeff se inclinou sobre sua mo como se se tratasse mesmo de uma rainha, ante o que ela sorriu decidida a mostrar-se alegre. No daria a seu marido o prazer de v-la preocupada por ter sido relegada outro quarto. Ah, lady Heather, sua beleza inunda esta alma assim como s florescentes primaveras inundam os bosques. Jeff suspirou. J tinha bebido vrios whiskis durante a espera relativamente longa. Para mim voc to tenra como o primeiro bago do vero. A jovem fez uma reverncia e respondeu a seu palavrrio: Certamente, senhor, noto o seu apetite. Possivelmente este jantar tardio o tenha deixado indisposto. Est claro que seria capaz de cobrir minha fealdade com suas adulaes para saciar sua fome. 2 2 6

O jovem voltou atrs sentindo-se insultado e replicou: Oh, minha apreciada irm, feriu-me no mais profundo de meu ser, pois nesta selva de spero celibato a mera viso de semelhante beleza afasta de mim qualquer desejo de alimento. Galante cavalheiro consolou-o -, aprecio enormemente suas amveis palavras. Apontou uma mo para Brandon e prosseguiu: Mas ali se esconde o drago mais malvado de todos, e temo que comer muito. Receio tambm, gentil senhor acrescentou elevando uma mo para det-lo -, que devamos lhe dar mais comida, pois do contrrio a besta cruel engoliria a ns dois. Heather riu divertida de seu estpido jogo. Jeff, tambm rindo alegremente, dirigiu-se ao bar brincando como um palhao, serviu uma taa de vinho leve e a tendeu a jovem. Rogo-lhe que se rena a ns, milady convidou-a. Ns dois fizemos uma longa viagem para este sbrio prazer. Brandon se virou com um humor melhor depois de ter sido o alvo de suas mordazes brincadeiras. No tenho o suficiente para minhas preocupaes me acossar observou -, mas devo suportar um irmo idiota que estaria melhor se fazendo de palhao em uma companhia de teatro ambulante, e a uma esposa ingnua cuja temeridade s ultrapassa sua habilidade para zombar de mim. Agradeceria que assim que terminassem com seus jogos infantis procedamos com o jantar. A fome me altera mais que seu engenhoso entretenimento. Jeff se ps a rir e estendeu um brao a Heather. Acredito que meu grosseiro irmo est muito zangado conosco, milady disse. preciso que sigamos a corrente, no acha? Ela viu que seu marido estava de p observando-a, e levantou a cabea. Sim, claro, querido irmo. Realmente necessita que sigamos a corrente. Como sabe deixou o alegre celibato e agora tem de carregar uma esposa grvida. Muitos homens se zangariam com semelhante atadura. Brandon fulminou-a com o olhar, mas ela se voltou para Jeff com um sorriso sedutor, movendo a cabea com coqueteria e fazendo com que seus cachos de cabelo soltos balanassem. Agora, doce irmo prosseguiu -, devemos encontrar uma esposa para 2 2 7

voc, assim ficar to srio, abatido e triste como ele. Isso poria a prova seu bom humor? Jeff jogou sua cabea para trs rindo de boa vontade. Sem voc, querida irm, estaria assim. Portanto, continuarei esperando e desse modo poderei conservar minha encantadora forma de ser. Puseram-se a rir. Jeff a acompanhou at a sala de jantar onde a mesa tinha sido posta seguindo o protocolo: Brandon em um extremo, Heather no outro, dois candelabros entre ambos, e, no meio, Jeff. Este retirou a cadeira de Heather para que se sentasse e com uma expresso de desgosto a fez saber que estavam sentados muito separados. Brandon esperou junto a sua cadeira que seu desenvolto irmo ocupasse seu lugar na mesa mas este, em lugar de faz-lo e coando o queixo, continuou desaprovando a disposio. Querido irmo explicou Jeff -, deve ter uma predileo especial pela solido, mas acontece que eu sou muito amigvel e no suporto que minha doce irm fique sozinha. Agarrou seu servio e o colocou alegremente esquerda de Heather. Brandon lhe lanou primeiro um olhar furioso, mas logo se abrandou diante da alegria de ambos e se uniu a eles. O jantar transcorreu de uma maneira informal. Seu bate-papo alegre conseguiu melhorar um pouco o humor do irmo mais velho. Os criados retiraram os ltimos pratos e serviram clices de licor aos saciados comensais. Heather se virou para trs em sua cadeira e suspirou; tinha comido com gosto e se sentia farta. Precisava caminhar um pouco, pois o jantar tinha lhe dado sono. Brandon se levantou para lhe retirar a cadeira e todos se dirigiram ao salo. Ele e Jeff cortaram uns longos e verdes charutos enquanto a moa se sentava no sof. Poucos minutos depois a necessidade de respirar ar fresco tomou Heather e ela disse a seu marido em voz baixa: Brandon, receio que este jantar maravilhoso me deu indigesto. Se me permitir eu gostaria de dar um passeio. O homem assentiu, e observando seu ventre volumoso, chamou um criado para que fosse procurar algum casaco. Quando o menino retornou, Brandon ajustou-lhe o xale nos ombros e a acompanhou porta principal. Abriu-a para acompanh-la, mas Heather o impediu com a mo. 2 2 8

No disse-lhe -, sei que Jeff e voc precisam falar de muitas coisas. No demorarei; s preciso tomar um pouco de ar fresco. Brandon estava reticente a deix-la partir sem companhia, mas finalmente aceitou. No se afaste muito da casa advertiu. Heather voltou-se, assentindo com a cabea, e saiu para o alpendre. Brandon retornou ao salo com seu irmo. Era uma noite agradvel e fresca. Nuvens pequenas e brancas rasgavam o brilhante cu estrelado. Debaixo da lua cheia os imponentes carvalhos com seus musgos pendentes pareciam sentinelas vestidos de cinza. Quase no havia vento e os rudos da noite surgiam dos bosques. Podiam ver-se as luzes nos aposentos dos criados e ouvir-se alguma voz ocasional. Heather desceu as escadas at a erva fria e mida e passeou devagar entre as rvores gigantescas contemplando como seus ramos espreitavam lua. Minha primeira noite aqui, pensou, e j me sinto estranha e deliciosamente unida a esta terra. mais imensa, mais vasta do que jamais tinha sonhado. Nela deixarei que meu corao corra livremente e no conhea o significado do trabalho exaustivo. Voltou-se e contemplou a casa. Parecia estar observando-a em silncio meditando sobre o tipo de ama que seria. Sua fachada a enterneceu e a fez pensar... Uma casa para criar meus filhos, um paraso, um lugar prazenteiro. Oh grande casa branca murmurou. Por favor, deixa que encontre a felicidade aqui. Permita que d a luz a meus filhos entre suas paredes. Faa com que meu marido fique orgulhoso de mim e no deixe que traga nenhuma desgraa sobre seus alicerces. De repente se sentiu muito aliviada, como se lhe tivessem tirado um peso de cima. Caminhou depressa para a casa em busca de seu calor, com a sensao familiar de uma companhia nova e estranha. Abriu e fechou a porta sem fazer rudo para no incomodar aos homens. Enquanto tirava o xale, ouviu que no salo Jeff gritava zangado com seu irmo. Foi l esta tarde? Maldio, j viu como essa cadela tratou Heather. No perdeu nem um s minuto em deix-la saber o que havia entre voc dois antes que viajasse. Queria sangue, de Heather, e cravou-lhe as unhas o mais fundo que 2 2 9

pde. to estranho para voc perguntou Brandon muito zangado acreditar que Louisa tenha podido sofrer um forte impacto nesta tarde quando, esperando a seu noivo, encontrou-se com a esposa deste? No foi fcil para ela, e certamente no fomos os cavalheiros mais galantes do mundo. Podia ser informada de que tinha me casado de um modo mais suave. No estou muito satisfeito comigo mesmo por ter terminado com ela dessa forma. Realmente me portei mau. Ao ouvi-lo, Heather ficou indecisa sem saber se saia fugindo de novo ou cruzava depressa o vestbulo em direo s escadas. Ao pensar em Brandon a ss com Louisa sua alma se encolheu. Demnios, Bran, acha que foi uma Santa todo o tempo que esteve fora? Esteve saindo como se fossem os ltimos dias de sua vida, e seus amigos podem confirmar isso. Diante do silncio de seu irmo, Jeff soltou uma gargalhada. No se surpreenda tanto, Bran prosseguiu. Pensa por acaso que em todo este tempo no esteve com nenhum homem? obvio que o considera o melhor garanho da cidade, mas enquanto o macho estava ausente, acha que essa fmea se privou de seus prazeres? Saber muito bem quando tiver que pagar todas as dvidas que contraiu como a futura senhora Birmingham. Os lojistas vieram a mim com suas faturas para assegurar-se de que iria se casar com ela, e vai ver como ela gastou mais de quinhentas libras em seu nome. Quinhentas libras! exclamou Brandon. Que diabos fez? Jeff riu, divertido. Comprou jias, roupa, tudo o que possa imaginar, e depois fez com que arrumassem Oakley de cima abaixo explicou. Agora arrumado o bombom mais caro com o qual voc topou em toda sua vida. No nada econmica, como voc sabe. Se o fosse, teria podido viver comodamente com o dinheiro que herdou de seu pai. Mas o gastou em menos do que canta um galo e quando se arruinou deixou abandonada a plantao. Estava esperando com ansiedade o momento de casar-se contigo e ficar com seu dinheiro. Ao terminar seu discurso, Jeff se dirigiu rapidamente ao bar para encher seu copo, e ao passar em frente da porta, surpreendeu Heather, envergonhada, 2 3 0

com o xale na mo. Deteve-se e a olhou. Ela se ruborizou por ter sido descoberta espiando e encolheu os ombros nervosa. Sinto muito... sinto muito desculpou-se gaguejando. Fazia muito frio l fora... s queria ir para meu quarto. Brandon se aproximou do irmo e viu que Heather corava ainda mais. Muito confusa, ela colocou o xale sobre os ombros e cruzou o vestbulo correndo para as escadas. Brandon saiu ao saguo e a viu subir por elas a toda pressa. Voltou-se mal-humorado para o Jeff, que se mostrou surpreso diante da repentina mudana de humor de seu irmo. Bebeu de um trago o que ficava no copo e caminhou rapidamente para o bar. Serviu-se de outro e o bebeu de uma vez s. Jeff observou inquisitivamente a crescente agitao de seu irmo surpreso ante seu abuso do conhaque. Brandon encheu o copo e se virou para Jeff, que o olhou preocupado, pois normalmente Brandon desfrutava com tranqilidade da bebida. Agora, entretanto, parecia mal-humorado e bebia conhaque como se se tratasse de um blsamo poderoso capaz de afastar os maus espritos. Sem pensar muito diria que a vida de casado no est de acordo com voc, Bran comentou Jeff lentamente. No posso entender qual o problema. Olha para sua esposa como um macho que cheira uma fmea em cio e sua baba cai com cada coisa que ela faz. Parece que se assusta em toc-la e inclusive vi como a maltratava. E, que demnios isso que ouvi de quartos separados? Viu que seu irmo tomava novamente a bebida com uma expresso de dor no rosto e continuou: Perdeste o juzo? endemonhadamente bela; fala bem, educada, tudo o que um homem desejaria para si, e lhe pertence. Mas por uma estranha razo que no entendo a afastaste de voc como se tivesse a sfilis. Por que se enfurece tanto consigo mesmo? Relaxe. Desfruta-a. tua. Me deixe em paz disse-lhe Brandon, furioso. No assunto seu. Jeff sacudiu a cabea, exasperado. Brandon, graas a um surpreendente golpe do destino foi-lhe concedido uma mulher que vale a pena conservar. Como chegou a encontrar semelhante pedao de fruta tenra me deixa bastante perplexo, embora duvide que o responsvel tenha sido sua grande habilidade para escolher companhia feminina. Seus gostos sempre se inclinaram por fulanas ou mulheres cabeas-de-vento, e no por moas doces e inocentes como Heather. Mas lhe direi isto, Bran: se por 2 3 1

alguma razo a perde, ter perdido muito mais do que imagina. Brandon se voltou e lhe lanou um olhar de fria. Irmo, sabe como fazer com que perca a pacincia disse. Suplicolhe que feche a boca. Sei muito bem a sorte que tive e no preciso que seus instintos maternais me recordem isso. Jeff deu de ombros e respondeu: Acredito que precisa que lhe digam os passos que deve tomar, porque est fazendo todo o possvel para arruinar sua vida. Brandon ergueu a mo, impaciente. Esquece isso. Trata-se da minha vida sentenciou. Jeff terminou seu usque e deixou o copo. Estarei por aqui para ver como resolve seus problemas disse olhando fixamente seu irmo. Agora, boa noite, e desejo-lhe doces sonhos em seu solitrio leito. Brandon lanou um olhar de dio, mas Jeff j estava de costas saindo do aposento. Ficou de p, somente com o copo vazio na mo. Olhou-o durante um longo momento sentindo j a solido de seu dormitrio... e de sua cama, sentindo falta da presena de sua bela esposa sob os edredons. De repente jogou o copo contra a chamin e partiu enfurecido do salo. Na manh seguinte o sol brilhava quando Hatti bateu brandamente na porta de sua ama e fez entrar uma jovem chamada Mary, a quem apresentou como a sua neta. A garota ia ocupar um posto de honra como a criada pessoal de Heather. A mulher negra se apressou a lhe assegurar que sua neta estava bem instruda nas tarefas necessrias. Esteve aprendendo o melhor, senhorita Heather explicou orgulhosa e transbordante de alegria -, para que possa cuidar bem da nova senhora Birmingham quando tiver nascido o beb. Sabe como arrumar o cabelo para que fique bonito e todo o resto. Heather sorriu para a menina magra e agradeceu anci: Estou certa de que se diz que a melhor, Hatti, porque o . Muito obrigada. A mulher esboou um sorriso. 2 3 2

De nada, senhorita Heather respondeu. E, senhorita Heather, o seorzinho Bran diz que permanecer em Charleston vrios dias. Tem que se ocupar do seu navio. Heather inclinou a cabea pensando no que tinha ouvido por acaso na noite passada. No duvidava que Louisa tinha dado a Brandon boas vindas afetuosa, e ao voltar para sua casa, tinha tirado dela, de sua mulher, o seu lugar legtimo, como se fosse um casaco. Agora poderia ir quando quisesse sem ter que despedirse. Suspirou e passou a manteiga em uma torrada. Pelo menos tinha sido bem recebida nessa casa e se sentiria feliz entre sua gente atenta e agradvel. Enquanto tomava o caf da manh prepararam o banho no dormitrio do amo. Estava tomando o caf quando chegou Mary com um pente e uma escova para lhe prender o cabelo em um grande coque. Ao cabo de alguns instantes j estava desfrutando de um banho fumegante. Hatti chegou ao quarto de Heather uma vez que esta estava lavada e limpa, foi inspecionar o trabalho de sua neta Mary. Ao ver o excelente penteado, assentiu. Fez isso muito bem, menina felicitou-a apesar de agarrar o pente para retocar um cacho -, mas como se trata da senhorita Heather tem de estar perfeito acrescentou em um tom de leve advertncia. A rotina diria comeou com o convite de Hatti para fiscalizar o menu do dia. Heather seguiu criada escada abaixo at a cozinha, um recinto anexo casa, para conhecer tia Ruth. Ela era a rainha desse lugar e a encarregada da preparao da comida em Harthaven. Era espaoso e estava muito limpo. No centro havia uma grande mesa de pedra flanqueada por duas chamins enormes. Quatro garotas negras com bluses brancos cortavam verduras, preparavam a carne e vigiavam vrias panelas nos foges. O esmero da cozinha e da rotina do trabalho mantida pelo Hatti e tia Ruth assombraram a Heather. Ambas as mulheres eram peritas em seus respectivos afazeres. Hatti a conduziu de novo at a casa entre explicaes e detalhes. Cada vez que passavam junto a um arbusto, uma rvore ou uma construo fazia um comentrio. Ao entrar, a anci comeou a ir de um lado a outro inspecionando meticulosamente a limpeza que o pessoal da casa tinha dispensado a cada um dos 2 3 3

aposentos. Heather tentou manter-se a seu lado em todo momento. Pouco depois se detiveram no salo e a moa se sentou em uma cadeira soltando uma gargalhada. Oh, Hatti, tenho que descansar suplicou. Receio que no esteja preparada para tanta atividade depois de uma viagem to longa. Hatti fez um sinal a Mary para que fosse procurar uma jarra de limonada fria. Serviu um pouco do refresco a sua ama, que aceitou encantada e que insistiu em que elas o tambm tomassem. E Hatti, por favor, sente-se convidou. Agradeceu em voz baixa e aceitou o copo que lhe deu Mary e se sentou com cuidado em uma cadeira. Heather apoiou a cabea sobre uma mo, fechou os olhos e suspirou. Hatti, quando conheci Brandon no imaginei que graas a ele viveria em uma casa como esta assegurou endireitando-se e esboando um doce sorriso. E inclusive quando nos casamos a nica coisa que sabia que era o capito de um navio e pensei que passaria o resto de minha vida nos quartos sujos dos portos. Nunca pensei em algo como isto. A anci ps-se a rir. Sim, esse o seorzinho Bran, sempre tirando o sarro s pessoas que mais quer respondeu. Depois do almoo Heather decidiu explorar a casa por sua conta. Retornou ao salo de baile intrigada por sua beleza. Desejava voltar a caminhar por seu brilhante cho de carvalho e tocar suas paredes. Admirou os adornos dourados e se deteve sob um dos lustres olhando para cima deslumbrada diante de mirade de arco ris cintilantes. Ao abrir as portas envidraadas que davam ao jardim, a brisa invernal fez tilintar os lustres com um som suave e agradvel. Permaneceu um longo momento escutando, pensativa. Exalou um suspiro, fechou as portas e abandonou a sala. Dirigiu-se ao escritrio de Brandon em busca de sua presena, e a encontrou em sua poltrona em frente da escrivaninha de madeira de nogueira. Provou a poltrona e achou-a dura e desconfortvel como se estivesse importunada diante daquela presena feminina. Levantou-se e caminhou pelo aposento sabendo que, apesar de sua desordem, era nesse lugar onde os homens da famlia Birmingham faziam sua fortuna. O aposento estava limpo embora as cadeiras 2 3 4

enormes parecessem permanecer na mesma posio em que tinham sido abandonadas da ltima vez que as usaram. As estantes estavam abarrotadas de livros sem uma ordem aparente. Um mvel alto guardava uma ampla seleo de pistolas cujo brilho indicava seu uso freqente e sobre a lareira um veado a observava em silncio. O nico toque feminino que havia no escritrio era o retrato radiante de Catherine Birmingham pendurado em um lugar onde pudesse receber a luz do sol. A voz de um menino que gritava na porta principal a tirou de seu sonho. O viajante est aqui! O viajante est aqui! Quer falar com a senhora da casa. Heather permaneceu indecisa por um instante sem saber se devia ir saudar o mascate, mas ao ver Hatti que se dirigia para a parte frontal da casa decidiu segui-la at o alpendre. O viajante saudou a anci com confiana e esta lhe respondeu de igual forma antes de apresentar a sua ama. Senhor Bate, esta a nova senhora do Harthaven, a esposa do seorzinho Bran. O homem tirou o chapu e se inclinou corts. Ah, senhora Birmingham, uma honra conhec-la. Tinha ouvido muitos rumores a respeito de uma nova esposa na famlia, e se me permite dizer-lhe senhora, confirma-os maravilhosamente. A jovem lhe agradeceu educadamente o comentrio com um sorriso. Com sua permisso senhora Birmingham, eu gostaria de mostrar meus artigos manifestou o homem. Disponho de quantidade de objetos de uso cotidiano para a casa e possivelmente encontre algum que seja de seu agrado. Ao perceber que a moa assentia, levantou depressa a lona que cobria o carro e baixou uma prateleira. Antes de tudo, senhora, eu gostaria de lhe mostrar os utenslios de cozinha. E, obvio, disponho de uma grande variedade assegurou abrindo uma caixa repleta dos produtos mencionados e fez uma demonstrao da resistncia de suas chaleiras, frigideiras e demais equipamentos. Heather no mostrou nenhum interesse, mas Hatti os examinou com ateno. Depois o homem mostrou perfumes supostamente do Oriente e sabes aromticos. Hatti escolheu uns quantos com coquetria e perguntou a sua senhora se desejava algo de tudo aquilo. A moa declinou o oferecimento com o objetivo 2 3 5

de ocultar sua falta de dinheiro. O senhor Bate desdobrou seus tecidos e, diante do olhar de Heather, Hatti escolheu um muito fino para usar aos domingos. Quando o vendedor tirou um veludo de cor verde escuro o interesse da jovem aumentou e pensou em como Brandon ficaria atraente com ele. Ficou olhando-o um longo momento desejando compr-lo at que lhe veio uma idia cabea. Rogou que a desculpassem e saiu correndo para a casa. Subiu as escadas at sua habitao e procurou entre sua roupa at encontrar o traje que queria tocar. Ao agarr-lo recordou a histria do vestido bege. Tinha-o usado no dia em que tinha conhecido a seu marido. Eram muitas as lembranas que lhe evocava e estava segura de que no sentiria nenhuma pena por desfazer-se dele. Afastou os penosos pensamentos de sua mente e desceu correndo pelas escadas para o alpendre. Est disposto a fazer uma troca, senhor Bate? perguntou a jovem ao vendedor. O homem assentiu. Se a pea valer a pena, senhora, obvio respondeu. Heather estendeu o vestido diante dele. O vendedor arregalou os olhos. A moa apontou o veludo verde e pediu que mostrasse linhas, cintas e cetim do mesmo tom para o forro. Quando o homem subiu ao carro em busca do material, Hatti se aproximou silenciosamente dela e suplicou-lhe em voz baixa: Senhorita Heather, no troque esse vestido to bonito. O amo sempre deixa dinheiro na casa para estas coisas. Eu mostrarei onde. Obrigada, Hatti disse Heather com um sorriso -, mas uma surpresa e prefiro no gastar seu dinheiro a menos que ele me oferea. A anci se afastou com um gesto de desaprovao, mas no fez mais objees. A jovem se voltou para o homem que a esperava com os objetos requeridos. O veludo verde um gnero muito caro, senhora assinalou com astcia. Cuido como se fosse oro, e ter percebido que da melhor qualidade. Ela assentiu com amabilidade e elogiou seu traje de igual modo: O vestido vale muito mais que todos seus tecidos juntos, senhor. Deslizou a mo no interior do traje para mostrar o trabalho feito a mo do suti. Este reluziu sob o sol do entardecer. No acredito que tenha a sorte de encontrar um vestido como este todo dia. Est na ltima moda e muitas mulheres 2 3 6

desejariam t-lo em seu quarto de vestir. O vendedor voltou a elogiar suas malhas, mas Heather no era uma pessoa fcil de convencer, e ao cabo de poucos minutos a troca estava feita para satisfao de ambas as partes. O vendedor entregou a mercadoria em troca do vestido, que dobrou e envolveu com supremo cuidado. Uma vez tendo o guardado se voltou, tirou o chapu, e muito compungido para tratar-se de um hbil comerciante recriminou-a: No h dvida de que minha estupidez e sua hbil lngua, senhora Birmingham, diminuram meus benefcios para o resto do dia. Heather arqueou uma sobrancelha e ps-se a rir ante o fingido desgosto do homem. Bom senhor respondeu -, sabe muito bem qual o valor de semelhante pea, e me enredou para que aceite estes simples trapos em troca. Ambos riram-se deleitados. O homem se inclinou ante ela e brincou: Senhora, seu encanto tal que logo retornarei para permitir que troque minha mercadoria por outro objeto simples. Hatti resmungou contrariada enquanto Heather prevenia o vendedor. Se o fizer, senhor, rogo-lhe que melhore seu engenho, pois nunca mais serei to flexvel para permitir que meus tesouros mais apreciados desapaream com tanta facilidade. O homem se despediu rindo. Heather, feliz, reuniu as coisas e se dirigiu para a casa com Hatti queixando-se a seu lado. No sei por que trocou seu bonito vestido com esse vendedor repreendeu-a. O seorzinho Brandon tem dinheiro. No nenhum pobre desgraado. Hatti, no se atreva a lhe contar uma palavra disto quando voltar preveniu-a com doura. Vou fazer com isto seu presente de Natal e quero que seja uma surpresa. Sim, senhorita balbuciou a criada. As duas mulheres caminharam para a casa, Hatti com passo firme e muito desgostosa. Brandon retornou de Charleston no dia seguinte perto da meia-noite. A casa estava em silncio. Todo mundo dormia exceo do Joseph, o mordomo, e 2 3 7

George, que lhe deu as boas-vindas junto porta. Os trs homens subiram as malas e os bas a seu dormitrio e despertaram primeiro a Jeff e depois Heather. Esta se levantou da cama ao ouvir vozes no quarto contiguo e compreender que seu marido estava em casa. Vestiu o roupo e as sapatilhas e entrou no dormitrio. Ali se encontrou com os dois irmos e os dois criados desfrutando de um gole noturno. Sorriu a seu marido, sonolenta, enquanto este se aproximava e a beijava na testa. No queramos despert-la, querida assegurou com doura deslizando um brao ao redor de sua cintura. Ela suspirou, sonolenta. Teria levantado se soubesse que voltaria esta noite. Terminou seus negcios com o navio? perguntou-lhe. Depois do Natal, querida respondeu. Agora temos de deixar o Fleetwood em boas condies para seus possveis compradores. Quando estiver preparado o levarei a Nova Iorque para vend-lo. Heather levantou o rosto completamente acordada. Vai a Nova Iorque? perguntou com delicadeza. Permanecer fora muito tempo? Brandon sorriu e lhe afastou o cabelo do rosto. No muito respondeu. Um ms aproximadamente, embora no esteja seguro. Agora ser melhor que volte a se deitar. Amanh nos levantaremos muito cedo para ir igreja. Uma vez mais a beijou na testa e a observou partir para seus aposentos. Ao voltar-se, George e Jeff o olhavam fixamente. O criado afastou os olhos, mas seu irmo sacudiu a cabea como se lhe recriminasse algo. Brandon fez caso omisso dele, serviu-se de outra dose de conhaque e a bebeu tranqilamente. Na manh seguinte, Mary estava avivando o fogo no dormitrio de Heather quando esta acordou. Levantou-se tiritando de frio e se aproximou da chamin para esquentar-se. O vento aoitava as rvores perto de sua janela nesta fria manh de dezembro. Vestiu-se com esmero para ir igreja, colocando o traje de seda cor azul safira. Era o que Brandon tinha escolhido especialmente por fazer jogo com seus olhos. Quando se contemplou em frente do espelho, Mary conteve a respirao. 2 3 8

Oh, senhora Birmingham, nunca vi ningum to linda como voc. Asseguro-lhe! exclamou. Heather sorriu, depois examinou seu reflexo de forma crtica. Desejava ter um aspecto radiante para ir igreja, pois ali estariam todos os amigos de seu marido e queria causar uma boa impresso. Saiu do quarto mordendo o lbio inferior, nervosa. Temia que seu aspecto no os agradasse. Completavam seu traje um casaco do mesmo tom azul, e um regalo e um chapu de raposa prateada. Enquanto descia as escadas rapidamente, obcecou que o chapu no era adequado, mas no tinha tempo de ir troc-lo. Os homens estavam esperando no salo com um aspecto imponente, enfeitados com seus melhores ornamentos. Interromperam a conversa ao v-la entrar. Observaram-na to deleitados por sua deliciosa beleza que ela se ruborizou. avanasse. Estou vestida adequadamente? perguntou a Brandon com a esperana de que ele gostasse de a ver bem ante seus amigos. Ele sorriu e ajudou-a a vestir o casaco. Meu amor, no tem por que preocupar-se tranqilizou-a. Asseguro que vai ser a jovem mais bela que honra nossa igreja nesta manh. apoiou-se em seus ombros e lhe sussurrou ao ouvido: Deixar fascinados a todos os homens e as mulheres no pararo de falar de voc. Heather esboou um sorriso de satisfao, preparada para enfrentar os amigos de Brandon. Quando a carruagem se deteve bruscamente frente igreja, as pessoas que ainda permaneciam l fora se voltaram para ver os Birmingham descerem. Jeff foi o primeiro a sair, depois Brandon, e quando este se virou para ajudar a esposa, todos os pressente fixaram seus olhos na porta cheios de curiosidade. Ouviu-se um murmrio entre a multido quando finalmente apareceu Heather. As jovens que ainda eram solteiras e suas mes proferiram comentrios depreciativos, entretanto os homens a adularam com seu silncio. Jeff comentou divertido com seu irmo: Acredito que nossa encantadora dama atraiu a ateno de todo mundo. 2 3 9 Ao perceb-lo, os dois irmos avanaram juntos, chocando-se bruscamente. Puseram-se a rir e Jeff se ps de lado para permitir que seu irmo

Brandon deu uma olhada ao redor e ao faz-lo as pessoas se viraram rapidamente por ter sido surpreendidas com a boca aberta. Estendeu a mo para Heather a fim de ajud-la a descer. No caminho da igreja foi saudando todas as pessoas com quem cruzava, cumprimentando e levando uma mo ao chapu. No interior do templo, uma mulher corpulenta olhou aos recm chegados de forma muito grosseira enquanto sua filha os esquadrinhava por cima do ombro. Heather era o centro da ateno. As duas mulheres a olharam de cima abaixo com curiosidade e receio. A me tinha os quadris largos e os ombros estreitos, e se no fosse por usar um vestido feminino e cabelo comprido, ningum diria que era uma mulher. A filha era mais alta e proporcionada, mas tinha um rosto ossudo e dentes proeminentes que a enfeavam. Sua pele era plida, salpicada de sardas, e o cabelo castanho claro estava recolhido sob um chapu ridculo. Seus olhos azul cinzento estavam emoldurados por culos de metal atravs dos quais contemplava a jovem Birmingham. Ambas as mulheres desviaram a ateno para o ventre volumoso e nos olhos da jovem apareceu um brilho de inveja. Brandon tirou o chapu e saudou primeiro me e depois filha desta. Senhora Scott. Senhorita Sybil. um dia bastante frio, no acham? perguntou. A me esboou um glido sorriso enquanto a filha ruborizava, ria bobamente e gaguejava: Sim. Sim, mesmo. Brandon prosseguiu caminhando, escoltando Heather pelo corredor para o banco da famlia nas primeiras filas. As pessoas que j estavam sentadas se viraram-se para saud-los com um sorriso. Brandon se afastou para deixar passar primeiro Jeff e depois Heather, e os trs tomaram seus assentos. Os dois homens altos e corpulentos flanqueavam o corpo delicado da jovem. Quando Brandon a ajudou com o casaco, Jeff se inclinou e lhe sussurrou algo ao ouvido. Acaba de ter o prazer de ver a senhora Scott, o bfalo, e a sua tmida vitela, Sybil. Sorriu. A garota foi muito amvel com seu marido durante muito tempo, e a me, ao ver as vantagens de contar com um genro rico, fez todo o possvel para que se casassem. Que Brandon nunca fizesse caso de sua filha sempre foi motivo de preocupao para ela. Garanto que esto lhe furando as 2 4 0

costas com seu olhar neste momento. H muitas outras donzelas fazendo o mesmo. Ser melhor que afie suas garras para enfrentar s rejeitadas por seu marido quando finalizar a missa. No so um grupo alegre, digamos assim, e alm disso bastante numeroso. Heather agradeceu-lhe o conselho e se voltou para Brandon, que se inclinou para ela. No me havia dito que tinha mais de uma prometida sussurrou-lhe exasperada com a idia de que Brandon tivesse estado com outras mulheres alm da Louisa. De quais destas jovens deliciosas tenho que me manter afastada? Sybil capaz de guardar as aparncias? Parece uma menina muito forte. Eu no gostaria nada que ela, ou possivelmente outra jovem dama, me atacasse. Com os olhos entreabertos Brandon olhou seu irmo, que encolheu os ombros. Asseguro, querida respondeu em voz baixa Brandon, muito irritado -, que nunca compartilhei o leito com nenhuma destas damas. No so de meu agrado. E quanto a Sybil, me permita que diga que no a mais indicada para chamar-se de menina, pois leva dez anos mais que voc. Vrios bancos mais atrs, Sybil e sua me observavam ao casal Birmingham no muito felizes ao ver que a jovem esposa sorria a seu marido e retirava do casaco imaculado uma penugem, alisando-o com familiaridade. A julgar pelas aparncias eram um casal que se dava muito bem. Depois que terminou o ofcio, os Birmingham se dirigiram entrada para saudar o pastor e apresentar Heather, Depois desceram pelas escadas. Um grupo de casais jovens, amigos de Jeff o chamaram e este, desculpando-se sua cunhada, afastou-se para reunir-se com eles. Pouco depois vrios homens se aproximaram de Brandon. um perito em cavalos, Brandon disse-lhe um dos homens com um sorriso. Que tal se viesse e resolvesse uma disputa? Os dois homens o puxaram pelo brao e o arrastaram. Brandon, sem nenhuma outra opo, afastou-se rindo por cima do ombro. Estarei com voc em um momento, querida desculpou-se. Levaram-no a um dos lados da igreja, fora da vista do pastor. Heather viu como um dos homens tirava do fraque um pequeno frasco marrom. A moa sorriu a ver que o 2 4 1

passavam a Brandon e lhe davam uma palmada nas costas. Estava convencida de que no existia nenhum problema importante para que seu marido devesse resolver. Permaneceu indecisa vendo como se formavam grupos de mulheres perto do cemitrio com a sensao de estar um pouco perdida sem uma cara familiar vista. Ento se interessou por uma anci muito elegante que procurava um lugar protegido ao lado da igreja. A senhora levava uma sombrinha longa que fazia mais as funes de bengala que de guarda-sol. O lacaio lhe trouxe da carruagem uma cadeira para que se sentasse. Divisou ao Heather e lhe indicou com gesto imperativo que se reunisse com ela. Ao chegar a seu lado a anci deu umas batidinhas com a ponta de sua sombrinha no cho, bem diante dela. Sente-se aqui, filha, e deixe que eu d uma olhada em voc ordenoulhe. Heather obedeceu, nervosa. A anci a submeteu a um longo escrutnio. Bem, muito bonita. Quase me sinto ciumenta brincou, e se ps a rir. Asseguro que acaba de dar s aficionadas fofocas tema de conversao para vrias semanas. Se por acaso ainda no sabe, sou Abegail Clark. E como se chama, querida? O criado da anci trouxe uma manta e a colocou sobre os joelhos. Heather, senhora Clark. Heather Birmingham respondeu. A anci inspirou profundamente. Uma vez fui uma senhora, mas desde que meu marido faleceu prefiro que me chamem simplesmente Abegail continuou, sem deixar que a jovem respondesse. Suponho que sabe que acabou com a esperana de todas as jovens disponveis da cidade. Brandon era o homem mais perseguido de Charleston. Mas me agrada comprovar que fez uma magnfica escolha. Deixou-me preocupada durante muito tempo. Um grupo considervel de mulheres se reuniu em torno delas para escutar a conversa. Jeff abriu espao entre elas e se colocou ao lado de Heather, estreitando sua cintura. Sorriu senhora que, ignorando-o, prosseguiu com seu bate-papo. E o mais provvel que agora Jeff herde os cuidados de todas essas parvas observou, e novamente ps-se a rir ante sua prpria acuidade. 2 4 2

Tome cuidado com esta viva respeitvel, Heather advertiu Jeff, brincando. Tem a lngua to afiada como a folha de um sabre e o temperamento de um velho jacar. De fato, acredito que famosa por ter arrancado algumas pernas. Jovem cavalheiro, se tivesse vinte anos menos estaria de joelhos em meu alpendre me suplicando uma palavra amvel replicou a senhora Clark. Jeff se ps a rir. Abegail, meu amor, suplico-te uma palavra amvel brincou. A anci rejeitou suas adulaes com um gesto. No necessito de nenhum mequetrefe falador para me lisonjear. O jovem sorriu. Est claro, Abegail, que o radiante sol no temperou seu amor por mim, nem amorteceu sua habilidade. Ora! riu a anci com satisfao. esta jovem formosa e reluzente que est junto de voc que me alegrou o dia afirmou. Seu irmo fez muito bem, e, alm disso, esteve ocupado. Olhou Heather. Quando nascer o menino de Brandon, querida? perguntou. No fim de maro, senhora Clark respondeu brandamente Heather, consciente de que todas as mulheres tinham concentrado sua ateno nela. Ora! soprou a senhora Scott, que acabava de reunir-se ao grupo. Est claro que no perdeu muito tempo acrescentou com desprezo. Seu marido famoso por sua preferncia pelas camas jovens, mas voc tem pouca idade para estar grvida. Ao ouvi-la, a senhora Clark golpeou o cho com seu guarda-chuva. Cuidado, Maranda acautelou. Est mostrando seu rancor. Que no o tenha podido apanhar para sua Sybil, no lhe d direito a abusar desta jovem inocente. Claro, era s questo de tempo o que algum o pilhasse espetou a senhora Scott com um sorriso desdenhoso, e olhou com ar de superioridade s demais mulheres. Do modo como freqentava a outras assombroso que no o apanhassem antes. Heather sentiu que corava, mas Jeff respondeu com rapidez. Tudo isso era antes de conhecer sua esposa, senhora Scott. 2 4 3

A mulher, com um brilho ardiloso em seus olhos, dirigiu-se Heather e lanou em voz alta e clara uma pergunta carregada de inteno: Quando se casaram, querida? De repente, a sombrinha da senhora Clark levantou a grama. No assunto seu, Maranda interrompeu com irritao. E, alm disso, detesto esta perseguio. A senhora Scott fez caso omisso da anci e continuou interrogando-a em tom afetado. E no obstante conseguiu persuadi-lo para que se metesse na sua cama, no , querida? Suponho que utilizou alguma artimanha para consegui-lo. Por aqui nunca se mostrou vacilao alguma nesses misteres. Maranda, perdeste o juzo? disse Abegail murmurando e esgrimindo a sombrinha como se fosse uma espada. Onde esto suas maneiras? Brandon tinha chegado a tempo de escutar as ltimas trocas de palavras. Caminhou furioso para o grupo de mulheres e dirigiu um olhar glacial senhora Scott, que deu um passo atrs. Tenho grandes reservas para com algumas jovens, senhora, como voc bem sabe disse Brandon com frieza. A senhora Scott se ergueu enquanto o resto das senhoras riam bobamente. Brandon se voltou dando por terminada a conversao, e agarrou o brao de sua esposa sorrindo para a anci. Bem, Abegail, como sempre, em meio s refregas brincou. A anci ps-se a rir. Inquietou cidade ao trazer como esposa a uma estrangeira, Brandon. Entretanto, fez com que restabelecesse minha f em seu bom senso. Nunca suportei sua outra escolha. Olhou para Heather. Mas esta... Acredito que sua me estaria orgulhosa de voc. Brandon sorriu e respondeu delicadamente: Obrigado, Abegail. Temi que ficasse ciumenta. Sentar para conversar com uma velha? perguntou com um sorriso um tanto malicioso. Eu gostaria de ouvir como capturou a esta criatura to encantadora. Talvez outro dia, Abegail respondeu ele. O caminho de volta a casa 2 4 4

longo e devemos partir em seguida. A anci concordou sorrindo e deu uma olhada senhora Scott. Entendo-o, Brandon. Foi um dia um tanto rude. Faz muito tempo que no honra Harthaven com sua presena, Abegail comentou Jeff. Como? E arruinar minha reputao? brincou a anci. Mas acredito que me sentirei melhor agora que os dois tm uma mulher perto para control-los. Jeff se inclinou e depositou um beijo sobre sua mo. Venha nos visitar logo convidou-a. Desde que Brandon a trouxe para casa um lugar bastante diferente. At Hatti aprova a mudana. Uma vez tendo se despedido, Brandon conduziu Heather entre a multido. Jeff seguia-os, um pouco atrs. Ao passar junto senhora Scott, esta fez um gesto de desdm. Com todas as jovens encantadoras que h aqui teve que ir a Inglaterra procurar uma esposa Tory. Jeff lhe sorriu tocando o chapu. A irlandesa Tory mais endemoniadamente formosa que j vi replicou ultrapassando-a. Ao aproximar-se da carruagem, Heather percebeu que Sibyl procurou amparo sentada na carruagem da famlia, observando-os com tristeza. Parecia to abatida que no pde evitar compadecer-se dela e inclusive de sua me, que permanecia atrs deles olhando-os com ira, sabendo-se perdedora da intil batalha que tinha travado. Tinha conseguido muito pouco, e sofrido uma cruel humilhao. Embora tivesse tentando de vingar-se dela informando-a do passado de seu marido, tinha perdido seu tempo, porque Heather sabia muito mais a respeito dele do que a mulher imaginava. Desde a primeira vez que o conheceu soube que no era nenhum santo, de maneira que as palavras da senhora tinham tido muito pouco efeito. Brandon a ajudou a subir carruagem diante do atento olhar das Scott. Heather se sentou no assento traseiro e desdobrou uma manta sobre seus joelhos, segurando uma extremidade no alto convidando Brandon para ocupar o lugar junto a ela. Sentou-se e escrutinou seu rosto para comprovar seu estado de nimo. Heather respondeu com um terno sorriso e se apertou a ele em busca de calor. O 2 4 5

homem ficou pensativo durante um momento com os olhos fixos nas mos enluvadas de sua esposa sobre seu brao e depois, desviou a ateno a um ponto na distncia atravs da janela. O frio vento do norte produzia um som triste ao soprar entre as copas dos altos pinheiros da Carolina, e gelava aos ocupantes da carruagem enquanto avanava pelos caminhos secos e poeirentos dos arredores da cidade. Heather se encostou em seu marido sob a manta, mas Jeff, sozinho em frente a eles, fazia o que podia para combater o frio. Observou divertida como lutava para pr sua manta debaixo do assento gelado e sobre suas longas pernas e seus ps. Apertava-se contra o canto embrulhado em seu capote, e cada vez que a carruagem passava sobre um buraco, perdia a segurana e tinha que voltar a acomodar-se. Heather decidiu lhe fazer um vo junto a eles e se apertou a seu marido ainda mais. Dizem que trs multido, Jeff observou com um sorriso. Se importaria de sentar-se a meu lado e fazer que seja uma multido clida? O jovem obedeceu sem demora e estendeu sua manta sobre os joelhos dos trs. Heather se acomodou entre os dois homens, abraada a seu marido. Jeff lhe sorriu divertido. Que vergonha, senhora! exclamou fingindo-se ofendido -, pois no minha comodidade o que a preocupa, e sim a sua. Heather levantou os olhos, rindo. Brandon esboou um sorriso. Cuidado, Jeffrey acautelou seu irmo. Esta pequena Tory pode fazer com que desaparea o calor de seu corpo. Olhou-a avaliando-a. Sendo meio irlandesa, meio Tory e estando casada com um ianque, no imagino em que lado teria lutado. Jeff se uniu a ele em tom de brincadeira. Acredito que seu acento ingls que levanta tanta curiosidade entre as pessoas. Com sua forma de falar dentro de pouco teremos todo o pas contra a ns. Nosso pobre pai se revolveria em sua tumba se soubesse que albergamos a uma Tory em nossa casa. Sorriu e prosseguiu falando tolamente. Minha querida Tory, s tem que aprender a falar com acento sulino. Heather agradeceu seu comentrio com a cabea e imitou o melhor acento sulino que pde. 2 4 6

Certamente, seorzinho Jeff. Os dois irmos puseram-se a rir e ela os olhou confusa ante sua reao. Ento compreendeu que tinha imitado o acento dos criados, muito distinto do das mulheres com as que tinha estado essa manh, e se uniu a eles, rindo-se de si mesma. Os criados tinham recebido os presentes na noite anterior, compartilhando o esprito natalino, e tinham desfrutado da generosidade de seu amo comendo e bebendo para celebrar a feliz festa seguindo suas prprias tradies. Heather tinha guardado seu presente at esta manh para d-lo em privado. Despertou cedo esperando que seu marido se levantasse. Agora podia ouvir como caminhava pelo quarto, lavava-se e abria as portas de seu armrio. Levantou-se e agarrou o presente envolto alegremente, e abriu a porta que separava os dois quartos. Brandon no percebeu que sua esposa tinha entrado; estava ocupado procurando uma camisa em seu armrio, vestido s com as calas e as meias. A jovem deixou o presente sobre a cama e se sentou silenciosamente em uma cadeira junto lareira. Brandon encontrou a camisa, vestiu-o e ao voltar-se, descobriu que a porta estava aberta. Reparou ento na presena de Heather, sentada na cadeira com um sorriso malicioso iluminando seu rosto. Bom dia Brandon saudou-a. Feliz Natal. Sua atitude de duende travesso fez o marido sorrir. Bom dia, querido, eu tambm lhe desejo um Feliz Natal. Trouxe-lhe um presente anunciou ela, apontando a cama. No o vai abrir? Ele se ps a rir enquanto acabava de enfiar as abas da camisa nas calas. Obedeceu e, com certa surpresa, segurou no alto o roupo que o deleitava, admirando com especial interesse o bordado com o escudo da famlia que havia no lado esquerdo. Voc gostou, Brandon? apressou-se a perguntar Heather. Veste para que eu o veja. Caa-lhe com perfeio. Satisfeito, abotoou-o e examinou com ateno o laborioso trabalho do escudo. muito bonito, Heather. No havia dito que possua tanto talento. 2 4 7

Levantou a cabea com um brilho perverso em seus olhos verdes. Mas agora que sei, ter que me confeccionar todas as camisas. No sou fcil de agradar. At para minha me era uma carga muito pesada na hora de me fazer certos trajes. Sua voz se suavizou e seu olhar se intensificou. Fico satisfeito que minha esposa seja capaz de me agradar. Heather se ps a rir feliz e se levantou da cadeira de um salto para admirar o roupo e seu cabide. Assenta-lhe muito bem comentou, orgulhosa, alisando-lhe as costas -, e deixa-o muito atraente. Brandon soltou uma gargalhada e se dirigiu para seu ba. Tirou uma pequena caixa negra e a entregou. Receio que meu humilde presente ficar eclipsado debaixo de seu rosto rutilante, ficando totalmente insosso brincou. Permaneceu ao lado de Heather enquanto esta o abria. Ao levantar a tampa da caixa, a esmeralda e os diamantes que a rodeavam brilharam intensamente. Heather ficou olhando o broche maravilhada e incrdula e levantou seus olhos assombrada. para mim? perguntou. Brandon pegou a caixa, tirou o broche e jogou-a sobre a cama. E a quem a no ser a voc teria comprado semelhante presente? Asseguro que seu. Deslizou as mos sob o roupo da jovem e prendeu o broche no veludo violeta sobre seu peito. Suas mos tremeram ao contato com o calor da suave pele fazendo a tarefa bastante difcil. Pode fech-lo? interrogou-o enquanto observava as mos finas e bronzeadas. A cintilao travessa dos olhos da jovem tinha dado lugar a um brilho quente aceso pelo contato de seu marido. O velho tremor voltou a possu-la. Sim respondeu Brandon ao conseguir finalmente fech-lo. Heather se apoiou contra ele, e sem desejar afastar-se, acariciou a jia. Obrigada murmurou. Nunca tive nada to lindo. Brandon deslizou um brao por suas costas e lhe levantou o queixo. O corao da moa comeou a pulsar com fora. De repente se ouviram batidas na porta e ele se afastou contrariado. Enquanto Hatti entrava com uma bandeja de comida, Brandon retirou uma cadeira da mesa do caf da manh. Heather se 2 4 8

sentou, observando como seu marido provocava anci. Onde est a sombrinha que te dei de presente, Hatti? inquiriu. Pensei que estaria esmurrando-a contra o cho para chamar a ateno de todo o mundo. A senhora Clark deve estar muito ciumenta. Sim, seorzinho Bran afirmou a mulher. Deve estar. Nunca teve uma to bonita. E esse tambm um roupo muito bonito o que est usando. Olhou Heather entreabrindo os olhos enquanto servia o caf da manh. Obrigado, Hatti respondeu, olhando Heather com um sorriso. Minha mulher o fez para mim. A criada apertou a boca e antes de sair voltou-se para lhe dar outra olhada. Sim senhor, um roupo? Muito bonito. Fez uma pausa e prosseguiu zangada. uma pena que para confeccion-lo a senhorita tivesse que troc-lo por sua roupa. Brandon deixou o garfo e a olhou, mas a anci prosseguiu sua marcha satisfeita. O homem apoiou os cotovelos sobre a mesa observando a sua mulher, que havia se voltado para a janela em atitude pensativa, apertou as mos e apoiou o queixo nelas. Trocando roupa por presentes, Heather? inquiriu com deliberada lentido. Onde vai parar isso? A moa encolheu os ombros com uma expresso inocente. No tinha dinheiro e desejava surpreender voc com um presente. S era um vestido velho se desculpou. Brandon franziu o sobrecenho. No tinha nenhum vestido velho disse. Heather se apressou a responder com um sorriso. Sim o tinha. O homem ficou parado por um momento e remexeu a memria para ver se recordava do vestido ao qual ela se referia. exceo do vestido de noiva, Heather tinha vindo a ele virtualmente nua. E qual esse vestido que considerava velho, meu amor? inquiriu com uma expresso irnica. A jovem se reclinou em sua cadeira acariciando seu ventre. O que tinha vestido quando me conheceu, recorda respondeu. Mmm grunhiu ele. Levou o garfo boca e durante um momento 2 4 9

mastigou irritado a parte de presunto. Depois de engoli-lo prosseguiu com um tom de desaprovao. Teria preferido que no o fizesse, Heather. Eu no gosto da idia de que minha esposa troque sua roupa com um mascate. Deu vrias mordidas em uma torta e a admoestou com severidade: Costuma haver dinheiro no escritrio de baixo. Logo mostrarei a voc onde. Est a para us-lo quando se necessita. Heather bebeu um gole de ch com delicadeza e levantou a cabea ligeiramente ofendida. Senhor, deixou-me muito claro que no tinha direito a gastar seu dinheiro respondeu , furiosa. Brandon deixou o garfo e, agarrando a mesa, lanou-lhe um olhar cheio de fria. Trocou um traje que era meu, senhora, meu! exclamou ele entre dentes. Antes que nos casssemos me tirou um pouco de dinheiro e deixou o vestido a conta. Era o trofu de uma batalha, por diz-lo de algum jeito, a lembrana de uma moa formosa que tinha conhecido e o guardava com carinho. Heather o observou confusa. As lgrimas encheram seus olhos ao pensar em como estava aborrecido com ela. Sinto muito, Brandon se desculpou. No tinha nem idia de que lhe fosse to caro. Baixou o olhar, abatida, e inconscientemente acariciou o broche. Ele a contemplou durante uns segundos, e recordando que estavam no Natal, acalmou-se e se sentiu culpado por lhe haver arrebatado com tanta mesquinharia a alegria de seu presente. Decidiu lhe levantar o nimo e se apressou a ajoelhar-se junto a sua cadeira. Meu amor sussurrou com ternura tomando sua mo. Eu gosto muito do roupo e o usarei orgulhoso pela destreza que demonstrou ao confeccion-lo com tanto esmero, mas no sou um homem miservel e no vou permitir que minha mulher tenha que trocar a roupa com um mascate como se fosse a bruxa de um granjeiro. Tenho dinheiro e pode us-lo. Agora venha levantou-se e a ajudou a erguer-se para abra-la. Tenhamos um feliz dia de Natal e no mais lgrimas. Vai estragar seu precioso rosto. Chovia e a casa estava em silncio. Jeff tinha partido para Charleston para entregar alguns quantos presentes e no voltaria at a noite para compartilhar 2 5 0

com eles o jantar de Natal. Brandon acendeu a lareira no salo e se sentou no cho, apoiado na cadeira do Heather com as pernas estendidas. Estava lendo O sonho de uma Noite de Vero, de William Shakespeare. A moa tecia um traje para seu beb enquanto escutava divertida as interpretaes que fazia seu marido dos diferentes personagens. Em frente chamin descansava um tronco de abedul que Jeff e Ethan tinham talhado a noite anterior. Estava decorado alegremente com ramos de pinheiro e musgo, todo isso amarrado com uma fita vermelha. Duas enormes vela ardiam de cada lado. Terminada a leitura, Brandon tirou um tabuleiro de xadrez para ensinar a esposa a jogar. Esta se sentia cada vez mais confusa, e se punha-se a rir diante de seus enganos arrancando algumas gargalhadas do marido com sua inpcia. A noite se aproximava e a jovem se desculpou para arrumar-se para o jantar. Momentos mais tarde desceu pelas escadas, trazendo um traje de veludo verde escuro, fazendo jogo com o broche. Seus seios, provocadores, pareciam escapar do decote, e ao lhe fazer uma reverncia, Brandon beijou sua mo devorando-a com o olhar. O broche no nem a dcima parte to lindo quanto a pessoa que o usa disse em tom adulador, e a seguir serviu um copo de Madeira e o ofereceu. Acredito que est sendo amvel comigo porque perdi no xadrez disse ela. Brandon ps-se a rir. muito desconfiada, querida disse. Como pode duvidar de mim quando s elogio sua beleza? Heather sorriu e se dirigiu para a janela para contemplar a tormenta. O vento rugia empurrando a chuva que caa mais forte que nunca entre as rvores e sobre a grande manso. Mas no salo, o fogo ardia vivamente mantendo quentes a todos seus ocupantes. Tinha sido um dia muito encantado para Heather e sempre o recordaria com carinho. Enquanto permanecia de p em frente da janela sonhando acordada, Brandon se aproximou dela para contemplar tambm a escurido da noite. Eu adoro a chuva murmurou Heather. Especialmente quando posso contempl-la junto ao calor de um lar. Meu pai sempre ficava comigo quando o vento soprava forte. Imagino que por isso eu gosto tanto. Nunca me assustava a 2 5 1

chuva. Devia quer-lo muitssimo disse Brandon. A jovem assentiu devagar. Sim afirmou. Era um bom pai e o quis muito, mas tinha muito medo quando me deixava sozinha ps-se a rir brandamente. No sou muito valente. Papai sempre me dizia que no o era. De fato, era uma menina muito covarde. Brandon sorriu e tomou a mo com delicadeza. Supe-se que as meninas pequenas no tm que ser valentes, querida comentou. preciso que sejam mimadas, protegidas e sempre mantidas a salvo de seus temores. Heather o olhou assombrada por sua resposta. Sorriu envergonhada. Tornei a aborrec-lo com a histria de minha vida. Sinto muito desculpou-se. No era minha inteno. Nunca disse que me aborrecia, querida murmurou ele. Conduziu-a at o sof e se sentaram. Ainda estavam ali quando ouviram passos no alpendre, e ao cabo de um instante Jeff abriu a porta principal trazendo consigo uma rajada de vento e chuva. Joseph se precipitou da parte traseira da casa at ele, para lhe ajudar a tirar o chapu e a capa molhados e trazer um par de sapatos. Jeff tirou as botas com considervel esforo, calou umas pantufas e se reuniu com o casal no salo ainda com o rosto molhado. Santo Deus, faz uma noite terrvel comentou, servindo-se de uma dose de usque no bar. Aproximou-se da lareira para esquentar as costas e tirou do bolso de seu casaco uma caixa longa e fina que entregou a Heather. Minha mais querida e formosa Tory, trouxe-lhe um presente, embora hoje receio que questionar sua utilidade. Oh, Jeff, no deveria t-lo feito murmurou ela, embora em seguida sorrisse feliz. Vou ficar como uma parva, porque no tenho nada para voc. Desfruta do presente, Heather disse Jeff com um sorriso. Eu escolherei o meu mais tarde. A moa o abriu depressa e tirou um lindo leque com um cabo esculpido laboriosamente em marfim e com abundante e delicado bordado espanhol. Estendeu-o e, colocando-lhe coqueteria. 2 5 2 fronte ao rosto, moveu-o pestanejando com

Certamente, seorzinho Jeff disse com um suave acento sulino obtendo uma imitao perfeita -, sabe como agradar a uma dama. Certamente, Heather, mas receio que ao lado do presente de meu irmo o meu se v um tanto pobre respondeu com um sorriso. bonito, no verdade? perguntou ela tocando o broche, orgulhosa. Observou seu marido e este lhe devolveu um olhar clido. Meu irmo escolhe bem em tudo. Isto o demonstra apontou Jeff lanando um olhar de cumplicidade a Brandon. De repente Hatti abriu as portas da sala de jantar para anunciar o jantar. Ser melhor que venham antes que esfrie a comida. Heather se levantou do sof e alisou o vestido sem dar-se conta de que seus seios apareciam, tentadores, por cima do suti. Ao v-lo, Jeff abriu a boca e os olhos, fascinado ante tal exibio inconsciente da jovem. Brandon ficou em p, e colocando o dedo no queixo de seu irmo, fechou-lhe a boca lentamente. Relaxe, Jeffrey brincou-. Tem dono. Mas no se desespere, talvez um dia encontre uma mulher com a qual possa babar. voltou-se e acompanhou Heather at seu lugar na mesa, na qual, desta vez, as cadeiras estavam agrupadas. Brandon esperou junto sua a que Jeff se reunisse a eles. Bom, nunca vi a Louisa assim se desculpou Jeff ao chegar mesa. Brandon franziu o sobrecenho e sem dizer uma palavra sentaram-se. Heather os olhou com curiosidade, sobressaltada. O primeiro prato do festim natalino foi servido imediatamente. O jantar era uma obra professoral da arte culinria de tia Ruth e enquanto davam conta dele, a conversa dos dois homens se desviou para os negcios. Brandon cortou uma parte de ganso assado para sua esposa e o serviu, pensativo. Averiguou algo mais sobre o moinho de Bartlett? perguntou dirigindose a seu irmo. No muito, na verdade respondeu Jeff. Sei que utiliza escravos como mo de obra e estabelece preos muito altos para seus produtos. Por enquanto est perdendo dinheiro. Ento poderamos convert-lo em uma empresa relativamente prspera murmurou Brandon para si mesmo. Depois olhou a seu irmo. Se substituirmos os escravos por uma boa mo de obra poderamos tirar um 2 5 3

rendimento melhor. H um mercado excelente para madeira de navio em Delaware, e tal como esto se desenvolvendo as coisas em Charleston, no deve haver nenhum problema em vender madeira acabada aqui. Poderamos estudar a possibilidade depois de revisar tudo. Vou levar o Fleetwood a Nova Iorque dentro de duas ou trs semanas. Teremos que tomar uma deciso sobre o moinho para deixar o assunto resolvido antes de eu partir. E o que tem a Louisa? inquiriu Jeff sem levantar a vista do prato. Hoje estava na cidade e cansou-me com perguntas pois desejava saber se tinha tido a oportunidade de estudar suas dvidas e decidir algo a respeito. Disse-lhe que no sabia nada do assunto. Heather tinha estado escutando-os sem prestar muita ateno at que ouviu mencionar o nome da Louisa. Brandon percebeu seu interesse e se apressou a responder. Outro dia veio para ver-me no Fleetwood para falar de sua situao financeira. Ofereci-me saldar suas dvidas alm de uma boa soma de dinheiro em troca das terras, mas como continua sendo a mesma teimosa e com falta de decoro, s saldarei as dvidas pequenas que contraiu enquanto esperava converter-se em minha esposa. As dvidas mais importantes que acumulou quando j estava ao corrente da situao, no penso em toc-las a menos que me assegure que as terras sero minhas. Teria gostado que a liberasse de suas obrigaes para poder seguir negociando com elas, mas no penso faz-lo. Comunicarei minha deciso e saldarei as contas que contraiu como minha noiva antes de partir. Parece que vou estar muito ocupado at partir, especialmente se o caso do moinho funcionar. Por certo, estaria interessado em investir uma quantidade se fosse rentvel? Pensei que no fosse me perguntar isso respondeu Jeff com um sorriso. A conversa tocou uma grande variedade de temas e quando o jantar acabou, Jeff se apressou a retirar a cadeira de Heather antes que Brandon se levantasse. Conduziu-a ao salo, apesar do mau humor de seu irmo, e se deteve debaixo do lustre. Contemplando-a, murmurou pensativo: Pobrezinha. Esteve a todo o dia e no parece que a tenham utilizado. Heather ergueu a vista e viu, no centro do lustre um solitrio raminho de 2 5 4

azevinho. Jeff limpou a garganta e sorriu. E agora, senhora, sobre o presente que mencionou antes. Agarrou-a entre seus braos e fazendo caso omisso de seu desconcerto, inclinou-se para beij-la. Seu beijo foi longo e nada parecido ao de um irmo. Ela se deixou abraar, mas o desagrado de Brandon diante da ousada atitude de seu irmo era evidente em seu semblante. Jeff se arrumou, e ao ver a expresso de fria de Brandon, esboou um sorriso. Calma, Brandon disse. No cheguei a beijar noiva. D-me motivos para me perguntar se ser seguro deix-la sozinha com voc enquanto eu estiver fora replicou Brandon, Se no estivesse bem acompanhada, pensaria o mau. Jeff se ps a rir zombeteiramente. esse monstro enorme e verde que vejo em suas costas? Acreditava que se tinha desfeito do demnio do cimes faz tempo. As semanas transcorreram rapidamente at que to somente restaram dois dias para a partida de Brandon. Tinha estado muito ocupado cuidando do navio, das dvidas da Louisa e do moinho, que finalmente tinham decidido comprar, e tinha passado muito pouco tempo em casa. Em vrias ocasies tinha permanecido no Fleetwood durante trs ou quatro dias, e quando estava em casa passava a maior parte do tempo no escritrio trabalhando nos livros de contabilidade, documentos e recibos. O nico dia que passava junto a sua esposa era no domingo. Estavam acostumados a ir igreja onde Heather era recebida agora com supremo respeito e amabilidade. Nesse dia, pouco depois do almoo, Brandon tinha sado a montar ao Leopold por ltima vez antes de zarpar a bordo de seu navio. Era j tarde quando o cavalo retornou sem cavaleiro causando um grande desassossego. Heather estava frentica quando um dos criados descobriu Brandon saindo do bosque. Ao aproximar-se, viram que estava coberto de p e que seu rosto estava imundo. Coxeava ligeiramente, e ao ver o grupo que o aguardava, esgrimiu a vara em atitude suspeita. Leopold observava-o com o canto do olho, contente de ter posto em interdio as habilidades eqestres de seu amo. Brandon lanou a vara no 2 5 5

estbulo amaldioando, e se afundou em um banco exausto. Hatti se ps a rir alegremente e comentou: Esse velho cavalo tira o melhor de voc, seorzinho Bran. O homem voltou a amaldioar e atirou o chapu na anci. Esta se esquivou ainda rindo muito e bateu em rpida retirada. Jeff tambm riu de boa vontade. Uma coisa est clara, Brandon, a este passo vais gastar primeiro as costas da jaqueta que os fundilhos da cala zombou . George desviou o olhar tossindo sonoramente como se tivesse engasgado e tratou de ficar srio ante o olhar colrico de seu amo. Heather continuava mostrando uma expresso de consternao. O que aconteceu, Brandon? perguntou. Estava coxeando! Essa maldita besta me pegou despreparado e passou por um ramo baixo! exclamou zangado. E quanto claudicao, uma bolha. Estas botas no foram feitas para caminhar. -Dito isto, deu-lhes as costas, que tinha coberta de barro e se afastou a grandes passos para a casa. Quando partiu, o cavalo agitou a cabea e comeou a relinchar e a fazer cabriolas. Brandon se voltou e apertando os punhos exclamou: Um destes dias vou mat-la, malvada mula sarnenta! voltou-se uma vez mais e partiu para casa, furioso. George continuava segurando a risada. Ser melhor que v preparar lhe o banho. Acredito que vai precisar dele observou. O jantar transcorreu em um rigoroso silncio, pois as parcas respostas de Brandon no propiciavam uma conversa fluda. No era difcil determinar que lhe doa mais seu orgulho que todas as contuses e bolhas que cobriam seu corpo. Seu humor melhorou um pouco no dia seguinte. Heather bateu timidamente na porta de seu escritrio. Quando Brandon disse que entrasse, viu-o em sua escrivaninha revisando livros de contabilidade e extratos de contas. Tem um momento? perguntou insegura. Nunca antes o tinha importunado enquanto trabalhava e agora estava vacilante. Brandon assentiu. Acho que sim respondeu. Se ajeitou na cadeira observando-a cruzar o 2 5 6

aposento e lhe indicou uma cadeira para que se sentasse junto a sua mesa. Esperou um momento enquanto a jovem se balanava nervosa na ponta da cadeira tratando de reunir a coragem necessria para iniciar a conversa. Algum assunto que queira discutir? inquiriu Brandon sobressaltando moa. Sim... ah... quanto tempo vai permanecer fora? Quero dizer... vai voltar antes que nasa o beb? Sim, no decidi estar fora mais do que um ms respondeu ele perturbado por ter sido interrompido com semelhante trivialidade. Acreditava que j lhe havia dito isso. -Retornou seu trabalho. Brandon insistiu ela. Me perguntava... se poderia fazer algumas modificaes no quarto enquanto estiver fora. claro respondeu ele asperamente. Pea ao Ethan que disponha do necessrio. Voltou a concentrar-se no trabalho pensando que Heather tinha concludo, mas uma vez mais o interrompeu. Tambm terei que fazer algo no... salo. Brandon a olhou. Minha querida esposa, pode fazer com que reconstruam a casa inteira se o desejar disse com sarcasmo. Heather baixou os olhos para suas mos, apoiadas com dissimulao sobre os joelhos. Brandon lhe lanou um olhar furioso e retornou a seu trabalho. O silncio reinou na habitao sem que Heather fizesse gesto algum de retirar-se. Depois de vrios minutos Brandon voltou a olh-la. Enfiou a caneta no tinteiro e se apoiou no encosto da cadeira. Desejas algo mais? inquiriu molestado. Os olhos azuis da moa se encontraram com os verdes de seu marido. Levantou o queixo e se apressou a acrescentar: Sim, senhor. Enquanto arrumam a sala de estar, eu gostaria que me desse permisso para usar sua cama. Brandon deixou cair com estrpito o punho sobre a mesa e se levantou para caminhar pelo escritrio muito furioso. Era ridculo que sua prpria mulher tivesse que pedir seu consentimento para usar a cama que se supunha era para os dois. 2 5 7

Maldita seja, mulher, no tem que me aborrecer cada vez que deseja utilizar algo da casa em minha ausncia. J tenho bastante deste estpido jogo. Pode utilizar tudo; no tenho nem o tempo nem o humor para ter que estar pensando em todos seus caprichos. Rogo-lhe que exercite sua cabea de passarinho e comece a ser a senhora desta casa. No quer compartilhar minha cama mas com gosto te dou permisso para que compartilhe todo o resto. Agora tenho trabalho para fazer, como pode comprovar. H momentos do dia que procuro um pouco de paz, agora, por favor, saia daqui. As ltimas palavras pronunciou quase gritando. Ao finalizar seu discurso, Heather, plida e cansada, ficou em p e partiu. Ao sair se encontrou com George e Jeff na porta principal e com o Hatti nas escadas. Os trs tinham os olhos extremamente abertos evidenciando que tinham ouvido cada uma das palavras que Brandon tinha proferido. Precipitou-se escada acima, soluando, e se atirou sobre a cama, desconsolada. Brandon saiu do escritrio com grande rapidez com a inteno de consolla e acalmar a agonia causada por seu arrebatamento. Mas ao sair se encontrou com o olhar enfurecido de Jeff e sentiu a reprovao dos trs. Hatti soprou e em tom de mofa disse a Jeff: Alguns homens no tm sensibilidade voltou-se bruscamente e partiu. George encarou seu capito pela primeira vez. Abriu a boca vrias vezes para dizer algo, mas ao no consegui-lo se encasquetou o chapu e partiu sem suportar estar no mesmo lugar. Jeff olhou com dio a seu cada vez mais ruborizado irmo e com uma careta de desprezo, espetou: H momentos, irmo, nos quais desonra a memria de nosso pai. Se quer se fazer de idiota, no abuse de outros com sua burrice voltou-se e partiu tambm. Agora Brandon estava sozinho, sentindo o peso de sua lngua afiada. Era j muito que seus dois criados de confiana, inclusive amigos de confiana, voltassem-se contra ele dessa maneira e que ele mesmo estivesse aborrecido por ter repreendido Heather com veemncia e pudesse agora ouvir seu pranto no silncio da casa, mas que seu prprio irmo se unisse a eles e o tivesse rejeitado por completo! 2 5 8

Retornou ao escritrio e se sentou, pensativo, a sua secretria. At a casa parecia reprovar suas maneiras. Sentia-se marginalizado em seu prprio lar e no encontrava a maneira de aliviar seu pesar. O jantar transcorreu em meio de um incmodo silncio e com a cadeira de Heather vazia. Hatti atendeu aos dois homens e cada vez que servia ao Brandon o fazia o mais longe possvel, desfrutando disso. Jeff terminou de jantar, deixou a faca e o garfo sobre a mesa e lanou um olhar de fria a Brandon antes de ficar em p e ir-se. Deteve-se no vestbulo, onde Hatti comentou algo em voz alta para que Brandon o ouvisse. Seorzinho Jeff, a senhorita Heather est sentada junto janela e no quer comer. O que devo fazer para que o faa, seorzinho Jeff? Ela e o beb morrero de fome! No passa nada, Hatti respondeu Jeff. Acredito que o melhor que podemos fazer deix-la s durante um tempo. Estar bem e ele se ir amanh. Hatti partiu, sacudindo a cabea enquanto balbuciava coisas para si. Jeff ainda no desejava retirar-se a seus aposentos. Saiu para sentar-se nas escadas e permaneceu um momento pensativo, observando o caminho, assombrado diante da estupidez de seu irmo. Exalou um suspiro e entrou na noite fria e silenciosa em direo aos estbulos. Ao apoiar-se contra a porta ouviu o Leopold soprar e escoicear. Entrou e acariciou o focinho sedoso do garanho fazendo com que sacudisse a cabea, contente. De repente um barulho desviou sua ateno do cavalo e viu uma luz tnue procedente do quarto onde dormia George. Aproximouse perguntando-se com quem estaria falando a essas horas. A parte superior da porta estava meio aberta, de modo que Jeff pde ver o homem sentado cabeceira do catre com os joelhos dobrados. Uma garrafa meio comeada jazia entre suas pernas e um gato que dormitava aos ps da cama, parecia ser o sujeito de seu monlogo. Oh, Webby, fiz muito mal levando-a a ele se lamentou. Olhe como a trata agora que leva a carga de seu filho! encolheu os ombros. Mas como amos saber que to somente era uma pobre menina assustada, Webby? Quase todas as mulheres que perambulam pelas ruas Londres de noite so prostitutas, e o capito j tinha bebido demais nessa noite em terra. Por que, Senhor, tivemos que escolher a ela uma pobre garota perdida e afastada de sua famlia? Deve t-la 2 5 9

tratado muito mal essa noite, e era virgem. E isso o pior de tudo, Webby! Uma pobre inocente possuda dessa forma. OH, que vergonha! OH, Webby, que vergonha...! Levou a garrafa boca e tomou um gole generoso, depois se limpou com o brao, dizendo. Mas esse lorde Hampton se ps firme com capito. Obrigou-o a casar-se com ela quando descobriram ao pequenino ps-se a rir, satisfeito e esquadrinhou a gato com olhos frgeis. O capito se tornou louco, Webby. No h muita gente que possa obrigar ao capito a fazer algo contra sua vontade. O velho guardou silncio e desabou, olhando pensativo a garrafa. E balbuciou ao cabo de um momento -, o capito deve tomar-se de carinho, pois rastreou a cidade quando a jovem escapou depois de passar a noite com ele. E quando descobriu que tinha fugido, nuca o vi to furioso. Ainda estaramos ali procurandoa se no tivesse sido porque o cavalheiro a trouxe de volta para que se casassem. Endireitou-se e deu um longo trago na garrafa. Depois destacou o polegar e acrescentou: Mas eu fui o primeiro que a levou, Webby, eu! Fiz o trabalho sujo. Deixeia em suas mos! E, Oh, Deus, o que teve que agentar. A pobre e doce senhorita... Sua voz se foi apagando e inclinou lentamente a cabea sobre o peito. Um instante depois seus roncos ressoavam no quarto. Jeff se dirigiu para a porta das cavalarias muito pensativo e se apoiou nela. Esboou um sorriso. Assim a conheceu desse modo murmurou. De repente soltou uma gargalhada. Pobre Bran, encontrou tudo feito. Demnios que o digam? Pobre Tory! Afastou-se das quadras assobiando em direo a casa, com seu bom humor recuperado. A porta do escritrio estava fechada e, ao passar em frente, Jeff a saudou de maneira informal e sorriu. Na manh seguinte desceu pelas escadas com mesmo bom humor e, embora o lugar de Heather continuasse estando vazio, no incomodou seu irmo. S quando Brandon esteve com a boca cheia comentou: Sabe Brandon? Uma mulher demora duzentos e setenta dias em dar a luz. Ser interessante ver quanto demora a sua. Seria muito estranho que tivesse tido que casar com a Tory no mar. Embora sendo capito teria encontrado um 2 6 0

problema, no acha? Como teria podido se casar a si mesmo? Continuou tomando o caf da manh pensando nessa situao enquanto Brandon o observava com curiosidade. Jeff limpou a boca com um guardanapo e murmurou: No devo perder a conta. E antes de que seu irmo pudesse fazer um comentrio, levantou-se deixando-o s e confuso. As malas tinham sido carregadas na carruagem e George, sentado junto a James no assento do condutor, entrecerrava seus olhos injetados de sangue com o brilhante sol da manh. Os dois irmos estavam junto porta da carruagem quando de repente, Heather saiu ao alpendre. A jovem os observou segurando seu xale com solenidade. Espero que tenha uma viagem agradvel, Brandon desejou com ternura. Tente chegar em casa o mais breve possvel. Brandon avanou alguns passos para ela com expresso sria, deteve-se e a olhou, mas resmungando uma maldio se voltou e subiu na carruagem. Jeff observou o carro afastar-se e se reuniu Heather no alpendre. Tenha pacincia, Tory murmurou. No to estpido como s vezes parece. A moa lhe dedicou um sorriso agradecendo sua compreenso, girou animada, sobre seus ps e entrou na casa. Nos dias seguintes no teve tempo para pensar. Ocupou-se desde as tarefas mais importantes at aos detalhes mais mnimos, organizando os acertos necessrios para o quarto das crianas e a sala de estar. Selecionou os materiais para as novas cortinas e tapearias, assim como o papel das paredes. Quando se sentava, suas mos continuavam atarefadas tecendo roupa para o beb. S de noite, quando jazia na cama de Brandon e percorria com seus dedos o escudo esculpido da famlia, pensava em quo solitria estava Harthaven sem ele.

CAPITULO 8

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Brandon entrou na estalagem sem dar-se conta de que George estava junto ao balco com uma jarra de cerveja na mo. Escolheu uma mesa, depositou o casaco e o chapu sobre uma cadeira e pediu algo de comer e um pouco de vinho. Enquanto degustava o Madeira, absorto em seus pensamentos, a porta da estalagem se abriu e entrou uma famlia numerosa. Todos seus membros estavam extremamente magros e escassamente abrigados para o frio que fazia. Brandon observou que a procisso de meninos loiros encabeado pela me se dirigia cansativamente para a lareira em busca de calor. O homem se separou do grupo para falar com o hospedeiro. Brandon sups que a mulher devia ser de sua mesma idade, mas seu rosto estava sulcado por profundas rugas e suas mos avermelhadas e nodosas apresentavam a marca de uma vida difcil. O vestido que usava estava desfiado e coberto de remendos, e cobria a seu flcido corpo com um nico boto. Entretanto, seu aspecto era asseado como o dos meninos. Levava um beb de uns oito meses em seu colo e um menino tmido pego a suas saias pudas. Um menino de uns doze anos, que parecia o mais velho dos dez irmos, permanecia muito rgido junto a ela observando em silncio como a estalajadeira ia e vinha com uma bandeja repleta de comida. Seus olhos azuis se arregalaram ao contempl-la. O pai se aproximou da mesa de Brandon com um chapu deteriorado pela intemprie na mo. Brandon o olhou. Rogo-lhe que me desculpe, senhor se desculpou o homem. Voc o capito Birmingham? O hospedeiro me disse que . Brandon assentiu. Sim. Sou o capito Birmingham. O que posso fazer por voc? O homem apertou o chapu com fora. Sou Jeremiah Webster, senhor se apresentou. Dizem que est procurando um bom madeireiro. Desejaria o trabalho, senhor. Brandon lhe indicou uma cadeira. Tome assento, senhor Webster. Quando o homem se sentou, perguntou-lhe: Diga, que experincia tem, senhor Webster? Bom senhor comeou a dizer o homem, nervoso, manuseando o chapu. Comecei nisto quando era um menino, faz j vinte e cinco anos. Nos ltimos oito fui capataz e cabo de equipe. Conheo o trabalho a fundo, senhor. 2 6 2

Brandon se disps a falar, mas a criada chegou com a comida. Importa-se que coma enquanto falamos, senhor Webster? inquiriu. Odeio desperdiar a boa comida. No, senhor se apressou a responder Webster. Adiante. Brandon assentiu agradecendo-lhe e voltou para os negcios enquanto comia. Por que no est trabalhando agora, senhor Webster? O homem engoliu a saliva com dificuldade e respondeu: Estive trabalhando at o vero passado, senhor. Fiquei preso entre alguns troncos e destrocei o brao e o ombro. Estive doente at princpios do inverno, e depois disso s pude conseguir trabalhos ocasionais como simples madeireiro. Os melhores postos j estavam ocupados e o frio e a umidade do norte me proporcionaram uma grande dor nos ossos. realmente difcil manter uma famlia com o pagamento de um jornaleiro. Brandon assentiu sem deixar de mastigar. Virou-se para trs na cadeira com os braos cruzados e falou com franqueza. De fato, senhor Webster, estou procurando um capataz para meu moinho. Fez uma pausa e o homem se desabou em sua cadeira. Seu nome me familiar prosseguiu. O senhor Brisban, a pessoa que me comprou o navio, o recomendou. Disse-me que voc era um bom trabalhador e que possua mais experincia que qualquer dos que pudesse encontrar por aqui. Vou pr construir um moinho e necessitarei de uma pessoa que conhea esse trabalho. Acredito que voc o homem, e se aceitar, o posto seu. Webster ficou perplexo durante uns segundos, logo esboou um amplo sorriso. Obrigado, senhor. No se arrepender, prometo. Posso ir comunicar a minha esposa a boa notcia? obvio, senhor Webster. Por favor, faa-o. Ainda h alguns assuntos que precisaria discutir com voc. O homem se aproximou da esposa e, enquanto falava com ela, Brandon se fixou na maneira como seus filhos contemplavam a comida, mais interessados nesta que nas notcias do pai. Depois recordou os olhos do homem olhando constantemente seu prato de comida e, ao observ-los de novo, compreendeu que 2 6 3

era uma famlia muito pouco afortunada. Finalmente o homem retornou mesa. Minhas mais humildes desculpas, senhor Webster, mas j comeram? perguntou com a fronte ligeiramente enrugada. O homem ps-se a rir e se apressou a responder: No, senhor, viemos diretamente aqui, mas temos mantimentos no carro e comeremos mais tarde. Agora, senhor Webster comeou a dizer -, acabo de contrat-lo para um cargo de responsabilidade, e acredito que isto requer uma pequena celebrao. Poderia dizer aos seus que so meus convidados para jantar? Seria uma honra. O homem sacudiu a cabea assombrado. Certamente, senhor, obrigado, senhor. Webster se afastou em direo a sua famlia. Aproximou a toda pressa a sua prole enquanto Brandon chamava uma criada para dar as ordens pertinentes. Esta se disps rapidamente a colocar vrias cadeiras em torno de uma mesa enorme junto dele, e os membros da famlia Webster tomaram assento educadamente. Quando o senhor Webster conduziu a sua esposa mesa de Brandon, este se levantou. Capito Birmingham, esta minha senhora, Leah anunciou. Brandon lhe dedicou uma ligeira reverncia. um prazer conhec-la, senhora disse cortesmente. Espero que voc e seus filhos gostem de minhas terras. A mulher sorriu timidamente e deu uma olhada a seu beb, que nesse momento se movia junto a seu peito. Brandon voltou para sua cadeira e esperou que ambos saciassem seu apetite antes de continuar falando de negcios. No discutimos o salrio, senhor Webster manifestou -, mas minha proposta a seguinte: o pagamento ser de vinte libras mensais e aposentos junto ao moinho. Se as coisas forem bem, poder participar do negcio. O homem se limitou a assentir, mudo de assombro. Brandon tirou um papel de sua jaqueta e prosseguiu. Aqui tenho uma carta de crdito feita por meu banco em Charleston. Com isto poder pagar a comida, e se conhecer alguns homens aos quais poderia interessar o trabalho no moinho, pode trazer-los com voc a conta desta carta. 2 6 4

Tem dvidas que requeiram ser saldadas antes de partir? Webster negou com a cabea e sorriu divertido. No senhor, a um pobre homem como eu no concedem crdito respondeu. Muito bem ento respondeu Brandon. Tirou sua carteira de um dos bolsos do colete e contou dez moedas. Aqui tem cem libras para gastos de viagem. Espero-o uma semana depois de minha chegada. Tem alguma pergunta ou sugesto? Webster duvidou por um instante antes de aventurar-se a manifestar-se, indeciso: H uma coisa, senhor. Eu no gosto de trabalhar com escravos ou sentenciados. Brandon esboou um sorriso. Temos as mesmas convices, senhor Webster. Para uma fbrica a melhor mo de obra a assalariada. A garonete tirou a mesa. Os meninos maiores cochichavam entre si e os pequenos, dormitavam nas cadeiras. Ao observ-los. Brandon pensou em seu prprio beb. Voc em uma famlia maravilhosa, senhora Webster comentou. Minha esposa est grvida de nosso primeiro filho. Nascer em maro, assim estou muito ansioso por voltar para casa. A mulher sorriu timidamente, muito inibida para responder. Concludas as negociaes, os dois homens se levantaram e apertaram as mos. Brandon observou meditativo a partida da famlia, depois voltou a sentar-se e se serviu de outra taa de Madeira. De repente, uma mulher muito atraente , que tinha um profundo decote, cabelo vermelho e lbios muito pintados, levantou-se de sua cadeira, onde tinha estado estudando ao Brandon com descaramento, e se aproximou dele. A viso da carteira repleta de dinheiro a tinha animado, e foi caminhando para ele provocativamente, sentando-se com malcia em uma cadeira vazia em torno de sua mesa, exibindo o ombro. -Ol ronronou. Se importaria de convidar para uma taa a uma dama solitria? 2 6 5

Brandon lhe lanou um olhar glido. Receio que esta noite esteja ocupado, senhora respondeu. Rogo que me desculpe. Com a mo lhe indicou que se fosse. A mulher se virou de mau humor e se afastou furiosa. George, que tinha sido testemunha do interesse da mulher por seu capito h algum tempo, sorriu para si e suspirou aliviado. Desde que tinham desembarcado do Fleetwood um ms atrs, tinha visto Brandon recusar prostitutas uma atrs da outra e retirar-se a seus aposentos sozinho. No dia seguinte partiriam rumo a casa e ele retornaria junto a sua esposa, agora em um estado bastante avanado de gravidez, para aliviar suas urgncias varonis, pois no se deitara com nenhuma mulher desde sua chegada. Sentindo um renovado respeito para com ele, George assentiu com a cabea. Sim, parece que o capito se apaixonou murmurou -, e muito. A jovem mame prendeu-o em seu corao sem que ele se desse conta e ali est, sonhando com ela enquanto outras moas bem dispostas desfilam diante dele. Sim, pobre capito. Nunca voltar a ser o mesmo. Levantou a jarra para Brandon como se fosse brindar e bebeu a jarra de um gole. Brandon se levantou da mesa e, esquecendo a presena do criado, subiu as escadas para seu quarto. Fechou a porta e comeou a desfazer a cama lentamente, como se concentrado em um pensamento. Tirou a camisa, deixou-a sobre o respaldo de uma cadeira e se contemplou em um espelho grande que havia no canto do quarto. Viu que um homem bastante atraente lhe devolvia o olhar e flexionava os braos musculosos. O reflexo inspirou profundamente e Brandon contemplou com satisfao uma figura alta, de costas larga e cintura estreita. De repente se voltou exasperado. Maldio, pensou. No sou to feio para que uma moa bonita recuse compartilhar meu leito. Como posso me aproximar dessa prostituta quando despreza tanto a imagem de meu rosto que nem sequer pode dormir a meu lado? Caminhou furioso pelo quarto. Conheci moas de todas as artes, por que esta faz que meu bom juzo se esfume, me convertendo em um torpe mentecapto? Ordenei s mais arrogantes que abrissem as pernas e o fizeram encantadas, como se lhes fizesse o favor maior do mundo. Mas quando estou diante de Heather, as palavras fogem de minha boca, me humilhando. 2 6 6

Aproximou-se, furioso, janela e ficou olhando fixamente atravs dela, com a certeza de que nessa manso haveria mais de uma cama quente esperando-o, Seu desejo cresceu, mas sabia que no era por nenhum desses leitos, e sim em parte por uma lembrana, em parte por um sonho que albergava em seu interior. Enterneceu-se ao recordar o resplendor dourado das velas sobre a pele cremosa e sedosa ainda mida depois do banho vespertino, e o cabelo encaracolado negro e suave sobre o travesseiro enquanto dormia. As lembranas trouxeram para sua mente sonhos nos quais imaginou os braos doces e delicados da moa rodeando seu pescoo, seus lbios carnudos e rosados pressionando os seus, o corpo suave e jovem arqueando-se baixo o dele e seus dentes brancos e pequenos mordiscando sua orelha para acender sua paixo. Afastou-se da janela golpeando a palma da mo com o punho, frustrado. Meu Deus!, pensou, essa moa me rejeita e minha alma se desmorona. Que aflio me atormenta que tremo desta maneira? Agarrou um copo para se servir de um gole e se sentou em uma cadeira para prosseguir meditando sobre o problema que o atormentava. No me deitei com nenhuma mulher desde a noite que trouxeram Heather ao meu camarote. Esta moa impregnou fundo em mim, mas fechou todas as portas exceto uma, e essa, a raiva me negou isso. Meu Deus, amo-a tanto...! Acreditei que as emoes estavam abaixo de mim. Acreditei que tinha superado o que outros homens declaram. Acreditei que tinha me convertido em um homem do mundo, acima do palavrrio, e que poderia aceitar uma mulher experimentada. Mas agora me encontro to afetado pela inocncia desta, que no sou capaz de procurar alvio em outro leito. Inclinou-se para frente e apoiou a cabea nos joelhos. At quando lhe arrebatei a virgindade satisfez meu prazer como nenhuma outra mulher o tinha feito antes. Tomou minha semente em seu interior, me atraindo e, desde a primeira vez que a abracei, meus pensamentos foram seus at o extremo de que sonho com ela e com o dia em que volte a gozar de seus cuidados. Levantou a cabea e se apoiou contra o respaldo da cadeira. Sorveu sua bebida com calma e tomou uma nova deciso. Aproxima-se sua hora, meditou. Esperarei meu momento pacientemente. 2 6 7

Cortejarei-a com ternura e desse modo talvez consiga que venha para mim. Bebeu sua taa e se dirigiu cama. Com a compreenso de seu amor pela jovem e a nova resoluo, caiu profundamente adormecido pela primeira vez em muitos meses. A chuva caa com fora sobre Harthaven. A noite era negra e silenciosa, como se o resto do mundo se retirasse a um ninho acolhedor, a salvo da tormenta. Heather caminhou pelo aposento assegurando-se de que no ficasse nem rastro de sua presena. Tinha passado muitas noites neste esplndido dormitrio e tinha chegado a sentir-se parte dele. Contemplou a cama enorme que parecia convid-la, e sentiu uma pontada ao saber que devia retornar a sua pequena cama na sala de estar contigua. Suspirou pensativa e voltou outro quarto. A porta do quarto das crianas estava aberta; pegou uma vela e foi inspecion-lo uma vez mais. Acariciou um cavalinho de brinquedo que tinha sido de Brandon quando era pequeno e se dirigiu para o bero, onde alisou a manta que o cobria. estranho, pois todos damos por certo que o beb ser menino, pensou alisando o bordado do dossel. obvio, foi isso o que manifestou meu marido, e quem poderia lhe negar o direito a desejar que fosse menino? Esboou um sorriso ao pensar no muito que ela tinha desejado que fosse menina. Pobre filha, se est crescendo em meu interior desfruta agora de seus gostos mais refinados porque sua cor vai ser o azul. Voltou-se e se encaminhou para o salo e, uma vez mais, at o dormitrio principal, onde crepitava o fogo da lareira. Relaxou em uma cadeira cheia ao abrigo de seu calor e contemplou as chamas, abstrada em suas meditaes. Exalou um suspiro pensando na iminente volta de Brandon. A carta que tinha recebido fazia agora vrias semanas tinha sido direta, pois s mencionava o dia aproximado de sua volta a casa. Com que humor vir?, perguntou-se. Ser mais amvel ou, pelo contrrio, mostrar seu gnio? Ter encontrado uma moa que tenha o aliviado? Tinha dado a ela, sua esposa, outra cama e outro quarto... Antes no queria nem v-la, pensou com tristeza. E agora estou deformada por causa da gravidez, e to feia que devo parecer mais um pato que uma mulher. No o culparei por seu distanciamento quando descobrir minha figura retorcida. 2 6 8

Jogou a cabea para trs com os olhos fechados. OH, Brandon, se tivesse sido mais carinhosa quando tive a oportunidade, pensou, agora compartilharia o leito com voc e logo sentiria seu calor de novo junto a mim. Asseguraria que ningum mais compartilhasse seu leito. Voltou a contemplar o fogo e sentiu que a ira se apoderava dela. Que sensual prostituta ter escolhido para passar o tempo? Ter enrolado a uma rameira doce e tola para que o esquente no norte? De repente se tranqilizou. Nunca teria conhecido esta terra, esta casa, estas almas amveis e gentis se o destino no tivesse decidido que minha virgindade devia ser o preo! No podia fazer outra coisa que conformar-se e, uma vez tendo nascido o menino e recuperado sua figura, exerceria suas artimanhas femininas para ganhar a seu marido. Cruzou os braos pensando em suas lembranas. O momento na estalagem quando tinha sido to amvel, quase amoroso, e no navio, cuidando-a com tanto esmero. E inclusive com a Louisa tinha desviado os golpes mais cruis e interpretado o marido apaixonado. possvel que em algum lugar, sob seu cenho em seu interior, albergue um sentimento amoroso para comigo? perguntou-se. Se fosse uma esposa amvel e devotada, poderia chegar a me amar? Oh, meu amado, eu certamente amo-o, poderia chegar a ser meu marido de verdade e me amar acima de todas as demais? Tomaria a mim em seus braos e me acariciaria como o faria um amante? Oh Senhor, tremo s de pensar na possibilidade de me converter em tudo o que ele possa desejar. O fogo ardia fracamente. Heather se levantou e, iluminada por seu suave resplendor, permaneceu uma vez mais junto ao sugestivo leito. E voc, Oh, lugar de descanso encantador murmurou -, logo voltar a sentir meu peso sobre ti, juro-o. J no estar to sozinho, pois prometo que o tentarei at conseguir meus propsitos, que so os mesmos que os seus: ser compartilhada, ser amada, ser cortejada gentilmente como se ainda fosse uma donzela. Oh, ceder, e o tempo me ajudar. Deixarei que a pacincia cure as feridas compartilhadas at que desapaream e ele procure meu calor, meu amor para sempre. 2 6 9

Suspirou e voltou sala de estar. Agora pensava naquele lugar como a sala de estar, algo temporal at que ocupasse seu lugar legtimo. Deslizou se na cama procurando seu descanso. Vrios dias depois tinham levado Leopold numa carruagem casa de amigos na cidade para esperar a volta de Brandon. Era um dia ensolarado, fazia tempo que o sol no brilhava tanto, e Heather tinha aproveitado para ir cozinha e conversar com tia Ruth. Desejava aprender um pouco mais a respeito dos estranhos guisados ianques e os pratos favoritos de Brandon. Sentou-se em um tamborete com o ch que tinha preparado a mulher, e escutou atentamente as explicaes que lhe dava sobre os mtodos de preparao da comida. Estava impressionada pelo fato de que com tia Ruth era mais uma questo de talento e de mestria que de conhecimento verdadeiro. Parecia saber de forma instintiva o gosto que a comida combinada com as espcies podia chegar a ter e convertia um simples prato em toda uma aventura do sabor. O momento prazenteiro foi interrompido por uns gritos longnquos. Depois ouviu o Hatti agitada indo de um lado a outro. O seorzinho Bran... o seorzinho Bran se aproxima a grande velocidade pelo caminho de detrs! exclamou, ofegante. ele, ele. Riu tolamente -. Vem to depressa que o cavalo arrebentar. Heather arregalou os olhos e deslizou do tamborete. Tocou horrorizada o cabelo, depois o vestido. Oh, devo estar horrvel! exclamou. Tenho que... voltou-se sem acabar a frase e fugiu para casa. Enquanto subia pelas escadas chamou a Mary. A garota chegou correndo e abriu a porta da sala de estar, bruscamente. Heather lhe ordenou que tirasse um vestido limpo do armrio e lavou o rosto com um pano mido. Depois beliscou as faces para recuperar a cor e tirou o vestido que usava, energicamente. Mary se apressou a lhe abotoar o traje de musselina amarela diante da pressa de sua senhora. Depressa Mary! Depressa! exclamou. O amo se aproxima! Estar aqui logo! Arrumou o cabelo e desceu correndo pelas escadas at o alpendre para esperar seu marido enquanto este se aproximava lentamente montado sobre o 2 7 0

Leopold. Os flancos avultados do cavalo e seu casaco coberto de suor contradiziam o passo pausado do animal, pois Brandon tinha posto ao poderoso corcel nos limite em seu af por recuperar a sua amada. J no alpendre, Brandon se apeou com uma lentido deliberada. Entregou as rdeas a um moo com instrues de levar o cavalo e se secou tomando especial cuidado com os atoleiros. Voltou-se para sua esposa com um sorriso e subiu pelas escadas percorrendo seu corpo com o olhar. Ao chegar ao alpendre a abraou e depositou um beijo quase paternal em seus lbios. Heather lhe respondeu com um sorriso doce e se apoiou nele ao entrar na casa. Fez uma boa viagem? perguntou suavemente enquanto Brandon dava o chapu para Joseph. Aqui o tempo estava to mau que estava preocupada com voc. No havia necessidade de que se inquietasse, querida a tranqilizou passando um brao por sua cintura. Passamos o pior em Nova Iorque, e no tivemos nenhum problema ao retornar. Que tal foram as coisas por aqui? Est acabado o quarto das crianas? A jovem assentiu rapidamente. Voc gostaria de v-lo? perguntou, com um brilho de iluso nos olhos. claro, querida respondeu. A jovem sorriu alegremente, dando o brao a seu marido e deixando que a ajudasse a subir pelas escadas. Brandon contemplou seu ventre e perguntou: Est passando bem? Oh, sim se apressou a assegurar. Estive mais saudvel que nunca. Hatti diz que nunca viu uma grvida to em forma, e a verdade que me encontro maravilhosamente. Ao chegar ao patamar olhou o ventre com expresso de tristeza e soltou um risinho de desculpa. Embora minha imagem seja bastante grotesca e no me sinto muito leve. Brandon ps-se a rir levantando-lhe o queixo para olh-la nos olhos. Tampouco esperava me encontrar com uma virgem afetada estando grvida do meu filho, cu. Mas estou convencido de que at com essa carga, inclusive as jovens mais esbeltas morrem de inveja ao contemplar sua beleza deslumbrante. 2 7 1

A moa esboou um sorriso suave e pressionou sua face sobre o peito de Brandon, mais que satisfeita com sua resposta. No quarto das crianas, o homem caminhou de um lado a outro do quarto enquanto Heather, com as mos nas costas, aguardava ansiosa sua reao. Brandon afastou o tecido do mosquiteiro e se inclinou para inspecionar o bero. Depois balanou brandamente com a bota outro bero esboando um sorriso, e examinou as paredes azuis claras e as cortinas brancas. Rodeou com cuidado os tapetes de tonalidades vivas que cobriam o brilhante cho de madeira de carvalho e abriu as gavetas de uma cmoda com curiosidade, encontrando-os repletos de roupa de beb perfeitamente dobrada. Vrias das roupas j tinha visto tecer sua esposa antes de sua partida. Heather se dirigiu para o cavalinho de madeira com o selim pintado de cor vermelha, e o empurrou com um dedo para que se balanasse. Encontramos isto no sto comentou chamando a ateno de Brandon. Hatti me disse que tinha sido seu assim ordenei ao Ethan que o descesse. Quando nosso filho for suficientemente velho para subir escarranchado sobre ele, poderei lhe dizer que um dia seu pai o montou. Brandon sorriu aproximando-se do cavalo. Espero que quando o montar no d nele com um ramo. A jovem no pde conter a risada antes de voltar-se e indicar uma linda cadeira de balano. Jeff me deu de presente. No bonita? Brandon assentiu e brincou: bem dele. Sempre gostou que o balanassem antes de dormir. Heather comeou a apontar outro objeto, mas de repente se deteve horrorizada. Pelo amor de Deus, Brandon! exclamou. No comeu! Deve estar faminto, e eu aqui entretendo-o com meu bate-papo. Chamou Mary imediatamente e deu instrues de que trouxessem uma bandeja de comida e esquentassem gua para seu banho. Brandon estava em seu dormitrio. J tinha tirado a jaqueta e a gravata e, enquanto estava tirando as botas, Heather se juntou a ele. J no sou capito de um navio, corao comentou olhando a de 2 7 2

soslaio enquanto ela pegava seu casaco e o guardava. Vendi o Fleetwood por uma quantia substancial, assim agora me poder ver pela casa todos os dias. A jovem sorriu, aprovando com entusiasmo a situao. Um dos criados se apresentou com a comida e Heather se sentou diante de Brandon para observ-lo enquanto comia. Estava agradavelmente satisfeita no momento de intimidade que estavam compartilhando e o renovado amor que sentia por ele. Subiram a gua quente e retiraram a bandeja. Heather comprovou a temperatura antes de se despedir dos criados, logo se entreteve tirando roupa limpa enquanto seu marido se despia. Brandon se meteu com cuidado na gua quente e relaxou nela durante alguns minutos. Quando finalmente se sentou na banheira para ensaboar-se, Heather se aproximou e agarrou a esponja. Enfiou-a na gua e a segurou no alto esperando o consentimento de seu marido. Brandon a contemplou durante uns instantes antes de inclinar-se lhe mostrando as costas. Esfregue forte animou-a. Sinto como se uma capa espessa de imundcie me cobrisse todo o corpo. A moa se inclinou alegremente para realizar a tarefa, ensaboando-o com as mos seus ombros musculosos e suas costas. Desenhou picadamente um B com a espuma e ao pr sobre esta uma H riu tolamente. Brandon a espiou por cima do ombro com uma sobrancelha arqueada e um meio sorriso. O que est fazendo, senhorita? inquiriu. Heather se ps a rir escorrendo a esponja sobre seu rosto. Estou lhe marcando, senhor. Ele sacudiu a cabea energicamente, salpicando a sua esposa, que se afastou a uma distncia prudente rindo divertida e atirou-lhe a esponja. Ao ver que Brandon ficava em p e saa da banheira para lanar-se sobre ela ainda ensaboado, Heather ficou boquiaberta. Oh, Brandon, o que est fazendo? gritou de jbilo. Volte para a banheira. A jovem se voltou para fugir, mas ele a agarrou nos braos e a balanou sobre a banheira. Ambos riam desfrutando do jogo at que, em um dos balanos, fez como se fosse deix-la cair na gua, ento Heather chiou agarrando-se a seu pescoo com fora. 2 7 3

Brandon, nem pense nisso! Jamais o perdoarei exclamou. Mas, amor, parecia to interessada no meu banho que pensei que voc gostaria de um brincou. Desce-me ordenou. Por favor insistiu em tom mais doce. Ah, no fim saiu a verdade. que parece que tem uma predileo especial por esfregar as costas dos homens, no assim? inquiriu com um brilho especial nos olhos. Depositou-a brandamente no cho e sorriu ao ver como se voltava para examinar seu vestido molhado. Oh Brandon, voc impossvel! queixou-se. Olhe como me deixou! Brandon se ps a rir e a estreitou de novo entre seus midos braos. Ambos compartilharam a alegria do momento. Os braos dele a estreitaram por cima de seu volumoso ventre, pressionando seu suave busto. Ele posou uma mo sobre o ventre de sua esposa. No nego isso, amor, mas tem que continuar a estar to irritada por minha maldade? brincou. Isso faz j oito meses. Refiro-me ao vestido! corrigiu-o ela, indignada. Me molhou e agora terei que me trocar. Agora seja bom e me desabotoe o vestido. Eu no gostaria de ter que pedir a Mary que me ajudasse outra vez. Outra vez? D igual se apressou a responder Heather. Desabotoa-o, por favor. Brandon obedeceu e retornou banheira antes que ela se voltasse, segurando o vestido. Obrigada agradeceu com um sorriso. Inclinou-se e depositou um beijo em sua face, depois rodeou a banheira e partiu. O lugar onde Heather tinha depositado seus lbios lhe ardia. Brandon se esticou na banheira sem conseguir relaxar nem desfrutar da calidez da gua. De repente um movimento captou sua ateno. Ele se virou ligeiramente e viu a jovem tirando o vestido refletida no espelho do armrio. Subitamente sentiu o impulso de pedir que compartilhasse o quarto com ele, que compartilhasse o leito com ele essa noite e lhe permitisse abra-la, no apaixonadamente, mas sim com amor e delicadeza, tal como o faria um marido com sua mulher a ponto de dar a luz. Mas a prudncia o fez desistir de faz-lo. Mostrou-se doce e atenta, embora 2 7 4

sem dar amostras de desejar compartilhar sua cama. Parecia to feliz e contente com aquele acerto! Mais tarde, pensou. Quando no tivesse nenhuma desculpa, quando no pudesse utilizar a maternidade como pretexto. Ento se aproximaria dela e esse leito suportaria o peso de ambos os corpos. Fechou os olhos pensando em sua volta a casa. No gostava de separar-se dela, mas regressar... era totalmente diferente. Relaxou e apoiou a cabea na borda da banheira. A gua quente estava comeando a acalmar a dor de seu corpo fatigado quando ouviu uma batida na porta. Esta se entreabriu e apareceu o rosto sorridente de Jeff. Est decente, querido irmo? perguntou, embora j tivesse entrado. Muito mais que voc resmungou Brandon, irado pela interrupo. Agora feche a porta, se for possvel, fique de fora. Imperturbvel, Jeff entrou e empurrou a porta com o p para que se fechasse de uma vez s. Certamente, querido Brandon respondeu imitando um mmico. Vim at voc simplesmente para lhe trazer uns passatempos, e acrescentou em voz alta e para o outro quarto para resgatar a minha cunhada de seu extraordinrio mau gnio. Ouviu-se um risinho na sala de estar contigua e Jeff, celebrando sua prpria graa, depositou uma garrafa de conhaque e uma caixa de charutos em uma prateleira junto banheira. Brandon fez um gesto de agradecimento. Tomou um gole de conhaque e pegou um charuto. Acho que deixarei que fique por aqui. Parece que ainda h alguma esperana por voc, depois de tudo. Heather entrou no quarto para preparar a roupa limpa de seu marido, e no prestou excessiva ateno conversa dos dois homens at que Brandon comeou a relatar a histria da famlia Webster. Ento se aproximou da banheira e se colocou detrs dele para escutar o relato. Brandon tomou inconscientemente a mo e a acariciou com a bochecha enquanto falava com Jeff. O movimento no passou inadvertido e este se surpreendeu ante o intercmbio de cuidados entre seu irmo e sua cunhada. Ao finalizar, Heather se deu conta do pouco que conhecia seu marido. 2 7 5

Estava comovida pela triste situao dos Webster e inclusive estranhamente orgulhosa de sua compaixo por eles. Seus olhos estavam midos quando levantou o rosto e se encontrou com o olhar fixo de Jeff. Este lhe sorriu e voltou a escutar Brandon. Bom, de todos os modos chegaro semana que vem concluiu. Jeff agarrou um dos charutos que havia trazido e enquanto o acendia comentou: -Teremos que lhes arranjar uma casa. H muitas no moinho respondeu Brandon. Podem ficar na casa enorme que o senhor Bartlett utilizava como escritrio. Jeff soltou um suspiro. Acreditava que sua inteno era que ficassem disse em tom de mofa. Daro uma olhada nessa casa e iro rumo ao norte, de volta. Bartlett era um maldito rato de esgoto, falando com toda franqueza, e esse lugar pior que uma pocilga. Usava a suas escravas nessas camas e essas pobres almas se cobriam de insetos. No adequado nem para um porco e voc quer colocar aos Webster a. Revolveria seu estmago se visse a porcaria que h. Vi-a disse Brandon com um sorriso. Por isso amanh iremos limpla. Tinha que ter fechado a boca resmungou Jeff. Brandon se ps a rir. Se algum dia chegar nesse momento, terei que ir procurar o reverendo zombou. Fazendo caso omisso da brincadeira, Heather exigiu com voz firme: Eu tambm irei. No confio em nenhum dos dois para arrumar uma casa. Olhou-os e ao ver que hesitavam se apressou a acrescentar em um tom mais suave: Tentarei no me pr no caminho de ningum e no ser um problema. Os olhos dos homens pousaram no volumoso ventre da jovem e a dvida em seus olhares contradisse seu consentimento. O grupo se deteve frente casa deteriorada e coberta de vegetao. Desceram da carruagem e ficaram olhando-a com apreenso. Hatti soprou. 2 7 6

Uff! No estranho que esse homem a vendesse. Em minha vida nunca vi uma casa to desmantelada. Com certeza os porcos andavam soltos por aqui. Jeff riu enquanto tirava a jaqueta e a deixava na carruagem. Parece que fez nosso trabalho no , Hatti? Brandon deixou o casaco junto ao do irmo e murmurou com um sorriso compungido: Bom, vamos trabalhar. No h necessidade de perder mais tempo. Deixou dois meninos varrendo o ptio e entrou na casa para ver o que era necessrio. Hatti e Heather o seguiram fazendo seus prprios clculos. Diante do espetculo que encontraram, Heather enrugou o nariz de asco, pois havia comida podre espalhada por todo o cho e sobre os mveis. Uma grossa capa de sujeira cobria o cho e o fedor impregnava todo o lugar. Acredito que estava certa, Hatti observou Brandon. Os porcos aninharam-se aqui. Os criados trouxeram para o exterior todos os objetos mveis para proceder a uma limpeza exaustiva. Jeff se dirigiu aos outros aposentos em busca de mveis que pudessem ser utilizados. Hatti deu instrues s mulheres que imediatamente se puseram a limpar a casa de cima abaixo. Ethan e Luke, marido e neto da anci respectivamente, encarregaram-se do cho e de pintar a casa. Brandon deixou s mulheres trabalhando e partiu com George para verificar as instalaes exteriores, que encontraram em muito mal estado. Ningum ficou com as mos abanando. No meio de tanta atividade, esqueceram de Heather, que se encontrou sozinha, sem nenhuma tarefa atribuda a si. Atou um leno cabea, arregaou as mangas e se disps a limpar a chamin do salo com uma escova de cabo comprido. Estava sentada nela, absorta em seu trabalho, quando de repente uma voz procedente de trs a sobressaltou. Senhorita Heather! exclamou Hatti. Deus santo, menina! Isso far mal ao beb! Ficou ao lado de sua ama e agarrando-a pelo brao a ajudou a levantar-se. Sabe-se que voc no deve trabalhar, senhorita. Voc s veio para aconselhar. Se o seorzinho Bran a descobrir ter um ataque. Deixe que essas garotas faam o trabalho; elas no esto grvidas. Voc, simplesmente, sente-se e relaxe! 2 7 7

Heather deu uma olhada na habitao vazia e ps-se a rir. E onde se supe que devo me sentar, Hatti? Tiraram todas as cadeiras. Bom, encontraremos uma e ficar confortvel respondeu a criada. Ao cabo de alguns instantes j estava sentada em uma cadeira de balano em frente das janelas sujas, com um livro nas mos. Hatti saiu logo deixando-a sozinha uma vez mais. Heather tentou ler na luz fraca que se infiltrava pelas cortinas imundas e, ao no poder concentrar-se umedeceu a ponta de um dedo e o passou pelo cristal deixando uma marca. Deixou o livro e se levantou decidida a limpar as janelas. Arrancou as cortinas sujas, e equipada com trapos, subiu a uma cadeira que trouxe do exterior e comeou a esfregar os cristais. Estava absorvida nesta tarefa, quando Brandon a surpreendeu encarapitada na cadeira. Sem perder tempo com palavras, precipitou-se para ela e tomou-a em seus braos, sobressaltando-a tanto que a jovem gritou alarmada. Mas o que acha que est fazendo? perguntou , zangado. Oh, Brandon, que susto que me deu! exclamou Heather. Ele a deixou no cho. Se voltar a ver voc em cima de uma cadeira ter motivos para se assustar. No veio para trabalhar repreendeu. Trouxemos voc aqui para que nos fizesse companhia. Heather sacudiu a cabea, exasperada. Mas Brandon, eu... No se fala mais nisso, Heather interrompeu-a. Sente-se e cuide do meu filho. Heather deixou escapar um suspiro e se sentou de novo na cadeira de balano, resignada. Companhia! Todos trabalhando e eu aqui, sentada sem fazer nada. Brandon afastou uma mecha de seu rosto e a beijou na fronte. muito mais importante que toda esta maldita casa. Heather voltou a pegar o livro e comeou a balanar-se. Trata-me como se eu fosse uma velha. Brandon se ps a rir. Isso nunca, meu amor. S quando eu for um homem muito velho. Deixou-a lendo, mas a jovem no demorou muito em levantar-se de novo e 2 7 8

perambular pela casa. Subiu as escadas e passou por um aposento que as garotas estavam esfregando, e por outro que dois homens empapelavam as paredes. Depois desceu e se dirigiu cozinha. Estremeceu ao ver a sujeira e a imundcie que havia, pois o lugar ainda no tinha sido lavado. Encontrou uma vassoura e comeou a varrer a porcaria. Tossiu vrias vezes e se asfixiou com o p que tinha levantado. De vez em quando dava uma olhada para a porta, alerta ao menor rudo, mas sua vigilncia foi em vo; a criada chegou sem anunciar-se. Senhorita Heather! exclamou Hatti. A moa deu um pulo deixando cair a vassoura ao cho. Depois, com os braos nas costas, olhou Hatti, envergonhada. A criada bloqueou a entrada com as mos na cintura e a boca apertada. No bom para voc respirar tanto p! Se no ficar quieta vai ter o beb neste lugar imundo! arreganhou os dentes. Vou procurar o seorzinho Brandon agora mesmo. Ele far com que se sente. Voltou-se e saiu da cozinha. Heather ficou resmungando algo a respeito de que esses sustos de morte eram mais prejudiciais para a sade de uma pessoa que todo o p do mundo. Baixou a cabea e com o p arranhou um pouco de sujeira. De repente chegaram os dois e ficaram olhando em silencio com o cenho franzido. Senhora disse Brandon -, voc a mulher mais obstinada que j conheci. Est claro que teremos que lhe arrumar uma tarefa leve para mant-la ocupada. Ficou sem saber o que lhe encomendar at que Jeff o chamou do ptio traseiro. Os trs saram e viram vrios meninos deixando no cho uns tonis enormes. Jeff tirou as tampas para mostrar que estavam repletos de uma estranha variedade de pratos, vasilhas, bules e outros utenslios. Imagino que a senhora Bartlett enviou tudo isto para os escravos sups Jeff. Estavam armazenados l em cima, no moinho, assim estou certo de que o senhor Bartlett nem sequer deixou que esses pobres diabos dessem uma olhada. Era casado o senhor Bartlett? perguntou Heather, recordando as palavras de Jeff do dia anterior. Brandon assentiu. Com uma mulher muito agradvel, pelo que ouvi. Mas parece que no deve saber o que faz seu marido. Todo mundo em Charleston sabe que classe de 2 7 9

homem . Lixo branco, isso o que ! grunhiu Hatti. Retornou casa murmurando para si: Deviam ter pendurado esse homem h muito tempo. Brandon examinou os objetos que continham os tonis e deu uma olhada a sua esposa acreditando que por fim tinha encontrado a tarefa perfeita para ela. Bom, ratinho inquieto, possivelmente deixar de incomodar com isto. Separa o que esteja em melhor estado e separa para os Webster. No seria bom devolv-los senhora Bartlett e deixar que se desse conta de como seu marido. Enquanto a ajudava a descer pelas escadas desarrumadas Heather lhe sorriu com alegria e um pouco de coqueteria, fazendo que o corao de Brandon se enternecesse. Ao observar como a esposa bisbilhotava nos tonis, no pde concentrar-se no que lhe estava dizendo seu irmo. Decidiu voltar-se de costas a ela e prestar toda a ateno ao Jeff que, ao olhar por cima de seu irmo e ver sua cunhada, deixou a frase pela metade e sorriu. Brandon se voltou e se encontrou Heather com a cabea dentro de um dos tonis, tentando tirar um enorme bule do fundo. Maldio! gritou. Heather soltou o bule e se ergueu, afastando o cabelo dos olhos. Tinha o leno torcido e o queixo manchado de graxa. Jeff se ps a rir, comovido pela cena, enquanto Brandon sacudia a cabea exasperado. Jeff, faz com que seus homens desembalem todas estas coisas e as levem ao alpendre ordenou. Agarrou um prato de um dos tonis e o segurou alto para que a jovem pudesse ver-se refletida. E voc, senhora Cara Suja, no levantar nada que seja mais pesado que isto. Entendeu? Heather assentiu energicamente ao mesmo tempo em que tentava limpar a face com o avental. Brandon soltou um suspiro. Assim est piorando as coisas. Agarrou uma ponta do avental e limpou a graxa do queixo com suavidade. Agora seja boazinha rogou suavemente, ou terei que mand-la para casa para que no se meta em mais confuses. Sim, senhor murmurou docilmente ante o olhar terno de seu marido. Agora que Heather estava ocupada em algo, todos estariam um pouco mais sossegados. Brandon e George passaram o resto da manh esvaziando, limpando 2 8 0

e reparando o poo. Jeff continuou sua explorao pelas cabanas e encontrou uma seleo de mveis bastante aceitveis, com que acabou por abarrotar o ptio dianteiro. Exatamente antes do almoo, Hatti declarou que o andar superior estava limpo e apto para ser habitado. A fachada resplandecia com sua nova camada de pintura branca. Fizeram um descanso e improvisaram uma comida alegre e divertida com o contedo dos cestos que traziam na carruagem. Quando acabaram, relaxaram, estendidos no cho sob o sol ou na sombra, segundo as preferncias de cada um. Heather estava sentada junto ao Brandon sobre um almofado que tinham colocado debaixo de um enorme pinheiro, e Jeff, apoiado numa arca velha, observava-os com expresso divertida. Estava comeando a me perguntar se tinham averso a compartilhar um desses almofades brincou. Embora no posso imaginar como Heather estaria agora neste estado se no o tivessem feito. Claro que com uma s noite teria sido suficiente, no? Heather trocou um olhar com seu marido em silncio. Este encolheu os ombros respondendo pergunta que formulavam os olhos de sua esposa, depois ficou contemplando seu irmo com o sobrecenho franzido. Mas Jeff esboou um sorriso e fechou os olhos. A tarde transcorreu to ocupada como a manh. Conseguiram arrumar o andar de baixo da casa, apesar de terem acreditado que era uma tarefa quase impossvel de realizar. O aroma de sabo de pinheiro invadia os aposentos e tudo brilhava, impecvel. Heather se sentiu aliviada quando a tarefa do dia chegou a seu fim. Estava esgotada, suja e pegajosa por causa do suor. No parecia a senhora de uma grande manso. Mechas de cabelo negro apareciam pelo leno caindo pelas costas e, entre seus seios, podiam ver-se gotinhas de umidade pois desabotoou o suti para que a brisa refrescasse sua pele. Desde que tinham entrado os mveis, nenhum homem tinha posto um p na casa, pois todas as tarefas pendentes precisavam de uma mo feminina. Colocaram lenis sobre os colches de penas e esfregaram os pratos e guardaram nos armrios. Heather estava to absorta em frente da agora impecvel chamin discutindo com Hatti as coisas que ainda ficavam por fazer para que a casa fosse mais acolhedora para os Websters, e fazendo uma lista de 2 8 1

objetos teis que podiam trazer de Harthaven, que no se deu conta da presena de um homem. Estava de costas para a entrada, escutando atentamente cada palavra que Hatti pronunciava. Com o vestido manchado e o avental embrulhado por debaixo do busto, tinha o mesmo aspecto que o resto dos criados. Um estranho que se aproximou por detrs poderia ter pensado que era uma garota de cor, pequena e esbelta. Isso foi precisamente o que pensou o senhor Bartlett quando a viu junto Hatti. Entrou na estadia com grandes passadas para chamar a ateno das duas mulheres, mas s quando sentiu uma brutal palmada nos quadris e a voz do homem no seu ouvido, Heather percebeu sua presena. V! Que linda mocinha temos aqui exclamou. Velha, v dizer a seu amo que o senhor Bartlett est aqui, mas no se apresse. Vou degustar este delicioso bocado enquanto est ausente. Heather, indignada, voltou-se bruscamente enquanto Hatti o olhava boquiaberta, horrorizada. Bartlett no se mostrou muito surpreso ao descobrir a cor da pele e dos olhos da moa. Pensou que se tratava de uma escrava e no imaginou nem por um instante que estava insultando a uma Birmingham. Passou a lngua pelos lbios, regozijando-se com a viso do decote de Heather e, ao agarrla pelo brao, esboou um sorriso lascivo. Bem, doce menina, parece que me adiantaram. Seu amo possivelmente? inquiriu. Tem bom gosto, tenho que reconhec-lo. Fez um gesto Hatti para que se fosse. Fora, velha. Olhou-a com os olhos entreabertos. E no bata com a lngua se no quer que lhe arranque isso de sua negra cabea. Hatti e Heather gritaram ao unssono. Como se atreve! Como se atreve! exclamou a moa, indignada, Tentando soltar-se dele. Hatti brandiu a vassoura, gritando. Deixe-a! Saia daqui, lixo branco. O seorzinho Bran far picadinho de voc. Bartlett avanou um passo para dar uma resposta criada, mas se viu surpreendido pelo ataque de Heather que lhe cruzou a cara com um bofeto. Deixe-a! ordenou a jovem. O homem levou a mo face voltando-se para ela, desconcertado. Pequena bruxa! exclamou. Heather lhe lanou um olhar cheio de fria. Apontou para a porta. 2 8 2

Saia agora mesmo daqui ordenou entre dentes. E no volte jamais. O homem a puxou para si. Acho que se excede ao me falar desse modo, querida. Heather comeou a golpe-lo no peito exigindo que a soltasse, mas ele no fazia mais que rir, aprisionando-a brutalmente com o brao e sufocando seus golpes com um abrao suarento. Sei que deseja proteger velha disse entre risadas -, mas o est fazendo mal. A nica coisa que tem que fazer ser carinhosa comigo. O que tem seu amo que eu no tenho? Hatti o golpeou com a vassoura ao mesmo tempo em que Heather cravava em sua perna um de seus saltos bicudos. Bartlett soltou um grito e perdeu o equilbrio, desabando no vestbulo. Ao ver diante dele a enorme anci, com os olhos injetados de sangue, brandindo a vassoura, e a gata selvagem esgrimindo um pedao de sabo como se fosse uma adaga, fugiu apavorado. Ao descer o primeiro degrau do alpendre, o enorme pedao de sabo lhe golpeou na nuca e foi parar no ptio, seguido de Bartlett, que caiu de costas no cho. Levantou-se ofegando, enfurecido por ter sido o objeto de abuso de duas faxineiras, e ainda por cima mulheres. A pequena enfrentou-o do alpendre com ira nos olhos. Agora parta, e depressa ordenou com uma careta de desprezo. Ou meu amo far que se arrependa de no hav-lo feito. Pequena prostituta! exclamou Bartlett. Eu lhe ensinarei o que bom. Avanou um passo, ameaador, e a criada enfrentou roando o seu rosto, manchando o de gua suja. Hatti se colocou diante da moa e se dirigiu ao homem, encolerizada, a um ritmo intencionadamente pausado. Agora, senhor Bartlett. Se alguma vez voltar a pr a mo em cima desta Birmingham, baterei na sua cabea com esta vassoura com tanta fora que para a tirar tero que lhe tosquiar como a uma ovelha. A rplica de Bartlett se viu interrompida pelo rudo surdo de passos que se aproximavam depressa atrs dele. Voltou-se e descobriu ao amo de Harthaven aproximando-se com uma expresso de raiva no rosto vermelho. Nesse breve lapso, Bartlett compreendeu o que era estar cara a cara com a morte. Tinha insultado esposa de um Birmingham, e no s de um Birmingham, mas tambm 2 8 3

de Brandon Birmingham, conhecido por seu mau gnio. Bartlett ficou paralisado, incapaz de articular uma palavra, e empalideceu. O medo gotejava por cada poro de sua pele. O pouco que Brandon ouviu foi suficiente para desatar sua fria. S era capaz de ver o homem que jazia diante dele, envolto em uma espcie de neblina avermelhada que limitava sua viso. Desejava ouvir como os ossos daquele homem rangeriam entre suas mos e, ao aproximar-se, descarregou sobre ele seu punho sedento de sangue. Seus ndulos estrelaram em seu rosto e sua sobrancelha direita, abrindo-lhe uma brecha e fazendo-o girar sobre si mesmo. Brandon se afastou para voltar a lhe golpear, mas Bartlett ps ps na poeira, com uma agilidade surpreendente para sua idade e seu fsico. O mais velho dos Birmingham no estava disposto a deixar escapar ao homem e, quando estava a ponto de alcan-lo, Jeff se interps em seu caminho. Ao ver a nsia de sangue no olhar de seu irmo, segurou-o, e ambos caram no cho. Tentou segur-lo de novo, mas Brandon escapou e ficou em p. Jeff levantou a cabea, e viu o irmo correr em direo carruagem que se afastava a toda velocidade. Bartlett se endireitou no assento agitando um punho no ar antes de empreender sua fuga. Brandon se acalmou contemplando o caminho agora deserto. Sacudiu-se, arrumou o cabelo com as mos e ajudou Jeff a levantar-se. Olhou para a casa e sua raiva se tornou preocupao por Heather. Ao chegar ao primeiro degrau, deteve-se frente a sua esposa com a testa franzida. Heather abraou-o enquanto beijava-o, chorando, o pescoo e o peito. Limpou o rosto de seu marido com o avental, depois secou as lgrimas. Brandon compreendeu que a esposa se achava a ponto de um ataque de nervos e a conduziu com ternura at uma cadeira para tentar acalm-la. Um instante depois, Brandon interrogou Hatti e, ao ouvir a histria completa, Jeff esteve a ponto de ter que usar a fora para cont-lo. Brandon se levantou e jurou que mataria Bartlett. Ao ouvi-lo, o corao de Heather deu um pulo. Por favor rogou ao mesmo tempo em que puxava a mo de seu marido. Depois levou a mo deste a sua barriga para que sentisse o beb movendo-se energicamente. Olhou-o nos olhos com um sorriso doce enquanto lhe acariciava o rosto. J tive suficientes emoes por hoje acrescentou. Vamos 2 8 4

terminar e voltar para casa. Quando Jeremiah Webster viu pela primeira vez a casa que tinham arrumado para ele e sua famlia, pensou que se tratava da manso dos Birmingham e comentou que era muito bonita. Brandon, Jeff e Heather o olharam surpreendidos e o primeiro se apressou a corrigi-lo. O homem ficou boquiaberto e demorou vrios minutos em recuperar-se. Logo se voltou para sua esposa. Ouviu, Leah? perguntou, incrdulo. Ouviu isso? Essa vai ser nossa casa. Pela primeira vez desde que se conheciam, a mulher falou com os olhos arrasados de lgrimas, esquecendo seu acanhamento. muito bom para ser verdade afirmou. Olhou para Heather para assegurar-se de que o que havia dito seu marido era certo. Vamos viver aqui? perguntou, ainda insegura. Heather assentiu para confirmar e dedicou a seu marido um sorriso afetuoso pela bondade que tinha demonstrado com essa gente. Venha comigo murmurou Heather brandamente, agarrando-a pelo brao. Mostrarei a voc a casa por dentro. Enquanto as duas mulheres entravam seguidas pelo senhor Webster, Jeff deu uma ligeira cotovelada no irmo, que ficara encantado contemplando a sua esposa. Uma boa obra a mais, Brandon, e ser seu cavalheiro andante brincou. medida que o ms de maro avanava, os dias eram cada vez mais quentes e ensolarados. Brandon percebeu que por em funcionamento o moinho requeria a maior parte de seu tempo. Quase no via a esposa nem estava em casa. Ele e Webster fizeram numerosas viagens do moinho aos campos de corte, rio acima. Grandes balsas de troncos flutuavam corrente abaixo para descansar nas rebaixas depois do moinho, aguardando as primeiras dentadas das serras. A maior parte das desmanteladas choas que tinham albergado os escravos tiveram que ser reparadas. Duas famlias e meia dzia de homens solteiros se deslocaram de Nova Iorque a pedido de Webster para que somassem sua experincia equipe. 2 8 5

Os dias quentes e poeirentos e as noites frias e midas se converteram em uma rotina aborrecida sem Brandon nem Jeff em casa. Heather tentou vencer a monotonia e encontrou breves momentos de distrao. Uma chuvarada primaveril interrompeu a seca do ms e preparou o terreno para uma noite de chuva torrencial. Os dias posteriores trouxeram consigo uma agradvel metamorfose da terra. Heather se surpreendeu diante da mudana repentina provocada pelas chuvas. Da noite para o dia o marrom queimado e seco do inverno foi substitudo pelo verde fresco e florescente da primavera. As magnlias enchiam o ar com seu aroma intenso e cascatas de glicinas prpura caam das rvores de onde pendiam. Azleas, adelfias e grande variedade de lils alegravam com suas vivas cores os bosques. As cerejeiras silvestres adornavam os vales estreitos e fechados enquanto os patos e os gansos sulcavam o cu. Uma fauna abundante habitou de novo os bosques. Em meio deste esplendor, Heather sentiu que se aproximava o momento. Era muito estranho que se aventurasse a sair apesar da beleza da terra. Sentia-se fraca e lenta, mas sempre que desejava mover-se havia uma mo para agarr-la. Quando Brandon estava no moinho ou nos campos de corte rio acima, era Jeff, ou Hatti, ou Mary; sempre havia algum perto. Uns vinte amigos da famlia se aproximaram para apresentar seus respeitos e dar as boas vindas a Brandon. Era sexta-feira de tarde quando chegaram. Pela manh cozinharam uma variedade de pratos e tudo estava preparado para assar a vitela e o porco. Vrios meninos se encarregavam de vigiar para que os assados no queimassem. Os barris de cerveja tinham sido esfriados nas guas geladas do arroio. O reverendo Fairchild, sua esposa e seus sete filhos foram os primeiros a chegar. Pouco depois o fez a enorme carruagem negra de Abegail Clark, que passou diante da manso sem deter-se. A festa foi animando com o transcorrer do dia. O reverendo Fairchild se dedicou a vigiar os homens que bebiam muito e a procurar entre os arbustos os casais de jovens que se deitaram para trocar algo mais que frases poticas. Brandon ordenou que tirassem vrios barris de cerveja e os depositassem debaixo das rvores. Jeff fez o mesmo com um tonel de usque antigo. Os nimos se alegraram. Vrios barris de cerveja que tinham sido trazidos pelos convidados foram abertos para compar-los com os dos Birmingham. As 2 8 6

crianas brincavam de correr pela magnfica grama ao mesmo tempo em que esvaziavam jarra atrs de jarra de limonada. As mulheres, reunidas em grupos, costuravam trajes enquanto os homens admiravam os cavalos e s senhoras, incapazes de decidir que barril continha a bebida mais doce. Foi Sybil Scott a que atraiu a ateno em um momento da tarde. Usava um atrevido vestido de decote baixo bastante caro, e um vendedor barrigudo de meia idade a perseguia sem cessar com intenes muito claras para todo mundo menos para ela. A jovem evitava suas garras com uma risada estridente, aflita diante da ateno incomum de um homem e a ausncia da mo restritiva de sua me. Heather arregalou os olhos ao ver a moa at h pouco tempo retrada, agora rindo e paquerando com seu pretendente, oferecendo a seus toques uma resistncia simblica. A seu lado, a senhora Clark mostrava seu aborrecimento soprando sonoramente e cravando a sombrinha no cho. Maranda Scott amaldioar o dia em que deu liberdade a sua filha sentenciou a anci. Essa pobre menina acabar com o corao partido. S a interessam roupas luxuosas e seus encantos, mas sem promessas, e a menina esteve muito tempo protegida para saber lutar com um homem e especialmente com esse. Pobre menina, precisa de uma mo que a guie. Deu-me a impresso de que era uma jovem muito reservada murmurou Heather, sobressaltada pela mudana produzida. Sybil, querida, no jovem comentou a senhora Fairchild. E certamente parece que perdeu seu acanhamento. A senhora Clark sacudiu a cabea com tristeza. evidente que como no conseguiu caar um Birmingham, Maranda a abandonou. A anci lanou um olhar Heather. Esta, apesar de seu estado, estava muito bela e transmitia esse mistrio que possuem todas as grvidas. Usava um vestido azul cu de organdi com babados bordados no pescoo e nos punhos, e levava o cabelo preso, formando suaves caracis, com fitas azuis. At em um estado to avanado de gestao, era a inveja de muitas. prosseguiu, olhando agora diretamente para Heather. A estas alturas j deve saber que Sybil se fixou em seu marido, embora no entendo, pobre menina, onde viu que tinha uma possibilidade. Era estranho 2 8 7 A grande dama

que ele olhasse duas vezes mesmo para s jovens mais formosas da igreja, e depois, claro, havia Louisa, que devemos admitir que uma mulher linda. At ento Sybil tinha alguma esperana, mas o dia que viu voc, acredito que entendeu que seus sonhos tinham chegado ao fim. Foi uma lstima o modo pelo qual Maranda lhe fez acreditar que Brandon se interessaria por ela. Ele no sabia nem que a moa existia. Assinalando em direo Sybil, afirmou categoricamente: O que est acontecendo agora culpa da Maranda, mas ela fica sentada em sua casa amaldioando Brandon sem pensar na filha concluiu em tom de raiva, e cravou a sombrinha no cho para enfatizar as palavras. Brandon e Jeff se aproximavam pelo caminho quando, de repente, Sybil, ao tentar evitar o torpe pretendente, saiu correndo de debaixo de umas rvores se chocando com eles. Brandon se afastou, saudou-a e continuou seu caminho sem prestar ateno. Ao reconhec-lo, a pobre menina abriu os olhos e empalideceu. Ficou contemplando suas costas fixamente, muito desalentada; sua presena acabava de lhe arrebatar o regozijo do dia. Observou que o homem sentava-se junto da esposa. Sybil continuava ofuscada quando outra carruagem chegou e se deteve frente ao grupo. Ao ver descer a Louisa da carruagem extravagantemente vestida, deixando seu admirador perplexo ante a apressada marcha, Heather depositou a agulha no regao e esperou que se aproximasse. Louisa sorria alegremente aproximando-se resoluta e saudando em voz alta. Seu novo admirador desceu da carruagem e a seguiu, mas ela o ignorou concedendo toda sua ateno a seu antigo noivo. A mulher franziu o sobrecenho ao ver como este se levantava e se colocava atrs da cadeira da esposa. Foi ento quando Louisa reparou nela. Cu santo, criatura exclamou, sorrindo com desdm e olhando para sua barriga. Isto provavelmente vai arruinar sua figura o resto de sua vida. O que voc sabe sobre isso, Loui? inquiriu Jeff com sarcasmo. Louisa fez o ignorou e deu uma volta sobre si mesma para mostrar seu traje e tambm sua figura voluptuosa. -Vocs gostam de meu novo vestido? inquiriu. Encontrei o modista mais talentoso do mundo. De um cilindro de tecido e um pouco de linha faz maravilhas como esta. Enrugou o nariz com averso. Mas um homenzinho muito estranho. Faria os rir. Olhou Heather com mordacidade. Mas talvez seja 2 8 8

um de seus compatriotas, querida. Dito isto se afastou para um grupo de jovens que havia perto deles. Enquanto isso, seu pretendente saudou Brandon. Ouvi que voc se casou, Bran comentou Mathew Bishop com um forte acento sulino. Brandon deslizou as mos sobre os ombros de Heather ao apresent-la ao Mathew. Matt e Jeff foram escola juntos explicou a sua mulher. um prazer conhec-lo, senhor Bishop murmurou Heather com um sorriso. O homem olhou primeiro seu ventre e sorriu. Depois ergueu os olhos e a contemplou surpreso diante da viso. Esta sua esposa? inquiriu, incrdulo. Bom, Louisa disse... Calou-se ao se dar conta do que tinha estado a ponto de escapar. Tinha parecido muito estranho quando Louisa se ps a destrambelhar contra uma mendiga que tinha feito bruxaria para arrebatar Brandon. Tinha sido difcil acreditar que Brandon se mostrara to ansioso para que o roubassem ou que fosse o tipo de homem capaz de deitar-se com uma moa pouco apetecvel e muito menos casar-se com ela. Deveria ter sabido que esse homem escolheria mulher mais formosa para esquentar seu leito. Acredito que zombaram de mim se desculpou. Tem uma esposa encantadora, Bran. Louisa retornou a tempo de escutar o ltimo comentrio e o olhou com raiva agarrando-lhe o brao. Depois virou-se para Brandon com um sorriso. Querido, suas festas so sempre as melhores comentou com coqueteria. Mesmo quando ramos s ns dois, nunca foram aborrecidas. Brandon se inclinou para verificar o estado da esposa ignorando os comentrios de Louisa, mas Abegail no se calou. Parece que adora festas, Louisa replicou. Quanto aos homens... no usual que limite seu afeto a um s. Jeff ps-se a rir com vontade, piscando um olho anci. Louisa lanou um olhar furioso. Logo se voltou para Heather a tempo para ver como acariciava o rosto amorosamente com a mo de Brandon e murmurava uma resposta a seu atento marido. O cime a consumiu. Baixou o olhar e viu o leno que a jovem 2 8 9

estava bordando com o monograma de Brandon. Entreabriu os olhos e em tom malicioso perguntou: O que tem a, querida? Est perdendo o tempo com a costura? Pensei que teria coisas mais importantes para fazer estando casada com Brandon. Lanou um olhar a este. Mas claro, suponho que h muito poucos prazeres que possa desfrutar estando a gravidez to avanada. Quanto a mim... Costurar uma arte nobre, Louisa a interrompeu a senhora Fairchild, muito atenta ao seu bordado. Faria bem em aprender. Mantm as mos ocupadas e afasta a mente de atividades menos atraentes. Louisa compreendeu que no conseguiria arruinar o dia de Heather rodeada de tantos intrometidos que a protegiam, assim se afastou vencida neste momento, mas no derrotada. Teria mais oportunidades de fazer em migalhas a jovem, e era muito paciente. Sorriu a seu novo apaixonado e esfregou-lhe a mo contra seus seios para provoc-lo. No era to atraente quanto Brandon nem a metade rico, mas serviria at que conseguisse colocar a esse garanho arrogante e talentoso em sua cama. Como qualquer outro solteiro disposto, Matt empurrou a Louisa atrs de um matagal e a abraou apaixonadamente. Agora tocava a ele provoc-la com seu corpo, e a beijou com os lbios separados e deslizando sua mo por debaixo do suti para acariciar a carne abundante e clida. Aqui no murmurou Louisa, afastando-se. Conheo um lugar nos estbulos. Hatti saiu pela porta principal com uma bandeja com limonada para as senhoras. A senhora Clark a saudou calorosamente enquanto a servia. Est preparada para deixar este antro de perverso e vir viver comigo, Hatti? inquiriu. Os velhos tm que estar juntos, sabe? No, senhora reps Hatti entre risadas. Dentro de pouco tempo vou ter um novo Birmingham e o amo ter que me dar um pontap se quiser que saia deste lugar e deixe senhorita Heather. Nenhuma junta de mulas do seorzinho Bran poderiam me afastar daqui. A criada arrancou risadas de todos os presentes. Voltou-se para Heather, preocupada com seu bem-estar. Como est se sentindo, senhorita? No permanea muito tempo aqui, 2 9 0

sentada que se cansar. Esse beb vai chegar logo; no precisa apress-lo. Seorzinho Bran, no a deixe trabalhar muito, oua-me? Ouo-a, Hatti respondeu Brandon, risonho. Era j de noite quando avisaram que a carne estava pronta e puseram tochas para iluminar o jantar. Sobre uma mesa longa dispuseram os saborosos pratos que as diferentes famlias haviam trazido e os convidados se dedicaram a eles com avidez. Cortaram a vitela e o porco assado e encheram os pratos que foram se apresentando conforme a fila avanava. Heather e Brandon deram a volta mesa, selecionando os guisados mais apetecveis. Ele indicou uma srie de receitas totalmente desconhecidas para ela que acreditava seriam de seu agrado. Ao dirigir-se para os fornos, Heather contemplou seu prato bastante surpreendida. Estou to gorda que no vejo nem os ps, e mesmo assim, olhe como enchi isso. Elevou um po de milho rindo e ofereceu um bocado a Brandon. Ter que me ajudar, Brandon. Isso tudo o que tem que fazer. Ele se ps a rir e a beijou meigamente nos lbios. Faria qualquer coisa para agrad-la, amor. Qualquer coisa sussurrou. Ao retornar as cadeiras, Heather observou Brandon apoiar o prato sobre os joelhos e cortar um saboroso pedao de carne com expresso de satisfao. Ela hesitou, sem saber onde pr a comida diante da falta de colo. Seu marido levantou os olhos e soltou uma sonora gargalhada ao surpreend-la observando a barriga, indecisa. Levantou-se pegando o prato e foi em busca de uma mesa pequena. Acredito que poder se arrumar com isto comentou ao colocar a mesa diante deles. Enquanto estavam sentados, Brandon conseguiu ver George no fim do alpendre, esculpindo um ramo com violncia. Intranqilizou-lhe ver o mau gnio do velho e lhe fez um gesto para que se aproximasse. O que est acontecendo com voc? perguntou quando o criado chegou ao seu lado. George lanou um olhar Heather e demorou um pouco em responder. -Vi insetos no estbulo, capito. Insetos? inquiriu arqueando uma sobrancelha. O criado arrastou os ps e olhou de soslaio a jovem. Sim, capito, insetos. 2 9 1

Brandon refletiu sobre o assunto durante um momento e depois assentiu entendendo o que criado estava dizendo. Est bem, George. Pega um prato e acalma seus pensamentos com um pedao de vitela, e esquece o que viu ou ouviu. Sim, capito respondeu George. Quando ele partiu, Heather olhou o marido preocupada. George encontrou ratos nas cavalarias? Brandon se ps a rir. Poderamos cham-lo assim, cu. A festa continuou at bem tarde. Brandon levou Heather para dar um passeio entre seus convidados e depois a sentou no meio das senhoras. Um grupo de homens foram procur-lo e o levaram para devolv-lo s horas mais tarde. Heather permaneceu sentada em silncio, escutando o bate-papo das senhoras de meia idade sobre suas enfermidades e preocupaes. A senhora Clark se retirou algum tempo depois para um dos dormitrios do andar superior e a senhora Fairchild foi para casa com o marido e seus filhos. Brandon tomou a mo de Heather para ajud-la a levantar-se da cadeira. Senhoras, rogo que desculpem minha esposa comentou. Teve um dia muito duro e precisa descansar. Espero que no se importem. Todas se apressaram a assegurar que no se importavam e trocaram sorrisos ao observar a ateno com que Brandon levava pelo brao a sua jovem esposa enquanto subiam pelas escadas. Uma vez no interior da casa, Heather deixou escapar um suspiro de alvio. Obrigado por me resgatar murmurou. Receio que devem ter pensado que sou bastante aborrecida. No sabia o que dizer para impression-las, e, alm disso, a cadeira era muito desconfortvel. Sinto muito, querida desculpou-se Brandon. Se soubesse teria vindo antes. A moa apoiou a cabea no brao do marido e esboou um sorriso. Acho que deverei subir em seus braos. Estou to cansada que acho que no vou poder fazer isso sozinha. Brandon parou e a pegou nos braos. Ponha-me no cho, Brandon, era uma brincadeira suplicou Heather. 2 9 2

Peso tanto que vai se machucar. Ele soltou uma gargalhada. Duvido, querida. Continua to leve quanto uma menina. Bom, bom, bom. O que temos aqui? inquiriu uma mulher atrs deles, sem dvida a voz suave e melosa da Louisa. Brandon se virou lentamente com a esposa nos braos e se encontrou com a expresso zombadora da ex-noiva. Faz isto toda noite, Brandon? perguntou esta com mofa. Suas costas vo se arrebentar, querido. Sabe que deveria cuidar-se mais. O que faria se arrebentasse as costas? Asseguro-te que j no poderia ser til. Levantei mulheres mais pesadas na minha vida, Louisa, incluindo voc replicou inexpressivo. Eu diria que minha mulher ainda tem que engordar um pouco para igualar seu peso. A expresso de brincadeira foi substituda por uma de dio, mas Brandon se voltou e continuou falando sem olhar para trs. Por certo, Louisa, deveria ir se pentear observou. Tem palha no cabelo. Heather esboou um sorriso triunfal ao olhar mulher por cima do ombro do marido enquanto estreitava os braos ao redor de seu pescoo. Como Louisa continuava observando-os, Brandon levou Heather a seu dormitrio em lugar de dirigir-se diretamente sala de estar. Uma vez nos aposentos da esposa, ele se ajeitou em uma cadeira enquanto ela se despia atrs de um biombo. Estava to deformada que preferia ocultar sua nudez. Esperaria recuperar a figura para poder tent-lo com sua cintura fina e ento o deixaria que a contemplasse encantadora... e que ningum se atravessasse. Quando a suave brisa agitou as cortinas junto a sua cama na manh seguinte, Heather despertou. Ainda lhe doam as costas e se sentia estranhamente cansada apesar de ter dormido oito horas ou mais. Ao levantar-se notou que o peso do beb fazia muita presso na parte de baixo da barriga. O dia transcorreu devagar. De tarde, despediu-se dos ltimos convidados do dia anterior, exceo da senhora Clark que ainda permaneceria com eles alguns dias. Chegou a noite e com ela o jantar. A famlia e sua convidada desfrutaram de uma deliciosa sopa de pescado, obra de tia Ruth e, quando os 2 9 3

ltimos pratos foram retirados, o grupo se acomodou no salo. Heather estava to incomodada ali quanto nas cadeiras da sala de jantar e decidiu retirar-se com a escolta de Brandon. Na sala de estar, despediu-se de Mary e se despiu sozinha. Estava estirada na escurido quando ouviu Brandon subir e mover-se por seu quarto. Uma vez tendo se deitado, voltou a reinar o silncio. Heather finalmente dormiu, embora no por muito tempo, pois as contraes em seu ventre se fizeram realmente dolorosas acordando-a por completo. Colocou a mo sobre a barriga e compreendeu que tinha chegado a hora. Uma dor intensa a invadiu fazendo com que todos os msculos do seu corpo se contrassem pela tenso. Conseguiu levantar-se da cama com a inteno de avisar a Mary para que fosse em busca de Hatti. Ao acender a vela de sua mesinha de cabeceira, descobriu que sua camisola estava manchada e dirigiu-se devagar para a cmoda para agarrar outra. A meio caminho arregalou os olhos surpreendida e exalou um gemido. Tinha rompida a bolsa de gua e estava empapada. Quando Brandon abriu a porta alarmado pelos rudos, encontrou-a impotente e confusa. Entrou nu, vestindo o roupo. Heather, est passando bem? perguntou. Acreditei ter ouvido... deteve-se de repente ao ver a camisola manchada e se aproximou dela depressa. Meu Deus, o beb! exclamou. Brandon, estou molhada comentou a jovem, desconcertada. Passou to depressa. No sabia que estava vindo. Olhou-o fixamente durante alguns segundos como se a nica coisa que a preocupasse fosse que se tinha molhado e comeou a desabotoar a roupa. Por favor, pegue outra. No posso voltar cama molhada. O homem foi at a cmoda e abriu as gavetas revolvendo tudo como um louco. Finalmente conseguiu encontrar as camisolas dobradas na ltima gaveta e se aproximou dela para lhe dar uma rosa. Mas Brandon, rosa protestou. Vou ter um menino, e os meninos no usam roupa rosa. V procurar uma azul, por favor. Ele ficou olhando, atnito, por um instante. Pelo amor de Deus, tanto me faz que seja menina ou menino exclamou por fim. Vista isto e deixe que a leve para a cama. No insistiu ela com teimosia. Vou ter um menino e no porei isso. 2 9 4

Vai chegar nu a este mundo, assim tanto faz disse Brandon. Vai pr isso ou no? Heather o olhou e sacudiu a cabea, com os lbios apertados. Brandon levantou os braos em sinal de exasperao, deixando que a camisola casse ao cho. Depois se dirigiu de novo cmoda revolvendo tudo num frenesi. Por fim encontrou uma de cor azul e se precipitou para ela. Heather, em atitude de expectativa, arrebatou-a, mas ele, totalmente confuso ficou olhando boquiaberto. Pode se virar, por favor? pediu ela, reparando em seu desconcerto. Como? perguntou ele estupidamente. Pode se virar, por favor? repetiu a jovem. Mas se j a vi sem roupa... deteve-se e se voltou dando-se conta de que no valia a pena discutir pois estava obcecada em fazer as coisas a sua maneira, e a nica coisa que conseguiria seria atrasar tudo. Heather, ao no encontrar outro lugar onde p-la, jogou a camisola azul sobre um ombro do Brandon. Ande logo insistiu ele. Vai dar luz aqui no meio do quarto se no se apressar e nosso filho ser o primeiro em no nascer de cabea. Heather deixou cair a camisola molhada ao cho e agarrou a limpa. Duvido muito, meu amor respondeu entre risadas. Heather. Por Deus! suplicou. Deixa j de tagarelar e ponha a camisola! Mas Brandon, no estava tagarelando corrigiu. S estava respondendo colocou a camisola corretamente e comeou a amarrar o cinto. Quando quiser j pode se virar. Brandon se voltou e se inclinou para levant-la do cho. Mas Brandon protestou tenho que secar o cho. Para o inferno o cho! exclamou agarrando-a nos braos. Permaneceu alguns segundos com ela assim indeciso, olhando a cama de Heather e depois em direo ao seu quarto, at que decidiu lev-la para este. Para onde me leva? perguntou. Hatti no me encontrar nunca. Ter que me buscar por toda a casa. Brandon a depositou brandamente no meio da enorme cama. 2 9 5

Aqui. Isso responde a sua pergunta? onde eu gostaria que meu filho... ou filha nascesse. No vou ter uma menina. Vou ter... Uma nova contrao a fez retorcer-se de dor. Vou acordar Hatti disse Brandon, e saiu do quarto apressadamente. Mas a velha criada, que de sua cabana tinha visto luz na habitao de Heather, suspeitava que tinha chegado o momento e j estava no vestbulo quando seu amo saiu do dormitrio. Vai ter o beb! gritou Brandon ao v-la. Se apresse. Hatti sacudiu a cabea enquanto subia pelas escadas em direo ao dormitrio. Levar um tempo at que o menino nasa, seorzinho Bran comentou a mulher. o primeiro e leva algum tempo. Ainda faltam horas. Bom, mas tem muitas dores agora. Faa algo por ela apressou Brandon. Seorzinho Bran, sinto muito, mas no h nada que eu possa fazer para acalmar a dor respondeu. Inclinou-se sobre Heather com a fronte negra enrugada pela preocupao e afastou-lhe o cabelo do rosto. No lute senhorita. Respire quando as sentir, depois relaxe quando tiverem passado. Necessitar de fora mais tarde. Heather foi respirando segundo as indicaes de Hatti e a dor cedeu ao cabo de um momento. Foi ento que a moa sorriu para seu marido, que foi se sentar a seu lado, na beira da cama e segurou-lhe a mo. Heather pde ver que a expresso no rosto do marido era sria e at lhe pareceu preocupado. Contaram-me que todas as mes tm de passar por isto comentou em voz baixa para consol-lo. Faz parte do fato de ser mulher. Hatti despertou os criados para que avivassem os fogos e pusessem gua a ferver. Trouxeram toalhas e lenis limpos e, com a ajuda de Brandon, colocaram vrios debaixo da parturiente. A camisola azul foi substituda por um lenol branco que estenderam sobre a jovem para cobrir sua nudez. O tempo transcorreu devagar para alguns e muito rpido para outros. Quando no a atendia a ama, Hatti se balanava em uma cadeira junto cama, e Brandon se angustiava mais com cada nova contrao. 2 9 6

Hatti, quanto tempo acha que pode durar? interrogou-a ele ansioso, ao mesmo tempo em que enxugava a testa. Isso ningum sabe, seorzinho Bran respondeu a anci -, mas o que est claro que a senhorita Heather o est levando muito melhor que voc. Por que no vai tomar um gole disso que voc bebe? No lhe far mal e pode ser que lhe ajude. Com efeito, Brandon necessitava desesperadamente beber uma dose de conhaque, mas declinou o oferecimento de Hatti, pois desejava estar ao lado da esposa para ajud-la no que pudesse. Heather se agarrou mo do marido com fora, sem querer que se afastasse dela. Como ia abandon-la com tudo o que estava sofrendo para dar a luz a seu filho? Uma vez mais chegou a dor, e de novo desapareceu. Brandon, cada vez mais plido, passou-lhe um pano frio e mido pela testa. Hatti se aproximou da cama e o afastou. Seorzinho Bran, ser melhor que saia para que o seorzinho Jeff lhe prepare algo forte aconselhou-o. No tem bom aspecto. Acompanhou-o at a porta, abriu-a e o empurrou com suavidade. V se embebedar, seorzinho Bran. Embebede-se e no volte at que eu o avise. No quero que desmaie quando tiver que assistir senhorita. A porta se fechou em seu nariz e Brandon, perdido e indisposto, lanou um olhar a seu redor. Por fim, decidiu descer pelas escadas para seu escritrio, onde Jeff e George estavam esperando. Jeff lhe deu uma olhada e lhe ps um copo na mo. Tome, parece que precisa disto comentou. Brandon tomou a bebida sem fazer caso dos dois homens que o observavam. Jeff fez um sinal a George e este se apressou a pegar o copo de seu capito e ench-lo com conhaque e uma boa quantidade de gua. Brandon no notou a diferena enquanto caminhava de cima para baixo pelo aposento. Jeff e George se encarregaram de que o copo de Brandon estivesse sempre bem aguado. Jeff observou como seu irmo acendia os charutos, um atrs do outro, e apagava-os depois de duas baforadas. Movia-se pelo escritrio, aturdido, indiferente ao que acontecia a seu redor, ignorando-os. Saa para o vestbulo vrias vezes para olhar para o segundo andar, depois retornava e se servia de 2 9 7

outra dose. Cada vez que ouvia os passos de uma das criadas subindo ou descendo apressadamente pelas escadas, ficava na expectativa. Jeff soube que estava em outro mundo quando bebeu um tero de um copo de usque sem notar a diferena. Brandon, ou est muito velho para este tipo de coisas, se importa com essa menina muito mais do que quer admitir comentou Jeff. J o vi perseguir um javali ferido sem medo, sabendo perfeitamente o que estava fazendo. Agora est to aturdido que bebe meu usque e no o agenta. Brandon o empurrou com o copo. Bom, ento, por que demnios serviu isso se sabia que eu no gostava? inquiriu. Jeff olhou George, perplexo, e este sorriu encolhendo os ombros. Depois se sentou na escrivaninha sacudindo a cabea e tentou relaxar. Depois de alguns minutos pegou uma caneta e um papel e rabiscou umas cifras. Quando se voltou para Brandon, um sorriso de satisfao cruzava seu semblante. Sabe, Brandon? Segundo meus clculos teve que se casar com a Tory no primeiro dia que chegou a Londres comentou. George cuspiu a cerveja surpreso ante o comentrio e se engasgou enquanto Brandon lanava um olhar cheio de fria a seu irmo. No dormitrio, Heather se retorcia em uma agonia silenciosa ao tentar expulsar criatura de seu interior. Respirou profundamente quando a dor cedeu, mas o intervalo foi breve, pois voltou a sentir uma nova contrao. Agarrou a mo da criada com fora, apertando os dentes enquanto Hatti a animava. A cabea est a ponto de sair, senhorita Heather. J no falta muito. Empurre. Isso. Grite se quiser. Est calada h muito tempo, menina. Heather gemeu presa da dor. Lutou para no gritar, mas ao aparecer a cabea do beb no pde reprimir um grito que deixou Brandon gelado no escritrio. Olhou a seu redor sem ver e, antes que derramasse a taa, George a pegou. O grito da jovem tambm tinha afetado ao criado e ao Jeff, que trocaram olhares de consternao. Pouco depois, uma sorridente Hatti abriu a porta do escritrio com o pequeno Birmingham nos braos. Dirigiu-se ao pai enquanto os outros dois se aproximavam para admirar o rosto do recm-nascido. 2 9 8

um menino, seorzinho anunciou a anci. um menino forte, lindo e sadio. Meu Deus! exclamou Brandon voltando a si e encontrando-se com o rosto avermelhado e enrugado de seu filho. Agarrou a taa e a tomou de um gole. Jeff e George se aproximaram para ver o menino e esboaram um sorriso, orgulhosos, como se eles fossem os responsveis por a criatura estivesse ali, esquecendo-se por completo do pai. Jeff acariciou com doura a pequena mo. No se parece muito com o Brandon comentou. George jogou uma rpida olhada ao pai e ao filho, mas Hatti se apressou a contradizer ao Jeff. O seorzinho era igualzinho a ele quando nasceu. Tinha o mesmo comprimento. Este menino ser to alto como seu pai, isso eu garanto. J teve um bom comeo. Brandon se levantou e olhou receoso o menino por cima do ombro de George. Enquanto estes continuavam contemplando embevecidos criana, precipitou-se escada acima para seu dormitrio. Ao aproximar-se da cama e pegar a mo da esposa, Heather sorriu-lhe sonolenta. Viu-o? perguntou-lhe ao sentar-se a seu lado. No lindo? Brandon assentiu primeira pergunta e se reservou a opinio da segunda. Como est se sentindo? perguntou com ternura. Cansada suspirou Heather. Mas muito feliz. Ele a beijou na testa e sussurrou: Obrigado pelo menino. Heather sorriu e logo fechou os olhos apertando sua mo contra o peito. Da prxima vez ser menina assegurou Brandon em voz baixa. Mas Heather j dormia. Brandon soltou com cuidado a mo da esposa e saiu do quarto na ponta dos ps em direo ao salo, deixando-a aos cuidados de Mary. Deteve-se frente a uma janela e viu que raiava a alvorada. Sorriu para si, sentindo-se com energia suficiente para enfrentar um urso apesar da noite em claro. Aproximou uma cadeira da janela, que abriu, e se sentou apoiando os ps sobre o batente. Pouco depois, quando Hatti passou em frente dele em direo sala, encontrou-o profundamente adormecido. Esboou um sorriso e pensou: Pobre amo, com 2 9 9

certeza teve uma noite muito dura. Os raios de sol brilhavam sobre Harthaven quando berros furiosos despertaram Brandon. Imediatamente compreendeu que seu filho estava fazendo suas prprias reclamaes. Levantou-se e foi lavar-se para apagar o horrvel sabor do lcool da noite, depois abriu a porta do quarto das crianas e encontrou Hatti inclinada sobre o pequeno. Estalava a lngua, emitia arrulhos e falava em um tom tranqilizador, mas ele continuava reclamando. Vamos lhe dar de comer em um minuto, pequeno Birmingham assegurou a criada. No o fim do mundo. Com um sentimento de orgulho paternal, Brandon se aproximou do bero com as mos nas costas, para ver como Hatti trocava a roupa molhada. O beb, com as pernas para cima, continuava chorando, com a cara avermelhada. V, est realmente furioso comentou Hatti. Quer algo para comer e pretende que todo mundo se inteire disso Uma vez seco, o pequeno Birmingham se acalmou um pouco. Cada vez que roava a bochecha com o punho, abria a boca como um passarinho balbuciando contrariado. Hatti riu dele. Veja seorzinho, est tentando pedir algo para comer. Brandon olhou o beb que balbuciava, contrariado, e sorriu Certamente um pequenino muito impaciente disse Hatti, agarrandoo e encostando-o em seu amplo peito. Mas sua mame est acordada e vamos levar voc para ela agora mesmo. Brandon seguiu criada at o dormitrio, passando os dedos por sua cabea despenteada. Viu Heather recostada na cama, penteada e asseada, com um vestido limpo com babados, irresistivelmente formosa. Quando ela o viu aparecer, indicou a Mary para que se afastasse, devolvendo-lhe o espelho, e o olhou com um sorriso radiante e os braos abertos, desejosa de abraar seu filho. Brandon observou que ao desabotoar a camisola e afast-la corava nervosa diante da nova tarefa materna. Entretanto, a jovem arrulhou a seu pequeno com ternura dirigindo-o em sua ansiosa busca. O mamilo roou a bochecha do recm-nascido, que se aferrou a ele com a ferocidade de um animal faminto, sobressaltando 3 0 0

dolorida me. Brandon esboou um sorriso e Hatti se ps a rir ao ver o modo que o beb sugava. Deus santo! exclamou a criada. O pequeno amo est morto de fome. Teremos que preparar uma mamadeira de acar at que a mame tenha leite. A diminuta boca produziu no corpo de Heather uma estranha sensao de prazer enquanto o contemplava com amor. A pequena cabea estava coberta por um cabelo suave e negro e as magnficas sobrancelhas tinham a mesma forma que as de seu progenitor. Heather pensou com orgulho maternal que era o beb mais bonito do mundo. lindo, no verdade. Brandon? murmurou olhando a seu marido com ternura. Hatti empurrou Mary para que sasse da habitao, e os deixaram a ss. Sim, ele admitiu Brandon. Aproximou-se e colocou um dos dedos no pequeno punho do filho, que se apertava com fora contra o peito de sua me. O beb o pegou imediatamente, agarrando-o com fora. Brandon sorriu, deleitado. Devolveu o olhar a esposa, perdendo-se nos dois mares azuis que o contemplavam. No estava consciente de seus atos ao inclinar-se sobre ela fascinado por seus olhos, deslizando a outra mo pela nuca, beijando-a apaixonadamente. Sentiu como Heather afrouxava os lbios e os separava comeando a tremer. Pde saborear a resposta clida e doce da jovem e notar seu corao palpitar fortemente. Heather tentou respirar sob o beijo do marido, sentindo suas carcias. Quase a ponto de desmaiar, soltou-se com uma gargalhada. Faz com que me esquea do beb sussurrou enquanto lhe beijava o pescoo e tentava segurar seu rosto. Como vamos cham-lo? Brandon se afastou e a olhou durante alguns segundos. Se no tiver nenhuma objeo, eu gostaria de cham-lo como um velho amigo meu j falecido. Morreu a alguns anos tentando apagar um incndio em sua igreja. Admirava-o muito, mas devo preveni-la, pois era francs... um francs. Compreendo que sua ascendncia inglesa desaprove o nome. Se esquece, milorde respondeu com um sorriso -, de que na realidade voc mais ingls que eu. Como se chamava seu amigo? 3 0 1

Beauregard... Beauregard Grant respondeu rapidamente. Heather pronunciou o nome e assentiu. bonito. Eu gosto. Beauregard Grant Birmingham ser seu nome. Brandon soltou a mozinha de seu filho e abriu a gaveta da cmoda para tirar uma caixa alongada. Ofereceu-a a Heather levantando a tampa. Como agradecimento por me haver dado um filho. Ela ficou maravilhada ao ver o colar de prolas com broche de rubis e ouro. Oh, Brandon, lindo murmurou. Brandon contemplou seu pescoo e busto. Pensei que as prolas realariam a beleza da sua pele melhor que os diamantes comentou com voz rouca. Heather podia sentir como o olhar do marido a acariciava. Uma sensao de prazer percorreu seu corpo acelerando de novo os batimentos cardacos. De repente Brandon desviou o olhar. Vou me vestir disse com voz rouca levantando-se da cama. Imagino que Abegail estar ansiosa por ver o beb. Escolheu a roupa do armrio e antes de vestir-se, voltou-se para contemplar sua mulher. Pouco depois, Abegail e Jeff entraram no dormitrio para ver o beb, que nesse momento dormia em um bero junto a me. A anci colocou os culos e estudou o recm-nascido, depois olhou para Brandon e disse com um sorriso: Bom, j vejo que haver outra gerao de mocinhas assediadas por um Birmingham, mas espero que tenham suficientes para contentar a todas essas saias com babados. No vo gostar nada que haja s um. Jeff sorriu tranqilamente. Tero pelo menos uma dzia, mas duvido que todos sejam vares afirmou. Abegail observou Brandon com alegria. Bom, agora se far justia quando um de vocs dois tenha que defender a honra de uma dama. Riu com a brincadeira. Seu sangue subiria cabea se tivesse que forar um jovem solteiro a desposar sua filha. Heather lanou uma rpida olhada ao marido e se surpreendeu ao ver pela primeira vez um rubor em seu semblante. Jeff sorriu ante o desassossego do 3 0 2

irmo, mas a senhora Clark, ensimesmada com o beb, no percebeu a troca de olhares e de como tinha estado perto de descobrir tudo. Voc trouxe para o mundo um menino magnfico, querida comentou a senhora ao Heather. Deve estar muito orgulhosa. Heather esboou um sorriso para a mulher e olhou com ternura a seu marido. Obrigada, senhora Clark. Estou sim. Uma vez tendo nascido o menino, Brandon dedicou toda sua energia a pr em funcionamento o moinho. Heather permaneceu no dormitrio com a idia de que ficaria nele. Brandon advertiu que seu pente e escova estavam sobre a penteadeira, e mais tarde seus ps e perfumes. Cada vez havia mais roupa pendurada junto sua no armrio e na cmoda a lingerie se mesclava com seus lenos de pescoo e meias. Muitas vezes tinha tirado um leno delicado pensando que era seu. Por deferncia delicada sade da esposa, Brandon ocupou o que ele confiasse que fosse uma residncia temporria, na sala de estar, no sem lanar ocasionais olhares de nostalgia a enorme cama, pois a sua na sala no era feita para uma pessoa to corpulenta como ele. Cada vez que batia a cabea ou ficavam fora os ps amaldioava energicamente. Mas no encontrava o momento de reclamar cortesmente seus direitos e ocupar seu lugar no leito junto a ela. Ao ver que ainda se movia com dificuldade pela casa, compreendeu que ainda passaria certo tempo antes de poder aliviar suas necessidades mais bsicas. Mas como tampouco o convidava a compartilh-la com ele, resignado, tratou de desfrutar da escassa comodidade de que dispunha. Embora passasse a maior parte do tempo no moinho, seus momentos livres compartilhava com sua mulher e filho. Levantava-se muito cedo e se reunia com Heather enquanto esta atendia ao beb, banhando-o ou alimentando-o. Desfrutava disso antes de iniciar a jornada, como parte da rotina diria. E durante esses momentos de tranqilidade ao lado do filho, ambos comearam a desenvolver um lao novo e estreito.

CAPITULO 9 3 0 3

Chegou o vero, e depois das chuvas os dias se tornaram cada vez mais quentes. O algodo j tinha sido plantado e o trabalho da primavera tinha sido concludo. Agora o moinho funcionava quase no mximo rendimento e o armazm de madeira estava comeando a encher-se. Os primeiros envios se efetuariam logo que os fardos recm-cortados secassem, depois de vrias semanas expostos ao sol. H semanas tinham recebido vrios pedidos. O senhor Webster tinha provado sua dilatada experincia e mantinha o lago cheio de madeira preparada. Tudo apontava para que essa primeira temporada daria lucros considerveis e Brandon estava muito satisfeito com os avanos. Agora que os dias eram longos e quentes, os fazendeiros iniciaram a agitao da vida social do vero. A primeira festa iam celebrar em Harthaven no fim de semana seguinte, pelo que a ateno de Heather se concentrou nos preparativos do feliz acontecimento. Enviaram convites, compraram champanhe e planejaram o menu. Falou com o Hatti sobre os novos uniformes do pessoal e sobre a aparncia geral da manso, ao mesmo tempo que os jardineiros se esforavam em arrumar os ptios segundo suas indicaes. Enquanto Heather estava atarefada planejando a festa e atendendo ao Beau, Brandon era cada vez mais desnecessrio no moinho. Como sabia que agora poderia passar mais tempo com sua esposa e filho, ps em marcha uma estratgia para conseguir ocupar um lugar junto a ela na grande cama. Escolheu o dia com premeditao para suborn-la. Naquela semana tinha comprado uma magnfica gua alaz com manchas brancas nas patas dianteiras e na testa. Era uma potra enrgica, mas doce, que achou que sua mulher poderia montar com facilidade. Colocou a cela de amazona escarranchada sobre o animal com um sorriso travesso no semblante, e acariciou a pele em que sua esposa se sentaria pensando no que este presente poderia lhe trazer. Seria muito amvel com ela enquanto a ensinava a guiar a gua, e possivelmente poderia ganhar um beijo ou dois. Levou Leopold e gua at a frente da casa sorrindo ante tais pensamentos. Amarrou-os a um poste e subiu as escadas do alpendre. Heather estava no salo costurando com supremo cuidado uma de suas camisas. Brandon se apoiou contra o marco da porta contemplando-a durante um longo momento enquanto ela continuava com seu trabalho sem perceber a presena do marido. 3 0 4

Seu filho dormia placidamente em um bero de vime junto a ela depois de ter sido alimentado. De maneira que estavam sozinhos. Sorriu ao ver que sua esposa enrugava a testa diante de um ponto difcil. No enrugue a testa, meu amor brincou Brandon. Ou vai parecer com a uva passa da senhora Scott. Heather pulou ao ouvir a primeira palavra. Brandon, deu-me um susto de morte! exclamou a jovem. O homem sorriu maliciosamente. E agora? perguntou docemente. Sinto muito, querida. No era minha inteno. Heather se ps a rir afastando a costura enquanto ele se aproximava mais atraente que nunca. O sol tinha escurecido sua pele e seus olhos verdes brilhavam intensamente. Seu aspecto era muito msculo, embelezado com a roupa de montar, e o corao da moa se acelerou. Brandon parou diante dela e tomando-a pela mo levantou-a sentindo a fragrncia suave e doce de seu perfume. Conduziu-a at o vestbulo onde ordenou a George que fosse procurar Mary para que cuidasse do beb. Depois se voltou para a esposa que o contemplava perplexa. Aonde vai me levar? quis saber Heather. Brandon, sorridente, ps a mo nas costas da jovem animando-a a segui-lo. L fora respondeu evasivo. Heather saiu ao alpendre e deu uma olhada a seu redor descobrindo os dois cavalos presos ao poste esperando seus cavaleiros, o menor com uma cadeira de amazona. Levantou a cabea lanando um olhar inquisitivo a seu marido. -Voc no gostou? perguntou Brandon sorrindo. Nunca perguntei se voc gostava de cavalos ou se sabia montar, mas ser um prazer te ensinar se... sua sade permitir isso. Heather se ps a rir alegremente descendo as escadas depressa em direo gua. Encontro-me estupendamente afirmou a jovem por cima do ombro. O sorriso de Brandon aumentou e correu atrs dela. Entusiasmada com a linda gua, Heather acariciou o focinho sedoso e penteou a crina sem poder conter a excitao. 3 0 5

Oh, Brandon, linda afirmou. Como se chama? Bela Dama respondeu. Oh, perfeito. Com efeito, uma bela dama. voltou-se e sorriu. Ajuda-me a montar? Brandon ficou olhando o vestido de vero curto e fino que usava sua esposa. No acha que seria melhor se voc se trocasse, querida? inquiriu. Esse vestido no o mais... No interrompeu-o fazendo beicinho. Quero mont-la agora e se vou me trocar demorarei muito. Sorriu adulando-o enquanto percorria com o dedo os botes do colete de Brandon. Por favor, Brandon. Por favor. O homem ps-se a rir ante sua coqueteria sem poder negar-lhe, inclinou-se e apertou as mos em espera de seu p delicado, Depois a elevou. Aps ter se ajeitado na cela de montar, a jovem se agachou para certificar-se de que tinha colocado firmemente os ps nos estribos. O decote pronunciado que usava afrouxou revelando cada detalhe dos seios bem arredondados. Brandon ficou gelado com as rdeas na mo e os olhos cravados em sua anatomia. Engoliu em seco e escapou dele uma espcie de grunhido. Heather o olhou sorridente e o corao de seu marido comeou a pulsar descompassadamente. Quando ela finalmente se endireitou, Brandon ficou desconcertado com a mo no ar segurando as rdeas. Heather pegou-as habilmente, diante da surpresa do marido, girou gua e se afastou dele galopando, em direo aos prados. Brandon montou Leopold de um salto e saiu carreira atrs dela com grande estrondo. A perseguio fez com que Heather tirasse a gua do caminho com grande despreocupao e entrassem no bosque esquivando-se das rvores. Os enormes cascos de Leopold levantavam nuvens de p tentando seguir o caminho sinuoso, mas teve que ficar a passo, para grande consternao de Brandon. De modo que a gua manteve a liderana at que chegaram a campo aberto. Ali o corcel negro pde estirar seus potentes msculos e alcan-la. Rapidamente ultrapassou a Bela Dama e Heather segurou seus arreios. Esperou que Brandon se colocasse junto a ela, e ao ver sua cara de preocupao ps-se a rir. Enganou-me comentou Brandon, e soltou uma gargalhada ao 3 0 6

compreender o jogo. Mas sua destreza s superada por sua falta de bom senso. J! exclamou ela. Se estivesse caando com matilha e eu tivesse entrado mais no arvoredo, ainda seguiria ofegando atrs de mim. Ps-se a rir e animou gua a correr ao meio galope pelo prado. Leopold, aulado pelo aroma da fmea, levantou as patas dianteiras e ficou ao seu lado. O passeio continuou at que chegaram a uma colina aoitada pelo vento coberta de grama, onde Heather se deteve para deixar que Bela Dama descansasse e desfrutasse da brisa. Brandon acabou de amarrar as rdeas do Leopold a um arbusto e, antes de ajudar Heather descer, lanou ao animal um olhar cheio de fria. Depois agarrou a jovem com suavidade por debaixo do busto, enquanto ela ria feliz encantada com o presente e o passeio. Na descida, Heather roou sua coxa com a de Brandon pegando ambos despreparados. A moa se afastou imediatamente sufocada pelo contato e Brandon, atrs dela, apoiou a mo sobre a gua com os olhos fechados, tentando controlar o desejo ardente que sentia por sua esposa e que o fazia estremecer. O inesperado roar f-lo perfeitamente consciente da abstinncia que tinha mantido desde a primeira vez que tinha acariciado seu corpo sedoso e doce meses atrs. A necessidade o traa e aumentava contra sua vontade. Estava faminto dela, de tom-la entre seus braos e deit-la sobre a grama suave. Imaginou-se despindo-a, arrancando a roupa, mas de repente pensou no impacto que causaria a jovem. Amaldioou a falta de intimidade que padeciam, ao lembrar das interrupes que tinham sofrido cada vez que ele tinha estado a ponto de ganhar terreno, mas no planejava unicamente desfrutar de uma queda na grama, mas sim de uma vida cheia de momentos prazenteiros. Devia pensar primeiro em seu objetivo, em cortej-la com galanteria, e no em satisfazer seus desejos momentneos. Lutou para manter o controle, conseguindo-o com grande esforo, e contemplou atrs dela as colinas frondosas cobertas de bruma. Rodeou-a com os braos, estreitando-os ao redor da cintura, e lhe roou o cabelo com os lbios gozando de sua fragrncia deliciosa. Enquanto desfrutavam desta nova unio to prxima, Heather voltou a cabea olhando-o com seus intensos olhos azuis e os lbios midos e abertos. Brandon no necessitou de mais nada para entender que 3 0 7

podia saborear sua suavidade e doura. Inclinou a cabea para beij-la apaixonadamente, e como por arte de magia ela se voltou apertando-se contra ele e deslizando as mos ao redor de sua cintura. Brandon a estreitou mais forte at e ambos desejaram que o momento durasse eternamente. Os beijos do Brandon acenderam o desejo de Heather e a deixaram frgil e malevel. Sentiu as coxas do marido apertadas contra as suas e entendeu que sua paixo igualava a dela. A jovem abriu a boca para corresponder ao ardor crescente do homem e se acomodou contra seu corpo. O vento mudou de repente, agitando a grama sob seus ps, e as primeiras gotas de uma tormenta de vero caram sobre suas cabeas. Separaram-se para olhar o cu; a borrasca estava sobre eles. Brandon sentiu tal frustrao que desejou levantar o punho ao cu, agora negro, para amaldio-lo, mas Heather j estava correndo para os cavalos. Seguiu-a e a ajudou a montar sobre Bela Dama, depois subiu em seu garanho. O temporal desatou violentamente e quando conseguiram chegar ao abrigo de Harthaven estavam molhados at os ossos, com as roupas grudadas no corpo. Atravessaram a grama do bosque de pinheiros at o alpendre, Leopold muito antes que Bela Dama. Sob o aguaceiro Brandon tirou Heather da cadeira de montar e a conduziu at o alpendre, depois retornou para prender os cavalos. Enquanto o fazia, a jovem viu que seu vestido era to somente uma capa transparente que deixava entrever as curvas de seu corpo. Com o frio e a chuva, seus mamilos rosados se arrepiaram e o suti apenas os ocultava. Tratou de separar a malha de sua pele, pois no desejava encontrar-se com Jeff ou George nessas condies. Brandon subiu as escadas correndo, resguardando-se do temporal e, ao v-la, compreendeu seu apuro. Tirou seu casaco e a envolveu com ele, depois abraou-a e sussurrou-lhe no ouvido: Hoje eu no gostaria de ter que brigar por voc. Heather riu e entraram juntos na casa. Seu alvoroo se interrompeu ao encontrar-se frente a uma Hatti contrariada. Com as mos na cintura, sacudiu a cabea e apertou a boca olhando seu amo. Seorzinho Bran, s vezes juraria que perdeu o juzo grunhiu. Por que levou a senhorita para montar a cavalo com esta chuva se acabou de dar luz? Deus santo, vai morrer de uma pneumonia. Agora senhorita Heather, suba e tire essa roupa encharcada. 3 0 8

A criada pegou sua jovem ama pelo cotovelo e a arrastou escada acima sem que Brandon pudesse impedi-la. Ele se ps a rir diante da cena e Hatti se voltou no patamar para amea-lo com o dedo. Continue rindo e um dia destes o seorzinho Beau ficar sem mame espetou. Voltou-se e se dirigiu ao dormitrio a grandes passadas, arrastando uma perplexa Heather, que olhou seu marido por cima do ombro e lhe enviou um beijo antes de desaparecer. Brandon permaneceu olhando para cima meditando sobre o ltimo gesto da esposa. Sorriu para si bastante satisfeito com a forma como tinha transcorrido o dia. Tirou as botas e subiu as escadas correndo em meias trs quartos at a sala de estar, onde encontrou roupa seca e toalhas sobre a cama. Despiu-se e quando estava se secando, ouviu um chapinhar no quarto contguo, uma porta que se fechava e Hatti descendo pelas escadas. Aproximou-se silenciosamente da porta que separava os aposentos e a abriu. Heather estava na banheira de costas para ele, apertando a esponja com a mo, deixando cair a gua por seus braos e seios trgidos enquanto cantarolava uma cano familiar. Negro o cabelo de minha amada, De uma beleza que fascina. De suaves mos e tenro olhar, Amo o cho sobre o que caminha. Brandon contemplou como ensaboava a pele sedosa, como levantava uma perna esbelta, depois a outra enquanto escutava sua voz alegre e melodiosa. Depois de alguns minutos comeou a notar a tenso em seu corpo, e fechou a porta com cuidado. Apoiou-se nela e esfregou as mos mentalmente, imensamente feliz pelo xito inesperado de seus planos. Recordava com clareza os sorrisos sensuais, a exibio atrevida de seus seios, os beijos fogosos e, pouco antes da chuva, o modo provocador como se abraaram. Tem que ser amor e desejo o que vi em seus olhos e notei em seu corpo esta tarde, pensou. S preciso anim-la um pouco, estou quase certo, para que esta noite caia em meus braos. Riu para si. Faremos tremer a velha cama com 3 0 9

nossos jogos como nunca o fizemos antes. Oh, esta noite... esta noite a possuirei de novo e voltarei a renascer entre suas coxas luxuriosas. Com renovadas energias se vestiu cantarolando fragmentos da cano que a tinha escutado cantar. Saiu da habitao com passo leve e se ocupou de tarefas simples at a hora do festim. Heather despertou ao entardecer, recomposta aps a sesta e por um instante permaneceu em silncio escutando os sons da casa. Ao pensar na tarde, pde sentir os braos de Brandon rodeando-a, seus quentes lbios beijando-a e seus corpos unidos. O pulso se acelerou e soube que faltava muito pouco para que compartilhassem o enorme leito. Ao deitar-se, quase gritou de dor, pois todos seus msculos estavam duros e terrivelmente doloridos. No pensara que a cavalgada a afetaria tanto e agora mal podia mover-se. Aproximou-se da beira da cama com cuidado, levantou-se e esfregou os glteos. Ao ver que tinha acordado, Mary trouxe Beau. Uma vez, adormecido o beb de novo no bero, a garota aplicou um blsamo sobre os msculos castigados e o traseiro maltratado de sua ama. Depois a ajudou a arrumar-se para o jantar, selecionando um vestido branco. Heather colocou o colar de prolas que tinha recebido do marido, que agora usava freqentemente, e arrumou o cabelo com fitas vermelhas que caam sobre os encantadores cachos. Apesar do estado fsico, estava radiante e tentadora com o colar deslizando entre os seios, que sobressaam generosos por cima do decote. A jovem conseguiu descer as escadas, devagar e com cuidado, e chegar at o salo. Jeff se deteve na metade da frase ao v-la entrar com passo vacilante, e Brandon se voltou rapidamente para saud-la com um sorriso. Mas seu alegre semblante se escureceu ao ver que a esposa permanecia indecisa ante ele e murmurava uma desculpa. Receio que esta tarde me excedi, Brandon comentou Heather. Ele se ps a rir expressando suas sinceras condolncias sem perceber da importncia da afirmao. medida que transcorria a noite, sua decepo foi aumentando ao ver os movimentos lentos e as caretas de dor da esposa. Esta se sentou em uma cadeira e se mexeu incomodada at que Hatti trouxe um almofado. Depois de ter permanecido sentada durante todo o jantar, seus msculos se tencionaram impedindo-a de levantar-se sozinha. Brandon a pegou 3 1 0

pelo brao para ajud-la a ficar de p, e ao faz-lo, a viso das prolas entre os peitos sinuosos agravou seu estado de abatimento. A noite ainda era jovem quando Brandon e Jeff desviaram a ateno para Heather, que com evidente esforo tentava se levantar do sof. Voltou-se para seu cunhado e se desculpou: Jeff, peo desculpas, pois receio que no fui uma companhia muito agradvel esta noite e suplico que permita que me retire. Jeff fez uma reverncia acompanhada de um bater de calcanhares. Sua beleza sempre uma companhia refrescante, senhora adulou-a -, e lamento que deva partir agora, mas aceito isso. At manh ento, doce irm. Heather assentiu e ergueu a mo para Brandon, rogando em silncio que a ajudasse. Ele segurou seu brao firmemente para ajud-la a levantar-se, depois a acompanhou at o p da escada. Subiram alguns degraus, mas diante do sofrimento de sua esposa, pegou-a nos braos e a levou at o dormitrio. Ela colocou os braos ao redor de seu pescoo, apoiando a cabea em seu peito com um suspiro. Embaixo, Mary se disps a segui-los para ajudar a sua senhora, mas sua av lhe agarrou o brao. Deixa-os sozinhos, menina ordenou Hatti sabiamente. A senhorita no necessita de sua ajuda esta noite. Brandon empurrou a porta do dormitrio com a mulher nos braos. Deixoua suavemente na beira da cama e se ajoelhou para retirar as meias e os sapatos. Suas mos hesitaram antes de continuar com as ligas nas coxas. Engoliu em seco e, tremendo, tocou suas quentes coxas para tirar a liga pela perna. Heather se levantou e se voltou de costas para ele, deixando-o indeciso com a liga na mo. Pode desabotoar o vestido? rogou-lhe. Ao que parece, Mary no vir. Brandon obedeceu. Ao cair o vestido ao cho, agachou-se para recolh-lo enquanto ela esfregava as ndegas doloridas. Receio que maltratei minhas partes mais delicadas se lamentou. Deveria ter sido mais precavida. Lamento de verdade. Brandon tambm o lamentou, mas em silncio. Foi em busca de uma camisola onde as tinha encontrado na vez anterior e escolheu uma. Voltou-se para 3 1 1

lev-la, mas se deteve no meio do caminho ao ver o corpo jovem e gracioso de sua esposa nua, iluminado pelo resplendor dourado das velas. Contemplou-a lenta e silenciosamente. O parto no tinha alterado sua figura nem deixado opaca sua pele sedosa. De fato, encontrava-se agora na maturidade plena. Brandon sentiu secar a boca, as mos comearam a tremer, e seus sentidos se embriagaram de prazer. Voltou a engolir em seco e se aproximou com a camisola sem poder evitar regalar os olhos com ela. Quando Heather se agachou para pr a camisola, Brandon descobriu os sinais e os verges vermelhos que marcavam suas, por outro lado perfeitas, ndegas. Brandon exalou um suspiro e se condenou mentalmente a manter a castidade vrias noites mais. Ao ouvir o suspiro, Heather acabou de amarrar o cinto da camisola e se voltou para ele rodeando-lhe o pescoo com os braos. Rogo que me perdoe, querido murmurou Heather. Parece que o bom senso no uma de minhas virtudes. Atraiu sua cabea para si e depositou um fugaz beijo em seus lbios, logo se voltou e se dirigiu at a grande cama. Brandon fez chiar os dentes repetindo uma e outra vez que no era prprio de um cavalheiro possuir uma mulher nesse estado, especialmente se se tratava de sua prpria esposa. Seus melhores instintos ganharam a discusso em detrimento de seu outro eu. Soprou as velas, depois partiu para a sala de estar, onde se desprendeu do casaco e o colete. Ficou olhando fixamente a pequena cama com muito maus pensamentos. Odiava ter que passar outra noite nela e a amaldioou em voz baixa. Exasperado, agarrou uma toalha, saiu do aposento e correu escada abaixo. Ao passar diante do escritrio, Jeff saiu e o deteve apontando a toalha. Aonde demnios vai com isso? perguntou com curiosidade. Vou tomar um banho no arroio respondeu Brandon sucintamente. Mas se est gelado! acautelou o irmo. Eu sei! grunhiu Brandon seguindo seu caminho e ouvindo Jeff cair na risada a suas costas. O dia seguinte foi marcado pelos preparativos do baile. Vrios convidados, entre os quais se encontrava Abegail Clark, chegaram tarde. Embora o blsamo de Hatti fizesse maravilha, Heather ainda estava dura e foi uma anfitri um tanto 3 1 2

rgida nas maneiras e no aspecto. Antes de ir dormir, deram-lhe outra frico e, manh seguinte, voltou a ser a jovem alegre e brilhante de sempre. Passou o dia em meio de uma atividade frentica assegurando-se de que todos os preparativos necessrios estivessem no ponto. Brandon tinha sado para ir a Charleston muito cedo para atender assuntos de trabalho. Efetuaram-se os primeiros envios de madeira e tinha recebido os primeiros pagamentos, de modo que havia algumas questes financeiras que requeriam sua ateno. A manh transcorreu indo de um extremo a outro da cidade atendendo diferentes assuntos. Na hora do almoo parou para um descanso. Ia voltando a suas atividades quando passou diante de uma casa de costura e foi atropelado por uma senhorita Scott carregada de pacotes. Ao v-lo, Sybil ruborizou, como era costume nela cada vez que estava diante de Brandon, e tentou ocult-lo enquanto o ajudava a recolher as coisas do cho. A jovem ia enfeitada e se acreditava irresistvel. Desde que tinha sado de sua tmida carapaa e os homens suspiravam por ela, a garota tinha desenvolvido um excesso de confiana. Estava to encantada com as adulaes expressas por seus admiradores, que no tinha percebido de que s perseguiam para uma coisa. Imagine senhor Birmingham, topar com voc quando mais necessitava de um homem forte e atraente para que me ajudasse observou, pestanejando com coqueteria e colocando os culos em seu lugar. Apesar da maquiagem que levava sua fealdade era evidente. Brandon a saudou cortesmente levando uma mo ao chapu e Sybil comeou a empilhar os pacotes sobre os braos do desconcertado homem, continuando com seu bate-papo. Estes pacotes so muito pesados para uma pobre garota como eu. Agora me siga e mostrarei onde est meu carro disse. Brandon assim o fez, enquanto escutava educadamente seu interminvel falatrio. Estou to emocionada pelo baile desta noite prosseguiu ela. Encomendei que me fizessem um vestido bonito, mas receio que cada vez que o ponho me ruborizo. Nunca tive um to atrevido. O modista assegurou que me fica maravilhosamente. Sabe tanto a respeito de trajes femininos. Vem da Inglaterra e afirma que as mulheres mais formosas do mundo levam suas criaes. Mas nunca 3 1 3

o diria com o aspecto que tem. terrivelmente feio. Teria pena se no fosse pela forma como me olha. Sabe, esta manh tive que pegar na sua mo e ficou to surpreso que no pude segurar a risada. Imagine, um homem como esse pensando que eu ia corresponder a suas atenes! deteve-se para deixar que passasse uma carruagem e o olhou com acanhamento. No o tipo de homem que eu gosto disse Sybil. Brandon tossiu, incomodado pela situao, olhando para um lado e para outro em busca de seu carro. Sabe, senhor Birmingham? Perdo, Brandon retificou ela nervosa -, eu... tenho tantos pretendentes que perdi a conta. Levantou a vista para ele. Mas nenhum o que chamaria o amor de minha vida. S h um homem que o , mas no est acostumado a me visitar. Seu carro est por aqui? inquiriu Brandon, cada vez mais nervoso. Acha-me atraente, Brandon? perguntou ela de repente. Bom... sim, sim, senhorita Sybil mentiu ele amavelmente. A jovem riu, conteve a respirao e o olhou outra vez. To atraente como sua esposa? Brandon voltou a procurar o carro pensando em Heather, delicada e encantadora, e se perguntou como Sybil podia chegar a formular uma pergunta como essa. Oh, isso foi injusto de minha parte, no ? desculpou-se ela em voz alta. natural que estando casado diga que sua esposa mais formosa, do contrrio o pontuariam de descarado, no? Acredito que minha mulher muito bela, senhorita Sybil afirmou Brandon, tentando ocultar seu aborrecimento. Oh sim, e reps Sybil rapidamente. Tambm me disseram que sou formosa. Bom, noutro dia me disse isso o senhor Bartlett. Brandon olhou Sybil, sobressaltado. S de ouvir aquele nome lhe arrepiou o cabelo. O senhor Bartlett um de seus pretendentes? inquiriu. Sim Sybil sorriu. Conhece-o? Sim murmurou Brandon. Conheo-o. Deixou escapar um suspiro e acrescentou: Diga, senhorita Sybil, o que diz sua me a respeito de seus 3 1 4

amigos? Sybil franziu o sobrecenho, confusa. No diz nada respondeu. Ignoro o motivo. Sempre desejou que eu tivesse pretendentes e agora que os tenho, no se aproxima nem da sala de visitas quando eles vm. Possivelmente pense que no sejam uma boa companhia, senhorita Sybil observou ele. Sybil se ps a rir. -V, Brandon. Acho que est ciumento. Brandon, exasperado, exalou um suspiro, mas quando Sybil se deteve em frente de um carro respirou aliviado. Colocou os pacotes no assento e se voltou para despedir-se, mas Sybil se aproximou dele para tirar uma penugem imaginria de seu casaco tal como o tinha visto fazer sua esposa na igreja. Espero que me conceda uma dana esta noite. Brandon murmurou ela. No me decepcione. Mas senhorita Sybil, provavelmente estar to ocupada com tantos pretendentes que no poderei nem aproximar de voc responde ele, na defensiva. Ao voltar-se para partir encontrou com um grupo de damas olhando-os embevecidas. Tocou o chapu saudando-as e seguiu seu caminho. Brandon procurou sua roupa nos armrios e cmodas do dormitrio principal lanando ocasionais olhadas a Heather, que sentada frente ao espelho vestida com uma angua, deixava que Mary lhe arrumasse o cabelo em um elegante penteado com fitas turquesa enroladas a suas lustrosas mechas. Brandon tirou uma caixa que estava escondida na ltima gaveta e a ps diante de sua esposa. Minha me adorava jias afirmou com voz rouca, nervoso ante a viso de seus seios quase nus. Me deixou uma parte e outra ao Jeff para nossas esposas quando nos casssemos. Esta minha parte. Talvez encontre algo que deseje pr. Brandon levantou a tampa e Heather ficou boquiaberta diante da quantidade e variedade de jias que havia nela. Oh, Brandon! exclamou, admirada -, jamais sonhei que chegaria a ter 3 1 5

uma destas jias, e agora me obsequia com uma quantidade enorme delas. O que posso dizer? Me mima muito. Ele se ps a rir, depositou um beijo em seu ombro lhe fazendo ccegas na suave pele, e a olhou no espelho. J no sou um descarado, cu? -perguntou-lhe brandamente ao ouvido. Heather sacudiu a cabea com uma sensao de prazer no corpo. No, jamais meu amor respondeu. Brandon a deixou se arrumando, mais tranqilo. Banhou-se e comeou a vestir-se pensando em como se ofuscou ao beij-la. Endireitou a gravata e vestiu o casaco verde esmeralda sobre o colete branco. Exceto pelo casaco de seda e os sapatos negros com fivela dourada, ia completamente vestido de branco, ressaltando sua pele bronzeada sobre a luminosidade da camisa. Uma vez embelezado, contemplou-se com olho crtico no espelho perguntando-se se sua esposa o acharia atraente. Quando Heather desceu pelas escadas, o movimento das longas dobras do seu vestido turquesa formou um desenho estranho ao abrir-se e fechar-se, e a envolveu o frufru da seda. O traje se amoldava a seu corpo esbelto e as longas pernas, e o suti pressionava seu busto at quase transbordar seus limites. Quando os homens a viram, contiveram a respirao. Brandon foi um dos primeiros em mostrar a peculiar reao ante o vestido da esposa. Heather estava olhando pela janela quando ele desceu pelas escadas assobiando alegremente. Deu-lhe uma olhada e admirou deliciado sua esplndida figura. Ao v-la, Brandon se aproximou dela e brincou com um dos pendentes de diamantes que pendiam de sua orelha. Era a nica jia que levava. Est nervosa, querida? perguntou Brandon. S um pouco respondeu ela. Voltou-se para ele, e o surpreendeu admirando seu decote, quase sem flego. Consciente de que Louisa assistiria festa, ps esse vestido para monopolizar a ateno de seu marido e no permitir que seus olhos perambulassem pelo corpo da outra mulher. Brandon tossiu e recuperou finalmente a fala. Talvez devesse usar algo menos atrevido sugeriu. De algum lugar atrs deles, Jeff apareceu rindo e se colocou junto do irmo. Heather estava consciente de que ambos os homens a contemplavam. 3 1 6

Deixe que a use, Brandon rogou Jeff com um sorriso. Nunca deixa que outros se divirtam. Claro, entendo como se sente. Se fosse minha, a teria debaixo de chave voltou-se para seu irmo e sussurrou a meia voz: Sabe que imensamente mais bela que Louisa. Heather ps as mos na cintura e, zangada, deu um pontap no cho. Brandon empalideceu, convencido de que sairia disparada do vestido. Jeff, se quer arruinar minha noite volta a mencionar o nome dessa mulher outra vez! exclamou. Jeff se ps a rir apertando os ombros de seu irmo. Vamos, Bran. No seja to estrito esta noite suplicou. Deixa que a use. Est endemoniadamente formosa. No a obrigue a trocar-se e prometo que tentarei no olh-la muito. Brandon lhe lanou um olhar cheio de fria e comeou a dizer algo, mas mudou de opinio e se voltou para sua esposa. Ponha o que desejar disse. Jeff esfregou as mos, rindo. Oh, acredito que vai ser uma grande festa. Agarrou a mo de Heather e a colocou sobre o brao. Vamos, doce irm, devo vangloriar-me de voc diante dos convidados. Heather olhou Brandon por cima do ombro e sorriu, deixando que seu cunhado a levasse, mas ele franziu o sobrecenho olhando ao redor sem saber o que fazer. Ao entrar no salo, Heather deu uma olhada atrs e viu que Brandon entrava no escritrio. Pouco depois se reuniu com eles com uma generosa taa de conhaque. Brandon permaneceu na porta principal dando as boas-vindas aos convidados, assegurando-se de que todos os solteiros passavam rapidamente pelas mos de Jeff, sem lhes dar a mnima oportunidade de regozijar-se com sua esposa. Louisa entrou pelo brao de um novo pretendente, com um amplo sorriso no rosto. Antes de saudar Heather reparou brevemente em seu decote, e seu entusiasmo se apagou. Seu vestido de seda amarelo tambm possua uma abertura pronunciada e era ligeiramente transparente, mas seu aprumo cambaleou ao enfrentar evidncia de que Heather no necessitava de recheio 3 1 7

algum para encher seu vestido. Querida Heather, est encantadora esta noite observou Louisa recuperando-se do impacto. A maternidade lhe assentou muito bem. muito amvel, Louisa respondeu Heather -, mas estou segura de que a seu lado devo parecer muito pouco atraente. Leva um vestido muito bonito. Louisa esboou um sorriso entreabrindo ligeiramente as plpebras e passou uma mo por seu busto tentando chamar a ateno sobre a transparncia do traje. Sim, verdade? Thomas o desenhou especialmente para mim informou. bastante hbil com a agulha, no acha? Heather s teve a oportunidade de responder com um sorriso antes que a mulher continuasse. Fizeram-lhe este vestido aqui, querida? inquiriu Louisa. Nunca a vi nas lojas de Charleston. No me diga que Brandon se tornou um miservel desde que se casou contigo. Sempre foi muito generoso. Encarregou-se de que me fizessem isso em Londres replicou Heather crispada. Sim, claro sorriu Louisa. Deve ter sido na mesma loja onde me comprou vrios trajes. Heather decidiu ignorar os comentrios grosseiros da mulher. Foi Brandon quem se irritou e zangou-se com sua antiga noiva por no reconhecer seu matrimnio e no tratar a sua esposa ao menos com um respeito simblico. Tambm lhe comprou esses brincos em Londres? interrogou-a Louisa. Por alguma razo me parecem conhecidos. Eram da me de Brandon respondeu Heather. Louisa se ergueu. Sim, agora os reconheo respondeu, e sem acrescentar palavra se afastou orgulhosa. Jeff se ps a rir e se inclinou para o ouvido de Heather. Feriu-a profundamente, Tory afirmou. J tinha reivindicado como seu tudo o que era de Brandon. Alguns minutos mais tarde, Matthew Bishop chegou, sozinho, livre para dirigir sua ateno para qualquer jovem que gostasse. Ia enfeitado com a melhor seda de cor cinza roscea. A jaqueta era violeta para acentuar o tom do resto e o 3 1 8

colarinho era to alto que parecia tragar seu queixo. Grandes babados bordados caam sobre seu peito e pendiam de seus punhos cobrindo-lhe as mos. Tirou o chapu cor violeta e, ignorando seu anfitrio, aproximou-se de Heather. Brandon murmurou uma apresentao de forma atordoada e insistiu que continuasse, mas, sem mover-se de onde estava, respondeu: Brandon, sempre admirei seu bom gosto com os cavalos, mas nunca sonhei que poderia estend-lo ao reino da beleza feminina com tanto xito. Comentou voltando-se para Heather com um sorriso. Sua beleza faz que meu corao se acelere e seus encantos me deixam sem fala. O homem se inclinou sobre sua mo durante o que ao Brandon pareceu um tempo excessivo. Seu rosto avermelhou e apertou os punhos. Quando Matt se endireitou, foi Jeff quem o agarrou pelo brao e o empurrou para o salo de baile onde no podia incomodar. Acabava de comear uma dana quando Brandon acompanhou a esposa ao salo. Formaram-se duas linhas de alegres casais, uma de damas e outra de acompanhantes. Heather se encontrou de repente no meio do grupo. Ao ouvir os primeiros compassos de um minueto, Brandon se inclinou frente a esposa, que por sua vez sorriu e lhe fez uma reverncia, e iniciaram o baile. Durante toda a coreografia, Brandon lanou constantes olhares vorazes ao busto de Heather e, ao finalizar, afastou-a e se dirigiu a ela em voz baixa. Est arruinando minha noite com este vestido disse. Rogo que seja mais discreta. Heather lhe dirigiu um olhar inocente. Brandon, o traje da Louisa muito mais indecoroso, e no o nico. Importa-me pouco o que vestem as demais disse-lhe entre dentes. seu traje o que me preocupa. Estou esperando que a qualquer momento saia disparada dele... e isso me pe nervoso. Sinto-me segura usando-o respondeu Heather com doura. No tem do que preocupar-se... Brandon, amigo... interrompeu-os Matt, e se reuniu com eles. Me permitiria danar com sua encantadora esposa? No a afastarei de voc muito tempo. Brandon se encontrou encurralado e no teve mais remdio que ceder e 3 1 9

contemplar com tristeza como outro a levava a pista de dana. Enquanto danavam, Heather sentiu como o homem desfrutava dela e aproveitava os passos do minueto para lhe olhar o busto quando se inclinava. Cada vez que se cruzavam, ele a agarrava com firmeza, devorando-a com os olhos. Uma vez acabada a dana, e tal como tinha requerido Matt momentos antes, a orquestra tocou os primeiros compassos de uma valsa. O jovem atraiu para si a uma Heather reticente para lhe ensinar os passos. bastante simples, Heather querida. Simplesmente relaxe e me siga disse. Era impossvel para Heather relaxar com os braos d Matt rodeando-a com semelhante familiaridade, e lutou com ele para que mantivesse as mos quietas. Sabia que ia enfurecer Brandon. Quando estava a ponto de desculpar-se para partir, deu uma olhada a seu marido e o viu nas garras da Louisa, que ria e se apoiava contra ele lhe mostrando o profundo decote. Matt no se separou dela e, consumida pelo cime, Heather se ergueu perdendo o ritmo e pisando-o. Imediatamente se ruborizou. Oh, sinto muitssimo senhor Bishop desculpou-se. Receio que sou muito desajeitada para esta dana. Matt soltou uma gargalhada. Ao contrrio, Heather, muito graciosa. Embora deva se relaxar mais. Estreitou-lhe a cintura. V, no fique nervosa. No vou morder voc. Heather tentou segui-lo uma vez mais sem afastar os olhos de seu marido e voltou a pis-lo. Ele se ps a rir. Talvez, se tomssemos um pouco de vinho... comentou, observando o rosto compungido da moa. Sim, talvez sussurrou ela mortificada, e deixou que Matt a acompanhasse at a mesa das bebidas. Foi um arrebatamento de cimes o que fez com que Heather risse alegremente enquanto girava nos braos de Matt ao compasso da valsa seguinte. Definitivamente, o champanha no tinha nada que ver. Aprendeu dana rapidamente e, depois de vrias voltas pela pista de baile, encontrou-a muito 3 2 0

entretida. Embora no fosse o melhor bailarino do mundo, Matt era persistente, e quando Jeff pediu que Heather concedesse a prxima dana depois de vrias valsas, este a deixou partir quase com tanta reticncia como o tinha feito Brandon antes. Parece que cativaste outro corao, Tory comentou Jeff com um sorriso, enquanto danavam. Escutando-o pela metade, ela se encolheu os ombros enquanto procurava com o olhar Brandon por toda a sala. Descobriu-o com um grupo de homens, sem a Louisa; mas onde tinha estado quando o tinha procurado antes? No tinha podido encontr-lo, e a Louisa tampouco, o que a tinha perturbado muito. E se tinha achado irresistvel o busto da Louisa e a tinha levado para fora para acaricila fervorosamente? Mordeu os lbios ao pensar em Brandon mostrando-se carinhoso com ela e comeou a sentir uma dor surda no corao. O que que a preocupa, Tory? inquiriu Jeff. No parece que esteja se divertindo. Heather conseguiu esboar um sorriso. Receio que me mordeu esse seu amigo, o monstro verde respondeu a jovem. No consigo ignorar a Louisa como tinha acreditado. Ama-o tanto assim? perguntou sorrindo com um brilho nos olhos. obvio respondeu Heather. O que o fez pensar o contrrio? Jeff franziu a boca, divertido. Oh, no sei respondeu. Uma idia passageira, suponho. Quando os ltimos compassos da melodia se apagaram, Jeff a levou junto a Brandon. Este lanou um olhar furioso a sua esposa enquanto Jeff se ia em busca de outro par. O tique nervoso apareceu em seu rosto. Desfrutaste aprendendo a danar? inquiriu com sarcasmo. Estou convencido de que teve o instrutor mais hbil. Eu no teria podido ensinar a voc nem a metade. Heather levantou o rosto. No sabia que soubesse danar a valsa, Brandon respondeu com malicia embora no se sentisse dessa maneira. Oh, e teria permitido que a ensinasse se o tivesse sabido? Riu com 3 2 1

ironia. Claro que estar nos braos de seu marido no to excitante quanto deixar que te acaricie um estranho. Heather respondeu com um comentrio mordaz a respeito da Louisa e ficou em silncio. Talvez voc goste de me mostrar o que aprendeu. Fez um gesto aos msicos para que tocassem outra valsa. Vamos, permita que vejamos o que lhe ensinou. Agarrou-a pelo brao no muito amavelmente, e a conduziu pista de danas onde os compassos de uma valsa comeavam a soar. Comearam a danar devagar, at que lentamente o ritmo da msica acalmou a tenso, e ficaram enfeitiados pelos inesquecveis acordes. Ento danaram um para o outro, esquecendo-se de todo o resto. Deslizaram e giraram por todo o salo formando parte do fascinante estribilho. Heather s era consciente do brao de seu marido ao redor de sua cintura e de seu atraente rosto bronzeado acima dela; ele, da suavidade de seu corpo e dos profundos olhos azuis que tinha diante de si; e ambos, do fantstico ritmo que os levava pelo salo como se fossem duas marionetes. Ao cabo de um momento se deram conta de que na sala se havia feito silncio. Estavam danando sozinhos. Detiveram-se e olharam ao redor como se acabassem de despertar de um sonho. Os convidados, separando-se da pista, os aplaudiram depois de presenciar, sobressaltados, a maravilhosa exibio. Brandon se inclinou rindo enquanto Heather lhes dedicava uma reverncia agradecendo a cortesia. Depois Brandon indicou aos msicos que tocassem outra pea, tomou ao Heather entre seus braos de novo e iniciaram o baile, desta vez acompanhados por outros casais. Da lateral e com uma taa de champanha na mo, Louisa lanou um olhar cheio de dio a Heather. Uma vez restabelecido o ritmo da festa, Brandon e Heather foram em busca de uma bebida. Ela aceitou a taa de champanha que seu marido lhe oferecia e viu como ele pedia algo mais forte. Logo, deram uma volta juntos, para conversar alegremente com seus convidados. Ao comear um rigodon, um ancio arrebatou dos braos de seu marido a Heather. Esta foi passando de mo em mo at que Mathew, agora muito alegre, fez-se com ela de novo para praticar suas habilidades na pista. Brandon, 3 2 2

entretanto, danou com muito poucas mulheres e passou a maior parte do tempo bebendo. Heather conseguiu que seus ansiosos companheiros de baile lhe concedessem um descanso. Ao sair da pista, encontrou-se com Brandon contemplando o lquido mbar de seu copo enquanto Louisa, pendurada no seu pescoo, tentava consol-lo pois, segundo ela, sua esposa o ignorava por completo danando com outros homens. Heather sentiu lhe alterar o sangue ao ver como Louisa arqueava uma sobrancelha olhando-a zombeteiramente. Brandon ergueu a vista para sua mulher e conseguiu ocultar sua agonia com uma expresso sombria. Agarrou-a pelo brao muito furioso e se afastou em direo ao escritrio. Fechou a porta e a olhou com uma careta de desprezo. Parece que se divertiu muito espetou. A primeira vista eu diria que voc gosta que lhe toquem e beijem. Heather se ergueu e lanou a seu marido um olhar cheio de ira. Como se atreve! exclamou. Como se atreve a me dizer isso! Brandon deixou o copo sobre a mesa e avanou para ela, mas Heather, que permanecia imvel, enfrentando-se a ele, espetou-lhe: Sua mente bbada engana-o. No fiz mais que ser uma anfitri amvel e entreter seus convidados enquanto voc se fazia de garanho no cio cada vez que essa vaca loira balanava a cauda e mostrava seus beres sussurrando coisas doces ao ouvido. Demnios! exclamou Brandon. Arremete contra mim quando tive que estar toda a noite vendo como a tocava e beijocava esse estpido manequim que se acha um homem por deitar-se com todas as ingnuas que encontra em seu caminho! Ingnua... V! Sem encontrar palavras, Heather se voltou, furiosa. O muito usque que Brandon tinha bebido o estava traindo. De modo que no pode me olhar. Sabe que o que digo certo aproximou-se dela, cujo perfume embriagador o deixou cambaleando. Voltou-se sentindo pena de si mesmo. Por que me faz isto? perguntou. Por que se afasta de mim e busca as carcias de outros? Espero em um exlio silencioso, desejando, mas nunca tocando, e voc permite que esse estpido presumido que mal conhece console seu corpo com sua proximidade. 3 2 3

O bom senso foi vencido pelo crescente desejo e a agarrou bruscamente por trs, lhe esmagando com uma mo um seio e deslizando a outra para seu ventre, entre os quadris, beijando com nsia seu ombro. Heather ofegou, em parte pela raiva, em parte pela surpresa ante o repentino arrebatamento de paixo de seu marido. Voltou-se e o separou de si com todas suas foras tropeando para trs e caindo sobre a mesa sem flego. Seu rosto estava aceso de ressentimento por seu grosseiro ardil. Brandon, atnito diante da reao de Heather, dirigiu-se a ela quase suplicando. O que tem contra mim? Deus, me diga por que devo suportar esta vida monacal se me separa de ti para estimular o apetite de outros. Estpido! exclamou Heather -, Louco estpido! Apontou a porta com o dedo. Acha que eu desejo... Oh! No pde continuar, abatida pela frustrao. Precipitou-se para a porta, mas antes de sair se voltou. Veja-se -acrescentou em tom de desprezo. V procurar a sua companheira de cama para compartilhar com ela sua bebedeira. Parecem feitos um para o outro. Dito isto partiu depressa, deixando Brandon confuso e magoado. No caminho ao salo de baile, deteve-se para acalmar seu nervosismo e recuperar compostura. Jeff estava conversando com duas damas e, ao ver a expresso de Heather, compreendeu que algo andava mal. Pediu que o desculpassem e foi em sua procura. O que aconteceu, Tory? perguntou Jeff. Parece como viu o demnio. Sim, e tem o aspecto de uma fulana loira respondeu Heather com ironia. Como pode um homem ser to cego? Jeff se ps a rir olhando para o escritrio. -Imagino que meu irmo mostrou sua parte mais encantadora. Mas vamos, princesa, no fique triste esta noite. Tomou sua mo. Deseja beber algo? Heather assentiu. Pouco depois levava aos lbios uma taa de champanha com mos trmulas. Jeff, sempre est do meu lado quando necessito de algum que me console murmurou quando a bebida a tinha acalmado um pouco. Jeff se ps a rir. Sim, por aqui me chamam So Jeffrey brincou. Heather esboou um 3 2 4

sorriso, animada pela brincadeira de seu cunhado, que a puxou pela mo e a conduziu a um canto afastado. H alguns coisas que devo explicar a respeito de Brandon comentou Jeff. Talvez ento possa compreend-lo um pouco melhor. Sabe, meu pai nunca suportou que outro homem pusesse as mos em cima de minha me, mesmo que fosse de forma inocente. Brandon se deu conta de que tem o mesmo problema e a onde entra voc. Antes de conhec-la, acreditava que podia controlar suas emoes e se sentia muito seguro de si. Como no conheceu o amor sincero, agora se sente perdido e no sabe o que fazer com os sentimentos que voc inspira. Embora no o acredite Heather, um homem de convices fortes e com voc ele pensa que est traindo essas velhas crenas. Voc ps sua alma a descoberto e ele sente-se um homem completamente diferente do que ele se imaginou que era. Para um homem de sua idade alarmante que uma menina possa transtornar por completo sua forma de pensar. isso o que fao, Jeff? perguntou ela. Jeff sorriu. Pode apostar o que quiser que quando Louisa danava com outro homem, Brandon nunca a olhou duas vezes. Antes que pudesse continuar, Matt se uniu a eles com um entusiasmo transbordante, aumentado pelo abuso do lcool. Ora, vocs dois esto muito srios em uma noite to alegre repreendeu-os. Heather, querida, para cima esse nimo. Matt a olhou de cima abaixo, detendo-se por um instante em seu busto. E o doutor Bishop aconselha, para seu estado, mais exerccio brincou. Chegando a este ponto, o indicado uma volta pela pista de baile. Ofereceulhe o brao decorosamente com um sorriso encantador. Acompanha-me minha mais querida senhora Birmingham. Com o canto do olho, Heather viu aproximar-se Louisa, e como no desejava ser de novo o alvo de seu cime, aceitou o oferecimento. Ao ver Louisa, Jeff compreendeu a deciso de danar de sua cunhada. Ela se deteve para observar o casal afastar-se. Jeff observou como entreabria os olhos e apertava os lbios ao v-los danar. Era bvio que lhe desgostava no ser o centro de ateno e que a ignorassem enquanto os homens brigavam para danar 3 2 5

com Heather, enfeitiados por sua beleza. Na pista, Matt tentava beijocar Heather, que tentava pr reserva a suas efuses. Jeff observou a cena, perguntando-se se devia interromp-los, depois deu uma olhada porta e viu Brandon, atnito, contemplando sua esposa nos braos de seu pretendente. Ento compreendeu que seu irmo mais velho estava fazendo um verdadeiro esforo por manter a serenidade. Sem esperar mais, dirigiu-se para sua cunhada, que ergueu os olhos e, ao ver que ia ao seu auxlio, suspirou aliviada. Mas Matt se mostrou molestado pela interrupo. De verdade, Jeffrey, velho amigo, outra vez no queixou-se. realmente um aborrecimento no poder acabar uma s dana com ela. Sempre nos interrompem. Com as mos na cintura, Matt observou, exasperado, como Jeff levava seu par dando voltas pela pista. Quando estavam perto das portas que davam ao jardim, Heather olhou suplicante para seu cunhado. O ar fresco muito tentador, Jeff comentou. Pensaria mal se lhe pedisse um passeio pelo jardim? Receio que estou extenuada de tanto danar. Jeff se ps a rir. Seus desejos so ordens para mim, princesa. Encaminharam-se para roseiral e caminharam a passo ligeiro pelo atalho que os afastava da manso, passando junto a uma sebe alta at um lugar onde o aroma doce das flores perfumava o ar e os ramos de um carvalho frondoso cobriam o cu estrelado. Heather se sentou em um banco de ferro forjado, sob os ramos da rvore, e afastou suas saias para convidar a seu cunhado. Poderia ficar aqui fora toda a noite o ameaou. Definitivamente isto muito mais tranqilo. O que precisa, Tory, de outra taa sugeriu Jeff entre risadas -, e acredito que tambm eu gostaria de uma. Ficar bem enquanto vou procurar mais champanhe? obvio respondeu Heather divertida. J sou uma menina grande. No me d medo a escurido. A estas alturas deveria saber, Tory disse Jeff com um sorriso -, que as meninas grandes tm mais motivos para temer a escurido que as meninas 3 2 6

pequenas. Oh Jeff, agora que estava comeando a acreditar em voc, voc tambm... brincou Heather. Querida, se no fosse do Brandon sussurrou com um brilho nos olhos -, agora estaria muito mais ocupada do que o estava com o Matt. As gargalhadas de Jeff se foram apagando medida que sua figura esbelta emoldurada em um fraque negro entrava na noite. Heather esboou um sorriso e se recostou no banco exalando um suspiro, abrindo e fechando despreocupadamente o leque que pendia de seu punho. Ao ouvir uns rudos nos arbustos, deixou o leque perguntando-se qual poderia ser o motivo pelo qual Jeff voltava to rpido. Levantou a vista e viu uma sombra sair da sebe. No era Jeff, mas sim um homem mais baixo com um traje de uma cor mais clara. Aproximouse e Heather reconheceu Matt. A jovem se levantou imediatamente colocando-se do outro lado do banco. Jeff acaba de partir, senhor Bishop disse nervosa. Bishop se ps a rir e a perseguiu ao redor do banco. E para que quereria eu v-la, minha amada Heather, quando est voc aqui e sua viso me transtorna. No h ningum que possa interromper nossa dana, assim melhor desejar que finalizemos nossa valsa agora. Juro que ser a nica maneira de poder faz-lo. Obrigado, mas no, senhor Bishop respondeu Heather. Receio que estou um pouco cansada. -Retrocedeu at o tronco da rvore ao ver que Bishop seguia avanando para ela, e se apoiou contra ele quando a alcanou e a rodeou com seus braos. Ento comentou Matt, ofegando em seu ouvido -, possivelmente deseja que no dancemos. Beijou-a no pescoo apoiando-se contra seu corpo enquanto Heather tentava tir-lo de cima com todas suas foras. Por favor, senhor Bishop! protestou Heather, indignada. Brandon se... No tem por que inteirar-se sussurrou ele lhe beijando o ombro. No o dir, no ? Tem to mau gnio. Heather tentou soltar-se, empurrando-o, mas sem conseguir dissuadi-lo. No lute, Heather sussurrou ele. Tenho que te possuir. No posso 3 2 7

evit-lo. Deixa-me louco. Me solte! exclamou Heather. Me Deixe partir ou gritarei e meu marido o matar. Chist sussurrou Matt. No resista. Cobriu a boca da moa com seus beijos desenfreados e acariciou seu corpo tentando chegar at os seios suaves e belos. Ela se retorceu e protestou sob os lbios de seu agressor, lhe golpeando no peito sem conseguir outra coisa mais que acabar aprisionada sob o peso do homem. De repente, duas mos fortes o agarraram desde atrs e o afastaram violentamente dela. Com uma expresso de ira terrvel, Brandon o lanou contra os arbustos. Matt tentou levantar-se, aterrorizado, mas Brandon lhe deu uma pontap no traseiro, deixando-o escancarado em meio dos matagais. Matt conseguiu ficar de p e saiu fugindo com as abas do fraque ondeando atrs dele. Heather se apoiou contra a rvore, observando com satisfao a rpida fuga de seu agressor e esboou um tmido sorriso dirigido a seu marido ao voltar-se este para ela. Mas quando Brandon a apertou contra o tronco, a amvel expresso desapareceu de seu rosto. Esse manequim fraco e afetado teve dificuldades em tirar as calas espetou Brandon -, mas se o recorda, querida, eu no tenho tais problemas. Baixou a cabea excitado por ela e a beijou violentamente separando seus lbios para introduzir a lngua. A boca da jovem ficou totalmente coberta pelos beijos apaixonados e famintos de seu marido. Acreditou-se a salvo da violao, mas agora temia dirigir-se para esse mesmo destino de novo. No tinha a fora necessria para privar ao Brandon do que desejava e merecia por direito. Se com o Matt tinha permanecido impassvel ante seus carinhos, agora via que com seu marido se sentia agradavelmente e se debilitava em seus braos, deixando que lhe acariciasse os seios. As mos de Brandon entraram no vale que os separava e permaneceram nesse agradvel lugar desfrutando do momento antes de deslizarse por debaixo do vestido. Heather gemeu e comeou a tremer enquanto se preparava para o arrebatamento de paixo que levantaria suas saias e desfaria seu penteado. No sabia at onde podiam chegar o frenesi de Brandon nem suas ardentes carcias. A excitao cresceu em seu interior como nunca o tinha feito antes, levando-a para um extremo que ignorava. Brandon sussurrou algo 3 2 8

ininteligvel enquanto lhe beijava com ardor o pescoo e os lbios. O aroma quente de seu perfume avivou o fogo de seu desejo. Libertou do suti os sensuais seios e suas plidas aurolas reluziram terrivelmente tentadoras na noite. Cobriu-as de beijos com avidez, seu flego aceso sobre a carne jovem, e Heather, enlevada, fechou os olhos apoiando-se contra a rvore regozijando-se com esta nova experincia. A mo de Brandon deslizou pela coxa at sua ndega nua, e lhe separou as pernas introduzindo um joelho entre elas. Atraiu-a com fora para si e sussurrou: minha, Heather. Unicamente eu a possuirei. S eu saborearei os prazeres de seu corpo. E quando estalar os dedos vir para mim sussurrou Brandon contra seus lbios sentindo o flego quente. Mas ante o assombro da moa, Brandon a soltou, voltou-se e se afastou caminhando airadamente, deixando-a tremendo, fraca, faminta de seus beijos e suas carcias. Heather estremeceu frustrada, desejando que voltasse, a ponto de gritar seu nome. Mas de repente, ouviu que Jeff a chamava preocupado. Voltou-se apressadamente para cobrir o peito e arrumar o vestido. Jeff chegou com as taas meio vazias de champanha, suas mos molhadas pela bebida derramada, olhando atrs por cima do ombro. O que aconteceu aqui? inquiriu. Vi Matt fugindo daqui e agora Brandon quase me atira ao cho. -Olhou-a e viu que estava despenteada. Tory, est bem? Meu Deus, como Matt... se algum dos dois lhe fez mal... Heather sacudiu a cabea, agarrou a taa de champanha com as duas mos para no derramar seu contedo e a esvaziou de um gole. Tinha razo, Jeff disse com voz trmula. As meninas grandes tm mais motivos para temer a escurido. Incomodou-a Matt? Retorcerei o pescoo a esse bastardo! exclamou. Veio aqui explicou ela quase sem flego -, mas Brandon o despachou rapidamente. Jeff soltou uma gargalhada. Isso seria digno de ver. Bran estava enlouquecido ao v-los danar juntos. Teria que ter torcido o cangote a Louisa por me abandonar no salo de baile e me fazer perder a diverso. Com certeza sabia o que estava ocorrendo e no queria que interferisse porque pensava que Brandon culparia a voc de tudo. 3 2 9

Olhou-a e lhe perguntou: No foi assim no? Heather ps-se a rir histrica encolhendo os ombros. No tenho nem idia do que pde pensar. Jeff a contemplou durante uns segundos. Heather, est segura de que se sente bem? inquiriu preocupado. No parece voc. Oh, Jeff disse com a voz empanada. Agora mesmo no estou segura de nada, e do que menos, de mim mesma. Tenho que recuperar a serenidade. Como posso enfrentar a algum nestas condies? Acredito que ser melhor que me retire a meu quarto durante um momento. Jeff a puxou pela mo. Ento vamos. Levarei voc de volta. Pelo salo de baile no Heather suplicou. Receio que chamaria muito a ateno. Ele soltou uma gargalhada. Muito bem. Entraremos pela porta principal. Heather deixou que a acompanhasse e ao entrar se despediu dele. Com a esperana de que ningum se fixasse em seu aspecto desalinhado, apressou-se a passar diante da porta aberta do escritrio. Nele vrios homens se reuniram e estavam conversando de bom humor, desfrutando do licor de seu anfitrio. Reconheceu de repente a voz de seu marido. Ouviu sua risada grave, a primeira da noite, e a rplica cordial a uma brincadeira. Seu corao se acelerou ao passar diante do aposento. Brandon pde ver de onde se encontrava, a sua esposa passando apressadamente diante da porta. Desculpou-se ante seus convidados com um sorriso e saiu do escritrio. Contemplou a ascenso veloz de Heather, fumando tranqilamente um charuto, com os olhos entreabertos por causa da fumaa, observando o balano gracioso de seus quadris e como lhe aderia o vestido ao corpo. Em cima, Heather se deteve indecisa, sentindo que a olhavam e se voltou para descobrir Brandon observando-a com uma expresso indecifrvel em seu atraente rosto coberto de barba. A jovem corou ao lembrar o que acabava de ocorrer entre os dois e, quando estava a ponto de fugir para seu quarto, Mary saiu 3 3 0

do quarto das crianas tentando acalmar Beau. Heather o agarrou nos braos e antes de entrar em seu quarto lanou uma ltima olhada a seu marido, que tirou o relgio e olhou a hora. Tinham transcorrido trinta minutos quando Mary desceu pelas escadas detrs deixando o beb dormindo. Brandon, que tinha permanecido conversando distraidamente com vrios homens perto da porta vigiando as escadas, saiu rapidamente para interceptar criada e informar de que no precisariam de seus servios essa noite. A menina franziu o sobrecenho, estranhando, mas obedeceu a seu amo e partiu para a parte traseira da manso. Brandon subiu as escadas lentamente. Deu uma olhada por cima do ombro ao vestbulo para assegurar-se de que estava vazio, e viu que os convidados estavam divertindo-se no salo de baile e no estdio. Entrou no dormitrio sem chamar e fechou a porta atrs de si. Apoiou-se na parede e ficou contemplando Heather. Esta, sentada na penteadeira, estava arrumando o penteado e, ao v-lo entrar, vigiou-o pelo canto do olho enquanto continuava com a tarefa. Tinha posto unicamente a angua e seus seios eram assim muito mais sedutores. Seu corpo suave e o cabelo negro resplandeciam sob a clida luz da vela. Contemplou-a com desejo, detendo-se brevemente em seus brancos ombros e seus mamilos rosados, que apareciam sob a angua. Parecia relaxado, seguro de si mesmo. Aproximou-se dela sorrindo e deixou o charuto no cinzeiro da penteadeira. Cheguei a algumas concluses esta noite, Heather, e h vrias coisas que desejo lhe dizer anunciou. Retrocedeu at a cama e se apoiou no enorme pilar. Contemplou-a atravs do espelho. Primeiro eu gostaria de esclarecer uma questo prosseguiu. Me conhece o suficiente para saber o que teria ocorrido se me tivesse negado de verdade a me casar com voc. Se acha que existe um homem sobre a face da terra que possa me obrigar a fazer algo contra minha vontade, est muito equivocada. Se no tivesse sido voc, agora estaria apodrecendo no crcere. Heather arregalou os olhos escutando em silncio, muito atenta. Uma vez, faz tempo continuou ele -, falei-lhe com dio e me neguei o que mais desejava. Era meu orgulho que queria feri-la e vingar-se de voc por uma multido de coisas que constituam um mistrio inclusive para mim. Mas era eu 3 3 1

que sofria, era eu que me dava golpes no peito frustrado enquanto voc jogava alegremente com meu corao e jurava que me odiava. A vingana no foi minha no final, meu amor, e sim sua. Assim agora, vejo-me envolto em jogos em que sempre sou o perdedor. Estou cansado de ser um estranho em minha prpria casa, em minha prpria cama. Cheguei a um ponto no qual tenho que tomar uma deciso. Posso me deitar com voc ou procurar outra mulher que alivie minhas tenses. Mas no procuro a outra, Heather. No desejo a outra. Quero a voc. Comeou a afrouxar a gravata esboando um sorriso. Assim os jogos se acabaram e como homem que sou terei o que me corresponde. No estive com uma mulher h quase um ano. Desde que acariciei seu corpo virgem aquela noite. Se lhe disser a verdade, no me foi nada fcil me manter afastado de ti. Mas no vou continuar vivendo como um monge. No era minha inteno voltar a tom-la pela fora. No escolhi esse tipo de relao. Mas se devo faz-lo, farei-o, pois no posso continuar vivendo sob seu mesmo teto e no desfrutar do prazer de seu corpo. melhor que de agora em diante se resigne a compartilhar essa cama comigo e ao fato de que nossa relao vai ser... muito ntima tirou o casaco e o pendurou no brao. Vou deix-la sozinha alguns minutos e quando retornar quero que esteja na cama. E recorda querida, no estamos em casa de lorde Hampton, mas sim na minha, e ningum vai atrever se a entrar por essa porta para te salvar. Heather permaneceu imvel vendo como seu marido fechava a porta atrs de si. Um arrebatamento de clera estalou em seu interior, e de um golpe atirou o cinzeiro contra o cho. Quem pensa que , vindo aqui com a casa cheia de convidados, e entre eles essa bruxa loira, para me ordenar que abra as pernas? pensou a jovem. Acredita que no so necessrias palavras de amor e carcias para preparar meu corpo? Sou uma posse e no uma esposa para ele? J se aproveitou uma vez de uma menina assustada, mas agora sou uma mulher e vou me vingar dele brigando at a extenuao. Manterei as pernas juntas at que me esgotem as foras. S ento me submeterei a ele. No tem direito... ficou pensativa durante alguns segundos. Mas sim o tem argumentou seu eu mais amvel. meu marido e o pai de meu filho. Perteno-lhe, e sou eu quem no tem direito a se manter-se separada dele. 3 3 2

Ergueu a vista e se viu refletida no espelho. Ao lembrar o modo como Brandon tinha beijado os seios e acariciado seu corpo nu, estremeceu. Por que devo adiar o momento? perguntou-se de repente. o que estive desejando que ocorresse. o que tinha planejado, por isso lutei tanto. Deve meu orgulho nos rasgar desta forma? Levantou-se da cadeira com uma negativa e comeou a abrir as gavetas da cmoda at encontrar o que procurava: a camisola azul de sua noite de npcias. Tirou-a com amor e o colocou sobre a cama com cuidado, ento se apressou a arrumar-se para seu marido na penteadeira. Brandon fechou a porta a suas costas e permaneceu imvel durante alguns minutos, pensando no que acontecia. Ao ouvir o golpe do cinzeiro contra o cho ficou sem flego e se apoiou contra a parede abatido. Ento dessa forma que vai acontecer, disse-se. Lanou a jaqueta sobre a cama muito irritado e se aproximou desse lugar de descanso odioso tirando o colete. Vai ser como uma violao pensou consternado. Teria tido uma dzia de oportunidades para possu-la se tivesse mantido a boca fechada ou tivesse sido um cavalheiro. Inclusive nesta noite no jardim poderia t-la tomado. Mas demnios, do que serve olhar para trs. Adotei uma postura e acontea o que acontecer esta noite, a interminvel espera ter acabado. Voltar a lutar contra mim, agora sei, e devo possu-la tanto se for fora como com suavidade, tentando conter tudo o que meu corpo me permita e trat-la com doura, embora saiba que quando acariciar sua pele sedosa enlouquecerei. Exalou um suspiro. Pensei em uma troca de palavras amorosas, mas agora terei que deitar-me em meu leito de espinhos ou em nenhum, e me preparar para a batalha. Mas talvez o que acontecer aplaine o terreno entre ns e possamos compartilhar momentos de amor apaixonado. Estava de p, nu frente ao espelho. Assim, pensou, j teve tempo suficiente, logo saberemos. Deu uma olhada porta e, pensando melhor, agarrou o roupo e o vestiu, pois sabia que a viso de sua nudez a perturbaria ainda mais. Demnios, disse-se, j me entretive o suficiente. Fixei uma tarefa e devo 3 3 3

lev-la a cabo agora. Dirigiu-se para a porta com passo firme e ao chegar a esta se deteve. Sua respirao se acelerou assim como o corao. Engoliu em seco, ergueu as costas e com uma profunda inspirao abriu a porta com um empurro. As cortinhas do dossel estavam meio corridas, e no viu Heather por nenhuma parte. Oh, Senhor, pressionei-a muito, disse-se apavorado. Partiu. Fugiu de mim. Entrou no dormitrio e um ligeiro movimento na cama atraiu sua ateno. Voltou-se aliviado para fechar a porta, deixou o roupo sobre uma cadeira e se dirigiu lentamente para os ps da cama, rodeando-a at chegar abertura das cortinas. Ao v-la, ficou sem respirao. O sangue irrompeu em suas veias como uma corrente violenta, e sua presena embriagou seus sentidos. Percorreu seu corpo com uma carcia longa e apaixonada. Estava deitada, ligeiramente reclinada sobre os travesseiros, com o cabelo sobre os ombros e os lenis retirados aos ps da cama. A camisola azul transparente acendeu seu desejo. Estava recolhido de forma provocadora entre suas coxas deixando ao ar o quadril e uma de suas esbeltas pernas. Ao contemplar seus seios trgidos foi muito difcil respirar. Heather sorriu docemente com um brilho sedutor no olhar e estendeu os braos convidando-o a compartilhar com ela o ansiado leito. Brandon, temendo que se tratasse de um sonho, inclinou-se sobre a cama, mas ela o atraiu para si. Sua pele era suave e clida. Sua fragrncia o envolveu ao mesmo tempo em que seus braos. Brandon desatou o cinto da camisola e Heather lhe sussurrou ao ouvido: Demorou muito, meu amor. Brandon sentiu que sua cabea dava voltas, enquanto a estreitava firmemente entre os braos sussurrando palavras doces roando com os lbios seu pescoo tentador. Heather... OH, Heather ofegou. Desejo-h tanto tempo. No podia suportar nem um minuto mais. Beijou-a na boca e seus corpos se uniram com nsia. Brandon com toda a experincia do amor, Heather comeando a degust-lo. A jovem gemeu sob as mos peritas e os beijos apaixonados do marido. Entregou-se a ele por inteiro, com uma intensidade, um frenesi e um abandono que surpreendeu no s a Brandon mais tambm a ela mesma. Heather sentiu a virilidade de seu marido abrindo-se 3 3 4

passo sem violncia e tentou gui-la em seu caminho at o ninho. Ao primeiro contato retrocedeu assustada pela intensidade da paixo de seu apaixonado, mas as palavras de flego sussurradas por ele a animaram at que sentiu como o fogo penetrava em seu interior. Heather abriu os olhos desfrutando da prazenteira sensao e viu o rosto do marido crispado pela excitao, com a aparncia de um ser divino sobre ela. Brandon se deleitava com a terna intimidade compartilhada por ambos. Heather declarou seu amor entre sussurros, rodeando-o com os braos, pressionando os seios contra seu peito nu e atraindo seu rosto para o dela. Beijouo sem reservas, introduzindo sua delicada lngua, convidando Brandon a iniciar seus movimentos, primeiro suaves, com cuidado, logo violentos, desatados pela tormenta passional entre os amantes. De repente, Heather rompeu o silncio ao encontrar por fim o que fazia tempo esperava. Brandon! exclamou, enlevada. E ele se orgulhou de seu triunfo enquanto o fogo morria lentamente deixando as cinzas do amor pulverizadas no leito. A brisa suave agitava as cortinas e fazia piscar a chama da vela, projetando sombras sobre o teto e iluminando os corpos que jaziam na cama. Heather, nos braos de Brandon, sentia-se estranhamente imaterial, como se flutuasse em uma nuvem separada do mundo que a rodeava. Tinha os olhos fechados e um sorriso de prazer nos lbios enquanto Brandon percorria com um dedo seu rosto, acariciando seus lbios, seus olhos e suas sobrancelhas enviesadas. Sempre acreditei que para desfrutar do amor era preciso uma experincia mnima sussurrou Brandon -, mas agora vejo que tambm nisso estava enganado. Nunca antes tinha saboreado o prazer com tanta doura. Oh, querido, no est sozinho. Heather sorriu abrindo os olhos e olhando-o com amor. Se tivesse sabido antes como era, teria exigido meus direitos. Riu um pouco e o rodeou com os braos. uma lstima que tenhamos perdido tanto tempo em nos conhecer. Brandon a beijou meigamente enquanto murmurava: Odiava-me, recorda-o? Mmm, muito no princpio possivelmente sim respondeu Heather 3 3 5

devolvendo os beijos. Depois talvez no. S sei que me assustava mais do que era capaz de suportar. Ele soltou uma gargalhada, rodando com ela sobre a cama, afundando-se em seu pescoo, deleitando-se com a sensao da suavidade de sua nudez. Tambm eu tinha medo de mim mesmo afirmou. Temia perd-la por completo. Heather ficou em cima dele com uma expresso de mau humor. Foi to mesquinho como um animal no cio, Brandon Birmingham, e sabe disso repreendeu. Brandon esboou um meio sorriso enquanto percorria o ombro, o seio, o mamilo rosado da esposa com o dedo, brincando com ele. Ia contra meus princpios que me obrigassem a me casar murmurou. E no ajudou a melhorar meu mau humor que sua tia me tratasse como se fosse um toco das colnias. Depois ter que passar a noite de npcias sob o escrutnio de lorde Hampton, ps de novo a prova meu temperamento. Mas quando disse que me odiava, ento fiquei furioso, e como era a nica a quem podia atacar, vingueime em voc. Tome cuidado, minha vida. A vingana no uma arma de duplo fio. S tem um e, cada vez que a brandia, podia sentir a destruio. Heather o olhou com olhos inocentes. O que fiz para feri-lo? Brandon voltou a apoiar a cabea sobre o travesseiro, fechou os olhos e deixou escapar um suspiro. Oh, me pergunte melhor o que o que no fez, meu amor. Realmente seria mais simples de responder. Brincou de ser uma mulher e tive que ficar de braos cruzados, o macho indefeso, e observar como abusava do meu corao, Despiu seus seios na minha frente, excitando meus sentidos, e a teria tomado pela fora pelo menos umas mil vezes. Heather riu tolamente. Depois apoiou a face no ombro do marido e apoiou um dedo sobre seu peito, pensativa. Sabe, Brandon? Quase sinto pena de tia Fanny. Nunca soube o que ser amada ou mesmo ter um amigo. Brandon esboou um sorriso e abriu os olhos. No se sinta mal por ela, amor aconselhou-a. Provavelmente estar 3 3 6

desfrutando do dinheiro que lhe dei. Heather se endireitou sobressaltada procurando o rosto de seu marido. Deu dinheiro a tia Fanny? Brandon assentiu. Uma quantia importante confirmou. Disse que era para pagar os dois anos em que viveu com eles. E lhe pagou! gritou ela indignada. Oh, Brandon, j o tinha cobrado ao vender todos meus pertences. E, alm disso, paguei com meu trabalho durante esses dois anos. No tinha direito a reclamar essa dvida. Estou to envergonhada. Deve acreditar que somos ladres. Ele soltou uma gargalhada, atraindo-a de novo para si. Dei isso por mais de uma razo, meu amor respondeu. Essa mulher poderia ter tentado reclamar voc e meu filho, acreditando que tinha suficiente riqueza para mant-la comodamente. No tinha vontade de ter que suportar sua presena diria perto de mim e muito menos de voc. Uma coisa ter uma esposa reticente e outra muito diferente, uma sogra ofensiva para complicar as coisas. Teria matado essa bruxa se tivesse voltado a te bater. Assim dei o dinheiro sem discutir. De fato, o entreguei com tanta rapidez que at ela mesma se assombrou. Oh, Brandon. Heather riu, alegre. maravilhoso... Ele ps-se a rir enquanto acariciava seu corpo com a mo. -Bom, j tiramos isso de cima de ns, no , meu amor? O sorriso de Heather se desvaneceu ao recordar o corpo sem vida de William Court escancarado no cho, e jogou seus braos ao redor do pescoo do marido, apertando-se a ele com firmeza. Espero que tenhamos nos desfeito dela, Brandon afirmou. Brandon afastou o cabelo de seu rosto e ao falar o fez com doura. Vai dizer por que est to assustada, meu amor? Vai deixar que a ajude? inquiriu. A jovem se afastou e fechou os olhos temendo o que lhes ocorreria se descobrissem que tinha matado um homem. Sacudiu a cabea conseguindo sorrir. No nada, querido o tranqilizou. De verdade, no nada. Abriu os olhos e o surpreendeu olhando-a, na expectativa, tentando de adivinhar seus pensamentos. Depois se inclinou para beij-la pressionando suas costas 3 3 7

contra os travesseiros. Amo-a, Heather declarou. Amo-a mais que a minha prpria vida. Confia em mim, meu amor. Seus lbios se fundiram com os de sua amada e Heather voltou a derreterse em seus braos. Depois de um longo momento, a jovem lhe sussurrou no ouvido: -Eu tambm o amo, Brandon, meu marido amado. A voz de Hatti no vestbulo despertou Brandon, quando seus passos se aproximaram, este se endireitou dando-se conta de repente de onde estava. Seus movimentos despertaram Heather, que se aproximou dele com os olhos ainda fechados, sorrindo sonolenta. Quando Hatti abriu a porta, ele se cobriu de novo com o lenol, relutante em levantar-se. A criada parou em seco ao ver os dois na cama, depois sorriu, e prosseguiu com sua atividade frentica como se fosse um dia normal. Ignorando a expresso de desgosto de seu amo, dirigiu-se s janelas para retirar as cortinas e deixar que os brilhantes raios do sol enchessem o quarto. Deteve-se com as mos na cintura rindo entre dentes. Sim senhor, faz um dia esplndido afirmou. Acho que no tinha visto tanto sol h vinte anos, desde que sua mame vivia nesta casa, seorzinho Bran. Heather amassou os almofades para recostar-se neles e cobriu o peito com o lenol. Brandon se endireitou, colocando a mo sobre a coxa da esposa e lanou a Hatti um olhar cheio de fria. Ao v-la caminhar de um lado a outro da habitao, recolhendo roupa e pendurando no brao, ordenando aqui e ali, Heather teve que fazer esforo para no rir. Suponho que querero tomar o caf da manh logo disse Hatti. No sabia que voc era uma pessoa que se levantasse tarde, seorzinho Bran. Estou segura de que o seorzinho Jeff estar sofrendo amargamente perguntando-se onde est voc. Ja ja ja. Riu a gargalhadas sem poder ocultar sua felicidade, mas de repente ficou sria ao agarrar a camisola azul transparente de Heather do cho e coloc-la com cuidado sobre uma cadeira perto da jovem. Depois continuou em volta do armrio e desprendeu um roupo que deixou junto camisola. Suponho que vai subir em seguida prosseguiu. Faz tempo que tomou o caf da manh e me disse que desejava falar com voc. Um amplo sorriso voltou a 3 3 8

iluminar seu rosto ao dirigir o olhar ao casal que estava na cama. Tambm o seorzinho Beau vai querer vir a esta habitao muito em breve. Tampouco o tinha visto dormir tanto antes. Tem-no educado, senhorita Heather. Tem melhores maneiras que algumas das pessoas que conheo replicou Brandon, arrancando uma gargalhada da criada. Hatti se dirigiu para a porta arrastando os ps, e antes de sair, voltou-se para lanar ao Brandon um olhar travesso. Sim senhor, faz um dia esplndido. Antes que sasse, a voz de Jeff soou no quarto contguo. Onde est o parvo preguioso? inquiriu Jeff. Se retira da festa cedo, esquecendo de seus convidados, e fica na cama at o meio-dia. Apareceu a cabea pela porta e Heather se tampou at o pescoo. Fez um momento de silncio ao v-los na cama. Bom, no esto exatamente apresentveis, mas entrarei de toda maneira disse Jeff com um sorriso. Passou do lado de Hatti quando esta saiu, e entrou no dormitrio, colocando-se aos ps da cama para contemplar ao casal. Esboou um sorriso desigual, observando principalmente seu irmo, enquanto este se mexia incomodado ante o escrutnio. Depois se dirigiu janela com passo firme, dando uma olhada na camisola azul de Heather ao passar diante da cadeira. Com uma mo apoiada no batente e a outra na cintura, permaneceu contemplando meditabundo as terras banhadas pelos raios do sol. Sim, senhor murmurou, pensativo. Vai ser um dia magnfico. Soltou uma gargalhada ao pensar em uma piada particular. Brandon resmungou olhando o teto e apertou as mandbulas. um dia bastante lamentvel espetou -, quando seu prprio dormitrio se converte em algo to pblico quanto uma casa de leiles. Vou ordenar a Ethan que ponha fechaduras nestas portas. Jeff se voltou e fez uma reverncia. Rogo que me desculpe, senhor comentou zombador. Se tivesse sido informado de sua mudana de aposentos, teria sido mais discreto. Entretanto, recordo-o, querido irmo, que temos convidados para atender, e que esto se pondo nervosos ante sua ausncia. Devo dizer que est indisposto? Depois do 3 3 9

grunhido de Brandon como resposta ps-se a rir e prosseguiu. Muito bem, simplesmente direi que muito preguioso e que em breve se reunir com eles voltou-se para partir, mas se voltou para eles de novo. Devo me lembrar de felicitar a George. Se sentir muito feliz ao saber que no fracassou como casamenteiro. Contemplou-os em silncio, divertido, at que entenderam o significado do que Jeff acabara de dizer. Contemplaram-no perplexos. Est bem tranqilizou-os. Conheo os detalhes h algum tempo, mas no culpem muito ao George. Estava bastante bbado e, alm disso, acreditava que estava sozinho. Voltou a soltar uma gargalhada dirigindo-se para a porta e, ali, deu uma olhada camisola azul de Heather, depois olhou seu irmo. Teve mais fora de vontade do que eu teria tido, querido irmo. Piscou um olho a sua cunhada, voltou-se rindo entre dentes e partiu. Brandon balbuciou algo desagradvel a respeito da falta de privacidade e se sentou na beira da cama. Heather, rindo alegremente, abraou-o por detrs com ardor. Oh, um dia lindo, no verdade Brandon? comentou a jovem. O homem sorriu com os olhos fechados e acariciou com as costas os seios nus de sua esposa, deleitando-se com o contato. Certamente, amor corroborou em voz baixa. Certamente. De repente a agarrou nos braos, deixou-a no cho e deu uma palmada nas ndegas nuas. Se no se encarregar do nosso filho logo, vai ter que esperar um pouco para tomar o caf da manh a ameaou. Heather riu bobamente abraando-o e ficando nas pontas dos ps para beij-lo nos lbios. No v. Tenho a inteno de t-lo ao meu lado a maior parte do dia. Brandon a beijou apaixonadamente, estreitando-a firmemente entre seus braos, e lhe sussurrou no ouvido: Vai ter problemas para se desfazer de mim, milady. Contagiado pelo bom humor de seus pais, Beau estava brincalho depois de ter enchido o estmago adequadamente. Dava pontaps alegremente na gua, salpicando a me, e ria contente quando seu pai o repreendia por suas ms 3 4 0

maneiras. Quando Heather o levou ao salo, estava encantado com a ateno que os convidados lhe dispensavam, arrulhando-o e mimando-o. A senhora Clark observou o brilho nos olhos do pai e assentiu lentamente com a bengala na mo. Bom Brandon, vejo voc de humor melhor que ontem noite. O descanso noturno deve ter feito maravilhas em seu estado de nimo. Obrigado, Abegail. O fez confirmou Brandon. Me sinto muito melhor nesta manh. Levantou a vista e se encontrou com os olhos sorridentes da esposa por cima da cabea do beb. Devolveu um olhar clido e feliz. J era quase de noite quando os ltimos convidados subiram nas suas carruagens. Serviram uma refeio leve previamente; os homens tomaram o ltimo gole do usque de Jeff para esquentar seus estmagos, e as mulheres, um ltimo copo de gua fria ou um pouco de vinho para aliviar um pouco o longo percurso at suas casas. Quando na manso s ficou a famlia Birmingham, esta se reuniu no salo para gozar de uma noite tranqila. Heather se acomodou com Beau em um cobertor sobre o tapete, onde o menino comeou a balbuciar ao mesmo tempo em que agitava os braos e observava com curiosidade as bolinhas de p que flutuavam em um raio de sol prximo. Brandon, no sof muito perto da esposa, e Jeff, em uma cadeira em frente do casal, desfrutavam de suas bebidas contemplando ao beb. O estalo continuado de uma carruagem e o estrondo de cascos romperam a tranqilidade do momento familiar. A carruagem de Louisa se deteve frente ao alpendre. A mulher, com uma expresso de gravidade no rosto, desceu rapidamente do carro e subiu pelas escadas a passo ligeiro, afastando George de seu caminho e irrompendo na sala sem prembulos. Antes de abrir a boca, arrebatou o copo de Brandon e bebeu a taa de um gole. Logo depositou o copo na mesa com uma careta de desagrado. Bem, Brandon espetou. Uma vez mais conseguiu ser o centro das fofocas de Charleston. Brandon olhou intrusa com uma expresso de interrogao e a mulher explicou quase sem flego. Encontraram Sybil assassinada esta manh. Ante a surpresa de 3 4 1

Heather a mulher esboou um meio sorriso. E ontem, na rua Meeting, viram-na em sua companhia. De fato, parece que foi a ltima pessoa que falou com ela. Uma sensao fria e horrvel comeou a crescer no interior de Heather. Apertou a coxa do marido, e este, por sua vez, pressionou sua mo para tranqiliz-la. O silncio encheu o aposento e todos os presentes contiveram a respirao por alguns segundos. Ao ver as mos apertadas, Louisa se ergueu, enrugou a testa e prosseguiu falando desenfreadamente. Encontraram-na nos bosques, nos subrbios da cidade, com o pescoo quebrado. Tinham-na maltratado brutalmente. Pobre garota, e ningum sentiu falta dela no baile ontem noite no ? Tinham arrancado sua roupa e o mdico afirma que a violentaram. Arqueou de novo a sobrancelha olhando Heather deliberadamente, depois sorriu a Brandon. obvio, sei que nunca tratou a uma mulher desse modo, querido, mas o xerife tem algumas duvidas. De fato, chegar aqui em breve. Parece que a senhora Scott tem uma idia de quem pode ter sido a besta. Jeff soltou uma fria gargalhada no meio do silncio. Como de costume, a lngua da Maranda Scott supera sua atividade cerebral disse. Louisa o olhou com desprezo. Veio luz uma srie de estranhas circunstncias a respeito das quais estou convencida de que o xerife o interrogar. Mas claro. Soltou um risinho estpido e lanou um olhar cheio de dio Heather. Brandon pode explicar todas voltou-se volta dele e exigiu: S me diga onde estava ontem noite, querido. Heather, sem suportar por mais tempo, saiu em defesa de seu marido. Esteve comigo toda a noite, Louisa, e todo o dia de hoje e posso dar f disso constatou. Oh! exclamou Louisa entreabrindo os olhos para o beb. E suponho que ter outra pessoa para prov-lo. Mas ento... voltou-se para Brandon. Suponho que deix-la grvida a melhor maneira de provar sua inocncia, no, querido? Heather afogou um grito ante os insultos maliciosos da intrusa, mas os dois irmos se levantaram violentamente de seus assentos. O olhar de Brandon se obscureceu e o tique nervoso reapareceu em seu semblante. Avanou para ela 3 4 2

com as mos meio abertas como se fosse estrangul-la e Louisa refletiu o medo em seus olhos. Mas Brandon conseguiu controlar-se ante o qual a mulher esboou um sorriso frvolo e espetou: Chist... Deve vigiar esse mau gnio, querido. O que vai dizer o xerife? voltou-se. De todos os modos, agora devo partir. No acredito que goste que o tenha prevenido. De caminho para a sada soltou uma gargalhada. Sairei pela parte traseira, assim no saber que estive aqui. Obrigada, querido. Poucos minutos depois sua carruagem rodeava a manso e se afastava pelo caminho. Heather agarrou nos braos o beb chorando e os trs adultos se olharam consternados. Quem acreditar que voc teve algo que ver com o assassinato de Sybil, est louco Bran disse furioso Jeff, depositando de repente o copo sobre a mesa. Blasfemou em voz baixa e comeou a caminhar pelo salo. Essa estpida... Todos os viciados da cidade batiam na sua porta. Mas por que algum desejaria culpar voc? Deus santo, se nem sequer tinha se fixado nela. E estou seguro de que se o tivesse feito, ela teria violentado voc. Heather levantou a vista para o marido, preocupada, enquanto tentava acalmar Beau que mugia impaciente demandando seu jantar. Foi Brandon quem falou com tranqilidade. Naturalmente a senhora Scott est preocupada e responsabilidade de Townsend como xerife investigar todas as possibilidades, incluindo os delrios de uma senhora histrica. Ajudei Sybil a levar alguns pacotes a sua carruagem ontem, e estou seguro de que houve muita gente que nos viu juntos. Mas por causa disso no deveriam pensar que eu sou o assassino. Townsend no tolo. Atender a razo. Heather tentou levantar-se com o beb nos braos e, ao v-lo, Brandon se apressou a ajud-la. O homem a olhou aos olhos de tal forma que dissipou qualquer dvida que a jovem pudesse ter. Era impossvel que fosse capaz de olhla com tanta ternura e tanto amor e ser culpado de um ato to horrvel. A jovem o beijou suavemente, sem pressa. No estarei l em cima muito tempo assegurou em voz baixa ao separar-se. Saiu da habitao e subiu as escadas com o Beau nos braos.

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Quando Heather desceu depois de ter amamentado e deitado o beb, ouviu uma voz desconhecida. A rplica furiosa do seu marido fez com que se se detivesse nas escadas. Maldio, Townsend, uma pergunta estpida amaldioou Brandon. No, nunca me deitei com ela. No a achava atraente nem desejvel, e teria sido fisicamente impossvel me excitar com ela. A senhora Scott no diz o mesmo, Bran apontou o xerife. Ela afirma que mantinha uma aventura secreta com Sybil h anos... que quando comeou a ver outros homens depois de seu matrimnio ficou ciumento, e que em um arrebatamento de ira a violou e depois a assassinou. Isso uma fileira de mentiras! exclamou Brandon colrico. indesculpvel que Maranda acredite que obter algum tipo de compensao por sua lngua viperina. Esteve tentando me casar com sua filha durante anos, mas juro Townsend, pela tumba da minha me, que jamais toquei essa garota. Ouvi que ontem noite celebraram um grande baile comentou o xerife com um marcado acento sulino. E tambm ouvi que alguns convidados diziam que estava de muito mau humor. Nossa atenta Loui, sem dvida apontou Jeff astutamente. Asseguro, Townsend declarou Brandon -, que meu comportamento de ontem noite no teve nada que ver com Sybil. Nem tinha percebido sua ausncia no baile at que Louisa nos disse isso faz alguns minutos. Ento qual foi o motivo da sua irritao? inquiriu Townsend. Jeff se ps a rir. Esteve tentando evitar que os convidados devorassem sua esposa com os olhos. Ento, parece que tem ataques de cimes observou o policial. No que diz respeito a minha esposa, sim admitiu Brandon. E por que somente a ela? Pde sentir o mesmo para com Sybil com esse temperamento apontou Townsend. Brandon soltou uma gargalhada. indubitvel que nunca viu minha esposa, porque se o tivesse feito, entenderia logo todo este assunto. Ao lado da senhora Birmingham, Sybil ficava em evidncia. 3 4 4

Townsend limpou a garganta e prosseguiu, reticente. Entre suas amizades corre o rumor de que no dorme com sua esposa, Bran. Isso verdade? Ao ouvir o comentrio, Heather sentiu esquentar o sangue. Entrou bruscamente no salo onde se encontravam os trs homens e encarou o estranho, que a olhou surpreso durante alguns segundos e, ruborizado, abaixou a cabea. Townsend era to alto quanto os Birmingham, mas muito mais pesado. Era estranho ver como um homem to grande morria de vergonha. Dirigiu-se ao marido, deslizou uma mo por sua cintura e falou em um tom comedido. O que ouviu falso, senhor corrigiu-o a jovem. certo que quando estava grvida dormamos em quartos separados, mas no vejo nada estranho nisso se uma mulher tiver um marido to atento quanto o meu. Temia fazer mal ao beb ou a mim enquanto dormia. Com uma expresso inquisitiva perguntou ao homem: Voc assim considerado com sua esposa, senhor? Nervoso, Townsend murmurou uma resposta negativa, depois tossiu e corrigiu a resposta, ruborizado. No sou casado, senhora. Jeff riu para si. Ah Heather suspirou, levantando a cabea. Ento voc sabe muito pouco a respeito das mulheres nesse estado. Mas no que se refere a sua pergunta: Dormimos juntos? Sim, senhor, o fazemos. Seus olhos brilharam de raiva. E sou uma esposa muito exigente, senhor, e no pode existir possibilidade de que meu marido pudesse desejar outra mulher, e muito menos assalt-la. Heather acabou a frase furiosa e Jeff deu-lhe um tapa nas costas ao ver Townsend rindo ligeiramente. Ser melhor que se acautele, Townsend. Nossa dama meio irlandesa, assim quando o assunto o requer, no duvida em mostrar as garras. O xerife, desconfortvel, olhou ao redor manuseando o chapu. Bem, posso ver que o que diz certo, Brandon, mas espero que compreenda que devo comprovar cada detalhe em um assunto to desagradvel como este voltou-se para partir, no sem antes desculpar-se de novo. Os trs Birmingham ouviram a carruagem afastar-se como aoitado pelo demnio, e exalaram um suspiro, aliviados. 3 4 5

Nunca tinha visto Townsend to envergonhado afirmou Jeff rindo. Acredito que pelo que diz respeito a ele, Bran, to inocente quanto um recmnascido. Graas a minha exigente esposa disse Brandon, animado. Heather se separou dele e o olhou com a cabea erguida. Era muito pessoal observou. Tinha que lhe cortar as asas. Querida, fez isso assim que apareceu na porta disse Jeff com um sorriso. Pouco depois, Brandon fechou a porta do dormitrio e se colocou atrs de Heather, sentada na penteadeira, para desabotoar seu vestido. Sorriu atravs do espelho e apoiou a bochecha em seu rosto enquanto lhe acariciava o ombro. Oh, Brandon, quero-o tanto disse. Se um dia se cansasse de mim e procurasse outra, morreria. Ele se ajoelhou e a atraiu para si com fora, depositando um beijo em seu cabelo perfumado. Nunca fao nada pela metade e meu amor por ti no uma exceo, Heather respondeu. Quando digo que uma pessoa amiga minha, comprometo-me com ela por inteiro, da mesma forma que, quando afirmo que voc meu amor, dou-me a voc em corpo e alma. Heather esboou um sorriso e suspirou. Deve ser bvio que temo Louisa e suponho que tambm temia Sybil confessou. A pobre garota amava-o tanto que passar um momento contigo j a fazia feliz. Eu sou mais egosta. Quero estar contigo todas as horas sem ter que te compartilhar com ningum. Acha que eu sinto de forma diferente de ti, meu amor? perguntou em voz baixa. Senhor, mataria o homem que tentasse separ-la de mim. E nenhuma mulher pode me afastar do seu lado. Quanto Sybil... era uma garota ingnua e confusa que esperava comer o mundo, e de todos os modos teria acabado mal. Tem idia de quem pde t-la assassinado, Brandon? inquiriu Heather. Ele deixou escapar um suspiro e comeou a despir-se. No sei, amor. Muitos homens a cortejavam... inclusive alguns que eram 3 4 6

casados. Casados! exclamou ela, assombrada. Levantou-se e tirou o vestido, deixando-o cair ao cho. Certo que sua me... Essa bruxa estpida! grunhiu Brandon. Quando Sybil no pde conseguir um marido rico, a senhora Scott deixou de interessar-se pelo que a filha fazia. Sam Bartlett era um dos pretendentes de Sybil. Sam Bartlett! exclamou Heather quase sem flego. Recordava muito bem a experincia vivida com ele. O mesmo falou Brandon em tom spero. E o xerife Townsend vem aqui interrogar voc quando esse homem se passeava larga. Imagine! resmungou Heather, furiosa. Brandon soltou uma gargalhada. Calma, amor disse. Pode ser que seja um velho obsceno, mas nem por isso tem que ser um assassino. Qualquer homem que forasse suas escravas... Chist a interrompeu lhe beijando o ombro e acariciando os seios por dentro da combinao. No falemos dele. H coisas muito mais interessantes para se falar... como est linda sem roupa. Tirou-lhe a roupa com as mos. Assim est melhor. Sorriu e a pegou nos braos. Ter que aprender a te despir mais rpido se quer conservar suas combinaes. Antes que Brandon a beijasse, ela murmurou: Quem se importa com uma combinao velha?

CAPITULO 10 Os longos dias de vero se transformaram em semanas, e julho passou com o dcimo nono aniversrio de Heather. Ao no descobrir o autor do crime, o assassinato do Sybil deixou de ser um tema de conversao. Todos seus pretendentes conhecidos tinham tido um libi aquela noite. Entretanto, muitas mulheres continuavam mostrando-se excessivamente precavidas nos becos, entradas escuras e bosques durante a noite. Com o passar do tempo, Heather foi sentindo-se cada vez mais segura no 3 4 7

papel de esposa de Brandon, desempenhando as tarefas prprias de sua posio, com uma eficincia extraordinria. Desfrutava compartilhando o dormitrio com ele; sua presena na enorme cama durante as noites. Deleitava-se ao sentir sobre o corpo as mos de seu marido. Conhecia-o melhor que a ela mesma. Fazer o amor era uma arte, no que era um professor por direito prprio. Sua tcnica era to imprevisvel como sofisticada. s vezes a cortejava, mimava-a, seduzia-a como se no existissem os laos do matrimnio, como se ela fosse ainda uma donzela. Falava-lhe com doura, excitava-a, mordiscava-a at que todo seu corpo estremecia de prazer. Depois havia outras noites nas quais Heather, de forma inocente, acendia sua paixo, e como resposta lhe rasgava a roupa rindo e a jogava na cama possuindo-a com uma violncia que quase conseguia deix-la louca de prazer. Ambos acabavam ofegando exaustos, mas tendo sentido a maior das satisfaes. Brandon lhe ensinou a gozar dos jogos erticos como h um tempo atrs tinha prometido que o faria. Animava-a a ser, alm de uma esposa, uma amante que se entregava livremente, que despertava seus desejos para depois satisfaz-los, coisa que no final tinha sido uma tarefa bastante simples. H homens to romnticos? perguntou Heather uma noite enquanto Brandon jazia sobre ela. Tm as esposas a sorte de contar com maridos to amorosos? Brandon sorriu e lhe afastou o cabelo do rosto. Tm os maridos a sorte de contar com amantes to sedutoras como esposas? respondeu a pergunta com outra. So as demais mulheres to formosas e desejosas de agradar a seus maridos? O ms de agosto comeou com um dia ensolarado e caloroso. Muitas famlias mudaram para a cidade em busca da fresca brisa marinha. Os Birmingham passaram vrios dias como convidados da senhora Clark em sua manso da praia. A anci desfrutou contando a suas amizades que Brandon e sua jovem esposa realmente compartilhavam o leito e eram, certamente um casal muito amoroso. Pouco tempo depois, Brandon teve que ir ao moinho para pr em dia os livros de contabilidade, e os Webster tinham estendido o convite Heather para que fosse com seu filho para jantar. A primeira vez que viu Leah, Heather ficou surpreendida diante da mudana que tinha experimentado a mulher, pois agora a senhora Webster possua certa beleza. Tinha ganhado um pouco de peso e o sol 3 4 8

tinha bronzeado sua pele e clareado seu cabelo loiro. Seus olhos azuis tinham perdido a tristeza e parecia vrios anos mais jovem que antes. Que aspecto to esplndido tem, Brandon comentou Heather enquanto seu marido a ajudava a descer do coche. Parece outra pessoa. Ele assentiu enquanto Jeremiah descia as escadas da casa depressa e dava-lhes as boas-vindas. Leah ajudou ao menor de seus filhos a descer os degraus, seguindo-o de perto enquanto o pequeno caminhava torpemente atrs de seu pai. A mulher saudou Brandon amigavelmente, pois j estava acostumada a sua presena no moinho, e sorriu com acanhamento Heather, que no pde conter um comentrio a respeito de seu aspecto. Oh, Leah, no h dvida de que as Carolinas lhe sentaram bem disse alegremente. Est to formosa. A mulher se ruborizou, adulada, enquanto Jeremiah passava-lhe um brao pelos ombros. Tentei dizer-lhe, mas acha que no o digo a srio comentou o senhor Webster. Nunca havia me sentido to bem admitiu Leah inibida. que noto que h outro beb caminho. Heather e Brandon esboaram um sorriso, surpreendidos diante da boa nova, e os felicitaram. A minha esposa levar alguns anos para alcan-la, Leah brincou Brandon. Mas tenho razes para suspeitar que o far. Fiz pouco mais que olh-la e ficou assim. Beau contemplava os estranhos de cima dos braos de seu pai, sem se importar que falassem dele. Heather lanou um olhar de reprovao ao marido, que se ps a rir ruborizando um pouco. Ningum pode negar de quem , senhor Birmingham assegurou Leah. igual a voc e com esses olhos verdes no h equvoco possvel. Brandon sorriu com orgulho e sussurrou algo a seu filho fazendo-o rir. Com os dois rostos juntos no havia dvida de que eram pai e filho. O beb tinha os olhos iguais aos de Brandon: verde esmeralda com longas pestanas negras. Heather soube ento que se no houvesse tornado a ver Brandon depois de sua fuga do Fleetwood, sempre o teria recordado ao olhar seu filho. 3 4 9

Quer vir comigo? perguntou Leah com os braos abertos. Mas Beau declinou seu oferecimento com um grunhido e se voltou para apoiar a cabea sobre o ombro de seu pai. No se sinta mal, Leah se desculpou Heather. No deixaria seu pai por quase ningum. Inclinou a cabea para estudar o rosto do marido e prosseguiu com um brilho nos olhos. Deve ser a barba. O comentrio arrancou gargalhadas dos quatro, enquanto os filhos dos Webster perambulavam pelo alpendre tentando ver o pequeno Birmingham. Ao cabo de um momento, a mais velha das meninas persuadiu Beau para que deixasse seu pai e partiu passeando orgulhosa com o beb nos braos. Pouco depois, Jeremiah se desculpou para atender seus afazeres no moinho e se afastou com Brandon. As mulheres relaxaram nas cadeiras de balano do alpendre; a senhora Webster se levantava de vez em quando para vigiar a comida. D-me mais prazer este beb que qualquer dos anteriores confessou Leah com acanhamento. Antes, como no dispnhamos de dinheiro, sempre albergvamos dvidas e temores. s vezes tnhamos boa sorte, mas quase sempre m. Agora nos d a impresso de estar no paraso e em nossas preces o agradecemos a seu marido. Tirou-nos de um nada para nos dar isso tudo. Heather deixou de beber o ch, com os olhos cheios de lgrimas. estranho, Leah, mas exatamente o que me ocorreu. Arrancou-me de um pesadelo para me devolver felicidade. Minha vida no era nada at que apareceu ele. Leah a observou durante alguns segundos. Ama-o muito, no ? perguntou brandamente. Sim admitiu rapidamente Heather, e deixou escapar um suspiro antes de prosseguir. O amo tanto que s vezes at me d medo. Nossa vida to perfeita que temo que ocorra algo mau, e se o perdesse ou a seu amor, morreria. Leah esboou um sorriso. A primeira vez que vi seu marido, senhora Birmingham, estava sentado sozinho em uma estalagem, no norte. Havia vrias mulheres pintadas que o observavam admiradas de longe, mas ele no lhes deu nem uma s olhada. S contemplava, pensativo, o copo de vinho, e por seu aspecto no havia dvida de por que estava triste. Logo nos explicou que voc estava aqui, grvida de seu filho, 3 5 0

e sua expresso mudou. Ento pensei que devia quer-la muito. Depois o fui conhecendo e comprovei que minha primeira impresso era certa. Nunca vi a um homem que ame tanto a sua esposa. Heather secou uma lgrima e se desculpou rindo. Parece que hoje estou um pouco sensvel; choro por tudo. No pense mal de mim, Leah. No estou acostumada a chorar. Leah lhe sorriu docemente. Ao contrrio, senhora Birmingham, em todo caso penso o melhor. Uma mulher que derrama uma lgrima ou duas pelo amor de seu marido, que muito sensvel vida. Pouco depois, Leah preparou um pouco de limonada para os convidados, os meninos e os trabalhadores do moinho. Pediu a Heather que levasse aos homens alguns copos e, ao levar-lhes a bandeja, esta pde ver o moinho em funcionamento pela primeira vez. Os pinheiros altos sobressaam sobre os edifcios e o aroma de breu que desprendia o tanque de ebulio do ptio enchia o ar. Troncos grossos flutuavam na represa do moinho, e mais frente, via-se girar a gigantesca roda hidrulica. O zumbido das serras e dos troncos sendo juntados para serem levados at suas facas, formavam um verdadeiro caos sonoro. Vrios homens estavam sobre uma armao ao redor do tanque, controlando a massa que se formou na parte superior da caldeira. Heather encontrou o senhor Webster fora do moinho, discutindo com vrios operrios. Ao v-la, saudou-a com um sorriso afetuoso, e se ofereceu para ajud-la com a bandeja. Mas ela declinou sua ajuda e serviu-lhes a bebida enquanto o capataz a apresentava como a esposa do senhor Birmingham. Os trabalhadores assentiram com a cabea admirados e observaram como se afastava, maravilhados ante sua beleza, para um edifcio menor, onde o senhor Webster havia dito que se encontrava seu marido. O capataz deu uma ordem enrgica para que os homens fechassem a boca e continuassem com sua tarefa, lanando olhadas furtivas moa por cima do ombro. Heather permaneceu durante alguns segundos junto porta do srdido escritrio. Este dispunha dos mveis essenciais e suas paredes de madeira jamais tinham sido empapeladas ou pintadas de branco. Seu marido estava sentado sobre um tamborete alto junto escrivaninha, de costas para ela. Como era muito 3 5 1

abafado, tirou a camisa para aproveitar a brisa fresca que de vez em quando penetrava pelas janelas abertas. Heather contemplou encantada suas costas musculosa e sorriu ao pensar em acarici-la. Ao mover-se, uma das pranchas de madeira do assoalho rangeu, e Brandon se voltou. Ao ver a silhueta da esposa na porta, suspirou aliviado. Por fim o resgatava da tediosa contabilidade. O homem se aproximou sorridente e fechou a porta atrs dela. Depositou a bandeja sobre uma mesa rudimentar e levou o copo de limonada boca, bebendo-o de um gole. Ah. Brandon suspirou. Era justamente o que necessitava para combater meu aborrecimento, uma bebida refrescante. Abraou-a. E uma moa formosa com quem desfrutar. Heather ps-se a rir, aproximando-se a seu peito povoado de plos. Lembra que uma vez o interrompi enquanto trabalhava e se zangou muitssimo comigo. Acaso seu trabalho menos apetecvel agora, ou eu o sou mais? brincou a jovem. Brandon a beijou na cabea e ficou srio. Me perdoe por aquilo, meu amor se desculpou. Fui muito cruel nesse dia. Sua negativa a compartilhar a cama me fez demonstrar o imbecil que posso chegar a ser. Minha negativa? protestou Heather. Mas Brandon, jamais fiz nada para negar seus direitos. Foi voc que se negou a dormir comigo no Fleetwood depois de minha enfermidade e o que me recusou na primeira noite que chegamos a Harthaven. Eu estava felizmente disposta a agradar seus desejos maritais em ambas as ocasies, mas voc decidiu partir a seus leitos solitrios. Vejo que nosso matrimnio esteve cheio de mal-entendidos murmurou Brandon. Voc tinha a idia equivocada de que devido a nosso matrimnio e desde a primeira noite do vero em que a tomei, meu desejo por voc tinha diminudo. E eu estava convencido de que no suportava que a tocasse e que lutaria comigo se tentasse possu-la. estranho o modo como as mentes jogaram em nosso contrrio. Devemos fazer caso de nossos instintos inclinou-se para lhe beijar o pescoo. Teramos podido desfrutar do amor muito antes. Heather sentiu um formigamento por todo o corpo e soube que, enquanto seu corao pulsasse, continuaria estremecendo cada vez que o marido a tocasse. Sua alma era dele e seu corpo respondia mais vontade de seu marido que sua 3 5 2

prpria. Brandon tinha o poder de fazer que sua vida parecesse um sonho maravilhoso ou, como tinha ocorrido tempo atrs, fazer que o inferno, a seu lado, parecesse um paraso terrestre. Era dele sem restries. Brandon cobriu seu pescoo de beijos at chegar ao vo da garganta, onde sua descida se viu impedida por uma srie de babados brancos. Ento suas mos comearam a brincar com os botes do vestido enquanto sussurrava palavras carinhosas no ouvido da esposa. Desabotoou-lhe o segundo boto, o terceiro... o stimo... at chegar ao ltimo. Sem deixar de sorrir, abriu-o, logo lhe baixou a combinao, deixando seus seios descobertos e a ela quase sem respirao. Beijou seu corpo suave, agora nu, fazendo com que tremesse diante da intensidade ardente de cada beijo. Pode entrar algum, Brandon sussurrou Heather, quase sem flego. Matarei ao primeiro que se atreva a abrir essa porta soltou Brandon sem deter suas carcias. Mas e se algum irromper de repente? protestou ela fracamente, quase sem poder resistir. As mos peritas deslizaram at as costas da moa e a atraram para ele at que os mamilos roaram seu torso nu. Teria que ter um ferrolho na porta murmurou Brandon com voz rouca enquanto beijava sua testa. E uma cama seria de agradecer. Estas cadeiras so muito incmodas. Exalou um suspiro e se afastou um pouco exasperado. Muito bem, senhora. Rendo-me ante suas splicas. Heather subiu a combinao, ainda angustiada. Tentou abotoar o vestido, mas seus dedos tropearam torpemente e decidiu diminuir os movimentos para dissimular sua falta de destreza com os botes. Agora Brandon a observava da escrivaninha com um olhar intenso, mas amoroso. Ela ergueu a vista e se encontrou com os olhos verdes esmeralda, que conseguiram que corasse e fizesse uma confuso com as fitas e botes. Brandon ps-se a rir aproximando-se dela e afastando suas mos. Meu amor, tenta ao mais santo comentou ele de modo que ser melhor que se vista de novo antes que faamos amor aqui mesmo. Ao deixar o escritrio ainda tinha as faces vermelhas, estava to 3 5 3

desorientada, que quase tropeou em a Alice, uma das meninas pequenas dos Webster, que estava a quatro pernas inspecionando um cogumelo. Oh, senhora Birmingham, olhe o que encontrei disse Alice. Heather se agachou junto a ela. Acha que pertence a um duende que vive no bosque? inquiriu com um sorriso. A menina levantou a vista com os olhos, muito abertos e ansiosa. Pensa isso de verdade? Talvez o tenha esquecido. muito possvel respondeu Heather, desfrutando da agitao da menina. Podemos entrar no bosque para busc-lo? perguntou Alice. Claro. Talvez encontremos um monte de fadas acrescentou Heather. Oh, sim vamos! exclamou a menina, puxando-a pelo seu brao. Rindo, Heather deixou que Alice a guiasse at o bosque. Este era to frondoso que s o penetravam ocasionais raios de sol. Logo chegaram a uma clareira, no qual um pssaro chamava seu companheiro e um esquilo sentado parecia rosnar para elas do ramo de uma rvore. Um carvalho dominava majestosamente o lugar e pequenas flores selvagens cobriam a terra. Os pinheiros despediam um perfume to doce quanto as flores de vivas cores. Aqui onde eu viveria se fosse um duende afirmou Alice, dando voltas com os braos estendidos. Heather esboou um sorriso. J tinha estado aqui antes, Alice? perguntou. Sim, senhora. Muitas vezes. um lugar encantado comentou Heather. Eu gosto dele. Oh, senhora Birmingham, sabia que gostaria dele gritou Alice alegremente. Heather ps-se a rir e afastou o cabelo loiro dos olhos da menina. Depois olhou a seu redor. Mas no h rastro do duende, no? A menina franziu o sobrecenho. No, senhora respondeu. Mas acredito que h um que me est olhando. Posso senti-lo comentou sorrindo de novo. 3 5 4

Heather sorriu, desfrutando tanto quanto Alice. Isso at melhor que encontrar o lugar onde vive no acha? observou. Nem todo mundo tem a sorte de que lhe observe um duende. Talvez tenhamos que fingir que no nos damos conta. Duas covinhas se desenharam nas bochechas da menina ao sorrir, e lhe brilharam os olhos. O que devemos fazer? Pegaremos flores e faremos com que ele acredite que no sabemos que est aqui indicou Heather. Talvez ento aparea. Oh, sim. Vamos disse Alice. Heather viu como a menina se afastava, fingindo mais entusiasmo pelas flores que pelo duende que segundo ela a vigiava. Com pouco interesse no invisvel, Heather se dedicou a compor um ramo para a mesa da senhora Webster. A menina, cansada logo do duende das flores, dedicou-se a perseguir uma mariposa durante um momento, at que no final retornou ao moinho. Enquanto isso, Heather continuou recolhendo tantas margaridas e lrios como lhe foi possvel. Passou bastante tempo ocupada na tarefa, antes de ter a estranha sensao de que algum observava tambm a ela. O cabelo da nuca arrepiou ao mesmo tempo que um calafrio lhe percorria a coluna vertebral. Voltou-se lentamente para comprovar se suas suspeitas eram certas, meio esperando encontrar-se com o duende imaginrio da Alice, pois de uma coisa estava segura: vigiavam-na. Procurou com os olhos na densidade das rvores at que no final o viu. No era um duende, mas sim um homem montado um cavalo, a uns setenta metros de distncia. Sua figura era escura e sinistra, pois a pesar do calor que fazia, uma capa negra cobria todo seu corpo. O pescoo alto e rgido do traje e um chapu negro ocultavam seu rosto, deixando entrever apenas seus olhos. O estranho comeou a avanar lentamente, ameaador. Heather, incapaz de fugir, comeou a retroceder com cautela. O homem animou ao cavalo a apressar o passo. Ento a jovem se virou, gritando presa do pnico, e atravessou a clareira correndo em direo ao caminho sinuoso que conduzia ao moinho. Cavalo e cavaleiro ganharam terreno quase alcanando-a. Os golpes dos cascos contra o cho batido soaram como ferro contra metal em seus ouvidos. Heather gritou, 3 5 5

deixando cair as flores no cho, esquivando-se das rvores. Lanou um olhar para trs por cima do ombro para ver a figura espantosa perseguindo-a. De repente, de algum lugar em frente dela, Heather ouviu a voz do marido chamando-a em voz alta. O homem se deteve para escutar. Soaram uns aoites e a moa fugiu em sua direo pronunciando entre soluos o nome de Brandon. O cavaleiro puxou as rdeas para deter o animal, fazendo com que ele empinasse, deram meia volta e entraram de novo no bosque. Antes que desaparecesse na escurido, Heather conseguiu dar uma ltima olhada a suas costas. Havia algo familiar nele que no podia explicar com palavras. Brandon chegou correndo entre as rvores. Heather se jogou em seus braos chorando. Oh, Brandon, era horrvel! gritou. Horrvel! Cu santo! O que aconteceu? inquiriu ele. Ia busc-la para comer e ouvi voc gritar. Estreitou-a entre seus braos. Est tremendo muito. Havia um homem... a cavalo disse ela, afogando-se com o pranto. Me perseguia. Quase me apanha. Brandon a separou dele para olh-la nos olhos. Quem era? Tinha-o visto antes? quis saber. Heather negou com a cabea. No. No respondeu. Usava um chapu e uma capa, e no pude v-lo com clareza. Estava recolhendo flores e senti que me estavam vigiando. Ao v-lo, comeou a aproximar-se e quando me pus a correr, perseguiu-me estremeceu. Parecia um ser diablico. Brandon. Ele voltou a abra-la com fora, tentando apaziguar seus temores. J passou, querida murmurou. Agora est a salvo nos meus braos e no deixarei que ningum faa mal a voc. Mas quem pode ter sido, Brandon? perguntou Heather. Que fazia aqui? No tenho idia, meu amor respondeu mas ainda no pegaram o assassino de Sybil. Ser melhor que no passeie sozinha. Devemos avisar aos Webster tambm. Se o homem voltar, eu no gostaria que se encontrasse com a mulher ou as meninas em seu caminho. Vou colocar vrios vigilantes. Isso o manter afastado. 3 5 6

Fez-me jogar as flores disse chorando ao dar-se conta. Fiz um ramalhete para a mesa de Leah, mas me assustei tanto que as deixei cair. Brandon soltou uma sonora gargalhada. Est bem, amor. Voltaremos para recolh-las. Secou-lhe as lgrimas com a prega do vestido. Agora deixa j de chorar antes que seu nariz fique vermelho. Beijou-a. J no est assustada, no ? Heather se apoiou nele. Com voc aqui, no. Os temores de Heather voltaram a aparecer ao chegar em Harthaven. Joseph anunciou que a senhorita Louisa Wells esperava-os no salo. A jovem olhou seu marido e comprovou que estava nervoso e preocupado. Entrou no salo com o beb nos braos atrs dele. Louisa, atraente, estava sentada na poltrona favorita de Brandon, vestida com um lindo traje de musselina. Serviu-se um pouco do usque de Jeff com um raminho de hortel. Sorriu a Brandon por cima do copo, depois apoiou a cabea na poltrona. Tem bom aspecto disse com voz preguiosa. Mas claro, querido, sempre o tem. Devorou-o com os olhos antes de dirigir-se Heather. Pobre querida, deve achar espantoso o calor das Carolinas vindo da Inglaterra. A pequena flor parece um pouco murcha. Heather se sentou em uma cadeira com afetao e alisou nervosamente o cabelo. Brandon, imperturbvel, dirigiu-se ao bar para servir-se de uma dose. A que devemos este inesperado... prazer, Louisa? inquiriu com sarcasmo. Colocou-se atrs de Heather com a bebida. No a tnhamos visto desde que veio nos anunciar a morte de Sybil, e me pergunto o que nos vai informar agora. Espero que no seja de outro assassinato. Louisa ps-se a rir com calma. Claro que no, querido respondeu. Fui visitar minha tia em Wilmington e acabo de retornar. Queria apresentar meus respeitos a todos. Estou decepcionada de que no tenham sentido minha falta. Deixou escapar um suspiro e se levantou. Mas receio que no tiveram muito tempo para vocs. Lanou um olhar ao Heather com as plpebras entreabertas e lhe entregou um 3 5 7

pacote embrulhado. Isto para Beau, querida, uma pequena coisa que comprei no Wilmington. No... Sorriu com superioridade. No tinha dado muita ateno antes. Heather baixou o olhar agradecendo, mas lhe era impossvel falar. Sua confiana estava cambaleando. O susto que levou durante a tarde tinha crispado seus nervos e agora, frente a Louisa, estava tensa e insegura. Desembrulhou o presente. Era uma taa de prata com uma gravura que dizia "Beau" e o ano, "1800". Obrigada, Louisa disse brandamente. encantador. Louisa notou o estado de sua adversria e aproveitou a ocasio. No teria me sentido bem se no tivesse agradado ao filho de Brandon. Deu uma olhada ao beb, esticando-se nos braos de sua me, e prosseguiu. Depois de tudo, unidos como somos... como ramos . Sorriu. Seria de muito mau gosto ignorar seu filho. No est contente, Heather, de que ele se parea tanto com o pai? Quero dizer... teria sido uma lstima que se parecesse com voc, embora fosse o que eu estava esperando. Sabia que a pequena seria a viva imagem de sua me. Possivelmente porque tambm como um beb. Heather no soube o que dizer. Era muito duro ter que permanecer sentada enquanto a mulher tentava contrari-la. Mas Brandon no foi to corts. Que demnios quer, Louisa? perguntou, zangado. A mulher ignorou-o e se inclinou sobre o Beau, exibindo cada centmetro de seu abundante busto. Fez-lhe ccegas no queixo, mas o menino no tinha humor para brincar com estranhos no minuto de despertar, assim comeou a reclamar puxando a gola do vestido de sua me. Louisa se ergueu lanando um olhar colrico Heather, que tentava sossegar o beb. Brandon esboou um sorriso ao observar mulher por cima do copo. Como no havia forma de acalmar Beau, Heather teve que desabotoar o vestido, no sem antes lanar a Louisa um olhar de dio, e dar o peito ao menino. O beb se tranqilizou no ato sem deixar de observar Louisa com receio. Brandon soltou uma gargalhada e deu um tapa no traseiro de seu filho antes de sentar-se junto sua esposa. Heather desviou sua ateno do beb um segundo e descobriu uma expresso no rosto da convidada. Foi to breve, que por um momento acreditou 3 5 8

que talvez a tinha imaginado. Podia ser que por fim a mulher se dera conta do que significava ser a me do filho de Brandon? Era um vnculo muito difcil de romper, Brandon amava seu filho. Era evidente. No ia trocar a sua me to facilmente. Louisa sentiu que estava perdendo terreno e tratou de recuper-lo, mas se enganou. Acho que adorvel o modo como se ocupa de amamentar seu filho, Heather, em lugar de contratar uma ama comentou. Muitas mulheres o fariam, sabe? Mas vejo que voc das que desfrutam fazendo coisas como esta. obvio, exige muito de uma mulher. Eu acredito que no poderia me prender tanto. No, imagino que no poderia interveio Brandon. Por isso nunca nos demos bem, Louisa. Louisa retrocedeu um passo, como se a tivessem golpeado, e tentou retificar suas palavras. O que quero dizer... que no poderia dedicar toda minha ateno ao beb e no fazer caso de meu marido justificou. Acha que ela faz caso omisso de mim, Louisa? perguntou ele com sarcasmo. Porque se for assim, me permita que a corrija. Heather possui a maravilhosa habilidade de fazer que tanto seu filho como seu marido se sintam amados igualmente. Louisa deu meia volta na direo da sua poltrona, mas no se sentou, e disse a Brandon por cima do ombro: Vim falar de negcios. Pode ser que esteja interessado em comprar minhas terras. Pensei que devia vir aqui primeiro para ver que preo estava disposto a me oferecer por elas. Ah, j entendo observou Brandon. Bom, seria muito indecoroso de minha parte vender a outra pessoa sabendo que voc estava interessado. Faz muito tempo que est tentando compr-las. Sim disse Brandon sem demonstrar ansiedade. Maldio, se no est interessado venderei a uma pessoa que o esteja! exclamou Louisa, furiosa, virando-se. A quem? inquiriu Brandon com expresso de mofa. Bom, h... h muita gente esperando para compr-la. Poderia vend-las 3 5 9

num momento contestou Louisa no muito segura. Louisa... Brandon suspirou. Chega de farsas. Sou o nico interessado em comprar as terras. Possivelmente um granjeiro pobre gostaria de t-las, mas acredito que no poderia pagar o preo. Isso no verdade! declarou Louisa. Poderia vender a qualquer um! Acalme-se, Louisa aconselhou Brandon. Sei perfeitamente o que est tentando fazer, mas no funcionar. Agora vou expor duas razes pelas quais sou o nico interessado. A ningum que tenha dinheiro servem seus insignificantes hectares. As plantaes esto quase abandonadas e ningum vir at aqui para preocupar-se de seu pequeno pedao de terra, especialmente quando no tem inteno de vender Oakland. Sou o nico que pode se permitir o luxo de ser um pouco generoso. Mas no me venha com seus estratagemas esperando que eu entre em pnico e dobro a oferta. No sou to estpido. Discutiremos os detalhes daqui a pouco. Agora vou me sentar aqui, vou relaxar e a acabar minha taa. Brandon, est zombando de mim Louisa riu. Por que se diverte tanto em me aborrecer? Sempre que anunciei que venderia minhas terras voc esteve interessado em compr-las. Eu negocio, no zombo, Louisa comentou secamente.. Quando Louisa partiu para o escritrio, deixando atrs de si um forte aroma de perfume, Brandon se inclinou para beijar a esposa, deleitando-se com sua fragrncia suave e delicada. Tentarei no me demorar muito, meu amor prometeu. Se desejar se deitar quando terminar com o Beau, inventarei qualquer desculpa com Louisa, uma vez tenhamos chegado a um acordo e a mandarei direto a sua casa. Faa isso, peo-lhe murmurou Heather. Temo que ainda no me recuperei do que aconteceu esta tarde. Prefiro no ter que v-la de novo esta noite mordeu o lbio inferior. Oh, Brandon, est to decidida que voc e eu nos separemos. Odeio-a. Olhou Beau, que batia em seu peito com a mozinha e riu um pouco histrica. O que preciso de um bom mergulho de cabea na banheira para esquec-la. Brandon soltou uma gargalhada. Agora vou dizer aos meninos que esquentem um pouco de gua. Algo mais, querida? 3 6 0

Sim respondeu ela, suavemente. Me beije para que eu saiba que essa mulher no tem nenhuma oportunidade contigo. Ele sorriu e a satisfez dissipando suas dvidas. Agora a terra era sua, meditou Brandon enquanto subia as escadas. Estava imensamente contente tendo economizado o regateio Heather. Suspirou. Uma coisa que devia reconhecer em Louisa era sua coragem e seu descaramento. Tinha comeado as negociaes com a proposta indecente de restabelecer suas relaes, aproximando-se dele de forma ordinria e indigna. E no tinha despertado outro sentimento mais que o de asco. No final, tinha-lhe entregue a terra a um preo sem exagero e, depois de uma forte discusso, tinham chegado a um acordo razovel. Suplicou sem indcio de orgulho, ameaando no vender, fazendo propostas como uma vulgar prostituta. A reunio o tinha feito sentir-se sujo, para dizer algo suave, e o fizera pensar em quo baixo era capaz de chegar em sua busca de fortuna. Todo mundo sabia que suas finanas no andavam bem e que necessitava de dinheiro, mas Heather tinha estado em piores apuros e no tinha sucumbido a vender seu corpo ou a suplicar abertamente seu sustento. Heather... sua amada. S pensando nela se adoava o amargo estado de nimo no qual Louisa o tinha deixado. Recordava quando ela se apoiou contra ele meio nua no moinho e como lhe tinha acelerado o pulso. Teria que pr ferrolhos no interior dessas portas para que a prxima vez no ficasse to nervosa. Riu para si. Quando estava a seu lado, era pior que um animal no cio. Sempre pensava em rode-la com seus braos, em seu corpo quente e suave arqueando-se, em suas encantadoras pernas abraando-o. O sangue comeou a ferver em suas veias medida que seus pensamentos passavam velozes por sua cabea e se detinham em um dia no muito longnquo, no qual tinham sado a montar a cavalo e ele a tinha convencido a banhar-se no arroio. Mostrou-se muito tmida na hora de despir-se em plena luz do dia, temendo que pudesse vir algum. Mas depois de assegurar-lhe que era um lugar escondido, mostrando as rvores e arbustos, tinha at admitido que poderia ser divertido. Ao observ-la tranqilamente enquanto se despia, nu como estava, seu desejo por ela tinha ficado patente. Ao v-lo, Heather tinha compreendido como ia acabar o banho e brincando, esquivou-se lanando-se 3 6 1

gua. Ao emergir, nadou ofegante pelo frio, at tomar certa distncia. Mas ele ps-se a rir ante seus esforos e alcano-a com facilidade. Tinha mergulhado, puxado-a pelo tornozelo e abraado-a debaixo da gua. Sorriu ao record-lo. Tinha sido um dia agradvel demais. Abriu a porta do dormitrio e parou para contemplar a cena. Heather estava na banheira, to formosa como quando a tinha conhecido em Londres. Doce, desejvel, irresistivelmente bela, a luz das velas resplandecia sobre sua pele mida e seu cabelo preso, alguns cachos caindo sobre suas costas. Sorriu-lhe. Brandon fechou a porta e se aproximou. Boa noite, amor murmurou. Heather passou um dos dedos molhados pela boca do marido. Boa noite, milorde respondeu ela com doura enquanto deslizava a mo pelo pescoo de Brandon e este a atraa para ele. A colheita de setembro comeou e a multido encheu as ruas de Charleston, assim como os mercados abarrotados de produtos. Havia compradores e vendedores e uma multido que tratava de fazer-se com um pequeno benefcio das grandes somas de dinheiro que mudavam de mos durante o dia. Havia pobres e ricos; mendigos e ladres; capites de navio e escravos. Um grande nmero de pessoas se aproximava e permanecia em suas carruagens, nas cafeterias ou estalagens, para observar o bulcio, trocando comentrios sobre a interminvel onda de personagens que passavam. Durante o dia a cidade era um animado centro de negcios; de noite, a atividade se transformava em um circo com entretenimento para todos os gostos. Quando Brandon mostrou Heather as entradas de uma nova pea que era representada no teatro Dock, ela, muito emocionada, beijou-o com entusiasmo. Uma vez acalmada, sentou-se nos joelhos do marido e confessou-lhe que jamais tinha estado em um lugar como esse antes. Sempre que apareciam em pblico, o casal chamava a ateno. O corpo atraente e alto de Brandon e a delicada beleza de Heather os fazia nicos. E nessa noite, ao entrar no hall do teatro Dock, mais que nunca. Brandon vestia calas brancas, fazendo jogo com o colete. Um pouco de bordado caa sobre suas mos bronzeadas e pelo peitilho de sua camisa. O casaco 3 6 2

era de cor vermelha, com as lapelas e o pescoo bordados artisticamente em fio dourado. Por sua parte, Heather estava encantada com um traje de bordados negros, adornado com abundantes azeviches diminutos que brilhavam sob a luz das velas. Do cabelo surgia uma pluma de avestruz e de suas orelhas pendiam os diamantes de Catherine Birmingham. Ao chegar, encontraram os olhares de inveja de sempre e as boas-vindas calorosas dos amigos. Brandon cuidou de sua esposa com receio, enquanto os homens apresentavam seus respeitos. Muitos jovens abriram passo entre a multido, com a esperana de que a beleza transbordante fosse uma jovem solteira, familiar dos Birmingham. Aproximaram-se dela de forma afetada e puderam comprovar que de perto era ainda mais linda. Ao ver que Brandon, divertido, apresentava-a como sua esposa, abaixavam a cabea e se afastavam desiludidos. Matthew Bishop tambm se encontrava no teatro, mas preferiu guardar distncia. No quis deter-se muito tempo contemplando Heather e preferiu dedicar-se a outras moas com entusiasmo e considerao. A senhora Clark os saudou com olho crtico. Heather, minha encantadora menina, est estupenda esta noite comentou, o que significava que a jovem tinha sido aprovada no exame. Deixa em evidencia s demais mulheres com seus virginais vestidos rosa e brancos. Virou-se para Brandon com uma expresso animada apoiando-se em sua bengala. E vejo que a vigia mais que nunca, senhor. -Tendo conhecido meu pai, Abegail, pode acreditar que sou pior que ele? comentou entre risadas. A senhora Clark soltou uma gargalhada dando-lhe palmadinhas afetuosas com o leque. Era preciso muito tempo e um suspiro de menina para dar conta disso. Era muito despreocupado em seus dias de solteiro. No podia se importar menos que lhe arrebatassem o afeto de uma moa. Voltou a rir. Naqueles dias se fixava em muitas damas e imagino que provou um bom nmero delas. E olhe-se agora, to apaixonado por esta mulher. Parece um macho no cio. Olhou novamente para Heather com um sorriso. Alegra-me ver voc. Os Birmingham so meus favoritos e eu gosto que consigam o melhor. 3 6 3

Heather beijou anci na face. Obrigada, Abegail. Vindo de voc elogio respondeu a jovem. Quanto palavrrio! protestou Abegail. S afirmo o evidente, e no preciso que encha minha velha cabea com suas tolices irlandesas. No sou to fcil de adular. Sorriu para suavizar a reprimenda e lhe deu uns tapinhas na mo. No esbanje suas adulaes comigo, menina. Seu marido mais suscetvel a elas. Mais tarde, no camarote privado, Brandon se dedicou mais a sua mulher que representao. Desfrutava contemplando a bvia excitao da esposa pela pea. Sentada em silncio, imvel, observava atentamente aos atores interpretar seus papis. Estava encantadora. Brandon no podia afastar os olhos dela. Em um dos intervalos, enquanto tomavam um pouco de vinho no hall, Brandon escutou divertido os comentrios alegres de Heather sobre a pea. Jamais esquecerei, Brandon comentou. Papai nunca me levou a um lugar como este. to maravilhosamente formoso, como um conto de fadas convertido em realidade. Brandon se inclinou sobre seu ouvido rindo. Talvez esteja sendo uma m influncia, meu amor brincou. Os olhos de Heather brilharam ao olh-lo. Se for assim, muito tarde; j no aceitaria que fosse de outro modo. Estou definitivamente perdida, pois j no me satisfaz o mero fato de existir. Devo amar e ser amada. Devo possuir e ser possuda. Devo ser sua, meu amor, do mesmo modo que voc deve ser meu. Assim j v, ensinou-me muito bem. Tudo o que se props fazer no princpio, cumpriu-o com acrscimo. Devo viver com voc e ser parte de voc, e se os laos do matrimnio no nos unissem e continuasse sulcando os mares, seguiria voc ao redor do mundo como sua amante. Nosso voto sagrado seria o amor. E se ao confessar isto sou uma descarada, ento sou feliz. Brandon a beijou na mo sem afastar o olhar de seus olhos. Se fosse minha amante teria que a encerrar debaixo de chave para que nenhum homem pudesse afast-la de mim afirmou. Voc tambm uma professora excelente. O solteiro alegre prefere a segurana do matrimnio. Desfruto de cada minuto por estar casado contigo, especialmente a parte em que 3 6 4

posso afirmar que minha e s minha. Heather esboou um sorriso, com uma expresso de amor nos olhos. No deveria me olhar desse modo murmurou Brandon. De que modo? perguntou a jovem persistente em sua expresso. Da mesma forma como quando acabamos de fazer o amor, como se o mundo fosse seu explicou o homem. que me d igual respondeu no mesmo tom suave. Vai ser muito difcil no perder o controle e terminar de ver a pea se continuar assim advertiu-a. muito tentadora inclusive para um marido velho como eu, e est pondo a prova minha virilidade. Heather soltou uma gargalhada, mas seu humor se escureceu subitamente ao ver a expresso de surpresa do Brandon. Voltou-se para averiguar o que tinha visto e comprovou que Louisa se aproximava. Perguntou-se o motivo do sobressalto de seu marido, at que seus olhos se fixaram no vestido bege que levava a mulher. Era exatamente igual ao traje que tinha trocado com o mascate, o mesmo que tinha usado ao conhecer Brandon. Louisa, muito decidida, tinha optado por lhe dar um ligeiro ar parisiense. A transparncia do traje teria sido escandalosa para uma mulher mais modesta, mas Louisa, sem incomodar-se nenhum pouco com algo to corriqueiro como o recato, tinha, inclusive colorido os mamilos. Ol, Brandon ronronou com sua voz sedosa em frente a ele. Logo psse a rir ao ver os olhos de ambos os postos em seu traje. Vejo que se fixaram em meu vestido. bonito, no verdade? Thomas fez isso especialmente para mim, depois de eu ter descoberto o original em sua loja. E tirou o outro para que ningum possa ter um parecido, segundo minhas instrues. Brandon limpou a garganta. Passava algo ao original para que tivesse que confeccionar um segundo? inquiriu. Louisa se mostrava encantada com o interesse de Brandon por seu traje. No, no acontecia nada, querido. Mas era to espantosamente pequeno que no acredito que algum pudesse us-lo respondeu. Bom, nem Heather, to fraca como est, teria podido meter-se nele. Seria muito pequeno para ela. Brandon trocou um olhar com sua esposa. 3 6 5

Certamente, devia ser pequeno observou. Bom, soube que tinha que fazer um igual no primeiro momento que o vi prosseguiu, alegre. E estou to contente de ter insistido com Thomas para que me confeccionasse isso. Agrada-me que voc goste, querido. obvio, esteve me olhando com tanta intensidade que j no sei se o vestido... e diante de sua esposa, querido falou com pretenso tom abafado . Brandon a observou com passividade. O traje me lembrou de um que Heather usava quando a conheci disse asperamente. Era um vestido pelo qual tinha muito carinho pelas lembranas que me trazia. Louisa ficou petrificada e lanou um olhar ameaador Heather, depois sorriu com trivialidade. De onde tirou o dinheiro para compr-lo o perguntou com ironia. Deve ter trabalhado muito para reuni-lo. Mas ento, se seu marido gosta de v-la to exposta deveria conhecer meu modista, querida. Est aqui esta noite. Pode fazer maravilhas. Ficar encantada com ele, estou certa. Heather notou como Brandon ficava tenso. Receio que no vai agradar-me, Louisa disse Brandon. Prefiro que sejam mulheres a costurar os vestidos de Heather. Louisa soltou uma gargalhada. V, Brandon, est ficando muito puritano em sua senilidade. Brandon acariciou com tranqilidade o ombro nu da esposa. Sempre que se trate de Heather, Louisa, serei puritano. Ao ver a forma que seu ex-prometido acariciava sua esposa e ao recordar o contato dessas mesmas mos sobre sua prpria carne, o modo pelo qual tinha aceso sua paixo, jamais igualada por outro homem, a mulher sentiu um espasmo provocado pelo cimes. Depois fulminou Heather com o olhar. De qualquer forma, deve conhecer Thomas, querida prosseguiu. Talvez possa lhe dar algum conselho para fazer com que parea que seus ossos tm um pouco mais de carne. Vi fazer maravilhas com corpos infantis como o teu. Espera aqui, querida, irei busc-lo. Heather, insegura, olhou o marido enquanto Louisa se afastava angustiada. Conhecia muito bem esse sentimento, pois ela tambm tinha padecido essa 3 6 6

sensao de ansiedade mas, ao faz-lo, viu que Brandon sorria animado. Se soubesse do vestido, torceria o pescoo desse pobre homem comentou rindo. No h dvida de que o que possui o seu. Est muito bela, no verdade? murmurou Heather. Brandon sorriu estreitando sua cintura com carinho. Nem a metade de bela que estava voc vestida com o mesmo traje no dia... A jovem esboou um sorriso confiante e observou como Louisa desaparecia entre a multido. Esqueceu-se dela durante um momento enquanto Brandon atraa sua ateno sobre temas mais interessantes. Mas de repente, uma sensao estranha a incomodou. Era o mesmo sentimento horripilante que tinha experimentado, j fazia tempo, no moinho. Estava sendo observada com uma intensidade que no era normal. Voltou-se devagar e o viu. Empalideceu. Ele estava junto Louisa, mas tinha os olhos postos nela. No parecia surpreso de vla ali. Inclusive assentiu, saudando-a com um sorriso. Era ele. O sorriso era horrvel. Estava segura de que no havia no mundo um gesto to desdenhoso como o do senhor Thomas Hint. Cambaleou contra Brandon, a ponto de desmaiar, levando ao rosto uma mo trmula. Puxou o casaco de seu marido para que se aproximasse dela pois duvidava que sua voz fosse audvel ainda a essa distncia. O que ocorre? perguntou Brandon, preocupado. Louisa e o senhor Hint se aproximavam deles. Heather no podia suportar estar ali, mas as palavras no saam de sua boca. Tinha que falar. Brandon conseguiu balbuciar quase sem flego. No me sinto bem. Deve ser as pessoas. Por favor, me leve para o camarote. Nesse momento ouviu a voz de Louisa. Aqui est, Heather. Eu gostaria que conhecesse meu modista, o senhor Thomas Hint. Muito tarde! Heather era presa do pnico. Desejava fugir do lugar to rpido como o permitissem suas pernas, mas estava petrificada, paralisada pelo medo. Brandon no perdeu tempo com palavras ou consideraes desnecessrias. Nos perdoe, Louisa se desculpou. Receio que Heather teve um 3 6 7

ataque repentino de claustrofobia. um prazer conhec-lo, senhor Hint. Boa noite. No demorou muito a ajud-la a sentar-se no camarote privado. Tomou as mos trmulas. Deseja ir para casa? perguntou Brandon. Est tremendo. Parece que viu um fantasma. Estava a ponto de ter um ataque de histeria. Seu marido estava certo. Tinha visto um fantasma ou algo de seu passado que era igualmente aterrador. Estava possuda pelo medo. No podia v-lo de novo ou permitir que falasse com Brandon. Era um homem to horrvel ou era um monstro? Agarrou-se fortemente ao marido, sentado a seu lado tratando de acalmla. Levantou-se o pano de fundo, mas nenhum dos dois prestou ateno pea. Minutos depois, Brandon se aproximou dela. Vamos. No quero que desmaie aqui decidiu. Conduziu-a para fora do camarote at o hall, e dali ao exterior do teatro onde fez um sinal a James para que trouxesse a carruagem. Ao deter-se frente a eles, Brandon a subiu nos braos e permaneceu sentado muito perto dela todo o trajeto. Heather estava aterrada. Nunca antes tinha estado to assustada. Agora tinha um marido e um filho que amava e no suportaria que a separassem deles. Se a acusassem de assassinato os arrebatariam sem piedade e ela apodreceria no crcere. Importava muito pouco que William a tivesse atacado primeiro. No acreditariam, no se o senhor Hint afirmasse que foi com William Court voluntariamente. E ia ferir tanto Brandon. OH, Senhor, tem piedade de mim, suplicou. Ao chegar a casa, Brandon a levou at o dormitrio e a depositou sobre a cama. F-la virar-se para desabotoar seu vestido e o tirou junto com as demais roupas. Uma vez nua sob os lenis, Brandon trouxe um copo com um pouco de conhaque e se sentou a seu lado. Beba isto, amor aconselhou-a. Vai lhe devolver a cor s faces. Heather se endireitou obediente e bebeu o copo de um gole, arrependendose no ato. Afogou-se ao sentir o lquido ardente e tossiu tentando respirar. Brandon soltou uma gargalhada e depositou o copo sobre a cmoda. Deveria ter avisado que era forte, mas pensei que o recordaria. 3 6 8

Comeou a tirar as forquilhas do cabelo at que este caiu solto sobre seus ombros. Logo o alisou com a mo. Quando estvamos em Londres e no Fleetwood, estava acostumado a observar como cuidava do cabelo. Era muito difcil me manter afastado dele, era to tentador. Lembra-se de quando esteve doente, Heather? Ela assentiu, contemplando como brincava com um de seus cachos. Estava muito doente, querida, mas eu me ocupei de voc comentou. S eu a toquei e quando a febre subiu, fui eu quem esteve ao seu lado. No abandonei o camarote nem por um instante. Era minha e necessitava de voc. No deixarei que lhe acontea nada mau. Heather franziu o sobrecenho perguntando-se qual seria o motivo pelo qual falava de forma to lenta. Acha que agora, quando sei que tudo para mim, permitiria que lhe acontecesse algo de mau? inquiriu. Lutaria contra vento e mar por voc, Heather. Por que no confia em mim para que possa a ajudar como desejo? Sei que est aterrada, cu, e acredito que posso apaziguar seus temores se confiar em mim o suficiente inclinou-se sobre ela. Sou muito forte, ma petite. Heather arregalou os olhos. Sabia algo! Tinha-o averiguado de algum modo! Mas como?, e o que sabia e quem o havia dito? As mos comearam a tremer, e segurou-as para evitar que contagiassem ao resto de seu debilitado corpo. Afundou-se na cama sem que o conhaque tivesse ajudado a recuperar a coragem. O que podia dizer? O que podia contar? Jamais se perdoaria se o ferisse, e morreria se fugisse dela como conseqncia de seus atos. Brandon sorriu com ternura, cobrindo-a com o lenol. Quando desejar me contar amor, estarei junto de voc despiu-se e deslizou no leito atraindo-a para si. Beijo-a na fronte. Agora durma, meu amor. Por fim, Heather adormeceu sentindo-se segura nos braos do marido. Mas no foi um sono agradvel. Viu o corpo deformado do senhor Hint sobre ela, segurando Beau. Depois ela perseguindo-o. Tinha que salvar ao pequeno do senhor Hint! Despertou gritando e lutando contra Brandon. Ele est com Beau! Ele est com Beau! Vai fazer mal ao beb! exclamou Heather entre soluos. Heather, acorde disse Brandon. s um pesadelo, cu 3 6 9

acrescentou em tom tranqilizador. Beau est a salvo. Ao ver o atraente rosto do marido, Heather sossegou. Era como uma rocha estvel em guas turbulentas. Aferrou-se a ele com um grito de alvio. Oh, Brandon, foi horrvel! Levou Beau e no podia alcan-lo, e corria e corria. Era horrvel! exclamou. Estremeceu em seus braos, soluando desconsolada. Foi se acalmando lentamente protegida pelo abrao do marido. Os beijos deste foram descendo do pescoo at os seios da jovem, que comeou a sentir-se possuda por uma emoo muito diferente. Heather gemeu de prazer como resposta s carcias de Brandon. Suas mos roaram as coxas da moa deslizando em seu interior como um espectro alado. A experincia de Brandon fez que Heather se esquecesse de tudo, concentrando-se nos dois, retorcendo-se de prazer e suplicando que a possusse sem mais demora. Mas ele procedeu a um ritmo deliberadamente pausado, provocando sensaes, acendendo-a e emocionando-a. Sua paixo cresceu at convert-la em um ser selvagem, tremendo, mordendo, arranhando. Brandon riu escutando seus arquejos. Mordiscou a carne sedosa de seus seios, seu ventre liso e sua coxa torneada. A mo de Heather desceu pelo corpo de Brandon, fazendo-o tremer e tom-la ferozmente, elevando-a a alturas vertiginosas at chegar ao clmax exaustos e satisfeitos. No dia seguinte, Heather, vestida como mais uma criada, com avental e leno cabea ajudou Hatti a encerar os mveis do salo. George estava no cho, brincando com Beau, que tinha engatinhado at seu colo e ria com as brincadeiras do velho. Brandon e Jeff tinham ido a Charleston a negcios e a maior parte do pessoal estava ocupado em tarefas diversas. Heather no podia deixar de pensar em Thomas Hint e no que aconteceria se falasse de seus pecados. Ao ouvir o galope de um cavalo aproximando-se, soube imediatamente que era ele. O medo gelou sua alma. -Diga-lhe que entre, Joseph ordenou, nervosa, quando o criado anunciou que um homem desejava falar com a senhora da casa. Levantou-se do cho sem tirar o avental e o leno. Ao v-la com aquele traje, Hint a olhou surpreso. George, Hatti, podem sair ordenou Heather. 3 7 0

Ambos olharam com receio o visitante, reticentes a deix-la na companhia de um homem com um aspecto to diablico. Mas no final obedeceram e saram do aposento. O que deseja? perguntou Heather quando ficou segura de que no podiam ouvi-la. Parece que melhorou desde a ltima vez que a vi no? observou o homem. Embora o avental tenha me surpreendido. Sempre acreditei que as damas ricas no sujavam as mos. Heather se ergueu de repente. Estou acostumada a ajudar a limpar esta casa, senhor explicou. o lar de meu marido e eu gosto de deix-lo o melhor possvel para ele. Vejo que se apaixonou por ele observou o senhor Hint. Esse beb dele ou do meu querido defunto patro? Heather levantou Beau do cho e o segurou nos braos. do meu marido respondeu. William nunca me ps uma mo em cima! Certamente acredito em voc respondeu o homem. Matou Willy antes que pudesse lhe fazer mal. Mas o beb um pouco mais velho. No perdeu muito tempo em engendr-lo. Olhou para Beau. Mas agora vejo que o homem que estava com voc na outra noite o pai da criatura. No h dvida de que possui a nobreza e o atrativo de seu cnjuge. Imagino que o deve ter conhecido pouco depois de ter se encarregado do pobre Willy. No veio para falar do meu filho ou do meu marido, senhor Hint interrompeu Heather -, assim, por favor, pode me dizer o que quer? A meu marido no agrada que converse com estranhos na sua ausncia. O homem esboou o substituto grotesco de um sorriso. Voc acha que seu homem ficar com cime de mim, senhora Birmingham? inquiriu com mofa. No, no acredito, mas sim suspeitaria se visse um sapo to desagradvel como eu. Observou-a com receio. Sei que matou ao pobre Willy, mas no o disse a ningum. Minha discrio merece uma recompensa no acha, senhora Birmingham? Heather comeou a tremer ante o olhar frio e calculista do visitante. O que quer? 3 7 1

Algumas libras agora comeou a pedir -, e que me mantenha aquecido e contente. Tenho uma bonita loja em Charleston, mas sou um homem ambicioso que gosta das mesmas coisas que os ricos. Umas quantas jias ou possivelmente uma boa soma de dinheiro. Ouvi que seu marido rico. Pode permitir-se isso. Meu marido no sabe nada disto disse Heather. E no matei William. Escorregou sobre a faca. Hint sacudiu a cabea com fingida expresso de tristeza. Sinto muito, senhora Birmingham, mas por acaso algum foi testemunha disso? No respondeu ela -, no havia ningum alm de mim. E no posso prov-lo. O homem se aproximou. Heather pde sentir um forte aroma de colnia que, por alguma razo, era estranhamente familiar. No sabia onde ou quando, mas lhe inspirava terror. Retrocedeu apertando Beau com fora. O beb soltou um chiado de protesto, arrancando uma gargalhada de Hint, que se apressou a lhe tampar a boca com suas garras. Ao ver a mo, Heather se sobressaltou, pois eram iguais s que tinha visto em seu pesadelo. No tenho dinheiro sussurrou com voz rouca. Nunca o necessitei. Meu marido sempre se ocupou das minhas necessidades. Seu homem se ocupa muito bem de voc, no ? Estaria disposto a pagar para que no a enforcassem por assassinato? inquiriu com desprezo. Heather estremeceu. No podia permitir que contasse ao Brandon o que tinha feito. Tenho algumas jias. Posso d-las respondeu. Hint suspirou satisfeito. Ah! Disso eu gosto mais. O que tem? Levava umas muito bonitas na outra noite. Traga-as e tudo o que tem para que possa indicar o que serve e o que no serve. Quer elas agora? perguntou insegura. Claro, no vou partir sem elas respondeu Hint. Heather passou pelo seu lado com cuidado e se apressou escada acima at o quarto. Deixou a Beau chorando decepcionado no quarto das crianas com Mary, e se dirigiu ao dormitrio. Abriu o joalheiro e agarrou o broche de esmeralda e os 3 7 2

pendentes de diamantes que tinham pertencido antiga proprietria de Harthaven. Deixou o resto das jias, sentindo-se culpada por ter pego os pendentes. No teve coragem para tocar as demais jias da me de Brandon sabendo o carinho que guardava. A dor que sentia por ter que desprender-se de seus presentes era muito funda. Recordava muito bem os momentos nos quais Brandon as tinham lhe presenteado. No os ia esquecer nunca apesar de no as ter. E Brandon certamente se daria conta quando visse que j no tinha o colar de prolas. Era o favorito de sua esposa e o usava muito freqentemente. Secou as lgrimas e colocou as jias no bolso do avental. Antes de abrir a porta exalou um profundo suspiro. Hint a esperava pacientemente, satisfeito com seus planos de chantagem. Quando a jovem mostrou as peas, o homem sorriu satisfeito e as arrebatou com avareza. Sim, isto servir... por agora. Est segura de que tudo o que tem? inquiriu. Heather assentiu. Pensava que os ricos tinham mais observou Hint. tudo disse Heather, chorando de novo. No, senhora, no se desgoste. E no se preocupe porque no vou contar a ningum o que fez comentou. Mas necessitarei de mais bagatelas. Mas no tenho mais! exclamou Heather impotente. Ser melhor que as consiga antes que as pea a ameaou. Por favor, parta agora rogou chorosa -, logo meu marido retornar. No uma pessoa a quem se possa ocultar as coisas, e se o v, querer saber por que veio. Certamente, meu rosto no fica bem no salo de uma dama afirmou ele com um amargo sorriso. Fez uma reverncia e partiu sem olhar para trs. Heather se deixou cair em uma cadeira, esgotada, chorando e aliviada ao mesmo tempo. Podia arrebatar-lhe tudo, exceo do que mais amava... Brandon e Beau. Mas quando j no pudesse fazer frente a suas demandas o que lhe faria? Contar ao Brandon a histria? estremeceu. No podia deixar que isso acontecesse. Devia mant-lo contente para que a deixasse continuar vivendo... e amando. 3 7 3

Hint desmontou e se dirigiu coxeando para um poste em frente da sua loja para amarrar as rdeas. Depois tocou o bolso repleto de jias, muito satisfeito, pois tinha conseguido uma boa quantia sem ter que trabalhar. Antes de entrar na loja, limpou a boca de lesma com a manga do casaco. Voltou-se para fechar e, ao ver Brandon Birmingham tirar o chapu e saud-lo de fora, ficou gelado. Senhor Hint, tivemos um breve encontro na outra noite no teatro Dock, se o recorda comentou Brandon. Sim. Thomas Hint engasgou, apalpando nervoso o bolso do casaco. Posso entrar? inquiriu Brandon. H um assunto do qual eu gostaria de falar com voc. Falar comigo, senhor? perguntou o modista. Brandon entrou na loja e ficou em frente do dono. Era muito mais alto e corpulento que ele. Hint engoliu a saliva com dificuldade e fechou a porta. Inteirei-me que possui o original do vestido que levava a senhorita Wells a noite passada explicou. Eu gostaria de v-lo, senhor. Hint quase deixou escapar um suspiro, aliviado. Sim, senhor afirmou. Um momento foi coxeando para a parte traseira da loja. Retornou ao fim de um momento e colocou o vestido nos braos de Brandon. Comprei-o de um mascate faz alguns meses, senhor explicou cuidadosamente. Sei disse Brandon. Quanto? Quanto o que, senhor? sobressaltou-se Hint. Quanto pede pelo vestido? esclareceu. Desejo compr-lo. Mas, senhor... comeou a dizer o modista. Diga o preo ordenou Brandon. Hint no se atreveu a hesitar e soltou a primeira cifra que lhe veio cabea. Trs libras... e seis pennies, senhor. Brandon procurou as moedas no seu bolso com uma expresso de 3 7 4

interrogao. Custa-me acreditar que o conseguiu to barato, senhor Hint. Hint se deu conta do engano que tinha cometido e respondeu gaguejando: sua senhora... Com sua beleza a nica que pode fazer justia ao vestido. Considere-o um presente de parte de um compatriota, senhor. Brandon esquadrinhou ao homem. No est aqui h muito mais tempo que minha esposa, no , senhor Hint? Um ms, possivelmente dois? Ela... Quase quatro, senhor esclareceu Hint, mordendo o lbio inferior. Brandon examinou o trabalho feito a mo do suti. Ento sabe quando chegou minha mulher observou. Hint secou o suor da fronte. Louisa, a senhorita Wells, mencionou-o na outra noite. Deve ter abandonado Londres quando conheci o Heather refletiu Brandon. possvel, senhor respondeu Hint com voz apagada. Por que deixou Londres, senhor Hint? inquiriu. O homem empalideceu. Meu patro morreu, senhor, e perdi meu emprego, assim peguei minhas economias e vim respondeu. Parece que voc tem muito talento, senhor Hint. A senhorita Louisa assim o afirma comentou Brandon. Trabalho muito duro, senhor respondeu Hint. Estou seguro disso replicou Brandon dando-lhe o vestido. Se importaria embrulh-lo? Hint quase deu um sorriso. Com prazer. Brandon entrou com passo decidido no salo de Harthaven e encontrou Heather ajoelhada encerando as pernas da mesa. A seu lado, no cho, Beau brincava com uma bola de uma cor viva e ao mesmo tempo que balbuciava sons que s eram inteligveis para ele. O homem limpou a garganta e Heather se voltou e, com um grito de alegria, ficou em p de um salto lanando-se em seus braos. 3 7 5

Brandon soltou uma gargalhada ao sentir o ardor do abrao de Heather. Levantoua do cho e comeou a girar alegremente. Ao deix-la no cho, a jovem lhe sorriu com olhos brilhantes, e colocou o avental e o leno no lugar. Deus Santo! exclamou Brandon, levando as mos aos quadris. No parece ter a idade suficiente para compartilhar meu leito. Daria a voc quatorze anos. No pode ser a mesma moa que quase despertou as pessoas a outra noite enquanto gozava junto a mim. Pde ter sido uma bruxa que penetrou em minha cama e me arranhou e mordeu? Heather se ruborizou ao lhe olhar. Acha que Jeff nos ouviu? No poderia voltar a olh-lo afirmou. Brandon esboou um sorriso malicioso. Se o fez, estou seguro de que conhece muito bem esses sons, de modo que no dir nada sendo o cavalheiro que . Mas no tema, amor. O que escapou a meus beijos foi algo mais que arquejos de prazer. Heather ps-se a rir e o abraou. Faz com que me abandone, Brandon. E depois de uma noite como essa me extremamente difcil voltar a por os ps no cho comentou. Ele a beijou na testa e sorriu. Alguma queixa, querida? Jamais. Heather suspirou. Depois de alguns segundos levantou a cabea e lhe acariciou a barba com ternura. sempre uma aventura estar na cama com voc. Brandon soltou uma gargalhada e foi ao vestbulo. Quando retornou, entregou-lhe o pacote. Isto lhe pertence afirmou -, e se algum dia decidir se desfazer dele outra vez, queima-o ou rasga-o, mas no o troque. Assim ningum que se parea com a Louisa, que por certo me exaspera alm de meu raciocnio, poder peg-lo e fazer uma cpia. Lembro muito bem de sua imagem nele, e no quero que uma prostitua arrune o que para mim constitui uma lembrana doce e gloriosa. Heather empalideceu. Comprou o vestido do senhor Hint? inquiriu. Sim respondeu Brandon. No podia suportar a idia de que outra mulher o pusesse. 3 7 6

A jovem sorriu brandamente, aliviada. Tinha conversado com o senhor Hint e o homem tinha mantido sua palavra. Ficou nas pontas dos ps e o beijou. Obrigada, querido. Guardarei-o com tanto carinho quanto o vestido de nossas bodas e porei para voc em ocasies especiais. Havia transcorrido perto de uma semana, quando uma tarde Louisa se apresentou inesperadamente. Jeff tinha ido ver uns amigos e ainda no tinha retornado. Brandon, Heather e o pequeno estavam no salo, desfrutando de uma noite tranqila. Heather estava no cho, aos ps de Brandon, e acabava de amamentar Beau, que agora estava no regao do pai desfrutando da ateno de seus progenitores. O brao de Heather descansava sobre a coxa do marido enquanto brincava com o filho, e no tinha se preocupado em abotoar o vestido, sentindo-se segura atrs das portas da manso. Mas essas mesmas portas no detiveram a Louisa, que empurrou Joseph na entrada principal, e irrompeu na sala. Heather se virou sobressaltada, olhando a seu redor. Brandon levantou a vista e, ao ver Louisa, franziu o cenho ao pensar no prazer que lhe produziria torcer o pescoo dessa mulher. No estava disposto a levantar-se para lhe mostrar seus respeitos. Ao que parece, desfruta ao interromper s pessoas, Louisa murmurou Brandon. Louisa contemplou a cena com um sorriso venenoso e observou com mordacidade o brao de Heather apoiado sobre seu marido e o decote de seu vestido aberto. Brandon viu como a mulher examinava a sua esposa. Ao pensar em uma ocasio em que Louisa entrou pela sala, recordou que seu corpo tinha comeado a perder firmeza, como era normal em uma mulher amadurecida. Seus quadris se alargaram ligeiramente e seus peitos eram mais flcidos. Se tivesse um pouco de bom senso, agora se teria ruborizado envergonhada em lugar de olhar Heather com mofa. Mas a senhora Birmingham no cedeu ante o olhar de superioridade da intrusa, deixando seu brao e o vestido tal como estavam. A expresso da Louisa a enfureceu, e desgostou-a que fosse excepcionalmente embelezada com um traje amarelo de musselina, sem dvida uma criao do senhor Hint. Tudo indicava que o modista era um artista, embora fosse difcil imaginar um ser to odioso 3 7 7

confeccionando uma criao to deliciosa. Perguntou-se quantos vestidos que William Court tinha afirmado serem dele, na realidade eram dele. Era algo no que pensar. Louisa se deteve diante deles, com as pernas separadas e as mos na cintura. Sorriu. Que crculo familiar to pitoresco comentou. Quanto mais te vejo, Brandon, mais me conveno que o matrimnio lhe faz muito bem. Parece o pai e marido perfeitos. Brandon arqueou uma sobrancelha olhando-a, mas Louisa se voltou e deixou sem nenhum cuidado suas luvas e chapu poeirentos sobre a mesa recm encerada. Logo tomou assento frente a ele e se dirigiu a Heather com uma insensibilidade alarmante. Pode me servir uma taa? inquiriu. Um pouco de Madeira, se estiver frio. Encolerizada, Heather se levantou e caminhou para o bar abotoando o vestido. Louisa continuou falando, desta vez dirigindo-se a Brandon. Vindo de Charleston por esse velho caminho poeirento a necessidade de aplacar minha sede aumentou, e desfruto tanto de seus excelentes vinhos, querido falou. to difcil encontr-los nestes dias, e quase esgotei os que me deu. Brandon se sentou para brincar com Beau, que ao que parecia tinha perdido aparentemente a vontade de divertir-se depois da chegada da Louisa, e lanou olhares de receio mulher perguntando-se o que teria a trazido desta vez. Heather retornou e entregou a taa bruscamente. Obrigada disse em um tom frio e impessoal. Pode nos deixar sozinhos durante alguns momentos? H uns assuntos que eu gostaria de discutir com seu marido sentenciou forando a ltima palavra. Heather, trmula, apressou-se a pegar o menino que estava no colo de Brandon. Cheio de ira, o homem agarrou o brao de sua mulher e deu uma olhada loira apertando as mandbulas. Estava aponto de lhe dar a rplica, quando viu os olhos de Heather cheios de lgrimas. A jovem sacudiu a cabea furiosa, levantou o menino e, escondendo-se atrs dele, saiu da sala depressa. Fugiu para o estdio para acalmar a seu filho, que agora chorava por ter sido afastado do pai, e secou 3 7 8

as lgrimas. Brandon contemplou Louisa friamente sabendo que sua rudeza tinha ferido profundamente a sua esposa. Bom, Louisa. Que assuntos so esses? interrogou-a, zangado. Ela esboou um sorriso lento e confiante. Nesta tarde em Charleston conheci a um velho amigo seu, Brandon comentou. A quem? perguntou desinteressadamente. Bom... Soltou uma gargalhada. No exatamente um velho amigo... s um antigo membro de sua tripulao. Reconheci-o em seguida ao passar diante dele em minha carruagem. Era um dos homens do Fleetwood. Pobre alma, estava completamente brio, mas me reconheceu como uma ntima amiga tua. Foi de grande ajuda. Ajuda? inquiriu Brandon. Em que sentido? Louisa jogou a cabea atrs, rindo satisfeita. Seriamente, Brandon, nunca imaginei que te deixasse apanhar desse modo... e por essa puta confabuladora. Juro que teria tentado h muito se tivesse sabido que funcionaria. De que demnios est falando, Louisa? exigiu Brandon. V... j sabe, querido respondeu ironicamente. Heather, sua pequena e inocente Heather, uma prostitua. Dickie me contou isso tudo... como ele e George a encontraram fazendo a rua, como o obrigaram a se casar com ela, tudo. bvio que no tudo grunhiu Brandon. Levantou-se e se serviu de uma dose. Louisa prosseguiu, contente. Sei que se importa com Heather, querido. Houve muitos rumores a respeito de quartos separados. No precisei de ningum para saber o que sentia por ela. S que no podia entender por que tinha se casado. Mas esta tarde... esta tarde quando Dickie me contou isso, entendi que seu casamento era uma farsa. Agora pode se desfazer de Heather, mande-a de volta a Inglaterra. Posso perdoar sua pequena aventura em Londres e voltar contigo. Podemos ser felizes. Sei. Ocuparei-me do seu filho, pois no h dvida de que seu... por sorte. O quererei 3 7 9

e serei boa com ele. Todo mundo entender quando explicarmos que o obrigaram a se casar. Brandon a olhou fixamente por alguns instantes, atnito, depois comeou a falar com cautela. Louisa, escuta atentamente o que vou dizer-lhe j que se no me entender, porque estpida. Se realmente pensa que algum pode me obrigar a casar contra minha vontade, que porque no me conhece. Agora se convena do que lhe vou dizer acrescentou pausadamente -, como se sua vida estivesse nisso. Minha esposa no era uma prostituta. Era virgem na primeira vez que a possu, e George pode dar f disso. O menino meu. Ela minha esposa com meu consentimento e no vou tolerar sua m educao nesta casa. De agora em diante, a tratar com todo o respeito que merece a senhora de Harthaven. J no tem nenhum direito sobre mim, nem sobre minha casa ou minha propriedade. Louisa se levantou da cadeira e se serviu de outra taa de vinho. Bebeu-a diante dele e o observou. De modo que escolhe essa menina antes que a mim espetou com desprezo. Brandon esboou um sorriso. Fiz minha escolha faz tempo, Louisa. Agora s a reafirmo. A mulher entreabriu os olhos e se voltou para olhar pela janela. De repente deu meia volta para ele. estranho, Brandon, que mencione o respeito e a propriedade na mesma frase. Sorveu um pouco de vinho, atravessou a sala deixando o sof entre os dois. Apoiou seu brao sobre ele e levantou a taa como em um brinde. Na realidade para isso que vim. Reconsiderei e acredito que minhas terras valem o dobro do que pagou. Fez uma pausa e o observou com as plpebras entreabertas, esperando sua reao. Ele enrugou a fronte, mas encolheu os ombros. J o negociamos Louisa, e j est... assinado, selado e entregue. J no resta mais que Oakley e os poucos hectares sobre a que est construdo. Acabouse! Certamente que se acabou! cuspiu a mulher. Ento falemos a respeito. Como acha que reagiro a voc e mucosa de sua esposa quando lhes 3 8 0

disser que uma rameira o obrigou a se casar? A voz do Brandon retumbou em toda a casa. Fecha a boca, cadela! No permitirei que calunie a minha mulher em sua prpria casa! Baixou a voz at emitir quase um grunhido. Me importa um rabanete o que faa fora desta casa. Conta o que desejar. No haver homem ou mulher que se atreva a repetir diante de mim suas injrias. uma cadela, Louisa, fsica e mentalmente. Agora sou uma cadela? gritou ela em voz alta. Jogou-lhe na cara o vinho e atirou o copo contra o cho. Uma cadela, claro! Era virgem quando me tomou a primeira vez. Suplicou-me que me casasse contigo e me prometeu o mundo para conseguir meu tesouro mais prezado. Depois zarpou, casou com a primeira prostituta que encontrou pela rua e a arrastou at aqui convertida em sua esposa. Prometeu-me fidelidade, arrebatou-me a virgindade e depois as terras por dois charutos. Bem, pois quero mais. Comeou a rir bobamente e o tom de sua voz se fez adulador. Preciso ter mais, Brandon. Tenho que pagar minhas faturas e unicamente fica a casa, e no posso vend-la. Estaria morrendo de fome se no fosse pelos pennies que consegui economizar. Ningum confia em mim desde que me afastou de sua vida. Brandon, furioso, teve que fazer um esforo para no lhe bater. Passou a mo pelo rosto. Virgem! exclamou. Deus Todo-poderoso! No era mais virgem que a vaca que est pastando a fora. Acha que sou imbecil? Acha que estou to surdo e cego que traguei o estpido jogo daquela noite? No seria capaz de nomear a todos os homens com quem se deitou antes e depois do compromisso sagrado! Sua voz fez tremer as paredes. O que a faz sonhar que vou tolerar que calunie a minha amada? Uma vez me amou! gritou Louisa. E, alm disso, no dorme com ela. Est na boca de todos. Por que ela e no eu? Poderia compartilhar seu leito e fazer que esquecesse que existe. Me prove. Me possua. Meu Deus, amou-me uma vez! Am-la! Brandon ps-se a rir. No! Unicamente a tolerei, e como qualquer garoto pensei que sabia o que queria at que enfrentei realidade. Vi ante mim uma beleza desconhecida e imediatamente compreendi o que desejava. 3 8 1

Beleza? Sim. Paixo? Sim inclinou-se sobre o rosto da mulher para enfatizar cada uma das palavras. Mas tambm amor terno, dedicao, lealdade cega e dignidade. Qualidades que ultrapassam sua capacidade de entrega. A amo cada instante de minha vida acrescentou a voz alta. Protejo-a das rameiras que desejam rebaix-la e caluniar sua virtude. Com a bno de Deus teremos muitos filhos e filhas, de modo que no apie suas esperanas nessa mentira e no volte a pensar no que faria com ela para rebaix-la a seu nvel aproximou-se da mesa, agarrou as luvas e o chapu de Louisa e os atirou cara. Agora tira seu miservel ser desta casa e mantm o fedor de sua desiluso fora destas portas. E jamais me faa ouvir uma mentira que provenha de sua boca ou me agradar muito torcer esse pescoo do que to orgulhosa est. Saa, cadela. Quebrantaste a boa educao e j no bem-vinda neste lar. Louisa olhou para Brandon sem dizer uma palavra. Reuniu a energia que restava para obedecer as indicaes do homem e, plida, saiu da sala encolerizada. Ao sair empurrou Jeff, que estava a um tempo escutando, pasmado ante o estranho desdobramento de mau gnio de seu irmo. Louisa saiu ao alpendre, desceu pelas escadas e, recolhendo as saias, subiu carruagem sem olhar para trs. No viu George, apoiado em uma coluna, cuspir ao cho a suas costas. Enquanto a carruagem de Louisa se afastava, Heather saiu porta do estdio e deu uma olhada no salo, onde estava seu marido. Este ainda tinha os punhos apertados e o tique nervoso no rosto. Ao v-la, sua expresso se suavizou e levantou os braos convidando-a a unir-se a ele. Heather, com o pequeno nos braos, correu para abra-lo amorosamente. Heather saiu da cozinha limpando as mos no avental. Tinha passado um dia agradvel ajudando Cora a fazer po. Levantou a vista ao ouvir um cavalo galopando para a grade e sorriu. Era Jeff que, ao chegar, desceu do esgotado animal e correu para ela. Ao ver a expresso do irmo caula de seu marido, sua alegria se tornou apreenso. Onde est Brandon? perguntou Jeff asperamente. Pensei que estivesse com voc no campo respondeu Heather. Apontou em direo ao estbulo, onde um moo escovava ao Leopold. O 3 8 2

garanho no estava em melhor estado que as calas de camura do Jeff. Os dois tinham galopado velozmente. No o ouvi chegar tratou de explicar Heather em sua confuso. Mas Jeff j estava correndo para a casa, assim recolheu as saias e o seguiu. Jeff o que ocorre? O que acontece? inquiriu. Ele se voltou e, ao ver sua expresso, Heather se aterrorizou. As palavras no teriam conseguido o mesmo impacto nela. Jeff, vai me contar o que aconteceu? gritou. Presa do pnico cravou as unhas no brao do cunhado, mas este, alheio dor, no o notou, Jeff, diga-me! exclamou, sacudindo-o. Incapaz de falar por um momento, no final conseguiu dizer: Louisa est morta. Assassinaram-na. Heather retrocedeu levando uma mo boca e sacudindo a cabea incrdula. verdade insistiu Jeff. A estrangularam. Por que quer saber onde est Brandon? inquiriu. Jeff no desejava responder. Jeff! exigiu Heather. Vi Brandon sair correndo de Oakley afirmou por fim. Ele no me viu. Quando entrei, Louisa estava morta. Heather no deu crdito a seus ouvidos. No! afastou-se com um olhar acusador. No foi ele! No pode ter sido ele! No, Jeff, ele no! Como pode sequer pens-lo? Acha que desejo faz-lo? Vi-o, Heather, e ontem de noite ambos ouvimos como a ameaava explicou. Mas por que foi l? perguntou Heather. Jeff desviou o olhar. Jeff, me responda insistiu ela. Tenho direito de saber. Ele soltou um suspiro antes de falar. Louisa enviou uma nota enquanto estvamos no prado. Nela dizia que sabia algo a respeito de voc que devia lhe contar. Tentei det-lo, mas me derrubou e jurou que fecharia a boca dessa bruxa. Foi Lulu que levou a nota e a pobre ficou aterrorizada. Quando cheguei a casa da Louisa, o dano j parecia. 3 8 3

Brandon saiu dali como se o perseguisse o diabo, e Jacob, o moo de quadras da Louisa, tambm o viu e foi em busca do xerife. Heather sentiu que ia vomitar. Uma nota? Uma nota a respeito dela? Que mais podia lhe haver contado Louisa? De repente o senhor Hint e sua relao com a mulher lhe vieram mente. Soltou um suspiro sonoro. Se Hint tivesse contado a Louisa a respeito de William Court, pensou ela, teria tratado de dizer a Brandon. Ento, pode t-la matado, cegado pela ira. Ontem noite a ameaou... No! No acreditava capaz de cometer semelhante crime. No! No foi ele! Sei! afirmou, teimosa, sacudindo a cabea, furiosa. meu marido! Acaso no saberia se fosse capaz de algo assim? Deus Santo, Heather grunhiu Jeff, atormentado diante da possibilidade de que tivesse que ser ele quem acusasse seu irmo. Atraiu-a para ele, esmagando-a. Querida no v que desejo estar equivocado? Eu tambm o amo. meu sangue... meu irmo! A firme resoluo de sua cunhada no fez mais que martiriz-lo. Subitamente a soltou e se apressou a entrar na casa. Heather o seguiu. Jeff, repetindo uma e outra vez que estava equivocado, e Heather, convencida de que o estava. Abriram a porta do dormitrio. Ambos se detiveram na soleira e viram Brandon olhando pela janela que dava ao ptio onde momentos antes tinham estado discutindo. Heather correu a seus braos gritando. Diga-nos Brandon! apressou-o abraando-o com desespero. Nos diga que no foi voc! Meu amor... murmurou ele brandamente. Jeff se aproximou com medo que o confirmasse. Brandon o olhou e sorriu com expresso de tristeza. Acha eu que a matei, Jeff? perguntou. Oh, Deus, Bran disse com um fio de voz, sacudindo a cabea. Estava realmente atormentado. No desejo acreditar, mas vi como saa de sua casa e quando entrei estava morta. O que se supe que devo pensar? Brandon acariciou o cabelo da esposa e respondeu a seu irmo. Acreditaria, Jeff, se te dissesse que no tenho nada a ver com o assassinato... que j estava morta quando cheguei? Bran, sabe que acreditarei no que me disser respondeu o irmo. Mas se no foi voc quem o fez? 3 8 4

Brandon suspirou. Por que motivo iriam violentar Louisa, Jeff? Heather deixou escapar um profundo gemido. Violentar? sobressaltou-se o irmo mais novo. No se deu conta? sorriu o mais velho. Violentaram-na! inquiriu Jeff sem dar crdito. Mas quem pde violent-la? Ela teria aceitado. Exato apontou Brandon. Cu Santo, no tinha pensado nisso admitiu Jeff, sentando-se em uma cadeira a refletir sobre o que tinha visto. Tinha o olhar perdido. Depois de um momento, levantou-se e caminhou at a janela. Permaneceu contemplando como a brisa balanava as copas das rvores. Deve ter sido como voc disse murmurou pensativo. Quando a vi... o aposento estava revolto e tinham rasgado sua roupa. Pensei que tinha brigado com ela. No me passou pela cabea uma violao. Voc no o faria... ruborizou-se e lanou um olhar Heather, que escutava tranqila. Voc jamais teria se incomodado tanto continuou, voltando-se. E ao pensar nisso de novo, estou de acordo com voc em que a foraram. Da maneira como estava, dava a impresso de que o agressor acabava de partir. No cabe dvida de que quando a matou ainda estavam praticando o ato. Mas a quem poderia ter rejeitado to violentamente? Brandon voltou a olhar pela janela. Jeff, quero falar com Lulu. Pode traz-la? O irmo pequeno assentiu. Averiguaste algo? Brandon encolheu os ombros. Pode ser. No estou seguro. Primeiro tenho que falar com a garota respondeu. Jeff esboou um sorriso, confiando plenamente na inocncia de seu irmo. Irei procur-la. Ser melhor que averige algo antes que Townsend chegue. Uma vez que Jeff partiu, Brandon se aproximou de Heather e a olhou nos olhos. Obrigado por confiar em mim murmurou. 3 8 5

No seria uma boa esposa se no o fizesse disse ela docemente, acariciando-lhe o rosto. Ele se afastou e se voltou. Poderia t-la matado, Heather, se tivesse chegado primeiro. Estava de to mau gnio que derrubei Jeff ao tentar me impedir de ir a casa de Louisa. Quando li a nota quis mat-la. E ao v-la na sujeira, com a roupa rasgada e o corpo, do qual era to orgulhosa, nu, dei-me conta do perto que tinha estado de lhe arrebatar a vida. Alarmei-me ao pensar no que tinha estado a ponto de nos fazer voltou-se. V? No me importou que estivesse morta. No senti dor por sua perda, e sim alvio por ter me libertado dela e no ter que ser enforcado por isso. Mas podia t-la assassinado... Oh, meu amor! exclamou Heather, abraando-o. Talvez estivesse furioso, mas nada me far acreditar que capaz de cometer semelhante atrocidade. No prprio de voc. Brandon a abraou com fora, encontrando consolo em sua f incondicional nele. Oh, Heather, Heather murmurou. Amo-a tanto. Necessito de voc. Desejo-a a todas as horas. Lgrimas de alegria chegaram aos olhos de Heather enquanto permanecia envolta em seus braos. Era to reconfortante ser amada por ele. Brandon aspirou a fragrncia do cabelo de sua amada e abaixou o olhar. Lentamente relaxou os dedos e, ali, na palma de sua mo, jazia o diamante de Catherine Birmingham. O xerife Townsend prendeu Brandon de noite. No houve palavras. Estava convencido de que era seu homem e no queria perder o tempo em discusses. To logo entrou na casa, anunciou a Brandon que estava preso. Quinze minutos mais tarde estavam a caminho de Charleston acompanhados por dois ajudantes. Heather ficou muito preocupada. Brandon no tinha podido falar com Lulu. De fato, ningum a tinha encontrado. Tinha desaparecido. Ningum a tinha visto depois de fugir para o bosque. Os poucos escravos que ficavam em Oakley se mantiveram se separados da manso, a salvo em suas cabanas. Preferiam no saber o que estava acontecendo depois da morte de Louisa, a quem agora estavam preparando para transladar a Charleston na manh seguinte. Tampouco tinham certeza de que Lulu tivesse retornado. Jeff enviou vrios homens para 3 8 6

procur-la no campo enquanto ele e George o fariam na cidade. Mas no deram com ela em nenhum dos dois lugares. Ao entardecer, Heather caminhava acima e abaixo pela sala, padecendo a ausncia de Brandon. Perguntava-se por seu estado. O xerife Townsend tinha sido to teimoso. No tinha querido escutar o raciocnio de seu marido e provavelmente j o estaria tratando como se o tivessem condenado. Estremeceu ao pensar nisso. Dirigiu-se janela e apoiou o rosto no vidro. Estava escuro como uma boca de lobo e o vento soprava agitando as rvores. Tinha comeado a chover, mas desta vez no estava desfrutando disso. Sentia infelicidade e desespero. Deitou-se na cama sem fazer rudo, esgotada, e contemplou o dossel na escurido. Estava muito consciente do vazio que havia ao seu lado. Na manh seguinte acordou ao ouvir o rugido do vento. Fortes rajadas empurravam nuvens espessas e cinzas que sulcavam o firmamento velozes e uma luz amarelada envolvia a terra. A chuva caa com moderao, mas as gotas golpeavam com fora os vidros, empurradas pelo temporal. Aproximava-se uma tormenta. O dia transcorreu lentamente e a chuva causou estragos no sistema nervoso de Heather. Jeff, impregnado at os ossos, entrou vrias vezes no dormitrio sem notcias de Lulu. Embora nenhum dos dois o admitisse, estavam perdendo a esperana de encontrar garota com vida. J era tarde quando Heather, incapaz de permanecer sentada em Harthaven e desejando ajudar a seu marido, embelezou-se com seu traje de montar e uma capa com capuz. Desceu pelas escadas sem fazer barulho. Temia que Hatti a surpreendesse. Se a obstinada anci negra a descobrisse tentando sair no meio da tormenta, a deteria. E sabia que James tambm se oporia a selar a Bela Dama. No final conseguiu escapar e se dirigiu aos estbulos, onde James estava pondo feno fresco no cho das cavalarias. Ao abrir a porta, o homem se sobressaltou e a olhou enquanto a jovem lutava contra o vento para no sair despenteada. Deixou cair a forquilha ao cho e correu em sua ajuda. O que faz saindo com este tempo, senhora Birmingham? inquiriu o homem. Deveria estar na casa, afastada deste vendaval. 3 8 7

Quero tirar dama Bela, James respondeu Heather. Pode sel-la? J montei outras vezes na chuva, assim no se preocupe. Mas, senhora Birmingham, est havendo uma tormenta protestou James. Quando fica assim, as venezianas saem voando e as rvores caem. No seguro. O senhor Birmingham me esfolar se se inteira que selei o cavalo com este tempo. Eu no vou contar. James respondeu obstinada. Se souber, direi que o obriguei a faz-lo. Agora se apresse a selar a Bela Dama. Temos que encontrar Lulu para que possa dizer ao Townsend que o senhor Birmingham no assassinou senhorita Louisa. James a olhou assustado, como se fosse acrescentar algo, mas permaneceu em silncio, com expresso de preocupao. Se no a selar, James, eu o farei sentenciou. O moo saiu arrastando os ps e sacudindo a cabea. A Heather pareceu que tinham transcorrido horas at que Bela Dama estivesse preparada. James comprovou a cela pela quinta vez. Senhora Birmingham, pode ser que esteja inquieta pela tormenta a acautelou. Sua expresso evidenciava sua preocupao. Senhora... No pode! Oh, cale-se, James ordenou. Tenho que ir. Ele cedeu a contra gosto e a ajudou a montar. Mas ainda sustentava a brida, morto de medo. Seus lbios comearam a tremer e Heather pensou que ainda poderia impedi-la de sair. No final, entregou-lhe as rdeas e se voltou para abrir as portas do estbulo. A jovem esporeou o cavalo e entrou na tormenta. Teve a sensao de estar entrando em outro mundo. O vento, a chuva e os relmpagos se uniam formando um pandemnio. A gua se deteve e relinchou, mas a moa voltou a espore-la para que continuasse. O vento aoitou sua capa e a chuva a encharcou em um abrir e fechar de olhos. Os raios rasgaram o cu, secundados pelo fragor dos troves. Heather se voltou e divisou por cima do ombro James envolto na tormenta, obervando-a afastar-se. Durante um milsima de segundo esteve tentada a retornar e apaziguar os temores do criado... e os seus prprios. No podia negar que estava assustada. Mas a idia se desvaneceu rapidamente. Se no tivesse sentido que devia sair, teria permanecido esperando em casa, mas a vida de Brandon dependia de Lulu e que melhor lugar para resguardar-se da tormenta que 3 8 8

a casa deserta de sua antiga senhora? Entrou no bosque a galope, onde os ramos a aoitaram e arranharam. As rvores balanavam decididas a arroj-la do cavalo ao mesmo tempo em que o vento rugia com raiva. A gua escorregou e se sacudiu de um lado a outro do caminho enlameado, cortando as patas com a relva. Heather teve que concentrarse para no escorregar e, desesperada, agarrou as rdeas com fora e afundou a cabea na crina de Bela Dama. O trajeto se converteu em uma batalha em que cavalo e cavaleiro enfrentaram o vento e chuva, o bosque e o barro. De repente o vento amainou e a chuva deixou de golpear as costas de Heather.A jovem se deu conta de que o cavalo se deteve, extenuado. Levantou a cabea e viu que estavam perto da manso de Oakley. A casa surgia ameaadora na tormenta, iluminada fracamente pelo dia cinza e deprimente. Apeou, com pernas trmulas, e se apoiou no animal suarento at recuperar as foras. Empurrada pela esperana e o medo, cruzou o prtico e entrou na inquietante estrutura. Fechou a porta ao vendaval e contemplou seu redor. Depois tirou as botas enlameadas e a capa empapada. Parecia que a casa se inclinava empurrada pela tempestade, suas rajadas penetrando pelas gretas das venezianas, agitava as cortinas e tapearias, fazendo vibrar os cristais. O cho encerado rangia sob suas pegadas, as paredes se queixavam e os calhaus revoavam no telhado. Em cada aposento se projetavam sombras que se moviam lentamente e, das vsceras do casaro aoitado pelo temporal, ouviam-se chiados e portadas. A manso parecia estar perturbada com a intrusa, mas o objetivo de Heather era muito mais importante que sua apreenso. Tinha que assegurar-se de que Lulu no estava escondida em algum canto. Chamou-a, mas ningum respondeu. Procurou em todos os aposentos com uma mincia nascida do desespero. Os aposentos do primeiro andar estavam escuros. As cortinas estavam fechadas sem deixar que a luz se filtrasse atravs delas. Continuou sua busca, esquadrinhando todos os lugares suficientemente amplos para esconder uma pessoa. Abriu as cortinas e as portas. A atividade a fez ter calor e afastou o frio que albergavam seus ossos. Subiu correndo pelas escadas com as saias acima dos joelhos, com maneiras imprprias de uma dama, e continuou rastreando o segundo andar. Nele, parecia que a tormenta estava ainda mais perto. As correntes de ar eram geladas 3 8 9

e a chuva golpeava com fora o telhado. As venezianas se fechavam de repente empurradas pelos ramos das rvores. Irrompeu em todas as habitaes, olhando debaixo das camas. Deteve-se um momento junto ao leito de Louisa e compreendeu que nesse lugar onde Brandon tinha sucumbido aos encantos da mulher. Em um arrebatamento de clera, atirou os lenis ao cho e pisou-os. Sua busca foi infrutfera. A entrada do sto era uma pequena porta no teto, inalcanvel sem escadas. Retornou ao primeiro andar e, ao perceber de que no tinha examinado o salo, entrou nele. Heather ficou gelada. O cortinado tinha sido arrancado das janelas e havia uma cadeira quebrada no cho. Uma mesa com apenas trs pernas balanava em frente lareira. Sobre a secretria no havia nada; papis, canetas e tinteiro estavam esparramados sobre o tapete que havia debaixo. Vrios livros tinham cado da estante e os que ainda permaneciam nele, estavam muito desordenados. Tinham revolvido a sala como estivessem procurando um objeto de suma importncia. Embora no houvesse razo para acreditar que no tivesse sido achado, Heather comeou a investigar cada lugar como s uma mulher capaz de faz-lo. No tinha a menor idia do que procurava. Unicamente intua que podia haver algo. Rastreou com os olhos o tapete e a superfcie de cada mvel. Arrumou os objetos e examinou cada curva. O biombo da lareira estava ligeiramente inclinado e seu acusado sentido do esmero, levou-a a endireit-lo. Ao faz-lo, uma estranha cintilao chamou sua ateno. O objeto estava preso em uma greta, entre dois tijolos, no cho da lareira. Agachou-se e ficou boquiaberta. Era um dos brincos de diamantes de Catherine Birmingham, seus brincos, do par que tinha entregado a Hint. Recolheu-o e o contemplou incrdula. Na nota que Louisa tinha enviado a Brandon afirmava ter uma informao que devia contar. E que outro segredo podia ter descoberto que no fosse o de William Court? No havia outro, disse-se. Mas por que Hint o tinha revelado? Com certeza se deu conta de que Brandon no ia permitir que continuasse a chantagela em troca do seu silncio. Se Louisa se inteirasse da morte de William, faria todo o possvel para contar a Brandon por despeito. Ento por que o senhor Hint tinha contado a Louisa? Por que lhe tinha dado os brincos? Por que razo tinha posto em perigo uma fortuna com um ato to estpido? Apaixonou-se pela mulher e pensava suborn-la com essas bagatelas? Esse horrvel homem? Louisa teria 3 9 0

zombado dele na sua cara. Mas seria isso? Tinha-a assassinado por ter zombado dele ou para assegurar seu silncio? Possua fora suficiente para lhe romper o pescoo? Brandon podia faz-lo, sabia, mas tinha esse homem, que era a metade do seu marido, fora suficiente para levar a cabo esse ato? V, mas se no minha boa amiga, a senhora Birmingham disse uma voz. Heather se voltou, alarmada. No havia dvida de quem pertencia essa voz estridente. O pnico a paralisou. Hint, arranhado e machucado, olhava-a com um sorriso no rosto. Vejo que encontrou o brinco observou. Ela assentiu com prudncia. Na lareira disse ele entre risadas. No pensei neste lugar. Deus a abenoe por t-lo achado por mim. Acreditei que nunca o encontraria. O... Heather se engasgou, e comeou de novo. Deu os brincos a Louisa? Bom... no exatamente explicou Hint. Mostrei-os e prometi uma vida desafogada comigo. Seu rosto se desfigurou em uma careta. Quando os viu, soube que eram seus. No parou at descobrir por que eu os tinha. Ento, quando expliquei sobre o pobre Willy, seus olhos brilharam estranhamente, me arrebatou os brincos e jurou vingana. Tornou-se louca. No princpio me custou entend-la. Estava fora de suas casinhas, tanto ria como chorava. Todo tempo gritando que ia se vingar de voc. Jurou que a veria enforcada. Tive que golpe-la para que voltasse a si. Com uma frieza horripilante me contou o que lhe faria. Disse-lhe que estava sendo estpida, que poderia vingar-se com o dinheiro que voc ia dar. Eu sabia que quando seu marido se inteirasse da chantagem, j no haveria mais jias, sabe, e que inclusive poderia me matar para manter minha boca fechada. Mas no quis me escutar. Queria v-la pendurada pelo pescoo, mas primeiro desejava contar a seu marido e ver como suplicava por sua vida. Enviou Lulu para busc-lo com a nota. A garota me viu alterado e fugiu com a nota enquanto Louisa e eu discutamos. Tentei faz-la recuperar a razo e convenc-la de que podamos ser ricos, mas me disse que queria v-la pendurada. Estava decidida a contar a seu marido e a lhe mostrar os brincos como prova. Zombou de mim e me chamou sapo repugnante... disse que tinha estado me enganando para 3 9 1

ver o que podia me tirar. Fiz-lhe os vestidos de graa, e me chamou porco, caricatura odiosa de um homem. Amava-a, seriamente, e ela me insultou. Rompeu a chorar. Me bateu duas vezes quando lhe disse que tinha copiado seu vestido, o seu, para dar a ela e ento me insultou brutalmente me fazendo em pedaos. No pude evitar. Minhas mos rodearam seu pescoo sem saber o que faziam. Ela se assustou e se separou de mim escondendo-se atrs das cortinas. Mas a agarrei e a obriguei a deitar-se. No sabia que possua tanta fora. Deu-me pontaps e me deu um murro digno de um homem. Separou-me dela fora de golpes. Brigamos por toda a sala, como pode ver. Mas pude desfrutar dela, e ela tambm de mim. Ainda acreditava que podamos ser felizes juntos. Mas cuspiu na minha cara e me chamou monstro, disse-me que quando chegasse seu marido veria um verdadeiro homem. Minhas mos espremeram seu pescoo, at lhe arrebatar a vida. No pude det-las. Afastei-as quando chegou seu marido. Estava muito furioso. Nem bateu porta. Apenas tive tempo de me esconder. Quer dizer que ainda estava aqui quando chegou meu marido? inquiriu Heather atnita. Sim afirmou Hint. Entrou feito uma fria. Assustei-me ao v-lo to grande. Talvez tenha me libertado dele quando viu que seu trabalho estava feito. Depois apareceu outro homem igual a seu marido, que saiu atrs dele, mas tampouco me viu. Por que me est contando tudo isto, senhor Hint? perguntou Heather assustada diante da possvel resposta. Por que no, agora? respondeu ele. No instante em que encontrou o brinco, soube que tinha sido eu quem tinha matado Louisa. D-me isso antes que volte a perd-lo. Arrebatou-o e ficou olhando durante um longo momento. Quando estava confeccionando seus vestidos, Louisa me disse que para ela eu no era um aleijado. Chamou-me "meu amor" e deixou que acariciasse e beijasse seus seios. Amava-a, seriamente, e ela me chamou sapo. -As lgrimas caram por seu desagradvel semblante. Levantou a vista entreabrindo os olhos. No foi a primeira mulher que matei por zombar de mim confessou. O vestido que voc usava quando fugiu da loja de Willy, pertencia a outra que zombou de mim. Willy, o tipo, pensou que no tinha retornado porque no podia pag-lo. Soltou uma gargalhada. No retornou porque estava morta. Quebrei-lhe o pescoo igual 3 9 2

Louisa. Tambm senhorita Scott, por zombar de mim. Hint se aproximou ameaador de Heather, que percebeu o horrvel aroma de colnia e compreendeu o que acabava de dizer. Ao recordar a primeira vez que tinha cheirado essa pestilncia, sobressaltou-se. Estava atrs das cortinas da loja de William Court! exclamou a jovem. Me viu sair fugindo com o vestido! O homem esboou um horrvel sorriso. Sim confirmou. Nem sequer olhou para trs. Tenho que agradecer. Facilitou-me o trabalho. O trabalho? inquiriu Heather sem compreender. Sim, meu trabalho repetiu Hint. Seriamente acreditou que tinha matado ao Willy? Com essa pequena ferida? No. Unicamente desmaiou, mais pelo vinho que pelo que lhe fez. Quer dizer que est vivo? perguntou ela, incrdula. Hint se ps a rir sacudindo a cabea. No, senhora negou. Rachei seu pescoo. Foi fcil. Todos esses anos fazendo os trajes para ele. Ele dizia a todo mundo que eram seus, mas no sabia nem enfiar uma agulha. Foi muito simples. Embora... a cozinheira visse como o assassinava. Voltou para lavar os pratos e me viu com a faca. Tive que abandonar a Inglaterra por sua culpa. No pude peg-la. Fugiu como Lulu, muito assustada para morrer, e no pude encontr-la. Heather, perplexa, retrocedeu at a lareira. Todo este tempo pensando que tinha matado um homem!, pensou. No vai ser fcil mat-la, senhora admitiu o perturbado. Nunca me fez mal. De algum modo, at foi amvel comigo. Voc to formosa. Uma vez disse a Sybil que algumas das mulheres mais belas do mundo tinham usado minhas criaes. Referia a voc. a nica que faz justia a meus vestidos. Mas agora, para salvar seu marido, dir a todos que eu matei Louisa. Hint se aproximava dela, bloqueando sua fuga. Com as costas na lareira, Heather no podia retroceder mais. Ao ver as garras do assassino dirigir-se para seu pescoo, como tinha visto nos sonhos, uma fora estranha lhe deu coragem para enfrent-lo acontecesse o que acontecesse. Com um rpido movimento conseguiu esquivar-se. Ele alcanou sua jaqueta de montar, e a arrebatou quando 3 9 3

a jovem puxou com fora ao tentar fugir de suas garras. Era muito rpido apesar do corpo deformado. Conseguiu agarrar uma dobra da saia, puxou-a com uma fora aterradora e girou moa. Contemplou o ombro que o traje feito em farrapos tinha deixado descoberto e se lambeu de prazer. Sua pele como seda murmurou com lascvia. Sou um aficionado doura da carne feminina. Possivelmente possamos atrasar sua... partida... um momento. Arrancou o tecido que cobria seus seios. A roupa caiu no cho, deixando a jovem coberta unicamente por uma combinao molhada. Os olhos do agressor se acenderam ao contemplar o leve material e comeou a ofegar sobre ela como um co faminto sobre um osso. Rasgou-lhe a roupa at deix-la nua. Heather chiou e lutou com ele, golpeando-o no peito. Mas era muito forte e zombava de seus esforos lastimosos. No possui nem a metade da fora de Louisa mofou. Esmagou-a contra ele. Heather tentou afastar-se, enojada. Hint beijou seu pescoo e seus seios. Depois a mordeu viciosamente em um ombro. Heather gritou de dor, j sem foras. Sentiu como a boca do Hint descia at seus seios e percebeu de que estava a ponto de mord-la outra vez. Tinha-a feito inclinar-se tanto, que estava convencida de que ela era a nica coisa que segurava. De repente, lembrou-se de quando William Court a tinha tentado possuir; ela o tinha atirado ao cho. No tinha tempo para pensar se funcionaria agora e, sem prvio aviso, ergueu os ps. Caram imediatamente. Ao tentar impedir a queda, ele a soltou. Heather bateu no cho, rodou e se levantou. Hint tentou agarr-la, mas s roou uma perna. A moa saiu fugindo para as escadas sem olhar atrs. Sabia que seu agressor j se levantara e confiou em que as escadas o fariam diminuir a marcha. Subiu pelos degraus ofegando, correndo com todas suas foras. Ao chegar em cima, voltou-se para olhar. Hint estava comeando a subir com uma pistola em cada mo. Heather soltou um grito e entrou no primeiro quarto que encontrou. Cruzoua a toda pressa, meteu-se em um segundo quarto e fechou a porta a suas costas. S se deteve ao chegar ao ltimo quarto. No podia continuar sem sair no corredor, e neste estava ele, dbio, tentando averiguar onde se encontrava ela. Heather fechou os olhos e tentou acalmar-se. Seu corao pulsava com fora, impedindo-a de ouvir em que direo tinha ido Hint. O barulho da chuva 3 9 4

piorava as coisas. Apertou-se contra a parede, tremendo, e comprovou a ferida de seu ombro. Tinha as marcas dos dentes de seu assaltante. Se conseguisse apanhla, no cessaria at destro-la. Perguntou-se se Sybil e Louisa tinham tido que sofrer a mesma tortura. Tinha-as violado e agora vinha atrs dela. Subitamente, apareceu ante ela a viso de um homem sinistro a cavalo aproximando-se... aproximando-se dela, envolto em uma capa negra. Mas desta vez seu rosto era visvel. Era o senhor Hint. Heather tampou os olhos para fazer desaparecer a horrvel viso. Oxal Deus lhe concedesse a morte antes que esse homem abusasse dela! Estremeceu apoiada na parede. Nua, as correntes de ar eram geladas. Contemplou seu corpo nu e mordeu o lbio. Quis procurar um pouco de roupa no armrio que havia junto dela, mas no podia permitir-se fazer o menor rudo. Ouviu portas batendo e mveis sendo afastados em uma das habitaes do fundo. Antes de mover-se esperaria que chegasse ao quarto contguo. Se conseguisse deslizar-se pela porta sem ser descoberta, poderia chegar at as escadas facilmente e escapar dele. Sua capa estava no vestbulo. Se pudesse agarr-la antes de ser surpreendida... Mas sua vida valia mais que seu recato. OH, Senhor, se pudesse escapar! De repente percebeu que Hint estava no quarto do lado. Fez girar o atirador com supremo cuidado, dando uma olhada porta que separava ambos os quartos. Sem olhar o corredor, saiu e fechou a porta sem fazer rudo. Retrocedeu dois passos e se voltou para passar diante do aposento onde se encontrava ele. Subitamente sentiu uma mo e soltou um grito. Heather! exclamou Brandon, que logo contemplou alarmado seu corpo nu. Heather o abraou soluando, sem perguntar por obra de que milagre tinha conseguido sair do crcere e reunir-se com ela. Estava molhado at os ossos, mas seu abrao mido a sossegou. De repente ouviu os passos de Thomas Hint. Seus batimentos cardacos dispararam e puxou bruscamente seu marido. Oh, Brandon, depressa! exclamou. Est armado. Brandon empalideceu. Fez-lhe mal, Heather? inquiriu consternado. Ela no teve tempo de responder. Sabia a que se referia, mas no podia 3 9 5

deter-se para tranqiliz-lo. Empurrou-o para um dormitrio, do outro lado do corredor. Estava fechando a porta quando Hint abriu a sua. O homem a viu imediatamente e levantou a pistola. Heather ficou petrificada. A arma disparou. A bala lhe roou a orelha e se incrustou na porta, estilhaando a madeira. Amedrontada, Heather a fechou de uma portada. Brandon no parou para perguntar. O disparo tinha passado muito perto de sua esposa. Puxou-a com fora e se apoiaram contra a parede junto porta, Heather atrs dele. O atirador comeou a girar. De repente abriu-a e o senhor Hint entrou. Brandon o agarrou pelo brao e retorceu o punho fazendo com que uma das pistolas casse no cho. O senhor Hint se voltou sobressaltado. Pela expresso de seu semblante estava claro que no sabia que Brandon estava no aposento. J no perseguia uma dama indefesa, mas tambm seu marido. Hint viu que o punho do homem se dirigia para seu rosto e tentou esquivar-se, sem consegui-lo completamente tudo. O murro roou seu rosto e, embora no o sentisse com toda sua fora, lanou-o contra a parede. Aturdido, apontou ao abdmen do Brandon com a pistola que restava. Ouviu Heather gritar. Arrebatou-me a errada, senhor Birmingham. uma lstima, no acha? observou Hint. Brandon avanou para ele com um brilho mortfero nos olhos. Sua esposa voltou a reclamar agarrando-o pelo brao e puxando-o com todas suas foras para faz-lo retroceder. Mas no o conseguiu. No me fez mal, Brandon! Consegui escapar a tempo! gritou Heather. Brandon se deteve. Olhou-a e parte da violncia que se refletia em seu semblante desapareceu. Ele matou Louisa explicou ela. Sim, fui eu admitiu Hint, olhando Brandon com um sorriso. E no vou pensar duas vezes antes de matar vocs tambm. Mas acredito que j sabia que tinha sido eu, no verdade? Talvez replicou Brandon. Retrocedeu alguns passos levando Heather com ele. Sim. Tenho certeza afirmou Hint. Ouvi que estava perguntando por mim na cidade. Comeou a bisbilhotar no dia que veio loja, querendo saber quando tinha deixado a Inglaterra e que tipo de gente era. O que desejo saber 3 9 6

por que. Brandon esboou um sorriso e tirou a camisa com toda tranqilidade. Minha esposa o mencionou em vrias ocasies respondeu. Heather o olhou surpresa. Sorriu tentando sosseg-la e lhe colocou a camisa por cima. Mas ao ver a marca dos dentes do senhor Hint em seu corpo, sua expresso se endureceu. V, vejo que se fixou nos sinais de sua esposa mofou Hint. uma mulher muito delicada, no acha? Est realmente adorvel sem roupa. Isso algo difcil de admitir na minha profisso. Mas verdade. No vi ningum que seja to formosa. E, alm disso, mais hbil que a maioria. Fugiu de mim antes que pudesse desfrutar de seus encantos. escorregadia como uma enguia. Se lhe tivesse posto a mo em cima, agora estaria morto grunhiu Brandon. Hint sorriu com desdm. De modo que lhe falou de mim, no ? Nunca teria imaginado isso. Quando a vi fugir da loja do pobre Willy, pensei que estivesse to assustada que no se atreveria nem a pronunciar meu nome, acreditava que tinha sido ela que o tinha matado. No imaginei que falaria. Mas, ento por que se assustou tanto quando disse que o contaria a voc se no comprasse meu silncio? inquiriu. Receio que no sabia que me havia contado replicou Brandon. Hint enrugou a testa. O qu? Como diz? No tem sentido declarou. No importa, Hint comentou Brandon. Agora, se voc for amvel e dizer o que lhe deu minha mulher, estaria muito agradecido. J sabe o que me deu, ou parte do que me deu respondeu Hint. Vi como agarrava o brinco de diamantes junto ao corpo de Louisa. Colocou a mo no bolso o casaco e tirou as jias para mostrar e satisfazer sua curiosidade. Sorriu. Bonito lote no acha? Igual a sua esposa, to bonita com sua pele sedosa e seu cabelo negro. Aposto que qualquer homem morreria por tocar suas tetas, belas e suaves... Tambm violentou e matou Sybil Scott? interrompeu Brandon. Hint o olhou com os olhos entreabertos. Sim, zombou de mim igual a Louisa. Segui-a desde o Charleston e gozei 3 9 7

de seus encantos no bosque. Mas no era nem a metade de to formosa como sua mulher. Tambm era voc no bosque perto do moinho? voltou a interrog-lo. Sim confirmou Hint. Quase no pude evit-lo nesse dia. Desejava-a. Quando o mascate me vendeu o traje, soube que estava aqui. Tentei de que me dissesse onde tinha conseguido o vestido, mas no pde me dizer. Quando a vi no bosque soube que era a mesma garota que tinha fugido de Willy ao tentar violent-la. Tambm escapou dele e cravou-lhe uma faca. No! gritou Heather. Caiu sobre ela enquanto brigvamos. Pensou que o tinha matado, mas no estava morto... ainda. No at que lhe quebrei o pescoo afirmou Hint. Assassinou toda essa gente, sem que alguma vez tenham suspeitado de voc? perguntou Brandon. Sim, e a muitas mais confessou Hint com orgulho. Passei mal quando tive que fugir da Inglaterra, mas no me agarraram e ningum suspeitou de mim aqui. Deve acreditar-se muito esperto disse Brandon. O suficiente para acrescentar duas mortes mais a minha lista. -Ameaouos com a arma. Mas desejo gozar de sua esposa diante de voc. Nunca fiz nada parecido a isso. Se a tocar, o matarei. Hint ps-se a rir. Depois, olhou-os com um brilho antinatural nos olhos. Sim, ser muito agradvel. J o imagino... amarrado, imobilizado enquanto eu gozo de sua mulher na cama. Se voltar louco quando ver que a penetro. Farei que grite cada vez que saboreio um bocado. Heather abraou Brandon com fora, apertando a cabea contra seu peito. A matarei eu mesmo antes de deixar que ponha suas viciosas mos sobre ela jurou Brandon. Mas no vai conseguir nem aproximar-se um pouco. Ser melhor que aponte bem com essa pistola. Se no me matar com essa nica bala, no viver muito tempo depois de ter apertado o gatilho. Posso mat-lo sem nenhuma dificuldade ameaou Hint, apontando ao corao com sua arma. De repente, Heather se colocou diante do marido. Este tentou afast-la, 3 9 8

mas ela se aferrou a ele violentamente. Pelo amor de Deus, Heather, se afaste! gritou Brandon. No! exclamou ela. S tem uma bala. Unicamente pode matar a um. Deixa que seja eu suplicou. Prefiro morrer antes que me toque outra vez. No poderia suport-lo. Sua esposa tem razo, senhor admitiu Hint. No posso matar aos dois com uma s bala. Ser interessante ver quem alcano. Esto to ansiosos por morrer um pelo outro... zombou. Voc, senhor, um ser muito galante. Disse que mataria a sua esposa antes que pusesse eu uma mo em cima. Que cavalheiro! Acredita que no sou digno de me deitar com um cadver. No digno nem de pisar no cho por onde caminha cuspiu-lhe. Realmente acredita que vou permitir que a toque? No deixarei que nenhum homem use o que meu e, voc, maldito aleijado, acredita que no vou lutar pela vida ou morte para mant-la a salvo de sua depravao! No tem escolha espetou Hint com desprezo. Apontou por cima de Heather cabea de Brandon. Aproximou-se da jovem e lhe arrebatou a camisa que cobria seu corpo. Logo retrocedeu e se deu de presente a vista com suas coxas e suas ndegas. Eu gosto mais assim. Brandon avanou imediatamente com uma espcie de grunhido, mas Hint voltou a amea-lo. Retroceda ou atirou na cabea de sua esposa. A tormenta lanou um ramo contra os vidros da janela, fazendo-os em pedacinhos e sobressaltando Hint, que olhou a seu redor confundido. Brandon aproveitou a ocasio para equilibrar-se sobre ele, mas Hint disparou a pistola. Ao ver seu marido cambalear-se para trs, Heather soltou um grito. O ferido levou uma mo ao ombro, que comeava a sangrar profusamente, e esboou um sorriso diablico. Hint percebeu seu engano. O homem no estava morto e sabia que se asseguraria de lhe tirar a vida. Agora j no era o perseguidor e sim a presa. Aterrorizado, precipitou-se para a porta e, apesar da claudicao, conseguiu fugir a uma velocidade assombrosa. Brandon saiu atrs dele sem hesitar um segundo. Heather, aturdida, permaneceu alguns segundos imvel. A impresso de ver o Brandon alcanado pela bala tinha sido muito forte. Saiu do quarto em tempo para 3 9 9

ver seu marido descer pelas escadas atrs de Hint. Este olhou horrorizado para trs permitindo a Heather ver a espuma que gotejava de sua boca. Sua lngua golpeava energicamente os grossos lbios e seus olhos estavam totalmente abertos. Ao chegar ao primeiro andar, comeou a dar voltas sem saber o que fazer. Olhou a pistola que ainda tinha na mo e, ao dar-se conta de que j no servia, jogou-a contra Brandon. Este se esquivou e a arma bateu contra o cho. Hint correu para a porta, mas seu adversrio, muito mais gil, equilibrou-se sobre ele. Os dois caram no cho. Brandon se levantou em seguida e deu um tremendo murro no deformado. O homem caiu para trs sangrando. Brandon o levantou outra vez e o bateu contra a parede com a fora suficiente para romper as costas. O senhor Hint gritou de dor. Seu adversrio voltou para dar outro murro, desta vez no abdmen. Quando o aleijado se encolheu, Brandon o endireitou lanando um brutal gancho na mandbula. O assassino suplicou por sua vida enquanto tentava libertar-se com desespero. Mas Brandon no tinha inteno de deix-lo partir. No vai ter outra oportunidade de fincar os dentes na minha esposa, bastardo vicioso! exclamou Brandon. Heather estava aterrorizada. Jamais tinha visto seu marido agir com tanta violncia. Parecia no se incomodar com a ferida do ombro. Os dois homens estavam cobertos de sangue; era impossvel saber quem era que sangrava mais. Brandon golpeava Hint uma e outra vez. Heather desceu pelas escadas com as pernas trmulas em direo a eles. Com uma mo cobria o busto e com a outra, no meio das pernas. Heather no pde suportar por mais tempo. Correu para seu marido e o agarrou pelo brao. Brandon, basta! exclamou. Vai mat-lo! Pelo amor de Deus, pra! Aturdido, Brandon soltou Hint e observou como este caa no cho. Hint se agarrou cintura de seu competidor com um gemido, mas este j no estava interessado nele. Tampouco Heather desejava presenciar a brutalidade a qual podia chegar seu marido quando perdia os estribos. Contemplaram-no com lstima antes de voltar-se. Logo Heather examinou a ferida de Brandon e, ao toc-la, este fez uma careta de dor. Temos que ir para casa imediatamente, Brandon disse a jovem. Ter que extrair a bala do ombro. 4 0 0

Brandon conseguiu esboar um sorriso. Receio que no poderemos ir para casa, pelo menos por algum tempo disse. Teremos que passar a noite aqui. A tormenta esta muito perigosa. Piorou desde que cheguei e provavelmente se duplicou desde voc que o fez. Mas ter que limpar essa ferida insistiu Heather. E Beau? Quem vai amament-lo? Brandon soltou uma gargalhada e a atraiu para si sem pensar no sangue que lhe cobria o peito. Voc ter que cuidar de meu ombro, amor e quanto ao Beau, mandei James procurar uma ama se por acaso no pudssemos retornar. Uma misso perfeita para James por ter selado seu cavalo. Foi um ato temerrio sair de casa com esta tormenta, Heather, e ainda mais vir em busca de Lulu. Mas, querido protestou ela -, no podia ficar sentada de braos cruzados. Nem Brandon nem Heather perceberam a figura que se arrastava em direo porta. Ao notar uma rajada de ar acompanhada de chuva, voltaram-se e descobriram que Hint fugia. Este se arrastava lutando contra o vento, que agora tinha uma intensidade demonaca. Brandon tambm teve que lutar contra ele para chegar at a porta. Mas quando o fez, Hint j estava correndo pelo alpendre para os cavalos. Brandon no chegou a tempo para impedir que Hint montasse Leopold. Gritou-lhe, mas sua voz se perdeu no vendaval. Hint segurou as rdeas, tentando manter-se erguido. Ria a gargalhadas apesar de sua instabilidade, pensando em como tinha conseguido vencer o homem corpulento que tinha atrs dele. Tinha recebido muitos aoites da parte de seu pai quando era pequeno, e seu corpo se endureceu. Nenhum mortal poderia acabar com ele to facilmente. Com uma gargalhada horripilante, esporeou Leopold, e o animal entrou velozmente na tormenta feito uma fria. Heather se achava no alpendre, lutando contra o vento e a chuva, quando Hint passou diante dela e se precipitou pelo caminho enlameado onde as rvores se agitavam violentamente por cima dele. A jovem pde ouvir o rangido de um ramo ao partir-se. Uma tromba de gua a encharcou enquanto tentava descer pelas escadas. Brandon passou diante dela com o cabelo e as calas molhadas e o sangue aguado escorrendo pelo peito. Voltou-se para ela para lhe dizer algo, mas 4 0 1

Heather no pde ouvir nada devido forte tormenta. Brandon apontou a casa para que entrasse. De repente um raio iluminou o cu e o rudo ensurdecedor de um trovo explodiu sobre suas cabeas. Outro raio rasgou o firmamento quando Heather viu Leopold empinar, assustado. Hint, incapaz de manter-se sobre a sela, precipitou-se ao cho. O ramo de uma rvore se partiu, cansado de lutar contra o vento, e caiu sobre ele com todo seu peso. Outro relmpago iluminou Heather, que soltou um grito afogado por um trovo. Correu em direo a Brandon, mas este j se dirigia para onde jazia Hint. Viu como alcanava a este e tentava levantar o ramo. Ajoelhou-se juntou ao homem, mas se voltou para olhar a esposa e por seu gesto, esta soube que no havia razo para tentar afast-la, pois Hint j no podia senti-la. Estava morto. Fez-se a justia. Brandon se afastou do corpo deformado do Hint. Ao chegar junto Heather, abraou-a sob um novo relmpago, e a acompanhou at a casa. Entra gritou Brandon. Tenho que levar Leopold e Bela Dama ao estbulo. Deixe que o ajude ofereceu-se Heather. No est em condies de fazer isso sozinho. No. Entre e fique a ordenou Brandon. No demorarei muito. Busque tudo o que precisar para curar meu ombro e quando retornar deixarei que me atenda. Brandon a empurrou ao interior e fechou a porta. Ela se disps imediatamente a procurar o necessrio para curar a ferida de seu marido. Encontrou ungento, conhaque e lenis limpos. Deixou tudo junto a uma cama que tinha preparado no segundo andar e que tinha rodeado de candelabros. J era de noite e, exceto pelos relmpagos, a manso estava totalmente escura. Recuperou a camisa de Brandon, em um quarto do outro lado do corredor, e vestiu-a. No desejava tocar a roupa de Louisa. Quando Brandon entrou, Heather, ansiosa, esperava-o no vestbulo. O candelabro que levava deixou ver a palidez do rosto do marido. Este, muito fraco, estremeceu e cambaleou contra a porta. Heather correu em sua ajuda e o envolveu em um cobertor de algodo. A bala tinha feito um buraco no ombro, e Brandon se retorcia de dor. Heather ajudou-o a subir as escadas at o quarto. Ao passar diante do dormitrio de Louisa, viram o dossel perfeitamente iluminado 4 0 2

pelos candelabros que Heather tinha acendido quando procurara tesouras. A pesar da dor, Brandon esboou um sorriso ao descobrir a colcha no cho. Heather baixou a cabea, envergonhada, e continuou caminhando junto a ele. Ao chegar cama, Heather agarrou as tesouras e tentou cortar as calas molhadas. O que que pretende que eu ponha amanh quando retornarmos a casa, meu amor? perguntou divertido. Asseguro-lhe que no deixei nenhuma cala aqui quando cortejava a Louisa. Ser melhor que me ajude a tirar isso. Antes de ajud-la com a roupa, o que no era uma tarefa fcil j que estava molhado, Brandon extraiu uma bolsa de couro e a depositou sobre a mesa. Quando finalmente o conseguiram, Heather suspirou satisfeita e lhe indicou que se deitasse na cama. Depois de limpar e examinar a ferida, deu-lhe uma taa cheia de conhaque. No necessito mais de distraes alm das que voc me oferece vestida com essa camisa brincou Brandon. uma enfermeira muito tentadora e, se beber muito conhaque e ficar olhando-a, esquecerei de tudo e usarei esta cama para algo mais que dormir. Heather soltou uma gargalhada e observou como seu marido bebia o contedo com aprovao. Havia adorao em seus olhos ao contempl-lo. Afastoulhe com ternura o cabelo da fronte e acariciou-lhe o rosto. Brandon tomou sua mo e a beijou amorosamente. Brandon disse Heather preocupada. No possuo a fora suficiente para imobiliz-lo e se tiver que extrair a bala deve permanecer quieto. Necessitaria que Jeff estivesse aqui. Faz o que deve fazer, Heather disse ele. Farei isso por voc. Se Jeff estivesse aqui, teria dificuldades para me imobilizar, mas por voc, ficarei to quieto como um velho carvalho. Brandon honrou sua palavra. Sua fronte se encheu de suor, suas mandbulas se tencionaram, mas no fez o menor movimento enquanto Heather tentava localizar a bala. Era ela que mostrava mais sofrimento. Mordia o lbio inferior e franzia o sobrecenho. Estava a ponto de chorar quando seu marido emitia um nico gemido. Finalmente, Heather conseguiu localizar o chumbo e apanh-lo com as tesouras. Depois, com mos suarentas, extraiu-o. O sangue comeou a brotar da 4 0 3

ferida e empapou os panos que Heather pressionou contra ela. Exceto por sua fronte mida, no havia trao de dor no semblante de seu marido. Surpreendeu-se ante o controle que este tinha sobre seu prprio corpo. Quando a ferida estava perfeitamente enfaixada, a moa se sentou junto a ele e lhe secou a testa. Acha que pode dormir agora? perguntou, suavemente. Brandon lhe acariciou a coxa. Quando a olho a dor e a vontade de dormir desaparecem, meu amor. Estou tentado a exercer meus direitos maritais. Senti falta de voc ontem noite, mulher. Nem a metade do que eu senti murmurou Heather, beijando-o nos lbios. Brandon a olhou com olhos luxuriosos e comeou a retirar sua camisa. Meu ombro no doer se deitar-se junto a mim. Posso at te abraar se ficar no lado bom. Heather soprou as velas, deixando apenas uma acesa. Antes de deslizar na cama, depositou a camisa sobre uma cadeira. Logo se arrumou junto a ele. Com a tormenta bramando fora, a cama pareceu o paraso. Permaneceu em silencio durante alguns minutos at que sua curiosidade despertou. Brandon? inquiriu. Sim, amor? respondeu ele beijando-a na testa. Por que suspeitou de Hint to cedo? inquiriu. Disse que esteve fazendo perguntas a respeito dele depois que nos encontramos com ele no teatro. verdade? Sim respondeu Brandon. Mas por qu? insistiu ela. Quando esteve doente na viagem, no deixou de repetir coisas no seu delrio explicou Brandon. Uma dessas coisas era o nome do senhor Hint. Estava claramente assustada por causa desse homem. Mas ao ver quanto o temia no teatro, quis saber mais a respeito dele. Heather o olhou, pensativa. Que mais disse? Falou bastante do seu pai continuou com um sorriso amvel -, e de um tal William Court. A concluso que tirei de seus desvarios que pensava que tinha 4 0 4

matado um homem quando este tinha tentado violent-la. Sempre que falava dele falava tambm de Hint e temia que este a acusasse de assassinato. Sabia e no disse nada? inquiriu ela incrdula. Queria que voc me contasse e que confiasse em mim respondeu Brandon. Heather engoliu a saliva tentando no chorar. Tinha medo de feri-lo ou, mesmo, de perd-lo. Desejava tanto faz-lo e que no se sentisse envergonhado de mim. Brandon sorriu com ternura. Acha que no fui feliz apesar de sab-lo faz tempo? No tem segredos para mim, sabe? Nenhum? perguntou a jovem com cautela. Nenhum afirmou Brandon categoricamente. At sabia que desejava uma menina para me aborrecer. A moa soltou uma gargalhada e corou ligeiramente. Oh, que horror, Brandon. E manteve a boca fechada para que no suspeitasse de nada. Mas sabia que o senhor Hint era o assassino de Sybil e de Louisa? perguntou Heather, intrigada. Depois de conhec-lo soube que era o modista de Sybil, mas no tinha provas de que fosse seu assassino explicou ele. Entretanto, quando assassinaram Louisa, no o duvidei, mas precisava de evidncias. Estava seguro de que Lulu poderia me dizer quem tinha estado com Louisa, mas Townsend chegou e me prendeu antes que pudesse falar com a garota. Townsend averiguou que Louisa tinha estado pagando suas faturas com dinheiro que eu tinha dado e pensou que estava me chantageando por algo relacionado com a morte de Sybil. Por isso estava to seguro e tendo uma testemunha que me viu sair correndo de sua casa... Falou-lhe de suas suspeitas? perguntou Heather. Sim respondeu Brandon. E quando Lulu apareceu e disse que o senhor Hint freqentava a Louisa, comeou a acreditar em mim. Lulu foi ver o Townsend? inquiriu a jovem. Sim, entrou na casa depois de ver como Hint se afastava e encontrou Louisa morta explicou. Depois se escondeu at que pde chegar at o xerife. 4 0 5

Por isso me disse que tinha sido uma loucura vir em sua busca concluiu Heather. J tinha contado tudo a Townsend. Suponho que pensa que sou uma menina descerebrada. Bom... sei que no nenhuma menina brincou ele. Mas estou zangado por ter dado as jias que dei de presente a esse descarado repreendeu-a. Heather o olhou. Temia que te contasse o que tinha feito desculpou-se. E no estava bem que tivesse dado as jias de sua me. Sei o muito que a queria. Foi muito doloroso ter que me desprender das que me tinha dado, mas era a nica coisa que tinha. Se tivesse matado realmente a Court acha que a teria culpado por isso? Deus santo! Merecia-o! exclamou Brandon. No deveria ter sido to inocente se lamentou Heather -, e ter acreditado que me daria um posto de trabalho na escola de lady Cabot, mas tinha tanta vontade de partir dali... Brandon se voltou para ela sobressaltado. Disse lady Cabot? inquiriu. Ela assentiu, insegura. Devia dar aulas ali. Brandon ps-se a rir. Aulas do que? De como deitar-se com um homem? Minha queridssima esposa, o negcio de lady Cabot um dos bordis mais seletos de Londres. Confesso que estive ali uma ou duas vezes. Enfim, a teria encontrado ali se as coisas tivessem tomado outro rumo... e est claro que seria escolhido. Brandon Birmingham! exclamou Heather, indignada. Est dizendo que preferiria que tivesse ocorrido desse modo? Levantou-se furiosa e ameaou deixar a cama, mas ele a agarrou com o brao so. No, meu amor sossegou-a ele. Brincava. Deveria me conhecer melhor. No tinha nem idia de que fosse um lugar desse tipo comentou Heather. J sei respondeu Brandon -, e me alegro de que um tipo que pretendia 4 0 6

te levar a um lugar assim, agora esteja morto. Do contrrio, estaria tentado a voltar e torcer o pescoo desse bastardo. Teve o que merecia por tentar te violentar. Heather o olhou de soslaio. Foi voc quem me violentou observou com sarcasmo. J paguei por isso tendo que me casar com uma moa to presunosa como voc replicou Brandon, sorrindo. Agarrou a bolsa de couro de cima da mesa e a deixou cair sobre seu ventre. No volte a te desfazer delas. Na prxima vez no serei to compreensivo. Heather levantou a bolsa e a derrubou, deixando cair suas jias. Como conseguiu peg-las se o ramo esmagava o corpo de Hint? inquiriu bastante surpreendida. Quando Hint caiu do lombo de Leopold, caram com ele respondeu Brandon. Tirei o barro no estbulo. No entendo por que escolheu montar Leopold estando seu cavalo ao lado. Pensei que talvez fosse porque planejava fugir de Charleston antes que Lulu tivesse a oportunidade de falar. Mas estranho que levasse Leopold. Talvez pensasse que era mais veloz observou Heather. Bom, recebeu o que merecia, igual a William Court resolveu Brandon. Vamos nos esquecer desses dois agora. Ocorreu-me uma idia para que certa moa me recompense por sua presuno. Heather se ps a rir, sentindo-se livre de dvidas e medos atormentadores, fez-se um novelo e colocou-se sobre ele. De modo que recorre a travessuras sabendo que tenho o ombro e o brao feridos brincou Brandon. No acredite que no possa me defender, moa. Posso lhe dar uns aoites no traseiro que no esquecer jamais. Sem saber se estava brincando ou o dizia a srio, desenroscou-se e o olhou com cautela. Brandon estava sorridente. Senhora, realmente me assombra apontou ele. Nunca lhe pus uma mo em cima e mesmo assim, age como se esperasse que o fizesse. Acha que seria capaz de machucar meu lugar de recreio? Agora vem aqui, minha pequena virgem, e deixa que a use. Mas e seu ombro? disse preocupada. 4 0 7

Brandon sorriu com confiana, atraindo-a para si. Esta noite, cavalgar depois de tudo. A tormenta tinha passado quando na manh seguinte retornaram a casa no lombo de Bela Dama. As nuvens ainda sulcavam o cu, mas a chuva tinha cessado e o vento to somente era um fantasma do gigante da noite anterior. A capa de Heather estava encharcada e era cansativa com o calor da manh. Desejava desprender-se dela, mas a camisa de Brandon era insuficiente para cobrir seu corpo. Jeff no se importar se tirar a capa e, quanto Hatti, est acostumada a ver-te ainda menos vestida brincou Brandon. Heather o olhou com expresso maliciosa e comeou a desabotoar a roupa. Se estiver certo que Jeff no se importar... Brandon agarrou sua mo e sorriu. No lhe importar, descarada, mas a mim sim. J viu o que fiz ao Hint por passar da raia. Odiaria ter que me pr contra meu prprio irmo. Pouco depois chegaram a Harthaven. Heather estava exausta. Todos correram a reunir-se com eles. Jeff, como se tivesse passado a noite em claro, Hatti chorando vestida com seu avental. Oh, seorzinho Bran, achamos que lhe tinha passado algo mau disse a anci. Leopold chegou muito nervoso, e pensamos que tivesse enlouquecido e o atirado ao cho voltou-se para sua senhora, sacudindo a cabea. E voc, senhorita Heather, deixou-me muito assustada. Quase mato James por deix-la sair em meio da tormenta. Estive muito preocupada com voc, menina. De repente uma rajada de vento levantou a capa da moa deixando descoberta uma perna. Brandon a agarrou rapidamente e a colocou, no sem antes deixar que Jeff e Hatti descobrissem sua coxa nua. Senhorita Heather! exclamou a criada. O que ocorreu a sua roupa? O assassino da Louisa tentou mat-la tambm replicou Brandon. O homem desceu da gua com uma careta de dor. Depois levou a mo atadura. Heather desceu depressa de Bela Dama para inspecionar a ferida. Oh, Brandon, est sangrando outra vez. Tem que subir e deixar que a examine voltou-se para Hatti. Necessitarei de ataduras limpas e gua, e diga 4 0 8

a Mary que me traga Beau, por favor. Espero que tenha fome agora. Preciso esvaziar meus peitos do leite. Dito isto, comeou a dar ordens a todos os pressentes. James, pode levar a Bela Dama e escov-la? Luke, por favor, v a Charleston e diga ao xerife Townsend que o necessitam na plantao de Oakley, e que v com dois homens robustos. Jeff venha conosco. Brandon querer te explicar o que ocorreu ontem a noite. Todos saram a cumprir imediatamente com suas tarefas. Hatti soltou uma gargalhada enquanto caminhava. Cada dia se parece mais senhorita Catherine murmurou. No vestbulo, Heather passou junto ao George, este desviou o olhar e arrastou os ps morto de calor. Ela se deteve frente a ele. George? inquiriu, arqueando uma sobrancelha. Sim, senhora? respondeu ele, erguendo a cabea. Tinha um olho arroxeado. Est bem? insistiu Heather. Ele, desconfortvel, olhou Brandon e arrancou uma gargalhada de Jeff. Foi Dickie, senhora respondeu. Lembra dele? Claro, George Heather assentiu. Lembro de Dickie. Quantos olhos machucados tem Dickie? Dois, senhora, e lamenta terrivelmente ter causado tantos problemas, senhora, jurou-me que no diria nada mais, brio ou sbrio se apressou a acrescentar. Heather voltou a assentir. Tomou seu marido pelo brao e dirigiu um sorriso ao criado por cima do ombro. Disse dois? Obrigada, George concluiu. Pouco depois tratou da ferida do marido e vestiu um traje de musselina. Separou-se dos homens para dar o peito ao beb enquanto Brandon contava ao irmo as aventuras da noite anterior. Heather olhou ao redor sentindo a calidez e o conforto do dormitrio. Seus olhos pousaram brevemente em uma mesa que havia junto a ela, onde descansava o retrato da me de Brandon. Os olhos verdes, que o pintor tinha retratado com preciso, pareciam estar vivos, satisfeitos. Heather se maravilhou ante o poder que a mulher exercia para cuidar daqueles que amava. Foram seus brincos que tinham esclarecido tudo e desmascarado ao senhor Hint. 4 0 9

Era realmente possvel? No est de acordo, amor? perguntou Brandon. Ela levantou a vista, saindo de seu ensimesmamento. Como diz, meu amor? Receio que no o estava escutando desculpouse. Brandon soltou uma gargalhada. Jeff vai comprar Oakley e eu insisto em que fique com a terra por seu aniversrio. No acha que deveria faz-lo? inquiriu. Heather olhou seu marido com adorao. claro, meu amor respondeu e lanou um rpido olhar ao retrato. Os olhos tinham recuperado a quietude. Perguntou-se se teria sido sua imaginao que a tinha feito ver o brilho nos olhos de Catherine. As duas mulheres compartilhavam um segredo que os homens jamais conheceriam. Apresentavamse ante o mundo como seres frgeis e necessitados de amparo, mas seu amor lhes conferia uma fortaleza e uma coragem alm do imaginvel. Da tumba sua influncia era capaz de decidir o curso dos acontecimentos. Um sorriso cruzou o semblante de Heather enquanto contemplava o retrato de Catherine Birmingham. Fim

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