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Sem Medo do Passado

Warrior of the Highlands

Vernica Wolff

Escocia, 1646 Um heroi do passado... Durante as pesquisas para seu trabalho de concluso de curso, Haley Fitzpatrick se depara com um estranho artefato que a manda de volta no tempo para a Escocia do seculo 17, e para o caminho do notorio Alasdair MacColla, um guerreiro com uma presena impressionante e uma reputao sanguinaria... Um amor do presente... Deduzindo que aquela mulher com sotaque estranho uma espi inimiga, MacColla trata de rapta-la. Porem , a sua beleza e a coragem de Haley despertam no guerreiro um desejo que ele at ento desconhecia... A principio, Haley fica apavorada diante de seu imponente raptor, mas logo ela descobre que MacColla muito mais do que o bruto descrito nos livros de Histria, e compreende que ele o homem da sua vida. Entretanto, a menos que ela consiga descobrir um meio de mudar o passado, o guerreiro por quem ela se apaixonou esta destinado a ter uma morte tragica... Digitalizao e Reviso: Crysty

Vernica Wolff - Sem Medo do Passado (CHE 343)

Querida leitora, Quando o temido guerreiro Alasdair MacColla encontra uma mulher misteriosa em meio incurso ao castelo de seu inimigo, ele desconfia que ela seja uma espi. Porm, logo se d conta de que, alm de encantadora, uma moa corajosa, diferente de qualquer uma que ele ja conheceu, e seu corao passa a bater mais forte por ela. Haley no sabe por que, mas algo a transportou de volta no tempo para o sculo XVII. Aos poucos, convivendo com aquele famoso heri do passado, que comea a amar, ela descobre que o destino a enviou at l por um motivo... Leonice Pompnio Editora Copyright 2009 por Vernica Wolff Originalmente publicado em 2009 pela Berkley Publishing Group PUBLICADO SOB ACORDO COM PENGUIN GROUP INC. NY,NY-USA Todos os direitos reservados. Todos os personagens desta obra so fictcios. Qualquer semelhana com pessoas vivas ou mortas ter sido mera coincidncia. TTULO ORIGINAL: WARRIOR OF THE HIGHLANDS EDITORA Leonice Pomponio ASSISTENTES EDITORIAIS Patrcia Chaves Vnia Canto Buchala EDIO/TEXTO Traduo: Gabriela Machado Copidesque: Paula Rotta Reviso: Patrcia Chaves ARTE Mnica Maldonado MARKETING/COMERCIAL Andra Riccelli PRODUO GRFICA Snia Sassi PAGINAO Ana Beatriz Pdua Copyright 2009 Editora Nova Cultural Ltda. Rua Paes Leme, 524 10 andar CEP 05424-010 So Paulo SP www.novacultural.com.br Impresso e acabamento: RR Donnelley

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Prlogo

Campbell olhou para a mulher. Parecia uma criatura maltratada e murcha, apesar de no ser muito mais velha do que ele, com seus quarenta e trs anos. O luar destacava umas poucas mechas brancas que estriavam seus cabelos ruivos e, embora o corpo estivesse curvado, os msculos esticavam-se, finos e tensos, sobre os ossos. Ele se remexeu. Os membros de seu cl ficariam horrorizados com tal magia negra, mas o temor que ele sentira no incio estava se dissipando, e a curiosidade aumentava a cada minuto que passava. Pena estar sentado no cho como um campons; suas costas doam, e pedrinhas se enterravam em suas palmas cada vez que ele ajeitava o peso no solo gelado. O modo reservado da mulher plantara a semente da dvida em sua cabea; seria ela realmente algum a se temer, ou era apenas uma velha senhora esperta, perita em separar os homens de suas bolsas? Campbell s conseguia v-la de relance. Os olhos dela focavam-se em um lugar distncia e no se dignavam a pousar sobre ele, piscando como se ela fosse cega, embora ele soubesse que no era. Movia-se como um gato no escuro, e ele percebeu por que as bruxas escolhiam esse animal como bichos de estimao. Veria se, aquela Finola tinha poderes. E a queimaria ele mesmo, se no fosse a feiticeira que proclamara ser. Finola. Sua pele arrepiou-se. Campbell sabia que o nome significava "sombra branca", e isso provocava imagens ntimas e indesejadas em sua cabea. Fragmentos de pele cor de marfim. A cascata de cabelos ruivos sobre um ombro plido. Desvencilhou-se do devaneio. Talvez fosse a magia negra em ao. Talvez ela tivesse o poder de mudar de forma para o de alguma companheira diablica do prprio Lcifer. Sem pensar, cuspiu na fogueira ritual para exorcismar os pensamentos. O olhar de Finola ergueu-se de chofre para encontrar o dele. A luz das chamas, as pupilas verde-amareladas reluziram, e Campbell imaginou ver uma fagulha maligna ali, como uma sombra oleosa deslizando logo abaixo da superfcie. Antes, queria v-la de cabea erguida e, agora, s queria que ela desviasse os olhos. Sua voz vibrou na escurido. Qualquer coisa para quebrar o sortilgio que o enregelava at os ossos. Quando vai comear, mulher? O olhar sinistro recuou como uma membrana retrtil, e o que restou foi somente Finola e encar-lo com indisfarvel desgosto. Voc anseia por seu inimigo como uma criana mimada. Sua impacincia transforma em trabalho muito penoso uma tarefa simples. Ele franziu os lbios. Impacincia... era isso mesmo. Havia uma tarefa a ser feita, e ele no precisava ouvir reprimendas de uma bruxa. Seu cl mantinha uma rixa de longa data contra o cl MacDonald. Porm, fora Alasdair MacColla quem erguera as lanas, usando as batalhas do reino como desculpa para encharcar o solo escocs com o sangue de incontveis filhos dos Campbell. E era MacColla que ele haveria de destruir.
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Paguei-lhe um bom dinheiro para me ajudar a arruin-lo. A bravata de Campbell defrontou-se com um silncio impenetrvel. A bruxa simplesmente virou-se para o trabalho, usando os polegares para moldar os toques finais de uma figura de barro sua frente. Voc quer MacColla disse ela, por fim. E aqui est ele. Afastou-se para revelar uma efgie rstica feita de barro das Terras Altas, amassado numa representao de um homem sem face. O corp creadha. O corpo em barro de seu inimigo MacColla. A mulher pegou um punhado de sedosos fios negros de uma bolsa cintura e enfiou chumaos na cabea da imagem de argila. O cabelo da irm lembra o homem. Ento esticou o brao como uma cobra, para agarrar a mo de Campbell, cortando-lhe a palma com uma pequena lmina de ao. Como ousa... Vai calar sua lngua, ou garantirei seu silncio. Pela segunda vez, os olhos da bruxa encontraram os dele. A boca de Campbell ressecou-se. Os primeiros vestgios de verdadeiro pavor o invadiram, enregelando seu sangue. Ele precisava lembrar-se de seu objetivo ali. Lembrarse do que estava prestes a fazer. Era um homem de posio que poderia liquidar com aquela Finola apenas com uma palavra. E usaria o que quer que precisasse, inclusive ela, para arruinar MacColla de uma vez por todas. A velha falou de novo, mas, dessa vez, sua voz soou oca, sobrenatural. Viemos pela noite at um local onde trs riachos se encontram. pertando-lhe a mo com fora surpreendente, Finola puxou Campbell para perto do corp creadha, pingando o sangue que lhe escorria da palma sobre o orifcio dos olhos na argila. Que o inimigo veja o sangue de seu dio. Ela tirou da manga da capa um osso descarnado da espdua de um cordeiro. Vamos pr o feitio no corao de seu inimigo. A luz do fogo lambeu em sombras vermelhas a superfcie do osso, colocado no torso da figura de barro. Que o inimigo sinta a lmina de sua vingana. O poder subiu numa descarga pela espinha de Campbell, dissolvendo sua apreenso. Ele desfecharia o golpe mortal em MacColla e no cl MacDonald. A lmina de sua vingana. A mulher pegou uma tenaz do cho e comeou a tirar seixos rolados da fogueira, colocando-os um por um em torno da efgie. Que o inimigo queime nas chamas de sua destruio. Sim, queime, MacColla. Campbell o aniquilaria. Seus cls se hostilizavam havia geraes, por causa de terra e poder. Ms com a guerra que agora devastava a Irlanda e as Terras Altas, a rivalidade se tornara algo malfico. Algo sanguinrio. Queime. Campbell livrara o oeste da maioria dos vermes MacDonald. Aprisionara o pai e o irmo de MacColla e, embora os dois estivessem livres agora, ele os exilara do resto do cl para a Irlanda. Porm, subestimara o filho do meio. MacColla voltara para busc-lo, farejando-o como um co, procurando vingana. Chegara s suas terras em Inveraray, saqueando seus domnios e matando seus parentes. E Campbell jurara destruir MacColla de uma vez por todas.
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Mas, primeiro, ele o veria sofrer. Finola inteiriou-se. Com um hausto profundo, revirou os olhos e cambaleou, arfante. Balanando-se para trs e para a frente, entoou: Amortalhada pelo escuro da noite, Invoco os elementos. Ouvi-me. Pelo sangue do meu inimigo... Cantando e tremendo, passou a mo pela coroa de argila na cabea da imagem. Concedei-me o domnio sobre o fogo, Concedei-me o domnio sobre o vento, Concedei-me o domnio sobre a terra. Concedei-me o domnio sobre a gua. Campbell estava inquieto outra vez. Que a mulher usasse o seu sangue naquele ritual o perturbava, e sua mo tateou em busca do punhal. A incerteza o incomodou. Seu cl no gostaria de saber a que ponto ele chegara. A magia negra era temida nas Terras Altas, ele jamais conhecera algum que a tivesse usado. Seus nobres pares das Terras Baixas simplesmente pediriam sua cabea se descobrissem que ele se envolvera com tamanha abominao demonaca. Eu me banharei no fogo lustral, Eu me banharei em lagos de vinho. s mos da feiticeira balanavam-se em cima das chamas, puxando a fumaa cinzenta para o peito. Ento, ela encheu as palmas em concha de terra e gua e jogou-as no fogo, que assobiou zangado, lanando plumas de fumaa branca pela noite. Campbell tirou um leno do bolso do casaco, cobrindo a boca e o nariz para impedir o corpo de inalar tal malefcio. Eu me banharei nas lgrimas das mes, Eu me banharei em rios de sangue. Fagulhas brancas saltaram das chamas e rodopiaram em torno deles antes de se extinguirem em negrura. Campbell recuou, encolhendo-se, olhando ao redor com horror e pnico, as mos finalmente se fechando no cabo da arma. Finola levantou-se de repente, e as labaredas subiram com ela. Campbell soltou o punhal, murmurando uma prece conforme se afastava da fogueira. O branco dos olhos da bruxa encheu as rbitas e brilhou num tom cinzento sobrenatural. A voz passou a um timbre mais alto, suplicando num lamento inumano: Vossa arte, a amada meia-noite, Vossa arte, o cisne negro, Vossa arte, o prncipe da noite, Escutai-me e concedei-me domnio sobre as estrelas. A bruxa caiu de joelhos e fitou o fogo. O centro azul incandescente inchou-se e o pice dividiu-se no que parecia um milhar de pontas amarelas, todas lambendo e danando num frenesi. A mulher se reclinou como se fosse respirar as chamas para acolher o fogo pelo nariz e pela boca. Aquilo fora longe demais. Campbell tinha de det-la antes que ela evocasse o prprio demnio. Estendeu a mo, sentiu o calor das chamas, e a umidade do suor da mulher irradiou-se para seus dedos. Um gesto, e a empurraria para a fogueira, batizando-a com fogo, como qualquer bruxa deveria ser batizada. Era hora de voltar atrs, de optar por um caminho diferente do Mal. O corpo da mulher queimaria, e ningum saberia de seu flerte com as artes negras. Com os olhos lacrimejando, os lbios finos e secos partidos num sorriso, ela
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murmurou: Eu vejo. Campbell puxou o brao para trs. Sentiu a serenidade repentina de Finola como uma brisa fresca. E encontrou sua prpria determinao. Usaria os poderes da mulher apenas daquela vez. E esperaria. A hora da morte da mulher chegaria. Finola pegou uma tbua do cho sem olhar. Assim seja disse, com voz rouca, e comeou a murmurar um sortilgio. O pequeno punhal faiscou conforme ela riscava e entalhava o quadrado de madeira. Indiferente ao calor, ela apanhou um punhado de gravetos chamuscados da beirada do fogo e usou-o para traar linhas e crculos no painel. Trabalhava depressa, como se em transe, rabiscando formas que lentamente se revelaram figuras. Chamo para o seu lado aquela que pode destruir MacColla. Finola jogou o pedao de madeira diante de Campbell e, dessa vez, ele no recuou. O painel mostrava a imagem de um homem robusto com uma mulher ao lado, desenhados em cinza e preto. Chamo a mulher que ser a esposa dele.

Captulo I

Boston, dias atuais. Haley esfregou o dedo sobre a lmina e virou-a na mo. Aquela era a arma mais estranha em que j pusera os olhos. Quem fora o homem que a empunhara?, perguntou-se, projetando a mente para outra poca. Cerca de 1675, o catlogo dizia. O sangue de quem fora derramado? Os padres de filigranas em sua base permaneciam ntidos, mas a beirada da faca estava denteada pela corroso. Sem poder resistir, Haley tocou hesitante a polpa do polegar na ponta da lmina, e arquejou quando sentiu a picada. Levou o corte boca, sentindo o cheiro amargo do ao que se agarrara sua palma. Outra lmina, mais afiada e mais fria, invadiu-lhe os pensamentos. Fazia anos agora, mas, num piscar de olhos, Haley estava de volta ao passado, revivendo o momento que a transformara para sempre. Correu o dedo pela cicatriz, esfregando-a de leve, O tecido era insensvel, e ela quase podia imaginar que no fazia parte de seu corpo. Mesmo assim, nunca conseguia se esquecer dele. Como nunca se esqueceria daquele outro punhal comprimido com fora em sua garganta. Inale profundamente, exale depressa. A respirao limpa a mente, ela podia ouvir seu pai dizer. Ele a ajudara muito aps o ataque, usando a experincia e a fora de vontade para trazer a filha de volta das trevas que a haviam envolvido. Um sorriso surgiu em seus lbios ao pensar no pai. O amor de sua famlia a trouxera de volta, mas fora o treinamento de seu pai na academia de polcia, influenciado
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por um pouco da velha e boa briga de rua do sul de Boston, que ajudara Haley a controlar a sensao de vulnerabilidade que a paralisara. Droga! Ela precisava pensar em sua dissertao, e no ser desviada do caminho por uma arma. Colocou a estranha adaga de volta sobre a mesa e pegou um elstico do pulso para prender os cabelos para trs. Fora ao museu naquele dia em busca de inspirao, e Sarah a deixara no depsito do segundo andar para examinar quais dos poucos artefatos poderiam ser relevantes num tpico sobre a Gr-Bretanha do sculo XVII. O orientador a ameaara, dizendo que ela corria o risco de perder seu salrio de professora. Ela estava no programa de graduao fazia quatro anos agora, e embora desse um jeito de esticar um captulo aqui e ali, precisava estabelecer a diretriz do trabalho e conclu-lo. Haley puxou o elstico com fora e prendeu a massa rebelde de cabelos no lugar. Precisava de algo novo. Algo que rendesse um ou dois artigos num peridico especializado e a tirasse do sufoco por algum tempo. O dr. Clark estava prestes a perder a pacincia. O interesse de Haley por armamento pr-moderno no ajudava no contedo, desviando-se perigosamente, para o que ele considerava teoria militar. E, com a bolsa de estudos dos departamentos de Histria e Lnguas Celtas, ela no tinha escolha a no ser posicionar-se como uma pura historiadora da era da Reforma escocesa. Ponto-final. Por mais que, em vez disso, preferisse estudar antigas espadas de lminas largas. Resmungando um improprio, ela pegou a arma de cima da mesa, inclinou-se para trs da cadeira e esticou as pernas frente. A pea era maravilhosa. E, inexplicavelmente, estava enterrada nos fundos dos arquivos do museu, como tantas outras jias na coleo de Harvard. Superficialmente, parecia um simples punhal, elegante, embora robusto. Mas Haley percebera de imediato para o que estava olhando. Era algo conhecido como "arma combinada", uma criao dos armeiros pr-modernos. Eram armas capazes de mltiplas tarefas. Uma lana que disparava balas. Um estojo de caada com uma pequena pistola nivelada lmina do faco. Ela vira certa vez uma elaborada pea de museu que era uma espada, uma bengala, um martelo e um apoio de mosquete, tudo num s artefato. Muitas das armas combinadas eram deselegantes, exibies ostensivas de riqueza, pouco ou nada confiveis. Aquela, porm, era impressionante. S quando a segurara na mo que ela pudera sentir o vazio da lmina que servia como cano da pistola. E se o dono no fosse inclinado a usar balas, a ponta da faca poderia ser destacada e tirada da base como uma seta de ao letal. O fecho de pederneira, correspondente ao gatilho detonador, era quase completamente camuflado pela gravao sobre a lmina e pelas belas cabeas de ces na cruzeta em forma de "T" acima do cabo. Haley deslizou a palma da mo ao longo da face chata da lmina, maravilhada com o padro intrincado. E estremeceu. O ar-condicionado deveria ter sido ligado. Haley ps o punhal no colo e vestiu a malha sobre o vestido. Abotoava distraidamente o agasalho quando percebeu... Pegou a arma de novo e examinou o cabo com ateno. Ergueu-o para a luz. Algo estava entalhado na base, e era diferente da filigrana da lmina. Relanceou os olhos ao redor, e, vendo que estava sozinha, lambeu o polegar e esfregou-o pelo fundo do cabo. Havia algo gravado ali, oculto pelas manchas pretas. Bafejou o metal e usou a barra do vestido para poli-lo. A letra "J" apareceu. E, depois, "L.V.E". Era uma inscrio: "Para J". "W" alguma coisa. Poderia ser "with love", "com amor"?
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Cus, quem daria ao ser amado um punhal? Haley lustrou a ponta do cabo, parando s quando o brao comeou a doer. "Para JG com amor de Ma..." Nossa! ela exclamou, quando seu celular vibrou sobre a mesa. Com a mo no peito, ela olhou para a mensagem de texto. Est atrasada. Tire seu traseiro da. Revirando os olhos, ela resmungou: O qu, a cerveja est esquentando? Enfiou o celular na bolsa, recolheu as anotaes e, com um ltimo olhar para o punhal sobre a mesa, saiu da sala. Dra. Brawn Haley disse, com um sorriso largo para uma das restauradoras do Fogg Art Museum, de Harvard. Dra. Fitzpatrick. Sarah Brawn retribuiu o sorriso. Ambas sabiam que ainda estavam a anos do cobiado PhD, mas haviam se encontrado no seminrio do primeiro ano de faculdade e, compartilhando o amor pela pizza e artefatos peculiares, tinham ficado amigas. Acho que consegui uma idia para minha dissertao Haley falou. Obrigada de novo, a propsito, por sacar aquele punhal para mim. Ajudou a fazer as idias fluir. Aquelas armas combinadas me deixaram estarrecida. Ora, me abalaram tambm. Achou um ttulo para o trabalho? Da Fora ao Poder: Armas de Fogo Britnicas e a Forjadura de um Imprio. A entonao de Haley era apropriadamente grandiloqente. Sabe, como o surgimento da plvora possibilitou a eles construir um imprio. Desse jeito, posso enfocar o sculo XVII, mas tambm posso estudar todas aquelas velhas armas de pederneira to interessantes. Essa coisa de plvora j no foi explorada exausto? Ei! Haley exclamou, fingindo tristeza. Ainda estou trabalhando nisso. Quero dizer... timo! Sarah ficou pensativa por um momento. Mas forjar realmente soa mais como uma coisa de espada... Haley ergueu a mo para mudar de assunto. Vai se encontrar conosco mais tarde? Reunio do cl? Ela fez que sim, tirando uma echarpe surrada da bolsa para enrolar no pescoo. Futebol e cerveja no Paddy's. Haley sorriu. Vocs, Fitzpatrick, so como relgios. No que diz respeito a futebol e a meus irmos? Sim. Haley ajeitou a pesada bolsa de lona, passando-a sobre a cabea e pelo ombro. Vamos, venha comigo. Eu lhe pago uma rodada. Outra hora. No estou interessada em ficar com um dos rapazes Fitzpatrick. Ei, somos boa gente! Haley riu. E os Pats esto jogando. A amiga sorriu e fez um gesto de adeus, com o nariz j enfiado de volta no livro. Doutora! um coro de vozes gritou quando Haley entrou. A famlia de Haley passara a cham-la de doutora no momento em que ela
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comeara a faculdade. Ela olhou ao redor, para todas aquelas fisionomias acolhedoras, deixando os olhos se ajustar luz. O lugar recendia a cerveja e fritura, e isso trouxe um sorriso sua face. Ela poderia estar na torre de marfim agora, mas sempre seria do sul de Boston. Trs altos Fitzpatrick estavam ao seu lado num instante, e outros dois acenaram da mesa com as canecas de plstico, espirrando cerveja. Os Fitzpatrick iam ao Paddy's toda semana para assistir aos jogos de domingo. Embora o cl tivesse crescido para incluir alguns amigos, uns poucos primos, uma esposa, duas namoradas e os invariveis pretendentes que eles tentavam arranjar para a nica irm, e caula, ainda por cima, a semelhana familiar entre os irmos era inconfundvel: cabelos escuros e crespos e pele clara, com um corado perptuo nas faces. Daniel Jnior, tambm chamado de Danny Boy, agarrou Haley num abrao, e o cheiro de peixe encheu-lhe os sentidos. Ela ergueu os olhos e sorriu para o irmo mais velho. Seus cabelos estavam amarrados para trs num rabo de cavalo por causa do emprego temporrio como cozinheiro num botequim de frutos do mar. Ele era alto e tinha uma covinha no queixo. Haley no conseguia entender como o mais charmoso dos irmos podia estar to absolutamente solteiro. Colin e Conor, os gmeos, competiam para chamar a ateno da irm. Eles haviam sido os mais encrenqueiros dos seis irmos, e eram agora os mais assentados do grupo. Um se casara, e o outro estava a caminho disso. Ambos tinham deixado as companheiras em suas mesas para ir at Haley, bagunar seu cabelo, pegar sua bolsa e tirar a echarpe de seu pescoo. Vamos l, bela. Danny abriu caminho de volta entre os irmos para desabotoar o decote da malha ainda fechada no colarinho. - Solte isso um pouco. Uma cerveja vai ajudar! Gerry berrou, da mesa, erguendo o copo e abrindo um largo sorriso. mo livre brincava com o mao de cigarros, que ele no podia fumar l dentro. Isso, doutora! Espante o frio! Jimmy exclamou. Enviou-lhe um sorriso radiante de seu lugar, com o brao ao redor da namorada, Maggie. Haley teve de rir ao v-lo: as pontas das orelhas j estavam vermelhas com a bebida, acentuadas pelo corte escovinha de oficial de polcia, como o pai. Nesse momento, o pai se aproximou de Haley, com uma caneca na mo, uma cesta de batatas fritas na outra, e inclinou-se para beij-la na face. Estou contente de ver que seu trabalho pde poup-la por uma noite. Mais de quarenta anos haviam se passado desde que saltara do barco vindo de sua Donegal natal, mas ele nunca perdera o caloroso sotaque irlands. E presumo que mame esteja jogando bridge esta noite? A me de Haley ficara infeliz ao ver o ltimo dos filhos deixar o ninho e comeara a se dedicar a uma srie de hobbies. E fora a nica a se surpreender quando descobrira como podia se divertir. E onde mais? Danny levou Haley at uma cadeira. Hora de se concentrar, pessoal. Gerry serviu-se de outra cerveja. Gerry apostou vinte dlares na srie Danny disse, olhando para a tev. Ele louco. Conor olhou para a irm com ateno. O que voc diz? Sempre foi boa em sacar as coisas.
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Haley tomou um longo gole de sua cerveja enquanto pensava. O Dallas ainda no achou seu jogo falou, com a mesma gravidade com que abordava seu orientador acadmico. Acho que vai ser uma batalha decisiva. Ento, sim, concordo com Gerry. Escutem! Jimmy debruou-se sobre a mesa e roubou o isqueiro da mo de Gerry. Ei, ateno, pessoal! Bateu o velho Zippo de metal do lado do copo. Eu disse para calarem a boca, seus tontos! Deu um tapa na cabea do irmo mais prximo. Que diab... Danny encolheu-se e alisou os cabelos para trs. Desculpem, senhoras. Jimmy ignorou Danny e olhou para as mulheres. Mas temos um comunicado. Maggie, amor? A namorada, envergonhada, dirigindo-se a Haley, disse: Esperamos voc chegar, pois eu queria que fosse a primeira... a primeira a ouvir... Voc ter uma nova irm! Jimmy anunciou, e sua voz foi de imediato abafada pelos urras e por alguns gritinhos femininos. mesmo? Haley inclinou-se para Maggie, feliz. Tenho de ver o anel. Colin falou acima do tumulto. E quando voc vai se tornar uma mulher honesta, doutora? Haley o chutou por baixo da mesa. Pegou a mo de Maggie e a virou sob luz, fazendo o pequeno diamante faiscar. Oh, rapazes, lindo! O rosto meigo de Maggie desabrochou num sorriso. Com os cachos loiros de Maggie e o metro e noventa e cinco de seu irmo moreno, Haley mal podia esperar para ver como seus filhos seriam. E olhe Maggie tirou o anel e virou-o para a luz fraca do bar , Jimmy sabia meu tamanho, e at mandou grav-lo para mim. Haley pegou a jia, estreitando os olhos para ler a, minscula inscrio: "James ama Maggie". O bobo no conseguiu pensar em algo mais criativo disse Gerry. Cale a boca. Jimmy jogou o isqueiro de volta para o irmo. No. Haley fitou-os de cara amarrada. simples e perfeito. Diz tudo. Virou-se para Jimmy. Adorvel. Deus os abenoe, crianas disse o pai. Nesse instante, um brado irrompeu pelo bar, e todos os olhos voaram para a tela da tev. Os Patriots tinham marcado um gol. Logo, a ateno se concentrava no jogo. James ama Maggie, Haley pensou, sentindo um calor invadi-la. Tinha os olhos na tela, mas sua mente divagava. Outra inscrio, muito mais antiga, veio sua mente. Quem dedicaria Um punhal ao ser amado? Para JG com amor de Ma... No havia muitos nomes comeados com "J" na Esccia. Haley vasculhou o crebro. Era mais sensato presumir que o destinatrio fosse um homem. Talvez John.
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Bem, era provvel que, na Esccia do sculo XVII, tivesse sido usada a verso galica, lain. Ento, quem sabe fosse um James Ou Jamie. Aquele Ma, porm, seria mais difcil de adivinhar. Poderia ser Mairi, Malveen, Margaret, Marsali... Ei, Mag! Haley ouviu Gerry provocar. Passe o acar ao seu cunhado. Mag. Com amor, de... Magda? Haley disse de repente. O bar caiu num silncio momentneo, e todos se voltaram para ela. Desculpem. S estava pensando. Escondeu o rosto no copo enquanto tomava um longo gole de cerveja. Voc precisa se concentrar Colin a repreendeu. JG, ela pensou. A esposa de James Graham chamava-se Magdalen. Mas o punhal datava de 1675. Graham fora enforcado pelo menos vinte anos antes disso. Haley meneou a cabea. JG poderia ser qualquer um de milhares de homens. Mas quantos deles teriam os recursos para comprar uma arma to extravagante? Ei, doutora! Gerry estalou os dedos na frente dela. Estou dizendo, ela precisa se concentrar. Colin meneou a cabea. Hum? Haley encarou-o com olhos vagos. Oh, sim! Remexeu-se na cadeira, fitando sem ver a tela plana pendurada a um canto. Talvez a pea estivesse datada errada. Mas era uma pistola de pederneira. Qualquer coisa anterior a 1650 usaria provavelmente um mecanismo de trava de roda. Tenho de ir. Haley levantou-se de repente. Estava comeando a ficar maluca. Aquele punhal no poderia ter pertencido ao famoso heri de guerra enforcado em Edimburgo no meio do sculo XVII. Ela precisava destrinchar a coisa toda, veria se fora Margaret ou Marjory ou Martha quem dera o estranho presente e, depois, se concentraria na dissertao. Assim que descobrisse aquele pequeno mistrio. A frase foi seguida por resmungos, e Danny encarou-a. D m sorte sair antes do intervalo. No vai celebrar com a gente? Jimmy indagou, hesitante. No, realmente, rapazes, preciso sair caa de algo. S vai poder ir se estiver se referindo a um aluno daquela sua escola. Gerry esticou a perna pela lateral da mesa, como se para impedi-la de fugir. Pare de vagar por a e sente esse seu traseiro, doutora! Conor exclamou. Desculpem. Haley estendeu os braos e deu um grande abrao em Maggie. Bem-vinda famlia. Ela vai mesmo embora? Conor perguntou ao pai, incrdulo. Deixem a garota em paz retrucou o pai. Ela tem assuntos mais importantes a tratar do que uma simples partida de futebol.
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Haley saiu para o frio, enrolando a echarpe no pescoo, com o som de vaias, palmas e provocaes soando s suas costas. Argyll, Esccia, 1646 Os galhos da rvore mal sustentavam seu peso conforme ele a escalava e, mesmo assim, o vento nas folhas fazia mais rudo que MacColla. Era uma noite sem lua, e ele apertou-se mais ao tronco quando os galhos se tornaram mais finos e mais fibrosos em sua subida. S quando a copa comeou a vergar com o peso, ele viu o telhado materializar-se na escurido. Era uma velha torre de vigia, robusta e quase sem janelas, apesar do imponente ttulo de Castelo de Inveraray. Durante o dia, degraus de madeira conduziam entrada atravs do salo nobre at o segundo andar. A risada de MacColla soou baixa e calma. Os tolos deviam ter julgado que alguns degraus removveis representavam uma segurana adequada, pois no havia guardas por perto. No havia nenhuma janela pela qual pudesse subir a partir do cho, deixando o telhado como o segundo melhor ponto de acesso. Estudou-o de seu poleiro na rvore. Um sto com uma janela simples era a nica coisa que interrompia a silhueta aguda da cumeeira. Um parapeito baixo de pedra flanqueava um estreito passadio beira do telhado, presumivelmente para impedir os guardas de cair dos cinco andares para a morte certa. No importava. MacColla arriscaria a vida sem pensar duas vezes para chegar sua Jean. Ergueu-se e saltou, lanando o corpo macio pelo ar, chocando-se contra a lateral do telhado e escorregando at parar com um baque no estreito passadio. Levantou-se e tirou o punhal do cinto. Rapidez e agilidade eram de suprema importncia, e ele deixara sua espada larga para trs. Encolheu os dedos sobre as telhas de ardsia, frias e midas sob seus ps descalos. Os olhos treinados percorreram a escurido, abarcando o terreno distncia. O castelo ficava em Glen Aray, e a paisagem era de um negrume quase impenetrvel, pontuado apenas pelo dbil cintilar do Loch Fyne, uma sombra prateada ao longe. Choas se erguiam s margens do lago; era o vilarejo de Inveraray. Certo agora de que ningum ouvira sua aterrissagem, MacColla seguiu seu caminho at a entrada baixa recortada na trapeira. A porta estava trancada. No seria assim to fcil. Ele se inclinou sobre o parapeito de pedra e olhou pela borda. As janelas mais prximas eram uma fileira de seteiras estreitas, um andar abaixo. Caminhou ao longo da lateral da laje at seu trmino, e olhou para a frente da torre. Um pequeno balco se projetava no andar superior. MacColla virou-se para o telhado escorregadio, e outra vez para a frente. Lajes se erguiam para moldar a cumeeira. No h alternativa, ento resmungou. Prendendo o punhal entre os dentes, escalou os blocos de granito empilhados, at chegar pequena abertura. Apoiou-se nas coxas e esticou-se para alcanar o balco, agarrou-se a uma coluna de pedra e deixou-se cair, segurando-se depressa com a outra mo conforme seu corpo balanava. Iar-se e passar por um espao to apertado era difcil, e MacColla teve de escorregar de barriga at chegar a um cmodo escuro como breu no andar de cima. Apesar da ansiedade, parou. Ela estava perto agora. Podia sentir a presena dela, suportando Deus sabia o qu
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nas mos do inimigo. Tal como seu pai suportara; ele fora mantido cativo por aquele mesmo homem durante anos, numa torre daquelas, amarrado como um selvagem. E Campbell se atrevera a fazer outro prisioneiro do cl MacDonald. MacColla deixou escapar um silvo baixo da garganta ao pensar em Jean. Frgil e adorvel, com brilhantes cabelos negros e um toque de timidez no olhar. A encantadora Jean. Sua irm. Ele jurara que morreria nas mos de uma centena de Campbell antes de permitir que ela ficasse mais outro dia cativa daquele bastardo brutal. Havia rumores de que Campbell no estava em casa e, se o patife fora tolo o bastante para abandonar a preciosa prisioneira, MacColla aproveitaria a oportunidade. Abaixou-se, caminhando e escorregando a mo pela pedra mida conforme prosseguia, avanando hesitante a cada passo para ver com o corpo o que seus olhos no conseguiam divisar no escuro. A construo devia ser do velho estilo, com andares de um aposento ligados por uma escada em espiral. O quarto de Campbell devia ser num andar superior e provavelmente estava vazio. Porm, ele precisava ter cuidado conforme se aproximava dos andares de baixo. Era tarde, e MacColla esperava que o sono ou a bebida, ou quem sabe ambas as coisas, tornasse fcil despachar os homens de seu inimigo. Apostava que encontraria sua irm nas despensas no nvel do cho. Ou melhor, era onde ele esperava encontr-la. Os guardas no haveriam de querer perder muito tempo nas catacumbas sob o castelo, provavelmente cheias de ratos, urina e umidade. E ele preferia encontr-la amarrada e intocada do que sendo usada como diverso no salo do castelo. Sentiu a abertura frente mesmo antes que os dedos escorregassem pela borda do primeiro degrau. Pegou o punhal, na mo esquerda e tateou o caminho para baixo pela escada estreita em caracol, escavada na pedra. Chegou a um patamar e, mudando o punhal para a mo direita, parou para deixar que os olhos se ajustassem ao jogo de luz e sombra. Cada andar ser semelhante a este, pensou, imaginando o castelo. Um dos andares inferiores abrigaria a famlia, acima do que seria um grande salo, e a cozinha e as despesas ficariam no nvel do terreno. Esquadrinhou o aposento. Um guarda-roupa, alguns bas e uma escrivaninha emergiram das sombras. Era bem equipado. Devia ser do chefe, ento. Continuou descendo, expandindo os sentidos. Os homens estavam por perto, e ele preferia manter a vantagem da surpresa. Com os olhos arregalados no escuro e as narinas dilatadas, ele era um ser selvagem caando, avaliando o cho abaixo atravs de puro instinto. Escutou roncos distantes e o ressoar tranqilo das vozes de dois homens falando baixo. A luz da lareira lambia os degraus de baixo, fraca demais para atravessar as sombras negras da escada. MacColla esgueirou-se para baixo e entrou na luz alaranjada do patamar. Dois homens bebiam diante do fogo. O terceiro estava num banquinho, de costas para ele. MacColla avanou sorrateiramente at ficar atrs dele, e sentiu a risada do homem reverberar em seu peito ao pux-lo e cortar-lhe a garganta. A morte foi silenciosa, mas o guincho do banco no foi, e ele logo atrara a ateno dos outros dois. O mais alto soltou um brado de alarme, mas MacColla no se deixou perturbar.
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Largou o morto e assumiu uma postura de prontido. Permitiu que o primeiro movimento fosse deles, pois era quando, na maioria das vezes, os homens cometiam erros fatais. Com as pernas separadas, os joelhos dobrados e os braos afastados do corpo, MacColla era um animal posicionado para atacar. E o primeiro a se mover foi realmente o primeiro a cair. O mais alto dos dois Campbell saltou para a frente, investindo contra MacColla, que o pegou com facilidade, segurando-lhe o brao da espada com a mo esquerda e enterrando o punhal em seu abdmen. Uns poucos grunhidos, a respirao pesada e o raspar de cadeiras eram as nicas coisas a ecoar pelas paredes de pedra. O outro Campbell era rpido, mais veloz que MacColla, cujo um metro e noventa de msculos e fora o tornavam poderoso, mas, de certa forma, rgido quando se tratava de combate em locais apertados. O homem de Campbell no tinha uma espada na mo e, assim, investiu contra MacColla com uma pequena adaga tirada da bota. MacColla saltou para trs, mas no depressa o bastante para evitar a picada da lmina em seu peito. A dor o fez concentrarse, e ele emitiu um rosnado. Investiu com o punhal para baixo e, sendo muito mais alto, atingiu com facilidade a carne da clavcula do adversrio. Ao olhar para o ombro ensangentado, o pnico substituiu a arrogncia anterior na face do Campbell. Aquela era uma luta pela vida, e o homem atirou-se contra ele, mas antes que pudesse desferir o golpe, MacColla flexionou o brao. Seus bceps eram uma massa rija de msculo, projetando-se na camisa de linho. Ele levou o brao para trs e girou, arrancando a faca do oponente e acertando-o direto na mandbula. O som agudo e entrecortado de dor quebrou o silncio do quarto, e a careta de MacColla transformou-se num sorriso. Seu punho largo aterrissou com fora devastadora sobre a tmpora e o ouvido do Campbell. O sujeito desabou comum baque que desmentia a pequena estatura. MacColla desceu correndo as escadas e chegou ao salo. Os roncos que ouvira dois andares acima ecoavam pela pedra fria. Um fogo baixo bruxuleava, lanando uma luz mbar sobre os homens esticados em mantas em frente lareira. O cheiro de urina e cerveja impregnava o ambiente. Era provvel que ele no precisasse manchar mais sua lmina de sangue diante de tanta bebedeira. Na verdade, pensou, olhando para a porta principal com um sorriso, assim que Jean estivesse a salvo, os dois poderiam at sair dali de um modo civilizado. Os degraus que ligavam o salo nobre ao andar de baixo eram de madeira, podres e abaulados pela idade. MacColla seguiu pela beirada externa, descendo depressa. A cozinha tinha um teto baixo e paredes cobertas de gordura e fuligem. Uma mulher de idade dormia curvada perto do fogo. Poucas brasas fumegavam em meio cinza do fogo. MacColla avanou pelas duas despensas antes de descobrir a porta trancada a cadeado. A trava estava enferrujada, e ele perdeu alguns minutos tentando abri-la com o punhal. Impaciente, arrebentou o fecho da porta com uma pancada de sua arma. Jean gritou, e o som quase partiu seu corao. Sua irm estava numa despensa mida e escura, piscando os olhos para se ajustar luz dbil que vinha da cozinha. Sou eu, garota, Alasdair. Correu at ela e ergueu-a nos braos. Oh, Jeannie... minha linda Jeannie. A angstia apertou sua garganta conforme ele tateava o pequeno corpo em busca de sinais de maltratos.
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Jean enterrou a face no peito do irmo. Apesar do corpo trmulo e da respirao arfante, os soluos eram silenciosos. A viso de sua irm, abatida em seus braos e escondendo as lgrimas, enfureceu MacColla. Campbell tinha desgraado seu pai, exilado sua famlia para a Irlanda sitiado suas terras pela ganncia do poder. Ele jurara um dia destruir aquele homem. E descobrira agora que tomara gosto pelo sangue de todos os Campbell. A constatao o fez engasgar, e o amargo da bile o obrigou a pigarrear. Ainda est trabalhando? Haley detestava falar ao celular e teve de tapar o outro ouvido para escutar a voz de Sarah acima do rudo do metr. Estou terminando. Como foi o jogo? Sa no meio Haley retrucou. Resolvi voltar ao museu. Estou na estao Broadway agora. Pode me levar de volta ao depsito? Preciso ver uma coisa. Haley, eu estava pronta para sair. O museu fechou j faz uma hora. Chegarei em quarenta minutos no mximo, tudo bem? A inscrio do punhal girava em sua cabea, e Haley sabia que no se livraria daquilo at ver a arma outra vez. Isso no pode esperar at amanh? Haley no respondeu, esperando que a amiga cedesse. Est bem Sarah disse, por fim. Vou esperar no balco. Bata quando chegar aqui. Mas vou lhe dar dez minutos. Cravados. Voc o mximo! Haley desligou e ergueu os olhos. O sorriso sumiu de sua face. Dois rapazes a encaravam, como se espreita. A fisionomia de um era dura. O outro parecia estar sob o efeito de drogas ou bebida. Tinha os olhos meio fechados debaixo do bon de beisebol e a boca entreaberta. Haley lembrou-se de dois outros homens. Fazia muitos anos. Eles tinham saltado sobre ela quando estava a caminho de casa, aps a faculdade. Um deles quisera roubar sua bolsa e o laptop. Havia se esforado durante um ano para comprar aquele computador, mas no conseguia se importar com o objeto. Era a faca que requeimava em sua memria, e o homem que a empunhara, apertando-a contra seu pescoo. O gelo percorreu suas veias com a lembrana. Naquele momento, um grupo de estudantes enxameara pela rua, rindo, em seu prprio mundo, nem mesmo vendo-a, mas isso fora o bastante para assustar os homens, fazendo-os sumir na noite. Porm, no antes que seu atacante tivesse puxado a lmina, que fizera um corte raso por sua carne, deixando-a com o sangue a escorrer pelo lado do pescoo, pingando devagar no cho. Ela era uma inocente aluna do segundo ano da faculdade na poca. Uma garota que nunca se assustara com o escuro. Ao contrrio, adorava passear pelo campus tarde da noite, emocionando-se comas sombras que brincavam por todos aqueles prdios imponentes de tijolos, que tinham abrigado tantos professores importantes. Mas Haley no era mais uma garota inocente. Naquela noite, um senso horrvel de
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vulnerabilidade se alojara dentro de si, como um tumor. Uma coisa inflamada que seu corpo agora hospedava. Ela comeara a treinar com o pai logo aps o assalto. Pesos, exerccios, autodefesa, com um rigor alimentado pela sensao perturbadora de que, de alguma forma, escapara de um destino pior. De que, at ento, ela apenas evitara certos perigos da vida por algum estranho acaso do universo. Apesar da especializao em Histria, seu foco desviara-se para uma fascinao mrbida por armas e batalhas. Tinha se atirado de cabea no mundo das velhas pistolas e facas. Embora parecessem seguros em sua distncia histrica, aqueles objetos haviam sido concebidos para a destruio. E era como se, ao estud-los, ela pudesse agarrar-se esperana de control-los, de entender o que lhe acontecera. De dominar o medo. Tal como poderia dominar a situao agora. Moderou a respirao, tentando acalmar o corao acelerado. Era seu primeiro encontro com uma ameaa potencial desde aquela noite, anos atrs, e ela no deixaria o pnico esmag-la. Girou nos calcanhares, apertando tira da bolsa com fora no peito, e seguiu para a outra ponta da plataforma. A estao de repente pareceu vazia. Ela relanceou os olhos pelo tnel: de um lado, um sem-teto se recostava parede; do outro, uma mulher apertava a mo de uma criana, fingindo no ver Haley. Ela apressou o passo, e o rudo ecoou alto pela estao. Eles a seguiram, devagar. Podia senti-los e ouvia o estalar da grossa corrente de prata usada por aquele de olhar duro, que dava uma volta do cinto para dentro do bolso. Perto do fim da plataforma, Haley parou, fingindo estudar o mapa pendurado na parede. A adrenalina a invadiu, deixando tensas as suas pernas. E ela teve de se esforar para lembrar qualquer coisa que seu pai lhe ensinara sobre autodefesa. Respirou fundo e se concentrou nos treinamentos, nos movimentos metdicos e deliberados, que haviam executado tantas vezes. Bloquear, esmurrar, recuar depressa, voltar ao centro. Vezes e vezes seguidas, at que lutar se tornara to instintivo quanto respirar. Com o corao diminuindo o compasso, Haley postou-se mais ereta. Sentiu-se bem plantada ao cho, os ps conectados solidamente ao concreto do piso sob eles. As pernas firmes, prontas, mas flexveis. O ressoar baixo e os estalos agudos de um trem distante encheram o tnel. Haley percebeu que os homens recuavam. A composio guinchou e parou lentamente, e ela ouviu o chiar das portas se abrindo, as conversas e os passos das pessoas saindo do metr. Virou-se e entrou no vago mais prximo, sem ter certeza se a emoo estranha que pesava em seus sentidos era de alvio profundo ou de desapontamento. Ainda inquieta, Haley tomou o caminho mais longo e mais bem iluminado pelo ptio de Harvard de volta ao museu. Correu o trecho inteiro desde a estao e, por fim, bateu com mais fora do que pretendia na porta trancada. Calma, sua medrosa. A irritao de Sarah era visvel atravs dos painis de vidro da porta. Ela a destrancou e deixou Haley entrar. Puxa! Sarah apressou-se a trancar o ferrolho. Sabe que no posso deixar voc entrar depois da hora. Eles tirariam o meu couro. Poucas luzes iluminavam o interior do saguo.
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Bem, v em frente. Sarah apontou a escada. Deixei destrancado para voc. Ansiosa para ver a arma mais uma vez, Haley subiu os degraus de dois em dois. A porta fechou-se atrs dela, e foi como se entrasse numa caverna. Jogando a bolsa no cho, ela pegou depressa a combinao de arma e punhal da estante e sentou-se mesa. Retirou-a do retngulo de pano e olhou o cabo para examinar a inscrio. "Para JG com amor de Ma..." Haley bafejou a inscrio e usou, para esfreg-la, o pano em que a arma ficava guardada. Trabalhava depressa. Se Sarah a pegasse fazendo algo mais do que apenas olhar a pea, era o seu couro que seria arrancado. -gEla olhou para o relgio. Sete minutos antes de Sarah vir bater. Esfregou o cabo com renovado vigor. -da. Haley arquejou. Magda. "Para JG com amor de Magda." S poderia ser aquele casal. No sabia muito sobre a mulher, mas James Graham fora um dos mais famosos heris militares da Histria da Esccia. No. James Graham morrera no cadafalso antes que aquela arma fosse fabricada. Ponto-final. Porm, poderia ela levantar uma dvida razovel? Daria uma tese interessante. Virou o punhal nas mos e acariciou as filigranas. No se tratava apenas de uma pea rara e maravilhosa. Parecia... importante, de alguma forma. E se?... As pessoas sobreviviam a enforcamentos. Poderia Graham ter sobrevivido prpria morte, como Maggie Dickson, que saltara de sua carroa, ou James Spalding, que se arrastara para fora de sua prpria cova rasa? Histrias apcrifas e verdades Principalmente na velha Esccia. histricas se mesclavam o tempo todo.

No, havia algo ali, seus instintos lhe diziam. Haley no sabia como ou por qu, apenas sabia. Tinha de ser a arma de James Graham. Dominada pela emoo, lgrimas repentinas arderam em seus olhos. Pensar que tinha em suas mos algo que Graham poderia ter tocado, segurado, usado tantos sculos atrs... Um calafrio subiu por sua espinha. As implicaes eram imensas. Havia muito poucos artefatos disponveis como parte da vida de Graham, excetuando-se sua espada em exibio no Museu Montrose, na Esccia. Seu nome aparentemente estava gravado naquela lmina tambm, embora ela no tivesse tido a sorte de segur-la. A descoberta de outro artefato era algo tremendo. Identificar sua procedncia traria notoriedade a Haley em inmeros campos: Histria Europia, Estudos Celtas, Estudos Militares, Museologia... Com um sorriso, ela endireitou o corpo. Estaria no posto mais alto de seu departamento em pouco tempo. E isso no era nem a metade. A data da arma colocava o momento da morte de
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Graham em questo. Seria possvel que Graham no tivesse morrido quando os livros de Histria diziam que ele morrera? Por certo que no. Haley riu. No havia meio de algo assim ser mantido em segredo do rei, da corte, dos nobres, do cl. E, no entanto, ali estava um indcio. Uma arma ostentando suas iniciais, usando tecnologia que no se encaixaria na poca da morte presumida de Graham. Ou, para ser mais precisa, o mecanismo de trava de pederneira como aquele estava disponvel em 1650, mas apenas isso. L pela metade do sculo, ainda era muito caro para estar disseminado, e a trava de roda, muito mais simples, ainda era a preferida. Haley sorriu. Se James Graham no tivesse, de fato, morrido no cadafalso, o mundo da Histria Europia seria muito abalado. E seria ela a espalhar a notcia. Ela conseguira sua dissertao. Mesmo que a teoria no fosse verdadeira, seria muito bom para ela apresentar a discusso. Comearia a escrever um artigo naquela noite, e o usaria como captulo introdutrio. Esquadrinhou a arma, buscando outras idias. Examinou a marca de prova, antiga e quase desaparecida. Estampada pelo fabricante, indicava que a arma estava dentro do padro, que suportara uma pesada carga de plvora. Parecia um "X" com um crculo embaixo. Ela precisava ir mais fundo ali. Ver se encontrava exemplares semelhantes, usando a marca de prova como um marco no tempo, e at mesmo para identific-la como de um fabricante de armas especfico. Contudo, se verificasse que a arma era original e anterior a 1650, isso apenas seria uma prova contrria sua teoria. Haley meneou a cabea. Algo lhe dizia que estava certa. James Graham fora um ttico brilhante; no teria ido com calma para a morte. Algo, ou algum, devia ter interferido. Mas o qu, e como? Olhou para o relgio outra vez. Era hora de sair dali. Enrolou a preciosa pea no pano e colocou-a de volta no armrio, enquanto os captulos de sua tese tomavam forma em sua mente. Podia v-la claramente. E seu ttulo. Um Punhal, com Amor: A Sobrevivncia Secreta de James Graham. Ou... Fecho de Pederneira: A Ressurreio de um Heri Militar. Ou algo assim. Daria um crdito a Sarah e juntas pensariam em algo interessante. Abaixou-se para pegar a bolsa e ento enregelou. Uma sombra agitou-se no limite de sua viso. Haley ficou imvel. Claro que eram apenas seus nervos flor da pele numa noite cheia de eventos. Silncio. Fora sua imaginao. Um truque dos olhos, cansados do esforo de um dia inteiro sob luzes fluorescentes. Levantou-se e seu corao disparou. Havia algo sobre a mesa. Sarah? Nenhuma resposta. Um painel sujo de madeira estava no meio da mesa. Parecia um desenho rstico de duas pessoas.
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Que diabos... Chamou mais uma vez, bem alto: Sarah? No era prprio de Sarah jogar algo sobre a mesa sem dizer nada. Alm disso, ela teria ouvido a porta se abrir. A menos que algum estivesse no lugar o tempo todo, escondido. Controlando os nervos, ela abaixou-se e espiou entre os armrios, procurando em lugares absurdos, onde nenhuma pessoa caberia. Estremeceu. Era algum tipo de brincadeira assustadora? Ser que Sarah estava lhe pregando uma pea para se vingar por ficar ali at tarde? Pegou o painel e sentiu o cheiro de alguma coisa queimada, que revirou seu estmago. Esquisito resmungou. Entalhes de runas e estranhos desenhos cobriam as beiradas do painel. Haley passou o dedo de leve sobre eles, sentindo a aspereza da madeira crua e lascada onde a faca trabalhara. Soprou o p da superfcie. Um homem e uma mulher estavam retratados em carvo em traos rpidos, destacando apenas os detalhes salientes. Ele era alto e robusto, com cabelos revoltos e traos grossos de preto nas sobrancelhas. A mulher era mais baixa, de cabelos pretos puxados para trs, mas com um cacho solto sobre a testa. Haley passou o prprio cabelo para trs da orelha. Havia algo familiar naquela mulher. Apertando os olhos, ela olhou mais de perto e soltou um grito, um som agudo que ressoou pelas paredes. Sua pele arrepiou-se. A mulher tinha uma cicatriz no pescoo. Haley levou a mo prpria cicatriz e percorreu os olhos outra vez pela sala. Ela evitara tocar o desenho, com medo de borr-lo, mas esfregou-o com rudeza agora, tentando enxergar melhor. Lascas de madeiras enterraram-se em sua palma, e ela praguejou, sendo invadida pelo pnico e pela raiva. Sua cabea comeou a zunir. A cicatriz. Havia algo na cicatriz da mulher. Inclinou o painel. A luz incidiu num ngulo, e Haley inspirou fundo. A cicatriz era de um vermelho embotado de sangue. Um guincho metlico lancetou-lhe os ouvidos, e ela sacudiu a cabea com fora. Sentia-se hipnotizada, compelida a levar a mo ao pescoo da mulher. Com cuidado, ela o tocou. O contato frio do sangue ainda mido era pegajoso sob a polpa de seu dedo. O ar ao redor pareceu espessar-se, mido e denso em seus pulmes. Ela sentiu um puxo. Estava desmaiando? Caindo... A escurido engoliu seu grito. MacColla colocou a irm no cho e beijou-a na testa. Levou o dedo boca, fazendo
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um gesto que pedia silncio. Precisava lev-la para um lugar seguro, mas sair da casa da torre de Campbell se mostrava mais desafiador do que entrar. Empurrou a escada mvel com o p. Fora puxada de qualquer jeito para cima no fim do dia. Baix-la sem ajuda faria um barulho de acordar os mortos. Debruava-se pela abertura, avaliando a longa queda at o cho, quando ouviu o estalo. Virou-se, com o punhal na mo, esperando ver um dos Campbell. Em vez de um homem, uma mulher materializou-se sua frente, a face branca fantasmagrica na escurido, o vestido preto flutuando em torno das pernas como se fosse um esprito da noite. Cachos negros pendiam soltos, emoldurando-lhe o rosto, esvoaando pelas faces. Seus olhares se cruzaram. Os dela eram cinzentos ao luar, e ele experimentou a estranha sensao de que poderia ver o infinito naquelas profundezas. A mulher tropeou, e MacColla sobressaltou-se. No era uma apario. Ela se agachou, apoiando-se nas mos e nos ps como uma criatura selvagem. MacColla adiantou-se. O vestido da mulher esticara-se sobre os seios e os joelhos, desnudando um trecho plido de canela que ele no pde deixar de notar. Estava olhando para uma maldita Campbell! Ela se levantou, e o vestido continuou colado ao corpo, expondo a pele no decote, mas grudado ao monte dos seios, quadris e coxas. Estranho, mas botas curtas apontavam na barra, envolvendo os ps e os tornozelos em couro preto. O olhar de MacColla percorreu-lhe o corpo, subindo. E depois parou, preso mais uma vez por aqueles olhos estranhos e luminosos. Ele finalmente encontrou a voz, que saiu rouca e baixa: An e Caimbeulach a tha annad? indagou, em galico escocs, aproximandose dela. Responda, mulher. Tem sangue dos Campbell em suas veias? Uma irm, isso? Inclinou-se e agarrou seu queixo com rudeza, virando o rosto de um lado para o outro. A mulher tinha feies fortes. Clios espessos emolduravam olhos grandes, e uma boca sensual compensava o nariz quase exagerado. Mais bonita do que ele imaginava que uma Campbell seria. Ela ficou tensa, e MacColla sentiu os msculos enxutos e firmes do brao flexionar sob sua mo. E mais forte tambm. A pele era macia e sem rugas, cremosa perto dos cabelos negros. No ele murmurou. Irm, no. Sobrinha, ento. A bheil Gidhlig agad? ela perguntou, hesitante. Sua frase soava artificial. Sim, eu falo galico ele retrucou, em ingls. Empurrou-lhe o queixo num gesto brusco. Mas voc, aparentemente, tem noes estranhas sobre a lngua galica. MacColla relanceou um olhar para os homens desmaiados ao lado do fogo, e depois examinou de novo a mulher. De onde voc ? Ela o encarou. Voc! O terror iluminou suas feies. Voc estava naquela... pintura. Quem diabos voc? Ela olhou ao redor, aflita. Para onde diabos me levou? Ela o estava xingando de diabo? Aquela Campbell mida se atrevia a amaldio-lo? MacColla a encarou, tentando decifrar aquele sotaque estranho. Ela parecia estar falando ingls, mas nada semelhante ao que ele sempre ouvira. As palavras soavam como latidos agudos de um co. Fale devagar quando me xingar.
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Chegou ainda mais perto dela. Vira um brilho de inteligncia e coragem naqueles grandes olhos cinzentos, e sentiu-se compelido a olhar mais de perto. Ela recuou, gritando palavras ininteligveis. MacColla mediu-a outra vez, da cabea aos ps. Era uma criatura bem proporcionada, de altura mediana. Se Campbell tinha gosto por seqestro, os dois poderiam jogar aquele jogo. Se pelo menos ele pudesse entender aquela gritaria... Air do shocair! ele ordenou, dirigindo-se a ela. Calma agora. Chega de pragas. Estudou o movimento de sua boca, tentando captar as palavras. Os lbios eram cheios e escuros, em contraste com o brilho plido das faces sob a luz da lua. Ele provaria aquela mulher, decidiu, de repente. Antes que eu as arranque de sua boca. Agarrou-a, segurando-a pelo brao. Nunca fora dado a sequestros. Mas um beijo? Um beijo no seria nenhum crime. A mulher flexionou o brao outra vez sob seus dedos, e ele sorriu. A sensao da carne slida sob sua palma fazia seu corao disparar. Muitas moas haviam se oferecido para receber um beijo do grande heri MacColla. Mas nenhuma como aquela. Aquela tinha msculos. Interessante. Maldio! Estava sentindo desejo por uma maldita Campbell! Inclinou-se, e a mulher imobilizou-se, como uma lebre paralisada vista do arco do caador. Uma longa risada ressoou na garganta de MacColla, to ansioso ele estava por sabore-la. A mo livre apertou-a carne macia da ndega, puxando-a em sua direo. Beijou-a. Queria a princpio ser rude, mas ela reagiu com meiguice. To doce que sua boca tornou-se gentil ao prov-la. E, por um nico momento, ele imaginou que a moa correspondia ao beijo, a respirao suspirando na dele, a boca se abrindo para que ele a saboreasse, fresca e quente ao toque de sua lngua. E, ento, com um ligeiro gemido, ela prendeu seu lbio inferior entre os dentes e mordeu. MacColla afastou-se. Ela o encarou, com os dentes mostra, e exalou o ar dos pulmes com um arfar digno de um lobo caa. Ele estudou a gatinha selvagem sua frente, e ento, de maneira estranha e inexplicvel, percebeu-se rindo. Aqueles longos anos de exlio, a priso de seu pai, a captura de sua irm... Tudo fora uma mortalha de espera e temor que toldara sua viso por muito tempo, at agora. Era como se o vu tivesse de repente queimado at virar cinzas, despertando-o para a vida. Uma risada profunda e libertadora explodiu do fundo de seu peito. Um dos homens ao lado do fogo remexeu-se. MacColla olhou para a irm, e o terror e a confuso em seus olhos o fizeram recordar-se de si mesmo. Clareando a garganta, acenou para Jean. Sim ele murmurou. Precisamos ir embora daqui. Olhou de volta para a mulher. Uma bela Campbell para meu esplio de guerra disse, lambendo o sangue do lbio inferior. Abriu um sorriso largo para a moa, sabendo muito bem que o sangue tingira de vermelho seus dentes. Ele no precisava de um homem para ajud-lo a abaixar a escada do castelo, afinal, MacColla pensou, ao empurr-la para a entrada. A mulher o ajudaria. Enfiando a mo pelos cabelos dela, ele a levou na direo de Jean. Apesar da violncia do gesto, procurou no machuc-la. Seria uma atitude ignbil. Queria apenas assust-la para amans-la. Poderia precisar de tticas assim se fosse lidar com uma alma
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valente como aquela. Seu objetivo era us-la como troca. Membros da famlia eram a moeda de barganha mais efetiva. Era uma lio que o prprio Campbell lhe ensinara, com seu pai e irmo como exemplo. Se tivesse tido algum mais prximo ao corao de Campbell com que barganhar, talvez pudesse ter poupado o pai e o irmo de tantos anos de priso. Que diabo, que diabo, que diabo... O pensamento reverberava em sua mente. Homenzarro, cabelos pretos, sobrancelhas grossas. E que droga fora aquela sua reao a ele? A primeira vista provocara um calafrio involuntrio por todo o seu corpo. Ele a beijara, e ela se sentira derreter, numa pura reao animal ao tamanho do sujeito. Haley sacudiu a cabea para livrar-se da lembrana. Tinha de recobrar-se. Ele era evidentemente o homem retratado naquela coisa horrvel que ela encontrara no depsito. O sangue latejou na ponta de seus dedos ao lembrar-se do painel de madeira, agora longe de suas mos. O terror roubou o ar de seus pulmes, e o fluxo de adrenalina em seu organismo atordoou-a. Haley forou o ar a entrar em seu corpo paralisado. No seria uma vtima de novo. No desta vez. Lembrou-se das vozes dos irmos, das provocaes e desafios. Ouviu-os falar, cercando-a: "Homem vista, Hale". Tire as mos de mim. Ela tentou livrar-se da mo que a prendia. O bastardo apenas riu. Quem diabos era ele? E por que falara em galico? Ser que estava em seu departamento na faculdade? Por certo que a vinha espreitando, mas ela nunca o vira antes. Como entrara no museu? Oh, Deus... Sarah! Seu pnico transformou-se em pavor, e um frio tomou-a. Ser que Sarah estava bem? Se alguma coisa acontecesse a ela, seria tudo culpa sua. Onde est Sarah? O que voc fez com ela? Plantou os ps no cho com firmeza, fazendo-o cambalear ligeiramente. O homem a fitou por um momento, e o dio a invadiu. No fala ingls? Sim, eu domino o ingls. Ele agarrou-a pelo queixo, puxando-lhe a face em sua direo. Quem Sarah? Tem uma irm se escondendo por a tambm? O homem olhou ao redor, fitou de soslaio a companheira, e Haley registrou a presena da outra mulher pela primeira vez. No conseguia mexer a cabea com aquele aperto, mas revirou os olhos como pde para estudar a mulher. Parecia estar em conluio com ele. Que tipo de palhaada esta? Ela era esguia e bonita, mas Haley sentiu-se gratificada ao perceber que tambm parecia abalada, com a respirao ofegante e lgrimas correndo pelo rosto. Quem so vocs? ela rosnou, debatendo-se em vo. O homem a ignorou, concentrando-se apenas na companheira. Calma, Jean disse mulher, em galico. Ento Haley julgou que ele dizia: Desceremos pela escada e iremos embora daqui. Escada? Haley tentou entender o que estava acontecendo. Para onde vai me levar? Alasdair a outra mulher falou por fim, num murmrio trmulo. A moa no
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certa. Est me pondo mau olhado, mesmo agora. A garota queria dizer que ela no era certa da cabea. Haley encarou-a com dureza. Se existia uma coisa como mau olhado, ela o convocaria agora para aquela coisinha afetada. O homem soltou uma risada que pareceu aborrecer a companheira ainda mais. Ela se encolheu diante dele, o que irritou Haley, e a fez querer enfrent-lo. Por favor. A moa falou de novo, dirigindo-se apenas a Alasdair. Por favor, leve-me para longe deste lugar. Os olhos do homem se suavizaram quando fitou a companheira, a mscara assustadora derretendo-se em algo mais gentil. Uma preocupao sincera enterneceu-lhe as feies e relaxou a boca carnuda. Haley percebeu, espantada, que ele era... belo. E que estava completamente concentrado no bem-estar da garota. Uma onda de cime inexplicvel a invadiu e faiscou dentro dela, embora o impulso fosse ridculo. Ela no precisava de um homem para cuidar dela. Era capaz de cuidar de si mesma. Os olhos da garota se arregalaram. Deixe-a em paz murmurou. Ela... ela ... ela no certa, Alasdair. Haley tentou livrar-se do aperto do homem, mostrando os dentes para sua companhia conforme se debatia, Droga, j basta! Ele empurrou Haley para a frente mais uma vez, na direo do que'parecia um buraco na parede que mergulhava nas trevas. Precisamos ir, e agora. Haley esforou-se para tentar compreender o que acontecera. Ele a deixara sem sentidos no museu, com certeza, mas para onde a levava agora? Parecia um castelo. Ser que o luntico a carregara para alguma manso maluca nos arredores de Boston? Olhou ao redor at onde conseguiu, esperando ver cabeas empalhadas de animais e enfeites espalhafatosos de ferro forjado. Mas o aposento grande era despojado. Havia apenas uma mesa rstica de jantar e alguns homens adormecidos ao lado da lareira. Ela pensou em cham-los, pedindo ajuda, mas seus olhos se ajustaram luz tnue, e Haley pensou melhor. O fogo iluminou as feies rudes dos homens enrolados em mantas sujas. Um albergue? Com ele a levara at ali? No sentia nada dolorido, portanto no fora maltratada. Talvez ele tivesse usado clorofrmio ou algo assim. Claro que tivera de dirigir para bem longe da cidade para chegar quele lugar. Onde diabos estavam? Talvez em algum lugar perto do Cabo? Um farol talvez? Tentou ouvir ou sentir sinais do mar. Ele a cutucou, obrigando-a a parar diante da abertura na parede. Oh, Deus! O maluco ia empurr-la por uma janela? O pnico explodiu de novo, turvando sua viso, e Haley instintivamente entrou em ao, lanando seu peso para trs, forando o corpo a se distanciar da escurido escancarada. Sentiu a mo do homem se apertar com mais fora em sua nuca, mas ela jogou o corpo para trs com gestos frenticos, firmando os calcanhares no cho de pedra. Seus ps bateram em algo duro e, em sua aflio, ela notou um lance de degraus de madeira, parecido com um palco, bloqueando seu caminho. Haley imobilizou-se.
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Tentou olhar de novo para a companheira do homem. Intil, Haley pensou, com desprezo. Apenas parada ali, tremendo. E, ento, a constatao surreal se deu num estalo. Seus captores usavam roupas bizarras, como se tivessem voltado de algum tipo de encenao histrica. Estavam ambos sujos, ela num longo vestido, manchado de preto na barra, ele descalo e de kilt. E nada parecido com aqueles kilts elegantes e as bolsas de couro que os homens usavam nos torneios das Terras Altas. Aquele parecia desfiado, a manta enrolada em torno dele, a ponta jogada de qualquer jeito sobre o ombro. Oh, droga! O pavor a enregelou. Haley no saberia dizer por qu, mas as roupas dispararam seus alarmes internos, j guinchando at o mais alto nvel de alerta. Ela no sabia o que aquela gente queria fazer, mas ser seqestrada por um casal de fs de Histria medieval falando galico no parecia um pressgio muito bom. A mo do homem em seu pescoo afrouxou-se. Ele chutou a escada desengonada. Homem tpico, Haley pensou com um desgosto que aclarou sua mente. Calma. Calma. Estou calma. Ela se obrigou a tranquilizar-se. As batidas do corao tornaram-se regulares; os msculos ainda sentiam a adrenalina, mas no mais pareciam geleia, por causa do medo. Homem tpico por subestimar uma mulher. Ela poderia fugir. Precisava saltar. Se aquela escada representava a altura dali at o cho, ela s teria um andar para cair. Teria de rolar ao aterrissar. Depois, correria como louca. Haley livrou-se com um safano da mo do homem, sentindo um chumao de cabelos ser arrancado do couro cabeludo. Saltando para a frente, pisou na beira da escada e saltou para o vazio. A danada da moa saltara, os cabelos negros esvoaando como um corvo solto na noite. MacColla correu para a beirada e olhou para baixo, a tempo de v-la rolar pelo cho e sair correndo. Droga! Olhou para Jean e recuou de novo. Droga resmungou mais uma vez. Agarrou a irm pelas mos e desceu-a pela porta de entrada, abaixando-a at que sua barriga pendesse pela beirada e ele no conseguisse mais segur-la. Corra! ordenou, ao deix-la cair. Agora! A moa Campbell j se distanciava, fugindo como uma cora pela campina banhada pelo luar. Jean cambaleou para a frente. MacColla no perdeu tempo e saltou para o cho, aterrissando com um resmungo e rolando depressa at ficar de p. Percebeu a comoo no castelo ao alto. Os homens tinham acordado. Corra! ele bradou, empurrando a irm pelas costas. Vamos... Agarrou-a pela mo e puxou-a. Corra! Jean pareceu sair do torpor e, erguendo o vestido acima dos joelhos, saiu correndo. MacColla passou por ela, usando braos e pernas at se aproximar da mulher. Esticou a mo para lhe agarrar o vestido uma vez, duas, mas ela correu ainda mais depressa, fazendo um trajeto sinuoso pelo mato. Caile mhallaichte ele rosnou. Atirou-se frente, agarrando-a com fora pela cintura, derrubando os dois no cho. Queria prend-la, e no esmag-la; portanto, rolou de lado, parando s quando a percebeu sentada sobre seu corpo. Segurou-a pelos quadris. Ento, uma nsia to grande o invadiu, que ele no
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questionou o impulso. Simplesmente esmagou a moa ao peito enquanto a viso dela a cavalg-lo enchia-lhe a cabea. Ver aqueles msticos olhos cinzentos se arregalar com a sensao de seu corpo sob o dela fez o prazer borbulhar por suas veias. Ofegante, ele sentiu a vida pulsar dentro de si, e um sorriso explodiu em sua face, inundado de triunfo. Ento, como uma gata feroz, ela enterrou as unhas em seu rosto, estapeando-o e tentando arrancar seus olhos. Sua gata selvagem! MacColla desviou-se dos tapas o melhor que pde, segurando-a com fora pelo quadril com uma das mos e tentando aparar os golpes com a outra. Alasdair! Era a voz de Jean. MacColla viu trs homens correndo em sua direo e rolou a mulher para o cho, sob o corpo. Agarrando-a com ambas as mos, olhou depressa para a irm. Praguejou. A segurana de Jean era a nica coisa com a qual deveria se preocupar no momento. No poderia deixar os pensamentos se desviarem para uma misteriosa mulher do cl Campbell. Olhou para ela e lamentou ter de deix-la ir. Lamentou no saber o nome daquela moa estranha que levara vantagem sobre ele. Daria um belo esplio. Porm, ele no podia perder de vista a coisa mais importante: libertar sua irm e v-la em segurana. Droga! Sua voz saiu num grunhido baixo. Os homens se aproximavam depressa. Olhou para a moa. Havia um desafio naqueles olhos cinzentos. Que Deus me ajude! Segurou-lhe os braos acima da cabea com uma das mos, tomou o queixo com a outra e esmagou sua boca na dela. Sabia que precisava levar a irm para a segurana, mas sabia tambm que precisava saborear mais uma vez aquela suavidade, experimentar de novo aquele calor. Interrompeu o beijo e deu uma risada breve, escapando por pouco dos dentes afiados. MacColla afastou-se depressa , agarrando a mo fria de Jean, correu para longe. Conseguira. Libertara a irm. Tinham apenas de chegar aos pneis que ele amarrara nos bosques, e iriam embora dali. Ento, MacColla ouviu um grito agudo cortando a noite, um som de enregelar o sangue que o fez parar de imediato. Jean tropeou e caiu ao lado dele, erguendo os olhos, com o terror estampado na face. Era a moa. Seu grito tinha o som do puro horror, como se fosse atacada por demnios, e a pele de MacColla arrepiou-se toda. Puxou Jean para que levantasse e empurrou-a com fora. Ruith! ordenou. Corra. Virou-se, apertando os olhos para distinguir as figuras na escurido. O luar incidia sobre os corpos, e a mulher debatia-se loucamente nas mos dos homens. Ele avanou a passos largos. Ento, o grito da moa tornou-se um som medonho, arrancado das entranhas. A voz ficou rouca e depois se partiu num gemido de desespero. MacColla disparou numa corrida. No pensou no motivo ou em como aquilo acontecera, mas somente que ela estava sendo atacada pelos prprios parentes, e ele no deixaria um homem levar a melhor sobre qualquer mulher. Principalmente aquela mulher.
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Estavam em cima dela, como ces selvagens disputando um osso, e MacColla mergulhou sobre eles, atacando-os com fria, agarrando um homem e erguendo-o pela cabea, quebrando-lhe o pescoo e jogando-o para longe. Isso deixava dois sobre ela, e, justamente quando ele se abaixava para arrancar mais outro, a moa o surpreendeu, libertando-se a pontaps. Ele ficou estupefato, encarando-a com os olhos arregalados. A lua lanou um halo branco de luz pela face da jovem. A boca carnuda se abriu, conforme ela ofegava. Percebeu seu olhar e o fitou, destemida, orgulhosa. A mais bela criatura que MacColla j vira. Tarde demais, ele percebeu as mos em sua canela, puxando-o antes que ele soubesse o que estava acontecendo. Caiu com um baque, o peso de cem quilos de msculos desabando na campina e, no mesmo instante, os dois Campbell estavam sobre ele. Haley arrastou-se para longe. Estava solta. Podia correr. Para onde? Olhou para os homens que brigavam. O que se chamava Alasdair lutava para superar a desigualdade de foras. A construo de pedra s suas costas assomava na escurido. No era um farol. Nem uma manso. Parecia uma maldita casa de torre escocesa... Haley esquadrinhou a noite. A garota estava parada na linha do horizonte, tremendo e choramingando. Ela poderia fugir, mas, se Alasdair fosse dominado, a garota seria a prxima? Com certeza, a criatura pattica no sobreviveria cinco minutos com aqueles animais. E Haley podia no gostar dela, mas isso no queria dizer que apreciaria v-la brutalizada. Alm disso, mesmo que fugisse, duvidava que fosse capaz de escapar daqueles dois homens que evidentemente tinham uma queda por sangue. Um deles estava sobre seu seqestrador, as mos em torno do pescoo do estranho. O outro se ajoelhou, e ela viu mais uma vez o faiscar do ao na noite. Ela e seu perseguidor de cabelos negros pareciam compartilhar os mesmos inimigos, o que o tornava seu aliado. No momento. Se ela quisesse salvar a prpria vida, teria de salvar a de Alasdair. Apressou-se a voltar e caiu de joelhos, passando as mos, aflita, pela grama mida, sem desviar os olhos da briga frente. Tantos anos de treinamento com seu pai, e o mais frustrante fora perceber que nunca ganharia uma luta se confrontasse sua fora com a dos homens. E, j que era assim, Haley aprendera a brigar sujo. Achei. Sentiu a beirada cortante de uma pedra nos dedos. Ignorando a terra que entrava sob as unhas, ela cavou, tirando a pedra do cho. Era pequena, menor que sua palma, terminando em ponta. Mas era o melhor que ela poderia esperar. O segundo homem sentou-se nos calcanhares, segurando Alasdair para baixo, enquanto observava o amigo esgan-lo, tirando-lhe a vida. Sorria, como se gostasse do espetculo. Qual deles? Haley ponderou as opes. Atacar o homem ajoelhado, ou distrair o outro? Primeiro o mais importante. Alasdair estava sendo estrangulado at a morte. Socava o atacante, a fora bruta de seus golpes fazendo o inimigo oscilar a cada baque. Mas o homem apertava seu pescoo como uma tenaz, apesar do sangue que lhe enegrecia o nariz e os olhos na escurido.
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Alasdair! a outra mulher gritou. A ateno dos atacantes desviou-se por um momento, e Haley viu ali sua oportunidade. Aquele que o est estrangulando, ento. Haley agachou-se no capim, apertando a pedra com fora. Pulou, aterrissando com um baque nas costas do homem, e passou um brao com fora em torno de seu pescoo enquanto descia o outro com violncia, batendo a pedra em sua tmpora. Alasdair! a jovem gritou de novo, dessa vez com um toque de esperana na voz. Ela o ama. Haley no teve mais tempo para pensar nisso. Sentiu o cho fugir sob seus ps quando o homem sacudiu a cabea e tentou levantar-se, comeando a golpear seus braos com ferocidade. Ela soltou a pedra e pendurou-se no atacante, tentando desesperadamente furar seus olhos e, enrolando as pernas em torno de sua cintura, enterrou os calcanhares em suas partes ntimas. Alasdair se recobrara depressa e estava empenhado num combate com o que o prendera no cho. Haley ouviu o assobio do ao e viu o brao esquerdo de Alastair projetando-se para cima, contendo a mo do inimigo. O direito girou, quebrando o brao do homem no cotovelo. Um estalo grotesco soou, e a lmina voou para o cho. O homem que Haley montava girou o corpo e espremeu-a com fora no solo. O ar foi expulso de seus pulmes num guincho agudo, e ela esqueceu Alasdair, sentindo apenas a vontade desesperada de respirar. Algo muito errado acontecera com suas costelas. Cada inalao parecia lanar cacos de vidro em seu peito. A escurido toldava tudo conforme Haley se encontrava prestes a perder os sentidos, para em seguida acordar outra vez. E o homem continuava em cima dela, prendendo suas mos, apertando seus seios, enfiando os joelhos entre suas pernas. E ento, de repente, ele sumiu. Desapareceu de cima dela. Haley continuou deitada, ofegante, cada respirao um choque, uma cutilada nauseante. Levou a mo trmula para cima, limpando as lgrimas frias. O movimento foi uma nova agonia. As costelas. Estariam quebradas? Voltou a prestar ateno ao redor. O que estava acontecendo? Concentre-se. Cerrou os dentes, sufocando o grito que queria escapar a cada expirao. No posso respirar. Um novo fio de lgrimas escorreu por suas faces. Tentou se mexer. Foi capaz de se virar ligeiramente. Nada quebrado. A nusea a invadiu, e ela entreabriu os lbios para respirar por entre os dentes cerrados. Algo... rasgado. Uma disputa sombria desenrolava-se aos seus ps. Escutou gemidos entrecortados. E depois... silncio. Haley tomou coragem, imaginando se sobrara alguma fora dentro de si. No queria descobrir o que acontecera, onde estava ou com quem, enquanto as trevas a atraam com sua promessa de calma e paz. Percebeu um movimento outra vez e preparou-se para o inevitvel. Mas as mos que a ergueram eram gentis. E ela odiou o choramingo de dor que lhe escapou da garganta. Era o homem de cabelos pretos. E, dessa vez, os olhos revelavam
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ternura ao fit-la. Alasdair... Sua voz soou rouca, e o nome dele, em sua lngua, no era nem pergunta nem chamamento. Sim. Sou chamado de MacColla. Alasdair... MacColla. Os olhos de Haley se abriram para admirar aquele homem que a seqestrara e depois a abandonara, s para em seguida voltar e salv-la. Um selvagem feroz. Um homem que alegava ter o mesmo nome de um heri de outrora. Iluses a respeito de Alasdair MacColla? A dissertao de Haley devia estar afetando-a para imaginar que aterrissara na velha Esccia com o amigo de James Graham, MacColla. Ou isso, ou ela machucara mais que apenas as costelas. Fechou os olhos com fora para expulsar o pensamento. Deveramos... deix-la? A voz sussurrada de Jean chegou at Haley no cho onde estava, tonta, deitada no capim. MacColla aparecera sabe-se l como com dois pneis, e logo cavalgavam pela noite, com Haley dobrada sua frente. Quando ele por fim parou, ao amanhecer, Haley escorregou agradecida para o cho, a mo comprimida com fora do lado. Estava com fome e morrendo de sede, mas tudo que podia fazer no momento era ficar deitada ali. Mesmo assim, isso era um ligeiro desconforto, comparado agonia que ela sentia a cada respirao. Estava aliviada simplesmente por se deitar ali, curvada, conseguindo espao para mais que apenas um arquejo raso. Realmente, Alasdair, viajaramos mais depressa se... Eu posso ouvi-la Haley disse para ningum em particular. Viajar mais depressa se... me deixassem? Est certo, mocinha. Por favor, deixe-me mesmo. Fechou os olhos com fora. Se pelo menos... Cale-se, Jean. A moa vai conosco. Ela precisava se livrar daquele gente, mas com tamanha dor nas costelas, nunca conseguiria fugir do homem. Seu descanso acabou. A voz masculina soou prxima. Ela abriu os olhos para v-lo de p. Est pronta? Est me pressionando. Campbell no descansar. Nem eu. Haley ignorou a mo estendida, e MacColla deixou escapar um leve resmungo. Com trs rpidos arquejos, ela se sentou, sufocando um gemido. Lutou para ficar de joelhos, depois de p, e seguiu at os cavalos. Avaliou-os luz da manh. Eram animaizinhos fortes, um com crina e cauda pretas, o outro com um tom cinzento que combinava com o cu de chumbo. Onde conseguiu esses bichos, afinal? Haley esfregou os quadris, receando outro minuto de cavalgada. Olhou ao redor, tentando identificar onde estavam. Espero que alguma garota da hpica no tenha perdido seus pneis premiados. Se pode fazer troa, pode cavalgar ele falou, erguendo-a e colocando-a na sela. Foi o estalo do couro sob o corpo que fez Haley calar-se. Percebeu que at mesmo
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o cavalo estava arreado com peas de poca; aquela era uma sela arcaica. A cada passo, distanciavam-se da civilizao. Ela imaginou que fantasia confusa aqueles dois encenavam. Ou que tipo de maluco fingiria ser Alasdair MacColla. Haley relanceou os olhos pelas pernas musculosas que se retesavam atrs dela. O homem estava vestido de acordo com seu personagem, era evidente. Tinha at a espada de um metro e oitenta de comprimento e dois palmos de largura pela qual MacColla ficara conhecido, que ele pegara em uma moita no muito distante daquele castelo esquisito. Que pena! ela resmungou. Se voc fosse o verdadeiro MacColla, era bem provvel que pudesse me disser se James Graham ainda estava vivo. Sentiu o homem se imobilizar s suas costas. O que disse? A voz era um murmrio ameaador ao seu ouvido. Nada ela retrucou depressa. Sabia que os dois encaravam com seriedade mortal seus desempenhos. A ansiedade revirou o estmago de Haley, tanto quanto a dor, ao imaginar para onde a levavam e se estaria preparada para lutar e depois fugir quando chegasse a hora certa. Tentou formular um plano. Estudou cada colina e cada vale conforme cavalgavam, pensando que, por certo, logo se aproximariam de uma cidade. Logo, viu que era impossvel descobrir onde estavam. Era estranho. No havia nenhum carro, e nem mesmo uma estrada de verdade. Deveriam ter tomado algum caminho para fora de Boston. Ela sabia que Massachusetts tinha um interior rural, mas nunca imaginara que fosse to extenso. O cu tornou-se mais brilhante, e Haley conseguiu ver o panorama ao redor mais claramente. rido. A zona rural nos arredores de Brimfield? No. Nem de perto. Ela percorrera esse trajeto antes. Onde estavam as diversas fazendas encantadoras? Mexer-se fez Haley perceber o quanto estava tensa. Cada passada curta do pnei era uma agonia. Estava desesperada para parar. Alasdair? a garota murmurou. Eu preciso parar. Finalmente. Haley riu baixinho. A garota precisava se aliviar to desesperadamente quanto ela. Jean, no pode agentar um pouco mais? Campbell deve estar em nosso encalo. Preciso levar voc a um lugar seguro. Mas... Droga, est bem! MacColla obrigou o pnei a uma parada brusca. Vamos parar, mas s por um momento, sim? Desmontaram, e ela observou o homem levar a companheira at uma pequena moita. Deu um sorriso de escrnio. Claro que a garota era incapaz de andar vinte metros no meio do mato para cuidar de suas necessidades sozinha. Haley podia cuidar de si mesma e, por isso, sentou-se no capim para fazer um levantamento de suas vrias dores, notando que todos aqueles pontos se tornavam entorpecidos com a umidade e o frio. Remexeu-se, afastando uma pedra que cutucava suas ndegas. As horas passadas naquela prova de resistncia tinham lhe dado tempo para imaginar cenrios desastrosos... costelas quebradas, o bao esmagado... Pigarreando, cuspiu na palma e examinou o muco. Limpo. Parte dela temia que o sol pudesse revelar a saliva mesclada com sangue, Mas, por mais que as costelas parecessem lminas dentadas em seu peito, ela sabia que no estavam quebradas. Ela no conseguiria cavalgar e nem mesmo se mexer, se estivessem. Limpou a palma no vestido, num gesto lento.
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O som das vozes pouco a pouco ressurgiu das rvores, em trechos de conversa, num galico denso e fluido. Haley no podia nem sequer adivinhar que gente era aquela ou como falavam to bem aquela lngua ancestral. O ingls a surpreendia tambm. Era estranhamente pronunciado. Seriam irlandeses, talvez? Apenas mais coisas confusas para somar lista crescente de esquisitices. Ela precisava descobrir quem, diabos eram eles. No mnimo, isso a ajudaria quando tivesse foras suficientes para tentar fugir. Mas quem ela, ento? o homem indagou. Voc no pode ter certeza de que no fosse outra prisioneira... Eu era a nica, Alasdair. Namorados brigando? Haley pensou naquele casal peculiar, imaginando como uma garota de modos afetados inspirava tanto amor naquele homem. Sentiu outra pequena pontada de cime. Onde estavam todos os pretendentes se enfileirando para cuidar dela? E onde uma garota assim encontrara um homem como aquele, afinal? Uma desamparada indefesa e um homem que chamava a si mesmo de Alasdair MacColla. Um calafrio arrepiou-lhe a pele. Por que esse nome? E por que a tinham levado? Haley retraou seus passos. Examinava uma arma, que suspeitava tivesse pertencido a James Graham. Era uma teoria implausvel, mas ela descobrira uma arma que poderia sacudir a Histria como todos a conheciam. Algo que provaria que Graham de fato no morrera, quando os livros afirmavam que morrera. E ento, ela fora seqestrada por um homem que alegava ter o nome do famoso compatriota de Graham, o guerreiro Alasdair MacColla. Os dois acontecimentos tinham de estar vinculados de alguma forma. Um rival acadmico? Quem mais falaria um galico to perfeito? Ela no conseguiu refrear um arrepio de excitao, ao pensar que o interesse daquele MacColla s corroborava sua teoria. Ao senti-lo por perto, virou-se e foi tomada de surpresa com a proximidade do estranho. Com o mximo de ousadia que conseguiu reunir, ergueu o queixo para encarlo. Ele era belo e desconcertante. Fora fcil imagin-lo um animal repulsivo no escuro, com seu kilt manchado e os cabelos desgrenhados. Mas o dia trouxera luz as feies fortes. Olhos grandes, castanhos, uma boca larga, um queixo quadrado. As sobrancelhas eram escuras e grossas, e a testa, alta. Os cabelos revoltos pendiam soltos de cada lado de um repartido irregular, caindo sobre os ombros largos. Ele parecia to... grande. O tecido rstico da camisa se esticava sobre os bceps e os ombros, sem esconder a slida muralha de msculos embaixo. O calor subiu s faces de Haley, e ela detestou a reao traioeira e irracional diante de tamanha demonstrao de masculinidade. Obrigou-se a uma indiferena que no sentia, e permitiu que os olhos passeassem pelo resto dele, abarcando toda aquela fora tremenda, o peito forte, e as panturrilhas cheias de msculos que despontavam por baixo do kilt.
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Rival acadmico? Certo. Mais o tipo professor maluco. Precisa mesmo vestir-se como Alasdair MacColla? Ela olhou para a manta escocesa. O xadrez verde-escuro, azul e preto j vira dias melhores. No me diga. Voc aluno da Brown, no ? MacColla encarou-a com ar vago. Voc uma moa meio louca. Tudo bem, eu desisto. O maluco encarnara o papel de montanhs. Era evidente que ele passava os fins de semana jogando irnicos, como nos jogos das Terras Altas e comendo veado, que descarnava com as prprias mos. Coisa de gente que levava a bolsa de estudos a srio. Por que um traje de MacColla? Quero dizer, todo mundo sabe que era de James Graham que voc queria se fantasiar. Afinal, ele foi o grande heri. O homem fechou a carranca, enfurecido. Reprimindo um sorriso, Haley continuou: Mas voc... voc foi uma espcie de aliado prximo, certo? Graham era o belo, o esperto. Voc no era mais da variedade "msculos de sobra, nada de crebro"? Embora... Fitou-o de cima a baixo. Voc tem a aparncia certa. Consegue fazer bem o esteretipo. No consigo ver voc num elegante colete de veludo. Encontrou-lhe o olhar de novo e algo semelhante a satisfao brincou nas feies do estranho. Ele no estava imaginando que ela o testava, certo? Tanto faz, sr. Alasdair MacColla. Ela revirou os olhos. Por que no diz para onde est me levando? Sua mente comeou a zumbir. Ela precisava descobrir o que estava acontecendo. Tinha de ser outro professor celta, mas representando que tipo de pea? Vamos l, me diga. Qual a sua tese? Haley apostaria que ele vira a arma. Olhe, se sobre a arma, podemos alegar que a encontramos juntos. S me deixe ir embora. Os olhos do homem se estreitaram. isso. Ele vira a arma, datara-a, percebera que pertencera a Graham e, somando dois mais dois, resolvera assust-la e tir-la da equao. Algum que assumia o nome de um heri to famoso de outrora, e to notoriamente brutal, tinha de adotar todo tipo de maluquice para satisfazer a obsesso. Haley esfregou o lado do corpo, representando seu papel de ferida. Acho que preciso de um mdico. Talvez isso o assustasse e o obrigasse a libert-la. De p e imvel, ele apenas a encarou, analisando-a. No vou deixar que se aposse dela Haley afirmou por fim, com ousadia. Eu me apossarei do que eu quiser, sua gatinha selvagem. Ele a percorreu com os olhos, imprimindo s palavras um duplo sentido. Um calafrio subiu pela espinha de Haley. Foi minha descoberta ela retrucou, depressa. minha, voc sabe. A arma minha! Sei que voc no tem arma. A menos que a tenha escondido. Antes que ela pudesse se afastar, MacColla puxou-a para mais perto, estendendo a mo e apalpando-Ihe
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as ndegas para revist-la. Haley soltou um grito agudo e observou quando a luz fugiu dos olhos de MacColla. E ele soltou-a com um gesto brusco. Droga. A respirao sibilante passou por seus lbios tensos quando ele fez um esforo visvel para controlar-se. Pare com esses jogos, moa. Campbell est em nossos costados, e eu preciso levar Jean para a segurana. Ela o encarou feio. Aquele negcio sobre Campbell outra vez. Robert Bruce est atrs de ns? Gostaria que estivesse ele retrucou com uma risada. Agora, se eu estiver certo, a segurana de Jean a sua segurana. Portanto, se quer salvar a prpria pele, melhor voltar at aquele pnei e cavalgar. Haley fitou-o, emudecida. Daria um jeito de ficar bem longe daquela gente o mais rpido que pudesse. Cavalgar. A idia de sacolejar mais no lombo daquele animal encheu-a de pavor. Devia ter feito uma careta, porque ele soltou uma risadinha baixa. Antes que Haley pudesse fazer algo, MacColla a surpreendeu ao perguntar: Qual o seu nome, moa? Ele a seqestrara... no deveria saber quem ela era? Haley... Percebo sua dor, Haley. O tom era irritante de to gentil, a voz se alongando para pronunciar o nome com cuidado. Voc precisa respirar direito. Se tiver de cavalgar mais hoje, vamos ter de enfaix-la. Mas voc no acabou de dizer que vamos embora daqui? Ele sorriu. Eu sei o que eu disse. Mas s vai levar um instante. No tenho nenhum mdico disposio, mas eu mesmo j enfaixei muitos homens. Aposto que sim ela retrucou por entre os dentes, e o estranho a surpreendeu mais uma vez com uma gargalhada. Mas ele emendou, muito srio , quero sua palavra de que no tentar me arranhar enquanto fao isso, minha pequena caile bhorb. O apelido peculiar pegou-a desprevenida. Pequena o qu? Feroz? Um sorriso enviesado brotou nos lbios de Haley antes que ela pudesse pensar. Ela, uma pequena selvagem. Seus irmos no adorariam saber disso? No vou arranh-lo ela resmungou, pensando que seria um alvio ter as costelas enfaixadas. Com um ar ctico, ele arqueou as sobrancelhas. Tem a minha palavra. Haley estava ficando impaciente com aquelas atitudes amistosas. Quem ele achava que era para sequestr-la e depois atac-la com aquele charme rude? S ande logo com isso! Ele a encarou com ar crtico. E quando Haley pensou que ele no entendera o que ela dissera, o homem sacou o punhal e, segurando-o entre os dentes, tirou o cinto, soltou a manta do ombro e deixou o tecido de l amontoar-se no cho. Tudo que ele usava era uma camisa enorme que chegava at o meio das coxas.
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Que diab... O sol do meio da tarde incidia nas costas de MacColla. O ngulo agudo iluminava-o por trs, fazendo o linho da camisa brilhar. E tambm o deixava transparente. Haley arquejou ao ver o tamanho do homem atravs do tecido. Virou-se de lado depressa, sentindo as faces queimar. Disse a si mesma que j vira um homem nu antes. Seu namorado do primeiro ano de faculdade, para ser exata. Algo que, decerto, no fora motivo para soltar fogos de artifcio. Se no houvera razo para isso antes, por que ela ficaria envergonhada com aquela viso agora? Interpretando mal a inquietao de Haley, MacColla tirou o punhal da boca e explicou: Vou precisar de alguma coisa para enfaixar voc. Ou est pensando em rasgar seu prprio vestido em tiras? Prendendo a lmina entre os dentes, ele desdobrou a l surrada. Haley se deu conta de que estivera prendendo o flego. Seus olhos se voltaram inadvertidamente para a camisa de MacColla, e ela ficou ao mesmo tempo aliviada e um pouco desapontada ao ver que ele se mexera e no estava mais de costas para o sol. Depois de tirar o punhal da boca, ele comeou a cortar longas tiras da ponta da manta. O msculo rijo da coxa flexionou-se, atraindo a ateno de Haley, o puro instinto arrastando seus olhos ao longo da leve penugem negra e da coluna slida de msculo emoldurada pela fenda do lado da camisa. MacColla agachou-se, e ela desviou os olhos de novo, dessa vez buscando Jean, que limpara um espao no cho para sentar. Mais uma vez, endereou seu melhor olhar maligno para a mocinha. Uma risada gutural atraiu sua ateno de volta para o homem. Calma, moa ele disse, num tom para que s ela o escutasse. E mais alto, pediu: Jean, amor, pode buscar um pouco de gua? Jean fitou-o como se ele falasse grego. Sim, voc mesma ele afirmou, com um largo sorriso, Voc entendeu. Tenho um pequeno cantil amarrado ao pnei. Precisamos de gua, e voc ter de ench-lo para mim. Jean levantou-se com um bufo de raiva. E voc, caile bkorb... MacColla aproximou-se de Haley, e ela sentiu o corao disparar ao perceber o sorriso irradiar-se primeiro de seus olhos e depois dos lbios. Sei que os punhais que lana pelos olhos so causados pela dor de seu ferimento. a dor que torna sombria essa sua bela face. Inclinou-se. Tenho certeza de que uma moa como voc sabe das coisas e no desejaria mal minha irm, no ? Hum. Irm? Haley experimentou uma reao curiosa diante daquela informao. Um arrepio breve e peculiar margem da conscincia. No era alvio, nem empolgao, nem expectativa, apenas um lampejo perceptivo. Irmos. Ele sorriu, um sorriso largo e tranqilo. Haley percebeu um dente lascado e tentou ignorar a dor no peito causada pelo disparar do corao. MacColla ergueu as tiras.
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Vou precisar enfaixar diretamente sobre a pele, ou a manta vai lacear e ceder. Oh... Haley olhou para o vestido. Eu... me d um instante. Ao notar que ele no se mexia, resolveu ser mais direta. Vire-se. Podia jurar ter visto aquela sobrancelha grossa se arquear antes que ele se virasse de costas. Ento, tirou um brao e depois o outro pelo decote da malha apertada. Apesar do cuidado, ouviu os fios estalar e se partir. Uma pena, era seu vestido predileto. Pelo menos, ela usava uma camiseta por baixo. Pensou no que acontecera sua echarpe e, com uma pontada de dor, imaginou a seda azul-cobalto jogada sobre a mesa do depsito. Lembrou que um dos irmos a soltara para ela no bar. Colin ou Conor? Ao recordar deles, sentiu a garganta apertada e fungou. Precisava pensar na famlia para confortar-se, para no se sentir distanciada. Tinha de voltar. Seus familiares tinham ficado traumatizados aps seu ataque. No os faria passar por algo assim de novo. Puxou o vestido at a cintura, revelando a camiseta de algodo por baixo. Deixaria o homem enfaixar-lhe as costelas, descansaria por algum tempo e, depois, fugiria. Ele arriscou um olhar, fascinado, quando ela passou os braos e o torso pelo decote do vestido preto, remexendo-se e se contorcendo com uma expresso concentrada. Era engraado e excitante ao mesmo tempo. O tipo de camisa que ela usava sob o vestido era desconhecido para ele. MacColla esforou-se para no olhar, mas aquela camisa grudava-se moa, o tecido branco parecendo macio ao toque, e sem deixar muito imaginao. A pele dos ombros era plida, a ossatura delicada em contraste com os msculos firmes e elsticos dos braos. Ele esfregou o polegar nas pontas dos dedos, num gesto distrado, ao imaginar se aquela pele de marfim era to sedosa quanto parecia. Enquanto ela se concentrava em arrumar o vestido em torno dos quadris, ele deixou os olhos passear pelo torso bem formado. E sentiu o membro enrijecer-se ao v-la enrolar o tecido nos quadris. Cerrou os punhos, ofegante. O movimento levou o brao da moa a se apertar contra a base do seio, que se ergueu, retesando a camisa. O tecido esticou-se, revelando o contorno do mamilo. Ela dobrou a barra para o alto e puxou, expondo o ventre plido e macio, e MacColla deixou escapar um gemido involuntrio. Vire de costas! ela esbravejou. Os olhos dele correram a procurar os de Haley, cuja voz soara indignada, combinando com as fascas que saltavam do olhar. Ele obedeceu de imediato, aproveitando para recobrar o juzo. Da ltima vez que o perdera, deliciara-se em sabore-la. E no seria bom esquecer-se de si mesmo com a prisioneira. Uma Campbell, ainda por cima, pensou com desgosto. Mas algo nela o irritava e o intrigava. Que tipo de mulher era ela para confront-lo como fazia? Ele estava acostumado a que todos se acovardassem diante dele. Mas no havia covardia naquela mulher. Ela erguia o queixo com atrevimento, como se ele fosse um campons comum, em vez de um lder de guerreiros. E, depois, v-la tirar as roupas com um misto de recato e determinao... Passou a mo pelo rosto. Aquilo fora o suficiente para deix-lo beira de perder o juzo. Certo. MacColla ouviu aquela palavra estranha outra vez, e presumiu que ela queria dizer
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que estava pronta. Ia se virar, mas percebeu que ele no estava. Ela estava sentada, rgida e ereta, suportando o que devia ser uma dor extraordinria. No entanto, a atitude denotava fora de recuperao, e no derrota. MacColla a vira como uma gata selvagem, porm a enxergava agora na verdadeira forma. Aquela mulher podia adotar a persona de um predador, mas ao tirar a veste estranha, sentava-se diante dele como um cisne maravilhoso, com o pescoo e os seios claros, que apenas acentuavam os fartos cabelos negros e a brancura da roupa ntima. Os ombros eram cremosos e largos, mas nada masculinos. As mos se entrelaavam no colo, e ela mantinha os braos dobrados dos lados, os membros firmes falando de fora, mas no de trabalho pesado. Seus olhos desceram ainda mais, e uma fasca de calor o fustigou. O ventre era firme, uma extenso lisa de alabastro polido que ele teve de se esforar para no tocar. Eu... MacColla apalpou a manta por um momento e s ento percebeu. O pescoo dela. Estendeu a mo, sem pensar. Nossa, moa, seu lindo pescoo... Passou com gentileza o polegar sobre a cicatriz, uma linha dentada e alta que marcava a extenso da garganta. Usou o dorso da mo para afastar os cabelos e correu o polegar mais uma vez, maravilhado. Aquilo respondia a muitas perguntas. Como? Ele percebeu, pelo modo como, ela desviava o olhar, pela forma como a espinha enrijecia, que aquela simples marca a definia, tendo sido um ponto de mutao. Compreendia agora como, em vez de t-la derrotado, qualquer que tivesse sido a tragdia que recara sobre ela arrancara tudo o que no era essencial, para revelar uma poder e um esprito mais profundos, que eram a raiz daquela mulher. No da sua conta. A voz soou comedida, mas tensa tambm. Ele fitou-a nos olhos e viu uma nvoa de lgrimas. Porm, mais que tristeza, viu a fora. Certo disse, baixinho. Desenrolou a tira e comeou a trabalhar depressa, tentando no se encolher diante dos gemidos abafados de dor que ela deixava escapar. Inclinou-se, passando os braos em torno dela para lhe alcanar as costas. Manteve-se em silncio, as mos grandes e calosas puxando e apertando o mais gentilmente possvel. Os ns dos dedos roaram a lateral firme do seio, e ele imobilizou-se. Ergueu os olhos para encontrar os dela. O momento prolongou-se, a respirao de ambos contida, nenhum deles querendo desviar o olhar primeiro. Aqueles olhos, que a princpio tinham parecido sobrenaturais no escuro, fitaram os seus sem piscar. Cinzentos e insondveis, salpicados de preto, eram mais misteriosos para ele agora do que haviam sido nas sombras do castelo de Campbell. Campbell. O pensamento foi como um facho de luz distante, chamando-o de volta. Ele tinha um dever para com a irm. E, ao se apossar da estranha, assumira uma obrigao para com ela tambm. Porm, mais que isso, tinha um dever para com seu cl. Aquelas duas mulheres o retardavam quando o que ele precisava fazer era recordar-se do que importava de fato. Haley. Nome estranho. Sua voz soou mais rude do que ele pretendia, e ele viu-a encolher-se, como se tivesse sido agredida. O que voc para o Campbell? O fio delicado que se estendera reluzente entre os dois desapareceu, como uma teia de aranha mudando do sol para a sombra.
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Aquele homem, aquele cenrio inteiro ultrapassara o surreal e se aproximava da loucura. Haley voltou realidade, e levou um instante para entrar em foco. O qu? indagou. Perguntei o que voc para o Campbell. Haley conhecia Histria, sabia que Graham e Campbell eram inimigos, mas o que esse ltimo tinha a ver com a arma? Que tal voc falar primeiro? Estrelinhas pareceram esvoaar por um momento diante de sua vista, e ela foi forada a engolir convulsivamente quando uma onda de nusea subiu por sua garganta antes de prosseguir: Sei que sabe sobre a arma. Arma? Ela rilhou os dentes e apertou os lbios. O que sabe sobre James Graham? Sua pergunta era uma acusao, e ela sentiu que o homem se empertigava conforme enfiava a ponta da faixa dentro da atadura. O que voc sabe sobre Graham? Ele fingiu um tom cavalheiresco, mas Haley no se deixou enganar. No acho que ele morreu como dizem ela retrucou. O estranho ficou imvel, e Haley sentiu-se gratificada. Ela sabia. Aquele sujeito era algum tipo de rival acadmico esquisito. A competio o deixara doido. Na verdade, tenho quase certeza de que ele no morreu, quando todos dizem que sim. Num nico movimento brusco, ele prendeu-lhe a face entre as mos. Quem voc? esbravejou. Unia espi de Campbell? O movimento sbito sacudiu-a e fez com que ela se encolhesse, com a impresso de que o peito se partira como vidro. Arquejou. Campbell? Que dib... Que tipo de show de horrores era aquele? MacColla, Graham, e agora aquela insistncia em Campbell tambm? O baque surdo de um cantil batendo no cho a assustou. melhor no provocar meu irmo! Haley livrou o rosto do aperto de MacColla e, furiosa, virou-se para encarar a irm dele, parada com as mos nos quadris s suas costas. Eles o chamam de Fear Thollaidh nan Tighean, e ele nunca foi superado por nenhum homem. E certamente por nenhuma mulher. A frase estranha em galico ressoou no fundo da mente de Haley, mas ela expulsou-a para concentrar-se na garota. Certamente por nenhuma mulher. Que conversa fiada! Eram criaturas como aquela que davam m fama s mulheres. Voc me deixou encurralada. Haley fingiu ceder. Precisava descansar, e no levantar suspeitas, se quisesse livrar-se dos malucos. Olhe, estou machucada e cansada. No conheo nenhum Campbell. A dor ameaou domin-la. Haley ficou imvel, a pontada no peito dando veracidade sua farsa. No tenho a arma, se por isso que estou aqui. Eu a tranquei antes que voc me
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pegasse. Eles a fitaram sem dizer nada, e ela continuou tagarelando: Entenderam? A arma est trancada. Eu no a tenho. Sei que voc quer cavalgar um pouco mais, mas posso, por favor, s deitar e descansar mais um pouco? A faixa ao redor de seu peito entorpecera a dor, e Haley sentia a histeria esvaindose, deixando-a fraca e exausta do trauma. Percebeu que suas mos se enregelavam, e ela as olhou, muda, vendo-as tremer. Pontos pretos danavam diante de sua vista, dispersos, indo e voltando, diminuindo e aumentando numa escurido fria que a engolfava. Haley ouviu o estranho dar alguma ordem irm, seguida por um estalar de galhos. Sentiu as mos fortes em seus ombros e, depois, o cho duro s suas costas. O peso de um pano sobre o corpo. E, em seguida, a escurido. Monarquista ou covenanter, irmo? Hum? MacColla observava a mulher estranha que dormia. Em breve, seria hora de acordla. Estava desesperado para seguir caminho, mas continuava retido pelas necessidades daquelas duas mulheres. Deveria estar saqueando as terras de Campbell em Argyll, no acampando. Tinha de ir para o Sul, deixar Jean em segurana com sua famlia em Kintyre o mais rpido possvel. Porm, percebera, frustrado, que as mulheres precisariam de um dia de descanso e de comida quente para acompanhar seu passo. Ultimamente, os aliados escapavam do controle de Campbell, e MacColla sabia de um lugar em Argyll onde poderiam encontrar refgio com pessoas simpticas causa. Castelo, de Fincharn sua irm retrucou, mal-humorada. O olhar de MacColla desviando-se vezes seguidas para a mulher adormecida parecia deixar Jean irritada. Perguntei dos moradores de Fincharn. Encontraremos amigos l, ou um castelo cheio de covenanters, que vivem no bolso de Campbell? Ele endereou um sorriso irm. Tinha de admitir que ela estava mesmo empenhada em tirar sua ateno da estranha. Encontraremos os dois. Aquilo j foi a fortaleza de MacMartin, mas o cl Scrymgeour tem a posse do castelo agora. E, embora o pai fosse um covenanter, o filho John quem nos espera. Apoia o rei, como ns. E quando que voltaremos nossa prpria casa, em Colonsay? O queixo de Jean tremia. No sei. Encarou-a num longo silncio antes de dizer, num tom srio No se aflija, garota. O Campbell pode ter roubado nossas terras, mas eu tomarei dele mais do que isso. Vou extrair o corao e o esprito de todos os Campbell, nem que seja custa do meu prprio corpo enregelado. Jean encolheu-se, parecendo aterrorizada, e MacColla riu. Minhas desculpas, irm. Inclinou-se para afag-la no queixo. Tudo com que precisa preocupar-se imaginar a reunio de nossa famlia em Kintyre. um lar suficiente por ora, est bem? Pegou uma vareta do cho e atiou o fogo. Por enquanto, vamos encontrar aliados monarquistas em Fincharn. E tigelas cheias de bom ensopado quente, se Deus quiser. Ele inalou profundamente, como se encher os pulmes de ar aplacasse sua fome. Precisava de comida quente.
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Sua ateno desviou-se outra vez para a moa. Registrou um leve som de irritao emitido pela irm quando ela desistiu de tentar conversar e passou a atiar o fogo. Continuou observando a mulher. Apesar do sono profundo, ela permanecia rgida, com os braos passados pelo torso, como se acalentasse a dor nas mos. Ningum se postaria diante dele como ela. Porm, em vez de o fato deix-lo zangado, a energia dela o empolgava, assoprava uma fagulha havia muito apagada de volta vida. Percebeu que no sabia nem mesmo o nome inteiro da jovem. Esquecera de perguntar o nome de seu pai, de seu cl, saber de suas origens. Enquanto a via dormir, ele se entregava aos pensamentos. Era curioso que, assim que haviam fugido do castelo, os homens de Campbell a tivessem atacado com brutalidade. Era improvvel que ela fosse um membro da famlia. Ou, se fosse, de alguma forma afrontara o cl. No entanto, Jean alegara ser a nica prisioneira mantida no castelo. Aquela mulher era um enigma. Quem poderia ser e, mais importante, de que lado estava? As perguntas a respeito de James Graham o haviam alarmado. Pouqussimos sabiam do estratagema que livrara James do cadafalso. Subterfgios meticulosos e uma cortina de fumaa por parte apenas dos amigos mais prximos mantinham sua sobrevivncia em segredo. Que uma estranha soubesse da verdade era muito preocupante. Poderia ser uma espi? O ataque fora apenas uma farsa, algum tipo de armadilha para engan-lo e faz-lo acolh-la sob seus cuidados? Que ela era forte e determinada, no tinha dvidas. Estudou-a, adormecida. As linhas profundas marcavam seu rosto, em torno da boca, na testa, a dor escrita na pele. A experincia contida no semblante no roubava sua beleza. Talvez at mesmo contribusse para ela. No eram feies delicadas. Tomadas em separado, eram vigorosas, como seu corpo. Um rosto quadrado, o nariz largo, os lbios cheios. Feies orgulhosas, que no se desculpavam por se afirmar. Porm, postas em conjunto, criavam uma misteriosa alquimia, transformadas pela pele luminosa, pelos cabelos negros, pelos desconcertantes olhos cinzentos, numa criatura estranhamente feminina. Estreitou os olhos ao avali-la. Feroz. Robusta. No entanto, encantadora. De certa forma, uma leoa em toda a magnificncia, pelo tamanho e poder que detinha. Ele faria bem em recear aquela mulher. Como qualquer homem prudente faria diante de tal criatura. Campbell olhou para o homem sua esquerda. O major Nicholas Purdon lutara ao lado dos parlamentaristas e protestantes na Irlanda. De altura e constituio mdias, e cabelos lisos da cor de gua suja, tinha a imagem de uma pessoa medocre. A natureza sem imaginao o tornava submisso. Duas das caractersticas de personalidade que Campbell mais valorizava. Ante um gesto seu, Purdon virou o balde, e a gua fria tirou o sangue e o estupor da face do membro de seu cl. Trocaram de lugar.
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Campbell olhou para as mangas da camisa imaculada e dobrou o punho com cuidado. Finalmente pronto, ergueu os olhos e fez um ar de desgosto. A cabea do homem vacilava, e a nica coisa que o mantinha ereto era a corda que o amarrava ao assento. Voc no morrer ainda! esbravejou, e esbofeteou o homem. Diga-me quem a levou. Eu... lhe disse... Outro estalo agudo de pele contra pele. Ento fale de novo. Campbell lutou para manter a pacincia. Voltara a Inveraray s para descobrir que sua prisioneira fora resgatada por MacColla com a ajuda de uma mulher. Diga-me como vocs, seus idiotas, deixaram que ele entrasse e os superasse. Ele se esforara tanto para capturar a irm de MacColla. E a mais valiosa prisioneira sumira como vapor ao vento. Desferiu outra bofetada. Vocs o deixaram escapar. MacColla e... A carne flcida de sua papada ficou roxa de raiva. Duas mulheres. Um som estrangulado escapou da garganta do homem, e ele se imobilizou ao ver a calma terrifcante tomar as feies de Campbell. Vou perguntar s mais uma vez. E depois voc vai ver o que acontece quando minha pacincia se esgota. Campbell puxou um punhal do cinto, e a luz da vela incidiu sobre a lmina fina. Sorriu ao ver o homem fit-lo, nervoso. Gosta disso? Eu a chamo de agulha. Cortou o ar com o punhal, e a lmina fez um rudo parecido a um pio de passarinho. Levou-a at a face do membro do cl e tocou a ponta logo abaixo de seu olho, espetando e deformando a pele delicada. Agora, voc tentar mais uma vez lembrar-se dessa outra mulher, antes que vire um farrapo precisando de costura. Foi aquela. O sussurro veio da escurido atrs dele. A mo de Campbell escorregou, e o sangue escorreu da face do prisioneiro como uma lgrima vermelha. Finola. Campbell virou-se para encarar a bruxa. Esquecera-se de que ela estava ali. Parecia estar sempre ali agora, observando. Isso o enregelou. O que disse, mulher? No esquea com quem fala. Ela saiu das sombras, serena. No sou um membro do seu cl. Finola rodeou o homem amarrado. Ento se inclinou para ele, fechando os olhos e inflando as narinas. Tinha os cabelos soltos, que escorregaram do ombro, tombando na direo do sujeito, como um vu avermelhado. Ao ouvir o gemido de pavor do homem ecoar pelo aposento, a bruxa sorriu. No sou da sua gente para que fale comigo desse jeito. Colocou o dedo ossudo na face do homem. Diferentemente deste aqui. Seguiu o rastro de sangue com a unha amarelada. Seria prudente que voc no se esquecesse. Um rudo encheu o ambiente, o som de um fio de urina pingando no cho. A bruxa soltou uma gargalhada aguda e recuou. Ele fala a verdade. Virou-se para encar-lo, com os olhos faiscantes e cheios de maldade. E eu lhe digo, ela era a mulher misteriosa. Aquela com o poder de destroar MacColla. Aquela que eu chamei. Campbell levou um momento para registrar as palavras da feiticeira. Estaria dizendo a verdade?
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Pedi que a trouxesse no tempo para mim. Os msculos das pernas dele tremiam de dio reprimido. No para o meu inimigo. Eu a trouxe de volta para voc, Campbell. E voc no estava aqui. No posso pagar o preo por sua incompetncia. Campbell bufou, fechando e abrindo os punhos, frustrado. Queria aquela mulher, quem quer que fosse. E agora ela estava com MacColla. Se tinha o poder de destruir seu inimigo, teria o poder de destruir o cl Campbell tambm. Parou mais uma vez diante do homem amarrado e tirou seu punhal da bainha. Deslizou-o pela mancha ensanguentada na face dele, e os ps do prisioneiro comearam a empurrar, como se ele quisesse levar a cadeira para trs e escapar do chefe. Purdon aproximou-se e parou atrs da cadeira, segurando os ombros do homem. Campbell lhe fez um gesto de cabea. O soldado parecia ansioso para agradar. E, melhor, demonstrava gostar do trabalho. Os dias frente exigiriam esse tipo de gente. Ele olhou de novo para o prisioneiro e, com um rpido impulso da lmina, espetou o olho do homem. Um lembrete Campbell gritou, acima dos berros que encheram o quarto para tomar mais cuidado da prxima vez que ficar de guarda. Convocara para si aquela mulher que voltara no tempo. Fora ele quem pagara, e muito, por isso. Arriscara-se demais. Sujara-se com magia negra. Aquela mulher era sua propriedade, era como uma arma extraviada. E, como uma coisa perdida, ele a encontraria e a reclamaria para si. E se no pudesse control-la, ele a mataria. Quando isso tudo vai parar? A pergunta de Jean rompeu o silncio tenso no qual se encontravam nas ltimas duas horas. Ela parecia recobrar o entusiasmo conforme se distanciavam do covil de Campbell. MacColla acordara Haley fazia tempo, arrastando-a de volta sela para que prosseguissem. Tinham entrado pelo sop de umas colinas que pareciam fazer parte de uma cadeia de montanhas, e agora ela estava completamente confusa. Ser que estavam em Berkshires? Sim. Haley tambm queria saber quando tudo aquilo ia acabar. Sentiu a pacincia de MacColla se esgotando, e uma onda de satisfao irracional a atingiu. Haviam viajado devagar a tarde toda, curvados para a frente, sobre o pescoo dos pneis, para subir com esforo as encostas escarpadas, e depois para trs, a fim de descer as ladeiras. Cada movimento era uma agonia para ela e, mesmo assim, era a garota que exigia mimos. Poderia ser pior MacColla resmungou. Eu poderia levar vocs pelo Beinn Bhreac. Seria mais rpido. Beinn Bhreac? Que diab... Alasdair! O tom de Jean era severo, e Haley sorriu. Eu quis dizer quando esta luta vai parar! Ele no respondeu por algum tempo, e sua voz soou comedida quando por fim retrucou: Vai parar quanto tudo terminar, Jean. No antes.
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timo. Ele claramente se esquivava de todas as perguntas que ela fazia. Beinn Bhreac. Esquisito! Que negcio era aquele de ficar falando em galico? Beinn Bhreac. Colina manchada. Entraram num vale profundo, ladeado de encostas rochosas que pareciam desertas demais para fazer parte da Nova Inglaterra. Haley estava cada vez mais preocupada. A paisagem deslumbrante nada fazia para acalm-la. Ao contrrio, a grande extenso da colina e a vegetao rala passavam uma idia estranha, aumentando a sensao de algo fora do lugar. O caminho serpeava, estreitando-se numa trilha e depois se alargando de novo. Pinheiros de um verde profundo apontavam pela encosta como uma imensa espinha. Um cervo enorme estacou no cume, to repentinamente como se pego num instantneo que capturasse uma frao imvel e majestosa de vida. No era a Massachusetts que Haley sempre vira. Encostas escarpadas os rodeavam, mas no os picos das cadeias de montanhas da Amrica do Norte com que ela estava familiarizada. Aquelas colinas brutas, arredondadas, passavam a sensao de rocha nua coberta de mato rstico verde-amarelado. Uma planta em particular dominava, e Haley vasculhou a mente, aflita para situ-la. Queria encontrar algo reconhecvel naquela paisagem cada vez mais estranha. No eram as Berkshires de jeito nenhum. Era algo mais parecido a... A urze ficar mais bonita no fim do vero. Urze? Fim do vero ela murmurou. Em que ms estamos? MacColla demorou um instante antes de dizer, num tom hesitante, como se falasse com uma criana: Maio. Maio. Lembrou-se de que sinais do outono estavam por toda parte. Aquelas coisas que reapareciam todo ano. A malha antiga de seu pai em tric irlands. A tev ligada num jogo de futebol. A camisa vermelha e preta de grife de Colin. O vento gelado fazendo esvoaar seus cabelos no ptio da faculdade. As rvores com as vestes gloriosas em vermelho e laranja do outono. Maio... claro resmungou. Naturalmente que era maio. Por que no seria maio naquele universo retrgrado em que ela aterrissara? Ol! um homem gritou distncia, e MacColla imobilizou-se s costas de Haley. Alasdair MacColla! ele berrou. Olharam para cima e se depararam com algum parado no cume da colina, direita, ligeiramente para trs. Algum de kilt, com uma espada na cintura e um sorriso na face. Ah, bom! Haley vacilou na sela. Aquilo era a gota d'agua. Teve a percepo distante de que a mo de MacColla a segurava pela cintura. Espero que no tenhamos chegado muito tarde para o lanamento do martelo ela murmurou, sentindo-se perdida. Ser que todo mundo vai parecer equipado para os jogos das Terras Altas? Lutou para ficar ereta, apesar do sangue que parecia ser drenado de sua cabea. Ou MacColla no ouvira o comentrio ou no tomara conhecimento dele. Concentrava-se no homem que agora descia a colina em sua direo. E explodiu numa risada enquanto enfiava os calcanhares no pnei para virar a montaria e encarar o recm41

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chegado. John Scrymgeour MacColla informou irm, subitamente nervosa. Foi apenas um rpido aparte, mas a informao pareceu deix-la vontade. Disseram que voc foi visto em Argyll. John ofegava quando os alcanou. Cabelos castanhos emolduravam um rosto redondo e bem-humorado. Passando o tempo livre nas terras de Campbell? E mais outras coisinhas alm disso, aposto. O homem enviou um olhar questionador na direo de Haley. Aquele sujeito estaria a par de toda aquela coisa de seqestro? Se assim fosse, parecia indiferente ao fato, Ser que poderia ajud-la? E ela, deveria pedir a ajuda dele? O sorriso do homem desvaneceu-se. Tenho notcias do rei. Rei? O tom era sombrio, e Haley sentiu MacColla tornar-se apreensivo atrs dela. O pnei sentiu tambm, e deu alguns passos nervosos para o lado. mesmo? E voc est muito srio, Scrymgeour. O homem concordou com um gesto seco de cabea. Talvez seja melhor ouvir suas notcias com uma caneca de cerveja. De repente descobri que estou morrendo de sede MacColla disse, cauteloso. Siga com Jean na montaria, e nos encontraremos em sua casa em breve. O gesto brusco da garota chamou a ateno de Haley. Duas manchas zangadas tingiram as faces de Jean, num rubor que pareceu particularmente violento em contraste com a palidez dos ns dos dedos que se fecharam nas rdeas. Por favor, agente mais uma ltima subida, e vocs vero o vale se abrindo diante dos olhos, guardando minha modesta Fincharn na palma. John caminhou at o lado de Jean, inclinando-se num gesto cavalheiresco antes de montar atrs dela. O lago lindo nesta poca do ano. O sol da primavera dana na superfcie como fogo. Falava ao ouvido de Jean, e emendou: Meu castelo fica na praia leste de Loch Awe. Loch Awe. Maravilha. Um rei e um lago. Avanaram bem depressa a partir dali, conforme as colinas se tornavam um tapete espesso de grama verde. O lago apareceu e a nusea retornou s entranhas de Haley. Ela sabia que no havia tais extenses de gua na Massachusetts que ela conhecia. Era imenso, estendendo-se ao longo de uma dobra no vale suavemente curvo, e reluzia, como o homem dissera. Uma construo cinzenta emergiu distncia, algo espectral na nvoa e que se materializou medida que se aproximavam. O mal-estar tornou-se insistente, e Haley comeou a respirar pela boca para controlar o estmago. Provavelmente vacilou ou soltou um gemido, pois sentiu as mos de MacColla firmando-a. O castelo de John entrou em foco. Era um prdio retangular enorme, construdo de pedra cinza-escura e ornado de pequenas aberturas quadradas. Uma fortaleza de granito, sombria e quase sem janelas, no velho estilo dos antigos castelos. Lochs, kilts, reis e, agora, castelos. Qual o nome de seu rei? A voz de Haley saiu num murmrio. Espere. Carlos? Carlos I? Est se sentindo bem, moa? Haley sentiu a mo de MacColla em seu ombro, mas afastou-a com um gesto brusco. Passando a perna trmula por sobre o pnei, escorregou da sela e saltou para o cho.
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Ouviu conversas sussurradas e depois registrou o som da voz da garota desfiando um galico ininteligvel. Galico falado sem esforo por toda parte. E, ento, a possibilidade a abateu. Mas, em vez de um clique iluminador de uma lmpada, a constatao repentina de Haley extinguiu a luz. Era como uma rocha desmoronando para tranc-la numa caverna apertada e sem ar. E fora a frase que havia provocado a avalanche. Uma frase obscura que tinham lhe dito. Que a imobilizara. O nome com que Jean chamara o irmo, Haley se lembrava agora. E percebeu: Fear Thollaidh nan Tighean... Destruidor de Lares. Alasdair MacColla. O Alasdair MacColla. Correu cambaleando por vrios metros antes de cair de joelhos. O prdio desgastado assomava distncia, zombando dela, testemunha indiferente de seu pavor. A nusea irrompeu com plena fora, e foi como se um punho violento a socasse, expulsando tudo que havia em seu estmago, A nsia tirou-lhe o flego, fazendo a bile subir pelo nariz. A dor nas costelas provocou o turvamento de sua viso, e um gemido alto escapou de seus lbios. Haley tentou acalmar o corpo sacudido por espasmos, tentou silenciar s prprios gritos, cada movimento a mais pura agonia. Sentiu a mancha de um vaso estourado nos olhos ao vomitar de novo. E a nusea aumentou, como se alguma parte instintiva julgasse que poderia fazer tudo desaparecer pela fora do prprio corpo. A violncia dos espasmos fez seus ossos estalar, renovando a dor nas costelas j martirizadas, e ela vomitou mais uma vez com a pontada no trax. Teve a sensao de ter MacColla por perto, e o percebeu ento, parado diante dela. Ele se inclinava em sua direo. E, embora seu corao disparasse de medo, Haley conseguiu lanar-lhe um olhar de desafio. Contra ele, contra sua condio, contra aquela situao toda, irreal, inconcebvel, incompreensvel. No! gritou, rastejando para o lado, limpando o rosto. No! Um dos homens mais brutais da Histria escocesa, de alguma forma desconhecida, buscava por ela. Haley o viu, assomando sobre seu corpo, e agarrou-se com fora conscincia vacilante. Ento ouviu Jean, ao longe. Eu avisei, Alasdair. A moa no certa. Dessa vez, em vez de dar foras a Haley, as palavras distantes de Jean a abalaram, deixando-a sem amarras. No certa. A muralha impermevel de pedra talhada que Haley levara anos erguendo em torno de si mesma tornou-se um enorme castelo de cartas, agitando-se ligeiramente at amontoar-se no cho. MacColla relaxou no banho. Mal cabia na tina de cobre, mas a gua estava quente e desentorpecia seus msculos tensos. Esfregou os ns dos ombros. John fora generoso em lhes oferecer aqueles quartos, uma vez que a maior parte da famlia morava agora na casa em Glassary, ao leste. MacColla no era muito dado a luxos, e escolhera o aposento menor, porm o mais acolhedor. A lareira era grande, a janela dava para oeste, e o colcho era mais macio do que o cho no qual se acostumara a
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dormir nas ltimas semanas. Mesmo assim, estava mais tenso do que tinha razes para estar, e pensou na estranha mulher que o deixava to alterado. Enfiou a cabea na gua e correu os dedos pelos cabelos, desembaraando a massa emaranhada antes de lav-los. Sentou-se de repente, e afastou os cabelos do rosto. Maldita distrao! Ele ainda no descobrira qual era o cl da mulher. A princpio, julgara-a uma espi. Todos os indcios apontavam para isso. Ela surgira diante deles no prprio covil de Campbell. Uma mulher misteriosa, forte e sozinha, sem explicaes ou negativas prontas na lngua. E, mais preocupante ainda, ela suspeitava da verdade sobre o destino de James Graham. Porm, em seu corao, ele no acreditava que isso pudesse ser verdade. Ela parecia to... inocente. Talvez o ferimento a fizesse parecer assim. Mas, ao perceb-la tremer na sela conforme cavalgavam e firm-la com suas mos, sentira a confuso e a vulnerabilidade da mulher. Seria algum tipo de batedor do cl Campbell? Ele no daria muito crdito idia. Ela tremera como um potro recm-nascido, aterrorizada diante da vista de Fincharn. E depois, passara terrivelmente mal. Ele tinha imaginado se a estranha no seria, na verdade, inimiga do cl Scrymgeour, de John. Contudo, no houvera nenhum tipo de reconhecimento entre os dois. O fato era que ele sentira pena da pobre moa. Apesar de cauteloso, tinha pena. E... ah, como a desejava! A imagem daqueles braos e ombros cremosos continuava em sua mente, atormentando-o. E a pele macia do ventre. Fantasiou despi-la daquela estranha camisa. Sabia que os seios seriam ainda mais plidos e mais perfeitos, se algo assim fosse possvel. Fechou os olhos, obrigando o corpo a voltar compostura. Ele a manteria, por perto at descobrir a verdade sobre suas origens. E Deus o ajudasse se ela mostrasse ser algo que no parecia.

Captulo II

Haley completou outro crculo aflito pelo quarto, passando a mo ao longo da pedra fria das paredes conforme caminhava. A granulao spera do granito ralava sua palma, mas ela no conseguia se conter. Algo tinha de tornar aquela experincia real e, por isso, ela comprimiu a mo com mais fora na rocha mida, impondo ao seu fsico aquele mundo estranho, esperando que sua mente o acompanhasse. Ela voltara no tempo. No sabia como, s sabia que acontecera. A evidncia estava ao seu redor. Porm, era algo alm dos trajes, do galico e daquele frio do castelo que agora ela sentia dentro de si mesma. Haley sabia. Sentia. Percebia na desolao sua volta, no conhecimento animal, que vinha das entranhas, to antigo como o homem, de que poderia viajar por quilmetros
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em qualquer direo antes de encontrar outra alma viva. Podia sentir a ausncia de tecnologia como um silncio repentino, e a natureza que a rodeava, poderosa, de uma maneira que nunca sentira antes. Principalmente, sentia-se pequena e vulnervel. E apavorada, a ponto de perder o juzo. Parou. Precisava procurar alguma coisa que pudesse ser usada como arma. J notara o pequeno castial sobre a mesa de cabeceira. O jarro cheio de gua poderia fazer algum estrago tambm. E enfiar no bolso a pequena faca da bandeja de queijo e po fora bvio. Seus olhos vasculharam o quarto. Tinha de haver algo mais. Correu para o lado da cama pela centsima vez. Havia a mesinha com a vela, a jarra e a bacia. Ergueu o colcho fino. Era recheado de palha e fez um ligeiro rudo de amassado. Embaixo, havia uma rede tecida, presa estrutura de madeira. Haley chutou a base. A coisa era muito reforada para que ela pudesse tirar uma perna, e isso seria percebido prontamente, de qualquer maneira. A rede era uma verso do sculo XVII de uma cama de molas. Na verdade, era benfeita, a corda amarrada com ns, fortes e passada por cima e por baixo de uma densa urdidura. Assim que cortasse a corda... Oh, Deus, como? Colocou o colcho no lugar e sentou-se. Como escaparia dali? Sua mente se voltou para a arma. E para aquela pintura tosca. Um painel de madeira ostentando as figuras rudes de um homem e de uma mulher. O homem era MacColla, ela sabia disso agora. E ela era a mulher, com uma cicatriz no pescoo, que brilhava com o sangue fresco. Mas de quem? Aquela arma e aquela pintura eram as duas coisas que a vinculavam a... quando! Tentou situar-se no tempo e recordar-se da Histria. Quando e como MacColla morrera? Fora numa batalha na Irlanda. Ele havia sido trado e assassinado. Ela no se lembrava da data exata, apenas que fora na dcada de 1640. A poca das Guerras dos Trs Reinos, aquele nome politicamente correto para algo a que alguns ainda se referiam como as Guerras Civis Britnicas. Mas quando, exatamente? 1645? 1646? E por que ela? Por que Alasdair MacColla? Procurou recordar-se de tudo que pudesse sobre aquele homem. Era violento. Destemido. Mau. Muitos proclamavam que ele inventara a estratgia de batalha que conferira aos escoceses das Terras Altas diversos triunfos em muitos anos: disparar um tiro de mosquete e depois investir, terminando a batalha com espada e escudo. Tantas vitrias famosas de MacColla! Tanta brutalidade infame! Ele decerto era to grande quanto os livros de Histria afirmavam. Haley nunca vira uma imagem daquele homem, e pensou com um calafrio que o horrvel painel de madeira poderia ser a nica representao dele que j existira. Mas a lenda no exagerara em seu tamanho. Sua fora era evidente no peito largo, nos braos fortes e nas coxas slidas como troncos, que tinham aninhado enquanto cavalgavam. MacColla. Com laos com as Terras Altas e a Irlanda. Com o desejo sanguinrio de ver todos os Campbell em tmulos. Haley enregelou-se. Ela surgira, sabe-se l como, no castelo de Campbell. Qualquer um acreditaria que ela era uma Campbell. E depois, fizera aquelas perguntas idiotas sobre Graham. O pavor dominou-a, ao se lembrar de sua insistncia em afirmar que Graham no estava morto. O que MacColla pensaria disso? Devia parecer uma conversa maluca para ele. A conversa maluca de um
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inimigo. Oh, meu Deus... Saltou de p para mais uma volta pelo quarto. Cama, mesa. Duas janelas: nenhum vidro, aberturas muito estreitas para fugir. Porta: dobradias? Uma possibilidade. Ba. Haley caiu de joelhos, abriu o ba, viu a pilha de mantas de l com cheiro de bolor em que j remexera uma dzia de vezes e fechou-o depressa. MacCoIla matava todos em seu caminho. E ali estava ela, em seu caminho. Olhou para as mos trmulas sobre o tampo de madeira. Controle-se, Haley. Precisava acalmar-se se quisesse ser til a si mesma. Pense! Ele no a machucara. Na verdade, ele a salvara daqueles homens. Poderia t-la matado umas doze vezes at aquele momento. Em vez disso, enfaixara gentilmente seus msculos machucados, e a pusera com delicadeza sobre o cavalo, apesar das coisas terrveis que ela dissera. Haley olhou ao redor com uma nova perspectiva. Um quarto, no um calabouo. Ela no parecia estar em nenhum perigo iminente. A respirao agitada trouxe uma dor renovada a seu peito. Droga de machucado! Esse que o maior perigo. Se estivesse no passado, fugir seria a morte certa. Para onde iria? Era evidente que morreria de fome, de frio, seria seqestrada ou assassinada. Pousou a mo no cho frio de pedra e, com cuidado, sentou-se e se recostou no ba. O passado. Se estivesse mesmo no passado, poderia resolver o mistrio do destino de James Graham... Endireitou-se, com o corao acelerado. Era um sonho transformado em realidade para qualquer acadmico. Ela poderia ver por si mesma como tudo acontecera. Descobrir se Graham de fato morrera, ou se sobrevivera, passando a viver em segredo. Estremeceu, decidindo que precisava saber. Porm, e quanto sua famlia? Deviam estar transtornados, esperando, preocupados. Olhou outra vez pelo quarto. A jarra e a bacia. A vela ao lado da cama. O passado. E se Graham estivesse l fora em algum lugar? Haley esfregou os braos, alisando os pelos arrepiados. Ela o encontraria e depois acharia um meio de voltar para casa. Umas poucas semanas de incerteza para sua famlia, pela oportunidade de uma existncia. Estivera to preocupada com sua pesquisa quando os encontrara naquele bar, que talvez eles at presumissem que ela se enterrara no trabalho. Contudo, onde estava agora? Seria aquela estranha e i bela pistola o objeto que a ligaria ao seu tempo e ao seu lugar? Ser que j a teriam fabricado? Se ela tivesse mesmo aterrissado numa fortaleza de Campbell, provavelmente estavam em algum lugar em Argyll. Deus, encontrarei Campbell tambm? Haley arquejou e depois soltou uma risada divertida. O retrato dele veio facilmente sua mente. Fora um homem rico, poderoso e pouco atraente. Tinha outros domnios, mas ela se recordou do nome de Loch Awe, que ficava a oeste.
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Precisava de um plano. Levaria um tempo at sarar, e o usaria para investigar o mundo ao seu redor, ver se poderia assinalar um lugar exato no tempo. Imaginou se Fincharn tinha uma biblioteca. Isso seria a prxima coisa a fazer. Mais do que tudo, precisava fingir ser algum que no era. Deu-se conta de que nem mesmo dissera a MacColla seu sobrenome. Relembrou o encontro de ambos e fez uma prece muda de agradecimento por no ter dado qualquer pista de suas verdadeiras origens. Ningum poderia descobrir quem ela era. Haley sabia muito bem que homens como MacColla a julgariam uma feiticeira, e tinha conhecimento do que isso significava nas Terras Altas do sculo XVII. Um homem como MacColla no pensaria duas vezes antes de acabar com ela, acendendo uma fogueira adequada para uma bruxa. O raciocnio metdico gradualmente colocou-a em foco, e a histeria que a sacudira abateu-se para uma pulsao distante. Se no poderia contar a verdade, precisava de uma nova verdade. Pensou com repentina clareza que as melhores mentiras eram elaboradas com detalhes enraizados em fatos. Embora ela provavelmente soubesse o que estava acontecendo na Esccia do sculo XVII melhor do que a maioria de seus habitantes, a compreenso que tinha do galico escocs no era l essas coisas. O que no era bom se ela quisesse passar por uma nativa. Mas a Irlanda... Ela conhecia bem a Irlanda. Era uma Fitzpatrick, de Donegal. Conhecia a Histria irlandesa. Droga, at fazia um po levedado decente. Visitara os primos muitas vezes, o suficiente para conseguir imaginar como era o pas centenas de anos atrs. Ela era e sempre seria Haley Fitzpatrick. E, daquele momento em diante, era da Irlanda. No sou uma prisioneira, Haley pensou. No sou. Embora continuasse dizendo a si mesma que MacColla no a pusera num calabouo, aps algumas horas sozinha no quarto, ela estava no limite, encolhendo-se a cada rudo e voz distante no castelo. Por fim, resolveu que a nica coisa que poderia tranquiliz-la seria testar sua teoria. Prisioneiros, afinal, no podiam andar livremente por a. Saiu do aposento, o corao batendo com tanta fora que seu peito doa. As escadas ficavam, graas a Deus, aperto de seu quarto. Ela se aproximou e desceu com cuidado. Seguiu para o corredor fronteiro de teto baixo, e depois para a porta de entrada do castelo. Era grossa e arredondada na parte superior, com dobradias trabalhadas de ferro. Pousou a mo na maaneta. O metal era frio e negro. Continuou parada, espera que algum a impedisse de avanar, mas ningum o fez. Reunindo coragem, saiu. A porta girara mais facilmente do que ela esperava, e Haley virou-se para fech-la atrs de si. Com um suspiro, no conseguiu deixar de sorrir. No se dera conta do misto de cheiros que enchia os corredores do castelo at que o ar puro chegou a seus pulmes, o aroma de carvalho e de gua fresca substituindo o odor de mofo e carne que pairava como poluio, no ar interno. Um cenrio de tirar o flego a rodeava; colinas e picos distantes indo at onde a vista podia alcanar. Atrada pela exuberncia do lago, da margem coberta de vegetao e da confuso de rvores que crescia sua beira, ela caminhou na direo da gua.
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Seu corao diminura o compasso, mas ainda continuava com um martelar que ecoava no fundo de sua mente. Tateou a faquinha no bolso da saia e a sensao do ao frio a acalmou. Era uma coisinha que surrupiara de um prato de po e queijo. Um velho cabo de madeira afixado a uma lmina curta e serrilhada. Tirou-a e aninhou-a na palma. Fechou-a no punho. Como arma, seria difcil de segurar, difcil de controlar. O que est tramando, moa? Haley assustou-se, e levou a mo s costas ao se virar. MacColla estava parado ali, a curiosidade estampada no semblante. Usava o mesmo manto no ombro, agora escovado. Sua enorme espada sumira das espduas, embora Haley logo visse a adaga que pendia do lado de seu corpo. Pensei em dar um passeio. No tenho permisso para sair? Tem ele retrucou, num tom cauteloso. Pode ir aonde quiser. Mas melhor ficar atenta. No v muito longe. MacColla olhou para as colinas e, depois, de volta para ela. Scrymgeour um aliado, mas muitos no so. Haley no tinha certeza de como deveria responder a isso e, portanto, no disse nada. MacColla simplesmente continuou parado, encarando-a. O que voc tinha a? perguntou, por fim. Hum? Atrs das costas, moa. O que escondeu? Ela pensou em esconder a pequena arma. MacColla, porm, no era tolo. Sabia que ela estava com alguma coisa, e era provvel que se desse conta de que ela roubara algo. Assim, Haley achou melhor encarar a questo. Erguendo o queixo, ela respondeu: uma faca. Tirou a mo de trs das costas e abriu o punho para revelar a faquinha de queijo aninhada na palma. MacColla relaxou os ombros, visivelmente aliviado. Planejando uma festinha, hein? Para irritao de Haley, ele parecia reprimir um sorriso. Preciso de uma faca. No precisa de nada assim. Posso necessitar me proteger. Se proteger? O que est tramando? O olhar de MacColla correu at a cicatriz no pescoo de Haley e se tornou sombrio. Por causa disso? perguntou, baixinho. Haley desviou o olhar, espantada com a pergunta. Embora a definisse de muitas maneiras, ela simplesmente se esquecera de que ostentava uma marca to horrvel no pescoo. Correu o dedo de leve pela extenso do corte e deu de ombros. Voc perguntou o que aconteceu... Hesitou, sem saber por que resolvera abordar o assunto com ele. Um homem... dois homens. Eles me atacaram. Haley ouviu-o arfar e o fitou. No, isso no. Eles me deixaram apavorada. Fiquei bem. Passou o dedo outra vez pelo ferimento. A no ser por isto.
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E, ento, voc aprendeu a se proteger. Ele fez um gesto de aprovao com a cabea. Sim. Os olhos de MacColla se estreitaram, e o olhar que ele lhe endereou intrigou-a. Embora Haley no soubesse o que significava, sentiu seu impacto fisicamente. Estava desnorteada e, mesmo assim, aquele olhar carregado conectou-a terra, ligou-a a algo, de certa forma. E ela sentiu-se... compreendida. Ento, ele a encarou com aquele sorriso largo, que enrugava os olhos castanhos amistosos e marcava a boca com linhas profundas. De novo, ela viu a pequena lasca no dente da frente. Um pequeno calafrio de emoo subiu por sua espinha. Ele apontou com a cabea para a faca que segurava. Tem em mente retalhar seus inimigos at a morte? Pensei que deveria praticar ela disse, reunindo toda sua dignidade. Praticar cortando queijo? Haley fez um ar inexpressivo. Sem tirar os olhos dele, passou um momento encontrando o centro do equilbrio da faca, balanando-a na ponta do dedo. Ento, endireitando as costas, colocou a lmina entre o polegar e os dedos indicador e mdio. Virou-se. Mantendo o pulso firme, lanou-a com fora, grata pela atadura nas costelas, que aliviava o movimento. A faquinha girou e encontrou o alvo, o cabo estremecendo numa rvore prxima. Quero praticar isso. Gu seallah sealhbh ortl MacColla dirigiu-se ao tronco, meneando a cabea, como se maravilhado que a lmina tivesse penetrado mais de dois centmetros na casca. Ergueu os olhos para ela e sorriu. Puxa, mulher. Onde aprendeu isso? Com meu pai. Haley retribuiu o sorriso sem querer. Ele me ensinou. Mas ensinou como lutar com isso? Sim. Ela foi at a rvore para recuperar a faca. Limpou a lmina na saia, e emendou: Lutar o que ele mais me ensinou. Mostre-me. O ceticismo marcava suas palavras, e Haley controlou o impulso de lanar a faca nos ps descalos de MacColla. Vou adorar ela retrucou, com um desafio na voz. Tateou o pano que se apertava em torno de seu trax, verificando se estava bem preso. MacColla sacou a prpria adaga da bainha. Haley fitou a arma, nervosa. Eram trinta centmetros de ao reluzente comparados sua faquinha enferrujada. No uma luta justa. Nunca , hein? timo. Ela deu de ombros. Tendo crescido com cinco irmos, sabia desse fato muito bem. Umas poucas regras bsicas, pelo menos. Voc recua antes que essa coisa me corte. Ou? Ele abriu um sorriso largo. Ou eu corto suas costas. A risada foi sonora. MacColla concordou, o sorriso ainda na face. Haley mordeu o lbio inferior. Era mentira. No sabia como se defender daquele tamanho de adaga. Porm, seu pai mostrara a ela os movimentos bsicos da briga de rua
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com faca. Fora a primeira coisa que lhe ensinara aps o ataque. Segurar a faca frente, a mo estendida. Eliminar a distncia. Desferir cutiladas rpidas na diagonal. Avanar numa arremetida veloz. No poderia ser muito diferente. Saltitando ligeiramente para trs, Haley assumiu a postura de combate, balanandose nos ps. O sorriso de MacColla desvaneceu-se um pouco. Ele a avaliou, intrigado. Surpreendeu-a quando segurou a adaga na mo de trs. Haley sabia que era o que um guerreiro faria se fosse empunhar uma espada com a direita. Porm, em vez de uma espada larga, MacColla estendia frente apenas a mo enorme, aberta e pronta para golpear sua faca. Hum... Ela deixou escapar o som inadvertidamente. De repente, a coisa mais importante no mundo era fazer uma boa luta. Ele atacou primeiro, avanando sobre ela com a esquerda num ataque desajeitado e tmido. Era evidente que considerava aquilo uma brincadeira. Haley dobrou o brao direito num ngulo de noventa graus. Como se fosse bloquear o giro fraco de MacColla, jogou o corpo para trs e chutou, acertando-o na virilha. Ele gemeu, e o sorriso sumiu de sua face. As narinas se inflaram, e Haley entrou em pnico, julgando ter agido de forma errada. Preparou-se para ser esmurrada a qualquer momento. MacColla, contudo, apenas esfregou a coxa, fitando-a com uma expresso nova e confusa. De repente, saltou em sua direo, espantando-a com o inopinado ataque. Ela deu um pulo para trs e chocou-se com uma rvore, derrubando a faca. Ele chutou a faquinha de lado e riu, antes de descansar o p num toco e perguntar: Voc se rende? Haley franziu a testa. No estava disposta a se render. Observou-o enfiar a adaga na bainha. Sua pose de cavaleiro o deixara ligeiramente desequilibrado. Com um sorriso meigo, ela caminhou em sua direo. E, ento, investiu. Abaixando-se, atirou-se perna de MacColla, agarrando seu joelho conforme rolava para o cho. Dgan! ele rosnou quando tombou como uma rvore cada, tirando o flego de ambos. Haley no planejara nada alm daquela pequena manobra e lutou para desvencilhar as pernas das dele. Porm, ele a manteve presa enquanto permanecia deitado sob ela. MacColla riu, tossiu uma vez e depois, rindo ainda mais, deu-lhe um tapa no traseiro. Muito benfeito, isso resmungou. Sua mo no se afastou, e Haley enrijeceu-se, enervada com aquela posio estranhamente ntima. MacColla respirava fundo, com a outra mo no prprio abdmen. E ento ele pareceu tambm dar-se conta da situao. E Haley sentiu-o imobilizar-se. Tomando cuidado com suas costelas, ele colocou as duas mos em seus quadris e, em silncio, virou os dois at que pudessem se levantar. Fez apenas um aceno brusco de cabea antes de se afastar. A manta esvoaava atrs dele, a ponta ondulando a cada longa passada. Fora a mais rpida e, Haley refletiu, a nica retirada que Alasdair MacColla fizera na
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vida. MacColla bateu com o lado do punho numa rvore e resmungou uma praga enquanto sacudia a mo. Voltara furioso para Fincharn, incapaz de pensar em qualquer outra coisa que no fosse a cicatriz da moa. Um grosso cordo de pele marcando o pescoo que, caso contrrio, seria perfeito. Pensou no homem que se atrevera a cort-la, e uma raiva irracional o engasgou. Deu um passo de lado, acertando o punho em outra rvore. No sabia como, mas aquela mulher estranha o cativara. Ele compreendia o que era ter algo roubado, entendia o sabor da vingana. Sabia muito bem o que era sofrer um ferimento e, em vez de bater em retirada, virar-se para lutar. Era o impulso de um guerreiro. Ele era um guerreiro, e reconhecera o esprito guerreiro dentro de Haley. Isso o emocionara. Fizera-o respeit-la de um modo que nunca sentira antes. Que mulher tinha tanta coragem a ponto de enfrentar um inimigo com nada alm de uma faca de queijo? MacColla enterneceu-se ao pensamento e deixou um sorriso curvar seus lbios. Que tipo de mulher, de fato... MacColla rumou para oeste. A ansiedade vibrava na voz de Nicholas Purdon. Meus olhos o rastrearam atravs dos desfiladeiros, mas perderam a trilha perto da margem ocidental de Loch Awe. Sim Campbell concordou. Ele rumou para a gua. Minha impresso, exatamente. Purdon recostou-se na cadeira, parecendo satisfeito. Alisou os cabelos, com a testa enrugada,como algum que estivesse muito impressionado com a prpria sagacidade. Campbell o fitou. O major estava sentado sua esquerda mesa de jantar de Inveraray. Ele fizera um bom trabalho. Porm, ainda tinha de acabar com MacColla. Lanou um olhar para a bruxa sentada ponta da mesa. A luz da vela lanava sombras sobre as feies duras. Ele a ignorava, e Purdon, sabiamente, seguia seu exemplo. Saiu-se bem. Campbell ergueu o copo para o major. Purdon esboou um sorriso rpido de gratido e disse: Deve ser uma busca bastante simples. H apenas um punhado de castelos a investigar ao longo do lago. No se engane. Voc fez um bom trabalho, mas sua tarefa ainda no est completa. Campbell tomou um gole de seu conhaque. Seria prudente no subestimar meu inimigo. MacColla um selvagem, acostumado terra como travesseiro. Eu no descartaria que ele optasse por uma copa de folhas em vez de um teto sobre a cabea. Mas ele viaja com duas mulheres. Com certeza, elas no suportaro por muito tempo essas condies. Realmente. No posso imaginar que aquele homem v se demorar em algum lugar por muito tempo. Duas mulheres, Campbell pensou. Seria aquela que tinham evocado capaz de sobreviver a tais circunstncias?
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Bruxa! ele gritou para a ponta da mesa. A mulher que conjurou, de onde ela vem? Eu no sei ela retrucou. Campbell trocou um olhar irritado com o major. Voc no sabe disse, sem rodeios. Finola deu de ombros e, voltando a ateno ao prato, levou uma colherada de ensopado boca e comeou a mastigar lentamente. Depois de engolir, voltou o olhar outra vez para os homens. Um olhar plcido, inquisitivo, como se no tivesse idia de qual seria o problema. Acabou?! Campbell esbravejou. Voc esquece seu intento Finola falou, com calma. Seu desejo era matar MacColla. No aquela mulher. Inclinou a cabea. Quando seu inimigo empunha uma espada, contra a espada que voc luta? Embora uma espada possa tirar a sua vida, a lmina no sua inimiga. Aquele cuja mo segura a arma seu nico inimigo. Perder de vista isso perder a batalha. Est me ameaando, mulher? A fria de Campbell ferveu em seu peito. Bruxaria. Uma diverso para mulheres e tolos. Ele escolhera aquele caminho por engano. Aquela Finola era uma arma, de fato, mas sem mira. Os poderes da magia negra pareciam aleatrios, como um peo a girar. Uma vez colocado em movimento, no havia meio de controlar seu curso, sua inteno. Fiz uma pergunta, e voc me respondeu com asneiras. Bem, para onde MacColla se dirige? Purdon indagou, num tom conciliador. Vai zarpar para a Irlanda? Ao norte, para as Terras Altas? Ou primeiro ao sul, para Kintyre? Finola apenas deu uma risadinha. Onde est ele? berrou Campbell, esmurrando a mesa. Como sua bruxaria pode ser poderosa se voc incapaz de responder a perguntas simples? Fez um gesto largo para a mesa e as paredes. Eu a tenho alimentado. Voc tem gua. Velas fornecem o fogo ao redor. Do que mais pode precisar? Jogue suas runas, leia as folhas, lance os ossos. No me importo com o que voc faa... Voc presume muita coisa ela disse, com uma risadinha ttrica. Seus olhos eram agudos como punhais sobre os dois homens. No pode esperar que eu preveja o futuro aqui. Olhou ao redor com desdm. Ah, mas eu espero, sim, isso de voc. A voz de Campbell era fria. Voc me disse que era a bruxa mais poderosa de toda a Esccia. Ora, prove o seu valor. Seus olhares ficaram cravados um no outro por um longo momento. Desafiar a sorte assim uma manobra tola. Finola enfiou a mo no manto, de onde retirou uma pequena bolsa de tecido. Puxou o cordo que a amarrava e pegou um objeto do tamanho da palma, embrulhado em veludo escuro. O que isso? perguntou Campbell com rispidez. Empurrou a cadeira para trs e caminhou at ela. Sua pacincia se esgotara. Ela falava de sorte e pressgios e, no entanto, a mgica da bruxa no forjara nada a no ser incerteza. Embora os truques despertassem sua curiosidade, ele queria evidncias menos empricas de sucesso. Espadas, no pedras de adivinhao. Finola desdobrou o tecido. Esta uma keek-stane disse, com a voz distante. Estendeu o veludo num quadrado, aninhando o objeto em forma de bola nas dobras. Para a adivinhao das
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vises. Campbell inclinou-se para ver melhor. A luz ambiente pareceu tornar-se menos clara, insuficiente para iluminar o objeto. Apertando os olhos, ele percebeu que era vidro, e tinha a parte de trs pintada de preto. No era completamente redondo, como ele pensara a princpio. A frente era cncava, e marcada por uma fenda profunda. A mancha era de um preto to escuro que parecia negar a luz. Finola afagou a face polida e deslizou os dedos em torno da borda. Soltou uns pequenos arquejos e, ento, emitiu um grito to alto e agudo que os homens levaram as mos aos ouvidos. O berro parou de repente. Revirando os olhos, a feiticeira comeou a cantar: Duas vises que eu possa ver, Alasdair MacColla, venha at mim. Que eu possa ver, Venha at mim. Duas vises pairam livres, Surja para mim, Finola abriu os olhos e exalou um suspiro muito longo. Inclinou-se para mais perto de seu keek-stane, apertou-o entre as palmas e arquejou. O que foi? Campbell no via nada, a no ser o preto na face da pedra de adivinhao. O que est vendo, bruxa? Ela fechou os olhos mais uma vez, afastando as mos do vidro e beijou as palmas com ternura. Cuidado, Campbell. Ergueu os olhos para os homens parados a seu lado, muito agitados. mar virou. No posso mais ver se a mulher provoca a derrocada de MacColla, ou a sua prpria. Ele se encolheu. Fazia tempo que suspeitava que a bruxaria da mulher era tolice. Porm, aquilo fora longe demais. Ele no vira nada alm do negrume naquela pedra idiota, e sabia agora que estava certo em no confiar inteiramente nela. O que significa isso? gritou, e atirou o copo na lareira. Como poderia essa estrangeira, uma mulher, ser um perigo para mim! Ignorando-o, Finola virou o olhar duro para Purdon, que estava visivelmente abalado. Voc tm muito a recear. Campbell lutou para no agarrar a bruxa pelo pescoo. Como saberia se ela o enganava? Como se atreve a se dirigir a meu homem, e no a mim? Vocs dois so meus empregados. Voc vai falar diretamente, mulher, comigol No sei o que a viso diz sobre voc, Campbell. Finola estava perturbadoramente calma. Apenas esse seu curso de ao no mais prudente. Eu desisto de voc. Desisto de sua... magia negra! ele esbravejou. No vejo nenhuma utilidade nisso. Seus talentos so meras tentativas de atrelar a fumaa. Voc fala de reflexos em guas barrentas. Campbell afastou-se depressa da bruxa. Parou ao p das escadas e voltou-se de novo para ela. Voc foi paga. Saia agora. Seu trabalho est terminado. Voc me abandona por seu risco. O tom de Finola era como gelo negro num lago escuro, a superfcie vidrada contestando a guas turbulentas por baixo. Que assim seja, bruxa.

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Ele no entendia. Bateu com a caneca na mesa, fazendo o lquido mbar transbordar. As faces de Jean tingiram-se de vermelho, e ela baixou os olhos para o prato de ensopado. MacColla sentiu-se mal por aborrecer a irm, mas no conseguira conter-se. E voc tem certeza de que ele disse "desmobilizar"? Tenho Scrymgeour retrucou, cauteloso. A carta do rei pede que todos os batalhes monarquistas sejam desmobilizados de uma vez. Mencionou especificamente voc, Alasdair. Pedindo a voc para debandar. Debandar... MacColla resmungou. Toda aquela conversa sobre reis e cartas. No significava nada. O rei no sabia nada sobre Campbell. No sabia de sua luta, dos erros que precisavam de vingana. Sentiu uma onda de raiva e frustrao. O mundo dos polticos se agitava, e ali estava ele, sentado com um copo de usque e duas moas ao lado, quando o que realmente precisava era enfrentar o inimigo num campo de batalha, com nada alm da espada s costas. Sim Scrymgeour concordou, num tom grave. Se voc continuar essa rixa com os Campbell, estar desafiando as ordens do rei. Qualquer que seja minha luta com Campbell, desmobilizar as foras monarquistas no ir conter os inimigos do rei no campo de batalha. MacColla fitou Scrymgeour, e o peso de seu olhar era algo que a maioria dos homens no enfrentaria. Luto pelo cl MacDonald. Pela terra, pela honra. Existem coisas mais antigas que o rei, mais antigas que o Parlamento, ou os covenanters, ou qualquer dos muitos inimigos resolvidos a depor Carlos. MacColla respirava pesado, tentando extrair sentido daquela reviravolta nos acontecimentos. Faria Campbell pagar por seus erros, e lutar era a nica maneira. Se significasse estar em oposio ao rei, ento, que assim fosse. Sacrificara muito pelo rei Carlos. Lutara com James Graham contra Campbell e os covenanters, em defesa do estandarte do rei. Seus lbios se retorceram, a face amarga de raiva, ao pensar nos incontveis homens que perdera. Tantos do cl MacDonald cados... No voltarei atrs! exclamou. Levou a caneca mais uma vez aos lbios. Houvera um tempo em que pensara que seu servio a Carlos seria recompensado. Imaginara que talvez o rei lhe concedesse terras. Um ttulo. Mas, em vez disso, ele exigia a sua submisso? No posso entender o que ele pensa Scrymgeour disse ao pedir a seus simpatizantes... O que ele pensa? MacColla interrompeu, erguendo a voz. Ele um louco. O que ele pensa... Scrymgeour ficou tenso diante das palavras que soavam como traio. Haley aventurou-se a dizer, com calma: O rei Carlos... Quando todos se voltaram para fit-la, ela deu uma tossidela e comeou outra vez. O rei Carlos acha que, se puder faz-lo dispersar suas foras, demonstrar a todos os inimigos que ele sincero nas tentativas de promover a paz. MacColla encarou-a, os olhos duros. Por fim, fez um lento gesto de cabea. tarde demais para a paz. Embora sua voz soasse calma, era fria como ao. No me desarmarei. E se isso for um desafio tanto para o rei como para os
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covenanters, que seja. Virou o copo, tomando um grande gole de bebida. J se sentira isolado antes, mas nunca recuara em sua luta contra Campbell. Se isso o tornava um aliado de ningum, bem, ele no estava procura de amigos. Caava inimigos. Olhou com ar feroz ao redor da mesa, desafiando qualquer um que questionasse essa atitude e a taxasse de traidora. Scrymgeour, sentado do lado oposto, fitou-o, nervoso, por sob a borda do copo. A moa estranha sentava-se frente de sua irm e foi a nica da mesa que enfrentou seu olhar de igual para igual. Ele a encarou e encontrou, um olhar franco e direto, porm indecifrvel. E voc? rosnou para ela. Como sabe de tais coisas? Como posso ter certeza de que no uma espi de Campbell? Haley abriu a boca para falar, mas ele a interrompeu. Fale-me desse seu nome estranho. MacColla encheu o copo com outra dose generosa de usque. Haley. Sua voz soou montona. Haley Fitzpatrick. Fitzpatrick... ele murmurou. Uma irlandesa, ? De Donegal. Ela endireitou o corpo. mesmo? Conheo os Fitzpatrick, mas nunca ouvi falar de um nome to estranho como Haley. Os olhos no desgrudavam dos dela, mesmo enquanto ele tomava outro longo gole da bebida. S sei que acabou muito longe de casa. Ou aconteceu de ter sido seqestrada, como foi minha Jean? Ah... Haley no pensara nessa parte dos eventos. Resolveu mudar de assunto depressa. Ora, uma histria engraada. Do meu nome, quero dizer. Na verdade, ela no sabia onde seus pais tinham arranjado aquele nome. Imaginava que sua me o ouvira em algum lugar, gostara do som e pronto. Como no podia falar a verdade, decidiu inventar um pouquinho. Minha me me achava um beb barulhento de pulmes fortes, enrgico. E, da palavra "hale", vigoroso, resolveu me chamar de Haley. MacColla continuou a encar-la, mudo. Ento, de repente, explodiu numa gargalhada. Deu um murro na mesa e bateu o copo no dela. Ao ver que estava vazio, encheu-o. Haley ergueu o copo. Ao chegar ao nariz, sentiu os olhos lacrimejar. Aquela era uma porcaria de bebida. Ergueu-a at a luz da vela, imaginando se a deixaria bbada. Fechou os olhos com fora e encostou o copo frio testa. Droga. Abriu-os de novo, e correu-os pela mesa. Na situao em que se encontrava... Olhou para o copo na mo. Slinte disse, erguendo-o na direo de MacColla antes de entornar a bebida num nico gole. Ah! exclamou, e sacudiu o corpo num calafrio cmico. Bateu o copo na mesa, empurrou-o para MacColla e sorriu atravs das lgrimas. No quis pensar na estranha sensao de satisfao que a aqueceu por dentro ao ouvir a risada de MacColla explodir em resposta. Observou-o servir-se de mais usque, percebendo vagamente os olhares constrangidos trocados entre os outros dois mesa. O triunfo que sentiu ao escutar a
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cadeira de Jean arrastar-se foi algo que ela no poderia negar. Jean Scrymgeour disse. Parecia nervoso com o comportamento agressivo do amigo, e dirigiu toda a ateno para a irm de MacColla. Posso... Sim Jean murmurou. Por favor, John. Se puder nos dar licena, Alasdair... Scrymgeour j se levantara e ajudava Jean com a cadeira. Sra. Fitzpatrick... Inclinou a cabea na direo de Haley. Sr. Scrym... geour. Com certeza, era o ttulo errado para o homem, mas Haley duvidava que ele tivesse entendido o que dissera, de qualquer forma. A bebida a requeimava por dentro, enrolando sua lngua. Para disfarar, esboou seu melhor sorriso. Um silncio constrangido caiu entre ela e MacColla no momento em que os outros dois se retiraram. Ela vasculhou o crebro em busca de algo para dizer, principalmente porque no estava pronta para voltar ao quarto para passar a noite. Precisava de algo mais anestsico para poder dormir. Alm disso, a questo da morte de James Graham se tornara uma obsesso. E ali estava ela, sentada com provavelmente o nico homem que conhecia a verdadeira sorte do famoso heri de guerra. Talvez se deixasse MacColla bbado, ele revelasse algo, Hum... ela resmungou. Dizem que foi So Patrcio que introduziu a destilao do usque na Irlanda. Ou assim seu pai proclamava, com um fervor que implicava que saborear sua dose tinha algo de inspirao divina. Da mo do prprio Todo-Poderoso, hein? S quando ergueu os olhos e viu o ar divertido nos olhos de MacColla foi que Haley percebeu que ele no falava a srio. Hum... Haley tomou outro grande gole. O arrepio foi um pouco mais sutil dessa vez. Certo. isso. Bateu a mo na mesa. Tem uma moeda ou algo assim? Uma moeda? Sim, voc sabe, dinheiro. Uma moeda. Eu... Ele pareceu hesitante. Oh ela fez um gesto de descaso , minha encantadora companhia de graa. S preciso de um pouquinho de ajuda para fazer esta coisa descer. Vamos l, MacColla. Confie em mim. Ora, mas eu no confio em voc, moa. A voz dele soou fria e indiferente, e a expresso era indecifrvel. S quando Haley comeou a ficar nervosa, julgando que passara dos limites, ele caiu na risada. No se preocupe. Ele estendeu a mo e segurou-lhe o queixo. Confiar em voc, eu no confio pegou na bolsa do cinto uma moeda de prata. Mas vou escut-la, est bem? Jogou-a para Haley, que pegou a moeda com facilidade. Ela segurou o metal entre os dedos, avaliando o homem a sua frente. MacColla era, evidentemente, muito mais que um bruto unidimensional, como a Histria o retratara, Estudou-o. At aquele momento, tudo o que ela registrara de fato haviam sido as feies fortes e morenas, e a tremenda intensidade que emanava dele. Porm, no momento ele tinha o semblante e o corpo relaxados. Embora os olhos estivessem encobertos, e a expresso fosse impossvel de se ler, Haley imaginou que ele se mostrava o mais aberto possvel. Ela no conseguia se esquecer, em especial, de como ele era atraente. Grande, moreno, forte, com lampejos de ternura que derretiam um ponto secreto em seu ntimo.
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Haley no queria admitir para si mesma que procurava cada vez mais esses lampejos, encorajava-os s para ver as feies duras se suavizar e sentir o gratificante encontro de seu olhar com o dele. Certo disse, depressa e um pouco ofegante , eis o trato. Voc tem de fazer a moeda ricochetear dentro do copo. Se conseguir, timo. Se no, tem de beber o contedo do copo. Ele a encarou, incrdulo, por um momento. Tem certeza, moa? O qu? Fitou-o e viu o brilho divertido nos olhos dele. Oh, entendi! Voc acha que pode me vencer. Ele riu e pegou a moeda, jogando-a sobre a mesa num movimento rpido. A moeda bateu na madeira, subiu e caiu no cho. Voc tem certeza, MacColla? Ela sorriu e apontou para o copo, para que ele bebesse. Haley estendeu a perna e, prendendo a moeda sob o p, puxou-a em sua direo e depois a apanhou. Bafejou o metal, dando brilho prata, sustentando o olhar de MacColla o tempo todo. Inclinou-se e, olhando pela superfcie da mesa, mexeu o copo, como se fizesse medies importantes. Sua habilidade excepcional naquele jogo tornara-se uma lenda entre os amigos de seus dois irmos gmeos em Boston, e ela pensou que poderia muito bem se aproveitar disso. Se eu conseguir, voc tem de responder a uma pergunta. Uma pergunta? Ele observou a mo de Haley subir e descer, aprontando-se para a jogada. Que tipo de pergunta? Apenas uma pergunta corriqueira. Ela soltou a moeda, que bateu no tampo da mesa, pulou para trs e caiu facilmente dentro do copo. A risada do guerreiro ressoou pelo quarto, e ele assustou a ambos quando estendeu a mo para lhe dar um tapa no ombro. Voc uma criatura esperta. Obrigada. Sorrindo diante do gesto de aprovao, Haley empurrou o copo na direo dele. Sou uma mulher de muitos talentos. mesmo? Ele arqueou uma sobrancelha. O duplo sentido a faz enrubescer. Sim... o qu? Qual a pergunta, moa? Ah... isso. Claro. Haley imaginou o que deveria perguntar. No poderia abordar a questo de James Graham de imediato. Enquanto ela pensava, ele tentou mais uma vez colocar a moeda no copo, e falhou. Sem querer, Haley se percebeu perguntando: O que o move, MacColla? O que me move? ele indagou, e virou o copo de uisque. Sabe, o que o induz, o compele, o inspira. Ele deu de ombros, como se aquela fosse a pergunta mais simples do mundo. Encheu o copo e empurrou-o para Haley. Matar Campbell, claro.
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Ela jogou a moeda sobre a mesa, que ricocheteou para dentro do copo. Deslizou-a de volta para MacColla e indagou: Ento isso o mais importante para voc? Mais at mesmo que a famlia? Ele tentou de novo e errou. Bebeu o usque e depois sacudiu a cabea, Haley pensou que precisava ir devagar. Queria embebed-lo o suficiente para que falasse sobre James Granam, e no derrub-lo. Voc entendeu errado ele retrucou. Encheu o copo outra vez e olhou para a moeda. Minha luta com os Campbell uma questo de famlia. O cl a coisa mais importante para mim. No, eu quero dizer... Espere Haley disse, impaciente, e empurrou a cadeira para mais perto da dele. Pegou a mo de MacColla e lhe dobrou o punho de leve. Quero dizer uma famlia, ah, sabe... uma esposa. Voc casado? Tentou ignorar o calor da mo dele na sua, os dedos largos e os msculos do antebrao. Guiou-lhe o brao lentamente para cima e para baixo, mostrando o movimento certo. Tente assim. Ele jogou a moeda com fora para baixo, e o metal saltou e bateu em sua testa. Haley deu uma gargalhada, e ele a encarou com ar acusador. No. Sinto muito ela falou, rindo. Quero dizer, no, No sou casado. Oh... De sbito, o ar ficou quente demais. Haley teve de se concentrar para manter o tom indiferente. E por que no? Nunca me acertou. Acertou? Sim. Ele riu e esfregou a coxa, evocando o lugar onde ela o chutara. Posso dizer com toda a sinceridade que voc foi a primeira moa a me acertar. Haley sabia que deveria rir do comentrio, ms o riso no veio. Um silncio carregado instalou-se entre os dois. Ela encheu o copo, tentando pensar em algo para dizer. MacColla pegou a moeda da mesa e fitou-a, desapontado. Voc precisa ser mais gentil ela disse, por fim. Pegou a mo dele, ajeitandolhe o punho mais uma vez. Voc... voc... Uma risada nervosa escapou, e Haley precisou recompor-se para depois emendar, com a seriedade que conseguiu reunir: como se tentasse dirigir a coisa pela mesa. Apenas... guiou-lhe a mo, e a moeda pulou e caiu dentro do copo solte. MacColla puxou a mo, pegou o copo e entornou-o. Haley estava perfeitamente ciente dos olhos dele nos seus conforme ela pegava a moeda para jogar. Ia lanar a moeda, quando ele disse: Apenas soltar, hein? A inesperada rouquido em sua voz fez a mo de Haley escorregar, e a moeda caiu no cho. Agora sua vez de beber, Fitzpatrick. Ele empurrou o copo para Haley, com um brilho malicioso no olhar. E parece justo que eu faa uma pergunta a voc. Fitzpatrick, ? Um sorrisinho triste curvou a boca de Haley. Sua casa vivia cheia dos amigos de seus irmos, e todos eles, uma hora ou outra, a chamavam assim. seu nome, no ?
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Essa a sua pergunta? Voc sabe que no. Com um sorriso, ele apontou para o copo, indicando que ela precisava esvazi-lo. Eu sei, eu sei. Haley pegou o copo. J acostumada ao gosto, entornou a bebida e gostou da sensao que correu por suas veias. Ele a fitou em silncio. Nunca tinha visto uma moa capaz de agentar o usque no estmago. Bem, dizem que d mais energia que o ch, certo? Dizem, ? Sim, como na msica. Sentia-se solta agora. No embriagada, mas agradavelmente tonta. Serviu outro gole no copo e, erguendo-o, cantou uma frase da cano predileta de seu pai, louvando as bebedeiras: Voc mais doce, mais forte, mais decente, mais animador que o ch... Imitou o sotaque irlands do pai. Oh, usque, voc meu querido, bbado ou sbrio. Os dois riram, mas Haley logo sentiu dor e levou as mos ao peito. Puxa, calma, moa. MacColla ficou em p. Parecendo inseguro quanto ao que fazer, pegou a jarra e encheu o copo. Mais disto aqui pode ajudar a aliviar a dor. Oh, mesmo? sim, moa. Hum... A alegria provocada pelo usque foi de repente substituda pela melancolia. Isto no est ajudando. Haley sentia-se encurralada, mandada de volta para o sculo XVII sem saber como, ali sozinha com aquele homem, famoso por seus feitos perversos em combate, e sem meios de voltar ao tempo a que pertencia. Venha. A voz soou baixa, e Haley no tinha certeza de t-lo ouvido falar. Mas ento, sentiu as mos dele, firmando-a por trs, massageando os msculos doloridos de suas costas. Ela examinara aquelas mos antes e podia imagin-las agora. Os dedos, longos e fortes, e as palmas, largas e grossas. Aquelas mos enormes empalmavam suas costas facilmente. Subiam e desciam com gentileza, testando os pontos sensveis entre as costelas at encontrar a fonte da dor. Haley no era uma mulher pequena e, no entanto, sentia-se quase delicada ante aquela presena musculosa. Eu... Tentou falar, mas no conseguiu. Tinha de controlar-se. Aquilo era inesperado. Alasdair MacColla... fazendo massagem em suas costas? Desesperada para readquirir o controle da situao, perguntou: O que pode me dizer a respeito de James Graham? Ele ficou imvel por um instante, mas depois prosseguiu. Acho que a questo , moa, o que voc pode me dizer? Que ele foi capturado. Sim. Hum... ai... O polegar de MacColla apertou um n. Haley arquejou, e ele massageou o local com lentido e delicadeza. Ela no percebera como seus msculos estavam nodulosos at que os dedos dele
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localizaram o ponto de tenso e o afrouxaram, provocando uma onda quente de sangue pelo torso. A caixa torcica se abriu, e ela respirou profundamente pela primeira vez desde que se machucara. Oh, Deus, o paraso! Espere. Concentre-se. E depois... depois ele foi levado em desfile pelo pas. Todos sabem disso. Haley pestanejou por um instante, tentando recobrar o bomsenso. O ar em seu peito a deixara meio tonta. E foi... enforcado? arriscou. Assim dizem. Hum... Assim dizem. Fato? Ou boato? Haley estava prestes a insistir, quando o polegar de MacColla roou a parte inferior de seu seio. O toque pareceu bastante inocente. Ele tivera a inteno de massagear seus msculos tensos, e o contato fora acidental. Mesmo assim, seus mamilos se enrijeceram e a respirao ficou ofegante, apesar da abertura dos pulmes. Mas... mas algum viu... O ar entrava em inalaes rpidas e curtas, conforme os dedos de MacColla esfregavam a curvatura sensvel sob o mamilo. Viu o qu, Fitzpatrick? O tom era direto, de simples curiosidade. MacColla no parecia suspeitar do que ela falava, ou do que seu toque fazia com ela. Viu... Oh! Haley virou-se ligeiramente. De propsito. Na direo dele. Tinha de saber se o contato era deliberado. Que Deus a ajudasse, esperava que fosse. Sim? A voz soou rouca e baixa. Ser que ela ouvira um eco do prprio desejo ali? Um pigarrear soou, e MacColla afastou-se de imediato. Era Scrymgeour, parado na soleira da porta, observando. Acho que deveramos nos retirar para minha sala de estar, MacColla. Ele correu os olhos pelo aposento, e Haley no soube se o que viu neles era julgamento, curiosidade, surpresa, ou um pouco de cada coisa. Sim. O gesto de cabea de MacColla foi brusco. Se... se puder me desculpar disse a ela. Desculpar. As palavras tinham algum sentido velado? Ele quisera toc-la? Ela havia percebido sua inteno ou simplesmente a imaginara? Sim Haley respondeu. Naturalmente. Quando MacColla saiu, ela soltou um suspiro fundo, O movimento provocou uma nova contrao aguda de lado. Mas, com ela, veio o bom-senso. *** Est tentando me matar? Haley puxou a coberta sobre o rosto, virando-se de costas para a irm de MacColla. Um tambor batia em sua cabea, e a luz s fez aumentar o rufar num crescendo at que ela pensou que seu crnio iria rachar. Suas rbitas doam, a garganta estava seca, o crebro embaralhado e, qualquer que fosse o usque, tinha lhe dado uma ressaca muito dolorosa. Ao ouvir Jean soltar um bufo de irritao, espiou, hesitante, por baixo da coberta. A garota ainda estava ali, de p, segurando o copo que trouxera. O lquido branco viscoso
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ondulava na mo trmula, e Haley acrescentou "nusea" sua lista de mal-estares. Jean, fico agradecida, mas... Sempre ajuda meus irmos. Ela deu um passo para mais perto da cama. Eles chamam isto de Glria da Manh. Embora voc tenha perdido um bom pedao da manh, devo dizer. Haley procurou ignorar a pontada aguda de saudade ante a lembrana dos prprios irmos. Quanto tempo fazia que estava longe? Ser que eles saberiam quela altura que ela sumira? Puxa, rapazes... me perdoem. Ento, uma idia surgiu em sua cabea. Irmos. No pensara nisso antes, mas a melhor fonte de informao poderia estar bem ali, sua frente. Claro que MacColla teria irmos. Se casse nas graas de Jean, poderia saber mais sobre o homem. E, com isso, talvez conseguisse alguma informao a respeito do destino de James Graham. Resmungando, Haley pegou o copo, e o sorriso que surgiu no rosto da garota foi espantoso. Ela era linda quando no representava o papel de coitadinha, e a percepo fez o sacrifcio valer a pena. At que sentiu o cheiro da coisa no copo. Com um arrepio, apressou-se a empurrlo na direo de Jean, que, sorrindo, meneou a cabea. Certo Haley concordou , mas eu posso saber pelo menos o que isso? Beba primeiro. Assim que engolir, eu digo. Haley fez uma careta e cheirou o lquido de novo. Um pouco podre e um pouco doce. A pior combinao. Ergueu-o contra a luz. Opaco, branco-acinzentado. Deu de ombros. Que mal faria? A ressaca atual era tenebrosa demais, superior ao que um ser humano poderia suportar. Sade! exclamou, e entornou o copo. Seu estmago revirou-se. Os arrepios que tivera bebendo usque com MacColla no eram nada em comparao repulsa que subia por seu corpo agora, contraindo seus msculos e provocando uma nsia horrvel. Oh, meu Deus! Haley limpou as lgrimas dos olhos. O que isto? Ovos, acar, nata e uma dose de usque. Voc est tentando me matar. o que meus irmos dizem. Uma raiva, irracional inundou Haley. Voc est se divertindo com isso. Reuniu cada olhar perverso que conseguiu e disparou-os na direo de Jean. Sim, e eles dizem isso tambm. O sorriso de Jean se alargou. Haley no sabia como agir diante daquela nova faceta da moa. Pegando o copo, Jean limpou sua boca com um pedao de pano. Haley estava to aturdida que deixou. E eles sempre do um jeito de sobreviver Jean acrescentou. Haley no pde deixar de rir diante daquele senso de humor inesperado. Suponho que os convena a beber, ento? Oh, sim, eles no dizem "no" para mim.
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Eu... Voc no acredita. Haley percebeu que a afirmao era verdadeira. Menosprezava Jean, e a garota sabia disso. Bem, nem todas podem agir como voc ela prosseguiu. S porque eu no me fanfarrono por a... Eu no fao isso... Haley protestou. S porque eu no me fanfarrono por a como um homem, no quer dizer que no posso conseguir que um homem me escute. Eu me atrevo a dizer que meus irmos se importam mais comigo do que um com o outro. Por que no casada? A pergunta espicaou Haley de repente. Jean era velha para os padres do sculo XVII. Eu fui. Embora o tom no permitisse perguntas, o sofrimento que tocou o semblante de Jean por um momento foi ntido. Ele morreu. Sou viva. Eu... oh... compreendo. E, pela primeira vez, Haley realmente compreendeu. Jean estava de p diante dela, com os longos cabelos pretos e as feies delicadas, to linda, to jovem... e, mesmo assim, pelos padres do sculo XVII, sua vida acabara. Iria da casa de um irmo para a de outro, esperando o melhor. E o melhor seria encontrar algum vivo para voltar a se casar. Haley sentiu-se envergonhada. Sinto muito. Jean fitou-a por um longo instante e, por fim, falou: Sim, vejo que sente. No sei de onde vem, moa, ou quem sua famlia. Sentou-se na beirada da cama, a proximidade suavizando as palavras. Mas faria bem em lembrar-se da sorte que tem em andar por a como faz. Lutando, conversando, bebendo como um rapaz. Outras moas o fariam, se pudessem. A mensagem era clara. Jean estava falando de si mesma. Ela andaria por a com tanta independncia, se pudesse. Ela falaria o que passasse em sua cabea to livremente tambm. Haley sentou-se e, no fundo da mente, registrou que a pulsao ensurdecedora se acalmara, transformando-se em algo parecido a uma dor de cabea forte. Voc tem razo, claro. Porm, estou longe de casa agora. Recostou-se cabeceira da cama. Precisava de um aliado e de uma possvel boa fonte de informaes. Acho que eu faria bem em me lembrar disso. Vai me ajudar, ento? A lembrar onde estou agora? Jean pareceu assustada. E depois contente. Oh, sim. Sorriu, hesitante, e estendeu a mo para tatear o tecido preto do vestido que Haley ainda usava. Embora tivesse tomado um banho, no tivera outra escolha a no ser p-lo de novo. Posso vesti-la primeiro? Um sorrisinho foi a resposta de Haley. A luz do dia era um claro a requeimar em sua conscincia. Bebera demais. Perdera o controle e bebera demais. MacColla rolou de bruos na cama e tentou expulsar a estranha mulher da mente.
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Falhou. Quem era ela? Haley Fitzpatrick, ela dissera, de Donegal. O msculo em sua coxa contraiu-se lembrana do tiro que quase o matara anos atrs, quando lutava naquele condado. Precisava descobrir como a moa fora parar to longe de casa. Como ela terminara no castelo de Campbell, dentre todos os lugares? Era companheira de Campbell ou sua presa? Seu raciocnio pendia para a ltima hiptese, mas como poderia ter certeza? Haley Fitzpatrick. Com um sotaque e um comportamento como ningum que ele vira na Irlanda. Se pelo menos pudesse estar num quarto com ela sem se distrair tanto... Fechou a carranca e esfregou a testa. Ela mostrava uma profundeza espantosa naqueles olhos cinzentos. E fora fsica e coragem, como nenhuma outra mulher que ele j conhecera. E impulsos estranhos, como beber com ele daquela forma. Julgaria aquele joguinho absolutamente masculino, caso ela no o tivesse encantado... e quase involuntariamente o seduzido. Curvou-se, praguejando contra a ereo que o dominava simples idia. Ele que, em geral, refreava seus impulsos to bem quanto qualquer monge, massageara-lhe as costas e at mesmo o seio! Virou-se de costas e olhou para as vigas do teto. As perguntas sobre James Graham o haviam impressionado, mais do que tudo. Que jogo era aquele? Deix-lo bbado, e depois pression-lo de novo para saber o destino de Graham... Poderia ela estar de conluio com Campbell? Pensara naquilo antes, mas descartara a ideia. Faria melhor em no descartar nada a respeito daquela mulher no futuro. *** Haley espiou pela porta do quarto e recuou. Passara o dia na cama e estava morrendo de fome. Dissera si mesma que a rapidez da recuperao devia ser atribuda ao descanso, e no poo de Jean, mas seu corpo sentia-se to limpo e normal que ela se admirou. O jantar havia sido horas atrs; e os corredores de Fincharn estavam horrivelmente escuros. Respirou fundo. O aroma sutil de po fresco perdurava no corredor, e ela imaginou quanto tempo levava para uma pessoa morrer de fome. Saiu na ponta ds ps e mergulhou nas sombras. Seu espicaava. O medo, contudo, impediu-a de dar outro passo. A longe, e Haley tentou se convencer de que poderia encontrar Embora o castelo fosse silencioso, ela sabia que no conseguiria no estmago. estmago roncando a cozinha no era muito o caminho no escuro. dormir at colocar algo

O lugar era pavoroso e gelado, e uma lufada de ar frio soprou pelo corredor e subiu por suas saias. Passando o manto xadrez em torno dos ombros, ela deslizou um p na frente do outro para dar outro passo hesitante. O raspar de seu chinelo de couro pelas pedras soou muito alto aos seus ouvidos, aguados com a escurido, como se a audio pudesse ajud-la a achar o rumo certo. Aps escorregar o outro p frente ouviu o alvoroo de ps minsculos disparando diante de si. Ratos. Haley voltou para o quarto, praguejando contra o berro agudo que escapara de seus lbios.
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Recostou-se ao batente da porta para recobrar o flego, sentindo o corao quase saltar do peito. A luz do toco de vela ao lado da cama foi um claro bem-vindo e glorioso, comparado s trevas dos corredores. Teria levado a coisa consigo, se no tivesse tanto medo de que apagasse. Meneou a cabea. Estpida. Era habilidosa o bastante para enfrentar o pior da escria de Boston, e no conseguia suportar a idia de alguns ratos correndo por a... Eu a chamei de gata selvagem... Ela se assustou e, levando a mo ao peito, virou-se para ver a silhueta de MacColla nas sombras do lado de fora da porta. Uma risada baixa ressoou na garganta do escocs. Mas acho que talvez voc se transforme numa ratinha com a lua crescente. Estou morrendo de fome ela gemeu. Ah! Sei o que est se passando. Entrou no quarto, e a vela projetou a sombra dele na parede e no teto. Minha irm a fez beber de seu tnico, no ? Eca! Haley estremeceu. Voc bebeu tambm? Bebi. Ele sorriu. A vista daquilo sempre me faz berrar como uma ovelha na tosquia. Mas toda vez, como agora, acordo sentindo que poderia abater um cervo e devor-lo inteiro. Oh, sim. A boca de Haley encheu-se de gua ao pensar em um assado de qualquer coisa. Com os joelhos bambos, ela sentou-se na beira da cama. Um cervo inteiro parecia muito bom no momento. Todinho. Venha. Um sorriso malicioso espalhou-se pelo semblante de MacColla quando ele estendeu a mo. Ela o encarou, cautelosa. Ora, vamos, no vou mord-la. Ainda no, pelo menos. Piscou, enquanto ela continuava sentada, fitando-o. De verdade, moa. Aonde vamos? Dar comida a voc. Haley tomou a mo dele e afastou da mente a sensao da palma, larga e quente, envolvendo a sua. Em vez disso, seguiu MacColla pela escurido dos corredores. Mais uma vez, o ar frio subiu por suas saias, e seu arquejo provocou mais rudos de pezinhos em fuga pelo corredor. Sabe... Haley enregelou-se e agarrou com fora o brao dele , acho que posso esperar at amanh. Mesmo. Eu... A nica resposta foi uma risadinha quase imperceptvel quando ele a ergueu do cho. Haley ofegou, sentindo-se delicada entre os braos fortes, que a seguravam sem esforo. Para no mencionar a onda de alvio e gratido que a atingiu ao ver-se no alto, longe de qualquer roedor que pudesse estar passeando por ali. Mas aquela sensao de precisar dele provocou uma ligeira irritao. Voc vai cair sibilou. Como vai enxergar? Com meus olhos, garota. Relaxe. Sua vista vai se ajustar. No, quero dizer... A escada era estreita, e ela foi forada a se comprimir com
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mais fora contra o peito dele. Isso realmente no necessrio. Porm, quando chegaram ao p dos degraus, o aroma que vinha da cozinha estava ainda mais pronunciado. Ah... Ela suspirou, e seu estmago roncou de novo. Acha que ainda tem comida? Tem, sim. MacColla parou, mas ela segurou-se cora mais fora, achando que no estava preparada para pisar no cho. Sentia-se segura em seus braos, e as sombras pelo corredor eram negras e frias. Ele deu uma risadinha e continuou andando. Sempre h comida. Brasas alaranjadas e vermelhas aqueciam o fogo, iluminando o ambiente e fazendo as sombras danar pela cozinha. MacColla a colocou no cho, encostando-a bancada do aougueiro no meio do pequeno cmodo. Haley se virou e comeou a procurar algo para comer, enquanto murmurava: Um belo e enorme sanduche... algumas batatinhas... quem sabe um pouco de sorvete de creme... Ergueu a beirada de um guardanapo e suspirou, ao ver um grande pedao de po duro. Ol... Ele agarrou-lhe a mo com uma risadinha. Tenha pacincia, moa. Espere um momento. Encostou-a mais uma vez mesa e se dirigiu a um canto. Agora, se eu conheo minha irm... Haley ouviu um rudo de coisas sendo empurradas. Ah! Aqui est! MacColla abriu uma latinha e cheirou o contedo. A me do marido de Jean deu a ela de presente alguns livros para damas, com todos os tipos de poes e receitas. Tirou algo de dentro da lata e estendeu a Haley. Bolachas do prncipe. Tm um pouco de doce, que vo lhe fazer bem. Eu no imaginava que Jean tivesse sido casada disse, pegando o biscoito aucarado da mo dele. Estvamos conversando de manh e... oh... Haley mordera um pedao. Ainda estava morno, e ela pde sentir o gosto de manteiga. Tem... tem acar aqui! exclamou, com a boca cheia. Sim. ele ergueu as sobrancelhas, intrigado. Vocs no tm acar? Sim temos, mas... Ela fez uma pausa. De onde... Vem? Das ndias Ocidentais. Ele apertou seu queixo com um jeito brincalho. No somos to brbaros assim. Bem, Scrymgeour no , pelo menos. O comentrio o silenciou, at que ela o encarou, sorrindo. Uma risada sonora escapou de MacColla, e algo dentro de Haley conectou-se a ele, fazendo-a rir de novo. Ele continuou observando-a, com um brilho divertido nos olhos. Os livros de Histria estavam todos errados, Haley percebeu. MacColla fora retratado como um destruidor, um selvagem, mas diante dela estava um homem que fazia apenas o que precisava fazer. Sua raiva e sede de vingana tinham brotado num lugar de alegria e amor, a ferocidade mais intensa pela profundidade desses sentimentos. Meneando a cabea, MacColla deu uma mordida no biscoito, sem deixar de fit-la. Haley sentiu a boca seca e engoliu com dificuldade. A mente embotou-se e, por
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alguns segundos, ela perdeu o foco. Quanto tempo isso dura, afinal? perguntou, ansiosa para preencher o silncio. Dura? Sim, sabe como , por quanto tempo isto continua bom? delicioso. Meses. Sim afirmou, diante de seu olhar incrdulo , e quando ficar muito duro, Jean vai quebr-lo. Com um martelo. Um martelo? Isso, uma pequena marreta. Ele a olhou por um momento. Voc no parece muito familiarizada com uma cozinha, moa. Haley resolveu que precisava mudar de assunto. O que aconteceu? Ao marido de Jean, quero dizer. E ento, foi como se alguma luz interna que animasse MacColla se apagasse. Morreu por minha causa disse, gravemente. Voc matou seu cunhado? No! Ele... MacColla recostou-se perto dela na bancada. Foi em batalha. Minha espada quebrou e... Voc quebrou a espada? Sim ele respondeu, com um sorriso triste , isso acontece. Num campo de batalha. Hum... Ela o encarou com ar de ceticismo, inadvertidamente correndo os olhos pelos msculos fortes de seus braos. No imaginava que existissem muitas espadas de um metro e oitenta de comprimento, manejadas com as duas mos, que rachassem num campo de batalha. E o que voc fez? No foi o que eu fiz. Foi o que ele fez. Donald viu minha espada se partir e me deu a dele. Eu estava no meio da luta, liderando os homens. Quando minha espada quebrou, uma nova apareceu na minha mo. No tive tempo de pensar nisso... Ele morreu, claro. E minha Jean... pobre moa. O que ela realmente queria, e o que teria tido, era uma casa cheia de pirralhos. Se no fossem minhas lutas... Passou a mo pelo rosto. Luto pelo cl. Por Jean, de certa forma. Mas, se no fossem minhas batalhas, ela talvez tivesse uma casa em algum lugar, com um marido em sua cama e um punhado de filhos a seus ps. Haley imaginou ter filhos aos seus prprios ps. Nunca pensara nisso antes, to absorvida estava no trabalho acadmico. Alm disso, sempre imaginara que seus irmos terminariam com uma dzia de crianas a rode-la. Pela primeira vez, pensou que algo assim poderia ser realmente bom, se fosse com algum a quem amasse. Mas voc luta pela famlia, e esse um bom combate. Sem ele, Jean no teria um lar em parte alguma. No de verdade. No com Campbell a triunfar. MacColla esboou um ligeiro sorriso. Est tentando me converter? No. Eu sei. Sem pensar, ela estendeu a mo e pousou-a na manta que lhe cobria o peito. Sei que uma boa luta. Mas... Mas o qu, moa? Mas... Haley fitou-o nos olhos. Eram clidos e francos. Avaliou-o por inteiro.
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Ele tomara banho, e o cheiro de sabo emanava dele, misturado ao aroma da pele, algo como couro, l e almscar. O rosto estava bem barbeado, e a luz fraca do fogo delineava o queixo forte com um brilho dourado. MacColla tambm lavara os cabelos, ela podia dizer pelos fios que descansavam em ondas leves sobre o ombro. Haley olhou realmente para o homem que tinha sua frente e sentiu uma pontada forte no peito, uma emoo indizvel que parecia partir seu corao ao meio. Ela era apegada ao lar. Sentia saudades do pai, da me, dos irmos. Sofria com a incerteza quanto ao que acontecera, ao que estariam fazendo naquele momento, ao que deveriam estar pensando. Imaginava, principalmente, como e quando poderia voltar para eles. E, mesmo assim, gostaria de poder ficar ali, com MacColla, s um pouquinho mais. Ele a encarou, esperando, com aqueles olhos castanhos que se enterneciam agora por ela, e Haley pensou que aquele homem mudara algo em seu ntimo. Deu-se conta, naquele momento, de que se importava com ele. Embora indecisa em relao ao que dizer, sentiu necessidade de lhe contar alguma coisa. Mas o qu? E quanto? Ela sabia. MacColla iria morrer. Numa batalha, na Irlanda. Mas no sabia por qu nem quando. Ele morreria e deixaria para trs tanta gente que dependia dele. Ela ainda estaria ali quando isso acontecesse? MacColla a deixaria para trs? A aflio a invadiu. Gostaria de recordar-se da Histria. Exatamente do que acontecera, e quando. Tome cuidado na Irlanda disse, por fim. Na Irlanda? Ele a encarou, confuso. O que sabe da Irlanda? Sei que ... perigoso. Ele caiu na risada. Perigoso? Falo a srio. Haley sentiu-se desanimada de repente e recostou-se ao balco. Presumo que v voltar l, no? Sim, e logo. Para reunir mais homens para a luta. S... Haley imaginou como dizer quele homem que sabia onde ele iria morrer. Sentiu-se imensamente triste, de sbito. A sensao de que havia algo que ela poderia fazer de que havia algo que precisava fazer, mas que no sabia o que era, a importunava sem cessar. S... por favor, tome cuidado, MacColla. Haley cara de imediato num profundo sono sem sonhos. Pela primeira vez em dias, estava saciada, sentindo-se plena, aquecida e deliciosamente exausta. No tivera como despir-se por completo. Nem vontade. A horrvel engenhoca que era seu espartilho provocara o efeito irnico de firmar seus msculos machucados. Quando Jean o amarrara pela primeira vez, ela quase desmaiara de alvio. E assim, depois que MacColla a ajudara a voltar para o quarto, ela se enfiara na cama, de espartilho e tudo, suspirando ao afundar num monte de travesseiros, onde dormira confortavelmente ereta. Porm, despertara de repente. Uma palma se fechara sobre sua boca e, por um
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momento, Haley pensara, tivera a esperana, de que MacColla a estivesse procurando para passar a noite. MacColla. Que alvio! Ele viera tom-la. Ele a desejava, e esse desejo a fazia reconhecer como o desejava tambm. Seu corpo relaxou ante o pensamento. Ela no imaginara a inteno de MacColla na noite anterior, quando se sentara e bebera com ele, e ele massageara suas costas com aquelas mos grandes to gentis. Lembrava-se dos toques acidentais em pontos sensveis. No tinham sido acidentais, afinal. Alasdair MacColla. Viera procur-la, e aquilo pareceu a nica coisa certa que poderia acontecer. Contudo, ouviu a voz a seguir. Estranha, nova, mais anasalada que a dele, com seus "erres" roucos. Fique quieta ou morre, cadela! a voz rosnou. Seus olhos se esbugalharam. E ento, Haley viu a lmina. Fria e dura, como aquela faca de tanto tempo atrs. Respirou fundo. O ao frio em sua garganta. Era a nica coisa no mundo com a capacidade de imobiliz-la. A nica coisa capaz de roubar todo o seu controle. Sentiu a lmina no pescoo e enregelou-se. Calma. Pense. Percebeu que havia dois homens no quarto e, no mesmo instante, seus sentidos ficaram em estado de alerta. Escuro. Meio da noite. As mos pareciam estar por todo seu corpo. Um nmero impossvel de mos. A se fecharem em sua boca, a agarrarem seus braos, segurando a faca em seu pescoo. As lgrimas saltaram de seus olhos quando ela se deu conta do que estava acontecendo. No era MacColla, afinal. Eram estranhos. E ela estava sozinha, num quarto longe dos demais, Scrymgeour fora cuidadoso, colocando as mulheres em quartos a uma distncia decente dos homens. E isso seria sua runa. Ningum ouviria seus gemidos, o rudo de ps se arrastando. Ela desapareceria na noite, sem ningum por testemunha. A adrenalina inundou suas veias, acelerando o corao a um compasso frentico. Ela soltou um berro e mordeu a mo com fora. Ouviu uma praga murmurada, e a mo em sua boca apertou-a com mais firmeza. Dedos enfiaram-se com rudeza em seus cabelos, e ela torceu o corpo, desajeitada, ao ver-se arrastada para fora da cama. O espartilho rgido que proporcionara tanto alvio torcera-se e a espetava. A dor ardeu em seu peito, e o terror foi subjugado por uma abenoada onda de fria. Ela se debateu como uma louca, os gritos abafados por uma palma que tinha agora um gosto metlico. Arrancara sangue. O pensamento a fez entrar em foco, e ela lutou mais freneticamente, porm os braos s a agarraram com mais fora, puxando-a contra o corpo slido s suas costas. Um rudo de pano rasgado encheu o quarto. Os lenis? Mos se fecharam como garras em seus ps. Ela chutou, acertou o que pensou que fosse um queixo, e depois havia apenas ar quando o cho sumiu sob seus ps. Haley se contorceu, tentando livrar-se dos homens que a seguravam, ignorando a agonia horrvel que se espalhava por seu corpo. Seus movimentos no impediram que uma tira de linho fosse enfiada em sua boca e
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passada ao redor de sua face, cortando a pele, silenciando-a de modo mais efetivo do que qualquer mo. Foi fcil depois, para os dois homens, arrast-la pelas escadas e pela porta. Haley viu o castelo de Scrymgeour entrar nas sombras, a imagem oscilando em meio a uma nuvem de lgrimas. Pare. Ela precisava acalmar-se, ou sufocaria com as lgrimas. Tinha de concentrarse. Lutar. Pensar. Aquilo no poderia ser um ato de violncia aleatrio. A Esccia do sculo XVII era abundante em rixas e desforras. Quem? Mesmo enquanto a pergunta saltava sua mente, ela soube. Campbell. Homens invadindo as terras de Scrymgeour noite. Vingana dirigida a um aliado de MacDonald, ou ao prprio MacColla. S podia ser aquele sujeito. Ele seqestrara Jean uma vez. E agora, ela era levada em plena noite. Chegaram a um grupo de rvores, e os homens a colocaram de p no cho. O baque a sacudiu, provocando uma nova onda de nusea. Ela se curvou, engolindo convulsivamente, empurrando a bile de volta pela garganta. Sufocou a dor e tentou controlar a respirao, julgando que realmente poderia se engasgar se vomitasse. O pano em sua boca estava escorregadio, ensopado de sua prpria saliva. Haley o mordeu. Esticou o queixo para baixo e forou a lngua pela abertura, tentando tirar o pano da boca, mas ele no cedeu. Quando recuperou o flego, percebeu um silncio tenso ao redor. O ar pesava com a espera. Um arrepio subiu por sua espinha. Campbell. Por uma frao de segundo, ela teve esperanas de que talvez ele tivesse sido tratado com rudeza pelos livros de Histria. Talvez Campbell fosse um homem gentil. Talvez tivesse sido apenas a vontade de narrar a histria entre os bons e os maus que lhe granjeara a fama de vilo. As nuvens se adensavam ao alto, acinzentando o cu da noite. Mas, naquele momento, elas se abriram, e um luar brilhante cortou as rvores, iluminando-os num facho sobrenatural de claridade. E ela ento o enxergou com clareza. Reconheceu Campbell de todos aqueles retratos. As feies empapuadas mais plidas sob o luar do que em qualquer pintura em que fora retratado. A crueldade animava aquele semblante. Estava escrita nos cantos dos olhos. Delineava-se nos lbios finos e repuxados. Haley o viu e soube. Ele era to mau quanto haviam dito. Jean bateu porta mais uma vez. Era slida e, mesmo batendo com fora, no conseguia provocar muito som. Pensou em chut-la, imaginando se Haley a chutaria, mas, em vez disso, resolveu abri-la. O quarto estava silencioso, e ela se irritou. Ser que a mulher ainda dormia? Bebera como um homem e depois passara o dia inteiro no quarto. Estaria planejando vagabundear por mais outro? A atitude era nova para ela. Apenas a morte manteria Jean na cama durante o dia.
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Meneando a cabea, entrou, imaginando qual seriam os antecedentes daquela criatura e como governava a prpria vida. Mas a cama estava vazia. Haley sumira. Era difcil imaginar que se levantara mais cedo que ela. E, mesmo que isso tivesse acontecido, por certo algum notaria sua apario. Confusa, ela voltou pelo corredor. O que deixa suas encantadoras feies to perturbadas numa manh bonita como esta? Jean virou-se e viu Scrymgeour caminhando em sua direo. Ele tinha um semblante agradvel, sempre com um sorriso gentil. At mesmo o tamanho lhe caa bem. Em vez de dar a impresso de indolncia, o volume da cintura falava de.uma natureza jovial e de um amor vida que era reconfortante para Jean. Sentiu uma onda instantnea de alvio ao v-lo. Eu... sim, lorde Scrymgeour, talvez o senhor possa ajudar. Ora, por favor, Jean. Ele a tomou pelo cotovelo e afagou seu brao. Eu j disse vrias vezes que precisa me chamar de John. Jean sentiu as faces enrubescer e maldisse a pele clara. Baixou os olhos, ao retrucar: Sim, claro, John. Agora, diga-me, como posso ajud-la? Ela... Haley... sumiu. Apontou para a porta aberta. Vim cham-la para a refeio da manh, e ela no est l. Bem, por certo vocs se desencontraram, no? No, eu a teria visto. Ela no parece do tipo que levanta ao nascer do dia. Jean no pretendia que o comentrio soasse desrespeitoso, e o sorriso de Scrymgeour deixou-a constrangida. Ora, ento... Ele a conduziu pelo corredor, e a sensao firme do brao de Scrymgeour no seu acalmou-a. Jean tentou no pensar naquele estranho efeito tranqilizante que ele exercia sobre ela. Por certo, seu irmo ter alguma idia. Chegaram ao quarto de MacColla. Scrymgeour ergueu a mo para bater, e o brao de Jean esfriou onde a mo dele estivera. Entre! MacColla exclamou, com aspereza. Scrymgeour abriu a porta, e Jean instintivamente encolheu-se. A vista de seu irmo mais velho nunca deixava de assust-la. Ele estava de p diante da bacia, apenas de camisa. Embora chegasse quase at os joelhos, revelava a musculatura rija das pernas e do peito de um jeito que a manta que ele usava, enrolada na cintura e jogada pelo ombro, no fazia. Ela tomou coragem. Embora nunca sofresse com o temperamento exaltado do irmo, sempre vira isso acontecer com os outros. O bom humor de Alasdair se transformava em fria de forma to rpida e inesperada quanto uma tempestade nas Terras Altas. No veio me sufocar de novo, no ? Enxugou a gua do rosto e sorriu para ela. Voc se esquece de que nosso irmo Gillespie quem gosta de sua horrvel poo, e no eu. Ela devolveu brevemente o sorriso do irmo. Ele parecia um urso, e Deus ajudasse quem atrasse sua ira!
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Sua irm tem novidades a respeito de nossa... hspede disse Scrymgeour. Jean olhou para ele, buscando foras. Embora tivesse soltado seu cotovelo, ele ainda estava perto, a seu lado. Ela sentia falta do cuidado de um homem. Era bom se lembrar de como era ter algum para falar por ela nas horas difceis. Voltou o olhar para o irmo. A cama dela est fria. Eu poderia jurar que ela sumiu antes do amanhecer. O qu? As feies de MacColla tornaram-se sombrias. Droga! ele resmungou, caminhando at o lado da cama para pegar a manta xadrez. Lembrou-se da conversa com ela na cozinha, os avisos estranhos de Haley sobre a Irlanda o haviam incomodado. Eu sabia que algo estava errado. Ela fugiu? Jean encolheu os ombros. MacColla meneou a cabea, impaciente. Sua irm no tinha idia do que acontecera mulher. Enrolou apressadamente a manta na cintura. Que jogo ela est jogando? indagou, pensando em voz alta. Depois, olhou para Scrymgeour. Venha, vamos ver o quarto. Sim, talvez haja alguma pista. MacColla saiu para o corredor. Havia luz suficiente, embora as tochas no estivessem acesas, e o sol ainda no afastasse as sombras da noite. Com uma carranca, ele percebeu a escada no fim do corredor. O quarto de Haley ficava perto o bastante para que ela pudesse escapar em silncio. Quem ela? MacColla tentou abafar a ira que sentia pulsando em suas veias. Aonde poderia ter ido? Encantara-se com aqueles lindos olhos cinzentos. Teria deixado de perceber algum motivo oculto? Ela fizera muitas perguntas sobre James, dissera coisas irritantes e acertadas sobre o rei, sobre a Irlanda. Qual seria o seu propsito? Por que engan-lo s para fugir de noite? Entrou no quarto e deu uma volta rpida por ele. H alguma coisa faltando? Eu... Jean hesitou. No que eu veja disse Scrymgeour. No havia muito para ser levado. MacColla foi at o lado da cama e arrancou os lenis, como se pudesse encontrla ali embaixo, escondida. Jogou os travesseiros de lado, e ento se imobilizou. Um calafrio percorreu suas costas, e o pavor o enregelou. Inclinou-se devagar e pousou a mo no travesseiro. Ao lado, havia uma marca de mo ensangentada. Uma marca do tamanho da mo de um homem. Deus a ajude... murmurou. O qu? Jean encontrou a voz. Alasdair, o que foi? A moa no fugiu. Ele os fitou. Foi levada. Jean abriu a boca e a fechou sem dizer nada. Sabia melhor do que ningum o que isso significava. Campbell? Scrymgeour perguntou. Quem mais? MacColla levou a mo a nuca. Um gesto automtico, buscando a espada larga, em geral presa entre suas espduas. Porm, quando no a encontrou, ficou
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em alerta. No deixaria Haley ser levada pelos ces de Campbell. A urgncia de encontrar, matar, destruir os Campbell irrompeu renovada, enraivecendo-o, revigorando-o. O homem foi longe demais. Aquela rixa era um cadinho em que fervia sua nsia por vingana at atingir uma fria sem precedentes. MacColla seria amaldioado se visse outro de sua gente ser levado por Campbell. Principalmente aquela mulher. Ela, que fora gravemente ferida antes. Ele no veria Haley ferida de novo. Tenho de encontr-la murmurou. Vou partir agora mesmo. Rastre-los. Encontr-los. Ficarei com Jean Scrymgeour afirmou. Algo faiscou nos olhos de MacColla ao virar-se de Scrymgeour para a irm. Algum clculo interno complicado, uma pergunta feita e respondida. Leve-a para o sul disse, por fim. Para a segurana. Minha famlia nos espera em Kintyre. Leve-a para mim, Scrymgeour. Levarei. Ele pousou a mo, num gesto protetor, na curva das costas de Jean. V, agora. E eu a manterei em segurana. Eu preciso... Haley baixou a voz para um murmrio ultrajado. Tenho de, voc sabe, bu thoil leam fual a dhanamh. De certa forma, dizer que precisava fazer xixi em galico tornou a tarefa mais fcil. O homem apenas a encarou de boca aberta. A pequena fogueira cintilava entre os dois, lanando sombras danantes na face dele, exagerando o ar intrigado. Haley continuou sentada, muda, esperando, enquanto imaginava que bobagem teria dito sem querer. Tha i ag iarraidh min Campbell resmungou. No tirou os olhos dela, com uma expresso que ficava entre o desgosto e o desejo. S ele conseguiria fazer um comentrio rude sobre urinar parecer ameaador. V, ento o vigia disse. Seu uso do ingls zombava da tentativa de Haley de falar galico. Era muito mais jovem que Campbell, com uns vinte e poucos anos, ela imaginou. A barba castanha que cobria a face dele como uma mscara peluda abriu-se num sorriso. No foi necessrio que ela fingisse urgncia. Realmente precisava ir, mas teve de esperar at o terceiro homem acordar e esvaziar a bexiga. Quanto mais ela pudesse superar a desigualdade numrica, maiores suas chances de fugir. Pelo que percebera, eles estavam voltando para aquele castelo horrvel em Inveraray, e ela no estava disposta a ser a prxima hspede no poro de Campbell. Haley ergueu as mos, ainda amarradas, e arqueou as sobrancelhas. Eles tinham desamarrado seus ps, mas as mos continuavam presas com firmeza sua frente. No o barbudo disse, sem rodeios, com se falasse a uma criana insolente. Ora essa. Ela ergueu ainda mais as mos. O que vou fazer? Virou-se para Campbell e emendou: Voc com certeza no tem medo de que uma mulher possa super-lo, no ? Seu jogo funcionou. Campbell no achava que uma mulher pudesse venc-lo. Fez
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um gesto para o barbudo para que cortasse as cordas, e a esperana ganhou vida no peito de Haley. Ela gemeu ao se levantar, enrijecida por ter ficado por tanto tempo na mesma posio, com as pernas cruzadas no cho frio. V com ela Campbell ordenou. Haley lanou o que esperava fosse um olhar inocente em sua direo, e ele emendou: Depressa com isso, moa. E hora de irmos embora antes que seu marido nos encontre. Meu marido? Ser que ele pensava que ela e MacColla eram casados? O barbudo riu, e um lento sorriso espalhou-se pela face de Campbell. Haley imaginou que aquilo fosse uma verso de uma piada obscena. Ela se virou para ir at o meio das rvores quando ouviu Campbell dizer ao guarda: V com ela. A mente de Haley acelerou-se. Esperava que a deixassem sozinha. Que pudesse contar com uma vantagem inicial. Depois, correria como se o diabo a perseguisse e rezaria pelo melhor. Mas, claro, isso seria fcil demais. Ouviu Os ps arrastados seguindo-a logo atrs e mediu mentalmente o homem. Devia ter no mximo um metro e oitenta. No muito mais alto que ela. Porm, estava armado. Vira o brilho de uma pistola em sua cintura. Ele precisaria de algum tempo para carreg-la. Quinze segundos, talvez. Ele no estava usando uma espada. Ser que tinha um punhal? Era algo a considerar. Haley gostaria de ter enfiado sua prpria faca no vestido. A lmina no faria muito estrago, mas era melhor que nada. Imaginou se o sujeito tinha uma adaga. Se ela no desse um jeito de fugir dessa vez, talvez pudesse roubar a arma. Sentiu o espartilho apertado no peito. Era duro, no se dobrava. Ela poderia esconder uma arma nas roupas. Talvez abrir uma fenda no fundo do espartilho e enfi-la ali. O espartilho. Seu corao deu um salto. Claro! Seu espartilho. Ela j tinha uma arma. Estava usando-a. Ficara espantada com a compresso horrvel quando Jean o fechara com os cordes. A maioria dos velhos espartilhos tinha barbatanas de marfim subindo pela frente. Uma haste com uns cinco centmetros de espessura e quarenta centmetros de comprimento, dura o suficiente para manter uma mulher apertada rigidamente. Mas no aquele. O seu tinha barbatanas tambm, mas eram feitas de ao. Ela ouvira falar de barbatanas de metal, porm nunca vira uma, e imaginara que deveriam ser mais baratas que sua concorrente de marfim. Na ocasio, ela soltara a parte de cima um pouco, e espiara a camura que forrava a barbatana. O couro tinha pintas castanho-escuras, manchado com o suor de alguma outra mulher. Me d um minuto gritou para o barbudo, e sua voz soou aguda. O homem presumiria que ela estava nervosa por outras razes, sem dvida. Haley levou as mos at o esterno e enfiou os dedos entre os seios, procurando os
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cordes que prendiam as barbatanas da frente do espartilho. Seus dedos trabalhavam depressa, soltando os laos. Ela relanceou os olhos por sobre o ombro. O homem estava parado, sorrindo. Manchas marrons grudavam-se como musgos na curva de seus dentes quebrados. Aquilo deu um foco a Haley. Aliviar-se era a primeira coisa em sua lista. Se o nojento queria olhar, que olhasse. Virando as costas para ele, agachou-se, puxando o vestido para cima s o absolutamente necessrio. Se ele achava que teria um espetculo, tudo o que veria seriam as costas de seu vestido. Momentos depois, Haley agarrou o espartilho com renovada concentrao. Enfiou um dedo no bolso estreito que o pano formava na frente da pea e tocou a beirada do couro que envolvia a barbatana. Sua arma. Teve de arquear as costas para pux-la, forando-a de um lado para outro, e arquejou com a dor que o tranco com que arrancou a barbatana disparou por suas costelas. Depressa com isso, moa! Ela ouviu o remexer impaciente dos ps do homem s suas costas. A barbatana era pesada em sua palma, um peso reconfortante. Haley enfiou-a entre os seios. Preferia ter tirado o ao do envoltrio de couro, mas no tinha tempo. Tudo bem, pensou, enquanto um plano vinha sua cabea. Fechou a mo na base da barbatana. Um bastozinho rijo. Com um sorriso, ela se levantou e seguiu em frente, deixando o homem para trs. Ei! Haley ouviu a surpresa em sua voz quando ele correu para alcan-la. Ei, pare, moa! Ela passou a andar cada vez mais depressa. Havia uma clareira adiante. As rvores se espaavam, e a vegetao tinha um tom verde-claro ao sol. Ei! A voz do homem soou zangada. Mas o sorriso de Haley s se alargou quando ela comeou a correr. Precisava chegar clareira. O som da respirao pesada do sujeito aproximou-se, ecoando pelo silncio da mata. Haley disparou numa corrida, parando apenas a poucos passos do bosque. Espere. A voz de seu pai chegou at ela, to espantosamente ntida que quase quebrou sua concentrao. Espere pelo momento. S quando sentiu o homem irromper para dentro da clareira, Haley virou-se para encar-lo. Girou o corpo, com a barbatana nas mos, a plena fora de seu peso por trs da arma improvisada. Ento voltou-se e agrediu homem ao lado da cabea com um estalo gratificante. Peguei voc! A voz de Haley soou exultante, combinando com o pico de adrenalina que corria em suas veias. Recomps-se de imediato. Precisava fugir. Depressa. Imaginou que tinha cinco minutos no mximo antes que Campbell viesse ver o que os estava retendo. Mas primeiro... Ela se ajoelhou, pegou a pistola e arrancou a pequena bolsa de couro com as balas do cinto do homem. Precisava de plvora. Onde estaria? Apalpou-o
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com gestos rpidos, esperando que o sujeito estivesse mesmo desmaiado. Ento, sentiu. Um frasco duro, oval, no bolso do peito. Usando as pontas dos dedos, ela abriu o casaco sujo e fedido. Um bolso improvisado fora costurado no tecido, e a tampa gasta de um frasco de bronze saltava pela abertura. Depressa. Haley pegou o frasco e o enfiou junto com o saco de balas no espartilho. Levantando-se, esquadrinhou o horizonte. Colinas e mais colinas. Precisaria voltar e subir a montanha. Seu corao apertou-se. As encostas cheias de pedras e a vegetao baixa no proporcionavam qualquer cobertura. Esfregou o polegar distraidamente pelo cabo de madeira da pistola. Campbell tinha pneis. E, embora fossem animais resistentes, no haveria como passar pelos picos mais escarpados. Ela no sabia quanto ao outro sujeito, mas tinha certeza de que podia bater Campbell numa corrida a p. Gordo estpido. Haley disparou a correr. Conforme subia a primeira ladeira, pensou nos termos para referir-se a Campbell. Porco sanguinrio. Refugo. Imbecil. Cretino. Sua prpria verso de um mantra. Mudou a arma para a outra mo, segurando o cabo com fora. Pegue-me se for capaz! MacColla agachou-se, correndo os olhos pelo terreno. Dois pares de pegadas saam do castelo, marcados na terra do lado de fora da entrada. Botas masculinas que no andavam em linha reta. Deviam ter carregado a moa. Levantou-se, respirando fundo. Fora um erro parar em Fincharn. Entretanto, a mulher estava machucada e precisava descansar, assim como Jean. Nenhuma delas agentaria o ritmo no qual ele gostaria de ter viajado. E agora, estava sofrendo as conseqncias de seu erro. Os rastros eram bastante claros, arrastados pelo mato, e rumavam para um bosque distante nos limites da terra de Scrymgeour. Ele correu naquela direo. Sua espada batia em suas costas a cada passo, como se espicaando-o, empurrando-o. Subestimara Campbell, ou o que Haley significava para aquele homem. Quem ela, e o que tem a ver com o cl Campbell? Ela, evidentemente, no era uma espi. MacColla vira aquela marca de sangue no travesseiro. Se fora preciso derramar sangue para lev-la... O pensamento o incitou a apressar a corrida. Aquela moa era estranha. Forte e bela, como uma criatura selvagem. E ele sentia uma fagulha de desejo cada vez que a via. At um morto sentiria, s de vislumbrar aqueles misteriosos olhos cinzentos. E ele tinha de admitir que a desejava desde o princpio. Mesmo antes de saber que compartilhavam um inimigo comum. Chegou s rvores. Agachou-se outra fez, e depois ficou de quatro, procurando por rastros mais difceis de divisar na densa vegetao rasteira. Galhos quebrados. Um ponto onde o tapete de folhas fora revolvido, revelando o solo escuro e mido por baixo.
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MacColla se ps de p e caminhou devagar, as mos nos joelhos ao se inclinar para o cho e seguir os rastros at uma clareira. Um monte de terra e cinzas era tudo que restava de uma pequena fogueira. Abaixando-se, ele correu os dedos pelas cinzas. Ainda estavam quentes. No tinham ido muito longe. Deu a volta no acampamento e viu mato esmagado onde as patas haviam pisoteado as folhas podres. Trs conjuntos. Os dois seqestradores tinham se encontrado com um terceiro. Campbell? Esperava que sim. Ansiava por lutar contra o homem. Desejava isso. Seu pai e seu irmo haviam perdido anos de suas vidas num calabouo de Campbell. E incontveis membros do cl MacDonald tinham morrido lutando contra os homens de Campbell. MacColla sonhava com o dia em que conseguiria desforrar-se. Encontrou mais dois pares de rastros humanos, rumando para dentro das rvores. A um ponto da trilha, os arbustos estavam amassados, revelando um pequeno trecho de lodo. E havia uma nica pegada: um p pequeno, descalo. A moa Haley ele resmungou, passando o dedo pelo contorno. Levantou-se e saiu correndo de novo, to depressa quanto pde, ainda seguindo os rastros. Chegou a uma clareira, e uma risada ressoou por seu peito antes que ele pudesse pensar em manter silncio. Um homem de Campbell, cado numa moita. Morto, ou quase. Boa garota ele murmurou, sorrindo de alvio. Ela era uma lutadora. Ele a encontraria, e lutaria com ela. Dois contra dois. MacColla gostava das probabilidades. Droga! Droga! Droga! Haley praguejou e depois deixou escapar uma risadinha cheia de nervosismo e medo. Subira a primeira colina e parar para descansar, escondida por um afloramento rochoso logo do outro lado. Seu peito a estava matando. Ela ofegava, e cada respirao arfante provocava uma pontada de dor em seu peito. Pensou em carregar a arma e esperar. Mas, ao examin-la, virando-a nas mos, praguejou de novo. Era uma linda pistola, feita de uma madeira escura com detalhes de ao que faiscavam luz do sol. E, naturalmente, era diferente de qualquer coisa que ela j disparara. Era a antecessora da fecharia de pederneira. Haley pensou na arma de Graham, no museu, e soltou outra risada abafada. Ali estava sua teoria, bem em suas mos. No havia muitas fechadas de pederneiras na primeira metade do sculo XVII. Como se dispara esta coisa, diabos? Ela atirara com muitas armas para sua pesquisa, mas nunca pusera as mos em algo como aquilo. Tinha certeza de que era uma snaphaunce primitiva. Eram chamadas de pistolas de trava de co, numa referncia lingueta que travava o co da arma numa posio segura. Se ela bem se lembrava, era uma arma usada pelos soldados ingleses. Claro. Os Campbell tinham se aliado aos covenanters nas Guerras dos Trs Reinos. E os covenanters se encontravam muitas vezes do mesmo lado que os soldados do
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Parlamento de Cromwell. Fazia sentido que Campbell tivesse acesso s armas usadas pelos casacas-vermelhas. Haley pegou uma bala da bolsa de couro e, rezando para no explodir a mo, comeou a carregar a pistola, despejando com cuidado a plvora, enfiando a bala e depois colocando uma medida a mais de plvora na caoleta. Recostou-se, e sentiu a pedra fria. Percebeu que suara bastante. Fechou os olhos, aguando os sentidos para o exterior, atenta ao homem de Campbell que viria sua procura. Campbell levou a mo testa, protegendo os olhos do sol. L. Apontou para a parte mais escapada da colina. Uma estreita faixa acinzentada denunciava os pedriscos recentemente deslocados. Seu homem procurava os rastros pelos vales entre as colinas, mas Campbell suspeitava de outra coisa. Se a mulher fora esperta o bastante para arrebentar a cabea de um de seus melhores mercenrios, no se enfiaria histericamente numa armadilha. Estando eles a cavalo, ficar em terreno mais baixo seria encurralar-se com facilidade, como uma lebre numa toca. Vamos subir a cavalo, ento? Nenhum de ns vai a cavalo at l. Campbell franziu os lbios, pensativo. Estudou o terreno de cada lado e ao longo da montanha. Desmonte ordenou. Eu a cercarei do outro lado. Voc corre e pega a mulher l em cima. Fez meia-volta com a montaria. E mais uma coisa, rapaz. Sim, senhor? Se no peg-la, no se d o trabalho de voltar. Enterrou os calcanhares no lombo da montaria, galopando para o vale na direo de seu castelo, logo alm, em Inveraray. Ele seguiu os rastros dos cavalos at o sop de uma das colinas mais escarpadas e estudou a elevao. A encosta pedregosa contava uma histria clara. Um homem a subira, e outro a rodeara. MacColla levou as mos ao cabo da espada, erguendo a cabea para examinar a elevao. Os traos da moa estavam l tambm, nos pedriscos, uma linha grossa circundada por duas mais finas. As mos e os ps se agarrando ao terreno. Sendo caada. Praguejando, ele esquadrinhou o sop da encosta, seguindo os rastros at onde rumavam para o vale. Eram recentes. Os pneis tinham deixado uma trilha que era fcil de seguir, cortando um caminho de galhos quebrados e folhas esmagadas pela vegetao. Campbell. Ele no subiria uma montanha quando tinha um homem para fazer isso em seu lugar. Fora Campbell quem seguira montado, levando as montarias sem cavaleiros ao lado, rumando na direo do castelo de Inveraray. Por Deus... ele resmungou. Parou para pensar por um instante. Olhou para a colina e para o vale. Maldio! Campbell estava perto. Perto demais para se ignorar. E sozinho. Era isso que importava. MacColla poderia se vendar, amarrar as duas mos nas costas e, mesmo assim. venceria o homem numa luta. Precisava peg-lo.
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MacColla virou-se, olhou de novo para a colina, e acompanhou os rastros conforme comeava a correr na direo do vale. Para longe de Haley. Tentou ignorar a pontada aguda no peito. Haley. Tinha de esperar que ela ficasse bem. Era uma lutadora. Corajosa, mas esperta tambm, usando o crebro e a fora. Santo Deus, moa! murmurou. Virou as costas para os rastros e seguiu atrs de Campbell. Fique em segurana. Ele irrompeu numa corrida, desejando que o esforo fsico expulsasse as imagens de Haley de sua mente. Mas aqueles olhos cinzentos o assombravam, e ele correu mais depressa ainda. Alcanaria Campbell e o mataria. Depois, voltaria para buscar Haley. Estava muito perto para deter-se agora. E ento ele ouviu. Um tiro estourou ao alto. As rvores eram esparsas nas colinas, e no havia nada para impedir o som de uma arma de fogo de ecoar at onde ele parara, ofegante, no fundo do vale. E, dessa vez, a deciso de MacColla foi fcil. Seus olhos se abriram. L estava. Um estalar distante de um galho sob o p. Haley levantou-se, tentou acalmar as mos trmulas e estudou a arma. J atirara antes, mas nunca com a inteno de matar. O cheiro de plvora entrou por suas narinas. Ela estendeu a pistola frente, testando o peso nas mos. Ser que o coice era forte? Teria uma mira boa? Enxugou a palma da mo direita na saia e depois a levou de novo para a coronha. Tinha medo de que a arma servisse mais para coagir do que para disparar. Saiu de trs da pedra e assumiu a postura defensiva. Outro estalo. A vem ele. Soube de imediato: no havia como engan-lo. Haley avistou os cabelos loiros sujos primeiro, depois os ombros do casaco marrom. Ele chegou ao cume, e seus olhos j pareciam cravados nela. O homem viu a arma em suas mos, e foi a risada que soltou que firmou as mos trmulas de Haley. Bastardo ela murmurou. E atirou. Ao v-lo encolher-se e cair, ficou exultante. Mas ento o homem apoiou-se nos joelhos e se ps em p, vacilante, e sua alegria transformou-se em pnico. Os olhares de ambos se encontraram, e a fria que contorcia a face do homem a enregelou. Haley avaliou depressa suas opes. Poderia enfrent-lo? Ele estava ferido. Havia um buraco em seu ombro esquerdo, e o sangue j manchava o casaco. O brao esquerdo estava inutilizado, colado ao lado do corpo. Ou poderia fugir. Seus olhos desviaram-se para trs, para a colina abaixo. No havia lugar para se esconder. Se o ferimento no fosse muito grave, ele poderia alcan-la. Ou Campbell a
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alcanaria. E seriam dois contra ela. Precisava lutar. O homem estava com a prpria pistola, mas nunca conseguiria carreg-la com uma mo s. Haley olhou para a espada larga, pendurada no quadril. Ele s precisaria de uma das mos para empunh-la. Se fosse destro, e ela presumia que fosse, poderia mat-la com uma fcil cutilada. Se pretendesse de fato enfrent-lo, Haley tinha de agir depressa. Chegar perto o suficiente para tornar a espada intil. Atacou-o, e sentiu uma pontada de prazer ao ver o espanto no rosto dele pela segunda vez. Umas poucas passadas, e j o alcanara. A mo do homem parecia moverse em cmera lenta para o cabo da espada. Ela teria de dar tudo de si, ou desistir. Tomando coragem para suportar a agonia que sabia que viria, Haley saltou. Chocou-se contra ele, e o impacto nas costelas assemelhou-se a facas enterrando-se em seu peito, atordoando-a. Passando os braos e as pernas em torno dele, agarrou-se como um macaco ao homem. Enterrou as garras no ombro ferido, e o sujeito berrou de dor ao seu ouvido, a respirao curta e quente em seu pescoo. Com o brao direito preso sob seu joelho, ele o retorceu, tentando afast-la. Apertando-o com mais fora com as pernas, Haley ergueu a mo direita e desferiu uma srie de murros no ferimento. Estava perto demais, porm, e no conseguiu imprimir fora ao punho. Firmou os ps por trs das costas do homem, soltou a outra mo e mirou os olhos dele. Empalmoulhe a face como se fosse beij-lo, enganchou os polegares nos cantos dos olhos e empurrou. Era um truque que aprendera com o pai. Enfiar as pontas dos dedos nos olhos, torcer o pescoo do adversrio para trs, e mesmo o maior dos homens cairia de costas no cho. Ele desabou no solo, e o impacto fez as pedras rolar pela colina. Haley ergueu o tronco, forando o peso todo para baixo, a fim de enterrar o cotovelo no ferimento a bala. Entrelaou os dedos para ter mais fora, pois as palmas estavam escorregadias com o sangue do adversrio. O berro que ele soltou foi um triunfo passageiro. Haley sentiu o homem debater-se, mas estava concentrada em esmurr-lo no ferimento, esperando que desmaiasse de dor, e no percebeu que ele erguera o punho at que acertasse sua face. Sentiu a vista ofuscada conforme tombava de lado. Ele a empurrou, cambaleou at ficar de p e, recuando um passo, acertou-a com um chute no queixo. A escurido a engoliu por um momento, e Haley escorregou lentamente pela encosta. As pedras afiadas e o cascalho enterraram-se em seu ombro, e ela choramingou, puxando o ar para os pulmes. Ento, enterrou os calcanhares na terra, interrompendo a descida. Virou a cabea para trs e procurou localizar-se. O homem manquitolava em sua direo, com a mo direita no ombro ensangentado e a morte no olhar. Haley ficou de joelhos. Instintivamente, correu a lngua pelos dentes. O gosto de sangue a enjoou, e ela cuspiu nas pedras. O homem tirou a mo do ombro e desembainhou a espada. O movimento foi lento,
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tal como o sorriso que se espalhou pela face assassina. No ela murmurou. No poderia terminar assim, morta por uma espada numa colina na Esccia do sculo XVII. Mais que seu terror, foi o senso de irrealidade que a congelou no lugar. Ouviu um baque surdo. Metal chocando-se em pedra. O homem sua frente no se mexera, e Haley levou um instante para perceber de onde viera o som. Olhou para o cho. O cabo de um punhal tremia, a lmina cravada na terra, a no mais que um passo de onde ela estava. E, em seguida, ela o viu. MacColla, numa elevao acima, com a espada larga nas mos. Ele lhe jogara uma arma. Ao v-lo, soube por que ele era conhecido como Fear Thollaidh nan Tighean, por que os homens o temiam e o chamavam de Destruidor de Lares. Ele era selvagem, num xadrez de cores sombrias, as sobrancelhas fechadas numa linha dura de raiva e vingana. Tinha a espada apontada para o homem de Campbell, mas os olhos estavam cravados nela. Suas feies revelavam preocupao. Querendo tranquiliz-lo, Haley arrancou o punhal do cho e fez um ligeiro gesto de cabea. Ele ouvira o tiro e subira correndo a colina, escalando as rochas at que os vira. Aproximara-se em silncio, de lado. Haley estava coberta de sangue. A inquietao o assaltou, fazendo seu corao disparar e galvanizando cada msculo. Ele a examinou, procurando sinais de ferimento e, quando no encontrou nada, um n se desfez em suas entranhas. O alvio o inundou. Voltou os olhos para o homem de Campbell. Estava ensangentado, as calas emplastradas de sangue, a face manchada. MacColla conteve o flego, procurando algum ferimento, e ento soltou um bufo diante do buraco negro no ombro do sujeito. O sangue era dele, no dela. Percebeu que o homem vacilava. Haley. Ela o acertara. Fora ela quem disparara a arma. Forte e corajosa, l estava ela, ajoelhada, os cabelos negros esvoaando na brisa. To linda! Tinha certeza de que ela se levantaria e lutaria mais. Sorriu. No seria necessrio. Arrojou-se para o Campbell, e o rudo das pedras sob seus passos fez o homem se virar. Tarde demais. Com um nico e poderoso giro da espada, MacColla decepou-lhe a cabea. Jogando a espada no cho, MacColla caiu de joelhos a seu lado, e a alegria sacudiu-a por inteiro. Ela estava preparada para a luta... e pronta para a derrota. Mas ento ele surgira do nada. Ela lutara, e lutaria at o fim, mas um heri de antigamente aparecera e tomara conta de tudo, e Haley estava mais do que feliz em permitir que assim fosse. Suas sensibilidades modernas no pareciam pensar nas implicaes que aquilo teria. Ao fit-lo naquele momento os cabelos pretos soltos sobre os ombros, os intensos olhos castanhos, as dobras da manta verde, azul e preta , sentiu-se to reconfortada que precisou se controlar para no desabar no cho, aliviada. Ele a percorreu com os olhos e tateou seus ombros e braos com gentileza,
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procurando algum ferimento. Eu... estou bem ela murmurou. MacColla imobilizou-se e respirou fundo. Pareceu relaxar, mas o olhar dele no encontrou o seu. Lentamente, ele desceu as mos at sua cintura, e as manteve ali por um momento para depois subir pelo torso, roando os polegares ao lado dos seios. Detinha o olhar em cada curva. Em vez de doer, as costelas de Haley se expandiram com o calor do toque, como se os msculos pudessem por fim relaxar. Ele ergueu os olhos, buscando os seus. Ao ver o sangue em sua face, onde ela recebera o chute, linhas fundas se formaram na testa de MacColla. Em silncio, ele pegou a ponta da manta e limpou seu queixo. Desviou a ateno para a boca. O tecido escapou dos dedos dele, e MacColla passou o polegar com suavidade por seu lbio inferior. Falava baixinho, e as palavras em galico eram difceis de entender. Haley fitou a face que agora estava prxima, fascinada e embevecida, A bonita face que era feroz demais para ser o que se convencionara chamar de bela. O nariz forte, romano, com a ponte alta que parecia emergir diretamente do meio das sobrancelhas, os malares angulosos, a barba por fazer despontando no queixo. Absorveu a viso de MacColla e sentiu uma onda tamanha de desejo que foi como uma exploso de luz vinda de dentro, abrasando-a, cegando-a para tudo a no ser o homem sua frente. Era uma necessidade que fugira de seu controle, e que ameaava consumi-la, caso no fosse suprida. Como que eu j a amo, grdh geal mo chriodhe? A voz de MacColla mal passava de um sussurro. Empalmou sua face e inclinou-se devagar, abarcando-a com as mos largas, seguras. Haley sentiu a respirao dele em sua boca, o roar dos lbios, e depois o lento contato de carne com carne quando ele a beijou com ternura. Sim. Por um breve instante, ela ficou em suspenso. Tudo parou ao seu redor. E ela percebeu. Voltara no tempo por ele. Nesse momento, as brasas que ele acendera nela irromperam num fogo descontrolado. Agarrou-se a ele, abraando-o com fora, beijando-o com paixo. Saboreou-lhe o gemido de desejo e penetrou com as unhas a pele coberta pelo tecido, querendo-o, precisando dele ainda mais perto. As mos de MacColla estavam em suas costas, em sua cintura, em seus seios. Haley sentiu o vestido se afrouxando e o roar dos dedos pela frente do espartilho, solto onde a barbatana estivera. Os cordes a cutucavam, e era uma agonia contra a pele sensvel, que ansiava pelo toque e pelos lbios de MacColla. Apenas ele poderia acalmla. MacColla nunca imaginara algo assim. Nunca imaginara algum como ela, to doce em sua boca. Haley era dura ao enfrentar o mundo e, ao mesmo tempo, macia em seus braos. Aberta para ele. Ah, ele a desejava. E a teria. Haley seria sua. Mas no ali. No daquele jeito.
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Afastou-se devagar, o corao martelando no peito. Correu a lngua pelos lbios, midos do beijo. Estavam perto demais das terras de Campbell. Ele a teria, mas longe daquele lugar. Desviando os olhos dela, correu-os pela colina desnuda e rochosa e pelo cadver do homem de Campbell, que jazia a no mais que vinte passos de distncia. Campbell estava l fora, em algum lugar. Ele a teria, mas no contaminada pelo jugo daquele homem. MacColla no tinha as terras da famlia, mas tinha uma lareira e um refgio seguro em Kintyre. No assim, a chiall mo chridhe. Sua voz era rouca, as palavras de amor novas e speras em sua garganta. Querida do meu corao. Amor. Ele dissera a Haley que a amava. MacColla afastou-se. Pousou as mos com gentileza nos ombros dela e fitou-a. Os cabelos negros, que se espalhavam em todas as direes, o nariz reto e fino, e estranhamente saliente, e os olhos, sempre aqueles olhos cinzentos, chamando-o para que se afogasse. Sim ele murmurou, afirmando a si mesmo o que suspeitava ser verdade. Amla. Uma idia estranha. Ele tinha uma guerra a travar, no possua um lugar ao qual chamar de seu e nada sabia sobre aquela moa. E, mesmo assim, ali estava ela, sentada sua frente, com seu corao nas mos. MacColla inclinou-se mais uma vez e beijou-a suavemente. Afastou-lhe o cabelo do rosto e, colocando-o atrs da orelha de Haley, disse: Venha, moa. Venha comigo. Scrymgeour hesitou diante da porta do quarto. Depois, enchendo o peito, entrou. Sua coragem foi recompensada por um sorriso trmulo de Jean. Um calor aqueceu-lhe o peito, e ele esboou um sorriso radiante em resposta. Recordando-se de seu propsito, ficou srio. O inimigo estava prximo, e ele tinha de lev-la para longe dali. Imediatamente. Vim ver se h algo que eu possa fazer. Se eu puder ajudar a empacotar suas coisas... Ele no conseguiu afastar os olhos, deslumbrado, da beirada de renda transparente que contornava a camisola, dobrada com esmero ao p da cama, sobre um dos velhos bas da famlia. De repente, teve de levar a mo ao bolso. Imagens pecaminosas da pele cremosa numa pea to delicada fora mais do que seu corpo msculo pudera suportar. Embora... gaguejou. Embora eu ache que no haja muito para voc levar. Passeou pelo quarto, pouco vontade. Voc no tem muito no mundo, no ? Jean virou-se para ele, muda, com o olhar cravado no seu. Scrymgeour percebeu que acertara o mago do problema. Uma jovem como ela deveria possuir bas cheios de belas coisas e no uma vida transitria, na qual se contentasse com a caridade de estranhos para ter algo simples como uma camisola. H algo mais de que possa precisar? ele perguntou. Deve querer uma boa capa. No pde deixar de correr os olhos por toda ela, pensando que no havia capa no mundo que fosse bonita o bastante para Jean.
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Ela era linda. Talvez, principalmente, por no se dar conta disso. O tempo no calabouo de Campbell a deixara magra como um lebru de corrida, mas, em vez de parecer abatida, ela parecia uma flor delicada e plida. Era impossvel fit-la e no ser dominado pelo impulso de proteg-la. De tom-la a seus cuidados. Eu... no ela respondeu. Voc j compartilhou muito comigo. Estremeceu, vacilando por um momento, como se afetada com aquela gentileza. Oh, Jean... Scrymgeour foi at o lado dela, fazendo-a sentar-se na beirada da cama. Tudo o que voc tinha lhe foi tirado. Eu nunca disse... eu gostaria de dizer... como eu sinto... pela sua perda. Perder um marido to jovem... As mos de Jean se enovelaram em seu colo. Donald era um bom homem. Baixou os olhos e murmurou: Embora ainda fosse um estranho para mim. A perda no menos devastadora por isso ele assegurou, gravemente. Permaneceram em silncio por algum tempo. Scrymgeour ponderou que no havia nenhum lugar evidente para onde Jean pudesse voltar. Muitos do cl MacDonald tinham sido exilados para a Irlanda. Embora a famlia direta de MacColla se encontrasse em um refgio seguro em Kintyre, no era o lugar ao qual pertenciam. O maldito Campbell ele resmungou. O mesmo homem que arrancara tanto o lar como o marido de Jean. E que agora estava por perto. Scrymgeour estendeu a mo para pegar a dela. Ao erguer os olhos, foi atrado pelo espelho sobre a mesa. Enxergou seu reflexo, e o homem que o encarou de volta tinha carne de sobra na barriga. Viu um homem com um queixo fraco, que exigia o reforo de uma touceira espessa de suas castanhas em torno da boca. Um homem com cabelos feios e presena desinteressante. A imagem foi como um jorro de gua fria em seu peito, e ele se recomps. Mas, e se ele vier atrs de ns? Custou-lhe um momento para registrar as palavras de Jean. Ela falava de Campbell, naturalmente. Ficara traumatizada pela experincia, e no era de se admirar. Seqestro e priso no eram algo que uma jovem esquecesse logo. No, moa. Usou a desculpa para finalmente tomar a mo dela na sua. Apertou-a de leve e a soltou com relutncia. Ele no a pegar de novo. Nunca mais. Mas ele... esteve aqui. Ela agitou as mos, apontando o quarto ao redor, e depois as baixou, torcendo as saias, como se assim pudesse acalmar seu tremor. Levou Haley. Sim, provvel que houvesse um Campbell aqui, que levou a mulher. E seu irmo a salvar, tal como a salvou. Ela o fitou, com os olhos marejados de lgrimas. E Scrymgeour soube o exato momento em que seu corao se partiu. Sem pensar, ele a tomou nos braos. Jean ficou tensa diante da proximidade imprpria. Ansiava por isso. Fazia muito tempo que estava sozinha. Apavorada. Despojada de tudo. Querendo comida e luz por tanto tempo nos pores de Campbell. Porm, num sentido mais profundo, fora privada por tempo demais da sensao de proteo. De carinho. De amor.
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O veludo do casaco de Scrymgeour era macio sob sua face. Era azul-escuro, como os olhos dele, mais profundo e mais calmo que qualquer lago. Aos poucos, ela relaxou. Tornou-se consciente do martelar do corao dele sob sua palma. O calor msculo espalhou-se atravs dela. John cheirava a cachimbo, a lenha queimando e a conforto. Jean sentiu a tenso esvair-se. Deixaria que ele a levasse a Kintyre. Primeiro, porm, deixaria que John lhe trouxesse a paz.

Captulo III

Como fez isso? O sorriso, de MacColla era largo quando ele passou o brao em torno do ombro de Haley e puxou-a com fora. Como conseguiu derrubar o barbudo? Ela olhou para o dente lascado e sentiu uma onda inexplicvel de calor pelo ventre. Era uma marca triangular, no perceptvel de imediato. Ao v-la, s conseguiu pensar que ela beijara aquela boca. Minha barbatana. Haley esboou um sorriso tmido. Sua... o qu? Voc sabe. Do espartilho. Segurou a mo dele e puxou-o para o alto da colina. Venha. Vou mostrar. Seus olhos esquadrinharam as pedras ao redor. Ah! Haley abaixou-se e pegou o pedao de ao envolto em camura de onde o deixara cair quando disparara a pistola. Examinou-o, vendo se no tinha sinais de sangue. MacColla fitou-a, admirado, quando ela puxou os cordes entre os seios com cuidado, abrindo a pequena fenda que mantinha a barbatana no lugar. Depois, com os olhos cravados nos dele, Haley enfiou a barbatana de volta. Sua gatinha selvagem! Ele riu com gosto e abraou-a de repente. Voc incrvel! S voc encontraria alguma utilidade para seus trajes de moa e os transformaria numa arma. Meneou a cabea. Agora que voc recolheu seu pequeno bordo, deveramos ir embora daqui. MacColla esquadrinhou o horizonte. O Loch Awe reluzia, cercado de rvores baixas, serpeando pelo vale distncia. No imagino que Campbell faa uma escalada disse, ao se virar para olhar as montanhas alm deles. Pico aps pico, elas se estendiam adiante, na direo de Inveraray. Mas no podemos ter certeza se ele no voltar com homens que o faro. Mas para onde vamos? Ela se apressou para alcanar as largas passadas de MacColla pela beira do declive. E quanto a Jean? Ele examinou o terreno pelo qual subira como louco, procurando agora o melhor caminho para descer. Deixei Jean aos cuidados de Scrymgeour. Oh... Haley deu-se conta, de repente, de que fora a causa de tanta confuso.
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MacColla provavelmente se sentira relutante em deixar a irm. No devia ter sido uma deciso fcil. Sinto muito. Sente? Ele parou a inspeo e virou-se para encar-la. Puxa, moa, voc no tem nada do que se desculpar. Sou eu quem sente muito. Julguei mal o Campbell. E, devo confessar, julguei voc mal. No foi at... Eu no sabia... No havia jeito de saber que Campbell iria atrs de voc com tanta raiva, como se estivesse procurando por algum do meu cl. E, por isso, eu sinto muito. Oh... Haley ficou em silncio por um momento, abalada com aquela admisso. O famoso Alasdair MacColla estava diante dela, desculpando-se. Bem? ele perguntou, com uma vulnerabilidade que ela achou encantadora . Bem, o qu? Voc aceita minhas desculpas? No necessrio se desculpar. Esticou os braos e pousou as mos nos ombros largos. Nem na ponta dos ps seu rosto alcanava o dele. Apenas me beije, MacColla. Sentiu o sorriso dele em seus lbios, mas ele se afastou de repente. Venha, precisamos sair daqui. Vamos para Kintyre. Pegou-a pela mo, e desceram em diagonal pelo barranco. de onde voc vem? Haley perguntou, esforando-se para acompanhar o ritmo dele e conservar os ps firmes no terreno ao mesmo tempo. MacColla evitava os pontos mais pedregosos, procurando uma trilha que tivesse arbustos em que pudessem firmar as mos e os ps. Kintyre? Oh, no. Embora seja tradicionalmente terra do cl MacDonald. Ele ficou calado por um momento, testando um ponto escarpado. Assim que se assegurou de que o terreno era slido, continuou: No, a casa de meu pai era na ilha de Colonsay. L ficam as verdadeiras terras da minha famlia, do meu cl Iain Mor. Mas pensei que voc fosse um MacDonald. Sim. Encarou-a como se ela fosse louca. Sou um MacDonald, e da? Embora o cl MacDonald tenha domnios tanto na Irlanda quanto na Esccia, nossa verdadeira terra aqui, em solo escocs. Mas... Haley parecia perplexa, e ele esboou um sorriso. Mas o qu, leannan? Rindo, ele soltou a mo dela e apertou-lhe o queixo. No faa essa cara to confusa, moa. De qualquer maneira, no a genealogia da minha famlia que precisa ser discutida. Ergueu a sobrancelha com um ar de desafio. Pega de surpresa, ela perdeu o p, e MacColla virou-se para segur-la. Restava apenas um pequeno trecho de descida, e eles seguiram num silncio concentrado. Haley precisava contar a ele... alguma coisa. O qu? Ele virou-se para ajud-la nos ltimos metros. Haley tentou continuar, mas ele a impediu, com as mos em seus ombros. Quem voc para ser um prmio to cobiado para Campbell? Eu... Haley respirava pesado. Concentrar-se na descida a deixara atordoada, incapaz de pensar. Precisava descansar um pouco. No dormira na noite anterior, no comia nada havia algum tempo, e isso tudo por fim a derrubara. Podemos sentar um pouco? Preciso fazer uma pausa.
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MacColla meneou a cabea, desapontado consigo mesmo. Claro. Pegou-a pelo brao, ajudando-a a se sentar. Claro que pode descansar. A pele de Haley estava pegajosa ao toque, fria e mida. Campbell fora a nica coisa em sua mente, e MacColla acabara exigindo muito dela. A moa sumira fazia algum tempo e provavelmente no comera nem dormira. Claro que precisava descansar. Ele no estava acostumado a lidar com mulheres e maldisse a prpria falta de jeito. Est com frio? Ele se levantou para tirar a manta dos ombros, mas Haley o impediu. No. Tentou rir, mas o som saiu como um arquejo pesado. Por favor, ho precisa. Quer que eu v procurar algo para comer? Voc precisa se alimentar. Realmente, MacColla, no vou morrer. Apontou para o cho ao seu lado. S preciso... de um momento. Alasdair, moa. Meu nome cristo. Sentou-se perto dela. Pode me chamar de Alasdair. Voc MacColla em minha cabea. Ela o fitou, um olhar de soslaio que sugeria muito, mas no disse nada. No sei se poderia cham-lo de outra forma. E o que sabe sobre mim? Ela no era espi de Campbell, evidentemente. E, embora MacColla fosse conhecido por suas vitrias com Graham, achava que as mulheres no se preocupavam com tais aspectos das batalhas. Diga-me quem , leannan. Uma Fitzpatrick, voc afirma. Fale-me de sua famlia. Ele estendeu a mo, hesitante, parou, e depois pousou a mo de leve na curva das costas de Haley. Estou pronto a lhe entregar meu corao. Preciso saber. Em vez de responder, ela descansou o queixo nas mos. Olhou distncia, e indagou, sem rodeios: Em que ano estamos? Ciod na rud?' A pergunta estranha o pegou de surpresa. O que disse? S pensei... Ela virou-se para encar-lo, com aqueles misteriosos olhos cinzentos. Realmente, MacColla, em que ano estamos? Mil seiscentos e quarenta e seis, embora voc por certo... James Graham est vivo? Ela fez um gesto de descaso. No importa. No responda. Quem voc para ter tais preocupaes? No sou daqui. Sim ele deu uma risadinha , descobri isso por mim mesmo. No. Ela desviou os olhos. Quero dizer, no sou mesmo daqui. Haley parecia to pequena e sozinha... MacColla inclinou-se para mais perto e passou o brao em torno de seus ombros. Achou melhor simplesmente esperar em silncio por qualquer histria que ela contasse. Haley respirou fundo.
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Bem, vamos l. Sou do futuro. Ela o fitou, esperando pela reao. MacColla apenas a encarou, sem entender, incerto do que se passava. Ela fechou os olhos, como se estivesse se preparando para algo doloroso, e depois emendou depressa: Meu nome Haley Anne Fitzpatrick. Sou de Boston, Massachusetts. Tenho... Esfregou o rosto, engoliu em seco e tentou de novo, a voz rouca com as lgrimas. Tenho cinco irmos: Danny, Colin, Conor, Gerry e Jimmy. Meu pai... Deixou escapar um gemido doloroso de angstia. Meu pai de Donegal. Mas ele foi para a Amrica quando terminou os estudos. um policial. Era um policial. Calou-se, respirando pesado, como se tivesse corrido um quilmetro. Por fim, continuou, parecendo entorpecida e inexpressiva: Minha me irlandesa tambm, mas no imigrou recentemente. Seus parentes eram de Cork. Sou estudante de ps-graduao em Harvard. O tom tornou-se alterado outra vez. Entendeu? Harvard. De onde eu venho, isso importante. Bolsista para estudar a cultura celta. Meu foco a armaria do sculo XVII. No o mximo? Passou a falar febrilmente. Nasci em 1970. Sapatos de plataforma e discoteca. Mas eu era muito jovem para isso tudo. Para mim havia Ki-Suco, Guerra nas Estrelas, Madonna. Agarrou o brao de MacColla e chacoalhou-o. Eu venho do sculo XXI. Avies, telefones, video-games. Para no mencionar banhos quentes. Parou e resmungou: Meu Deus, banho quente parece cincia de foguetes neste momento. Olhou sem ver para a distncia. MacColla por fim abriu a boca. O que est dizendo? Sua voz era perigosamente calma. No compreendo suas palavras, leannan. Leannan, Haley pensou. Ele a chamava de leannan. Querida. Amada. De Alasdair MacColla. Que absurdo. E, mesmo assim, isso deu a Haley fora para prosseguir. Estou dizendo... cravou os olhos nele que isto o passado. Para mim, voc do passado. Voc morreu. Anos atrs. Centenas de anos atrs. Sei sobre voc porque voc famoso. Parabns! Voc morreu na Irlanda. No me lembro quando, exatamente, ou como. Voc foi trado, isso tudo de que consigo me lembrar. Haley passou as mos nos cabelos, descansando a cabea nas mos, desanimada. Foi assassinado disse, baixinho. Olhou para ele, o queixo apoiado no brao, sem se importar em enxugar as lgrimas das faces. E tudo ficou uma droga! Deus, h a batalha de Culloden, a expulso das Terras Altas. O xadrez declarado ilegal. As espadas tambm. A droga toda. Ele no entendia metade do que ela dizia. Quase nada, na verdade. Mas... o futuro? Sem saber o que dizer, ele tentou gracejar: Tem certeza de que no machucou a cabea com essa sua barbatana? Ela endereou-lhe um olhar de puro sofrimento, e MacColla sentiu-o pelo corpo, to doloroso como qualquer ferimento fsico. Por que continua perguntando de James? Seu tom era gentil, e o lampejo de alvio que viu na face de Haley fez seu peito doer. Ela tinha medo dele? Receara sua reao? Graham, de Montrose ele emendou, baixinho. Ora, sei muito bem de quem est falando. Encontrei uma arma. Acho que era a arma dele. "Para JG, com amor, de Magda", dizia a inscrio. Quero dizer, a quem mais poderia pertencer? Mas como isso prova...
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No posso explicar. S tive uma sensao visceral a respeito da arma, que no poderia ter sido feita, no deveria ter sido feita, antes de 1650. A. Apontou para a arma que ela disparara antes, o cano longo e fino enfiado agora no cinto de MacColla. D isso para mim. Pegou-a da mo dele, virando-a, apesar do espanto no rosto de MacColla. De que tipo ? uma pistola, moa. Ela o fitou com um olhar exasperado. Sim, eu sei, mas de que tipo? Que tipo de mecanismo tem? Ele pegou a arma de volta e examinou o cabo de madeira curvo nas mos; a placa em L de metal e a caoleta de escorva, o co e a trava que o segurava, uma das novas fechadas de pederneira com um pequeno ferrolho bem aqui explicou, apontando para o que era uma viso primitiva de uma trava de segurana. uma arma inglesa. Quantas fecharias de pederneira voc j viu antes? No muitas. Pelo que sei, elas so apreciadas no continente. Mas nas Terras Altas? Ele deu de ombros. No, no h muitas aqui, falando de um modo geral. Meus homens so afortunados se tiverem uma espada nas mos. Ento, o que vocs, daqui, disparam? Quando tm uma arma, quero dizer. Que tipo de arma voc tem? Voc uma criatura singular, leannan. A concentrao profunda de Haley obrigou-o a continuar. Trava de roda MacColla retrucou, com um suspiro. Isso? Deus do cu, pensei que vocs, moas, s tinham cabea para roupas e penteados. Tocou-a no queixo. Eu no tinha idia do que estava perdendo esses anos todos, longe, na guerra. Deveria estar nos sales e solrios, falando de mosquetes e armaduras com belas damas. Ao ver o semblante serio de Haley, MacColla apoiou-se nos cotovelos, esticou os ps e ficou pensativo. O brao continuava em torno dela, a mo pousada em seu quadril. Eu tive um arcabuz certa vez. Porm, numa boa neblina das Terras Altas? Ele meneou a cabea. Com aquele paviozinho na ponta... A umidade torna a arma intil. Difcil de manter acesa. Isso verdade Haley afirmou. Oh... Ele deu uma risadinha surpresa. Obrigado. Ignorando o sarcasmo, ela continuou: Essa arma que eu vi, a arma de Graham, era, na verdade, uma arma combinada ela fez um gesto de descaso , mas isso no importa. Essa pistola tinha uma perfeita fecharia de pederneira. A superfcie de contato, a caoleta de escorva, tudo minsculo e perfeitamente independente. Me diga quantas dessas voc viu ultimamente. O que est dizendo? Estou dizendo que datamos a pea de 1675, o que significa que.... Significa que depois da data em que James teria morrido. Endireitando-se, ele se afastou de Haley, com a expresso solene. Por que eu deveria acreditar em
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voc? Manteve o tom direto. Embora no aceitasse aquela histria, tambm no a rejeitava. As habilidades de luta de Haley j o haviam espantado o suficiente para uma vida inteira, ele no conseguia imaginar por que deveria surpreender-se se ela aparecesse com algo ainda mais impressionante. O que voc diz a respeito dessa arma no prova nada. MacColla viu a mente de Haley trabalhando, os olhos cinzentos examinando a pistola que ela virava nas mos. A arma que ela disparara como se tivesse feito isso a vida inteira. Poderia ser verdade? Ela atirava, lutava e falava como nenhuma outra mulher que ele conhecia. Como nenhuma de que ouvira falar. Era determinada e forte. E muito saudvel tambm, o que era evidente. As pernas, longas e retas. Mesmo as faces radiantes, e o sorriso brilhante de dentes perfeitos falavam de uma vida de luxo. De privilgio. Ele no via como conciliar tais coisas. Que ela pudesse carregar e disparar uma arma to bem quanto qualquer homem e, mesmo assim, tivesse a pele luminosa e clara, como se esculpida do mais fino marfim. Achara que ela fosse uma espi, mas ser que no praticava alguma forma de magia negra? Seus pelos se eriaram. Voc ... A voz de MacColla soou rouca e grave. algum tipo de... bruxa? O qu? Haley riu. Eu? Uma bruxa? Deus me livre! Meneou a cabea e, ento, uma expresso peculiar toldou-lhe as feies, como se no tivesse pensado antes nessa concluso. Est brincando? Um sorriso triste repuxou sua boca. Eu lhe disse, somos irlandeses. Irlandeses catlicos, para pr um ponto-final nessa coisa toda. Fui batizada, fiz a primeira comunho, o crisma... tudo. Haley suspirou e o encarou com tristeza. MacColla no tinha certeza do que fazer, nem do que pensar. Voc ainda no acredita em mim, no ? ela perguntou. Bem... Certo, eu no acreditaria tambm. Haley... ele comeou. No, no, deixe-me pensar. Ela conhecia um bocado sobre aquele perodo. Sabia sobre MacColla. O que poderia dizer para faz-lo acreditar? Vasculhou a memria em busca de qualquer pedao da vida de MacColla de que pudesse se recordar. Freqentara seminrios, lera David Stevenson. Sabia de fatos secundrios que no deviam ser bem conhecidos no prprio tempo em que estavam. Posso fazer isso, pensou. Afinal, ela sabia de coisas que ele no lhe contara, e que nenhum dos companheiros dele devia saber. Conseguiria convenc-lo. Virou-se para encar-lo. Seu pai foi aprisionado durante anos por Campbell. Espere ela disse, de repente, e empalideceu. Ele no est preso ainda, est? Ao v-lo menear a cabea, Haley fez uma anotao mental para tentar juntar as peas do que acontecera ao pai dele, e quando. Seu irmo Gillespie estava com ele continuou, Havia outros irmos tambm, mas no sei muito sobre eles... Ela perdeu o nimo. Aquilo no estava dando certo. MacColla apenas sorriu. Muitos sabem da traio de Campbell contra meu pai, leannan.
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H aquele poeta! ela exclamou e apontou o dedo para ele, empolgada. MacColla franziu a testa. Sabe... qual o nome mesmo? Ela bateu os dedos nos lbios. Iain Lorn MacDonald! Ele adorava voc. Escreveu todos os tipos de poemas e canes sobre voc. A carranca de MacColla transformou-se num rubor escarlate. Ele abriu a boca para falar, mas Haley o impediu. No, espere um minuto, eu no acabei. Ele tinha um apelido. Ora, isso no poderia ser de conhecimento pblico, poderia? "MacDonald Gago", era isso? "Iain Careca"? Bem, ele gaguejava e era careca, e tinha um apelido nessa linha. Eu s no consigo... Ergueu a mo, percebendo uma impacincia crescente nas feies de MacColla. Espere. Se pudesse se lembrar do apelido, isso seria algum tipo de prova de... alguma coisa. Qual era o apelido do poeta? Apelido... Ah! A exclamao soou como um grito, e ela arregalou os olhos. Seu pai! Ela se inclinou, animada. Seu pai tinha um apelido! CoIkitto. Porque ele era canhoto. Os mais ntimos o chamavam de Colkitto. Ele assentiu, mudo e com os olhos apertados. Fosse de confuso ou suspeita, Haley no saberia dizer. Veja, na minha poca, por algum tempo as pessoas... bem historiadores chamaram voc erroneamente de Colkitto. Achavam que voc fosse canhoto. Discutiam sobre isso. Mas no seu apelido, ? Seu pai Coll era... conhecido pelos amigos mais ntimos como Colkitto. Ela sorriu, triunfante. Mas MacColla, no. Sua expresso sombria a enregelou, e roubou o sorriso de seus lbios. Ele se levantou. E, embora oferecesse a mo para ajud-la a ficar em p, sua voz soou brusca quando disse: Precisamos ir. Sou esperado em Kintyre por minha famlia. Ele comeou a andar.. No se preocupe, leannan. Logo poder perguntar ao prprio homem. Poderia acreditar em Haley? Tinham parado para um breve descanso, e MacColla sentou-se, observando-a. A moa estava em seu prprio mundo, examinando a espada, como se pudesse destrancar a chave para o universo. Saltara para peg-la no momento em que ale tirara a bainha de couro para se sentar. Ele acreditaria naquela histria fantstica ou decidiria que ela era a louca mais adorvel que j conhecera? Aquela conversa maluca de viajar atravs do tempo o confundira. E, mesmo assim... Voc diria que esta espada de um gallowglass, um soldado mercenrio de infantaria irlands? ela indagou. Leannan, voc faz perguntas muito peculiares. Ele soltou o pequeno odre de couro do cinto e tomou um gole de gua. Enxugou a boca na manga, divertido e desconcertado. Ento, fala irlands tambm? Gallglaigh. Soldados estrangeiros ele murmurou. No ouo essa palavra faz tempo. Sim, tem a aparncia de uma espada irlandesa como aquelas com que os gallglaigh lutavam. Observou-a voltar a ateno para a lmina e correr a palma ao longo da base. Era um desenho simples, com linhas em forma de V que se encontravam nas arestas. Haley
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passou a mo pela parte plana, deslizando a ponta do dedo pelos dentes do ao. A avidez apertou-se com fora no peito de MacColla. Ele sentiu-a toldar seus olhos e seguir direto at sua virilha, deixando-o rijo de desejo. Como que voc deixa um homem fraco com um simples toque em sua espada? Ele tentou esboar um sorriso, mas s conseguiu fit-la, o anseio por ela expulsando todos os outros pensamentos. Sentindo-lhe o olhar, Haley encarou-o, e a intensidade com que ele a fitava a dominou. Os olhos de MacColla a perpassavam, a requeimavam. O que pensaria dela? Ser que acreditava no que dissera ou a julgava maluca? Estranhamente nervosa, ela voltou a ateno para a arma. Correu os dedos pela tira de ao em formato de T, logo acima do cabo, feita para proteger a mo. Pequenos dentes no metal arranharam seu polegar, e Haley julgou que fossem golpes de outras espadas, que no tinham encontrado a carne de MacColla. Sentiu-se grata. Seu dedo contornou a pega de couro. Era um punho em anel, com um crculo comum na base da espada. Apertou a mo em torno dele. O couro era macio de suor, sangue e uso. Haley levantou-se. A ponta da espada continuou no cho, mas mesmo assim ela sentia o peso da arma. Seriam apenas trs quilos, talvez trs quilos e meio. No muito mais que os pesos de dois quilos e meio com que se exercitava na academia. Ergueu-a. Foi difcil. Trs quilos e meio podiam no ser muito, mas esticados em uma espada de um metro e oitenta de comprimento, a histria era diferente. Deixou a ponta cair no cho. Seus primeiros bigrafos escreveram que voc poderia decapitar quatro homens com um nico giro. Ah! Ele soltou uma gargalhada sonora, e o som foi um blsamo para os nervos de Haley. mesmo? Ela encolheu os ombros com ar inocente e um sorriso na face. MacColla aproximouse, envolveu-a com o brao e puxou-a para mais perto. Bem, se os homens fossem todos da mesma altura... especulou, parecendo divertir-se , e se todos ficassem de p, imveis diante de mim, ento, sim, eu poderia. Naquele momento, uma onda de afeio por ele a invadiu. Aquele bom humor repentino era irresistvel, e a entonao a fez derreter-se toda. Ela passou o brao por suas costas, aconchegou-se, e se descobriu aspirando fundo aquele cheiro almiscarado e masculino. Fechou os olhos e sacudiu a cabea diante daquela reao animal. Uma exploso de calor no ventre, o corpo, de repente na expectativa, todos os msculos tensos, em alerta. Aquela risada significava que MacColla acreditava nela? Ser que poderia aceitar que ela era de outro tempo? Esperava desesperadamente que sim. No podemos nos demorar muito, leannan. Haley suspirou. Seu corpo doa de tanto andar, no dormir e no comer. Fora levada durante a noite, e seus ps ainda estavam descalos, arranhados e doloridos. Lendo seus pensamentos, ele murmurou: Vejo sua fraqueza, e sinto muito por isso, Mas no h nada a ser feito. Ainda
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estamos nas terras de Campbell. E, embora alguns de seu povo unam-se contra ele, no h meio de distinguir o amigo do adversrio. Enfiou a mo pelos cabelos dela e beijou-a no topo da cabea. Precisamos continuar andando. Encontrar cavalos e sumir daqui. Como encontraremos cavalos? Haley apontou para o enorme espao deserto em torno deles. Seguiam para o sul, tanto quanto possvel, sob a cobertura dos trechos de bosque que sombreavam o Loch Awe. Ela no imaginava que fossem se deparar com algum estbulo em breve. Estamos no meio do nada. No canse sua bela cabea com isso. Ele a puxou num ltimo abrao rude. Passei a maior parte da estao incursionando por esta mesma terra. Espero poder arranjar um pnei para esse seu lindo traseiro. Deslizou a mo para baixo e deu-lhe um belisco. Haley deixou escapar um gritinho de surpresa. O sorriso de MacColla era franco, e ele parecia bastante satisfeito consigo mesmo. Ele a fitou, a expresso terna, os olhos castanhos gentis conforme percorriam sua face, embevecidos. Mais uma coisa, leannan. A afeio que Haley viu naqueles olhos a espantou. Emocionou-a. Apavorou-a. Sim? Sua voz saiu ofegante e dbil. Acredito em voc. MacColla afagou-a na face. No compreendo sua histria, mas acredito nela. Haley sentiu lgrimas nos olhos. De verdade? Algo no fundo de seu mago desenrolou-se. Ela no se dera conta por completo do quanto estivera apavorada. Temerosa de que ele no lhe desse crdito, de que a deixasse sozinha. Porm, mais do que tudo, Haley temia ter compreendido mal a razo de ser mandada de volta. Porque sabia o motivo agora. Fora enviada de volta no tempo por ele. Para ele. E voc ela murmurou. Voc o motivo de eu estar aqui. Sim. A emoo tornou sua voz spera. E eu sou a razo pela qual voc ficar. Ficar. Ela poderia? E quanto sua famlia? Sua vida? Ficar seria abandonar seu antigo mundo para sempre. Ela correu os olhos pelo rosto de MacColla. A boca cheia, com os lbios entreabertos, prontos para tomar os seus; os olhos, nos quais ela testemunhara tanta ferocidade, agora vulnerveis e repletos de afeio, s por ela. Sim, ela pensou. Quem sabe... Ficar. Por algum tempo. Ele a beijou, com suavidade e vagar, e foi a coisa mais certa que Haley j experimentara. Podemos nadar? O destino deles era o promontrio de Kintyre, e embora tudo que soubesse do lugar fosse cantado por Paul McCartney e Wings, Haley estava emocionada, empolgada em ver o que MacColla alegava ser um lar modesto num vale
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perto do mar. Voc uma nadadora tambm? Ele meneou a cabea. Puxa, tenho certeza de que vai impressionar meu pai. Ergueu as sobrancelhas num ar fingido de seriedade. Seja esperta, porm, e no chame o homem de Colkitto. Rindo, ela insistiu: Ento, podemos? Nadar? Sim, mas eu diria que vai preferir uma tina de gua quente em vez do mar. muito mais agradvel. Oh, meu Deus, um banho! Seu corpo empolgou-se com a idia, cada clula gritando. De repente, o couro cabeludo, as costas, as pernas, todas as partes que cocavam se desesperaram por uma esfregada completa. Oh... Ela estremeceu de expectativa. Um banho de verdade. Estaremos l de noite? Leannan, de noite? Ele riu e desmanchou-lhe os cabelos, como se divertindo com sua ingenuidade. De jeito nenhum. Levar dias at chegarmos l. Eu diria que estamos a umas vinte lguas de distncia. Ou mais. E ainda h a questo de encontrar os cavalos. Suspirou, olhando amorosamente para o lago distante, agora apenas um retalho reluzente atravs das rvores. Um bote do que ns, de fato, precisamos. MacColla virou-se para ela e tentou disfarar um sorriso. Haley viu o brilho travesso nos olhos dele e preferiu ignor-lo. Kintyre quase uma ilha ele disse. Um longo pedao de terra pendurandose ao continente como um... bem... Como um... Como um... longo e fino... apndice pendendo da costa. Haley revirou os olhos. Era a nica mulher entre cinco irmos; compreendera a brincadeira. Certo, MacColla. Entendi. Parece uma... Uma pennsula ele emendou depressa. Parece... sim, uma pennsula. Hum... Anuindo com a cabea, ela refreou um sorriso. Ah! ele exclamou, mudando de assunto. Tenho uma histria sobre essa tira de terra. Ela virou-se para encar-lo. Vai tornar nossa caminhada mais curta ele assegurou. Ao ver que ela no protestava, comeou: Kintyre nem sempre pertenceu Esccia. Cerca de quinhentos anos atrs, ali vivia um grande guerreiro viking. Parou para pegar o cotovelo de Haley, ajudando-a a passar por sobre um tronco cado. Havia uma forte disputa para ver quem controlava o oeste da Esccia. Nosso bom rei Malcolm disse ao rei Pernas Expostas... esse era o nome do viking... Erguendo as sobrancelhas, ele sorriu. Um nome difcil de esquecer, no? Bem, Malcolm disse ao viking que ele poderia ter quaisquer ilhas que pudesse rodear navegando. Ento, Pernas Expostas pediu que seus homens arrastassem seu bote sobre a parte mais estreita de Kintyre, to determinado estava em possuir a terra. E ele conseguiu? Oh, sim. MacColla riu. Diz a histria que ele se sentou, orgulhoso, na popa daquele escaler viking enquanto seus homens arrastavam a embarcao. A medida que seu riso esmorecia, Haley parou. Observou MacColla pelas costas
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enquanto ele dava mais alguns passos. Era um homem imenso. Uns dois metros de altura, ela estimava. Admirou os msculos retesados sob a camisa, a flexibilidade das panturrilhas firmes a cada passo. Os cabelos negros eram selvagens, ondulando, roando os ombros. E havia aquela tremenda espada, que chegava quase ao cho s suas costas. MacColla era uma surpresa e tanto para ela. Haley ouvira falar de sua ferocidade, testemunhara essa bravura em sua luta com os Campbell. Sabia que havia profundezas sombrias e viciosas que ainda teria de entender. O guerreiro nele a assustava. Poderia ela amar um homem capaz de tamanha brutalidade? E, contudo, descobria-se na expectativa de conhecer esse lado. Que Deus a ajudasse, mas at mesmo esperava um dia poder presenciar Alasdair MacColla em ao. O seu MacColla. Um homem to naturalmente divertido em contar suas prprias histrias. E capaz de tanta paixo. MacColla virou-se para ver onde ela estava. Ficaram ambos em silncio por um momento. Ento, ele inclinou a cabea. No gostou da minha histria? indagou, estendendo a mo para ela. Haley respirou fundo, adiantou-se e tomou-lhe a mo. Adorei sua histria. De repente, as sobrancelhas grossas se franziram. Qual o problema? ela perguntou. Seus ps, leannan. Ajoelhou-se diante dela. Voc est mancando. Com a mo em torno de sua coxa para firm-la, MacColla ergueu-lhe o p oposto e inspirou com fora. Ela apoiou-se em seu ombro para equilibrar-se. Estou bem. Por que no me disse? ele resmungou, e examinou o outro p. Voc no tem ps para tanta caminhada. Levantou-se e ergueu-a nos braos. Voc uma gata selvagem, sim, mas com patinhas muito delicadas. Ora essa, MacColla! Quando ele comeou a andar, Haley sacudiu-o pelos ombros num protesto. No pode me carregar o caminho todo at Kintyre. Eu carregaria. Passou os braos dela em torno de seu pescoo, e seu sorriso alargou-se quando ele estalou um beijo na face de Haley. Se voc pedisse. No vou pedir uma coisa dessas. Ela descansou a cabea na curva do ombro forte, balanando os ps no ar, deixando-se inebriar pela sensao. Ento, qual o seu plano? Eles se aproximavam de uma clareira. Meu plano ele respondeu, quando a colocou com gentileza junto a uma rvore perto da beira da mata , fazer voc descansar aqui. Precisamos de cavalos. E preciso de comida. Inclinou-se e beijou-a na testa. No se mexa, leannan. E, por favor, no seja seqestrada na minha ausncia. Antes de entrar no bosque, virou-se e disse: Voltarei com comida e pneis.
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MacColla afastou-se em passos rpidos, e o sorriso de Haley tornou-se dbil. Ela descansaria e pensaria. E tentaria imaginar como exatamente pretendia impedir um heri de guerra de morrer. Uma moa? Colkitto bateu a caneca na mesa, e a cerveja transbordou pelos lados, ensopando o tampo de madeira. O que meu filho est fazendo vadiando pelo pas com uma moa? Jean olhou para Scrymgeour. Ela sabia que o pai poderia fazer mesmo o homem mais destemido tremer, em especial quando bebia. Mas Scrymgeour continuava calmo como sempre, e ela sentiu-se grata. Ele relanceou os olhos em sua direo, e Jean endereou-lhe um sorriso rpido e tmido. Em momentos como aquele, sentia-se envergonhada com o comportamento do pai. Imaginou o que Scrymgeour pensaria deles. Dela, principalmente. Tinha trs irmos, quatro, se contasse o bastardo, Angus, e Colkitto como pai, todos eles com aquela atitude guerreira, agarrando-se com tanta fora rixa de geraes que s vezes ela receava que isso os definisse tanto quanto a prpria linhagem do cl. Ser que Scrymgeour estava ali, aguardando o momento de livrar-se de todos eles? Jean sentou-se mais ereta, controlando os pensamentos o bastante para responder: Ele no est vadiando. Cruzou as mos no colo, numa pose tranqila, que combinava com a suavidade da voz. Eu lhe disse, os homens de Campbell pegaram a mulher. Meu irmo simplesmente... Simplesmente arriscou a pele por alguma estranha? Jean hesitou. Isso a fizera pensar tambm, embora por razes diferentes. No gostara da mulher a princpio. Ressentira-se por ela ser livre e ter modos msculos. Porm, quando Alasdair descobrira que Haley sumira, a pressa com que ele correra atrs dela deixara Jean espantada. Imaginou se a mulher poderia ser a chave para suavizar o desejo de seu irmo por vingana. O anseio dele era insacivel, infindvel, e destrua tudo no caminho. Tinha sido isso que lhe roubara o marido. Campbell est ameaando tomar de volta esta terra seu pai continuou. Deu um murro na mesa, acertando a poa de cerveja com um baque surdo. Ela viu Scrymgeour arrepiar-se com o espirro da cerveja. Ele limpou a face discretamente, e Jean ruborizou-se, mortificada. Mais uma vez, sua mente desviou-se para seu marido. Donald MacKay, de Ardnacroish. Quase um estranho para ela, mas um bom homem. Ele sacrificara a prpria espada em batalha, entregando-a a seu irmo quando a de Alasdair se quebrara. Ao dar a ele a espada, seu marido tinha lhe dado a vida. Era por causa dele que seu irmo ainda vivia. Jean sorriu com tristeza e tentou afastar esses pensamentos. Olhou para o pai, observando a boca que se mexia. Ela ouvia o som, mas no registrava as palavras. Os homens sempre falavam de batalhas. Jean esperava mais da parte deles. De Alasdair, em especial. Ele era mais inteligente, mais sensato que o resto. O nico homem em sua famlia que sabia ler. Que era um visionrio. Um lder. Imaginou o motivo pelo qual seu marido morrera aquele dia, na batalha de Auldearn.
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Fora a grande vitria de MacColla. To grande que o bardo lain Lorn MacDonald cantara uma cano para elogi-lo. "Sade e alegria para o valente Alasdair", ele escrevera. Jean enxugou as palmas midas nas saias. Deveria estar aliviada, pensou. Amava seu irmo, e ele continuava vivo. Porm, quando os outros dormiam, e ela sabia que ningum poderia ouvi-la no escuro, Jean chorava. Lamentava sua perda. Ressentia-se do irmo por seu jeito combativo. Fechou os olhos, escutando a conversa dos homens a distncia. Suas mos estavam fechadas, e as unhas enterradas nas palmas mantinham as lgrimas ao largo. Nesse momento, sentiu uma mo insinuar-se por seu colo. Era quente e firme, e os dedos se entrelaaram aos seus, apertando-os de leve. Jean ergueu os olhos e fitou Scrymgeour, seguro a seu lado. Soube ento que ele no estava esperando o momento de partir; ele ficaria a seu lado, se ela quisesse. O pensamento deu-lhe fora. Voltou a ateno para o pai, que esbravejava: Campbell jura tomar de volta esta mesma terra que o cl Iain Mor to destemidamente conseguiu de volta para ns! Foi Alasdair quem fez isso, pai Jean disse com tranqilidade. Faria de tudo para levar moderao famlia. E confio que ele logo voltar, so e salvo, com essa Haley em mos. Colkitto encarou a filha em silncio. Tenso, Scrymgeour soltou a mo que segurava a dela, aproximando-a do punhal no cinto. Jean endereou a ele um rpido olhar tranquilizador. Calma, rapaz! Colkitto exclamou. Minha filha no corre perigo comigo. meu filho que precisa de uma bela surra. Seus olhos se iluminaram diante da perspectiva. Ele e os filhos brigavam e se engalfinhavam a cada oportunidade e, se Jean conhecia o pai, ele no perderia essa oportunidade. Receava que seu pai se esquecesse de quem era. Envelhecera, passava dos setenta agora, mas ainda se considerava um guerreiro. No era o corpo dele que a preocupava. Apesar da pele flcida, os msculos permaneciam firmes. Era a mente que a inquietava. Seu raciocnio no era to rpido nem to consistente como antes. Colkitto passava os dias bebendo, entediado. Ultimamente Jean imaginava, com tristeza, que ele preferiria morrer logo num campo de batalha a ficar mais um dia na companhia dos filhos. J negociei me render em Dunyveg. Eu no... Isso foi antes de ns nascermos, papai. Trinta anos atrs. Os MacDonald esto de posse de Dunyveg outra vez. O velho homem soltou um longo silvo. Sem tirar os olhos da filha, berrou para a esposa: Mary! Mais cerveja! Jean finalmente permitiu-se demonstrar o desconforto. Ser que ele no poderia mostrar um pouco mais de decoro? Lanou um olhar de soslaio para Scrymgeour, a vergonha mantendo-a de queixo baixo.
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Sua me entrou na sala, e Jean recordou-se de como ela fora bela. MacColla era um homem de tamanho incomum, todos os seus irmos eram, e fora um trao que s poderiam ter herdado da me. Embora Colkitto fosse alto, sua me era quase da mesma altura dele, ainda ereta e forte, apesar da idade. Sim, marido, temos cerveja mo. Mary sorriu, e Jean sentiu-se grata pelo elegante gesto de cabea que endereou a Scrymgeour ao encher de novo o copo dele. No h necessidade de berrar. Estou logo ali no outro cmodo. Parou atrs da cadeira do marido e pousou a mo em seu ombro. Voc pode se imaginar um rei entre os homens, meu amor disse, e olhou para as paredes desnudas da humilde cabana de dois cmodos , mas esta casa est muito longe de ser um castelo. Ela cravou os olhos em Jean e piscou com malcia. Scrymgeour sufocou uma risada, surpreso com a impertinncia de Mary. Colkitto soltou uma gargalhada, um som trovejante que ecoou pelas paredes frias de pedra. Um riso largo, escancarado, que revelou os dentes amarelados pela idade. minha Mary! Ele ergueu a caneca agora cheia. Nunca a ouvi falar com a lngua to afiada. Virou a cabea para fit-la. Voc to bonita quanto no dia em que nos conhecemos, beanag. Tomou um grande gole de cerveja. E voc, na duine agam Mary retrucou. Tirou a caneca da mo dele para tomar um gole. Eu o acho irascvel do mesmo jeito. Vamos beber a isso. Com uma risada, Colkitto afagou a face da esposa e depois voltou a ateno para a mesa. Mas em breve lutaremos. Os MacDonald reclamam Kintyre, e Campbell no deixar isso ficar assim. Marquem o que eu digo, ele vir atrs de ns, com sangue na mente. Sangue, e mais sangue... A amargura de seu pai aumentava a cada dia. To acre como a maldita cerveja sem a qual ele no podia mais viver. E Alasdair. Seu irmo no era mais um jovem. Era hora de ele pensar em outras coisas. Um lar. Uma esposa. Tinha quase quatro dcadas no costado e ainda nenhuma vida prpria da qual falar. Parecera cativado por aquela mulher singular. Jean fechou s mos em torno do copo. O metal era frio em sua pele quente. A sombra de um sorriso surgiu por um instante em seus lbios. Talvez a estranha de nome Haley fosse justamente aquela a virar a cabea de seu irmo. Campbell olhou para a direita, avaliando com discrio o homem que cavalgava a seu lado, e congratulou-se pela deciso prudente. O major Nicholas Purdon era um soldado completo. Recebia ordens sem perguntas e parecia apreciar a matana de papistas e tolos. Endereou ao rapaz um raro sorriso e incitou a montaria a um trote. As terras planas de pasto que circundavam o castelo eram um terreno agradvel, feitas para uma fcil aproximao. Um local peculiar para se construir uma fortaleza, para dizer o mnimo. Mas a tolice de algum fora seu triunfo. Triunfo. Ele gostava da vitria. Buscara por ela com uma bruxa, mas finalmente a encontrara com um soldado. Com Purdon sua direita e um tal de general Leslie esquerda, ele limpara a
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regio dos MacDonald. Juntos, tinham encurralado MacColla e sua famlia. E, juntos, haviam matado MacColla. Tem certeza de que ele est morto? Sim Purdon disse , o grandalho est morto. Poderia ser verdade? MacColla, morto. Campbell ficou radiante. Nenhum MacDonald era preo para mil e seiscentos de seus melhores soldados. Nem mesmo MacColla. Skipness foi uma conquista Purdon continuou, referindo-se batalha que os homens de Campbell tinham travado no castelo, na parte alta da pennsula de Kintyre. Foi um longo cerco, mas o Castelo de Skipness seu. Apontou para a edificao que assomava diante deles. No me importo com o castelo. Campbell puxou as rdeas e ergueu os olhos. Skipness era uma slida fortaleza retangular construda com pedras vermelhas e amarelas. Um monte solene de pedras, no ? No deu chance ao major para responder. Notou um ajuntamento de homens que examinava algo no cho, e ento avistou as botas pretas, esticadas de um modo pouco natural no mato. Desmontou depressa, deixando as rdeas penduradas. Os homens rodeavam o corpo, mas Campbell podia dizer pela silhueta que era um homem enorme que jazia morto no cho. MacColla. Purdon alcanou-o quando Campbell resmungava alegremente: No ligo para castelos, major, quando a cabea de MacColla est a para ser tomada. E o senhor a tem. Purdon sorriu. O grupo se abriu, e o soldado apontou para o corpo com um floreio. Seu idiota! A imprecao de Campbell soou com um silvo de serpente. Esse no MacColla! Cutucou a cabea do homem com a bota, virando-a de um lado para outro. Ele era alto, de cabelos negros e nariz arrogante; algum parecido com MacColla. Esse o irmo dele. Ora... Purdon comeou, com cautela , no um filho de Coll Ciotach o mesmo que qualquer outro? Campbell respondeu com o silncio. Sua mo desceu para a espada de lado, e ele viu, gratificado, alguns dos homens se encolher. O ao fino soltou um assobio agradvel quando ele girou a espada na diagonal sua frente. Depois, numa cutilada para baixo, ajoelhou-se para enterrar a lmina na garganta do MacDonald morto. Levantou-se, e precisou arrancar a espada do solo sob o pescoo do homem. Por fim, virou-se para o major. No retrucou. No o mesmo. Agora, trate de encontrar MacColla. O verdadeiro MacColla. E voc o matar. E matar seu pai e sua mulher. Ele relanceou o olhar para sudoeste e fechou os olhos para proteg-los do sol, baixo no cu. MacColla estava l fora. Embrenhara-se para mais longe, ao sul. Sentiria o chamado da Irlanda e iria para l. E Campbell o pegaria antes disso. Vamos para o sul disse , sangrar o pas dos MacDonald conforme cavalgamos.
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A bruxa jazia nua na terra, as mos esticadas acima da cabea, seu corpo uma oferenda para a lua. Estava vagamente ciente das pedras que se enterravam em sua pele e da sede que sentia. Mas as preocupaes de seu corpo no eram o que a compelia agora. A raiva pulsava pelas veias de Finola. Ela se exaurira fazendo o trabalho sujo de Campbell. Ele roubara sua energia, seu tempo. E, mais do que tudo, fora ingrato, sugandoa com a teimosia de uma criana. Mas no era uma brincadeira de criana aquilo em que ele se empenhava. E, se Campbell no sabia disso ainda, ela lhe mostraria. Estavam se aproximando do promontrio de Kintyre. O cenrio ficava mais impressionante a cada passo. E Haley estava apavorada. Era impossvel apreciar toda aquela beleza natural quando ela s conseguia pensar que, em minutos, encontraria as pessoas mais importantes na vida de MacColla. S mais um ltimo trecho de vale exuberante os separava da cabana da famlia, visvel distancia, pintada de um branco alegre em meio a tanto verde. Ela estava prestes a conhecer Colkitto. O Colkitto. Aquele era um assunto para a dissertao, ela pensou, incrdula. Respire, leannan. MacColla riu. Parece um texugo com essa cara to franzida. Se no a conhecesse melhor, acharia que voc est em pnico. Ela virou-se e viu MacColla com um sorriso largo. Podia estar se divertindo, mas ela no estava. Continue, ria! ela esbravejou. Eu s gostaria que houvesse algum jeito de eu poder apresentar voc minha famlia. Sentiu a garganta se apertar de repente. Minha famlia. O que pensariam de MacColla? Ser que ela alguma vez os veria de novo? E o que lhes contaria sobre essa experincia, se os visse? Haley deu-se conta de que ir embota no seria algo simples. Poderia virar as costas para MacColla para sempre? E, se no pudesse, realmente optaria por no rever sua famlia? Ele a transformara, e sua vida nunca mais seria a mesma. Sabia que jamais aceitaria outro amor agora que fora beijada por Alasdair MacColla. Voc ficar bem, moa ele disse, entendendo mal as rugas em sua testa. Estendeu a mo, afagou-a na face com as pontas dos dedos e sorriu. E ento, num tom bem-humorado, emendou: Embora, se for Colkitto que voc quer conquistar, pode levar em considerao um pequeno entrevero com o velho. Voc pode lhe mostrar o seu truque de jogar o punhal. MacColla riu com gosto, e Haley debruou-se para a frente, dando um tapa no traseiro do pnei dele. Infelizmente, isso desembestou o animal num trote acelerado, apressando a chegada. A porta abriu-se assim que se aproximaram. Uma mulher alta apareceu no vo. Usava um vestido simples, de cores avermelhadas, coberto por um avental da cintura para baixo, O sol brilhava nos cabelos grisalhos. Alguns fios pretos continuavam l,
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marmorizando o coque apertado na altura da nuca. Haley respirou fundo. Aquela sua... ela comeou a perguntar, mas MacColla respondeu ao saltar no cho e, em duas passadas, envolver a mulher nos braos ...me. Haley comprimiu os lbios. Bem, vamos l. Escorregou do pnei e, por um instante, esticou as pernas entorpecidas. Depois, sem saber o que fazer, segurou as rdeas dos cavalos e ficou ali parada, esperando que ficasse claro o que deveria fazer ou para onde deveria ir. Observou com ateno enquanto a me de MacColla segurava o rosto do filho entre as mos, conversando em galico, rpido demais para que ela pudesse compreender. Sorriu ante a viso do guerreiro que, apesar do tamanho e da ferocidade, ainda era o filho daquela mulher. A irm de MacColla saiu da casa, passou por trs dos dois e rumou em sua direo. Enxugando as mos no avental, Jean acenou com a cabea e abriu um sorriso surpreendentemente amistoso. Bem-vinda ela disse. Estou muito contente em v-la. Voc deu um susto em meu irmo. Tenho certeza de que os ces do inferno no poderiam alcan-lo, to depressa ele saiu correndo de Fincharn. O comentrio provocou uma onda inesperada de calor no peito de Haley. MacColla correra atrs dela. Eu sabia que ele a encontraria Jean prosseguiu. E fico feliz com isso. Sei do que Campbell capaz. Era uma afirmao grave, e Haley imaginou o que a pobre garota suportara nos pores daquela sombria casa da torre. Um silncio incmodo caiu entre as duas antes de Jean se animar outra vez. Mas no que eu estou pensando? Pegou as rdeas das mos de Haley e passou-as por sobre a cabea dos pneis para enrol-las no pescoo dos animais. Venha comigo convidou, estendendo a mo. Presumindo saber a razo de sua ansiedade, acrescentou: No se preocupe com as montarias. Este um trabalho para homens. Meu irmo cuida das batalhas, deixe que cuide tambm dos animais. Esboou um sorriso enviesado. Haley tomou-lhe o brao. Voc certamente vai querer um banho disse Jean. E temos uma cama para voc tambm. Isso seria um luxo, Haley pensou. Voc dormir comigo acrescentou Jean , mas s ns duas. A me de MacColla estava concentrada no filho e, quando Haley pensou que temporariamente escapara da apresentao, ouviu-a exclamar: No pense que vai me escapar! Quero conhecer a moa que meteu meu filho em tal confuso. Haley sentiu a mo firme no ombro e virou-se para encarar Mary MacDonald. Embora seu sorriso acolhedor a deixasse vontade, era evidente que aqueles olhos perspicazes no perdiam nada. Oh, eu... Ela vasculhou a mente procura de uma maneira educada de se
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apresentar no sculo XVII. Finalmente, disse: um prazer conhec-la. Ah... Mary ergueu as sobrancelhas e lanou um olhar rpido para o filho , que belo ingls. No de admirar que meu filho diga que no devo falar com voc em nossa prpria lngua. Levou a mo ao rosto de Haley e examinou-o detidamente. Ele tambm diz que, embora seu pai seja irlands, voc tem a ndole de uma mulher das Terras Altas. Bateu de leve em sua face, como se lhe testasse o humor de improviso. MacColla fez um gesto de saudao para algum, e todos se viraram para ver Scrymgeour, que se aproximava. Haley viu-o lanar um olhar para Jean, como se tivesse sido automaticamente atrado por ela, para depois desvi-lo depressa. E imaginou se algum mais notara. O cumprimento que ele e MacColla trocaram foi mais reservado do que da ltima vez. Haley olhou para Jean e de novo para os homens, percebendo que MacColla, pelo menos, estava ciente do interesse de Scrymgeour por sua irm. Tm notcias de Gillespie? MacColla perguntou. Haley conteve o flego. Estava to nervosa por encontrar os pais de MacColla, que se esquecera de que um irmo apareceria tambm. E ela no tinha certeza de estar preparada para isso. Nenhuma palavra ainda Mary retrucou, a voz tensa. Gillespie ruma para o sul neste exato momento Scrymgeour apressou-se em assegurar. Tenho certeza de que veremos o teimoso qualquer dia desses. De repente, Haley sentiu-se grata pela presena de Scrymgeour. Ele se mostrava educado, formal e ponderado como sempre. Estudou-o enquanto os homens conversavam. Embora fosse desprovido do que se poderia chamar de garbo, no fora seu tamanho o que primeiro lhe chamara a ateno. Haviam sido as feies agradveis, acolhedoras e francas. Confiveis. Notou que Jean o observava tambm, e percebeu que no era a nica agradecida pela presena dele. Segundo entendi, voc viaja com Alasdair agora. Custou um momento a Haley para registrar que Mary dirigira o comentrio a ela. Hum, sim respondeu, olhando para MacColla em busca de confirmao. Ento, logo voltar para sua terra Mary continuou. Para a Irlanda. Haley sentiu um ardor nos olhos. Para a Irlanda. Esforou-se para manter um sorriso nos lbios. Onde ele encontraria a morte. Imagino que esteja ansiosa para ver seu pais de novo. Eu... sim. Foi uma longa jornada, mame. MacColla interveio, poupando-a. Estava ao lado dela num instante, com o brao em suas costas, num gesto protetor. E vou direto para a cozinha. Pegar alguma coisa do que minha irm tenha colocado no pote. Ela fez uma tima galinha... Nesse instante, Haley ouviu um leve farfalhar vindo de trs. A mo de MacColla desapareceu de suas costas, e ela o viu girar o corpo de lado, bem a tempo de se esquivar do salto de um velho senhor disposto a derrub-lo. Encontrando o ar, o homem tropeou para a frente, e MacColla virou-se para peg-lo antes que casse no cho. Colkitto, ela presumiu. O homem levantou-se e soltou uma gargalhada.
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O senhor muito lento para mim. MacColla deu um tapinha nas costas do pai. Dessa vez, no foi capaz de desviar-se do rpido direto que Colkitto desferiu em seu ombro. No estou morto ainda, rapaz. Relanceou os olhos para Haley e de novo para o filho. Vejo que voc tambm no, hein? Voltou toda a ateno para ela. Ento, voc deve ser a moa que se chama Fitzpatrick. A ansiedade eriou os pelos de sua nuca. Haley sabia que havia um jeito certo de responder quela pergunta, s que no tinha certeza de qual seria. Simplesmente afirmou: Sou. Voc ele resmungou. No muito de falar tambm, hein? Olhou-a de cima a baixo, fazendo com a cabea um gesto de aprovao. Haley notou, pelo canto do olho, que MacColla se inteiriava. Bem, filho, voc encontrou uma bonita irlandesa de faces rosadas. Colkitto encarou-a, mantendo os olhos cravados nos seus por um tempo que pareceu longo demais. E Haley percebeu que precisaria de mais do que um truque de lanar facas para conquistar aquele homem. No so to mal-humoradas quanto as moas das Terras Altas Colkitto emendou. Com todo o respeito, senhor. Haley empinou os ombros para trs para ficar to ereta quanto pudesse. O senhor ainda no me conhece. Ele explodiu numa risada, sacudindo a cabea e dando um tapa de aprovao nas costas de MacColla. No a conheo resmungou, com outro arroubo de riso. Haley no estava certa do que pensar, embora imaginasse que poderia ter sido pior. Procurou recompor-se, estremeceu com um suspiro involuntrio, e a maresia encheu-lhe os pulmes. A vastido atraiu seu olhar, grande e poderosa, estendendo-se serena pelo horizonte. A luz cintilava sobre os picos e vales da superfcie, que ondulava calmamente sem cessar. Leannan MacColla murmurou. Fora s para seus ouvidos, mas Haley sentiu os olhos de Colkitto se desviar para ela ao som da palavra. O sentido no passara despercebido a ele. A famlia de MacColla saberia que os dois estavam juntos. O que pensariam disso, dela? Venha. Ele pousou a mo em seu ombro para conduzi-la para dentro da casa. Seu toque, quente e firme, acalmou-a. Oh, no, irmo, Jean foi rpida em peg-la pelo cotovelo, com um desafio fingido nos olhos. Precisamos de tempo para as mulheres agora. Apertou o brao de Haley, num gesto de encorajamento. Venha. Minha me e eu vamos ajeitar voc. Haley tomou um pequeno lanche, seguido por um banho de assento, e vestiu roupas limpas emprestadas pela me de MacColla. Embora o vestido ficasse um pouco comprido, Jean encontrou um jeito de enrol-lo na cintura e prend-lo com o avental. Seu cabelo, moa. Jean estalou a lngua. No est to ruim... Haley ia protestar quando viu sua imagem no espelho. Punhados de cabelos arrepiados tinham escapado da trana que ela enrolara num coque improvisado naquela manh. As mechas pretas esvoaavam em torno de sua face como
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um halo. Puxa. Parece um ninho de ratos. Oh, no. Jean guiou-a at um banquinho de trs pernas. Apesar de manter a expresso neutra, Haley podia ver o ar divertido em seus olhos. mais como algo preparado para um passarinho. Uma brincadeira, Haley pensou. Interessante. Jean passou a pentear seus cabelos em silncio, parando para desemaranhar os ns com os dedos. Haley via ocasionais vislumbres dela no espelho. Notou que ela parecia mais solta agora que estava perto da famlia. Tinha cor nas faces, e havia tranqilidade na maneira como se conduzia. Quando seus cabelos finalmente ficaram desembaraados, Jean correu os dedos por eles, e Haley estremeceu. O couro cabeludo estava dolorido por ter ficado com os cabelos puxados para trs com firmeza o dia inteiro. E senti-los soltos pelas costas era um alvio delicioso. Jean comeou a separ-los em grossas mechas para tranar, e Haley assustou a ambas quando disse abruptamente: No. Olharam-se pelo espelho. Quero dizer, posso, por favor, deix-los soltos? Haley perguntou. Seria correto? Faa como quiser. Haley viu-a olhar para os prprios cabelos no espelho, e perguntou-se se Jean estaria imaginando os dela soltos. Jean abriu a porta para sair, e MacColla estava parado l, pronto para bater. Eu... Olhou para alm da irm, cravando os olhos em Haley. Pensei que poderamos exercitar as pernas um pouco. Fizemos uma longa cavalgada. E as terras em torno de Kintyre so muito bonitas. Eu... sim Haley conseguiu dizer. Ele tambm se lavara e se trocara, e v-lo enchendo a soleira da porta, to concentrado nela, esvaziou sua mente de qualquer pensamento. Jean inclinou a cabea de leve e passou por baixo do brao do irmo ao sair. No to bonitas quanto voc, porm, leannan ele disse, assim que a irm se afastou. Voc uma viso esplendorosa, com seus cabelos brilhando s costas como um lago ao luar. MacColla insistiu em mostrar-lhe a costa ao redor do promontrio de Kintyre, escalando um pequeno penhasco para terem uma vista panormica. Embora fosse uma subida suave at o cume, o corao de Haley disparou ao ver uma escarpa to aguda do outro lado, descendo at a praia l embaixo. O vento assobiava ao redor, carregando o cheiro de maresia, os pios dos pssaros e os gritos distantes das focas. Lamentando a deciso de usar os cabelos soltos, Haley segurou-os. Porm, esqueceu o aborrecimento assim que abarcou por inteiro o cenrio espetacular que os cercava. Ali seria Dunaverty MacColla disse, seguindo seu olhar at o castelo distncia. Uma fortaleza dos MacDonald. Olhou solenemente para a massa cinzenta e preta empoleirada no cume de uma formao rochosa monoltica. Quase completamente rodeada por gua, a rocha gigantesca parecia cada do cu para a terra beira do mar. Uma muralha dupla defendia a fortaleza por terra, reforada
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por uma trincheira cavada fundo no solo rochoso. Do outro lado ficava uma escarpa de rochas e gua. A vista a emudeceu. Na poca em que ela nascera, o castelo estivera em runas por sculos. Ningum em seu tempo jamais o vira. Nem mesmo num desenho. Uma lufada de vento uivou em torno deles, provocando arrepios na pele de Haley. Veja MacColla disse, depois de um tempo, e virou um pouco seu queixo, fazendo-a olhar distncia. L est. Inclinou-se e colocou a face perto da sua. Apontou pelo mar, para a Irlanda, uma silhueta fantasmagrica no horizonte. Sua terra natal. A respirao de Haley falhou. A Ir... comeou, e o vento pareceu roubar o resto da palavra de sua boca. Irlanda. Onde MacColla vai morrer. Ou melhor, a terra natal de seu pai ele emendou, alheio angstia causada pela vista. Haley se esforou para respirar, para sacudir a mrbida premonio que se pendurou sua mente como uma teia de aranha, provocando um arrepio em sua pele. Irlanda. Sempre fora um lar para ela. Um lugar de faces amistosas e sorridentes. Fogueiras de turfa, uma poro de primos, grama mida e verde, dirigir carros pequenos do lado errado da estrada, o cheiro de cigarros e petrleo, ser empurrada em pubs abarrotados, com uma caneca de Guinness na mo e ouvir seu pai juntar-se s outras vozes numa cano. A terra natal de meu pai murmurou, concordando, e suas palavras sumiram no vento. Cruzando os braos com fora no peito, Haley forou a sensao a se dissipar. A terra natal de seu pai. MacColla estava se referindo sua histria. Tinham conversado, discutido o que contar famlia. Ela poderia por direito proclamar a Irlanda como a terra natal de seu pai. No custara muito para que concordassem que precisavam manter o resto de sua histria em segredo. Tudo que qualquer um precisava saber era que Haley provinha da Irlanda. Isso e o fato de que era catlica seriam os nicos pontos de interesse para Colkitto, de qualquer forma. Ela tinha medo das perguntas que poderiam fazer. Tinha medo de viver to perto de estranhos. Verdadeiros estranhos, ao redor dos quais ela no sabia como agir, o que dizer, o que fazer. para Antrim que estamos olhando. Meus parentes MacDonald esto l. Parado atrs dela, MacColla a envolveu com os braos, roando-os abaixo de seus seios. Por um momento, todo pensamento consciente fugiu quando ela sentiu aquele corpo contra o seu, quente, abrigando-a do vento. Ela afrouxou os braos no peito, saboreando a sensao. O abdmen forte, os grandes bceps... Ele se abaixou um pouco para descansar o queixo em sua cabea. Haley sentiu a bolsa de couro na curva das costas e estremeceu ao pensar no que havia debaixo daquele kilt. Um desejo primitivo a invadiu. Ao sentir aquele homem to poderoso e firme s suas costas, ficou desesperada para mant-lo perto de si. Para possu-lo, absorver cada parte dele, fazer com que a possusse.
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E, principalmente, para mant-lo longe da Irlanda, um lugar que ela de repente detestava mais do que qualquer outra coisa que j conhecera. Em vez disso, dormiriam separados. Ela com Jean, num pequeno sto no topo de uma escada em caracol, enquanto ele e os outros homens dormiriam debaixo da escada, no cho em frente ao fogo. O nico outro quarto pertencia a Colkitto e sua esposa. Ela no sabia o que ia acontecer entre os dois. Tinham compartilhado s um beijo. Ele pronunciara palavras de amor surpreendentes, assustara-a com uma afeio despretensiosa e, no entanto, Haley no sabia o que esperar. O que MacColla esperava dela. Ist , ele murmurou, e Haley estremeceu com a sensao do hlito dele em seu ouvido. Envolvendo-a com mais fora nos braos, ele apontou para um local na encosta do penhasco l embaixo. Era apenas uma fenda estreita na rocha, mas o emaranhado de mato seco e cascalho atraiu seu olhar. Um ninho, leannan. Est vendo? Haley fez que sim. E, ento, seus olhos se ajustaram. Avistou uma cabecinha balanando, penas brancas e acinzentadas nas sombras. Espere, aquilo um... papagaio-do-mar? O pssaro imobilizou-se e se virou, exibindo um bico que parecia um engraado e brilhante nariz cor de laranja. Ela estava esperando pela resposta, imaginando como o pssaro era chamado em galico, quando sentiu a boca de MacColla em seu pescoo. A lngua era quente, distribuindo lentos beijos langorosos por sua pele. Haley sentiu o corpo despertar para a vida. A respirao tornou-se ofegante, a pulsao acelerada. Tremendo, ela se soltou ainda mais contra ele. Voc minha, leannan? A voz dele era um murmrio rouco no ar de repente imvel. MacColla parecia um selvagem. Em estado bruto. Vital. Haley sentiu o calor que tomava seu corpo mesclar-se pontada de anseio em seu corao. Concordou, muda. Esta noite. Ele afastou seus cabelos para mordisc-la com gentileza na base do pescoo. Irei procur-la. Haley passou o jantar num transe mudo. Colkitto monopolizou a conversa, falando sobre o rei, sobre Campbell, sobre a Irlanda. Ela sabia que deveria estar ouvindo, mas era incapaz de se concentrar. Seu corpo era a nica coisa que clamava por ateno, empurrando as preocupaes de sua mente para longe do alcance da conscincia. MacColla desviava o olhar constantemente em sua direo, como se ela fosse um m. E Haley ruborizava cada vez que isso acontecia. Ele estava tenso, os ns dos dedos brancos, conforme segurava a faca ao comer. O corpo forte parecia uma arma engatilhada. Carregada, perigosa. Uma arma pronta para detonar. Ela se retirou para o quarto, deitou-se e permaneceu acordada durante horas, esperando, ansiosa, por ele. Temia que Jean pudesse acordar; que MacColla tivesse mudado de idia. Mas ento o ouviu, muito tempo, depois que Jean adormecera. Um leve raspar do outro lado da porta. Haley esgueirou-se em silncio para fora da cama. A camisola brilhou com um branco sobrenatural sob o luar. Ela enrolou uma manta de l nos ombros.
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Seu corao estava acelerado quando ela tateou a porta e correu o ferrolho com cuidado. MacColla estava l, um gigante na soleira estreita da porta. Usava as mesmas roupas, a manta desbotada e a camisa. Os ps estavam descalos. Ficou imvel, como um fantasma na escurido. A face estava nas sombras, o luar incidindo apenas em alguns traos. Aponte do nariz. A linha dura do maxilar. Haley imaginou por um momento se ele era uma apario. Se tudo no passava de uma fantasia, de alguma fbula de sua imaginao. Tugainn leam. A voz soou baixa, rouca, s para ela ouvir. Venha comigo. Estendeu a mo, os dedos delineados pela luz prateada da lua, e Haley a tomou. Deixou que aqueles dedos fortes se entrelaassem aos seus. Ele teve de virar o corpo num ngulo desajeitado para caber na escada, mas no soltou sua mo. Desceram e se esgueiraram para fora da cabana em silncio. O capim reluzia ao luar, transformando o orvalho em milhes de pequenas jias, fazendo parecer uma trilha mgica, fria e fresca sob seus ps. Caminharam por algum tempo, rumando para a praia. Nenhum dos dois falou, e o abafado rolar das ondas na areia ficou mais alto, chegando at eles com a brisa da noite. Haley estremeceu, e ele puxou-a para mais perto. Quando finalmente falou, sua voz era hesitante, e ela pensou que talvez MacColla estivesse to nervoso quanto ela. H uma pequena caverna. No estamos muito longe agora. Acho... Ele parou, erguendo-lhe o queixo para que o fitasse. Embora seus olhos estivessem escuros nas sombras, Haley sentiu sua intensidade, encarando-a, consumindo-a. Prendeu a respirao, ansiando por conter aquele momento no tempo, guardar aquela sensao dos olhos de MacColla nos seus, para sempre. Ele clareou a garganta, afastou seus cabelos da testa e prosseguiu: uma bonita caverna, leannan. Acho que voc vai gostar dela. Acariciou-a na face mais uma vez com o polegar e, depois, continuaram a andar. Subiram uma pequena ladeira, e ela a viu. Ou, melhor, foi o que ela no viu. A ausncia de terra diante deles dizia que estavam diante do mar. Sua viso ajustou-se. A gua era uma extenso vidrada, como uma obsidiana negra enchendo o horizonte. Uma nica vaga branca banhada de luar riscava a superfcie, iluminando os rolos de gua sempre em movimento. Tome cuidado, moa. Pondo a mo em sua cintura, MacColla conduziu-a por uma reentrncia superficial nas pedras, subindo e descendo com cuidado pelo penhasco negro. Saltou o ltimo trecho, e os ps aterrissaram num baque surdo na areia. A estreita faixa de praia se curvava diante dos dois no formato de uma lua crescente, cercada por uma extenso de areia molhada que parecia prata fundida ao luar. Uma pequena caverna. MacColla virou-se para ajud-la, mas se imobilizou. A pedra em que ela estava a deixava um pouco mais alta que ele, as faces a centmetros de distncia. S para voc, leannan disse, com doura, a voz spera de emoo. Toda para voc. Haley passou os braos em torno do pescoo dele, e MacColla ergueu-a com facilidade, fazendo-a envolver as pernas em sua cintura. Recuou um passo, e ela teve a sensao de que a gravidade a puxava para ele, como se fosse mais conectada a
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MacColla do que terra em si. Ele rumou para um trecho seco de praia, a boca deslizando sobre a dela enquanto caminhava. MacColla parou e, sem deixar de segur-la, passou a depositar em seu pescoo beijos ternos, que se tornaram quentes e vidos, e deslizaram at a linha do decote. Haley apertou-se a ele, enterrando os dedos nos cabelos negros, desesperada para pux-lo para mais perto ainda. Ele ergueu a cabea, e os olhos semicerrados de desejo tinham um brilho intenso. A chiall mo chridhe ele murmurou. Colou a boca na dela, num beijo faminto e apressado, como um animal no ataque. Afastou-se, buscando-lhe os olhos. Tha grdh agam ort. Eu te amo. Inclinou-se para ela mais uma vez, os lbios entreabertos deslizando vagarosamente sobre os seus, o beijo tornando-se mais intenso, a lngua investindo, saboreando, explorando cada parte da sua. O corpo inteiro de Haley comeou a formigar, ganhando vida numa exploso de sensaes. Ela encheu os pulmes com o cheiro de MacColla, de almscar e da salmoura do mar. Os seios sensveis intumesceram, e ela sentiu uma onda subir por entre as coxas at seu mago, conforme o desejo a invadia, deixando um calor pulsante em sua esteira. MacColla ajoelhou-se e, com cuidado, deitou-a de costas. Debruou-se sobre ela, apoiando o peso nos cotovelos e joelhos. Os fartos cabelos caam, levando o cheiro msculo mais intensamente at ela, mas lanando a face dele nas sombras. Algo primitivo transpassou-a quando o sentiu, grande e insistente, esfregando-se contra a fenda entre suas pernas, exigindo satisfao. Leannan. A voz dele era um suspiro ao vento. Eu quero voc, leannan. Ele tomou-lhe a boca outra vez e pousou a mo em seu seio, massageando-o sobre a camisola fina. Haley gemeu e fechou os olhos. Encolheu-se ao sentir uma onda de frio nas pernas, e percebeu o deslizar do tecido para cima de suas coxas. Gemeu de novo, erguendo os quadris para se aproximar dele. A mo de MacColla tateou por um momento at encontrar o caminho por baixo da barra enrolada. Tocou a pele macia da coxa e alisou-a. Afagou mais acima. Os dedos a encontraram mida e ansiosa por ele, e Haley arquejou. MacColla roou o polegar em crculos firmes sobre a pele mida, e os beijos de Haley se tornaram desvairados. Ela pensou que morreria de desejo. Ele parou por um instante, e depois deslizou o dedo para dentro dela, sem deixar de acarici-la com o polegar. Virou suavemente o dedo, e aquele simples gesto a fez gritar enquanto ondas sucessivas de prazer a atingiam. Emitindo um gemido profundo, MacColla arrancou-lhe a camisola, e logo se livrou, com gestos bruscos, da prpria roupa. Ao v-lo, Haley ofegou. Ele era imenso. Estava pronto, inflamado, a massa viril pesada sobre seu ventre. Ns... Ela hesitou, insegura. Voc precisa ir devagar.
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Mo leannan. MacColla imobilizou-se. Um olhar de incomensurvel ternura varreu suas feies, suavizando a testa e a boca. Os dedos a encontraram uma vez mais e a acariciaram com suavidade. Alguma vez j fez isso, leannan? Isso. Ele a observava. Alasdair MacColla, forte e poderoso, jazia sobre ela, acariciando-a. Adorando-a. Isso... nunca. Nenhum homem antes dele a levara ao limite, roubara Haley de si mesma daquele jeito, afogando-a em tamanho xtase. E ela queria muito mais dele. Queria tudo de MacColla. No assim. murmurou. Nada parecido com isso. Est pronta para mim? Ele estava to srio, to ansioso, que ela teve de esboar um sorriso terno. Sim... O som veio do fundo da garganta, meio riso, meio gemido, e ele debruou-se para mais perto. Tocou os lbios nos de Haley e deslizou para dentro dela. O corpo feminino distendeu-se ao seu redor. Ela estremeceu, o prazer a ondular por seu mago em vagas inesperadas, desconhecidas, despertando cada terminao nervosa, fazendo tudo cantar um hino vida. Ele moveu-se devagar a princpio, a boca e as mos a passearem esfaimadas, e o corpo de Haley a surpreendeu mais uma vez, os msculos a se estirarem e contrarem alm de seu controle. Ela ofegou, prendeu a respirao e chegou ao xtase de novo. Dessa vez, mais pleno, mais longo, a viso vacilando a cada pulsao do corpo. Sentiu que gritava o nome de MacColla, s vagamente consciente de como se movia, do que fazia. Era pura sensao, beijando-o, sugando-o, retorcendo-se sob ele. MacColla arremeteu com mais fora. Moviam-se em harmonia, frenticos, como se a satisfao fosse algo que pudessem caar e agarrar. Leannan... ele gritou. E a palavra arrancou um ltimo clmax de dentro de MacColla, de dentro de Haley. Amada. Conforme se aconchegava ainda mais, os espasmos finais de seu corpo a sacudi-la, Haley pensou: Sim, MacColla. Sou sua leannan. MacColla tirou a areia dos cabelos dela, passando os dedos com gentileza pelas ondas negras e revoltas. Ela era um milagre para ele. Haley. Que nome estranho para combinar com aquela mulher. Ela era uma revelao. Uma ddiva. Ele jamais vivenciara algo como o que haviam acabado de compartilhar. Nunca experimentara tamanha paixo como a dela. Moveu-se um pouco para deixar o luar incidir em cheio sobre aquela bela face. To adorvel ela era... Forte, destemida. Linda e perigosa. Essa era a sua leannan. Sorriu. Precisaria acord-la logo. No seria nada bom retornar aps o alvorecer e ser analisado pela famlia por cima de arenque e mingau.
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Mas primeiro ele tiraria a areia dos cabelos dela. Realmente, Jean. Haley estremeceu. Empurrou as cabeas de peixe para dentro da gua fervendo com a colher de pau. O que tem contra os corpos dos peixes? Tenho certeza de que daro uma bela sopa. Fique quieta. O raro bom humor que iluminava as feies de Jean contradizia o tom seco de sua voz. Isso seria um desperdcio de peixe bom. As cabeas fazem um belo ensopado. Pare de reclamar, ou ser voc quem vai estrip-los. Haley teve de desviar os olhos do caldeiro. O vapor fazia seus olhos lacrimejar, e aquelas cabeas horrorosas continuavam olhando feio para ela, com os olhos vidrados e as bocas abertas, que pareciam prontas a acus-la de alguma coisa. Fitou Jean. Vira a garota mostrar tamanha determinao diante do pai e do irmo que passara a achar que suas primeiras impresses poderiam ser errneas. Impressionoua que tivessem mais em comum do que pensara a princpio. Ambas eram filhas nicas criadas numa casa cheia de rapazes. E, depois, havia MacColla. A garota adora o irmo, Haley pensou com um sorriso, portanto no pode ser to m. Afastando os cabelos dos olhos com o brao, Jean terminou de lavar o sangue da ltima das cabeas dos hadoques. Percebeu que Haley a olhava e estalou a lngua. Continue mexendo. desse jeito. Estou acabando com este. Depois, adicionamos os nabos e as cenouras. No h muito suspirou e olhou para o pequeno monte de nabos sobre a bancada , mas ter de dar. Temos leite suficiente, graas a John. Dessa vez, Haley teve certeza de que no tinha imaginado a expresso que perpassara a face de Jean. Sabia. A garota tinha uma queda por Scrymgeour. E John gosta de sopa de peixe? Haley perguntou, com ar inocente. Como vou saber se ele gosta? Jean murmurou, a voz vacilante. Ah, no sei. Ela deu de ombros. Vocs dois parecem passar um bocado de tempo juntos. No mais do que decoroso. As faces de Jean enrubesceram violentamente. Oh, claro que no Haley falou. De jeito nenhum. E, alm disso, ele muito bonito. Notou as mos dele? So muito elegantes. Viu quando as faces de Jean mudaram do vermelho para o escarlate profundo, e ento continuou: Ele daria um marido maravilhoso para qualquer mulher. O que acha? Acha que ele seria um bom... provedor? Vocs dois parecem prximos. Prximos, ? O queixo de Jean tremeu com alguma emoo oculta. Haley comeava a pensar que havia ido longe demais quando a jovem virou-se e cravou-lhe um olhar determinado. Enxugando as mos no avental, disse: Tudo bem, ento vamos falar de proximidade. Mas mantenha essa colher na mo. Ter de aprender a fazer uma boa sopa de peixe, se tiver de alimentar meu irmo. Dessa vez, Haley foi pega de surpresa. O que quer dizer? O que eu quero dizer? Sorrindo, Jean levou as mos aos quadris. Sei que voc tem escapado sorrateiramente por a. E no necessrio. Esgueirar-se como uma raposa no galinheiro, quero dizer. Embora... tamborilou os dedos no queixo, pensativa
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eu ache que Alasdair seja a raposa e voc a galinha, no? Haley percebeu que, de fato, a subestimara. E muito. Deus a abenoe... Jean riu, um som musical que dissolveu a careta defensiva de Haley. Mas voc vai se descobrir enfiada at os joelhos em caarolas de sopa de peixe, se eu conheo Alasdair. Haley comeou a rir tambm, mas o riso congelou-se em sua garganta. A idia de uma vida inteira partilhando sopa de peixe com MacColla no a apavorava tanto quanto ela esperava. Parecia na verdade... agradvel. No precisa me olhar como um peixe morto! Jean exclamou. Um cego veria que meu irmo est cado por voc, moa. Um gemido agudo cortou o ambiente, interrompendo a conversa. Jean saiu correndo. Haley perdeu um instante olhando como uma tola para o caldeiro antes de largar a colher, imaginando o que seria. De onde viria. O som ecoou de novo. Um lamento aflito. Um nico pensamento trouxe Haley de volta ao momento. MacColla. Levou a mo ao corao, que batia com fora. Saiu correndo pelo corredor e entrou na sala. Seus olhos percorreram a cena at se depararem com MacColla. Era irracional, pois estavam todos juntos e pareciam a salvo em Kintyre, mas, mesmo assim, ela sentiu uma onda de alvio ao v-lo. O aceno grave com que ele a chamou mostrava o sofrimento e a necessidade de MacColla de t-la por perto. Surpreendeu-se ao ver a sala cheia de gente. De repente, parou e recuou um passo. Segurou-se ao batente com fora, julgando que pudesse no ser bem-vinda diante de algo que no lhe dizia respeito. L estavam Jean, Scrymgeour, Colkitto e MacColla. Todos de olhos cravados em Mary. Ela estava sentada num banco ao lado do fogo, com o marido de p, ao lado. Com a cabea apoiada no abdmen de Colkitto, ela agarrava com fora as dobras de sua manta. Era dela a voz chorosa, repetindo vezes seguidas a mesma palavra. Os ouvidos de Haley custaram um momento a perceber que Mary MacDonald entoava um nome: Gillespie. Ento viu seu rosto e compreendeu de imediato. S a mais horrvel e impensvel das tragdias destroaria uma fortaleza como aquela. Algum morrera. Gillespie MacColla murmurou. Mo brthair. Meu irmo. Gillespie. O filho de Mary. Como sua prpria me reagiria ao perder um filho? Ou Haley, ao perder um irmo? Deus do cu! Era uma tragdia. Na Esccia do sculo XVII, era uma tragdia brutal, devastadora. E comum. Oh, meu Deus, MacColla! O terror brotou em suas entranhas, ao pensar no dia que viria. O dia em que ela poderia receber a notcia que a destroaria para sempre. Gillespie. Era Colkitto dando voz s palavras que ningum queria pronunciar. Sua fria era calma, to rida e to completa como a fina camada de gelo nas agulhas dos pinheiros. O Campbell matou Gillespie. E agora vem atrs de ns. Atrs de MacColla.
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Atrs de voc, moa. Apontou Haley com a cabea. Um calafrio a percorreu. Como ele sabe de mim? Ele a chama de "mulher de MacColla". Uma voz veio do canto, rspida e profunda. Os olhos de Haley se ajustaram s sombras nos limites da sala. Havia um homem de p ali, magro e alto, com cabelos castanhos brilhantes, e malares e um maxilar agudos combinando com o olhar penetrante. Campbell avisa que destruir a famlia de MacColla. Arruinar MacColla, e voc, principalmente. Haley percebeu que, se o corte de uma faca tivesse voz humana, seria como a daquele homem. Eu... Ela procurou as palavras, sem saber o que pensar de tal ameaa de um estranho. Leannan. A voz de MacColla soou baixa, mas firme, e os olhos de Haley procuraram os dele. A tristeza que viu ali partiu seu corao. O homem misterioso saiu das sombras. Ele segurava uma bengala e caminhava lentamente. Este Will Rollo. A expresso de MacColla suavizou-se por um instante. um amigo de James Graham. . E no "era". Ela sabia. James Graham est vivo. Era emocionante saber que tinha razo. Graham no morreu. Porm, era uma vitria oca. Haley descobriu que tudo com o que se importava naquele momento era MacColla. Ante a meno de James, Rollo virou a cabea para ele, estreitando os olhos. Mas MacColla o ignorou, sendo Haley seu nico foco. Rollo ela murmurou, tentando localizar o nome estranho, lembrar-se de quem poderia ter sido. Sim, ele trouxe notcias de meu irmo. Gillespie foi morto num cerco ao Castelo de Skipness. Ao norte. Campbell est em Kintyre. Mata em seu caminho direto para ns, com um exrcito na retaguarda. Temos de lutar Colkitto resmungou. Temos de ir embora a me de MacColla por fim falou, a voz estremecendo conforme ela recolhia a angstia para enterr-la no fundo do peito. Temos que pensar em Jean. Estamos... Hesitou, e MacColla continuou por ela: Estamos encurralados nos limites de Kintyre, sem nada alm do mar s nossas costas. O conde de Antrim tem homens aos milhares, esperando por ns na Irlanda. para a Irlanda que temos de ir agora. Ouviu-se um grito agudo. Quando todos os olhos se voltaram para ela, Haley percebeu que o som sara de sua prpria garganta. MacColla meneou a cabea. Gostaria que houvesse uma escolha, leannan. Mas no h outro caminho.
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Preciso de mais homens. E h os confederados irlandeses que esperam por ns, ansiosos para provar o sangue de Campbell. Colkitto apertou a mulher com fora ao peito. Sua me e eu ficaremos aqui, em solo escocs. No vou voltar com o rabo entre as pernas para a Irlanda. Fui expulso de meu pas pela ltima vez. No ... MacColla comeou, comum rosnado. Filho, eu sei. Um exrcito espera por voc l. Mas escute, rapaz. Sou um velho e, se tenho de morrer, ser o cho da Esccia que beber meu sangue. No pode ficar aqui. A voz de Rollo cortou a sala como um caco de vidro, clara e afiada. Tem de ir embora de Kintyre. Para Islay, ento MacColla disse ao pai. Vamos reunir uma dzia de homens e o senhor zarpar para Islay. Ranald! Mary arquejou. Sim, meu irmo est l afirmou MacColla. H uma fortaleza rebelde em Dunyveg. Pai, preciso que mantenha o castelo de l. Voltarei, com milhares retaguarda. Mary enxugou os olhos com os dedos. Posso... No, mame. No seguro para a senhora. Enquanto Colkitto se debruava para abraar a esposa, Haley viu-a sentar-se um pouco mais ereta. E foi uma revelao. Mary estava acostumada separao. Que vida, a dessas mulheres, pensou, com um calafrio. Sempre dizendo adeus a seus maridos e filhos, freqentemente pela ltima vez. Scrymgeour falou ento, a voz calma e segura. Mary vir comigo. Vocs duas viro disse, dirigindo-se a Jean. Campbell ter ido embora de Fincharn, com a ateno concentrada em algum outro lugar. No vai suspeitar que voltamos. Seguiremos para Loch Awe de imediato. Para minha casa. Virou-se para MacColla e prometeu, num tom sombrio: As mulheres ficaro seguras l. Olhou para Haley, emendando: Voc tambm ir, claro. Todos iremos... Ela no far isso. As palavras de MacColla ressoaram baixas e ferozes, arrepiando os braos de Haley. Ela fica comigo. Seu olhar silenciou qualquer um que quisesse contradiz-lo. MacColla pretendia proteg-la. Haley, porm, sabia. Olhou a sala, abarcando todo aquele retrato de profundo sofrimento. Os homens do cl MacDonald esto comeando a morrer. Correu os olhos ao redor e compreendeu. Era MacColla quem precisava de proteo agora. Haley sentou-se na areia, no longe de onde ela e MacColla tinham se amado. E, em vez de sentir-se aquecida pela lembrana, a recordao a atingiu como um punhal. Aguda e penetrante como ao. Ficara empolgada, imaginando o que seria tornar-se ntima dele. Porm a realidade fora muito maior, muito mais avassaladora do que qualquer fantasia. Houvera ternura e um desejo devastador ao mesmo tempo. Perder-se nele fora como a sensao reconfortante de chegar em casa, com a emoo de tomar um rumo novo, no mapeado. Porm, quantas noites teriam?
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Ela tentou saborear as lembranas, mas seus olhos desviavam-se para a Irlanda, uma longa e fina faixa de sombras assomando no horizonte, como uma nuvem negra de tempestade; Encolheu os ps na areia, sentindo o frio mido reconfort-la, no auge do desespero. Estava com pena de si mesma. Nuvens pesadas riscavam o horizonte, conforme o cu se incendiava e anoitecia. O sol incidiu num ngulo agudo em sua face. Haley virou-se por completo para o poente, apertando os olhos para proteg-los do halo laranja cintilando sobre o mar. Seu corao se apertou. Zarpariam no dia seguinte, pela manh. Primeiro, seguiriam para Islay, com Colkitto. Depois, para a Irlanda. Seria o adeus para Jean, e Scrymgeour, e Mary. Adeus para Colkitto. Haley no nutria concepes erradas sobre a vida no sculo XVII. Duvidava que os visse outra vez. E o que seria de MacColla? O que seria daquele homem, fadado a morrer num campo de batalha irlands? Fadado? Haley imaginou o que isso significaria, se o caminho de uma vida humana era predestinado, um mapa infalvel de eventos gravados em pedra. No podia ser. O que mais explicaria sua presena no passado? Tentou desvendar isso, rastrear as fitas de Mbius e encontrar a explicao para a convergncia, a conexidade e a continuidade dos espaos em sua viagem no tempo. Mas cada vez que pensava que compreendera, traando e seguindo os acontecimentos no tempo, se emaranhava em paradoxos, simplesmente terminando de volta no ponto de partida. Isso significaria que ela poderia alterar a Histria? Tinha de poder. Por que mais teria sido mandada de volta? Ou melhor, de que outra forma poderia ser? Pensamentos de sua famlia flutuaram por sua mente. Ela no precisava estar sofrendo assim. Poderia voltar a Boston, abrigada e segura, rodeada pela famlia. Estaria a salvo de guerras. Imersa em luxo impensvel. Porm, ainda no tentara encontrar o caminho para casa. Escolhera MacColla. Voltaria para sua famlia, se tivesse a chance? Poderia voltar? Descobriu, naquele momento, que tinha de ficar. Passar por tudo aquilo. MacColla no deveria morrer. Ela precisava impedir que isso ocorresse. O problema era que os acontecimentos marchavam inexoravelmente para a frente, e ela no tinha idia de como par-los. Redirecionar a Histria. Ou de como saber, se conseguisse. O gosto de sal em sua garganta lembrava o de lgrimas. Voc parece muito melanclica, leannan. A voz a assustou. Os preparativos exigidos para aquelas vrias viagens tinham tomado a ateno de MacColla a tarde inteira. Haley achava que ele ainda estaria trabalhando nisso. Dirigindo, pedindo, comandando, acertando tudo para os dias que viriam. Parece uma avezinha tristonha. Ele parou diante dela, apertando os olhos contra os raios do sol poente. A manta batia em suas pernas com a brisa. A luz direta salientava o menor detalhe, da areia colada sobre os ps descalos ao leve vestgio de barba nas faces, lanando sombras nas linhas
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em torno da boca, arqueada num ar divertido. O olhar que lhe endereou afastou o frio dos ossos de Haley. Era difcil sentir-se to infeliz diante daquele homenzarro que viera procur-la, com aquele sorriso s para ela. Mas voc no precisa aprontar tudo? ela indagou. Sim. Afundou-se pesadamente a seu lado, passando o brao em torno de seus ombros para pux-la para mais perto. Mas acho que tenho outras necessidades tambm. Piscou para ela. Oh, mesmo? mesmo, leannan. O desejo faiscou em seu ventre, mas Haley sentiu o espectro da Irlanda pesado sobre ela, fitando-a de longe. MacColla? Est to sria. Ele apertou-lhe o brao. Como posso tirar essas marcas de preocupao de sua testa? No v. Voc sabe que eu preciso ir ele disse baixinho. Haley foi incapaz de falar por algum tempo, e ele ficou calado a seu lado. A Irlanda bem ali ela disse, por fim, apontando para a ilha distante. Por que no zarpamos daqui? Por que ir primeiro para Islay? Voc desdenha de minhas intenes maliciosas, e me pergunta de assuntos martimos? MacColla riu. E eu que esperava uma pergunta relacionada com o manejo de espadas. Ergueu as sobrancelhas, divertido com a prpria piada. Haley fechou o cenho. Recusava-se a morder a isca e mudar de assunto. muito perigoso zarpar daqui ele acabou dizendo, com um suspiro. As guas do Srugh na Maoile so muito imprevisveis. O... mar de Moyle? Seu gaedhealg melhora a cada dia MacColla disse, concordando. A nica rota segura para a Irlanda por Islay. Vi milhares de homens viajar entre os dois locais, em barcos feitos de couro e salgueiro. Eles acostam e desmontam os barcos para o prximo homem usar. Bem Haley murmurou, nervosa , ns tomaremos um barco de verdade, certo? Aquele um barco de verdade. Ele a fitou, sorrindo, e depois soltou uma gargalhada sonora. Ah, o olhar de pavor em seu belo rosto! Tomou seu queixo na palma da mo. Pare de se preocupar. Meu pai um marinheiro de verdade. Tem uma gal de doze remos que nos atravessar a salvo. Deixaremos Islay com a mar baixa, quando as correntes so mais fracas. Ser uma viagem calma, eu diria. Riu. Quem sabe possamos pegar alguns belos hadoques para uma sopa. Ele a fitou, mas Haley sabia que o sorriso que ela lhe deu no estava nos olhos. Vejo a tempestade nesses seus belos olhos cinzentos. No se preocupe, leannan, me disseram que as guas ocidentais proporcionam a melhor navegao do mundo. Disseram? Voc nunca navegou?
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Puxa, moa, voc se aflige toa. O sol sumiu no horizonte, e ele esfregou a mo nas costas de Haley para aquec-la. Precisaremos apenas de uma pequena vela e de remos para manter o curso. Isso bem mais agradvel do que viajar no lombo de um cavalo. Falando em cavalos, no muito arriscado para Jean e sua me serem mandadas de volta atravs de Kintyre, com Campbell no caminho? Confio que Scrymgeour as leve a salvo para a sua casa. Um exrcito um animal lento e teimoso. Campbell olha apenas para uma coisa: o castelo do cl MacDonald em Dunaverty. Um homem tem de ser cego e surdo para ser pego desatento por tantos soldados em marcha. Apertou-a de leve. No, leannan, elas ficaro bem. Encontrei quatro pneis robustos, e os carregamos com cestos de cereais e de sal. No deixaremos nada de valor para ser pilhado por Campbell. Acariciou-a na face, virando-a para que o fitasse. Eu sa de mansinho, como um gato caando para encontr-la disse, com ternura. Nosso tempo a ss ser raro agora, Eu gostaria de sabore-lo sem pensar mais em batalhas e preocupaes. Jean disse que no precisamos nos esgueirar por a. Eu no ando me esgueirando. Segurando-a pelos quadris, ele a colocou no colo. Puxou suas saias para cima num gesto brusco, acomodando-a sobre as pernas cruzadas. Eu disse que ia caar. Ele tinha a voz rouca ao esfregar o nariz em seu pescoo e em torno da orelha. E eu sempre consigo pegar o que cao. Passando os braos em torno dele, Haley aninhou-se mais no colo de MacColla. O que ele dissera estava certo. Dali em diante, teriam sorte em conseguir alguns momentos roubados no escuro. Viu-se incapaz de falar diante da emoo que travava sua garganta. E, assim, respondeu com os sentidos. No havia gentileza naquele beijo. Era desesperado e intenso, e Haley entreabriu os lbios para ele com a urgncia de uma mulher esfaimada. Ele subiu suas saias ainda mais, e a l da manta raspou sua pele sensvel na parte interna das coxas. MacColla j tinha o membro ereto, e Haley estremeceu com um suspiro. Precisava desesperadamente dele. Senti-lo comprimir-se com fora a ela era um alvio. Afastou-se um pouco para tirar a manta do ombro dele e puxar a camisa, que estava enfiada com firmeza sob a manta e o cinto grosso. MacColla guiou seus dedos conforme Haley o desafivelava. Ela conseguiu soltar a camisa e a retirou. V-lo roubou seu flego. S o vira ao luar, mas ali estava ele agora, seminu diante dela. A luz cinzenta do crepsculo tornava o peito slido, coberto por uma fina penugem preta, ainda mais impressionante. Ele parecia um heri pico, postado ali, com um queixo de ao e os msculos ressaltados dos braos. O jeito como voc me olha, leannan... As palavras soaram roucas, como se ele mal pudesse se conter. Eu no sabia que poderia sentir tanto desejo. Voltou a ateno para as roupas de Haley, pegando o tecido com rudeza. Preciso de voc. Preciso estar dentro de voc. Ela arquejou. Espere. O desejo dele era algo palpvel, forte como o influxo das ondas estourando mais alm. Cuidado. Haley colocou as mos dele em sua cintura. Eu farei isso. Levou ambas as mos para trs para soltar as costas do vestido. Seu peito arqueou-se para ele, e MacColla gemeu. Inclinando-se, pousou a mo sobre um seio e
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levou a boca para o outro, sugando e mordiscando-o atravs do tecido grosso. Tire isso ele resmungou. Haley esticou-se e remexeu-se, finalmente soltando a parte de cima o suficiente para tirar o vestido e a combinao pela cabea num s puxo. Sentou-se nua sobre ele, separados apenas pela manta de l ainda solta no colo de MacColla. Embora o sol e o pouco de seu calor j desaparecessem no horizonte, Haley sentia a pele arder. To adorvel voc , leannan... A respirao dele tornou-se curta conforme corria os olhos pelo corpo de Haley. Eu ainda no entendo o que fiz para ganhar tamanha beleza para mim. Fitou-a por inteiro mais. Suas costelas ele murmurou, segurando seu torso com delicadeza entre as mos. Esto melhores? Ela concordou sem palavras, incapaz de falar. Ainda estava um pouco rgida, mas isso no importava. Nada importava alm dos dois, e daquele momento. Levou as mos at as faces de MacColla e afastou-lhe os cabelos da face com delicadeza. Seus olhares se cruzaram, o dele, caloroso. As feies, to duras e fortes, suavizaram-se para ela. Eu te amo, MacColla. Estou aqui por sua causa. Eu te amarei por todos os meus dias ele retrucou, rouco. Apertou-a com mais fora e deslizou as mos dos lados, os polegares comprimindo seus mamilos at que estivessem latejando. Tomou sua boca, e Haley fechou os olhos, sentindo quando ele a ergueu e desceu de novo para que sentasse sobre o corpo agora nu. Sentir o calor dele provocou uma fagulha, que se inflamou dentro dela. A ereo era quente e macia, e Haley beijou-o de novo, com avidez, gemendo e evidenciando sua necessidade dentro da boca de MacColla. Ele a ergueu outra vez, e soltou-a devagar sobre o membro ereto. A lembrana fsica da primeira vez em que tinham se unido ainda perdurava dentro dela, a sensao plena dele, o cheiro, a umidade, a penetrao escorregadia, e Haley estava desesperada por mais. Agarrou-se a MacColla com braos e pernas, e empurrou os quadris para baixo com fora, implorando com o corpo para que intensificassem o ritmo. Ele se afundou dentro dela, devorando-lhe a boca, o pescoo e os seios. Os beijos deixavam um rastro de umidade na pele quente, um mapa da paixo, enregelado pelo ar da noite, e era como se MacColla a abrasasse, marcando-a. Ela deixou-se arrebatar, no conseguindo t-lo perto o bastante. Ento, ele se ergueu, afastando-se. Haley arquejou, reclamando quando o sentiu deslizar para fora. Porm, ele a fez ajoelhar-se diante dele e logo voltou a penetr-la, por trs, to profundamente que ela sentiu seu corpo explodindo de alegria. Seu amor por ele preencheu-a, derramou-se, dominando-a. Sentiu-se selvagem naquela posio. As sensaes eram quase impossveis de se suportar. Seu sangue fervilhava, corando suas faces e o peito, pulsando entre suas pernas, exigindo alvio. Seu corpo parecia rodopiar, fora de controle. Haley debruou-se para a frente, tremendo quando descansou o peso nos antebraos. A praia era de cascalho, fria sob seus joelhos e no dorso de seus ps. Ela enterrou os dedos na areia gelada, tentando conectarse ao cho, mas seu "eu" consciente recuava para algum lugar distante.
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Conforme MacColla investia, seu corpo balanava, e sua viso se tornava fragmentada, registrando imagens como uma colcha de retalhos. Uma mo a sua, ela percebeu enterrava-se na areia. Ela abaixou o queixo para olhar sob seu corpo. Viu as mos de MacColla, enormes em seus seios, esfregando, apertando, apalpando. A viso arrasou o ltimo de seus pensamentos racionais. E Haley transformou-se em pura sensao. Nenhum dos dois falava. As palavras murmuradas de MacColla de t-la, de am-la, de focar com ela, eram substitudas agora pela respirao pesada. Os sons que ele deixava escapar ecoavam em sua cabea, junto ao marulho do mar e aos arquejos da prpria respirao. Ele a penetrara por completo, seu corpo, sua mente. Permeara o ritmo de seu corao e de sua respirao. MacColla a preenchera inteiramente. Haley deixou a mente vagar e se rendeu. O clmax devastou seu corpo, o sangue pulsando atravs dela em ondas pesadas. Ela sentiu-se tomada de xtase, como se transcendesse o corpo para tornar-se alguma coisa metafsica explodindo no espao. Ouvia MacColla como se distncia. Um gemido rouco, o arfar de sua respirao. Ele investia com fora e depressa dentro dela, e um rugido ecoou s suas costas quando ele encontrou o prprio alvio. Beijou-a na nuca e murmurou palavras que caram como fogo em sua pele mida: Voc nunca esquecer que minha. Voc no pode ir para a Irlanda! ela proclamou. Nossa, amor! MacColla virou Haley para que o encarasse. Estavam na beira da gua, prontos para zarpar mais uma vez. Tinham acostado em segurana em Islay, deixando Colkitto no Castelo de Dunyveg. Embora reunissem quase uma dzia de homens para a viagem, o Castelo de MacDonald tinha de estar preparado para o cerco prolongado que pudesse vir, e nem provises nem armas poderiam ser desperdiadas. Sem querer exigir demais da fortaleza j sobrecarregada, eles tinham de partir imediatamente para a costa da Irlanda. Ns viajaremos para a Irlanda MacColla disse. Preciso reunir mais homens. No tenho escolha. Voc sempre tem... Fique quieta ele murmurou, colocando uma mecha de cabelo atrs da orelha de Haley. E me escute, leannan. Campbell est abrindo uma trilha de chamas atravs de Kintyre. Os homens de meu cl mal sustentam Dunyveg. Com o desastre minha esquerda e a morte direita, minha nica chance lanar-me em frente. Mas Haley sabia. O desastre e a morte jaziam diante dele tambm. MacColla olhou para algum por sobre o ombro de Haley, e ela virou-se para ver um bando de homens que se aproximavam. Rollo andava com dificuldade, arrastando os ps, dez passos atrs do grupo. Fez a MacColla um cumprimento sombrio. Isso devia significar que tudo estava pronto. Chegara a hora. Com o corao saltando no peito, Haley subiu no barco. O banco da gal era duro, e ela foi forada a sentar-se ereta, o desconforto, nada fazendo para acalm-la. Olhou o mar quando zarparam, concentrada naqueles poucos sons que enchiam o ar, mas isso s a deixou mais agitada: o estalar da madeira conforme os homens
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remavam, o ligeiro chapinhar dos remos ao sair e entrar na gua, a batida rtmica da gua contra o casco. Aproximavam-se da Irlanda, e cada rudo apertava o n em seu estmago. Passou horas olhando sem ver pela gua, o medo e a incerteza vidrando-lhe os olhos. O mar estava calmo, como MacColla prometera que estaria, e o cu cinzento enegreceu to depressa que parecia que num momento era dia e, no outro, noite. O cu escurecido explodiu em milhes de pontos de luz. E quanto ela pensou que a imensa abbada ao alto engolira seus pensamentos sombrios, Haley a viu, e o terror disparou atravs dela. A Irlanda. Emergiu das sombras, distinta e negra, assomando para perto. Naquele momento, Haley experimentou um dio e um medo to grandes daquele lugar que seu estmago se embrulhou. A Irlanda, que lhe trouxera um dia tanta alegria, agora parecia uma coisa m, monstruosa e agourenta, pairando diante deles como algum imenso animal adormecido. Conforme se aproximaram da praia, os barcos comearam a sacudir loucamente, lutando contra as ondas que subiam e quebravam na areia, que brilhava plida luz das estrelas. Haley respirou fundo e olhou para o cu, como se isso a ajudasse a conter s lgrimas. Sentiu um toque na coxa. A mo de MacColla. Quente, amorosa. Porm, por quanto tempo? Quanto tempo restava at que aquele heri de antigamente jazesse frio em sua tumba? Ela estremeceu. O que ser, ser, leannan. Haley sentiu os dedos, fortes e seguros, acariciando-a na face. MacColla empalmou-lhe o rosto, virando-o em sua direo. Ela fechou os olhos com fora, incapaz de fit-lo, sentindo o corao partir-se com a perda. Lgrimas surgiram. Mesmo antes que abrisse os olhos, ela soube o que veria: o amor por ela, temperado pelo impulso obstinado de fazer o que ele pudesse por seu cl. Veria sua confiana, sua determinao, a convico de que isso era a coisa certa. A nica coisa. Porm, ela sabia que no era assim. No era o triunfo que esperava por ele nas praias da Irlanda. Era a morte. E ela sabia que s a morte desviaria MacColla de sua misso. Caberia a ela ajeitar as coisas. Abriu os olhos e estudou-o. As sombras escureciam-lhe a testa e a boca. MacColla fitou-a, e ela agarrou a mo dele com fora. Haley tinha sua prpria misso. No podia perd-lo. No mais se importava com James Graham, em descobrir se ele estava vivo ou morto. Nem com uma estpida arma. Os estudos e a bolsa da faculdade no faziam sentido agora. Importava-se apenas com MacColla e com o futuro ao lado dele, pelo qual ansiava desesperadamente. A voz de seu pai veio at ela, de muito distante. Aquelas palavras que lhe dissera no bar, tanto tempo atrs: Nossa Haley sabe o que precisa fazer. Voltar num lampejo para Boston, para seus irmos e seu pai, provocou uma dor
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lancinante em seu peito. E sua me? Se pelo menos pudesse ver sua me uma ltima vez... Mas Haley sabia, no fundo do corao, que tinha uma segunda famlia agora. MacColla. Sentado perto dela, colado com fora a ela. Pronto para dar a prpria vida por aquilo em que acreditava. Pela famlia dele. No havia como voltar atrs. Ela tomara sua deciso de estar com MacColla. Haley sabia o que tinha de fazer. Os nimos esmoreceram gradualmente durante as semanas que se seguiram. Acostaram em Dundrum, no condado de Down, e comearam a longa marcha para o sul, para o condado de Cork. A Irlanda era rochosa e verdejante, ondulando infindvel diante deles. Haley no acreditara completamente que MacColla pretendia marchar centenas de quilmetros com rapidez suficiente para enganar o exrcito parlamentarista. um longo caminho at Tipperary ela resmungou, num certo ponto, no dcimo dia. Desde que MacColla lhe dissera que contornavam o sul do famoso burgo, ela ouvia na cabea a velha marcha preferida pelos militares do Exrcito britnico na Primeira Guerra Mundial, que mencionava o lugar. Do que est reclamando, moa? Ela olhou para MacColla, que cavalgava a seu lado. As suas pretas escureciam o maxilar, e a camisa vira dias melhores, mas ele esboava um sorriso para ela, como se pudesse incutir-lhe um nimo melhor. Nada ela retrucou, tentando forar um sorriso, Enfiou as rdeas sob a coxa e debruou-se sobre o pescoo do cavalo, esticando os msculos rijos dos ombros e das costas. que... bem, quando chegaremos l? Em breve agora, leannan. Um tal de lorde Taaffe espera por ns num lugar chamado Assolas House, em Duhallow. um monarquista? Ora, eis uma pergunta capciosa. Puxa... MacColla murmurou, cocando a barba. Um monarquista, voc pergunta. Bem, e no . Na Esccia, voc tem os covenanters, que simpatizam com o Parlamento ingls de um lado, e os monarquistas, com o rei de outro. Sei disso. MacColla voltou os olhos para ela, com um sorriso largo. Sim, suponho que saiba. As coisas ficam um pouquinho mais complicadas na Irlanda. Homens que so inimigos na Esccia podem descobrir-se aliados na Irlanda, levados pela religio, acima do cl. Aqui, os confederados catlicos lutam para retomar as terras dos protestantes. Confederados que nutrem um dio de longa data pela Inglaterra e seu rei. Compreende? Os confederados no so naturalmente monarquistas, no ? Observou a expresso de Haley, esperando que ela anusse antes de continuar: O rei, porm, gosta de sua esposa catlica, e est disposto a nos deixar, os selvagens, em paz. Soltou uma risada. Enquanto o Parlamento expulsaria tanto os catlicos quanto o rei. E, assim, dois inimigos descobriram que tm muito em comum. Os catlicos irlandeses apiam um monarca ingls. Meu pai nunca pensou que veria esse dia chegar emendou, com uma risada. Vai lutar? Haley perguntou, abruptamente.
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Se for preciso. Ela virou o rosto de lado, num gesto brusco, incapaz de encar-lo. Leannan, eu simplesmente vim buscar mais homens. Reunir tropas para retornar comigo e ajudar a manter o Castelo MacDonald em Dunyveg. Mas... Ele ficou mudo por um instante. Leannan, olhe para mim. Por favor. No! ela esbravejou. Virou-se de novo para ele e no se incomodou em esconder as lgrimas de raiva que brilhavam em seus olhos. Voc precisa voltar para a Esccia agora. Lutar l. No aqui. Ora, Haley. Eu luto onde eu devo. Reno homens, mas neste momento o exrcito parlamentarista marcha para o sul. No voltarei Esccia, deixando meus aliados para enfrentar sozinhos seus inimigos. E, se o exrcito de Munster precisar de mim em solo irlands, ento onde eu ficarei. Eles chegaram dois dias mais tarde, e o grande temor de Haley concretizou-se. Era como suspeitara. O exrcito de Munster realmente solicitou MacColla. Foram bem recebidos em Assolas House, uma encantadora manso de dois andares, com um tapete de hera cobrindo as pedras cinzentas de sua fachada e um rio marulhando suavemente pouco alm. O terreno era exuberante, exibindo flores, rvores frutferas e um sereno trecho de gramado verde. E Haley a julgou um inferno. Sabia que tinha de assumir o controle da situao. Precisava imaginar exatamente como salvar MacColla de si mesmo. Mas solues razoveis lhe escapavam. A nica estratgia na qual pensou foi nocaute-lo na cabea e arrast-lo para o mais longe que pudesse da Irlanda. Mas ela sabia que ele voltaria a si e retornaria. Sentaram-se para jantar com lorde Taaffe e, embora Haley dissesse a si mesma que deveria ser grata por uma refeio que consistia em mais do que aveia e lebre no espeto, ela no tinha apetite. Rollo e os outros haviam jantado antes, deixando apenas os trs para, como Taaffe colocara, "conhecerem-se mais a fundo". Ela gostaria de poder jantar com os soldados, pois no se sentia com disposio para travar amizade. Habitada certa vez por monges catlicos, a sala de jantar de Assolas exibia uma longa mesa desgastada pelo uso com bancos de cada lado. Taaffe e MacColla sentavamse de frente um para o outro. E Haley percebeu que uma confuso estava para acontecer. Lorde Theobald Taaffe era um antiquado. Com seus cabelos cacheados e o belo colete, sara direto da fortuna e da tutela cuidadosa para um importante posto militar. Tinha os valores da cavalaria, no era homem de sangue e raes de emergncia. Era algum que cavalgaria para a batalha bem-vestido, flanqueado por um atendente que carregasse as provises. No era do mesmo tipo que MacColla, de jeito nenhum. Ela observou as feies de seu amado se tornar sombrias durante a refeio, forado como estava a ficar sentado, cativo da viso mal informada de Taaffe. Quando o homem anunciou que mandara uma carta ao inimigo, propondo que despachassem um nmero parecido de homens para lutar por recreao, o rosto de MacColla tornou-se vermelho.
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Sou um jogador generoso Taaffe explicou , mas os parlamentaristas no se ergueram ao meu desafio. Voc fez o qu?! MacColla exclamou. assim que pensa que pode resolver essa guerra, como se fosse um jogo de dados? Os homens parecem desanimados ultimamente. Achei que um bom e cavalheiresco desafio os inflamaria. Nossa... Haley resmungou, atnita diante do absurdo , isso muito... rei Arthur de sua parte. No num esporte que nos empenhamos disse MacColla, com tom de ao na voz. No h justas, nem lanas. S sangue em fartura assim que a luta comea. Inflamar, de fato. Muito sangue ser derramado. O quase rosnado de MacColla atraiu o olhar de Haley, e ela o enxergou pelo que de fato era. Um guerreiro sanguinrio, ansioso pela batalha. O lampejo de humor que ela sentira um momento antes deu uma reviravolta sombria. Era aquele bufo sentado diante deles quem estaria ao lado de MacColla em combate. Ah, sim Taaffe concordou, muito srio. Dias sangrentos esto sobre ns. Nesse momento, temos um exrcito de mil e duzentos homens montados e sete mil a p reunidos. A maioria acampada em Kanturk, menos de uma lgua adiante. O resto espera na colina de Knocknanuss. A melhor posio estratgica Cork, eu me atreveria a dizer. Knocknanuss. Haley sentou-se ereta no banco duro, o corao saltando boca. Embora o inimigo marche em nossa direo, ainda somos em maior nmero e... ora, cara senhora... Taaffe voltou a ateno para Haley , no se sente bem? Virouse para MacColla. Peo desculpas, senhor. Como me atrevo a falar de tais assuntos sombrios diante de uma das mais belas... O que disse? Haley o interrompeu. Receio que a senhora desmaie... No! ela exclamou. Onde? Onde acabou de dizer que estavam os soldados? Ora,na colina de Knocknanuss. Aventure-se at o cume, e ser recompensada pela mais bela das paisagens estendendo-se adiante. As palavras foram apenas um zumbido aos ouvidos de Haley. Knocknanuss. Sentiu a descarga de adrenalina no corpo. Por que aquele nome despertava algo nela? Soubera de algo crtico, um dia, mas o que fora mesmo? Knocknanuss. Alguma coisa acontecera nesse lugar.

Captulo IV

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Vamos l, pode me contar! Haley exclamou, divertindo-se com o olhar de desconforto na face de Rollo. Desde que ouvira o nome Knocknanuss, ela estava aborrecida. Por fim, recordarase de que era o local de uma famosa batalha, mas no sabia quem vencera, nem como. Houvera batalhas demais a partir daquele perodo, e ela no conseguia lembrar-se de todas. Porm, descobrira que sentar-se e conversar com Will Rollo era uma diverso bemvinda. E perguntou de novo: James Graham est vivo, no est? Uma centena de pessoas alegaria outra coisa Rollo retrucou, indiferente. Graham foi visto enforcado, afinal. Ele olhava para a frente, e Haley aproveitou a oportunidade para estud-lo. Era um homem grande. No como MacColla, com seu peso e fora, porm mais como um astro de cinema, alto, de feies elegantes, cinzeladas. Embora no exibisse a ferocidade dos habitantes das Terras Altas, Rollo tampouco parecia um tipo corts das Terras Baixas. Era um meio-termo. O tipo de homem que ela imaginava que James Graham seria. MacColla disse tudo, a no ser que Graham est vvo. Disse que vocs eram amigos. Deu a entender que vocs so amigos. Eu nunca ouvi MacColla dizer uma coisa dessas. Haley poderia jurar que vira um sorriso faiscar por um momento nos olhos de Rollo. Desviou o olhar para o salo, pensando na questo de James Graham, e percebeu que todas as suas teorias e especulaes no importavam mais. MacColla era tudo que importava. Esquadrinhou o salo, procurando por ele. Estava parado na beirada da pista de dana, observando os danarinos rodopiar ao compasso das gaitas de foles. Poderiam estar longe das praias da Esccia, ela pensou, mas os MacDonald levavam suas gaitas para onde quer que fossem. A srie terminou, e ela ouviu algum cham-lo. Viu-o entornar a cerveja num longo gole. Um homem jogou-lhe uma espada larga, e ele sorriu, pegando-a com facilidade. Quando as gaitas de foles soaram mais uma vez, MacColla juntou-se a dois homens na pista de dana. Uma dana do sabre. Haley comoveu-se ao observar aqueles homens fortes e srios deixar as espadas cruzadas no cho para dar incio a um dos mais antigos rituais. E sentiu-se cheia de satisfao ao ver MacColla, glorioso e exuberante, com um sorriso largo, j se movendo ao ritmo da msica. Algum comeou a bater uma caneca sobre a mesa, ao compasso da melodia. Foi seguido por outro e, depois, por punhos e palmas, at que uma batucada ressoava pelo salo. Haley julgara MacColla o mais magnfico dos homens. Porm, ao v-lo danar, ela percebeu por que canes haviam sido escritas sobre ele. Por que a Histria recordava-se dele como mais do que uma pessoa comum. Seu carisma, sua paixo e alegria incendiavam o ambiente. Era mais que um homem, era verdadeiramente um heri pico.
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Os homens saltavam e sapateavam entre as espadas, os braos erguidos, as mantas danando com seus movimentos. Ela se sentiu radiante. Que prazer to simples e puro era observ-lo! A dana a emocionou, amainando o desespero, e ela soube por que os escoceses recorriam s gaitas de foles, dana e cerveja, conforme descobria um lampejo de alegria oculta enterrada no fundo de sua alma. Seus olhos desviaram-se por um breve instante para Rollo, e ela imaginou o que ele pensaria de tudo aquilo. A expresso que exibia era calma, a costumeira amargura substituda por alguma outra emoo mais suave. Contudo, ela sabia que ele nunca seria capaz de algo como a dana do sabre. A batida tornou-se mais rpida, e Haley bateu palmas no compasso, os olhos atrados de volta para os homens. Um deles arrancou o gorro, e as pessoas deram vivas, MacColla gritando mais alto que todos. Ele ria gostosamente, os ps se movimentando depressa no ritmo, chutando e saltando sobre o ao. Os olhos dele perscrutaram a multido e, ao v-la, ele sorriu. O sofrimento a golpeou, e Haley fechou as mos nas saias. Observ-lo, ver tanta felicidade, tanta vida, fazia seu peito se apertar, comprimindo seus pulmes, toldando sua viso. Temos de ir embora daqui. Deixar a Irlanda. Ser que essas pessoas se do conta de que estamos em guerra? Haley no percebeu que falara at ouvir a resposta de Rollo. Um pouco de festa bom para um soldado. Muitos deles voltaro da batalha como um corpo sem vida num esquife. Rollo estudou a multido, de p e gritando, batendo palmas no ritmo da msica. Distraes assim no so incomuns antes da batalha. Distraes. A palavra fez Haley pensar naquele ridculo lorde Taaffe. Ele organizara a noite festiva, alegando que seus homens precisavam de distrao. As foras parlamentaristas estavam em marcha e, mesmo assim, o homem insistia em diverses. As coisas entre Taaffe e MacColla eram tensas desde que tinham se conhecido. Aquele lorde tinha dinheiro nos cofres, e Haley suspeitava que ele enfiara na cabea comprar para si mesmo um pouco de bravura no campo de batalha. A msica chegou ao fim e MacColla afastou-se da pista de dana, dando tapas nas costas dos companheiros danarinos. Ele era tudo que Haley via. Outro grupo de homens tomou os lugares na pista, mas ela mal percebeu quando se arranjaram num crculo, cada um deles segurando a ponta da espada do homem seguinte. Tentando desesperadamente controlar as emoes, ela murmurou: S vocs, escoceses, encontrariam um jeito de danar com suas espadas. Assustou-se com a risada de Rollo. E sentiu-se gratificada tambm. Virou-se e se surpreendeu ao perceber como ele era encantador. Haley nunca vira mais que o esboo de um sorriso em sua face. Imaginou o que lhe acontecera s pernas, e como a vida dele poderia ter sido diferente. Sim Rollo concordou. Realmente, s ns, escoceses. MacColla observou Haley. Ah, como ela era adorvel, apesar dos pensamentos sombrios que continuamente voltavam a enrugar-lhe a testa...
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Maravilhou-se. Ela estava to viosa e bonita! As mulheres eram um mistrio para ele. Haley aparecera naquela noite com um vestido limpo e os cabelos presos. Ele no tinha ideia de como as mulheres conseguiam fazer tais coisas sem que os homens percebessem. O vestido desnudava-lhe o pescoo, e o sensual volume dos seios sob a renda atraa seus olhos. MacColla sentiu a agora familiar loucura ameaar tom-lo, e o desejo de t-la expulsou tudo mais de sua mente. No tinham ficado muito tempo juntos, mas ele j conhecia o sabor, o toque e o cheiro de Haley melhor do que qualquer outra coisa. Fechando os olhos, imaginou que poderia sentir aqueles seios firmes nas mos. Conhecia, no fundo da alma, a sensao daquela carne e msculos rijos, escondidos sob o veludo azul. No tinham muito tempo de sobra. Cerrou os punhos. Ele e o exrcito confederado atacariam em breve, antes que os protestantes tivessem a chance de se movimentar primeiro. As palavras agourentas de Haley pesavam sobre ele. MacColla nunca a deixaria saber o quanto. Porm, ele no tinha escolha. Era luta e mais luta, at que Campbell fosse destrudo. Se sua ajuda em Munster lhe conquistasse mais homens para levar de volta Esccia, tanto melhor. Contudo, o que seria de Haley e dele? MacColla tinha a esperana de que a presena dela mudasse o curso da Histria de alguma forma. De que ela estivesse errada. De que ele lutasse, e vivesse para lutar outro dia. Ela estava sentada perto de Rollo, conversando vontade. Do que falavam? Ningum diria que o homem era aleijado, sentado assim. Poucos, de fato, percebiam essa condio mesmo em combate. Rollo se saa muito bem. Era um tipo austero, mas MacColla apreciava isso. Como algum capaz de ocultar a prpria dor, MacColla reconhecia as linhas na face do homem e sabia que falavam do desconforto que ele sentia. Haley ficaria ao lado do sujeito a noite toda, ou iria procur-lo? Observou quando Rollo riu, virou-se para Haley e disse alguma coisa que aliviou a tenso no rosto dela. Sentiu a raiva borbulhar em seu ntimo, e sua mente zumbiu de cimes. S MacColla daria conforto sua mulher. S ele a teria a seu lado. Sem pensar, caminhou com passos duros rumo ao casal. O sorriso aberto com que ela o cumprimentou aplacou seu cime, mas nada fez para sufocar o desejo feroz que fora despertado. Boa noite, MacColla. Rollo afastou-se dela instintivamente. Rollo ele disse, num cumprimento, o nome spero em sua garganta. Virou-se para Haley e. estendeu-lhe a mo, toda a ateno voltada para ela. Escutou Rollo pedir licena, como se de muito longe. Dance comigo, leannan. A mo dela era pequena e fria na sua. Puxou-a para que se levantasse, esfregando os dedos delicados. Voc est fria. Claro que estou ela murmurou, parecendo triste. O que espera? Estou sentada numa pilha de pedras, esperando que voc morra. Ele riu e, ao ver a indignao nos olhos de Haley, tomou-lhe a face nas mos. No estou morto ainda, meu amor. Venha. Sua voz suavizou-se. Dance comigo. Afastar nossa mente desses tempos sombrios.
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Ele esquadrinhou o salo de dana. No pensava muito em lorde Taaffe, mas naquilo o homem estava certo; Haley poderia usar a distrao para desanuviar a mente. No sei danar ela resmungou. Sabe lutar, mas no sabe danar? Ele a conduziu pelo salo. No vai se safar com tanta facilidade. Pararam na beirada da pista de dana, admirando as pessoas que volteavam. Os danarinos davam-se as mos aos pares, mudavam de lado, e depois seguravam a mo de outros danarinos, virando num crculo, enquanto as gaitas de foles tocavam uma msica animada. A cano emendou numa outra, mais lenta, e os casais saram, sendo substitudos por outros. MacColla olhou para a mulher a seu lado e resolveu fazer o que pudesse para dissipar a tempestade daqueles olhos cinzentos. O que... Haley murmurou, quando ele passou a gir-la no salo, silenciando-a com um beijo rpido. Um rubor violento coloriu suas faces, e ela olhou ao redor, para ter certeza de que ningum vira. Recatada voc, no? ele murmurou em seu ouvido. Puxou-a para mais perto, a fim de conduzi-la na dana. Passou um brao por sua cintura e tomou sua mo, deliciando-se com a presso dos seios macios no peito. Eu no sabia que tinha uma moa to tmida como parceira. Mordiscou-a no pescoo, e o sal que sentiu na lngua o excitou. Abraou-a com mais fora para esconder a ereo. Haley arquejou, erguendo a cabea para fit-lo, e ele a apertou com um ar inocente. No faria bem nenhum mostrar a todos o quanto eu a quero neste exato momento. Inclinando-se sua orelha, emendou, com voz rouca: Feche esses lbios antes que eu os beije, leannan. Apesar dos protestos, Haley danou, e bem. Moviam-se como um s, rodando e passando entre os outros casais. MacColla estava contente pelo ritmo mais lento, pois lhe dava uma desculpa para apert-la com fora ao peito. Estavam com os corpos colados, e cada movimento de Haley era uma agonia. Cada passo fazia a manta roar em seu corpo, o sexo cada vez mais rijo sob a l. A msica terminou muito depressa, e ele levou um minuto para se recobrar, registrando a mudana dos pares conforme outra dana se iniciava. Ele abraou-a por um momento e se inclinou para sentir o cheiro da pele de Haley. Voc a nica neste salo de dana, mo leannan. Haley o fitou. Viu a intensidade nos olhos de MacColla e ficou feliz ao ouvir aquelas palavras. Porm, no conseguia superar aquele torvelinho que ameaava arrast-la para longe, numa onda de impotncia e medo. Ele a encarou. Ainda no conseguiu afastar sua mente disso, no ? Ela meneou a cabea, muda. Venha comigo ele sussurrou, enlaando-a pela cintura. Sei o que aconteceu da ltima vez que voc disse isso. Ela tentou rir. Ah... voc aprende rpido. Desceu a mo para empalmar-lhe o traseiro, num
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gesto breve. Mas no segredo o quanto eu a desejo. O som da voz dele provocou um arrepio na espinha de Haley. Precisava dele. E o teria, o manteria por perto por tanto tempo quanto pudesse. Deixou que ele a conduzisse pela porta. Mas os outros... Ela estacou. No se preocupe. Estendeu as mos frente, como um cavalheiro. Sou apenas um homem que vai acompanh-la de volta ao seu quarto. Conseguiram sair sorrateiramente. Haley no se importava em saber se no tinham sido vistos, ou s apenas no os haviam perturbado. Tudo o que importava era que obteria o quanto pudesse de MacColla agora. Talvez seu amor por ele o mantivesse vivo. Talvez ela tivesse sido mandada de volta no tempo para salv-lo, usando unicamente sua absoluta vontade. Seu corao martelava no peito, ao v-lo trancar a porta atrs dos dois, e um arrepio engraado transpassou-a. Algo vertiginoso, excitante. Haley percebeu, surpresa, que, embora soubesse que ele a amava e tivesse certeza do amor de ambos, ainda se admirava ao observ-lo, ansiosa. E julgou que poderia passar o resto de seus dias com ele, e jamais perder completamente um pouco daquele deslumbramento que sentia ao fitlo. MacColla se virou, e os olhos dele estavam toldados de desejo e de alguma outra coisa sombria. Desespero?, Haley imaginou. Ser que escondia dela os prprios temores quanto aos dias vindouros? A emoo fechou sua garganta, e ela jurou que MacColla viveria. Jurou que faria tudo em seu poder para mant-lo a salvo. A fora de sua energia foi to violenta que a surpreendeu, fazendo sua viso vacilar. Haley virou-se, incapaz de encar-lo, receando que um olhar, um gesto dele a fizesse tremer inteira. Sentiu-o s suas costas. Esperou que MacColla a virasse de frente, mas ele no o fez. Movia-se com tanta suavidade que ela sentiu-lhe o calor das mos antes de sentir o toque. Ele se aproximou, ainda mais, e os dedos quentes deslizaram por suas costas, ao longo de seus braos e, depois, pairaram ao lado de seu pescoo. Quando ele finalmente a tocou, sua pele queimou. Haley estremeceu, afrouxando o corpo, abrindo-se para ele. A mo de MacColla era to grande em seu pescoo... to forte... E ela estava vulnervel diante dele, diante daquela potncia... Percebeu ento o quanto confiava em MacColla e como se entregara completamente a ele. MacColla deslizou os dedos de leve ao longo de sua cicatriz. Grdh geal mo chridhe ele murmurou, e Haley ouviu a emoo na voz do amado. O sofrimento. Ele a avassalava. Com um pequeno choramingo, ela tentou virar-se. Beije-me pediu. Precisava v-lo e sabore-lo, mas o brao forte apertou-se em sua cintura. Voc vai esperar. A voz soou rouca de desejo. O brao fechou-se sobre ela como uma cinta de ferro, puxando-a para mais perto, a mo escorregando para cima, procurando e encontrando seu seio. Querendo tom-lo na palma, passou a lutar contra o espartilho grosso.
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Resmungou ante a resistncia da pea, e o gesto terno tornou-se mais rude. Os dedos que tinham pousado de leve em seu pescoo emaranharam-se em seus cabelos, erguendo-os e revelando sua nuca para a boca vida de MacColla. Ele enrijeceu s suas costas, e Haley sentiu o intenso desejo no modo como ele a apertava, comprimindo-se a ela. Seus mamilos saltaram, tesos. O espartilho os roava, e ela gemeu, desesperada para livrar-se dele. Tire-o... MacColla ento a virou de frente, tomando sua boca em um beijo selvagem. Ele preenchia todos os seus sentidos. Tinha gosto de cerveja, e cheirava a suor e l. O hlito quente encheu seus pulmes, e ela o respirou, ansiosa para t-lo ainda mais perto, torn-lo parte de si, guard-lo para sempre. Haley no saberia dizer como as roupas de ambos foram tiradas; apenas que o fizeram num soltar aflito de cordes e cintos, tecido e couro. Ele estava sobre ela num instante, na cama, depositando beijos famintos sobre seus seios, seu ventre, sua face. Beijou-a na boca mais uma vez, com ardor. E ela contorceu-se, pronta, mida, ansiando por ele. MacColla penetrou-a, e o mundo desapareceu. Tudo o que Haley tinha agarrava-se a ele. Recebeu-lhe a lngua dentro da boca e cravou as unhas na pele dele, aproximando-o ainda mais de si. Envolveu as costas fortes com as pernas, os msculos internos a se contrair em torno dele, puxando-o para mais fundo, desesperada para ser o abrigo final. Chegaram ao clmax em meio a gritos e investidas, suor e arquejos, e um grande soluo finalmente escapou da garganta de Haley. Ela sabia o que o tempo traria. MacColla sairia de dentro dela. E chegaria a hora em que ele se levantaria da cama. E, ento, o dia em que ele pisaria em seu ltimo campo de batalha. MacColla passara uma noite no paraso, e despertou num pesadelo. Haley recebera um quarto para si em Assolas House e, apesar de MacColla saber que precisava descansar, deitara-se emaranhado com ela nos lenis, mergulhando e saindo do sono, acordando para verificar se ela ainda estava ali. Para ver-lhe a face uma vez mais. Ela estava desesperada para sair da Irlanda. E, embora ele precisasse acreditar que seria triunfante, as palavras de Haley o fizeram hesitar. O que os dias vindouros trariam? Seria to fcil e maravilhoso abrir mo de tudo aquilo para estar com ela. Viver somente para Haley. Encontrar um lar e uma lareira em alguma ilha pequenina a oeste, onde passariam o restante de seus dias devotados apenas um ao outro. Inclinou a cabea para estud-la, esparramada sobre ele. Memorizou os longos clios pretos sobre a pele cremosa, e o rosado daquelas faces, coradas e bonitas. Os cabelos, ondulados e pretos, caindo de todos os lados sobre seu peito. Os braos esguios e fortes que, mesmo no sono, agarravam-se com fora a ele. E, ento, ouviu gritos. De longe, a princpio. Batidas s portas. Ps se arrastando. Chegara a hora, e uma tristeza profunda como o luto lancinou-o, inesperadamente. Os rudos tornaram-se mais prximos, mais altos. Haley acordou, e os olhos de ambos se encontraram. No v ela suplicou, entrelaando os dedos aos dele. MacColla sentiu uma
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nica lgrima pingar, quente, em seu peito. No v. Voc no tem de ir. Ele no conseguiria suportar os protestos e, assim, beijou-a, tirando-os de sua boca. Haley estava macia, com sabor de sono e sexo. Ficar seria to fcil... Mas ele no tinha escolha. Eu te amo, leannan. Com meu corao e alma, eu te amo. Mas voc sabe que eu devo fazer isso. A porta do quarto em que estavam foi a prxima. Batida de punhos. Sim! MacColla gritou. Sem tirar os olhos dela, disse: J vou. Ambos se dirigiram sala de jantar e ouviram as notcias, que eram bem piores do que haviam imaginado. Haley observou quando a paixo esvaiu-se da face de MacColla. Um homem vivo transformado em granito. Dunyveg Rollo disse. Os homens de Campbell invadiram o castelo em Dunyveg. Meu irmo? Ranald foi executado assim que tomaram o castelo. Rollo remexeu-se na cadeira, o nico som no absoluto silncio da sala. Sinto muito, MacColla. Haley olhou para MacColla e viu claramente que ele receava fazer a pergunta na mente de todos. E assim perguntou por ele: E quanto a Colkitto? MacColla endereou-lhe um olhar agradecido, e continuou a fita-la enquanto superava as notcias. Sim. Rollo disse, num tom spero. Colkitto tambm. Como? ele perguntou, voltando-se para o amigo. Ele deixou o castelo sem pedir por segurana. Para negociar a rendio? MacColla indagou, espantado. No. Rollo soltou uma risada sem alegria. Saiu das muralhas do castelo pedindo mais usque. verdade? Sim retrucou Rollo. Ele deve ter se julgado protegido. Coll era velho, MacColla. As regras implcitas dos combates nas Terras Altas no se aplicam aos covenanters. Esses homens lutam sem um cdigo, sem pensar nos costumes antigos. difcil acreditar que o grande Coll Ciotaeh esteja morto! Taaffe exclamou. Uma captura assim no se faz sem manchar a honra dos covenanters. Embora o olhar de MacColla fosse duro, Haley achou ter ouvido uma verdadeira tristeza na voz do homem. Imaginou que um tipo antiquado como lorde Taaffe deveria estar horrorizado por tamanho menosprezo aos princpios. Usque MacColla resmungou, meneando a cabea. O velho tolo ficou sedento por mais usque. Seu pai estava morto. Dois de seus irmos. Mesmo assim, Campbell lhe escapava, e os covenanters atravessavam as terras dos MacDonald na Esccia. Simpatizantes do Parlamento arrasavam a Irlanda. Marchavam sobre eles naquele instante.
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E h mais notcias. Taaffe pigarreou e olhou para Haley, como se esperasse que ela sasse da sala. Se aquele lorde achava que a mulher de MacColla se encolheria com conversas de combates, o homem no conhecia a sua Haley. Estendeu o brao, pousando a mo sobre a dela. Fale disse. Mas antes que o homem pusesse para fora as palavras, MacColla sabia o que ele diria. Sabia que o exrcito parlamentarista se aproximava. Que chegara a hora. Sentia a aproximao da batalha no ar, como raios, em sua pele, em suas entranhas. E lhe dava as boas-vindas. Entraria nela de cabea. As preocupaes de Haley eram apenas um zumbido distante no fundo de seu crebro. Ele no pensava nos livros de Histria naquele momento. Sabia que Taaffe ficaria ansioso para desabonar os rumores que abundavam. Boatos a respeito de como o lorde era inexperiente e negociava com o inimigo. De como no seria capaz, ou no estava disposto a lutar. MacColla sabia de todas essas coisas, e no se importava. Cada homem entrava sozinho numa batalha. Cada homem levado por seus prprios demnios. Ele deixara seu pai e seu irmo esperando n castelo de Dunyveg. Aguardando soldados que nunca chegaram. Iria redimir-se. Provar seu valor. Vencer aquela guerra. MacColla vingaria sua famlia. *** Eu perguntaria se voc capaz de usar isto, mas imagino que o faa melhor que a maioria de meus homens. MacColla estendeu a Haley um velho mosquete. Ela no precisou olhar para o mecanismo para saber que era um dos antigos de trava de mecha. Poderia dizer, pelo tamanho da coisa, que era uma relquia. Avaliava que teria um metro e meio de comprimento e uns seis quilos e meio, e que datasse do fim de 1500. Pousou a coronha no cho e agachou-se para olhar melhor. O que voc supe que eu deva fazer com isto? Ora, voc no vai precisar dele. Mas eu me sentirei melhor sabendo que voc o tem. Ele se calou por um instante, antes de perguntar: Realmente, leannan, voc sabe como disparar essa coisa? Sim. Ela bateu a palma sobre uma pequena bolsa de couro cheia de chumbo. Era um peso reconfortante em sua mo. A mecha, no entanto, a apavorava. Era um pedao fino de corda que ela deveria manter constantemente acesa, para enfi-la dentro do mordente da trava de mecha quando chegasse a hora de atirar. Era apertar o gatilho, e a coisa seria puxada para baixo, a mecha incendiando a plvora e disparando a bala. E ela precisava fazer tudo isso sem queimar a mo nem pr fogo na plvora. Posso manejar isto ela retrucou, sria. Eu gostaria de poder lhe dar uma arma adequada a uma dama, com um cabo de
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marfim e uma bonita caixa. Mas a munio est escassa. E apenas porque os homens se recusam a carregar uma trava de mecha eu posso deixar isso com voc. Pegou a arma, e o cano escorregou de suas mos. Inclinando o mosquete, ele avaliou o comprimento. Eles ficam preocupados em se queimar. Oh, que timo Haley resmungou. MacColla soltou uma risada sem graa. Quando eu voltar, comprarei a mais bela pistola de toda a Irlanda para voc. Quando voc voltar, vou soc-lo na cabea e lev-lo de volta para a Esccia. Puxa, leannan. Com um suspiro, ele largou o mosquete e estendeu a mo para ajudar Haley a levantar. Voc sabe que eu preciso fazer isso. Deixe-me ir com voc. Seus olhos estavam sem vida quando ele respondeu: Eu j disse que no. Voc ficar aqui. Onde seguro. Mas... isso no parece certo. Combata em qualquer outro lugar. Se insistir em ficar na Irlanda, pelo menos afaste a batalha da colina de Knocknanuss. Ela no conseguia recordar exatamente o que acontecera l, mas a cada meno do local sentia calafrios. No ele murmurou. Nosso inimigo est em movimento. Os homens de Inchiquin marcham sobre ns. Seja o que for que eu sinta por esse lorde Taaffe, ele escolheu um local decente do qual atacar. Tocou-a no rosto. Isto um adeus, leannan. No tem um beijo para mim? No. Era cedo demais. Ela no poderia dizer adeus. Beij-lo seria separar-se dele. Poderia um beijo significar um adeus para sempre? Apesar de MacColla chegar mais perto, o toque suave das mos dele em seu rosto era o nico contato entre eles. Como se a separao j tivesse comeado. Ele desceu a boca sobre a sua, e Haley sentiu as lgrimas escorrer pelas faces. MacColla beijou-a lentamente, com intensidade e cuidado. No apertou seu corpo ao dele e, embora ela quisesse pux-lo para mais perto, ficou grata por aquele espao entre os dois. Superar essa distncia agora seria romper o ltimo fio frgil que a mantinha inteira. Haley estava se preparando, aprontando-se para o que sabia que precisaria fazer. Ele terminou o beijo, e aps sussurrar que a amava, afastou-se dela para enfrentar o que tivesse de ser. Sozinho. A moa estivera errada. Que Deus a abenoasse, mas Haley estivera redondamente enganada. A risada ressoou em seu peito, rouca pela respirao ofegante. A batalha fora violenta. E ele triunfara. O inimigo recuava. MacColla liderava o lado esquerdo, e Taaffe o direito. Apesar de lutarem na mesma colina, os dois flancos no estavam dentro do campo de viso um do outro. Aqueles dos seus homens que portavam mosquetes haviam disparado e, em seguida, jogado as armas de fogo para cair sobre o inimigo com punhais e espadas. Ele deu um sorriso satisfeito. Haley lhe dissera que isso fora chamado de "Carga das Terras Altas", e que o prprio MacColla inventara a estratgia. Divertira-se com a informao, pois todos sabiam que os irlandeses tinham concebido o esquema tempos
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atrs. Disparavam as flechas, jogavam os arcos, e depois investiam num selvagem ataque, como uma tropa de homens loucos. Outra seqncia de gritos irrompeu em torno dele, quando os homens clamaram: Por Deus e So Patrcio! MacColla virou-se e viu uma nova onda de soldados da infantaria parlamentarista tentando romper o flanco esquerdo. Atacou-os com a espada larga, mantendo o escudo s costas para um mnimo de proteo por trs. No era a melhor arma para um enfrentamento cara a cara, mas ele a preferia. Do fundo de sua mente, surgiu uma lembrana breve, de Haley falando a respeito de sua lenda, e de como ele usara aquela mesma espada para decapitar tantos homens de uma s vez. Poderia usar um truque assim, se ao menos eles ficassem parados esperando o golpe. Riu ao fazer um giro sibilante com a espada, e sentiu-se gratificado quando um punhado de homens fugiu diante da vista. Nesse momento, uma comoo chegou aos seus ouvidos, e sentiu um corpo atrs de si. Aps desferir uma rpida cutilada no pescoo do adversrio frente, rodopiou para olhar a confuso na retaguarda... bem a tempo de ver um jovem girar o escudo e bloquear a investida do inimigo s suas costas. Como o rapaz parecia ter a situao sob controle, MacColla decidiu deix-lo terminar a tarefa, observando quando ele enterrou o punhal no abdmen do inimigo, torcendo o brao com fora at o homem cair de joelhos. Obrigado disse MacColla, olhando a manta deformada na cabea do companheiro. Outro bando de soldados correu na direo deles, e os dois se posicionaram de costas um para o outro, a fim de enfrentar o inimigo. O que tem na cabea, rapaz? MacColla girou a espada numa postura agressiva. No tenho elmo ele retrucou, ao desviar uma lmina com seu escudo e desferir rpidas cutiladas com o punhal. Sou um latoeiro. Latoeiro? MacColla ofegou, liquidando o homem diante de si. O que isso tem a ver com alguma coisa? Virou-se para observar o rapaz despachar o ltimo dos parlamentaristas. Com um sorriso largo, o jovem tirou a coisa da cabea, deixando mostra uma frigideira bem enrolada no tecido de l. Imaginei um elmo, e o fabriquei com uma velha frigideira que tinha. MacColla riu, dando-lhe um tapa no ombro. Qual o seu nome, latoeiro? Robertson. E quantos homens voc matou hoje, Robertson? Dezenove. Por Maria! MacColla meneou a cabea, admirado. Eu mesmo s matei vinte e um. uma pena que nem todos os meus soldados sejam comerciantes. Ainda rindo, ele inspecionou a colina. O trabalho estava praticamente terminado. Muitos de seus inimigos jaziam mortos, e outros tinham recuado e fugido. Podemos, latoeiro? perguntou, apontando para o sop da colina.
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Oh, sim, senhor. O rapaz virou-se, agitando o punhal no ar, descendo a colina e berrando: Por Deus e So Patrcio! MacColla desceu atrs dele, com um largo sorriso na face, para caar o inimigo at quase uma lgua alm de Knocknanuss. *** Eu no viajei por todo esse caminho, exposto aos perigos, enfrentando esta terra de papistas e selvagens, s para v-lo fracassar. Campbell cravou um olhar furioso em Purdon. No, senhor o major retrucou depressa. O problema em Skipness, com o mais velho dos MacDonald, foi... No estou interessado em suas desculpas! ele esbravejou. Voc faria bem em se lembrar de quem o dinheiro que enche seus cofres. Muito bom que tenha matado o irmo de MacColla. Agora, porm, voc matar o prprio MacColla. Estudando o vale distncia, ele continuou, com um grunhido: O bastardo tem nos escapado. O maldito est encharcado de sangue dos nossos soldados. As colinas verdes, Purdon. Fez um gesto abarcando as terras adiante. Olhe para aquelas colinas verdes cobertas de montculos lamacentos e ensangentados. Campbell esfregou a pistola ao lado do corpo. Hora de morrer, MacColla. Gostaria de matar o inimigo com as prprias mos. Porm, no ousava meter-se em tamanha confuso. Embora Taaffe fosse um general desastroso, tinha sete mil soldados de infantaria sob seu comando. Voc minha espada agora, major. Virou-se de novo para encar-lo. E no falhar Outra vez. Sem deixar o oficial responder, declarou: MacColla vagueia pelo campo de batalha, arrasando nossa infantaria parlamentarista. A perda de nossa infantaria era algo necessrio, como cortar um membro gangrenado para salvar o corpo. Protegeu os olhos e fitou a distncia, como se pudesse avistar o inimigo de onde estava. Nossa cavalaria surpreender Taaffe, enquanto a ateno de MacColla estiver em outra parte. Nossa cavalaria est postada na encosta oposta ao inimigo Purdon disse, excitado. A infantaria irlandesa de Taaffe est parada. So como crianas com aquelas longas saias amarradas entre as pernas. Quando virem nossos cavalos subir ao cume da colina de Knocknanuss... : Sim! Campbell riu. Gostaria de poder ver a cara de Taaffe quando uma muralha de cavalos desabar sobre ele. Ele no ver a lmina mortal at que seja comprimida sua garganta. Ele abriu um sorriso largo. Aquele era o momento pelo qual esperava. Estava prestes a vencer o ltimo dos MacDonald. Matara dois irmos e o pai. MacColla seria o prximo. Esfregou a face, perdido em pensamentos. E mais uma coisa, Purdon. Senhor? Certifique-se de matar a mulher dele. Meneou a cabea. uma pena que eu no tenha a chance de mat-la diante dos olhos de MacColla. Ser um prazer, lorde Campbell Purdon retrucou, sorrindo. Um clarim distante soou. Est na hora. Campbell esfregou a coxa. Sua vontade de ver MacColla morrer
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era to grande que ele quase quis ser um lutador. No se meta na batalha. Voc tem outra caa. Purdon recolheu as rdeas em uma das mos, e seu cavalo danou de lado, ansioso. As foras de MacColla estaro desordenadas. provvel que ele seja separado de seus homens, ficando atrs deles. Esperando que faam o que se imagina, ele ficar sozinho, ou quase, entre eles e a colina de Knocknanuss. Pensar que a batalha est ganha. Campbell lanou um olhar final de comando para o major. Encontre-o, Purdon. Encontre MacColla e mostre a ele o contrrio. O major anuiu e afastou-se depressa, descendo a colina na direo de MacColla. Como assim, ele no est l? MacColla passou a mo nos cabelos. Olhou pelo vale, esquadrinhando o bosque cerrado e a encosta suave de uma colina adiante, como se pudesse enxergar os soldados desaparecidos de onde se postava. Sim, senhor. O jovem mensageiro remexeu-se diante dele, apertando o quepe nas mos. Temos batedores procurando saber do paradeiro de Taaffe. Volte voc mesmo MacColla resmungou. No compreendia como seu companheiro podia ter desaparecido. A falha tinha de estar com o mensageiro. Essa no a mais desafiadora das tarefas, rapaz. Taaffe estar junto a seus homens. Mas... O jovem baixou os olhos, incapaz de sustentar o olhar intenso de MacColla. Fale. E olhe para mim enquanto isso. Sim, senhor. A voz do mensageiro tremeu. Taaffe no est com seus homens. E... seus homens no esto l tambm. A cavalaria parlamentarista cobre a colina. Os homens parecem... bem, eles bateram em retirada, senhor. Deus do cu! MacColla exclamou rispidamente. Sou o nico que sabe como lutar? Examinou o rapaz sua frente. Volte e encontre Taaffe. Ele precisa saber que derrotamos a infantaria parlamentarista. O que ele est pensando ao se retirar? O mensageiro continuou imvel, a observ-lo. Agora! MacColla berrou, e o rapaz saiu correndo. Enxugou o sangue das mos e dos dedos. O mensageiro falara de cavalos. O exrcito parlamentarista no devia ter atacado com a plena carga da cavalaria. S podia imaginar que Taaffe vira um bando deles e entrara em pnico. MacColla resmungou. No acreditava que o rico lorde tivesse desperdiado uma vitria retumbante de um modo to covarde. Sentiu um movimento e virou-se a tempo de ver um grupo de cavalos irromper de um trecho de bosque no muito longe dali. Maldio! Virou-se para enfrent-los e distinguiu quatro soldados parlamentaristas galopando direto at ele. Quatro para um. Seus olhos dardejaram direita e esquerda. Ele estava sozinho e em campo aberto. No havia nada a fazer. Maldio do inferno!
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Rodou os ombros, rezando para que sua cabea escondesse o cabo da arma suas costas. Erguendo os braos, com as mos abertas, forou um sorriso e exclamou: Pego! De fato. Um soldado de meia-idade aproximou-se primeiro, esticando o brao para parar seus homens. Mas... minha nossa, ser que possvel? Caiu na risada. Homens, pegamos ningum menos que Alexander MacDonald. Embora possam conhec-lo melhor pelo nome galico, MacColla. Pego MacColla disse mais uma vez e deu um sorrisinho. Mas no capturado. Levou a mo para trs da cabea e desembainhou a espada. Os cavalos empinaram ao seu redor, e MacColla investiu, cortando, girando e arremetendo com fora. Sua lmina achou pernas, torsos, um pescoo e um bocado de carne de cavalo, at que quatro cavaleiros estavam reduzidos a um. Ao ouvir o clique de uma pistola engatilhada atrs de si, ele engoliu uma praga. Se fizer a gentileza de largar sua espada... Era o soldado lder, e tinha o cano da arma alojado entre as costelas de MacColla. Leannan, MacColla pensou, e o rosto dela veio sua mente. Seria aquela a morte sobre a qual ela o avisara? No permitiria que fosse. O soldado parecia estar oferecendo clemncia. O que deveria fazer? Talvez em outra vida, MacColla pudesse enfrent-lo. E levar um tiro. Hesitou. Lutar, ou render-se e viver? Imaginou os olhos cinzentos de sua leannan, instando-o a sobreviver, e, com uma careta, largou a espada. Apesar de tudo, voc enfrentou uma grande luta o homem afirmou, pegando a espada de MacColla. Ser uma histria para os meus netos contarem. Como o av O'Grady ofereceu rendio ao grande MacColla. Eu mesmo me encarregarei de seu prisioneiro, O'Grady disse uma voz. MacColla virou a cabea. Um quinto elemento se juntara a eles e, embora parecesse um soldado de altura e feies comuns, MacColla identificou o brilho da maldade em seus, olhos. Major Purdon O'Grady saudou-o, com entusiasmo na voz. Capturamos o famoso MacColla. J lhe ofereci rendio e ser... Ele no ter a rendio. As feies de Purdon eram indiferentes, e seus olhos no se desviavam de MacColla. Uma ligeira contrao dos lbios traa sua inteno mortal. Ele meu prisioneiro! exclamou O'Grady, com desprezo. Afastou o cano da arma das costas de MacColla e, virando-se, comeou a conduzi-lo at seu cavalo. Seria uma desonra para mim rescindir a rendio, uma vez concedida. MacColla tinha de dar crdito aos princpios do homem. Se pelo menos pudesse usar aquela nova distrao para desarm-lo, teria uma chance de escapar. Olhava a pistola que o soldado segurava frouxamente quando ouviu um estalo agudo. Ser melhor parar agora, O'Grady. Outro clique se ouviu quando o recmchegado armou o gatilho de seu mosquete. Vire-se. MacColla ficou rgido, a mente em turbilho. Precisava lutar. Outra arma era a nica
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coisa a usar contra um mosquete quela curta distncia. Sua mo fechou-se e abriu-se, enquanto ele pensava na pistola de O'Grady, dentro de seu alcance. Purdon falou de novo. Eu vi a face desse MacDonald, seus olhos, enquanto observava a vida de seu irmo esvair-se em sangue. Um arrepio mortal e gelado correu por MacColla. O homem que matara Gillspie. Quem era aquele bastardo? Comeou a se virar, ansioso para a luta, mas a pistola de O'Grady estava de volta, o cano comprimido suas costelas. Relanceou os olhos para os dedos de juntas brancas de seu captor. O soldado estava nervoso, e os nervos matavam. Sim afirmou Purdon. Eu matei seu irmo. Qual era o nome do cachorro? Gillespie? Ele, pelo menos, teve a coragem de me encarar. Maldita pistola! MacColla contraiu os punhos, pronto para atacar. Calma disse O'Grady, pressionando a arma com mais fora. No atirarei num homem pelas costas. Ofereci rendio, e o que voc ter. No se preocupe, O'Grady falou Purdon, s costas dos dois. Eu lhe darei crdito pela captura. Mas a morte dele ser minha. O tiro ecoou pelo vale e atingiu as costas de MacColla, que caiu para a frente, de joelhos. Fora baleado. Tentou se levantar, mas no conseguiu se mexer. Olhou para baixo, para o abdmen, mas no viu nada. Estendendo a mo, correu os dedos lentamente pela cintura, de lado. Pelas costas. E, ento, seus dedos encontraram. Um buraco em sua carne. Baleado nas costas. A percepo surgiu, e a agonia o dominou, irradiando-se por suas veias, o sangue a latejar numa pulsao acelerada a partir do enorme rasgo molhado em suas costas. Sua viso vacilou, pretejando, e depois clareou. Baleado. O horror invadiu-o. Morto. Trouxe a mo de trs, que voltou pingando, escarlate com seu prprio sangue. Ele iria morrer. O pavor deixou sua carne fria, a pele j como a de um morto. Leannan. Ela sabia. Mas, mesmo assim, ele se deixara matar. Minha leannan. Sozinha. Ele se deixara ser morto. E uma mulher por conta prpria? Ele a matara tambm, na barganha. No podia morrer. Tinha de proteg-la. Mais uma vez, lutou para se mover, e no conseguiu. Sentiu a comoo, lenta e langorosa ao seu redor, como um zumbido distante de abelhas. Os dois homens andavam atrs dele, em torno dele, berrando. Os sons eram ocos aos seus ouvidos, como se por trs de um painel de vidro. Algo atraiu seu olhar. MacColla ergueu os olhos e apertou-os contra o sol. Leannan. Ouviu um rudo agudo e dbil, de angstia, e percebeu que escapara de sua prpria garganta. Oh, Deus, no!
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Haley estava ajoelhada no cume da elevao. Tinha aquele mosquete tremendo preso s costas. No. Seus pulmes se comprimiram, sua respirao tornou-se superficial, a dor como um raio estourando atravs de suas veias. V embora, leannan. Volte. Maldito corpo! Precisava levantar. Proteg-la. Esforou-se, mas no pde se mexer. Ajoelhou nas pernas sem vida. Ela estava no cume da colina, gritando-lhe alguma coisa. V! Ela estava em perigo, e ele no podia ajud-la. O horror da constatao o assombrou. V, agora. Tentou inspirar mais profundamente e flexionou os msculos das coxas, querendo que se movessem. A pontada de dor enviou farpas de luz branca a se estilhaar por sua viso. A agonia era quase insuportvel agora. Iriam atirar nela, e Haley experimentaria aquela mesma dor. No. Era um pesadelo do qual ele no conseguia acordar. Estava morrendo, e no conseguiria salv-la. Precisava avis-la, e tentou acenar. Mas se sentiu enterrado em areia movedia, enregelado, afundando devagar. Lembrou-se do tempo que tinham passado na praia. O luar prateado incidia nos seios de Haley, ao longo das coxas, na pelcula de suor que lhe umedecia a testa. MacColla sentiu a plenitude de sua vida naquela nica viso dela. Naquele vislumbre de Haley, de sua alegria, de seu fogo. Nunca mais a veria. Nunca mais a tocaria ao luar. At mesmo a lembrana desapareceria para sempre. As nuvens cobriram o sol, lanando-a nas sombras. E MacColla a viu com mais clareza. O belo rosto. Gritando sem palavras. Vendo-o morrer. A garganta fechou-se com tamanha angstia. Oh, Deus, minha leannan! MacColla tossiu. A agonia requeimava como fogo em seu ventre. Incandescente, cegante, um sofrimento inexprimvel. O mundo tornou-se cinzento. Estrelas explodiram diante dele. Ele lutou para manter os olhos nela. Sua ltima viso, a dela. Oh, leannan, meu amor. O horror desvaneceu-se em pesar. Um pesar imenso. Suas veias doam, empapadas de pesar. Sinto muito. E MacColla recuou para as trevas, o mundo apartado dele para sempre. Mesmo de uma grande distncia, Haley era capaz de ver, ouvir e sentir o cheiro da batalha de MacColla. Os mosquetes soltavam baforadas espessas de fumaa. Gritos ecoavam, longnquos, assim como uma cacofonia de exploses e o embate distante de ao contra ao. At o mais curvado dos pneis fora convocado para a luta, e ela tivera de se esgueirar, seguindo MacColla s escondidas, a p. Correra na direo daquela nuvem cinzenta, na direo dele. Embora no conseguisse enxergar mais a fumaa, sabia onde estava, podia seguir seu cheiro, ver seu palio cinzento pairando sobre a colina. Sabia que o
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encontraria, que encontraria MacColla em cima da prxima encosta. Porm, no momento, estava sozinha. O vale estendia-se vazio diante dela. Todos estavam empenhados na luta. Nas batalhas de antanho, os aldees observavam a carnificina distncia, e Haley agora via que isso era de fato possvel. A batalha era contida, absorvendo a plena ateno at do ltimo soldado. Onde est voc? Subiu ao cume da encosta suave e estacou. Tinha o longo mosquete pendurado s costas, e a arma cutucou suas omoplatas quando ela caiu de joelhos. A colina estava coalhada de corpos de mortos e de homens ensangentados, o cheiro da morte pesado no ar. Seu estmago revirou-se, e ela levou a mo boca. Dobrou-se ao meio e vomitou. Droga! Enxugou a boca, e levantou-se outra vez, to depressa quanto foi capaz. No havia tempo... Esquadrinhou a colina, procurando um homem cado, alto e envergando um traje oliva-escuro. A vista nauseou-a, e ela respirou fundo, tentando controlar o enjo. Procurou, mas no viu MacColla entre os mortos. O alvio a fez estremecer. Muitos dos corpos usavam casacos castanhos ou de um laranja ostensivo, ou tiras de pano marrom-amarelado. Parlamentaristas. Haley cuspiu e enxugou a boca. Olhando distncia, podia ver a trilha de destruio aberta por MacColla e seus homens. Ele venceu. parlamentarista. Seus confederados irlandeses tinham derrotado o exrcito

Ento, por que ela ainda se sentia to inquieta? Descendo depressa a colina, seguiu a trilha dele. Correndo atravs da campina e depois subindo a prxima encosta, Haley ignorou os pulmes que queimavam e a pontada aguda como uma navalha ao lado. De repente, tinha uma certeza. Precisava alcanar MacColla imediatamente. Ao chegar ao topo, avistou-o no mesmo instante. No! berrou, correndo pela borda, tentando compreender o que via. Ele fora capturado. Um homem o segurava, outro estava atrs. MacColla! O homem s costas dele estava erguendo o mosquete. O sol reluziu sobre o metal. A cena inteira era to silenciosa, to distante... MacColla, cuidado! Ela precisava faz-lo escutar. Olhe, vire-se, cuidado! Haley ia tropeando colina abaixo at ele quando ouviu o disparo do tiro e imobilizou-se, horrorizada. MacColla caiu de joelhos, e Haley sentiu que seu corao era arrancado do peito. Desabou no cho no mesmo instante, sua postura imitando a dele. Precisava levantar-se e ir at onde ele estava, mas sentia-se paralisada. Nesse momento, ele ergueu os olhos, e um soluo rasgou sua garganta. Ele a vira? Haley gritou-lhe o nome. Ser que ele a vira? Oh, Deus, MacColla! Teve esperana de que ele a visse. Mas esperava tambm que o ltimo pensamento no fosse que ela falhara com ele. Ou pior, que ele falhara com ela. Lutou para ficar de p. Tinha de alcan-lo.
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MacColla encolheu-se, seus lbios se moveram, e Haley viu a poa escarlate espalhar-se por seus joelhos. MacColla! ela gritou. O homem s costas dele ergueu os olhos at onde ela estava, mas Haley no se importou. S conseguia pensar em MacColla. Seus olhos cravaram-se nos dela. Ele vacilou. Caiu sobre o ventre e ficou imvel. Deus, no! Haley conteve o flego, e esperou, sentindo o lento pulsar de cada batida do corao. Esperou, mas j sabia. MacColla estava morto. MacColla! ela gritou outra vez, tentando traz-lo de volta. Soluos rasgaram seu peito. Oh, meu Deus! Tremendo e gemendo, seu corpo retorceu-se numa bola. Levou as mos ao peito, em busca de ar, mas os soluos arrancavam a respirao de seus pulmes. Oh, Deus, MacColla... Haley ficou largada no cho, os soluos lentamente aquietando-se num choro sentido. Ela perdera seu nico e verdadeiro amor. Estava sozinha. No pudera salv-lo. E ele se fora de perto dela, para sempre. No. O pnico no lhe faria nenhum bem. Tinha de lutar. No estaria acabado at que ela mesma estivesse; fria e morta. Minhas condolncias, amor um homem gritou-lhe. Oh, droga! Ao olhar para baixo na colina, ela o avistou. O assassino de MacColla. O homem que atirara em seu amado pelas costas subia a encosta atrs dela. Olhou para o vale. O outro homem ajoelhara-se sobre o corpo de MacColla, sem prestar ateno ao que acontecia l em cima. Ele acompanhou seu olhar e riu. Baleado nas costas como um covarde. V para o inferno! Haley esbravejou, enxugando as lgrimas. A raiva corria como cido em suas veias, o veneno transmutando seu pesar em vingana. Ficou em p para retirar o mosquete das costas. Droga resmungou, esforando-se para tirar a pederneira e o ao de dentro da bolsa na cintura. Com esforo, segurou a mecha e o pedao de ao na mo, e bateu a pederneira, mas as fagulhas eram muito fracas para acender o pedao de corda. Rindo dela, o homem comeou a subir a colina num trote. Maldio! A mos de Haley tremiam. Lembranas errantes surgiram. Viu o isqueiro de seu irmo, os dedos nervosos de Gerry abrindo e fechando a tampa prateada do velho Zippo. A imagem era muito dolorosa, e ela a expulsou da mente. - Maldio! gritou, a histeria aguando sua voz. Bateu com mais fora, e as fascas voaram. Caram em sua mo, danaram brilhantes sobre sua pele, queimando-a. E depois se apagaram. O homem se aproximava. Ela abriu os sentidos, ouviu as botas raspar o mato e as pedras, sentiu-lhe a presena a vinte passos de distncia. Continuou a lutar com a peder138

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neira, mas estava quase sem tempo. Lanou um rpido olhar para adiante. Dez passos de distncia. Perto do topo, usando casualmente o mosquete como um basto de caminhada. O mesmo mosquete com que matara MacColla. A raiva a invadiu. Ele chegava ao cume. Seis passos. Haley jogou a pederneira e a mecha fora. O soldado correu em sua direo, e ela agarrou com fora a base da arma, comprida e pesada em suas mos. Se ele achava que seria uma presa fcil, estava enganado. Ela se ps de p, girando o mosquete como uma p de moinho diante do corpo. A arma chocou-se ao brao do homem, arrancando-lhe o mosquete da mo e lanando-o colina abaixo, para longe do alcance. Ela ergueu o mosquete como um taco frente, os braos tremendo com o peso. Eu ia demonstrar clemncia ele disse, esfregando o brao. Havia fria em seus olhos. Mas agora vai ter de implorar por isso. Ela girou a arma outra vez, mas o mosquete era muito desajeitado, e o homem estava perto demais. Ele conseguiu agarrar o cano e sorriu. Haley lutou para arranc-lo das mos dele, deixando que o pnico vencesse. O que estou fazendo? O homem ganharia qualquer briga contra ela. Sabia disso. Precisava recordar-se do que o pai lhe ensinara. Uma mulher tinha duas opes. Lutar sujo ou fugir. Ela soltou a arma e correu. Ouviu-o jogar o mosquete no cho e sair atrs dela. Erguendo as saias, Haley correu mais depressa, mas o esforo era grande no terreno irregular. A respirao ofegante do homem agora soava mais alta s suas costas. Ele a estava alcanando. Lute sujo. Haley parou de repente e usou o prprio impulso ao girar, erguendo o punho. Mirou o nariz do homem, mas ele se desviou no ltimo instante, e ela simplesmente roou-lhe a testa. Ele agarrou seu pulso com uma das mos e levou a outra ao cinto. Faca. Haley viua pendurada no cinto, enfiada numa bainha de bronze trabalhada. No poderia deix-lo pegar a faca. Aja ao contrrio da expectativa, ela ouviu seu pai dizer. Os mais bsicos princpios de luta de rua eram contra a lgica. Chegue mais perto. Haley adiantou-se, entrelaando as pernas s do homem. Ele continuava a segurla com uma presso mortal pelo punho, e ela usou a mo livre para atacar-lhe os olhos. Voc matou MacColla. Apesar de ele se encolher, suas unhas encontraram a carne, e ela cravou-as com fora, sentindo a plpebra inferior e a face quente e mida. Deus do cu o homem esgoelou, e o choque em sua voz deu mais fora a
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Haley. Ele cambaleou, fechando os olhos, retorcendo a mo livre entre os dois para alcanar a faca. Vou mat-lo. Como voc o matou. Ela enganchou o polegar no osso da rbita e comeou a empurrar. Vou matar voc. Por Deus, sua vadia! ele sibilou, lutando para afastar-lhe a mo. Demnio. Gata selvagem... Haley vacilou. Gata selvagem. Lembrou-se de MacColla, daquela luta tanto tempo atrs, quando ele a chamara dessa forma. Ao hesitar, foi atacada. Enfiando o brao entre os dois, ele acertou-a no ventre com o cotovelo e alcanou o punhal. Ela tentou se afastar, mas o adversrio ainda a prendia pelo pulso. Concentre-se ou morre. Sua mo estava ficando entorpecida. Rompa o contato. Ela abaixou-se, girando o brao para cima e ao redor, e ele a soltou. Porm, ele ainda estava muito prximo, perto demais para que pudesse fugir. Olhou para a faca que ele segurava. Era um objeto elegante, com uma cabea de cavalo em bronze como cabo. Desdente a cobra, ela ouviu seu pai dizer. V para o brao que mantm a faca. Faa seu oponente perder o punhal. Haley sacudiu as mos para reanim-las e atacou. Um rpido golpe em tesoura, acertando a parte interna do punho do homem com a direita, e as costas da mo com a esquerda. A faca voou para longe. Ele ficou assustado, mas apenas por um momento. Era evidente que no esperava uma luta, e estava furioso. Corra. Haley virou-se e saiu correndo outra vez, saltando e escorregando pelo lado oposto da colina. Ele a perseguia. Estava se aproximando. MacColla. Ela queria MacColla. Queria que aquilo tudo acabasse. Talvez fosse assim. Aquele homem a mataria, como matara MacColla, e tudo estaria acabado. Ouviu um tiro estalar ao alto e encolheu-se. Ser que ele tinha uma pistola? Ela mergulhou numa moita baixa. Tinha levado um tiro? Seu corao parecia prestes a estourar no peito. Era essa a sensao? Fora isso que MacColla sentira? Uma parte de seu ser deu as boas-vindas a isso. MacColla. Se fosse morta por um tiro, ser que o veria mais uma vez? Ento, seu oponente gritou, e outro tiro foi disparado. Depois, o silncio. Ela ouviu uma voz familiar, e ficou ao mesmo tempo aliviada e com o corao partido. No era MacColla. Haley rastejou para fora da moita e ergueu os olhos para ver Rollo. Calmo, ele estava sentado em seu cavalo na beirada da colina. Ela levou um momento para compreender o que estava acontecendo.
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Venha, Haley ele disse. Depressa. Eles se aproximam. Sua mente voltou a funcionar. Usando as duas mos e os ps, Haley engatinhou colina acima, onde Rollo a ergueu e colocou-a atrs da sela, sentando-a de lado enquanto galopavam para longe. Ela virou-se para ver seu amado pela ltima vez. Seu MacColla. Morto no campo abaixo. Sinto muito que no seja um verdadeiro abrigo. RolIo inclinou-se para o fogo que acendera na boca da caverna. Tinham cavalgado muito, chegando a uma parte rochosa do litoral irlands. Haley no sabia onde estavam, e sentia-se entorpecida demais para se importar. Mas no h ningum em que eu confie ele emendou, esfregando os msculos trmulos das pernas. Vamos voltar Esccia... Para onde? ela o interrompeu, o desnimo a impregnar sua voz. No h lugar nenhum para ir. Ela queria ir para casa. Seu lar. Poderia encontrar um caminho de volta para Boston dos dias modernos de alguma forma? O pensamento deu-lhe uma sensao de vazio. MacColla se tornara seu lar. Sei de algum que poderia ajudar. No, Rollo! ela exclamou. Voc no sabe. Voc no tem idia. Ela estava sozinha no passado. E Rollo achava que ele no tinha ningum em quem confiar. Fitou-o. Rollo fora um verdadeiro amigo para MacColla. Sara a cavalo para encontr-la e a salvara. Ela no podia desistir de MacColla. Tinha de haver algum jeito. Mas, primeiro, precisava confiar em algum, e a opo mais provvel, a nica opo sentava-se sua frente. Veja, Rollo... Isso vai parecer maluquice, mas... Mas o qu? Mas... entenda, sou do futuro! Deixe para l ela disse, desanimada. No maluquice, moa. Olhou-a por sobre as chamas. H outra. Hein? Voc tinha razo, Haley. James Graham est vivo. Rollo dispensou-lhe um de seus raros sorrisos. E casado como uma igual a voc. James Graham era tudo que Haley sempre imaginara que fosse. Belo, cavalheiresco, forte, corts, nobre, erudito. Era tambm irritante como o inferno. Ela queria agir. Agora. Mas o homem insistia em gentilezas. Ela sabia que precisava de comida e descanso, mas enfiara na cabea que poderia salvar MacColla. E queria elaborar um plano imediatamente. De verdade, moa ele falou, puxando uma cadeira mesa para ela. Voc precisa comer. Oferecemos nossa ajuda, e com alegria, mas comida a primeira e melhor
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ajuda para voc. Haley o encarou. Ele usava um kilt e tinha os ps descalos. O sol nascera forte naquele dia, e todas as portas e janelas da cabana estavam abertas para a brisa, que brincava com os cabelos de James, at os ombros. Ver um homem assim, tranqilamente em casa, a espicaou. Ela poderia ter seu homem ali. Poderia estar fazendo o desjejum com MacColla. Tinham chegado bem depois do escurecer, aps um dia de viagem por mar. Estavam numa pequena ilha quase desabitada, e o lugar era com um paraso, com a praia arenosa, as colinas verdejantes e uma estranha e dramtica escarpa rochosa. E isso acalentou lembranas de seu tempo com MacColla no promontrio de Kintyre, algo doloroso demais. No erguerei um dedo por voc at que faa uma refeio decente James disse, com firmeza. MacColla haveria de querer isso, Fora a esposa dele, Magda, quem falara. Haley fitou-a, na defensiva. Porm, as feies eram to francas e sinceras que acabou cedendo. Est bem resmungou, sentando-se e deixando que James lhe empurrasse a cadeira. S um pouquinho. Forando-se a mastigar um bolo de aveia, Haley lanou outro olhar para a esposa de James. Rollo dissera que Magda tambm viera do futuro, e Haley a reconhecera de imediato como uma contempornea. No poderia apontar a razo ou a maneira. Havia algo em suas palavras, no modo como se conduzia, que implicava um tempo e um lugar diferentes. Haley imaginou se ela tambm, se destacava tanto assim. Sentiu-se instantaneamente constrangida na frente da mulher. Ela era alta e bonita, com longos cabelos cor de cobre, e uma elegncia natural, apesar do imenso ventre de grvida. E, de todos os lugares, era de Manhattam, ora essa! Tomou um gole de gua para empurrar o n que apertava sua garganta. S ela poderia voltar no tempo e aterrissar ao lado de uma maldita f dos Yankees. Magda pegou-a observando-a. Haley sentiu as faces avermelhar e disse a primeira coisa que lhe veio cabea: Eu tenho de salv-lo. Haley! Rollo exclamou, srio, da outro lado da mesa. muito tarde para MacColla. Mas no muito tarde para ajud-la a encontrar... No ela o interrompeu, com mais rispidez do que pretendia. No posso aceitar que ele esteja morto. James e a esposa trocaram um olhar. Talvez haja um meio Magda disse, solenemente. Puxa, no! James olhou para a esposa, a preocupao estampada em seu rosto. Isso poderia mat-la. Que meio? Haley empurrou o prato. Farei qualquer coisa. Encarou James. Voc, mais do que ningum, deve compreender a necessidade de arriscar sua vida por algo, ou algum, que ame. Ele compreende. Magda estendeu a mo para pous-la sobre a do marido,
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silenciando-o. Assim como eu. Haley fitou-a por um momento e sentiu-se uma vbora. Claro que aquela mulher compreenderia mais do que ningum o que ela passara. Afinal, desistira de tudo pelo homem que amava. Fora diferente para Haley, que falava galico e se envolvera por anos na Histria daquele perodo. Mas e Magda? Ela, com os pais elegantes e o emprego charmoso em Nova York, no conheceria uma pederneira nem que assistisse ao National Geographic. Venha comigo Magda disse, com doura. Haley seguiu-a at o nico outro aposento na cabana. Era pequeno e banhado de sol, com uma mesa, dois bas, uma cama humilde e um bero de madeira a um canto. Magda apontou para a cama, fazendo um gesto para que Haley se sentasse. O colcho era fino, porm mais confortvel do que parecia, cheio do que parecia uma mistura de penas e palha. Aps remexer por um momento num dos bas, Magda sentou-se a seu lado. Isto... Ela desenrolou amorosamente um pacotinho. Isto uma foto de meu irmo. Ela a manteve por um instante nas mos, contornando com ternura a imagem com os dedos. Voc deixou seu irmo? Um Lampejo de expectativa, mesclado a simpatia, soou na voz de Haley. Ser que aquela mulher tambm sabia o que era deixar os irmos? No. Magda enrugou os lbios, esforando-se para se recobrar. Tive um irmo, mas ele morreu. Um ano antes de eu encontrar James. Oh, eu... Haley pensou nos prprios irmos, que agora a tinham perdido. Sinto muito. Dirigia as palavras de pesar a Magda, tanto quanto sua prpria famlia. Pegue. Magda estendeu-lhe o retrato. O qu? Por qu? Eu no poderia. Sim. Ela o colocou nas mos de Haley. Voc pode. ... especial. Uma pintura foi o que me transportou de volta no tempo. E me disseram que este retrato tem os mesmos poderes. Mas... como? Isso eu no sei. Mas eu pensei... Bem, talvez voc pudesse voltar no tempo outra vez. Para antes da morte de MacColla. Haley sentou-se ereta, os olhos cravados em Magda. Claro, voc poderia usar tambm para voltar para sua casa, para seu tempo. As duas se encararam at Magda romper o silncio. Boston, no ? No me diga que tenho sotaque. Haley tentou esboar um sorriso. No. Meneando a cabea, ela a fitou, com uma expresso de simpatia e compreenso. Voc mencionou Harvard. Oh, isso... Seu mundo parecia to distante agora, o sucesso acadmico era uma lembrana longnqua e vazia. Olhou para as mos no colo. Sim... sou uma garota do sul de Boston. Famlia grande, catlica irlandesa. Pode imaginar... Sua voz sumiu. Tem saudades deles. Haley sentiu lgrimas nos olhos e franziu o rosto num esforo para estanc-las. Saudades? Conseguiu sacudir a cabea numa afirmativa. Mais que qualquer coisa. Mais que nunca.
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Queria encolher-se debaixo da colcha de croch de sua me, com a famlia toda ao redor. Haveria provocaes bem-humoradas, discusses acaloradas, e muita, muita risada. Talvez urna garrafa de vinho aberta, dividida entre as mulheres. Sua me faria galinha assada, ou talvez lasanha. Algo grande, para alimentar o bando todo, enchendo a casa de calor e de conforto. Saudades deles? Sim. O bastante para voltar as costas a MacColla para sempre? Ela estremeceu e respirou fundo. Mas, e quanto a voc? Deve sentir falta de sua prpria famlia. Claro. Magda tinha um olhar saudoso. Mas meu lugar aqui. Com James. No detesta pensar... Haley levou as mos aos olhos. Sua garganta doa com o esforo de reprimir as lgrimas. Pensar que voc apenas... desapareceu? Havia uma pintura disse Magda. O retrato de James. Aquele que me transportou de volta. Eu deixei um bilhete nele indicando que pertencia ao Metropolitan, o museu onde eu trabalhava. Tambm deixei um bilhete para meus pais. Como pode saber se eles o acharam? Quem sabe? Minha me era do conselho de diretores do Metropolitan... Magda deu de ombros. Droga, por tudo o que eu sei, eles poderiam ter encontrado o bilhete quando eu ainda era uma criana. Sorriu. Mas a pintura parece s funcionar um dia. Tenho de imaginar que o bilhete foi com ela. Entregue com o quadro. Suspirou. Eu nunca saberei. Posso apenas esperar. Tomando a mo de Haley, ela prosseguiu: O que eu sei mesmo, porm, o que aprendi nestes ltimos meses que, apesar das guerras e do derramamento de sangue, as pessoas so boas. Confio que algum tenha entregado a minha mensagem. Tendo testemunhado sacrifcio, devoo e lealdade, honestamente, Haley, creio que meus pais tenham recebido a minha carta. E eles desejariam a minha felicidade. Sim... Haley esfregou o rosto e enfiou os cabelos atrs da orelha. Minha famlia tambm iria querer que eu fosse feliz. Pensou naquela grande e adorvel famlia. Seu pai, que adorava sua me. Seus irmos, que estavam comeando a constituir famlias prprias. Projetou-se no futuro. Um futuro na Amrica dos dias modernos. Conhecimento acadmico vazio, armas frias e livros embolorados ao redor. Ser que ela encontraria seu parceiro de vida l em Boston? No instante em que se fazia essa pergunta, ela soube. J encontrara seu parceiro de vida. MacColla. Escreverei uma carta tambm. Apertou a mo de Magda com fora. Tinha certeza agora. Seu tempo e seu lugar eram ao lado de MacColla. Ela pertencia a onde... e a quando... ele estivesse. Mas tem certeza de que posso usar sua foto? Diante do gesto assertivo de Magda, Haley agradeceu. No me agradea ainda. Eu no tenho certeza de como isso... funciona. Magda estudou a fotografia nas mos de Haley, que se deu conta do que significaria para aquela mulher desistir da nica recordao que tinha do irmo. Existe uma bruxa Magda falou. Voc ter de encontr-la. Sei que James gostaria de lev-la at ela, mas ele no pode se arriscar a ser reconhecido.
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E ele muito reconhecvel Haley admitiu, e ambas compartilharam uma risada que aliviou a tenso. E MacColla no ? Magda sorriu, e Haley ficou feliz ao perceber que ela usava o verbo no presente. Rollo a levar. Ela mora nas Terras Altas, perto do cl Cameron. Acho que poder ajud-la. Mas... Haley examinou a foto em suas mos. Um rapaz bonito, com as mesmas feies regias de Magda, e uma cabea de brilhantes cabelos ruivos. Mas esta a ltima imagem que voc tem de seu irmo. No preciso de uma foto para me lembrar de Peter. Tocou a moldura da fotografia pela ltima vez. No preciso de evidncias, uma vez que ele mora no meu corao. Dobrou as mos de Haley em torno do retrato em miniatura. Voc ver. Este lugar muda voc. Quanto mais simples a vida se torna, mais rica . Obrigada ela murmurou, apertando os dedos de Magda num gesto afetuoso. Agora, sobre aquela sua carta... Magda se levantou e foi at a mesa, que ficava sob a janela. Pegou um pedao de papel de uma pequena caixa de madeira. Meu marido era um homem famoso. Se eu bem compreendo, at mesmo voc voltou no tempo originariamente para descobrir se ele estava vivo ou morto. Haley desviou os olhos, constrangida. Ora, eu no a culpo. Magda ficou sria. Despea-se deles. Eu colocarei sua carta com... A espada de James! Haley a interrompeu, com os olhos brilhantes. Uma espada dele famosa, e est em exibio num museu em Montrose. Coloque com a espada, marcada como dele. Sim, farei isso. Com um pedido de que a carta seja entregue no endereo que voc escolher, na data que quiser. Desse jeito, no ficar preocupada, como eu fiquei, com a possibilidade de eles receberem a carta quando eu ainda estava na escola. Elas compartilharam um sorriso. Poderia ser entregue no dia seguinte ao meu desaparecimento Haley disse, maravilhada. Seu olhar encontrou o de Magda. Isso quer dizer que, a esta hora, eles j sabem... Se o tempo uma coisa esttica e minha famlia est l fora, em algum lugar, a carta estaria nas mos deles agora. No consigo raciocinar sobre isso. Magda meneou a cabea. Mas, sim, se voc pensar desse jeito... A esta hora, sua famlia j ter lido a sua carta de despedida. Eles viajaram durante horas, seguindo pela baa costeira, e finalmente ancorando numa angra perto da praia de Loch Linnhe. O terreno parecia ondular debaixo dela quando Haley lutou para encontrar o equilbrio. Esticava-se e batia as pernas at voltarem vida, quando sentiu o movimento abrupto de Rollo. Virou-se, admirada ao v-lo com a pistola na mo, carregada e engatilhada em segundos. Enregelou-se. No que vai... Ela engoliu o grito assustado. Uma mulher se postava margem do lago. A fumaa cinzenta espiralava de uma pequena fogueira, como se ela estivesse acampada ali, esperando por eles.
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Haley olhou rapidamente ao redor. Estavam no meio do nada, vastos trechos desertos to longos quanto a vista podia alcanar. Como poderiam se deparar com algum ali? A mulher parecia ter se materializado do ter. E por que Rollo tinha a arma apontada para ela? Ele, pelo menos, parecia ter avistado a estranha no mesmo instante. Sabia que ele estava enrijecido aps um dia inteiro sentado no banco duro, mas ningum suspeitaria disso. Estava de p, com os braos esticados com firmeza frente. Abaixe sua arma, homem. A mulher cuspiu no fogo. Eu ofereo ajuda, no perigo. A indiferena dela era estudada. Haley julgou que ela parecia, na verdade, capaz de fazer um grande mal, embora no soubesse dizer por qu. Longos cabelos ruivos caam sobre seus ombros, riscados com umas poucas mechas grisalhas. Era magra, mas no esqueltica. Algo nela tinha o sopro do poder. Haley ficou feliz ao ver que Rollo no acatara a sugesto da mulher, sua arma continuava apontada diretamente para ela. A nica coisa com que voc pode nos ajudar com seu nome ele disse. Quem voc? Sou chamada de Finola. Receio que eu precise de mais do que isso, se tiver de abaixar minha arma. Voc mira essa arma tola para mim, como se eu fosse o seu alvo. Ela repuxou os lbios com um rosnado impaciente. como a criana que brinca na gua sem saber das profundezas abaixo. Finola abriu os braos. Seu manto flutuou em torno dela, e o que parecia um cinza sujo tornou-se de repente mais brilhante, mais branco que antes. E ela, de alguma forma, mais alta. Os joelhos de Haley comearam a ceder, e ela obrigou-se a ficar ereta. Rollo, porm, no vacilara. Suas palavras ressoaram, firmes, quando perguntou: Do que est brincando, mulher? A voz num timbre mais alto, ela entoou: Voc procura uma bruxa, e aqui eu me posto. A estrada da estrela obedece ao meu comando. Meu poder maior do que o daquela que procura para sua viagem. Sou mais forte, e meus inimigos, fracos. Que diabos... Haley recuou para parar um pouco atrs de Rollo. Olhou os msculos de suas costas, visveis sob o tecido mido da camisa. Ele no se encolhera, e ela precisava ajud-lo. O fato de ele ainda no ter baixado a arma deu-lhe coragem. Como sabe quem eu procuro? Haley conseguiu dizer. Eu sei, garota. Qual o seu cl? Rollo deu um passo , frente. Voc est nas terras dos Cameron. uma Cameron? Voc faz as perguntas de um tolo. Finola abaixou os braos, num gesto de descaso. Tente mais um pouco minha pacincia, e eu o deixarei passar por dificuldades. No. A mulher dissera que era uma bruxa. E se ela fosse quem poderia ajud-la? Como sabia? Haley indagou, saindo da sombra de Rollo. Como sabia que
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eu precisava... viajar? Voc no escuta o que eu lhe digo? Olhou com um ar entediado para Haley. Sei de sua jornada. Sei de seu homem. Haley ofegou. Mas... Esperana e medo guerreavam dentro dela. Por que voc me ajudaria? Eu no ajudo voc! a mulher esbravejou. Criatura pattica. As palavras saram como um silvo. O verde e o amarelo sobrenaturais de suas ris faiscaram e, em seguida, foram consumidas pelo negro. Eu ajudo a mim mesma. Campbell fez de mim uma inimiga. H uma trilha atravs da qual MacColla vive. Estou apenas curiosa para ver aonde essa trilha conduz. Finola virou-se. Mas parece que voc no compreende a bno que lhe oferecida. Inclinou-se para pegar uma pequena sacola ao lado do fogo. Ento, talvez eu v embora. No! Haley exclamou, a voz soando mais confiante do que ela se sentia. Compreendo o que oferece. Por favor, ajude-me. A noite chegou muito depressa, trazendo consigo um frio cortante e uma msera meia lua crescente. Haley queria MacColla. Sentia saudades de seu pai, de sua famlia. O que estava prestes a fazer a apavorava. E se ela aterrissasse em algum outro tempo ou lugar estranhos? Poderia ficar presa, sem meios de retornar. Estava desesperada por uma palavra gentil, alguma proteo, e sentiu-se grata ao ver o costumeiro estoicismo de Rollo suavizar-se momentaneamente. Estou apavorada ela murmurou. Haley. Tal como aquele "frgil barco de cristal num mar rochoso". Rollo inclinou a cabea e sorriu diante da confuso dela. No so minhas as palavras, e sim de Drummond. Um poeta. Recitando poesia para mim? Ela tentou reunir um pouco de bom humor. MacColla ficaria com cime. Voc o ver logo, moa. Mudando o peso nos ps, Rollo passou a bengala para a outra mo. Com um sorriso, emendou: E vai poder lhe dizer como me achou galanteador. Ela estava assustada, mas, a despeito da ansiedade que apertava seu peito, riu. Voc est fazendo a coisa certa ele disse, ficando srio. Quando olho em seus olhos, quase posso sentir MacColla, to brilhante o lugar dele em seu corao. O homem amou-a mais do que a razo. E justamente esse tipo de loucura que devolver voc a ele. No posso imagin-la aterrissando em qualquer outro lugar, a no ser de volta ao lado dele. Uma exalao anunciou Finola, sua impacincia e sua irritao, principalmente. Venha agora, ou no venha mais! ela esbravejou. Precisamos trabalhar enquanto a lua est alta. Um homem de pouca utilidade quando sua esposa uma viva, no? Rollo falou, com outro sorriso, ignorando a bruxa. Portanto, v agora, cara amiga. V salvar MacColla. Como ela no se mexeu, Rollo ergueu um dedo hesitante, tocando-a com gentileza no queixo.
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Voc corajosa em seu corao, Haley Fitzpatrick. No tema a bravura de seus feitos. Haley deu-se conta de que apenas ela poderia recordar-se daquele momento. Estava viajando para um tempo anterior, e esperava que ela e MacColla seguissem uma nova trilha de vida. Uma que no terminasse com ele morto, e ela parada sob a lua plida, com Will Rollo e uma bruxa como companhia. Ela seria a nica a recordar-se da fogueira crepitante de Finola, da gentileza de Rollo. E a constatao a fez sentir-se ainda mais sozinha. Um pensamento lhe ocorreu, divertindo-a e dando-lhe fora. O sorriso de apoio de Rollo e as palavras gentis revelavam-no como um amigo verdadeiro. E, embora fossem grandes as chances de um homem to estico nunca demonstrar isso de novo, ela sempre teria a lembrana daquela considerao como prova. Esboou um sorriso calmo e, concordando, virou-se para encarar Finola. O fogo danava por trs da bruxa, as chamas cintilando, mais brancas e quentes do que o normal para uma fogueira. Lanavam o rosto de Finola nas trevas, fazendo-a parecer maior que a vida. Longas sombras cortavam a terra, indo em direo a Haley, e sua negrura consumiu-lhe os ps e as canelas. E ela imaginou se o frio que formigava em sua esteira era meramente imaginrio. O brao cheio de nervos saltados de Finola esticou-se para ela, os dedos a buscla. Haley respirou fundo. Estava tomada de terror. Porm, no havia escolha. Olhou mais uma vez para Rollo. Queria um gesto, um ltimo sorriso, algum reconforto de que aquilo daria certo. Mas ele simplesmente cravou os olhos nos dela, o olhar cheio de empatia. Emprestou-lhe foras, mas Haley estava sozinha agora. S ela poderia fazer a escolha. Flexionando os dedos, virou-se de novo para Finola e deixou a bruxa tomar sua mo. Com uma respirao profunda, a cabea da mulher pendeu para trs. Sua face apontou para o cu e, apesar da palidez da lua, o branco dos olhos luziu com um brilho sobrenatural. Haley ouviu um cantarolar, muito baixo a princpio, que parecia originar-se de dentro de sua prpria cabea. Tornou-se mais alto, e ela ento se deu conta de que vinha de Finola. A bruxa estava em estado de transe, resmungando. O sussurro gradualmente aglutinou-se em palavras, cada vez mais alto. Os dedos se fecharam como garras na pele de Haley, que puxou a mo num gesto instintivo. No entanto, o aperto da mulher apenas se intensificou. Empurrou Haley at o fogo. Deus me ajude. Ela poderia parar com tudo aquilo. Viver sua vida, encontrar sua prpria ilhazinha e contentar-se com isso daquele momento em diante. Aquilo parecia... errado. Uma coisa sombria, m. MacColla. Mudar de idia agora significaria dizer adeus para sempre. Endireitou o corpo. O nico caminho: Deu um passo lento, deixando Finola conduzila.
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Ao parar diante do fogo, a bruxa soltou sua mo de repente. Recuou, e ento, comeou a danar. Finola rodopiou ao redor da fogueira, as mangas de seu manto flutuando sobre o fogo e atravs dele, conforme ela girava como um dervixe em torno do claro. Sons em staccato sem sentido saltavam de sua boca, gotas de saliva aterrissando com um chiado nas chamas. As labaredas lambiam seu manto, mas, em vez de pegar fogo, ele apenas reluzia, cada vez mais brilhante, mais branco. A mulher escancarou a boca. Um grito horrvel irrompeu, uma ululao aguda, constante, marcando sua dana em torno das chamas. Haley agarrou as saias. No h escolha. A bruxa estacou de repente e puxou algo de seu manto. Era o retrato de Peter, que ela colocou nas mos de Haley. A luz do fogo lambeu as bordas da moldura, iluminando a face do irmo morto de Magda. Ele a fitava, inocente, com os brilhantes cabelos ruivos e um leve sorriso. Haley sentiu-se culpada. Aquilo parecia uma abominao. Como se ela estivesse de alguma forma maculando a memria daquele rapaz. Uma imagem da inocncia, corrompida por aquela bruxa. A mulher agarrou sua mo mais uma vez, com os dedos frios e secos, a pele fina nas pontas, e esfregou-a sobre o retrato. A foto manchou-se com a presso, e a imagem de Peter borrou-se. Era uma face surreal agora, ainda olhando para ela, a lembrana daquela inocncia um dia capturada, uma acusao. MacColla, o que estou fazendo? Magda lhe dera o retrato, que era sua nica esperana, sabendo o que isso significava. Nada de culpa. No h escolha. Minsculas farpas da moldura de madeira entraram em sua palma. Seu reflexo foi recuar, mas o aperto de Finola era como ao. A bruxa comeou a entoar: Vento da Estrela da Primavera, Calor da Estrela do Vero, gua da Estrela do Outono, Frio da Estrela do Inverno. Ouvi-me. A ltima frase ressoou longa e baixa pela noite. A bruxa pegou o dedo de Haley e usou-o como um instrumento, formando estranhos contornos abstratos ao longo da superfcie do retrato. Haley arrepiou-se. Que diabos... Lanou um olhar de soslaio para Rollo, parado nas sombras, observando. O jeito como ele se retesava, com a mo na espada, falava do terror que via em seus olhos. Fez-lhe um ligeiro gesto de cabea antes de se virar. O heri dorme em sua tumba Finola entoou. Arrastou o dedo de Haley mais depressa, traando sem piedade as formas ao longo da moldura. O heri escolheu um caminho para a runa. Haley sentiu a aderncia pegajosa de seu prprio sangue na superfcie da madeira. Um tmulo de heri, e o que era destino. Pela estrada da estrela, para ele, leve-a agora. Embora Haley soubesse que sua cabea estava imvel, sentiu-a como se fosse lanada para trs e para a frente. Vertigem.
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A adrenalina inundou-a, tornando-a muito consciente de cada sensao. Leve-a, leve-a. A voz da bruxa era baixa agora. Um ressoar inumano que parecia vir das rvores ao redor, da gua do lago, do cu. Que ela pense em seu amor. Que se torne uma com as estrelas ao alto. O qu? Ela deveria ficar pensando em MacColla? Finola no lhe dera instrues. Haley tentou falar, mas sua lngua estava grossa e morta em sua boca. Espere, ser que ela precisava pensar em algo especfico para voltar para ele? Dissolva-se nos cus. Para salv-lo da morte. A vertigem invadiu-a de novo, e dessa vez no desapareceu, provocando um enervante estalido em sua cabea, rodopiando, rodopiando... As chamas s suas costas pareceram de repente frias, e seus pulmes aspiravam a fumaa de gelo seco, e no do fogo. Haley estava enregelada, seu corpo sem sangue e in-substancial, e seu corao flutuando cada vez mais leve, at que ela pensou que era um beija-flor, disposto a voar de seu corpo. Deus me ajude. Leve-a. Leve-a. Leve-a. O sussurrar parou, e Haley afundou abruptamente. Sentia-se exaurida e triste, impregnada de emoes alteradas. Ser que funcionara? A rotao em sua cabea se acalmou. Ela fez um esforo e suas plpebras tremeram. Sentiu mos que a tocavam. Mos quentes. Rollo? Ser que ela desmaiara? Estremeceu e respirou fundo. Conseguiu dar uma sacudida na cabea e abriu os olhos. Estava de p diante de MacColla, com o rosto entre as mos dele. Isto um adeus, leannan ele disse. No tem um beijo para mim? Haley soltou um grito agudo e atirou-se nos braos dele. Enroscou as pernas em torno de sua cintura e enterrou as mos em seus cabelos. Sentiu que os puxava, mas no se importou. Tinha seu MacColla de volta. Beijou-o intensamente, apartando os lbios, afundando a lngua, saboreando-o. Afastou-se um pouco. Os cordes falou, aflita, levando a mo s costas para soltar o corpete do vestido. Ajude-me. Os cordes. MacColla riu. Oh, leannan. Colocou-a no cho e virou-a, desatando os amarrilhos e puxando o vestido para baixo. Se eu pudesse imaginar o que um simples pedido faria... ele murmurou, mordiscando e lambendo a linha de seus ombros : eu teria perguntado com mais delicadeza desde o comeo. Quieto ela ordenou, virando-se para ele. Apenas me beije. Sim ele concordou, com voz rouca. O bom humor se fora, deixando seus olhos famintos, toldados.
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E ele tomou-lhe a boca com rudeza. Passou um brao em torno da cintura de Haley e empurrou-a de costas. Porm, tropearam no longo mosquete que ele lhe dera, e o beijo foi interrompido. Cuidado! Ele a segurou para que no casse. Certo. Ela relanceou os olhos para baixo e os ergueu de novo. Meu confivel mosquete comentou, com sarcasmo. Ele a fitou por um momento, com as sobrancelhas franzidas, e um ar divertido e confuso. Puxa, mulher, hora de voc ficar quieta e me beijar. MacColla apoderou-se de sua boca outra vez, empurrando-a contra a parede. A pedra era fria e spera em suas costas nuas, e ela acolheu com gratido aquele lembrete de que estava viva. De que ele estava vivo. Arrancou-lhe as roupas, o cinto e a bainha vazia do ombro caram com um baque, seguido pelo som pesado da manta, que se amontoou no cho. Ele puxou seu vestido dos quadris, e as roupas ficaram emboladas aos ps dos dois. Frustrada, Haley chutou as camadas de tecido, arrancando uma risada rouca de MacColla. Calma ele sussurrou, agachando-se para afastar o monte de lado. No me acalme! ela esbravejou. Voc no tem idia... Hum? Ele ia se levantar de novo, mas quando Haley enterrou os dedos em seus cabelos, MacColla ajoelhou-se diante dela. Deslizou as mos por trs das coxas de Haley e apertou-as. Oh... Ela arquejou. Nach tu a tha bidheach. Voc to linda, mo leannan. Haley olhou para baixo, e a vista dele; a fit-la com um desejo to puro nos olhos, provocou uma onda de anseio em seu mago. Sentiu-se umedecer, expandir-se. Voc est vivo ela murmurou. Comeou a tremer quando MacColla voltou a ateno para seu corpo. A boca sensual pairava pouco acima de sua pele, quase a beij-la. Cho maiseach ris a'ghrin. A respirao dele era quente em seu ventre, em suas coxas. Bela como o sol. Haley sentiu um arrepio percorr-la por inteiro quando aquelas palmas speras acariciaram suas pernas, afagando-as at empalmar suas ndegas. Suas mos... Senti saudade de suas mos. Ele deslizou as palmas para a frente at pousarem em seu ventre. Os polegares se voltaram para baixo, esfregando a parte interna de suas pernas, traando o V de suas coxas. Os joelhos de Haley vergaram e, com um riso rouco, MacColla apressou-se em segur-la, encostando o corpo para mant-la contra a parede. Fraca, ela pousou as mos nos ombros dele, apoiando seu peso. Voc est vivo repetiu.
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MacColla comeou a acarici-la, esfregando o nariz em sua pele, correndo a lngua pelas coxas e pelo ventre, mordiscando-a suavemente, provocando-a. Mantendo uma das mos em seu quadril, ele deslizou a outra para cima, encontrando o seio. Quando ele esfregou a palma aberta sobre o mamilo, Haley respirou fundo, sentindo a pele sensvel retesar-se, Ele, ento, tomou o mamilo, beliscando-o e rolando-o entre os dedos. Sim... ela disse, baixinho. Os beijos dele se aproximaram da regio sensvel entre suas pernas e a lngua insinuou-se, lambendo e se retraindo. Por favor... Haley aumentou a presso das mos nos ombros dele. Mais, por favor, querido. Com um gemido, ele enterrou a cabea entre suas coxas, beijando-a, e depois comprimindo a lngua com firmeza contra o boto pulsante. Sugou-a e lambeu-a num ritmo constante. Ahhh... Ele deixou escapar um gemido rouco, do fundo da garganta, com a respirao arfante. O polegar fechou-se mais uma vez sobre o mamilo, e ele deslizou a mo para baixo, firmando-a, enquanto separava ainda mais suas pernas, prosseguindo com as carcias. Quando seus joelhos cederam, ele apoiou a perna dela no ombro. Penetrou-a com a lngua e escorregou o polegar para baixo, afagando-a at que Haley sentisse o corpo contrair-se, tenso, pronto para explodir. Um som agudo escapou de sua garganta, e MacColla segurou-a com fora enquanto ela era sacudida por ondas de prazer. Deitando-se de costas, ele a colocou sobre o corpo, guiando-a para o membro rijo. To mida... murmurou, ao deslizar para dentro dela. Percorreu seu corpo com as mos, tocando-a nos seios, acariciando as coxas. Diminuiu o ritmo e fitou-a com ternura. Est muito longe de mim, mo chridhe. Passando as mos pelas costas de Haley, puxou-a para mais perto. Oh, leannan... Beijou-a no pescoo e sugou cada seio. To linda... Haley no conseguia falar. Gemidos arfantes escapavam de sua garganta, e ela deitou-se sobre ele, roando os seios no peito forte, correndo a boca pelo pescoo poderoso, pelo queixo msculo. MacColla tomou seu rosto nas mos e beijou-a com ardor. Investia depressa e com fora agora, e senti-lo pulsando, preenchendo-a, afastou todo e qualquer pensamento. Havia apenas aquela sensao, aquele momento, apenas os dois. Haley j sentia outra vez a familiar contrao no ventre aumentando, e pensou que o prximo, clmax poderia lan-la de um precipcio do qual jamais voltaria. MacColla afastou a boca da sua. Venha comigo ele sussurrou. Ela passou a boca nos pelos que despontavam do queixo dele, e o sabor de sal e sexo acabou com o resto de seu controle. Sim! gritou, e o calor explodiu dentro dela, fragmentando-a, consumindo-a. Sentiu os braos de MacColla a envolver com fora. Sentiu os dedos apertar suas ndegas. Sentiu-o ficar tenso e contrair-se num espasmo dentro dela, enquanto um gemido
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gutural demonstrava a intensidade do prazer que ele sentia. MacColla afastou os cabelos midos de suor da testa de Haley. ^Exaustos, os dois continuaram largados no cho, imveis, emaranhados um no outro sobre a pilha de roupas. Eu te amo, leannan. Fitou-a, estudando o rosto bonito, as faces rosadas do ato de amor, e os longos clios que emolduravam os insondveis olhos cinzentos. Salpicados de preto e cinza como um mar tempestuoso, eles o encaravam, expectantes, e, pela primeira vez na vida, MacColla sentiu-se verdadeiramente visto. uma frase simples de um homem simples. Mas isso. Eu te amo. A paixo de Haley nunca deixava de surpreend-lo. A hora de partir chegara e se fora, mas ele tivera de roubar alguns momentos a mais como aquele. Com ela. No o deixarei morrer de novo ela disse em resposta. Estreitando os olhos, ele perguntou: Quer dizer que voc acredita que eu morrerei? No, MacColla. Eu vi voc morrer. Haley entrelaou os dedos nos dele. Voc morreu, e eu voltei para voc. Mas como... Ele no entendia o que Haley estava dizendo. Mas confiava nela e, assim, esperou que tudo se aclarasse. Haley levou a mo dele at a altura de seu corao e, pela primeira vez, ele percebeu a ponta do dedo ferida. O que isso? indagou, segurando-o. Embora no mais sangrasse, a polpa do dedo mostrava a pele raspada, deixando visvel a carne por baixo. Um halo avermelhado circundava o ferimento. Precisamos limpar isto, leannan. O furioso desejo de proteg-la retesou seus msculos. Como isso aconteceu? o que estou tentando contar Haley retrucou com um olhar impaciente. Percebendo que apertava a mo dela com muita fora, ele afrouxou os dedos. Sabia que sua reao era exagerada. Era um corte pequeno, e cortes saravam. Mas a idia de Haley sofrer qualquer tipo de dor era mais do que ele poderia suportar. Voc lutou a batalha ela disse, com aspereza. E morreu. Um soldado de cabelos castanhos atirou em voc pelas costas. Rollo me ajudou. As palavras jorravam dos lbios de Haley, e MacColla tentou encontrar sentido nelas. Mais devagar, moa. Voltei no tempo outra vez, para este momento, para lhe contar. Apertou a mo dele com firmeza. Voc no deve lutar esta batalha. Como pode ser? Ele examinou-lhe o dedo. E o que tem uma coisa... a ver com a outra? Fui procurar James Graham em busca de ajuda Haley explicou, mais devagar. Graham? Ele arqueou as sobrancelhas, surpreso. Sim.
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Os olhos dele se estreitaram, divertidos. esse o seu jeito de me levar a revelar o verdadeiro destino de James? No. Um sorriso perpassou a face de Haley. Minha pergunta foi finalmente respondida. Vi por mim mesma que Graham est vivo. Voc disse que voltou no tempo... outra vez? Poderia algo assim ter acontecido? De verdade? Sim. Conheci James, e Magda tambm. Ela me deu um retrato de seu irmo e disse que era um portal atravs do tempo... Ela se interrompeu. Voc acredita em mim? MacColla encarou-a com firmeza. Haley de repente parecia to ansiosa, to atipicamente vulnervel, o desespero dependendo de sua resposta. Ento, ele se lembrou de que Magda lhe contara sobre o irmo e, de repente, tudo ficou claro. No havia como Haley saber sobre o irmo morto da mulher. Sim, leannan retrucou, baixinho. Quando eu no acreditei em voc? Com um sorriso, ela apertou sua mo com mais fora e continuou, com nimo renovado: Rollo me levou para encontrar uma bruxa, mas uma outra bruxa nos encontrou. Disse que odiava Campbell e que me mandaria de volta para salvar voc. Soltou a mo dele e examinou a pele ralada da ponta do dedo. Ela raspou o retrato, e foi isso o que me cortou. Ela cantou e esfregou meu dedo at ficar em carne viva e... bem, ento eu voltei para voc. Compreendo ele disse, muito srio. timo. Entende, ento? Voc no pode lutar. Mas devo lutar, MacColla sentiu o corpo de Haley enrijecer. Ela ficou muda por um instante. Mas, ao encontrar de novo a voz, indagou, num tom perigosamente calmo: O que disse? Acalme-se, amor. Sentou-se, observando a tempestade nos olhos dela se tornar mais sombria. Pela primeira vez na vida, ele confiaria primeiro na razo, e no na paixo. Voc me diz que h um inimigo l fora que atirou em mim pelas costas? Diante do gesto duro de concordncia, prosseguiu: Se eu no pegar esse homem agora, ele ir atrs de mim outro dia. Pode ser na Irlanda, ou quem sabe na Esccia, mas ele vir. Haley concordou de novo, relutante. Sim, mas... Podemos resolver isso. Mas voc tem de me contar tudo. Ajudou-a a se sentar e a apoiar-se na parede. Colocou a manta xadrez sobre o peito e as pernas de Haley. No se preocupe, leannan. Vamos vencer esse patife no seu prprio jogo. MacColla saboreou lutar a batalha que sabia que venceria. E foi um triunfo retumbante. Haley lhe contara a respeito de sua vitria na colina de Knocknanuss, mas ele no imaginara que seria to doce. Ela queria observar, porm MacColla recusara sem rodeios. S depois que ela recorrera a ameaas de no lhe conceder o que chamava de "seus encantos" que ele
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permitira que ela se escondesse num bosque cerrado, E teve de admitir que gostava de contar com aquele mosquete guardando suas costas. Era um mosquete decente o que lhe dera dessa vez, com uma trava de roda e bastante plvora. Ele pensara em outras maneiras de mudar o resultado daquele dia. Ficara tentado a avisar o tolo do Taaffe para no abandonar o comando, mas no poderia confiar que aquele lorde inexperiente no fosse fugir no ltimo momento, fazendo a histria se repetir. Resolveu que o melhor curso a seguir seria viver o dia como pudesse, tentando limpar a mente de tudo o mais. Era crucial que farejasse seu assassino. Presumiu que deveria ser um homem de Campbell. Um que o encontraria cedo ou tarde. E ele preferia que fosse cedo. Mas estava irritado com a espera. Acabara de dispensar o mensageiro. A colina de Knocknanuss estava atrs dele e fazia tempo que seus homens tinham ido, galopando frente, caando o ltimo dos soldados parlamentaristas. A maioria das pessoas no sabia o momento da morte e, no entanto, ali estava ele, sozinho, esperando que seu destino se desenrolasse. Num gesto instintivo, levou a mo ao cabo da arma s suas costas. Olhou para onde Haley se escondera entre as rvores, rezando que a espada pudesse salv-lo uma ltima vez. Um movimento distante atraiu seu olhar. Quatro cavaleiros parlamentaristas emergiram, no longe de onde Haley se ocultara. Quatro homens, ele pensou, esperando que no houvesse outra fora atuando que j fizesse a roda do destino girar. Ela dissera cinco. Os homens assumiram uma postura de combate. MacColla sabia: se aquele mesmo cenrio se apresentasse diante dele para que o vivesse e revivesse, eternamente, ele sempre faria a mesma escolha. Investiu e atacou, matando os cavaleiros um a um. De repente, ouviu o clique da pistola s costas. Pistola. No mosquete. Se fizer a gentileza de largar sua espada... MacColla imobilizou-se. Conhecia o homem que restara de p. Avaliara-o de imediato. Um modelo de honra, de botas reluzentes e bronze polido. Aquele soldado em particular no o amedrontava. Era o misterioso quinto homem que deixava MacColla cauteloso, aquele que apareceria por trs. Ser uma histria para os meus netos contarem o soldado vangloriou-se. Como o av O'Grady ofereceu rendio ao grande MacColla. Calou-se e soltou o brao do prisioneiro. Eu pedi sua espada, homem. MacColla ouviu um rudo, e soube. Eu mesmo me encarregarei de seu prisioneiro, O'Grady uma voz disse. Era o bastardo. Precisava agir depressa. Embora Haley no pudesse lhe dizer quanto tempo ele teria, ela descrevera aquele cenrio, aqueles homens, naquelas mesmas posies, e ele achou melhor no prolongar a situao por muito tempo. O'Grady parecia um sujeito bastante decente. Oferecera-lhe rendio, e MacColla sentiu-se compelido a fazer o mesmo.
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Desculpe, rapaz resmungou. Segurando a mo do captor quando ele a ergueu at o cabo da espada s suas costas, acertou-o com fora com uma cotovelada no abdmen. Voc foi um inimigo honrado. O'Grady dobrou-se ao meio, e MacColla desferiu um soco rpido em sua cabea, deixando-o desacordado. Virou-se, ento, com a espada estendida, para enfrentar seu pretenso assassino. O homem era desapontador de to comum, com feies nada notveis, cavalgando um cavalo indigno de reparo. O mosquete que segurava, porm, dava o que pensar, e MacColla viu quando a mo dele deslocou-se, apoiando o cano longo. Meneando a cabea, o homem sorriu lentamente, e engatilhou a arma. Um tiro soou atrs dele, e MacColla encolheu-se sem querer, to preparado estava para enfrentar a bala daquele homem. Haley. Ela deveria ter sado de seu esconderijo. E, embora seu tiro tivesse passado ao largo, fora o bastante para assustar ao cavalo do patife. O animal empinou justamente quando o homem disparou, e a bala subiu, indo parar bem longe do alvo. Com uma praga, o homem examinou o terreno atrs de MacColla, buscando o frasco de plvora no cinto. Pensando melhor, atirou o mosquete no cho, saltou do cavalo que danava e avanou para MacColla... que estava postado como uma esttua de granito, esperando. Eu gostaria de saber q nome do homem que daria um tiro em minhas costas disse MacColla. Purdon o outro retrucou, desembainhando a espada. Os dois comearam a se rodear. Major Nicholas Purdon. Ele portava um sabre de cavalaria. Uma coisa esquisita, estrangeira, provavelmente trazida das guerras no continente. Apesar de ser uma arma elegante, o ao estriado no era menos reforado. Mesmo assim, MacColla provocou: Que espadinha bonita voc tem, Purdon. Esticou a sua para adiante e sorriu ao som do estalo de suas articulaes. Devo cortar sua barriga ou arrancar sua cabea? O que voc acha? Que grosseria. Voc me surpreende, Alexander MacDonald. Purdon inclinou a cabea numa fingida ponderao. Cabea ou barriga? Voc me oferece duas coisas ruins e nenhuma escolha. Vai me chamar pelo meu nome escocs ele resmungou. Repetiu as palavras de Purdon em galico. D hiit gun aon roghainn. Sorriu e deu dois passos confiantes na direo dele. Duas coisas ruins, e nenhuma escolha, realmente. Portanto, farei a opo por voc. Girou a espada para baixo, o ao espesso chocando-se com o sabre de Purdon com um baque ressonante. Lminas curvas da cavalaria no eram feitas para esgrimir, e Purdon arremeteu e cortou outra vez, as cutiladas sem efeito sobre MacColla. Cabea, eu acho MacColla disse, com calma, baixando com fora a espada. O poder da arma escocesa estava em seu giro, e ele investiu sobre o homem sem misericrdia. Para baixo, sobre a cabea, para cima, pelas pernas... Cada golpe era aparado pelo oponente, forado a segurar o sabre com as duas mos para resistir ao ataque.
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Um golpe lateral no abdmen de Purdon cortou-lhe a carne. O homem arquejou e cambaleou para trs. MacColla avanou sobre ele com fora renovada, na diagonal, erguendo e descendo a espada em ngulos, para cima e para baixo, at que, com um rosnado, ele mudou o padro, desferindo um repentino golpe final, seccionando a cabea de Purdon do corpo. Que voc apodrea, bastardo! exclamou, usando o casaco do sujeito para enxugar o sangue de sua lmina. Haley o alcanou no muito depois que o major caiu. Estava aflita, mas isso no impediu MacColla de ergu-la para o alto num beijo exultante. Conseguimos, leannan. Voc conseguiu ela disse, sorrindo. Esquadrinhou o vale, nervosa. Mas agora, ns temos que dar o fora daqui. Rollo deve aparecer em breve... resmungou, e ento decidiu , mas no acho que possamos esperar. Observara a cena familiar terminar, com um abenoado desfecho diferente. E contivera o flego o tempo todo. Pode haver outros homens se aproximando. Sim, penso da mesma forma MacCoila concordou. Empalmando-lhe o queixo, fitou-a longamente. No me importo comigo mesmo, mas quero essa sua linda pele longe deste lugar. Virou-se para tentar pegar a montaria esquiva de Purdon. Espere Haley disse, de repente. Parou, olhando para a cabea do morto com horror. Tenho uma idia. Mas sou muito mais alto que esse paspalho. MacCoila rodeou o cadver de Purdon, fitando-o com desprezo. Sim, bem... Haley deu de ombros. Ele est ainda mais baixo agora. A risada de MacColla estourou, e ela se encolheu, desviando o olhar para o horizonte. Endereou-lhe um sorriso enviesado, mas estava ansiosa para sair dali. J tinham perdido vrios minutos enquanto tentava convenc-lo de seu plano. Srio, MacColla. Estendeu a mo, indicando mais uma vez que ele lhe entregasse a espada larga, As pessoas enxergam o que querem ver. Se todos pensarem que voc est morto, teremos mais opes. Opes? Ele fez uma careta. Bem, moa, eu opto por no deixar minha espada aqui. Arranjaremos outra nova. No podemos representar sua morte sem deixar esta espada em particular para trs Haley afirmou, apontando para a arma na mo dele. O anel na base do cabo e seu desenho simples e sem adornos tinham um toque irlands. Mas o tamanho indicava que MacColla era seu dono. Quero o pescoo de Campbell em minhas mos ele resmungou, flexionando os dedos. Sem opes. Voc no pode caar Campbell ela retrucou. No entende? Deve ser julgado morto. No podemos mudar o curso da Histria. E por que no? Ele deu de ombros. Acabamos de mudar, no ? Bem, por um lado... Haley pensou um pouco. Por um lado, voc poderia conseguir ser morto outra vez. Sou irlandesa ela disse, de repente. E se algo que fizermos causar impacto na linhagem da minha famlia? Lembrou-se rapidamente de todos os clichs dos filmes de fico cientfica, de gente anulando a prpria existncia.
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Eu nunca nasceria. Aquilo o fez parar. MacColIa abriu a boca para falar, e fechou-a de novo. Haley detestava no lhe dar uma escolha. Sabia o que significava para ele derrotar Campbell. Mas tambm sabia que ele no ficaria quieto por muito tempo, e que aquela seria apenas a primeira vez que teriam a mesma discusso. Teve outra idia. Voc ainda pode combater Campbell! exclamou, radiante. Ele a encarou com interesse. Suas aes sero muito mais devastadoras se Campbell julgar que voc est morto. O que est dizendo? Haley apontou de novo para a espada, e ele finalmente a entregou. Estou dizendo que um inimigo annimo o mais perigoso. Haley ajoelhou-se para passar a mo de Purdon ao redor do cabo da espada de MacColIa, mas se imobilizou e fez uma careta. MacColIa empurrou-a gentilmente de lado para terminar a tarefa. Voc ter de virar-se, moa. Se eu colocar aqui minha espada... ele comeou a arrancar as botas e o uniforme do morto terei de pr minha manta tambm. Haley deu-lhe as costas, mas continuou a falar com entusiasmo: Pense em como voc poderia entrar com facilidade nas terras de Campbell. O grande MacColIa est morto. O que eles tm a temer? Fitou-o por sobre o ombro. Porm, precisar se disfarar. Voc facilmente reconhecvel. Um heri muito grandioso. Puxa, leannan ele resmungou, divertido, prendendo a enorme camisa entre as pernas. Depois, beliscou o traseiro de Haley ao ergu-la at a sela da montaria de Purdon. Agora, voc est tentando me lisonjear. Stirling, Esccia, um ano depois Um cavaleiro negro, voc diz? MacColla contorceu-se sob a armadura. Haley insistira que ele a usasse, embora ele no tivesse idia de como algum poderia se mover e lutar com liberdade sob tamanha compresso. Sim, uma espcie de Bruce Wayne galico. Bruce... quem? Deixe para l ela retrucou, empurrando o elmo de ao no lugar. Ei, pelo menos eu no fiz voc colocar um visor. Armadura para covardes, leannan. Ele arrancou o elmo, correndo os dedos pelos cabelos. Detestava a sensao quente e constritora daquela coisa. No posso apenas deixar a barba crescer? Voc no vai deixar crescer uma barba ela retrucou depressa, arrancando o elmo da mo dele e colocando-o de volta em sua cabea. No pode se arriscar a ser reconhecido. Haley recuou para dar uma boa olhada nele. Muito sria, resmungou: S um manto e um elmo... Acha que seria bastante para um disfarce? Fitou-o. A aba do elmo deixava as feies de MacColla na sombra, mas no impedia a viso ou o movimento. Todos me julgam morto. Antes de tudo, os soldados pensaro ter visto uma
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apario. Portanto, deve ser suficiente, leannan. Olhou para baixo, batendo os ps para se acostumar com a sensao das calas e das botas. Mas, cus, o que a levou a escolher um xadrez vermelho para minhas calas? Ergueu os olhos a tempo de v-la fitar seu corpo com um ar avaliador. O qu? indagou, com um sorriso malicioso. Estou vendo as fascas nesses olhos tempestuosos, mulher. No me diga que voc tem uma coceira que quer que eu coce agora que estou enfiado em toneladas de ao. S estou admirando voc, meu cavaleiro misterioso. A careta dramtica arrancou uma risada de Haley. Nossa... Ele meneou a cabea, incapaz de pensar numa resposta inteligente. Com freqncia, MacColla pensava que talvez ele realmente tivesse morrido naquele dia, e passado os ltimos meses em seu prprio cu particular, acordando com a viso de Haley em sua cama toda manh e fazendo amor com ela toda noite. Concordara com ela que deveria permanecer quieto por algum tempo. Ultimamente, contudo, estava cada vez mais ansioso. Chegara a hora de voltar ao combate. Esperava que Haley fosse protestar, mas fora como se ela esperasse esse dia. Aceitara a idia prontamente, com noes j formadas sobre a armadura, assim como um clculo das possveis batalhas nas quais ele poderia se envolver no anonimato. Voc diz que Stirling um combate importantssimo? perguntou, colocando o elmo no lugar. Bem, uma das poucas batalhas de Campbell de que consigo me lembrar ela respondeu. O Castelo de Stirling hasteia a bandeira do rei, mas cai diante de Campbell e dos covenanters. Foi devastador. Campbell e o general Leslie tinham milhares de soldados postados nos arredores de Stirling. As poucas centenas de homens do castelo no faziam idia do que viria e no foram preo para eles. Mas se eu atacar Campbell antes que ele tenha a chance de mobilizar seus homens... Exatamente. Ela sorriu. A nica coisa que precisamos encontr-lo primeiro. Ele no daqueles que acampam com os soldados, ? Puxa, essa foi fcil, leannan. Campbell tem uma residncia na cidade, em Deer Park. Virou-se para deix-la ajustar as tiras de couro ao lado de seu corpo. Os oficiais covenanters provavelmente estaro mo. Eles tambm no acampam com os soldados da infantaria. Eu diria que podemos reunir alguns monarquistas e ir at l. Precisamos passar a mensagem a Munro Haley disse, referindo-se ao escocs que liderava os monarquistas. Um passarinho disse a ele para aprontar seus homens e esperar pela ordem. Muito bem, minha avezinha. Com um sorriso, ele girou e flexionou os ombros cobertos pelas placas rijas da armadura. Agora vamos nos reunir a Campbell para o jantar. Haley sentou-se no cume de um pequeno outeiro coberto de rvores, pensando no homem com quem escolhera passar a vida. E na existncia que deixara para trs. Permitiu que os familiares sentimentos, ao mesmo tempo doces e amargos, a invadissem, recordando-se dos entes queridos que deixara em Boston. Sentiria falta de ver seus pais aproveitar os anos dourados. E no estaria l quando precisassem de ajuda na velhice. S poderia esperar que tivessem recebido sua carta de despedida. Sua mente dspersou-se enquanto ela esperava, e Haley percorreu com os olhos o
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panorama abaixo. O dela era um ponto de vantagem, de onde podia contemplar o trecho de campina cor de esmeralda, aninhado no meio de Deer Park, que provavelmente seria o centro do combate. MacColla estava disposto a fazer cerco a quaisquer foras com que Campbell contasse em Stirling. E ele no poderia estar mais feliz. Haley sorriu, apesar de tudo, imaginando por que no podia ter se apaixonado por algum belo reverendo do sculo XVII. Bem, procos no eram seu tipo. MacColla era. Sentiu um calor no peito ao se recordar de v-lo vestido para a batalha. Parecia feroz antes, mas isso no era nada, se comparado vista dele usando uma armadura. Aquela extenso de metal reluzindo no trax realava seu tremendo tamanho, e.o elmo mantinha seu rosto na sombra, escurecendo as belas feies, dando a MacColla um carter ainda mais ameaador do que eleja tinha. Ela suspirou. Nada de procos, de fato. E MacColla estava em combate outra vez. No havia como se opor a isso. Tudo que ela podia fazer era se assegurar de que as armas e a armadura dele fossem slidas, e esperar pelo melhor. Seu olhar seguiu a trilha do rio Forth, reluzindo distncia, serpeando em voltas largas pela regio. O fim de tarde lanava uma luz fria cinza-chumbo sobre tudo, como se o sol tivesse sumido, mas no se posto. Divisou uma onda humana, correndo ao longe. Comeara. Haley ficou tensa. Apertou os olhos e tentou entender o que via. Haviam reunido apenas algumas centenas de monarquistas para se juntar luta, mas seria suficiente para enfrentar as foras exguas e desconjuntadas que Campbell tinha mo. Um arrepio subiu por sua espinha ao pensar nos milhares de inimigos covenanters que, no momento, estavam postados em algum lugar fora de Stirling. Aqueles poucos monarquistas tinham de ser suficientes para despedaar a liderana de Campbell e abortar o ataque planejado ao Castelo de Stirling. E parecia que conseguiriam. Soldados vestidos de xadrez abriam caminho entre grupos de homens sem esforo, como lavradores ceifando. Haley avistou um cavaleiro solitrio afastando-se dos demais, contornando o campo de batalha. Galopava em sua direo, na direo da ponte de Stirling. Um homem corpulento. A cor cereja de seu casaco traa sua elegncia. Campbell. Fugindo covardemente. Por que ela no estava surpresa? Um grito distante chamou-lhe a ateno de novo para a batalha. Os homens se dispersavam. Haley poderia afirmar, pelos urros em galico e por todas aquelas mantas, que os monarquistas tinham triunfado. Que MacColla triunfara. Um movimento ao longo da borda de uma laje mais baixa atraiu seu olhar. Haley sentiu os pelos se eriar. Como no percebera antes? No fora a nica pessoa observando a batalha.
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Uma figura encapuzada vagava pela encosta da colina. Parecia uma mulher, com um cajado na mo. Uma rufada de vento jogou o capuz para trs, e os cabelos longos esvoaaram. Eram de um ruivo surpreendente em contraste com o manto branco s suas costas. Finola. Haley piscou e olhou outra vez. A bruxa desaparecera.

Eplogo

Vinte e cinco anos depois. MacColla recostou-se parede, examinando o aposento ao redor. As pessoas batiam palmas e ps em compasso com a msica. Tochas bruxuleantes exageravam os sorrisos e os movimentos. O cheiro de cerveja e ensopado enchia o ar. Era uma boa noite. Olhou para a esposa a seu lado. Haley passava dos cinqenta agora, mas continuava uma criatura to maravilhosa e encantadora quanto no dia em que se conheceram. Sorriu ao se lembrar do salto que ela dera, do castelo de Campbell para dentro da noite. Posso nunca mais ver a plenitude das terras de meu cl recuperadas disse a ela, puxando-a para perto , mas vi voc danar com nosso filho em seu casamento, e isso realmente um raro privilgio. Apertou-a com fora e plantou um beijo exuberante na boca adorvel. O beijo suavizou-se e se tornou mais intenso. MacColla ainda se maravilhava ao ver como, com um simples beijo, Haley ainda era capaz de faz-lo ansiar por ela com um desejo de rapaz. Estendeu a mo para acarici-la com ternura no pescoo, desesperado para toc-la um pouco mais abaixo. Pouco antes, tinha se divertido na companhia dos amigos, mas agora tudo que queria era que todos fossem embora para que ele pudesse desfrutar sua esposa em paz. Tire as mos da minha me. O filho deu-lhe um tapa forte no ombro. Vamos l. Coll teve sua dana com mame, e agora a minha vez. MacColla afastou-se com relutncia, tentando fazer uma careta bem feia para o filho mais novo. Porm, fracassou. Eram aqueles danados olhos cinzentos. Os dois filhos eram lindos, mas Archie herdara os olhos da me, e isso tornava impossvel discutir com o rapaz. Podemos, Archibald? Haley ergueu a mo formalmente para que o filho a tomasse. Ela olhou para trs e piscou para ele enquanto Archie a acompanhava para o salo. MacColla observou-os danar, e logo avistou Coll, que rodopiava com a bela esposa.
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Ele sabia que Haley tinha saudades desesperadas da famlia, dos irmos principalmente, e sabia que no conseguiria afastar essa dor, mas ficara feliz em lhe dar dois garotos. Examinou-os. Seus filhos podiam ter a aparncia da me, mas ele via algo de si neles; via a honra, a fora e a coragem que lhes ensinara, e isso fazia seu peito inchar-se de orgulho e felicidade. Um pai e seus filhos. Ele podia no ter pego Campbell, mas seu legado era maior do que isso. O que no, queria dizer que no saboreara a morte do inimigo. O poder do homem desvanecera-se junto com seu dinheiro, e doze anos tinham se passado desde que ele fora decapitado. MacColla levou a caneca aos lbios e bebeu um longo gole por conta da lembrana, pensando novamente em pais e filhos. No fim da vida, o medo de Campbell do prprio filho se tornara to grande que ele se refugiara em seu castelo. At ser posto na Torre e sentenciado morte por Carlos II. Seu crime fora agitao contra o rei Carlos I. Um filho fazendo justia ao pai. Jean atraiu seu olhar do outro lado do salo. Sua irm parecia uma idosa agora, com os cabelos grisalhos, mas ainda segurava com fora a mo de Scrymgeour, sentado ao lado dela, atencioso como sempre. Embora MacColla e Haley tivessem escolhido criar os filhos em relativa recluso na Irlanda, a filha de Jean passara muitos veres brincando com os meninos, e isso o alegrara. Esto prontos para cantar sua cano. Haley parou ao lado dele, a dana terminada. Puxa... MacColla fechou a cara, ouvindo os msicos comear a tocar um das odes de lain Lorn sobre ele. Tomou, outro gole de cerveja. Detesto isso. No pode culp-los. Voc insuflou coragem nos coraes dos galeses, marido. Voc fala como um desses malditos poemas. Haley apenas sorriu, radiante, balanando o corpo com a melodia. Depois, ficou na ponta do p para murmurar em seu ouvido: Talvez possamos pedir a lain Lorn que escreva alguma coisa sobre o misterioso Cavaleiro Negro. Sabe, algo como: "Um cavaleiro em negra armadura chegou para vingarse, para que o cl MacDonald possa colher sua retaliao". Voc tomou muita cerveja, leannan. Ela deu uma risadinha quando MacColla deu um tapa em seu traseiro. Ento, ergueu os olhos para ele, sria. Em sua vida juntos, MacColla a vira usar vestidos e armas de fogo. E ela era to linda para ele em roupas elegantes quanto lutando com a barbatana do espartilho. Ela banhara seus bebs e os vira transformar-se em homens, repreendendo-os e beijando-os tambm, sempre ali, cheia de amor e conforto. Agora, MacColla e Haley se postavam juntos, percebendo que seus filhos tinham se tornado adultos. Embora ela ainda tivesse muitos fios negros nos cabelos, estavam mesclados de cinza, espelhando aqueles olhos insondveis. Olhos que ele observara, incontveis vezes, toldar-se de paixo, rir com ele, encher-se de lgrimas, faiscar ao v-lo. E MacColla
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pensou que ela era a mulher mais incomum que ele j vira. Que inferno, MacColla... ela murmurou. Apenas me beije.

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