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A populao brasileira formou-se a partir de trs grupos tnicos bsicos: o indgena, o branco e o negro.

A intensa miscigenao (cruzamentos) ocorrida entre esses grupos deu origem aos numerosos mestios ou pardos (como so chamados oficialmente), cujos tipos fundamentais so os seguintes: mulato (branco + negro), o mais numeroso; caboclo ou mameluco (branco + ndio) e cafuzo (negro + ndio), o menos numeroso. Sobre essa base juntaram-se, alm dos portugueses, que desde a colonizao continuaram entrando livre e regularmente no Brasil, vrios outros povos (imigrantes), ampliando e diversificando ainda mais a formao tnica da populao brasileira. Os principais grupos de imigrantes que entraram no Brasil aps a independncia (1822) foram os seguintes: atlanto-mediterrneos (italianos e espanhis), germanos (alemes), eslavos (poloneses e ucranianos) e asiticos (japoneses). A populao brasileira , assim, caracterizada por grande diversidade tnica e intensa miscigenao. A elevada miscigenao ocorrida no perodo colonial, principalmente entre brancos (portugueses) e negros (africanos) , explica o rpido crescimento do contingente de mulatos em relao ao contingente de negros. Em 1800, os negros eram 47% da populao, contra 30% de mulatos e 23% de brancos. Fatores como, por exemplo, a proibio do trfico de escravos (1850), a elevada mortalidade da populao negra, o forte estmulo imigrao europia (expanso cafeeira), alm da intensa miscigenao entre brancos e negros, alteraram profundamente a composio tnica da populao brasileira. Em 1880, os negros estavam reduzidos a 20% da populao, contra 42% de mulatos e 38% de brancos. Da em diante, ocorreu a diminuio constante da populao negra e aumento progressivo da populao branca (intensificao da imigrao europia, aps a Abolio da Escravido). Em 1991, os negros eram apenas 4,8% da populao total, contra 55,2% de brancos e 39,2% de mestios. Excludos do processo de desenvolvimento econmico e social do pas, os negros formam atualmente, ao lado de grande parte de outras camadas no-brancas (mulatos, ndios etc.) um enorme contingente de brasileiros marginalizados. Os dados estatsticos fornecidos pelo recenseamentos gerais so relativamente precrios e, at mesmo, omissos. No censo demogrfico de 1970, por exemplo, no auge de regime militar, no h nada relativo aos negros e aos ndios. Por qu? Manobra estratgica do governo para impedir a conscientizao ou atuao de grupos tnicos minoritrios? Os nmeros oficiais, principalmente os que se referem a brancos e negros, so passveis de questionamento. O primeiro recenseamento oficial no Brasil s foi realizado em 1872, ou seja, 372 anos aps a chegada dos portugueses e cinqenta anos aps a Independncia do pas. H muita controvrsia com relao ao nmero de negros que entraram no Brasil, o mesmo ocorrendo com relao populao indgena que habitava o pas na poca da chegada dos colonizadores. A ideologia do branqueamento, imposta pelo europeu, apregoando a superioridade do branco ("quanto mais branco, melhor") fez com que muitos indivduos de ascendncia negra passassem por brancos nos recenseamentos, a fim de obter maior aceitao social. Fatos como esse permitem supor que os nmeros mostrados so exagerados para mais, em relao aos brancos, e para menos, em relao aos negros.

A ideologia do branqueamento nada mais que um modelo discriminatrio, de natureza racista, criado pelas elites dominantes para marginalizar os negros, impedindo-os de obter ascenso social, econmica e cultural. O branqueamento teve importncia decisiva no processo de descaracterizao (enquanto raa) e no esvaziamento da conscincia tnica dos negros. O mulato, produto da miscigenao entre brancos e negros, constitui importante exemplo do poder de influncia da ideologia do branqueamento. Por mais "claro" e mais bem-aceito socialmente que o negro, o mulato passou a se considerar superior ao negro, assimilando, com isso, a ideologia do branqueamento.