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O Poder da Renncia

Island of Escape

Dorothy Cork

Bianca n 07

Aps o rompimento com Paul, agora envolvido com sua prima Jan, Ellis reformulou os seus planos de vida: deixou a casa do tio, onde morava, e foi trabalhar para Steve Gascoyne, ex-noivo de Jan, um fazendeiro que vivia na Austrlia, J que ambos enfrentavam uma separao, Ellis imaginou que eles poderiam se ajudar mutuamente. Os trabalhos na fazenda aproximaram os dois e Ellis se surpreendeu um dia apaixonada por Steve. Mas ele, entretanto, no era fcil, pois no s desconfiava das mulheres como aprendera a desprez-las. Que chances poderia ter Ellis de se casar e ser feliz?
Digitalizao: Nelma, Pam e Alyce Reviso: Nelma

Copyright: DOROTHY CORK Ttulo original: ISLAND OF ESCAPE Publicado originalmente em 1979 pela Mills & Boon Ltd., Londres, Inglaterra. Traduo:-VERA MALUF Copyright para a lngua portuguesa em 1980 ABRIL S.A. CULTURAL E INDUSTRIAL SO PAULO Composto e impresso nas oficinas da ABRIL S.A. CULTURAL E INDUSTRIAL Caixa Postal 2372 So Paulo Foto da capa: MONDADORI

CAPTULO I Ellis mal se reconhecia na garota do espelho, no quarto do hotel em Sandy Bay. No podia parar de pensar que, se estivesse assim h duas semanas, Paul no a teria abandonado e no seria to facilmente seduzido pelo charme de Jan. Ela estava acostumada a esse tipo de coisas, claro. Os homens raramente olhavam duas vezes para Ellis Lincoln, depois de terem visto sua bela prima Jan. Mas, desta vez, era diferente. Paul foi o primeiro homem por quem se apaixonou realmente, e Jan estragou tudo com tanta facilidade! Ellis inclinou-se um pouco mais para perto do espelho para espalhar melhor o batom sobre os lbios e enxugar uma lgrima que insistia em correr por aquele rosto que mais uma vez ela estranhava. O cabelo castanho-claro, que usava sempre preso, agora estava curto e bem penteado. Essa noite, seus olhos castanhos, bem maquilados, pareciam jias, e como se no fosse suficiente, ela estava usando uma roupa maravilhosa. Em seus vinte anos, jamais usara uma roupa to bonita e sofisticada como essa. Era um vestido azul e verde com um decote que valorizava seus ombros. Realmente, estava to diferente que era difcil reconhecer-se na garota do espelho; dava at para esquecer aquilo que fora at ento uma garota quieta, simples, sem qualquer sofisticao e sem charme, como Jan lhe dissera uma vez. Era a garota que cuidava da casa de seu tio, em um subrbio de Melbourne. Bem, tudo isso terminara com a chegada de Jan, sua prima, da ilha Flinders e seu ataque a Paul Howard. Ellis simplesmente no podia ficar por l; apesar de sentir muito, teve que sair da casa do tio e deixar tudo nas mos de Jan, que odiou a idia de ter que tomar conta da casa, e partiu para uma semana em Hobart, para junto de Jake Armour. Ele sempre dizia que a melhor maneira para curar males de amor fugir para um lugar diferente, encontrar gente diferente e divertir-se. Venha para Hobart e me encontre no Cassino Hotel ele dissera na carta. Voc se divertir. Logo vai esquecer esse rapaz. De qualquer forma, ele no deve ser algo muito especial, j que preferiu Jan a voc. Eu nunca gostei daquela menina. Lembro de ter dito a Siddie, quando deixamos voc com os Webster, que Jan a comeria viva. Jake tinha sido o melhor amigo do pai de Ellis e quando ela ficou rf, com apenas onze anos, foi morar com ele e Siddie, sua mulher, durante trs anos. Foi um tempo muito feliz. Depois os negcios de Jake no deram mais certo e ele faliu. Foi nessa ocasio que Ellis passou a viver com seus tios. Assim que a menina deixou a escola e comeou a trabalhar em um banco, sua tia morreu, e como Jan, apesar de ser dois anos mais velha que Ellis, era to irresponsvel, ela passou a cuidar da casa para o tio, Jan e Martin.

No muito depois de tudo isso, Siddie e Jake receberam uma herana e queriam que ela voltasse para eles, mas por gratido e lealdade Ellis ficou com o tio. Agora no ficaria mais. J tinha decidido. Ellis deu uma espiada no relgio. Tinha que descer. Se Jake j tivesse ganho o bastante nas mesas do cassino estaria esperando por ela. Iriam jantar no Salo Cabaret e depois ao show. Ellis estava um pouco nervosa, pois Jake insistia para que fosse para Adelaide com ele e se tornasse a filha que ele no tinha. Siddie morrera h dois anos e Jake ia se casar novamente com uma mulher chamada Pat. Ellis sabia que Jake no pensara nisso, mas poderia ser um grande erro apresentar nova mulher uma "filha" de vinte anos. Ela rezava e esperava ansiosamente a resposta de uma proposta de emprego para o qual se apresentara na ilha Flinders. Pegou a bolsa e foi para o elevador. Tinha certeza que seria bom trabalhar em uma fazenda de carneiros; ia se sentir til, estaria ocupada e esqueceria Paul. O tempo, todos diziam, era o melhor remdio para qualquer tipo de doena, at as de amores infelizes. Ao descer no elevador cheio de gente bem vestida e falante, Ellis pensava por que Steve Gascoyne no respondera carta que ela lhe tinha escrito. Talvez ele no quisesse falar com uma prima de Jan. O simples pensamento de como Jan o tratava perturbou Ellis; muitas coisas que Jan fazia a perturbavam, como por exemplo no ficar em casa para atender telefone mas, depois de prometer ao pai que ficaria, ou ento, passar o dia fora com o namorado, em vez de datilografar as cartas que seu pai lhe pagava para fazer. Ellis no se lembrava quantas vezes ficara at tarde da noite datilografando para Jan, sem receber nem um "muito obrigada" em troca. Tambm no se lembrava quantas mentiras tivera que contar porque Jan se esquecia de um encontro. Agora, l estava Steve Gascoyne, o criador de carneiros com quem Jan prometera casar-se. Ellis sentia muito por ele! Ela o imaginava uma pessoa boa e simples, que provavelmente mal podia acreditar que algum como Jan pudesse apaixonar-se por ele. Mas, trs dias depois que Jan voltou para Melbourne, decidiu que Paul Howard, um agente imobilirio bem-sucedido, era mais apropriado para ela. Para dizer a verdade, Ellis achava que Jan realmente no sabia que Paul era propriedade dela, Ellis. Como um rapaz to cobiado pelas garotas como Paul, podia ser visto com uma pessoa como Ellis? Saiu do elevador, cruzou o hall e foi em direo da sala principal do cassino. Seus olhos de repente encheram-se de lgrimas; isso acontecia todas as vezes que pensava em Paul. Ele tinha sido to bom para ela; tinham ido juntos a shows, tinham sado para jantar, conversado a respeito de coisas to fascinantes.

E ele a beijou! Ah! Como ela pensava nele! Pensava nele todas as horas; sempre que se deitava, ou mesmo durante o dia. Como estava apaixonada! Era difcil concentrar-se em outras coisas, como datilografar para o tio, por exemplo. Ellis tinha aceitado aquele servio por Jan a fim de que a prima pudesse viajar com Martin, seu irmo, um naturalista. Eles iriam at a ilha Flinders pesquisar pssaros. Era estranho Jan interessar-se por um lugar to pacato, mas ela logo envolveu-se em um caso amoroso com Steve Gascoyne, um caso quentssimo foi o que ela disse em uma de suas cartas. Mas o noivado foi rompido. O anel, lindo por sinal, tinha sido devolvido pelo correio. Ellis achava tudo aquilo cruel demais; Jan s se divertira tendo um caso "quentssimo" com o pobre fazendeiro. Mas uma coisa ficou bem clara: Jan deixou a ilha porque no estava disposta a tomar conta da casa de Steve. A tia de Steve foi levada para um hospital em Hobart ela contou a Ellis. Acho que ela no voltar mais, e claro que eu no irei substitu-la nos trabalhos domsticos. Ser que isso era realmente suficiente para se romper um noivado? Ellis no pensava assim. Afinal, Jan fora caprichosa, e sendo to atraente, podia dar-se ao luxo de escolher quem quisesse a qualquer momento. Bem, agora tinha escolhido Paul. Ellis tentou engolir as lgrimas e foi em direo ao Salo Cabaret. L chegando parou e olhou ao redor. O crupi, em uma das mesas, recolhia as fichas e um outro dizia: "Faam seu jogo". Os funcionrios das mesas do vermelho e preto, sentados em banquinhos altos, distribuam as cartas, enquanto, ao redor da mesa, os inspetores presidiam o jogo. A sala estava cheia de gente. Eram turistas, pessoas do lugar e jogadores, muitos deles orientais e vindos dos navios ancorados no porto. Ellis no viu Jake por ali e decidiu ir para o local em que haviam combinado encontrar-se, mas ele tambm no estava l. Um pouco insegura, sentou-se em uma mesinha prxima do bar, para esperar. Estava embaraada, pois levava uma vida to pacata em Melbourne e realmente no sabia como se comportar em lugares sofisticados como esse. Felizmente o bar era pouco iluminado e Ellis achava que assim no chamaria ateno. Depois de algum tempo, notou que um homem estava olhando para ela. Um pouco envergonhada, desejou poder ficar invisvel. De repente a confuso que sentia transformou-se em algo totalmente diferente, pois lembrou-se de que, vestida como estava, no era mais a menininha inocente de Melbourne.

Lembrou-se da imagem que vira no espelho. No resistindo, olhou para o homem. Ele tambm estava s, tinha um copo na mo. Usque provavelmente, pensou. Ele deveria ter uns trinta anos, cabelos aloirados, sua pele bem bronzeada era jovem e seu rosto muito atraente. Seus olhos encontraram-se e, sem querer, Ellis sorriu: o estranho retribuiu o sorriso e ergueu o copo em direo dela. Seu corao comeou a bater com fora. Naquele sorriso havia algo de cnico; ento desviou o olhar, temendo que ele se aproximasse. Abriu a bolsa e fingiu procurar alguma coisa; no saberia o que dizer a um homem como aquele, caso viesse at ela para conversar. Ele pertencia a um mundo totalmente diverso do seu. Felizmente, Jake apareceu bonito e simptico, no parecendo em nada um pai, apesar de seus cinqenta e um anos. Dinheiro caa-lhe bem, Ellis pensou, e sorriu afetuosamente. Ele a cumprimentou galantemente, como se ela fosse uma mulher por quem estivesse interessado, no como simplesmente a Ellis Lincoln que ele conhecia desde a infncia. Querida, voc est linda! Seu cabelo est maravilhoso! Enquanto falava, ele levou as mos de Ellis at os lbios para beija-las. Tudo fazia parte do que ele havia programado para que ela se sentisse melhor. Era um plano para valoriz-la; e apesar de saber de tudo, se sentia bem. Sabia que as pessoas sorriam e at agiam cinicamente, como por exemplo o estranho que a olhava to fixamente. Ela podia imaginar o ele pensava agora, assistindo cena. Sinto t-la feito esperar disse Jake. Voc deveria ter pedido algo para beber... Eu estava realmente com sorte hoje na roleta e no podia sair. Voc me perdoa? Bem... vamos jantar? Ellis concordou e eles se retiraram. Propositadamente, ela saiu do bar sem se voltar para o estranho que a olhava to fixamente, tentando convencer-se de que no se preocuparia com o que ele pudesse estar pensando sobre ocaso. Jake pediu um aperitivo e o jantar, depois tirou do bolso uma caixinha e entregoua a Ellis. Comprei isso em Bettery Point enquanto voc estava no cabeleireiro. um presente, espero que goste!

Meu Deus! Ellis se sentia to pouco vontade apesar de saber que Jake no gostava que ela se sentisse assim. Ele j tinha lhe dado tantos presentes que ela corou ao agradecer-lhe enquanto abria a caixa, e descobrindo uma pulseira de ouro. Jake, to linda! Voc no deveria... Enquanto falava ela notou bem atrs de si a presena de um homem que esperava o garom mostrar-lhe sua mesa. Ellis espiou furtivamente e notou que era o estranho do bar; notou tambm, pelo movimento de seus lbios insinuando um sorriso cnico que ela j conhecia, que ele percebia o que se passava em sua mesa. Desviou o olhar com raiva. Ele pressups obviamente que ela estava recebendo presentes de um homem mais velho em agradecimento a favores prestados ou que poderia vir a prestar. Ele no veria Jake como um tio ou padrinho. No, ele no pensaria dessa forma, depois de t-lo visto beijar suas mos no bar. Ellis sentiu-se aliviada quando o garom conduziu-o a sua mesa que, apesar de ficar prxima deles, era longe o suficiente para que no escutasse o que conversavam. Jake pegou a pulseira e colocou-a em seu pulso. No diga nada. um prazer dar-lhe isso. O que vale o dinheiro quando no se tem algum com quem dividi-lo? Tenho certeza que conseguirei fazer com que voc esquea aquela proposta de emprego e gostaria muito que viesse viver comigo e Pat. Ns viveremos bem, eu lhe prometo. Ellis mordeu os lbios e muito pouco vontade soltou suas mos. Jake, eu... eu realmente no sei o que dizer. Sinto que estou sendo ingrata, mas no consigo ficar sem trabalhar. Sei que fui louca candidatando-me para esse cargo na fazenda, mas o que realmente quero. Quero ser independente, quero fazer algo... No esse tipo de trabalho, Ellis. No consigo imaginar por que voc se candidatou, mas de qualquer forma sair de algo ruim e ir para algo pior ainda. No ser bom. Voc viveu como criada para seu tio por muito tempo, enquanto Jan se divertia. E agora esse plano absurdo. Trabalhar para um fazendeiro qualquer! Quando penso na menina triste e infeliz que eu encontrei no aeroporto na semana passada, e que em poucos dias se transformou nessa mulher bonita, realmente bonita, eu me arrependo pelos anos em que esteve longe de mim. Voc no se olhou no espelho, antes de descer? No h outra mulher aqui mais bonita que voc! uma mistura incrvel de sofisticao e inocncia. Voc teria uma vida maravilhosa comigo e com Pat; encontraria rapazes interessantes e logo esqueceria aquele idiota do Paul. Ellis no sabia o que fazer. Era impossvel dizer-lhe que Pat no ficaria muito satisfeita com ela a sua volta, e depois de algum tempo disse:

Sabe, Jake, h algo de errado comigo, porque acima de tudo sinto que preciso ser til. Realmente til. E, alm do mais, no sou bonita... Voc me deu roupas maravilhosas, ensinou-me a valorizar meus atrativos, e eu sei que pareo muito mais bonita agora, mas continuo sendo Ellis Lincoln. Gostaria de conseguir o emprego. E o trabalho no antdoto contra males de amor? perguntou com um sorriso amargo. Acho que sim, Ellis. Voc pode estar certa. Talvez eu esteja sendo muito egosta querendo uma filha. Voc to bom, Jake! No se tocou mais no assunto naquela noite. Jantaram e s dez e meia o show comeou. Ellis no imaginava que fosse um show daquele tipo e, no incio, ficou um pouco chocada. Aquelas garotas bonitas, com belssimos arranjos nas cabeas, mas seios nus! Sem qualquer motivo, virou-se em direo do homem dos olhos azuis para ver se ele ainda estava l! Sim, ele estava e olhava, no para o show, mas para ela. Muito desconcertada, virou-se rapidamente e decidiu apag-lo de sua mente; mesmo porque estava gostando do espetculo. Tudo era bonito; o cenrio, a iluminao, as roupas; era sem dvida o melhor show, o mais elaborado que vira em toda sua vida. Apesar dos nus, no era vulgar. A msica, a dana, tudo era maravilhoso. Tambm, com todo aquele dinheiro que vinha das mesas de jogo, no se podia pensar em economia, concluiu Ellis. Quando a apresentao terminou e as luzes se apagaram, algumas artistas deixaram o palco, no as que estavam nuas, claro, e dirigiram-se em direo das mesas. Jake disse: Vou ver se consigo trazer uma dessas moas para beber com a gente. Voc gostaria? Ela consentiu. Na realidade Ellis j tivera muitas surpresas naquele dia e achava que estava na hora de deitar-se, mas jamais rejeitaria uma proposta de Jake, sabendo que ele tentava distra-la. Aceitou e observou-o conversar com um cantor; depois ele desapareceu, indo para dentro do palco. Ellis sentou-se para esper-lo. Os garons andavam pelas mesas e algumas pessoas j saam, provavelmente em direo ao cassino que ficava aberto quase a noite inteira. Era divertido estar ali e ajudava a distra-la de sua infelicidade, mas aquela vida no era para ela. As noites mal dormidas a deixavam exausta, pois, sempre que ficava s em seu quarto, o pensamento voava para Paul, para seus beijos, suas caricias, suas juras, que afinal significavam to pouco.

Sem o saber, distrada com seus pensamentos, Ellis esteve com o olhar fixo em um homem, um desconhecido, que agora vinha em sua direo. Seu corao saltou e seu rosto ficou vermelho, pois o homem parou a seu lado e suas mos foram em direo da cadeira que at h pouco Jake ocupava. Posso me sentar? perguntou com voz macia e sorrindo sugestivamente. Ellis umedeceu os lbios e disse nervosa: Eu... estou esperando algum. Ento, deixe-me oferecer-lhe um drinque enquanto espera disse, obviamente no acreditando em nada do que Ellis tinha falado. O que voc quer beber? Nada. Eu... no quero beber. Mas ele parecia to determinado que Ellis no sabia o que fazer; sem dizer uma palavra ela o observou puxar a cadeira de Jake, sentar-se e chamar o garom. Ellis disse calmamente, apesar de por dentro estar tremendo: Eu no quero beber e essa cadeira est ocupada. Suas palavras no surtiram nenhum efeito e ela comeou a procurar por Jake desesperadamente, mas em vez de ver Jake, ela viu o estranho do bar. Ele havia se levantado de seu lugar e vinha em direo ao homem que estava importunando Ellis. Ela nem podia imaginar o que ele estava dizendo para o homem, mas deve ter sido algo muito efetivo, pois ele se levantou e, sem dirigir-se a Ellis, retirou-se. Ela olhou para seu salvador a fim de agradec-lo; seus olhos encontraram aqueles olhos azuis e frios e o mesmo sorriso cnico sem qualquer trao de simpatia; instintivamente ela refreou-se. Obrigada disse , mas no deveria ter-se incomodado. Posso... posso cuidar de mim. Bem, se assim, livre-se de mim, agora que estamos a ss ele respondeu friamente. Quero ver como voc age. Ellis quis protestar, mas sem prestar ateno ao que ela poderia dizer, ele sentou-se e chamou o garom. O que voc est bebendo? perguntou. Nada respondeu secamente, pensando que simplesmente trocara de parceiro indesejvel. Um Dubonnet para a senhorita, com gelo e suco de laranja, e um usque para mim. Depois voltou sua ateno a Ellis, principalmente pulseira. A garota

tentou instintivamente tirar o brao de cima da mesa, mas achando que o gesto poderia parecer culposo, levou as mos aos cabelos. Um belo presente para se receber antes de um jantar... ou mesmo depois, no? Ela entendeu o que ele queria dizer, principalmente porque ele assistira cena com Jake no bar. Jurou no dar importncia ao que aquele homem pensava, mas muito diferente quando se est face a face e quando as pessoas pensam que a gente imoral. , realmente bonito ela disse, controlando a vontade imensa de dizerlhe que ele fosse cuidar de sua prpria vida, e acrescentou: Eu no sei o que voc possa estar pensando, mas sei que imagina muitas coisas e preferia que cuidasse de sua vida. Alm do mais, no o convidei. No imagino tantas coisas como diz; mas sou realista. Quanto a convites, seus olhares foram muito generosos esta noite. E o simples fato de uma mulher bonita estar s, j um convite. Seus olhos passaram do rosto para os ombros e seguiram para a curva dos seios de Ellis. Ento ele inclinou-se um pouco e fixou-se em seus olhos castanhos. Seu namorado muito velho comentou. Ellis respirou, ia responder quando o garom trouxe as bebidas e, apesar de ter dito que no queria beber, levou o copo boca, bebeu um gole para acalmar-se, e ento disse: Voc... voc ridculo! Para sua informao, Jake... Jake um velho amigo da famlia. Ele sorriu ironicamente e bebeu seu usque. Isso me soa como histria para criana dormir. Eu os vi juntos, os olhos dele a devoravam. O que me dir agora? Que hoje voc faz vinte e um anos e que ele est dando a pulseira de presente porque voc uma pobre orfzinha sem amor? O rosto de Ellis ficava cada vez mais vermelho, mais por seu olhar e nem tanto pelo que ele estava dizendo, ento, meio confusa, respondeu: Sou realmente rf e ele est me proporcionando um belo passeio pois... Ela parou e engoliu. Quase ia contar-lhe sobre Paul e seu caso, e Deus sabe o que ele poderia imaginar. Ela tentou novamente e contou uma mentira que surpreendeu a si mesma. Na verdade essa pulseira um presente de noivado.

Mais uma vez ele sorriu ironicamente ao olhar os dedos de Ellis sem qualquer anel. Um belo presente de noivado, mas no um anel de noivado. Parece que algum quer escapar. Ela queria escapar, foi o que ele sugeriu. Mas imediatamente improvisou: Eu ainda no tenho o anel porque... bem, porque tudo aconteceu hoje... pelo telefone. Meu noivo mora na ilha Flinders. Eu vou para l daqui a dois ou trs dias, ento terei meu anel. Aquilo, pensou, deve t-lo colocado em seu lugar, pois ele no disse mais nada at o momento em que terminou o usque. No imaginava que voc se interessasse pela ilha Flinders, um fim de mundo. Voc j esteve l? No, mas j li sobre ela. Aposto que ser um choque para voc. o oposto daqui, o outro lado do mundo. Acontece que eu gosto de lugares calmos. difcil acreditar! disse ironicamente. Bem, a vem o velho amigo da famlia, eu a deixarei a seus doces cuidados. Levantou-se, inclinou-se ligeiramente e Ellis notou pela primeira vez o quanto aquele homem era grande e forte. Ao sair, disse: Tenho certeza que nos veremos de novo. Jake trazia duas pessoas do elenco com ele, e parecia feliz; olhou-a interrogativamente e ela notou que era por causa do estranho que estivera ocupando seu lugar na mesa. Est tudo bem, Jake disse ela sorrindo. Ento, Jake apresentou-lhe os danarinos Sherry e Michael. Pediram champanha e conversaram. Ela tentou divertir-se, pois assim Jake ficaria contente. Afinal, o estranho j no estava mais l, tirando concluses tolas. Voc se divertiu, querida? perguntou Jake, depois que os convidados se foram. Que tal tentar a sorte nas mesas? No, obrigada. Est na hora de dormir. No estou acostumada a esta vida social, voc sabe. Bem, s espero que no fique acordada pensando naquele rapaz...

claro que no! Dormirei em um minuto. Para seu alvio, ele aceitou a desculpa e levou-a at o elevador, beijou-a e voltou. Mais tarde, j na cama, ela ficou acordada, claro, pensando em Paul. Lembrou-se de seus beijos, da alegria de estar com ele. Por um momento imaginou o que poderia ter acontecido se ela tivesse a aparncia sofisticada que tinha agora. Provavelmente estaria noiva antes de Jan voltar e no estaria agora em Hobart com todos esses problemas. Jamais lhe passaria pela cabea ter que trabalhar em uma fazenda na ilha Flinders; nunca teria escrito para Steve Gascoyne. Pensou naquela noite em que decidira escrever oferecendo-se para trabalhar para ele. Paul viera jantar como convidado de Jan e no seu. Ellis preparou o jantar, como sempre e fez o prato que Paul preferia. Depois, lavou a loua, enquanto seu tio, que tinha escritrio em casa, trabalhava e Jan e Paul escutavam msica na sala. Poderia ter-se juntado a eles depois de arrumar a cozinha, mas preferiu andar pois se sentia magoada e s queria fugir. Quando voltou e viu que o carro de Paul ainda estava l, decidiu subir imediatamente para seu quarto. No conseguiu dormir e l pelas duas horas da manh foi at a janela. O carro de Paul ainda estava parado ali, e ela pde notar luz no quarto de Jan. Ellis fugiu da janela desesperada e um pouco chocada. Foi para a cama, mas no dormiu. Paul nunca tinha entrado em seu quarto, nem mesmo sugerira. Ela no teria permitido por mais que o amasse. Nunca! Ela era muito simplria para ele, pensou. Paul a havia esquecido, agora pensava s em Jan. Aos poucos seu pensamento foi para Steve Gascoyne, o homem que Jan desprezara. Ser que ele se sentia to s e infeliz como ela? Impulsivamente, e porque no podia dormir, decidiu escrever a ele. A idia veio-lhe cabea sem pensar: achava que eles podiam ajudar-se mutuamente. Ela no poderia fazer com que ele esquecesse Jan e ele no a faria esquecer Paul, mas de qualquer forma, poderiam ajudar-se um ao outro. Estava louca para sair da casa do tio; no queria ver Jan e Paul juntos. Esta semana junto com Jake seria o suficiente e ela sabia que no poderia voltar. E, afinal, aquele fazendeiro ia se sentir grato por ter algum que cuidasse da casa para ele. Ellis no se lembrava o que exatamente escrevera, mas o certo que havia escrito sobre eles poderem se ajudar. Ela disse-lhe que estaria em Hobart e lhe pedira que escrevesse para o Cassino Hotel; prometera-lhe que iria para a ilha assim que tivesse a resposta. Mas ela no tivera resposta alguma at agora. Talvez amanh.

Ellis virou-se e decidiu dormir. Tinha que dormir! Mas, de repente, comeou a pensar no homem do bar, em seus olhos azuis, sua pele morena e seu terrvel cinismo. No queria pensar nele, claro; era o tipo de pessoa que no queria ver de novo e se por acaso o visse no outro dia, fingiria no reconhec-lo e se afastaria. Estava decidida; no queria v-lo de novo, apesar do que ele lhe dissera quando partiu. Finalmente Ellis dormiu e acordou tarde na manh seguinte. Jake normalmente tomava caf no quarto, sempre acordava tarde porque ficava jogando at a madrugada, e ela no o viu quando desceu para o salo de caf. Sentou-se em uma mesa perto das janelas que davam para Sandy Bay e, enquanto comia, tentava no pensar no que faria no futuro. Depois de tomar caf foi at a recepo ver se a carta de Steve Gascoyne havia chegado. Nada novamente. claro que se ele estivesse realmente interessado j teria se manifestado. Mas ela comeou a achar que provavelmente ele rasgara a carta ao saber que ela era prima de Jan Webster. Sabia que poderia ajud-lo. Mas talvez j tivesse conseguido algum para cuidar da casa. De qualquer forma ele deveria avis-la. Algum tempo depois Jake desceu e eles passaram o resto do dia juntos em Hobart. Voc j pensou que hoje o nosso ltimo dia de frias? disse Jake. Como seu fazendeiro no se manifestou at agora, voc no acha melhor ir para Adelaide comigo? Vou sentir muito sua falta, Ellis. A proposta era realmente tentadora, uma vez que ela estava se sentindo to s, mas por outro lado seria o caminho mais fcil, pensou, e no era pessoa de escolher as coisas mais fceis. No, se no valesse a pena. Sabia que se sentiria muito mais satisfeita se tivesse que lutar pela felicidade. Alm do mais, havia Pat. Ento ela disse a Jake: Eu tambm vou sentir muito. Mas preciso trabalhar e encontrarei algo para fazer. Mas prometo que, se no conseguir, irei procur-lo. Depois do almoo Jake props que fossem fazer compras, mas Ellis recusou-se e sugeriu que fossem at o monte Wellington, pois o dia estava claro. Sabia que no seria o melhor programa para Jake, que adorava o movimento da cidade, mas para Ellis seria timo olhar l de cima e ver a segunda cidade mais antiga da Austrlia, pequena mas to bonita, espalhada pelas praias do rio Derwent. Ela sentia-se bem melhor quando voltaram para o hotel. Em seu quarto, tomou um banho e pensou satisfeita que passara o dia sem ver aquele homem horrvel, o monstro de olhos azuis! Agora, s faltava aquela noite, e ela precisava inventar uma boa histria para convencer Jake a deix-la.

Saiu do chuveiro, enxugou-se, vestiu o robe azul-claro e pegou o jornal procura da pgina sobre empregos. "Viva em uma fazenda precisa-se de moa para cuidar de casa e crianas" ela leu. Nada, realmente nada, mas de repente ocorreu-lhe que ela poderia procurar algo no hotel, talvez nas lojas do hotel. No era o que realmente queria, mas... Algum bateu na porta, era Jake. Viera ver se ela j estava pronta para o jantar. Posso entrar, Ellis? Estou um pouco preocupado com o fato de voc no ter arranjado um emprego, e no quero estragar nosso jantar com esse assunto. Na realidade, tenho que partir amanh. Prometi a Pat que estaria com ela em um jantar para o qual fomos convidados. Ele falava e andava pelo quarto. Devemos acertar tudo essa noite. Recuso-me a deix-la aqui sozinha e sem trabalho. Ser que posso convenc-la a vir comigo? No, Jake... no. Eu receberei notcias do Sr. Gascoyne amanh, tenho certeza ela respondeu. Ellis, seja prtica! Suponhamos que esse homem no responda sua carta. Voc no pode ficar sozinha aqui. Pagaria sua estadia at quando quisesse, mas voc to nova! Principalmente agora, assim, sem pintura, voc parece uma menina. E depois, odeio a idia de v-la trabalhando para esse fazendeiro. Algum tem que verificar se voc est realmente indo para um lugar decente. Na ilha Flinders? Ellis riu. Soube que aquilo o fim do mundo. provavelmente o lugar mais seguro para jovens como eu. Alm disso, Martin ainda est l. Bem, j alguma coisa concordou Jake. Naquele momento o telefone tocou. Jake, que estava por perto, automaticamente atendeu: Al? deu o nmero do apartamento e disse: Sim, a srta. Lincoln est aqui. Espere um momento passou, ento, o telefone para Ellis: para voc! Al? ela disse, imaginando quem poderia ser; ento seu corao saltou ao ouvir do outro lado: Steve Gascoyne, srta. Lincoln. a respeito da carta que me escreveu. Ah sim! disse Ellis apressadamente. Ela sabia que ele ligaria. O senhor est interessado, Sr. Gascoyne? Esperei por seu chamado. Estive fora e recebi sua carta agora. Estou aqui em Hobart, no hotel. Poderemos nos encontrar. O senhor... o senhor precisa de mim? Estou livre, posso ir amanh.

No se apresse, srta. Lincoln ele disse. Apesar do nervosismo e excitao, Ellis achou aquela voz familiar, mas s mais tarde soube por qu. Gostaria de v-la, antes de tomar decises precipitadas. A senhorita pode jantar comigo? Ellis olhou para Jake, que estava escutando a conversa, e pensou em convidar o sr. Gascoyne para jantar com eles, mas desistiu. No queria que Jake interferisse no assunto; queria decidir sozinha. Bem? disse a voz. No. No posso. Tenho outro compromisso. Como? ele perguntou num tom curioso, dando a impresso que tinha entendido mas que queria ouvir a resposta novamente. Tenho um compromisso para o jantar ela repetiu. Ah sim, entendo. Bem, parto amanh, e ento a senhorita poderia vir at meu apartamento agora para que possamos nos conhecer. Fico esperando! Ele lhe deu o nmero do apartamento e desligou. Ellis sentia-se excitada e insegura, sem saber ao certo se era o que realmente queria. Era o Sr. Gascoyne ela disse a Jake, obviamente sem nenhuma necessidade. Quer ver-me. Vou me vestir. Posso ir junto, Ellis? perguntou Jake. Tenho mais experincia e posso julgar as pessoas melhor que voc. Gostaria de saber com quem vai trabalhar. No, no se preocupe, estarei bem. Se tiver qualquer dvida, procurarei por voc. Isso me parece mais sensato disse Jake. Voc no precisa aceitar o primeiro emprego. Bem... acho melhor que se vista. Vou descer e ficar no bar. V para l depois da entrevista, seria bom levar o sr. Gascoyne junto. Vamos jantar s nove horas; portanto, voc ter muito tempo. Est bem? Certo disse Ellis. Quando Jake se foi, ela ficou imvel por alguns minutos. Alguma coisa a incomodava, mas estava com muita pressa e no poderia ficar ali parada, pensando. Foi para o guarda-roupa escolher o que vestir. Achava que deveria usar algo discreto, por causa de sua idade, que ela no tinha mencionado na carta. que poderia vir a ser um ponto desfavorvel, j que iria empregar-se para tomar conta de uma casa. Pensativa, foi para o armrio cheio de roupas caras e bonitas que Jake comprara. Nada sbrio, nada prprio para a ocasio. Ela virou e foi em direo da mala, remexeu tudo e encontrou uma blusa branca com mangas compridas e uma saia

preta. timo, pensou, isto mais prprio. E antes de ir ao bar, encontrar Jake, ela poria outra roupa. No pensava em convidar o Sr. Gascoyne, como Jake dissera, a fim de que ele pudesse conhec-lo. Seria embaraoso explicar por que estava l passando frias com Jake. Se ao menos ele se parecesse com seu tio, mas Jake era to bonito e parecia to jovem, que Ellis preferia no dar explicaes. Decidiu que seria melhor depender de seu prprio julgamento. De qualquer forma, por que tanta preocupao? Um pobre fazendeiro daquela ilhazinha! Certamente era muito dependente e cada vez mais ela achava que Jan tinha querido apenas divertir-se com ele. Mas sua voz no telefone no parecia arrastada ou enrolada como a de um homem do campo. Nem mesmo o sotaque dos australianos. Bem, de qualquer forma, um fazendeiro no precisava ser necessariamente um caipira. Colocou a saia, abotoou a blusa e olhou-se no espelho. Ela realmente parecia jovem sem a pintura, como Jake dissera, mas decidiu no se pintar. Queria destacar o lado prtico de sua personalidade. Gostaria, nesse momento, de no ter cortado o cabelo. A maneira como usava antes, puxado para trs, preso em um coque dava-lhe um ar de seriedade. Agora, aquelas mechas douradas, bem cortadas, por sinal, jamais ficariam presas para trs e mudavam sua personalidade. Era impossvel parecer-se com a Ellis Lincoln que cuidava to bem da casa de tio Bill! Rapidamente, pegou um leno preto e prendeu o cabelo. Agora estava melhor, parecia mais sria, pensou, sem saber que seus olhos estragavam completamente aquele ar srio. No muito mais tarde ela saa do elevador e caminhava em direo ao apartamento de Steve Gascoyne. O corao batia-lhe forte. Tinha esperado tanto tempo por esse momento, mas agora a coragem lhe fugia. Pensou mesmo que tinha sido boba e impulsiva ao escrever aquela carta. Ela nem sabia como era aquele homem. Apenas o imaginara. Pensava tambm que talvez tivesse contado coisas demais, tivesse se aberto muito. Agora, porm, j estava parada ali, na frente da porta do apartamento dele. Quase se virou para ir embora e se via j dizendo a Jake que mudara de idia a respeito do trabalho. Isso queria dizer que iria para Adelaide, e l, Jake iria persuadila a ficar e acostumar-se nova vida. Mas como ela se entenderia com Pat? O casamento ainda no se realizara e Pat poderia decidir se queria ou no uma espcie de enteada. Ellis sentia que o destino a empurrava. Ergueu a mo e bateu na porta; num instante ela soube o porqu de todo seu temor.

A voz no telefone! claro, ela lembrou-se da voz era o monstro de olhos azuis! No, no poderia ser ele. Nada no momento poderia convenc-la que aquele homem era o seu pacato fazendeiro. Um minuto depois a porta se abriu e seus receios tomaram-se realidade. Era o homem dos olhos azuis!

CAPTULO II claro que ele no estava surpreso ou chocado como Ellis, e seu olhar duro passou sobre ela, desde o leno que prendia os cabelos at os sapatos pretos. Ela molhou os lbios e engoliu seco. O senhor... ... o Sr. Gascoyne? perguntou, esperando loucamente ter batido em porta errada. Ou que o Sr. Gascoyne fosse outra pessoa que estivesse esperando l dentro do quarto. Sim, sou eu disse, pegando-lhe o brao e conduzindo-a para dentro. E voc, claro, Ellis Lincoln. Reconheci sua voz pelo telefone, apesar de pensar que estava enganado. Voc realmente no a criatura infeliz que esperava encontrar pelo tom de sua carta. Vejo que esteve se consolando todo esse tempo, no? Ellis livrou-se de suas mos. Tudo o que tinha pensado fazer para amenizar o comportamento de Jan agora parecia absurdo. Esse homem no precisava de ajuda! O melhor era deix-lo, cuidando de seus males, se que realmente eles existiam! No era a pessoa que ela tinha imaginado, o homem simples que a prima tratara to mal. Bem, Sr. Gascoyne disse, tentando manter a voz calma acho que no ser necessrio levar adiante tudo isso. Sei que no est interessado em... Ento voc est achando errado. Estou muito interessado disse calmamente, fechando a porta do quarto. Ellis procurou uma cadeira e sentou-se. Naquele momento ela se lembrou que dissera a ele que estava noiva de um homem que morava na ilha Flinders. claro que teria que dar explicaes depois, entretanto o que mais queria era desaparecer dali. Ficou olhando para o cho, mas sentia que ele a examinava.

Com esta roupa voc parece outra pessoa disse ele, depois de um tempo, que a Ellis pareceu infindvel. Sem maquilagem e com essas roupas de... carneirinho, voc outra. Sorte que nos vimos ontem. Sorte? ela perguntou, levantando a mo at a gola da blusa num gesto nervoso. Sim. Para ambos ele puxou uma cadeira e sentou-se bem na frente dela, esticou as pernas e continuou: Sabe o que me parece agora? Ele parecia divertido e, apesar de saber que a pergunta fora feita s por acaso, ela sacudiu a cabea afirmativamente. Voc parece um passarinho, aquecido e bem alimentado, feliz sem saber que a qualquer momento pode ser apanhado e morto sorriu ironicamente e disse: Acontece que voc no passarinho indefeso, no, Ellis. E foi bom para voc no ter conseguido enganar-me, pois eu poderia aceitar sua sugesto de vivermos juntos na ilha. Ellis no sabia o que falar; olhava-o boquiaberta e de olhos arregalados. O que voc estava dizendo? ela perguntou, sem querer, em voz alta. Minha filha, com essa aparncia, eu teria desistido. Se eu no a tivesse visto com aquele velho, eu teria acreditado na histria de corao partido. E realmente no gosto de garotinhas inocentes. Inocentes? Ellis repetiu. O que tem isso a ver com cuidar de uma casa e cozinhar para empregados? Nada disse ele, erguendo as sobrancelhas e olhando-a. Mas eu no a vejo nesse papel. Eu a vejo na minha cama. Ellis ficou muda e enrubesceu. claro que voc sabe o que quero dizer ele continuou. Sua prima ia casar-se comigo e voc se ofereceu para ocupar o lugar dela. No me ofereci para ocupar o lugar de Jan! exclamou. Ofereci-me para cuidar de sua casa e cozinhar para os empregados. Ele parecia divertir-se. Os empregados no saem de sua cabea, no? Est bem, mas voc tinha outras coisas em mente quando me escreveu aquela carta. Eu a recebi hoje, quando voltei para o hotel. Voc dizia na carta que eram trs horas da manh, e como no podia dormir pensou em mim; pensou que pudssemos viver juntos. Estvamos sofrendo juntos, nossas vidas tinham sido destrudas; precisvamos um do outro. Jan tinha roubado seu namorado e, ento, por que no nos juntarmos?

O corao de Ellis disparou. Ela no tinha escrito nada daquilo; ou talvez tudo estivesse implcito. Realmente no sabia. Talvez. Talvez eles precisassem um do outro. Ela precisava de um emprego. Era simplesmente isso o que quisera dizer. Escrevi que poderamos juntar-nos s de certa forma. Achava que o senhor estava precisando de algum para os afazeres da casa. Ou ser que sua tia voltou? Jan disse que ela foi levada para um hospital. No, minha tia no voltou. Morreu h dois dias e hoje estou cuidando de uns negcios dela por aqui ele respondeu. Sinto muito. Ficaram em silncio por um momento e ela tentou romp-lo pois estava terrivelmente pouco vontade. Esquecendo tudo o que ele dissera, ou ao menos tentando esquecer, Ellis disse: Posso ser-lhe til, ento, Sr. Gascoyne, sou uma pessoa responsvel, cuidei da casa de meu tio durante anos. Teve que parar pois ele a olhava de uma maneira muito estranha e tentar convenc-lo seria loucura. Ele no era realmente a pessoa para quem gostaria de trabalhar. Pegou um cigarro, ofereceu um a Ellis, e como ela o recusou, acendeu o seu e disse: Bem, estou lhe oferecendo o emprego. Mas, sem dvida, um cargo com duplo sentido. Posso conseguir algum para a cozinha a qualquer momento. O que eu realmente preciso de uma mulher em minha cama. No s para me satisfazer sexualmente mas principalmente para me dar filhos. No fcil para um homem como eu, vivendo numa ilha despovoada, arranjar uma esposa! Estou com trinta e seis anos e a necessidade premente. Jan seria tima, mas as coisas mudaram e creio que voc mesma serve disse, olhando-a fixamente. Ellis estava terrivelmente chocada; no podia acreditar que tudo aquilo estivesse acontecendo. Um pouco sem jeito, disse: Mas... mas o senhor poderia encontrar algum aqui em Hobart. J encontrei respondeu firme. Voc seus olhos eram ameaadores e brilhavam muito. Voc se exps tanto ontem noite comentou ironicamente. Por acaso no serei eu o homem da ilha de quem est noiva? claro que no disse Ellis, nervosa. Eu tive que inventar tudo. No gostei das coisas horrveis que o senhor estava concluindo sobre mim.

Voc est falando a respeito do meu ceticismo com relao ao velho amigo da famlia? Sim. Pois Jake no ... ele s queria... No estou interessado no que ele queria disse abruptamente Posso imaginar. E o que penso est mais prximo da verdade do que tudo que voc possa vir a dizer. Minha experincia com o sexo feminino ensinou-me que trapaas e ambigidade so partes essenciais do carter de uma mulher. No sou trapaceira! exclamou furiosa. No? Ento por que agora voc est vestida assim. Por que esse leno preto? Por que essa blusa escondendo seus encantos? E claro que uma impostora! Os olhos castanhos de Ellis brilhavam de raiva, mas mesmo assim ela reconheceu que tinha tentado parecer diferente. Levantou-se e disse friamente: J que o senhor pensa isso de mim, no h razo para toda essa discusso. No me quer na fazenda? Claro que quero voc em Warrianda disse levantando-se. Voc pode ir, e comear exatamente onde Jan parou. Pode ir assim que quiser. O que isso quer dizer? perguntou, suspeitando o que ele poderia dizer. Voc conhece Jan disse rindo , portanto pode adivinhar. Mas no se esquea, estou oferecendo-lhe a oportunidade de ser uma mulher correta. O senhor deve estar louco, no pode simplesmente decidir casar com algum que nem ao menos conhece. No quando foi... no depois de sofrer uma desiluso. No depois de ter sido abandonado? perguntou duramente. No tenha medo, fale. Quanto a desiluses, no se preocupe, meu corao de ao. Voc tambm foi abandonada, no? Pensa que sofre, no. Acredita que seu namorado possa cansar-se de Jan e voltar, no isso? No respondeu firme, procurando ignorar a dor que essas palavras lhe causavam. No creio que isso possa acontecer. Jan muito atraente, sempre foi. Eu, porm, no tinha qualquer atrativo disse amargamente. Voc sabe que isso mentira contestou Steve. Garotas sem atrativos no ganham pulseiras para celebrar noivados que jamais existiram; nem mesmo de velhos amigos da famlia. Nem recebem proposta de casamento de estranhos. Na realidade, se no tivesse atrativos, se fosse desajeitada, no me interessaria por voc. Portanto voltamos ao motivo de nossa entrevista. J decidi, o emprego seu, se quiser, e voc o quer, no?

Ellis mordeu os lbios. Sentia-se confusa e nem mesmo sabia o que estava sendo proposto. Ela queria um emprego, mas claro que no queria casar-se com esse homem; ela o odiava por pensar tudo aquilo. No entendia por que ele queria coloc-la no lugar de Jan. O que ele sentia por Jan? Tinha dito que seu corao era de ao, mas poderia ser apenas amor-prprio ferido, talvez quisesse simplesmente mostrar a Jan que no se importava com o fato de t-lo deixado. Preciso do emprego disse Ellis. No quero voltar a viver com Jan e meu tio. Por outro lado, no poderia viver com Jake. O velho amigo da famlia ele interrompeu secamente. J lhe disse que ele muito velho para voc, e portanto acho tima sua deciso. Sua estada aqui foi um exemplo do tipo de vida que ele leva. Voc, em pouco tempo estaria gorda, desinteressante e preguiosa, caso se tomasse sua amante. Ellis perdeu o flego. O senhor insuportvel. No sei por que no vou embora. No sou, nem quero ser amante de ningum e essa a entrevista mais louca que tive em toda minha vida. Gostaria de ter deixado Jake vir comigo, pois assim o senhor no ousaria dizer tudo isso. Foi Jake quem atendeu o telefone, no foi? perguntou. Foi, mas isso no significa que... No se aborrea com explicaes que no levam a parte alguma disse rispidamente. No tenho o direito de fazer perguntas. Pelo que j disse, a entrevista foi uma surpresa tambm para mim. No sabia que encontraria tanta confuso, quando o que eu quero s uma mulher. No preciso de um homem disse Ellis, sentindo seu olhar sobre ela. Toda mulher precisa respondeu Steve e, de repente, a tomou nos braos. Em um segundo, seus corpos estavam colados e esta proximidade apavorava Ellis. Ele a prendia firmemente com um brao; com o outro arrancou o leno de sua cabea, jogou-o no cho e passou a mo pelos seus cabelos. Voc se parecia com uma freira com essa coisa preta murmurou. No podia toca-la com aquilo. Ento beijou-a como Paul jamais o fizera. Uma parte dela fugiu dali e foi at Paul; com seus beijos moderados, nunca seu corpo tinha reagido como agora. Seus corpos estavam to juntos e ela sabia que o que sentia era puramente animal, pois no havia ternura entre eles. A intimidade provocada pelo contato estava ficando insuportvel e ela tentou inutilmente desvencilhar-se daqueles braos fortes. Nesse momento ele colocou suas mos dentro de sua blusa e tocou-lhe os seios. Algo novo despertou no corpo de Ellis, seu corao pulsava e seus nervos estavam excitados.

Por um momento, tudo desapareceu a sua volta, s sua sensualidade parecia existir. Foi necessrio um tremendo esforo para que ela se livrasse de Steve. Conseguiu e ficou tremendo violentamente, sem abrir os olhos e sem voz. Sentia-se violada, no podia olhar para ele. Queria poder esquecer esse homem, apag-lo de sua vida. Voltar a sua inocncia. Seus pensamentos vinham aos pedaos, desordenados, ela no conseguia mexer-se, ficou ali parada, de cabea baixa. Depois, sentiu um brao forte em volta de seus ombros e uma voz macia e quente perto de sua cabea. Ento, voc virgem, no? No poderia acreditar, depois de t-la visto em ao ontem noite. Ellis no respondeu. Perdera o controle sobre si, e estava ali passiva, nem ao menos tentou se desprender dos braos que a envolviam. melhor ir agora disse Steve. Desa e lave o rosto com gua fria. Voc logo se sentir melhor e estar pronta para seu compromisso. Ellis partiu pensando em Jake. Ainda tomada pelo pnico, permitiu que ele a levasse at o elevador. De uma forma ou de outra, conseguiu chegar at seu quarto. L chegando, fechou a porta e ficou parada, tendo apenas o silncio e o vazio de seu quarto como testemunhas da emoo estampada em seu rosto. Seu emprego na ilha Flinders desaparecera; era algo em que no queria mais pensar; era o que diria a Jake. E ento isso ela pensou alto enquanto se olhava no espelho e via uma figura plida. Moveu-se com dificuldade, tinha que se apressar, pois Jake subiria, caso ela no descesse logo. Desabotoou desajeitadamente a blusa, tirou a saia e foi at o banheiro molhar o rosto com gua fria. Steve tinha dito que assim ia se sentir melhor, e, engraado, ajudou bastante. Seu rosto ficou com aparncia mais tranqila e seus olhos tambm brilhavam normalmente. Bem, enfim estava l salva, apesar de tudo, e j se descobrira sexualmente, mas esse era um assunto em que no queria pensar. De volta ao quarto, tirou do armrio uma saia longa e vestiu-a, depois pegou a blusa. Sabia que as cores da roupa caam-lhe bem e isso ajudaria sua aparncia. Pintou-se, penteou-se e quando ia em direo da porta para sair, parou. Pensou o que faria agora. Certamente, amanh, daria uma espiada no jornal.

Mas Jake no a deixaria ali, sozinha. Ah! Aquele homem horrvel bem poderia transformar-se no fazendeiro pacato que imaginara! Assim, no teria sofrido tanto, no teria sido to humilhada. Que tipo de homem era, afinal, e que tipo de relacionamento teve com Jan? Ela pensava que Jan tinha sido cruel com Steve, mas ele mesmo disse que no sofrera. Ser que no tinha se apaixonado por Jan? Ser que precisava apenas e simplesmente de uma esposa e achava que ela servia? Mas Jan rompeu com ele. Ela no queria um casamento ambguo, da mesma forma que Ellis no queria um emprego ambguo. Ele fora duro e cnico, e ela estava quase convencida de que agira da mesma forma com Jan. Quase. Pois Jan era to adorvel, viva, que provavelmente o tinha provocado. Ellis perdeu a conta dos homens que se apaixonaram por Jan. Eles se apaixonavam sem que ela fizesse qualquer esforo. Seu corao saltou. Paul apaixonara-se por ela assim tambm, sem qualquer esforo por parte de Jan. Ela sentia-se triste, como sempre, pela dor causada com a perda de Paul. Novamente estava em busca de uma sada, do esquecimento. A dor de um amor que chega ao fim desse jeito. Pensa-se que melhorou, quando de repente est l de novo, destrutiva e cruel. Ellis olhou sua roupa, sua bolsa, tudo estava bem, mas ela se sentia s, muito s. Aquele homem, aquele terrvel e insuportvel Steve Gascoyne tinha-lhe proposto casamento; tinha-lhe insinuado, em alguns minutos, o que Paul jamais lhe insinuara. Tinha lhe despertado para o sexo. Mordeu os lbios com tanta fora que chegou a sentir gosto de sangue, e enquanto foi buscar um leno de papel algum bateu na porta. Jake, provavelmente, ela pensou, para saber por que ainda no havia descido para o bar. Mas, no era Jake, era Steve Gascoyne, pronto para jantar. Ele segurava seu leno preto. Ellis arrepiou-se. No deveria ter-se incomodado ela disse. Tambm achei; mas foi a nica desculpa que encontrei, se na realidade, preciso uma desculpa. Voc est s? claro respondeu rispidamente. Posso entrar por um momento? Ela no respondeu imediatamente, e, ento, antes que pudesse dizer algo ele entrou e fechou a porta.

Jake est me esperando ela disse. Estava nervosa com a maneira como ele a encarava. Sabia que no estava mais como um carneirinho, como ele mesmo dissera, mas apenas conseguia lembrar-se de seus dedos tocando seus seios nus, excitando-a. Estava ofegante e mal pde perguntar: O que voc quer? Desculpar-se? No acredito em desculpas. Mas no terminamos nossa discusso. Agora, que voc est melhor, tenho outra proposta a fazer-lhe. Voc ter o emprego sua moda. Voc j disse isso antes. Muito obrigada, no estou mais interessada em empregos com duplo sentido. Esquea isso. Quero dizer que pode vir da maneira que voc quiser. Voc ter apenas que cuidar da casa e da cozinha. Venha para Warrianda e veremos o que fazer. Pelo que posso imaginar, voc ser til l. claro que sim, sou tima para esse servio. De confiana tambm? perguntou sorrindo. No se preocupe, no trapacearei. Voc vir ento? Est mesmo interessada? Ela umedeceu os lbios nervosamente. H pouco no tinha dito a si mesma que no queria ver aquele monstro de novo? No queria esquec-lo? No seria loucura, sabendo tudo o que sabia sobre ele, aceitar o emprego, viver sob o mesmo teto? Mas j que seria sua moda, j que apenas cuidaria da casa, por que no? Pelo menos estaria livre do dilema. Quase ao mesmo tempo em que pensava, respondeu: Sim, claro. Estou realmente interessada no trabalho, claro enfatizou. claro repetiu Steve srio. Ento esteja pronta para partir amanh depois do almoo. Tenho algumas coisas para resolver de manh e depois partiremos. Ellis concordou e, sem dizer nada, Steve partiu. Ela respirou fundo. No sabia por que tinha concordado com aquilo. A nica coisa que sabia que nunca agira assim, com to pouca lgica e bom senso. Apagou a luz do quarto e desceu. Mais tarde, conversando com Jake, Ellis achou fcil contar a ele que realmente iria trabalhar na Ilha. Jake pensou que tudo correria normalmente. Que tipo de sujeito ele perguntou Jake. Ele no vinha jantar com a gente?

Ela lhe respondeu simplesmente que o Sr. Gascoyne agradecia, mas no poderia vir jantar. Est sentindo muito a morte da tia acrescentou. Ellis resolveu tomar um aperitivo pois sentia que estava realmente precisando. Depois, saram do bar e pegaram o elevador que os levaria ao restaurante. L Ellis lhe contou que gostava do Sr. Gascoyne, que ele era uma pessoa muito agradvel, e que estava muito satisfeito com o fato de poder contar com algum para os afazeres da casa. Verei Martin tambm disse, enquanto sorria aliviada e bebia um gole de vinho branco que Jake pedira para acompanhar a lagosta que comiam. Ela estava espantada com sua calma e como Jake acreditava em tudo o que dizia. Bem, sendo assim, creio que a deixarei disse Jake. Voc conseguiu o que queria, mas tenho que admitir que estou um pouco desapontado por perd-la. Sei que voc e Pat iriam se entender bem, e gostei muito da experincia de ter uma filha to bonita. Por mim, poderamos continuar assim para sempre prosseguiu, sorrindo. Mas ao menos acho que pude ajud-la com seus problemas. Hoje voc est maravilhosa, at parece mais alegre! Espero que amanh possa conhecer seu fazendeiro antes de partir. Ah, sim, acho que o ver! mentiu. Acho que ele tambm gostaria de conhec-lo. Ela tinha certeza que Jake no confiaria em um homem como Steve Gascoyne. Ficaria bem mais tranqilo se pensasse que trabalharia para o bom fazendeiro que ela lhe havia descrito e Ellis tremia ao pensar no que iria fazer; no havia meios de se convencer que estava sendo sensata e sabia que no estava. Mas se sentia tambm impelida pelas circunstncias. Na manh seguinte, ela e Jake tomaram caf juntos e Ellis lhe disse que o Sr. Gascoyne tinha sado para ver seus negcios. Mais tarde, enquanto arrumava as malas, Jake desceu para pagar a conta do hotel. Ellis sentia-se muito embaraada. Se Steve Gascoyne soubesse que ela tinha mentido para Jake, ele at que no estranharia, veria o fato simplesmente como uma trapaa, como comportamento normal de uma mulher. Ellis foi at o txi para ver Jake partir, e antes de sair ele insistiu para que ela ficasse com algum dinheiro. Jake disse que sentia muito no poder ver o fazendeiro. mesmo uma pena! disse Ellis, corando e no entendendo o que estava acontecendo com ela. Pensou que talvez fosse pelo fato de saber que estava agindo tolamente, mas no tinha alternativa; aceitaria o trabalho at que encontrasse outro melhor. Mas, l no fundo, sabia que alguma coisa tinha acontecido quando Steve Gascoyne a beijara. Sentia-se to humilhada e envergonhada... Olhou as guas brilhantes da baa e os barcos que ali estavam. No, claro que no queria ter aquela experincia de novo. Mas agora no precisaria preocupar-se, Steve Gascoyne tinha

desistido de seus propsitos. Ela cuidaria da casa, e ele teria que procurar outra mulher com quem dividir sua cama. As coisas tinham ficado bem claras!

CAPTULO III No muito tempo depois, Ellis percebeu que estava errada; foi quando se sentou ao lado de Steve Gascoyne, em seu pequeno avio que os levaria para a ilha. Foi uma surpresa para ela, quando, depois de se encontrarem no hall. Steve lhe disse que iriam para Flinders direto de Hobart, e ele pilotaria o avio. O Sr. Gascoyne vestia uma roupa esporte que lhe caa muito bem e como era a primeira vez que ela o via luz do dia, achou-o mais bonito ainda; sua pele no era to artificialmente bronzeada e indicava que ele era realmente um homem do campo, acostumado a passar horas ao ar livre. Ela tinha escolhido um vestido simples. Estava sem meias e usava uma sandlia simples, prpria para caminhadas. Durante a primeira parte da viagem pensava como seria Warrianda e sentia-se nervosa. Quem viveria l com Steve Gascoyne? Era a primeira vez que lhe ocorrera a pergunta. Jan. em suas cartas, falava apenas dela e Steve, e Ellis procurava lembrar-se de algo, mas nada! Sabia que Whitemark, era a cidade principal, e que Martin ficava hospedado no hotel Interstate. Mas isso era tudo. Bem, era tarde para lamentaes. O emaranhado de pastos e as florestas nas montanhas da Tasmania j ficavam para trs; via agora, ali embaixo, a areia branca e as guas de Banks Strait. O avio ia calmamente. Ellis jamais estivera em um avio to pequeno antes. O dia estava lindo e a experincia era incrvel. Deu uma espiada no homem ao seu lado, que estava to distrado que no percebeu. Ele era um estranho e, perturbada, Ellis desviou o olhar para as guas e para as ilhazinhas l embaixo. No agentava mais aquele silncio, estava a ponto de quebr-lo, quando Steve Gascoyne virou-se para ela dizendo: Aquelas so as primeiras ilhas do Arquiplago Furneaux. Se voc conhecesse um pouco da histria da Austrlia, saberia que elas foram descobertas por Tobias Furneaux, em 1773, quando seu navio se separou do Endeavour, do capito Cook, durante uma tempestade. L embaixo, voc v uma pequena ilha em forma de lua crescente e tambm um teto prateado. minha.

Sua ilha? perguntou um pouco assustada. Ns no vamos... No, no vamos para l. No farei isso com voc disse. Crio gado na ilha, e s de vez em quando tenho que ir at l. Chamei o lugar de Ilha das Desiluses e l morei durante dois anos. Havia certa preocupao em seu tom, o que fez com que Ellis engolisse a pergunta que ia fazer sobre o nome da ilha. Por que Ilha das Desiluses? pensou, mas no ousou perguntar. Ao contrrio, observou: O senhor no me disse nada a respeito de Warrianda, Sr. Gascoyne. Ele olhou para Ellis, e no rosto de Steve estavam estampadas suas caractersticas dominantes: cinismo e dureza. melhor, daqui para frente, voc me chamar de Steve ele disse. Sua prima costumava chamar-me assim. E, a propsito de Warrianda, Jan no lhe disse nada? Bem pouco sobre o lugar. Ns... ns no ficaremos os dois sozinhos l, no ? Ellis ficou furiosa com a risada dele. Nem isso voc sabe? No, no sei. Ela falou e sentiu-se tola. Quem mais vive na ilha? perguntou. Meu irmo Charles e sua esposa moram l respondeu e ela mais uma vez se sentiu chocada. Por que precisavam de algum para cuidar da casa se havia outra mulher por l? Mas, antes que pudesse dizer algo, ele continuou: A propsito, vou apresent-la como minha noiva. claro que no vai! exclamou indignada; no podia acreditar no que estava ouvindo. No o que combinamos e voc sabe disso. Voc... voc disse que faramos as coisas a meu modo. Fiz-lhe uma nova proposta, uma proposta que mais ou menos se aproximava do que voc pretendia, pois a proposta inicial, e eu pensava que fosse a sua tambm, era que voc se casaria comigo. Ele olhou-a e continuou: O que mudou foi em relao ao casamento seus olhos se encontraram e ela disse: E quanto a... A cama? ele perguntou. Ora, h um outro quarto na casa. Voc falou sobre mulheres trapaceiras lembrou-lhe, depois de algum tempo. Ela tinha que se livrar disso tudo o quanto antes.

Seu irmo no acreditar que voc est noivo novamente. Acho que acreditar. Ficou bem claro que eu tinha planos de me casar quando Jan estava na fazenda. Voc terrvel, incrvel sua frieza! Voc realmente acredita nisso? ele retrucou. Ellis sentiu o corao na garganta, pois sabia ao que ele se referia. Nenhum de ns o que se pode chamar de frio. Teremos pouco trabalho em convencer as pessoas sobre nosso ardor. Eu o odeio! ela exclamou em voz baixa. Mas voc no dir nada, pois se disser eu desminto. Voc acha que eles acreditaro que voc a nova governanta? No sei exatamente sua idade Ellis, mas voc no parece ter mais de dezoito anos, e caso no saiba, muito sedutora. Estaria enganando voc se dissesse que convenceria as pessoas na ilha fazendo voc passar por uma governanta. Ellis no sabia o que dizer. No se achava sedutora, mas sabia que Steve estava certo com relao ao que as pessoas poderiam pensar sobre seu relacionamento com ele. Por um momento, arrependeu-se de ter permitido que Jake a convencesse a cortar o cabelo e gastar todo aquele dinheiro em roupas. Queria estar exatamente como era quando cuidava da casa de seu tio Bill. Mas, de qualquer forma, no iria fingir ser noiva de Steve Gascoyne, por nada nesse mundo! Desesperadamente olhou pela janela e descobriu que j estavam sobrevoando a ilha Flinders. Logo iriam aterrissar e ele diria que era sua noiva; ficariam juntos e poderia beij-la e ficar a ss com ela. Ellis sentiu pnico. Essa sensao era pior do que o desespero que sentia quando se lembrava de Paul. No tinha pensado em Paul durante toda a viagem, era engraado! E isso a deixou um pouco preocupada. Nesse momento Steve colocou a mo no bolso e tirou algo que colocou nas mos dela. Era uma caixinha de jias. Seu anel de noivado disse friamente. Comprei hoje cedo. Ela, sem querer, abriu a caixa e viu um anel de esmeraldas maravilhoso. Imediatamente fechou a caixa.

O que que houve? Garanto que so verdadeiras. No ousaria engan-la com imitaes baratas, conhecendo seu bom gosto. Coloque-o disse num tom de quem est acostumado a dar ordens e ser obedecido. Voc deve imaginar que perdi o juzo; que no tenho orgulho ela sabia muito bem o que aconteceria, caso concordasse em usar o anel. As liberdades que ele tomaria! No acho que tenha perdido o juzo. Quanto a seu orgulho... bem, como direi? Voc deve achar que significa muito ser minha noiva... Mas eu no acho! No quero seu anel. Empurrou a caixa em sua direo e como ele no fizesse caso, derrubou-a no cho. Ele tambm no se preocupou com isso. Ao encar-lo, Ellis percebeu que tinha ficado louca, pois nunca deveria ter confiado nele, no depois daquele jeito como agira no hotel. Ele queria uma esposa e a teria em sua cama, fossem quais fossem os meios para consegui-la. Mas com ela isso no aconteceria. No poderia for-la. No usaria o anel e ficaria distncia; seria a fria e distante governanta que logo convenceria a todos. Algum tempo depois, Steve apontou em direo da terra: Warrianda disse. Ellis olhou pela janela. Um pouco frente viu um agrupamento de casas e algumas estradas. Uma delas, a mais larga, conduzia a um ponto que ela sups fosse a casa. Em outras circunstncias se sentiria excitada, mas no agora. Estava apenas tensa. Mais frente viu as montanhas e, esquerda, ela pde perceber a linha curva da praia. Um carrinho corria pelo pasto e Steve disse: Deve ser meu irmo Charles. Vai at a pista para nos encontrar. melhor aprontar-se. Para qu? No levarei adiante sua idia maluca. Sou a governanta e s! Ele sorriu sem acreditar e observou: Se eu disser isso a Charles ele rir na minha cara. O corao de Ellis batia forte. O avio descia rpido e o cho parecia correr em direo a eles. Ela podia ver claramente o local de aterrissagem. Steve desceu suavemente, encostou no cho e parou. O jipe no tinha chegado e Ellis voltou-se para Steve ansiosamente: Voc no est sendo justo. Tudo o que combinamos foi cuidar da casa e da cozinha. Agora voc... Agora quero que voc use o anel, no? ele pegou a caixinha do cho e colocou-a no bolso. No pedi mais nada a voc, no?

At agora no respondeu, desconfiando de seu olhar. Quando o jipe se aproximou, Ellis advertiu-o: Eu o aviso, Sr. Gascoyne, se me apresentar como sua noiva, digo a todos que um mentiroso. Ao menos me chame de Steve disse ele zombeteiro, o que desconcertou Ellis. Ela ficou vermelha e totalmente descomposta. Desceu do avio e l estava o jovem de cabelos castanhos e olhos cinzas. O nico trao comum entre Steve e seu irmo mais moo era o tamanho da boca. Sorriu para Ellis e seus olhos a examinaram rapidamente, indo depois para o avio. Steve veio em sua direo para cumprimentlo e Charles lamentou: Pensei que ia trazer uma governanta, Steve. Steve ignorou a pergunta e Ellis mordeu os lbios. Gostaria de dizer que era a governanta, mas notou que Steve tinha razo, seu irmo iria rir. O sorriso de Charles Gascoyne e sua rpida inspeo foram conclusivos, ele achava que Steve tinha arranjado outra namorada. Steve foi at Ellis e disse: Ellis, este meu irmo Charles; Ellis Lincoln, Charles. E no se preocupe com a casa, Ellis diz que vai tomar conta de ns. No to intil quanto parece. Charles sorriu novamente e disse: Al, Ellis! A garota notou que ele no se impressionava com as palavras do irmo pois disse: Os tosquiadores chegaro e Leanne vai ficar maluca. Voc sabe que ela no a pessoa ideal para esse tipo de coisa. Posso cozinhar para eles disse Ellis, antes que Steve pudesse falar. Ficou aborrecida, pois sua voz saiu aguda e nervosa, e alm do mais os dois no prestaram ateno ao que dissera. Estavam ocupados em colocar a bagagem do avio para dentro do jipe. Obviamente Charles no a vira como governanta, e ela sups que Steve achava que estava interessada em seu irmo, em virtude da maneira como se manifestou sobre os tosquiadores. Achou que no teria sido pior se Steve a tivesse apresentado como sua noiva. O fato de no faz-lo deveria deix-la satisfeita, mas no foi o caso. Sua posio agora era to vaga que Charles poderia achar que Steve tinha dvidas quanto a ela e a trouxera a Warrianda para um teste. Estava muito pouco vontade e sentia-se mal quando entrou no jipe e sentouse entre os dois irmos.

A caminho de casa, as dois conversaram respeito da morte da tia e sobre os carneiros, tosquia e assuntos da fazenda. Soube que Bob colocou alguns carneiros no abrigo para sec-los. Acho que fez bem disse Charles, que ento perguntou a Ellis: Voc acha que vai gostar de Flinders, Ellis? Ela no sabia o que responder. Se tivesse vindo pelo emprego, deveria ter dito polidamente que sim, e, se estivesse apaixonada por Steve, tambm diria que sim. A princpio achava romntica a idia de viver na ilha. Pensou, quando escreveu a Steve Gascoyne, o fazendeiro simplrio, que l poderia viver uma nova vida, num lugar isolado; pensou que Paul e seu passado ficariam to longnquos que aos poucos se tomariam irreais. Como ela no tivesse respondido pergunta de Charles, Steve disse: Acho que voc surpreendeu Ellis com sua pergunta. Afinal, a menina acabou de pisar em terra e provavelmente no bem o que esperava. Precisa de tempo para saber se vai ou no gostar. Sinto muito disse Charles, sorrindo. De onde voc vem, Ellis? De Melbourne respondeu e sabia que ele ficaria pensando como tinha conhecido seu irmo. Mas ele nada perguntou. Foi delicado. No sabia se poderia dizer que era prima de Jan Webster ou no, quando de repente Steve perguntou: Onde est Leanne? Leanne? Ah! sim, ela foi fazer compras em Whitemark lembrou Charles pouco vontade. Seguiam por uma estrada que terminava em um bosque e onde ficava a casa que Ellis tinha visto do avio. Steve no insistiu a respeito de Leanne, e quando Charles desceu para abrir o porto Steve disse: Pode deixar, Charles, Ellis e eu continuaremos. Est bem. Sinto por Leanne, mas voc sabe como so as coisas. No tem importncia respondeu Steve. A casa foi uma surpresa para Ellis. O bosque cheio de rvores circundava uma clareira que fora transformada em jardim, e bem no meio situava-se a casa de dois andares. Era como chegar a uma casa no meio da floresta, pensou Ellis. To escondida do mundo! O teto era acinzentado e as amplas janelas do segundo andar davam para o mar, o que ela descobriu mais tarde.

Havia um caminho de pedras brancas em torno da casa e canteiros com flores espalhados volta toda. Era difcil imaginar que alm daquela floresta estavam os pastos, que se estendiam at as montanhas. Depois de estacionar o carro na sombra, Steve e Ellis desceram. Steve carregou a bagagem e Ellis ficou parada na porta. Estava apreensiva, pois sabia que se encontrava sozinha com o homem de quem no quisera ficar noiva. Entre disse. Os quartos ficam l em cima. Ellis hesitou, mas mudou de repente ao anotar a expresso dos olhos de Steve. Tratou de subir as escadas. Eram de madeira, sem carpete, e os degraus abertos davam um ar leve e suave. Virando-se para Steve, disse: Sinto Leanne no estar aqui. Creio que ela no sabia que amos chegar. Ela sabia que eu ia chegar observou Steve mas no espero recepes amveis da parte de Leanne. Temos pontos de vista bem diferentes. Ellis parou no topo da escada, esperando que Steve indicasse para onde ir. melhor voc ficar com o quarto de hspedes ele disse. Leanne no deve ter arrumado o quarto da tia Constance enquanto falava, andava pelo amplo hall de madeira coberto por um tapete verde. No teto haviam vigas mostra e Ellis fez um comentrio sobre elas, uma vez que no sabia o que dizer. Venha disse Steve. Abriu ento uma porta e indicou para que ela entrasse, seguiu-a e colocou as duas malas no cho. Ellis observou-o pelo quarto e viu-o retirar a colcha amarela de cima da cama. Percebeu que estava em pnico, pois uma idia maluca lhe veio cabea: pensou que ele podia jog-la na cama e possu-la. Steve levantou a cabea e perguntou: O que agora? Nada, nada. Como assim? ela gaguejou. seu rosto. Voc deve ter pensado em algo que a apavorou. Eu... eu... procurava loucamente alguma coisa para dizer, pois claro que ele s tirou a colcha para ver se a cama estava arrumada. No encontrou nada para dizer. Moveu-se s cegas e pegou uma das malas Tinha o terrvel pressentimento de que Steve sabia o que estava pensando Ele tirou-lhe a mala e o contato de seus dedos contra os dele deixou-a sei flego. melhor eu desfazer as malas disse em voz baixa.

No h pressa Steve colocou a mala sobre uma cmoda grande slida e ento olhou para ela. Espero que esteja satisfeita com a concesso que lhe fiz. Ou posso chamar de compromisso? perguntou ironicamente. Ela sentiu seu corao saltar. Steve sabia muito bem que no estava satisfeita. Tinha certeza que ele a colocou em uma posio ambgua de propsito e sua desconfiana cresceu mais ainda. No estou satisfeita disse. Por que deveria estar? Charles esperava que voc trouxesse uma governanta e voc simplesmente me ignorou quando falei a respeito dos empregados da tosquia. Voc fez com que eu parecesse uma trapaceira. Como posso saber se voc no ? No me convenci sobre isso naquela noite... Quanto governanta que meu irmo esperava, outra histria. De qualquer forma, como voc j sabe, eu a vejo como minha esposa, mais do que qualquer outra coisa. No tenho nenhuma inteno de vir a ser sua esposa. Casamento coisa sria. Voc no deve casar-se assim, de olhos fechados. No me casarei de olhos fechados. Eles esto bem abertos, Ellis. Desisti de fantasiar a respeito do amor h muito tempo. Voc quer dizer que no acredita em amor, eu suponho. Acredito tanto no amor quanto em Papai Noel disse, apertando os olhos. Tudo so baboseiras, e casamento a mesma coisa. um tipo de jogo. Ento, um jogo que no pretendo jogar com voc. Pelo menos, voc pode ter certeza que no estarei enganando ningum. Bem arrume sua cama. Os lenis esto no armrio, perto da escada. Arrume-se. Fique vontade para ver a casa, e abra todas as portas. No h segredos. noite, Leanne far o jantar, portanto, fique longe da cozinha... Vou me trocar e encontrar com Charles. Quando ele partiu, Ellis ficou frustrada e irritada. Ser que Steve imaginava que ela, ou qualquer outra garota, concordaria em se casar quando ele nem ao menos fingia um pouco de ternura? Disse que casamento era uma baboseira! Mas Jan concordara em casar-se e Ellis no conseguia saber por qu. Ser que pensou que Steve estivesse apaixonado? Ser que estava? Jan no era capaz de distinguir amor de paixo? Certamente Steve Gascoyne era capaz de paixo... Ellis colocou as mos no rosto e sentiu o calor de suas faces, olhou ao redor e viu as grandes janelas que davam para o mar. Ento, pela primeira vez, olhou o quarto que lhe tinham dado. Tudo parecia muito confortvel e de muito bom gosto. A cama com a colcha amarela, as cortinas estampadas, mas discretas, e o tapete bege. A moblia era escura e brilhante e parecia bastante slida e antiga, provavelmente da

poca da colonizao. Talvez os Gascoyne fossem colonizadores. No sabia e tambm no estava interessada. No parecia o quarto de uma governanta, pensou. Pelo tamanho da cama, era um quarto de casal. Como seria o quarto de Steve? Ela tentou imaginar e sabia que depois que ele sasse faria o que tinha dito. Veria todos os quartos, descobriria se tinham cama de solteiro ou de casal. Meu Deus, que idias horrveis lhe acorriam! Sentindo-se um pouco culpada, comeou a desfazer as malas e colocar as roupas nas gavetas. Todas aquelas roupas lindas que Jake lhe dera, algumas nem tinham sido usadas. Tudo isso que ele fizera para alegr-la! No hotel, quase todas as noites, esforava-se para dormir e no conseguia, pois a imagem de Paul no lhe saa da cabea e agora, era engraado, mal pensava nele. Ainda no tinha ido ver os outros quartos. Enquanto estava no seu, ouviu Steve descendo as escadas e pouco depois o som de um carro partindo. Graas a Deus ele no estava mais na casa e ela poderia descansar um pouco. Depois de arrumar as roupas e sua cama, foi ao banheiro, arrumou-se um pouco, mas no mudou de roupa. Estava no banheiro escovando os cabelos e tentando convencer-se de que tudo iria dar certo, quando ouviu o barulho de um carro se aproximando; no era o de Steve, pois o dele era silencioso, e esse fazia um tremendo barulho. Talvez fosse Leanne voltando das compras, e ento, seria melhor descer, apresentar-se e, graas a Deus, no teria que dizer que era noiva de Steve! Imaginava como seria Leanne. Charles a surpreendera com sua aparncia jovial e alegre, portanto era provvel que sua esposa tambm fosse uma garota agradvel. Pelo menos tinham algo em comum: no gostavam de Steve. A garota que encontrou na cozinha, era magra e jovem; tinha cabelos longos e ruivos e um rosto claro e fino. Usava calas e blusa azuis de algodo que Ellis achou finas e caras. Eram da mesma qualidade das que Jake lhe comprara e ela em nada se parecia com uma menina acostumada a vida do campo. Estava ocupada com as compras. Oh! De onde apareceu? Voc a sobrinha de Bob Musset? perguntou, olhando para Ellis. No, sou Ellis Lincoln respondeu meio sem graa. Voc provavelmente no me conhece. Voc Leanne, no? Vim para c com Steve fez uma pausa, pois preferia ter dito Sr. Gascoyne, em vez de Steve, gostaria de poder convencer Leanne, dizendo que era a nova governanta mas provavelmente ela riria como Charles teria feito. Os olhos de Leanne piscavam, mas ela disse simplesmente:

Ah, sim... voc amiga de Steve! timo! Ns estvamos esperando uma governanta. Ela veio com vocs? No, eu vim s com Steve. Mas estou acostumada com estas coisas. Oh! Pelo amor de Deus! Leanne olhou-a aborrecida. Voc no est acostumada a cozinhar para tosquiadores, no? Mas ele arranjou algum para vir por esses dias, espero... No, no vir ningum. Pode deixar, eu cuido das coisas. No seja louca. Por que deveria cuidar de tudo, se veio para c como convidada? Leanne falava e ia colocando as compras de qualquer jeito dentro dos armrios, enquanto Ellis a observava trabalhar. Pensou h quanto tempo Leanne estaria casada. Mas estava claro que no fora capaz de assumir a casa quando a tia de Steve tinha ido para o hospital. Quanto tempo vai ficar? perguntou a Ellis, debruando-se sobre mesa. Se voc quer saber se estarei aqui quando os tosquiadores chegarem respondeu Ellis, depois de uns segundos , creio que estarei, se puder ajudar, claro. Pareceu-lhe uma maneira diplomtica de responder a pergunta, pois ficaria se fosse para trabalhar, mas no como hspede. De qualquer forma estava disposta a vencer a batalha. Poderia no gostar de Steve Gascoyne, no o entendia, mas trabalharia para ele, e alm do mais a cozinha era muito bonita. Havia um fogo a gs e outro a lenha, uma grande geladeira, um congelador, uma infinidade de armrios e uma mesa enorme e pesada. Havia tambm uma mquina para lavar pratos. Leanne ficou em silncio; ofereceu um cigarro, acendeu um e inocentemente perguntou: H quanto tempo conhece Steve? H pouco tempo respondeu. Encontramo-nos no hotel, em Hobart. Eu estava procurando um emprego e... E ele a convidou a vir a Warrianda disse Leanne, sorrindo. Bem, a ilha Flinders diferente de todos os outros lugares. J ps muitas garotas a correr. A correr de qu? Escapando de casar-se com Steve? Mas ela no precisaria correr de nada, pensou. Leanne desceu da mesa, onde estava sentada, e foi devagar at a porta; olhou para o sol e disse: Posso pensar em muitos outros lugares onde gostaria de estar. Mudou

ento rapidamente de assunto e disse: Bem, no h governanta. melhor pensar no jantar. uma chateao terrvel! Antes a tia de Charles cuidava de tudo, depois foi para o hospital e em poucos dias morreu. Eu sei disse Ellis, mostrando simpatia. Steve contou-me; suponho que vocs sentem muito a falta dela. Leanne sacudiu os ombros e voltou para a mesa. No a conhecia bem. Charlie e eu nos casamos h apenas trs meses, nem isso, e passamos um ms de lua-de-mel em Vitria, antes de virmos pra c. Agora no h sada. Ainda no me habituei a essa cozinha e o fogo de lenha me deixa louca. No sei o que farei quando os tosquiadores chegarem e tambm no quero nem tentar. Acho que Steve deveria ter trazido algum para fazer essas coisas. No se preocupe, Leanne disse Ellis, aliviada por perceber quanto era importante uma governanta. Posso fazer o que for necessrio, e para comear vou fazer o jantar. Steve tinha lhe dito que Leanne cuidaria disso, mas no seria melhor comear como ela pretendia? Leanne pareceu satisfeita. Est bem, se o que realmente quer. Farei tudo disse Ellis , portanto, no se preocupe. Voc ficar surpresa vendo como me arranjarei na cozinha. A que horas os homens chegam para o jantar? s sete e meia. Quando chegam gostam de tomar um banho e um aperitivo. Charles bebe uma lata de cerveja e Steve normalmente um usque. Temos um pouco de carne na geladeira. Graas a Deus quase no comemos carneiro. Adoraria tomar um banho antes de Charles chegar; estou me sentindo imunda depois de guiar aquele carro horrvel. Ento v em frente. Eu me arranjo por aqui. J na porta, Leanne virou-se e disse: Ah! Sempre me arrumo para jantar. Pelo menos podemos fingir que somos civilizados, mesmo no sendo. Ela desapareceu e Ellis concluiu que Leanne realmente no gostava de l. Mas por qu? Alm do fato de ser incapaz de trabalhar, e isso s na poca da tosquia, o resto do tempo no devia ser muito desagradvel. Ellis achava a casa, o lugar, tudo muito civilizado, e Steve, ao menos no hotel em Hobart, lhe pareceu um homem muito socivel se a roupa tinha algo a ver com isso. Embora seu comportamento com as mulheres, tinha que admitir, era um tanto selvagem. Enquanto se ocupava procurando as coisas na cozinha e dando uma arrumada

nos armrios, sentia-se feliz. Preparou legumes e tirou a carne da geladeira. Depois arrumou a mesa. Esticou o forro, colocou uma linda toalha de linho vermelho que encontrou em um armrio e pegou os talheres e os pratos. Tudo muito fino, de tima qualidade. Era uma bela casa; pensava como seria bom se seu dono fosse to acolhedor quanto ela. Arrumou tudo, deu uma espiada no relgio e correu para cima. Leanne no estava l, mas o banheiro estava vazio. Decidiu ento tomar um banho. Colocou em cima da cama a roupa que tinha escolhido para usar. No iria vestir uma toalete especial para o jantar. No, era simplesmente a governanta e para que Steve Gascoyne no se esquecesse disso, poria sua blusa branca e saia preta. Enquanto preparava a roupa procurou no se lembrar do que tinha acontecido na ltima vez que vestira aquela blusa. A simples lembrana a perturbava.

CAPTULO IV

Quando Ellis voltou para seu quarto, encontrou a luz acesa. Steve estava l e parecia muito nervoso. Ela ficou parada, em p ao lado da porta, segurando o robe contra o corpo, pois na pressa de voltar ao quarto no o abotoara. Para que isso? Steve perguntou com os olhos brilhando de raiva. Como ele estava l, parado ao lado da cama, onde tinha colocado suas roupas, Ellis no podia fingir que no sabia do que se tratava. o que vou vestir disse finalmente, apesar de seu rosto estar em brasa. A porta do armrio estava aberta, e ela tinha certeza de t-la deixado fechada; isso queria dizer que ele estivera mexendo nas roupas enquanto tomava banho. Voc tem um armrio cheio de roupas finas. Ser que no h nada que sirva para o jantar? pegou uma saia longa verde e bege de musselina e jogou-a sobre a cama. Que tal isso? Combina com seu anel. Que anel? Este anel! disse, pegando a caixa. Ellis recuou um pouco. Sou sua governanta, Sr. Gascoyne, caso o senhor tenha se esquecido, e usarei o que quiser. De qualquer forma, vou colocar aquele avental enorme que achei

na copa. claro que no vai. Leanne cuidar da cozinha hoje. Atravessou o quarto, virou-se para ela e disse: Avisei-lhe quando sa hoje tarde que Leanne prepararia o jantar. O que fez durante a tarde? Cuidou de tudo? O que disse minha cunhada? Sobre o qu? perguntou trmula. O que que voc acha? estavam bem prximos um do outro e ele a pegou pelo brao e a sacudiu. A roupa de Ellis escorregou um pouco e ela desesperadamente tentou segur-la. Sobre ns, claro. Sobre eu e voc. Nada. No h nada a dizer. Disse simplesmente que vim com voc concluiu, ao mesmo tempo brava e assustada, pensando como tinha sido tola em acompanhar um homem que nem ao menos conhecia. Agora podia entender por que Jan rompera o noivado. Ser que ele a tratava assim? No, jamais o farta. Jan tivera relaes com ele da mesma forma que estava tendo com Paul agora. Mas os princpios morais de Ellis eram diferentes. O fato que Steve era um homem terrivelmente atraente. Se ao menos apagasse de seu rosto aquele cinismo e frieza! Era rico tambm, mas nada disso interessava a Ellis, apesar de interessar muito a Jan. Espero que tenha falado tudo ele disse, soltando-a. Ser que no contou, por acaso, que era a nova governanta? No, mas era isso o que eu gostaria. Disse porm que cuidaria dos tosquiadores, se ainda estivesse por aqui. No justo deixar tudo por conta de Leanne, uma vez que voc prometeu trazer algum. No fao promessas para mulheres do tipo de Leanne. Ela das que gostam de mandar, mas em mim ela no manda. Vou arranjar uma governanta no momento em que eu achar que devo. Mas estou aqui para isso! No me interesso por voc como governanta. Voc pode ajudar, mas j lhe disse o que penso sobre voc. O que pensa sobre mim! Voc no pensa e nem sente nada a meu respeito. Quero uma esposa. No posso ajud-lo nesse caso. E por que justamente eu? Ellis recuou e encostou-se na cmoda. Steve no se mexeu, mas continuou a olh-la fixamente. Voc est disponvel disse cinicamente, depois de algum tempo.

Voc sofreu uma desiluso, acho que se diz assim, no? E praticamente ofereceu-se naquela carta, lembra-se? Alm do mais, voc est aqui. por tudo isso que escolhi voc. Ellis ouviu quieta, mas seu corao parecia saltar. Realmente, ela estava l, mas tudo era inacreditvel. No podia entender. No entendia como tinha sido ingnua ao ponto de deixar-se convencer a vir. No, ele no a convencera, simplesmente estalara os dedos e ela viera como um carneirinho, para o matadouro. Encarou Steve, seus grandes olhos brilhavam; ele sorriu, e disse: Quero voc, porque gosto do seu jeito de olhar, Ellis. Sua voz me agrada, principalmente quando voc no me ataca como agora. E, depois, voc me convenceu que no era simplesmente uma pea decorativa. O que mais um homem pode esperar de uma mulher? Devo sentir-me lisonjeada? Agora comeo a entender por que Jan lhe devolveu o anel. O senhor no o tipo de homem que uma garota espera... Nem para casar-se, Sr. Gascoyne. Tente me chamar assim de novo e voc vai se arrepender. Quem o homem ideal para voc, Ellis? Sem dvida, o homem que agora tem relaes sexuais com minha ex-noiva Steve parou e como ela ficou quieta, continuou: No creio que ele deixasse voc excitada; voc ainda uma virgem assustada, no? Como agora, por exemplo, agarrando-se a esse robe como se eu fosse atac-la. Ou, talvez, seu ideal seja o velho amigo da famlia que a consolou to ternamente em Hobart? Se voc conhecesse um pouco mais sobre os homens, teria ficado agradecida por t-la tirado dele. Voc se sentir bem melhor comigo. Um homem com aquela idade sente-se motivado muito mais pela luxria do que por paixo, quando consegue prender uma menininha inocente como voc. O rosto de Ellis ficou plido, mas seus olhos estavam em chamas. Queria bater naquele homem, mas controlou-se e disse: No ouse falar de Jake assim! Meu relacionamento com ele no era desse tipo. Ele um homem bom. O senhor tem um pssimo carter. o ultimo homem com quem... Ellis no teve tempo para terminar, pois com um movimento rpido ele prendeu-a contra si. Disse para no falar dessa forma comigo outra vez sussurrou. Seu rosto roou contra os cabelos de Ellis. Puxou-a ento ainda mais e beijou-a. Ellis lutou desesperadamente e lamentou no ter uma arma, debaixo do robe, que agora j no mais a cobria. A boca de Steve machucava a dela e as mos pressionavam sua cintura. No havia a mais remota possibilidade de fugir.

Nesse momento eles ouviram a voz de Leanne dizendo: Ellis, voc no vai descer para preparar o jantar? Oh! ouviu-se claramente a exclamao quando ela abriu a porta do quarto e olhou-os espantadssima. V para o inferno, Leanne Steve gritou sem soltar Ellis. Prepa re voc mesma o jantar. Ellis voltou-se de costas para Steve, enrolando-se no robe. Voc detestvel! ela disse, engolindo um soluo. Todo seu corpo tremia de vergonha. Voc no deveria ter entrado no meu quarto. Dessa vez voc est certa, tambm acho que no deveria sua respirao tambm no era normal. melhor vestir-se. Vou tomar um banho, um banho frio da porta ele lhe disse: Vista o que quiser! Vista o que quiser! Aquelas palavras ressoavam nos ouvidos de Ellis enquanto olhava para as roupas sobre a cama. O que havia de errado na saia preta? E agora, Leanne j no tinha dvida nenhuma a respeito das razes pelas quais ela estava naquela casa. Steve estava conseguindo o que queria. Procurava uma esposa e tinha escolhido Ellis para esse fim. Andou pelo quarto sem saber o que vestir, pegou uma escova e comeou automaticamente a pass-la nos cabelos. Seus olhos estavam pregados no espelho. Sentia-se mal, queria desaparecer, que a imagem refletida no espelho no fosse a sua, que tudo fosse um sonho ruim, queria acordar em outro lugar, mas onde, meu Deus?. Talvez em sua infncia longnqua, muito antes de ter conhecido Paul, antes de Jake ter-lhe transformado naquela mulher pretensamente sofisticada, antes de ter visto aquele homem selvagem. Jogou a escova sobre a cmoda e notou que a caixinha de jias ainda estava l. Abriu-a e sem perceber colocou o anel. Servia-lhe quase que perfeitamente e as esmeraldas brilhavam como os olhos de quem as deixara l. Ellis fechou os olhos e mordeu os lbios. Por que se preocupava tanto com o fato de Leanne t-la visto nos braos de Steve Gascoyne? Ela sabia por qu; no tinha sido por um simples abrao. Leanne deveria ter notado que estava nua. Sentia-se ferida por Leanne pensar que ela dava liberdades a um homem que lhe era quase um estranho. E agora. Ellis odiava ter que encarar os outros l embaixo. Tirou o anel e o colocou na caixa novamente, mas se sentia muito tentada em deix-lo no dedo para fingir que estava noiva de Steve. No seria tudo mais fcil? No teria que lutar contra ele, que at poderia beij-la.

Tremeu e percebeu que estava quase nua, pois seu robe estava novamente aberto. Virou-se, olhou ao redor como se tivesse acordado de um sonho, um sonho que a envergonhava profundamente. No podia ficar l se escondendo, a noite toda, mesmo que Leanne estivesse preparando o jantar; tentou esquecer tudo enquanto se vestia. Quando estava pronta, maquilada, notou que era outra pessoa, uma estranha. Paul no a veria assim, nem Jan ou tio Bill. Mas Steve Gascoyne a reconheceria. Era a mesma garota que ele tinha encontrado no salo Cabaret, no hotel de Hobart; a garota que estava acompanhada pelo homem mais velho; a garota que outro homem tinha cortejado. A garota que lhe enviara olhares convidativos. Essa era a garota que iria descer para jantar na sala aconchegante, bem arrumada. No, no era Ellis, pensou exausta. Apagou a luz e saiu. Era a pessoa que Steve Gascoyne queria para esposa, porque ela estava ali disponvel, porque ela lhe escrevera uma carta oferecendo-se. E se ficasse por ali mais algum tempo, sabia que teria que se casar realmente com Steve, pois ele a comprometeria. Mais tarde sentiu que descer e encontrar as outras pessoas no era o pesadelo que imaginava. O cherry que Steve lhe deu, sem mesmo perguntar se ela gostava, ajudou-a muito, e as luzes fracas tambm pois ela corou ao encarar Leanne apesar da moa se comportar como se nada tivesse acontecido. Depois, Steve foi para a cozinha ajudar Leanne a preparar a carne e Ellis ficou na sala com Charles. Conversaram, apesar de mais tarde Ellis no conseguir lembrarse sobre o que falaram, mas tinha certeza de que Leanne no lhe dissera nada sobre o que vira. Logo depois do jantar, desculpou-se, dizendo que estava cansada e subiu. Ficou aliviada pois Steve no se ofereceu para acompanh-la, mas enquanto estava se preparando para deitar, imaginava que as pessoas, l embaixo, estariam fazendo toda a sorte de perguntas sobre ela. Mas Steve no era o tipo que se submetesse a interrogatrio e mesmo que o fosse Ellis tinha certeza que no responderia nada. Deitou-se e ficou acordada no escuro, escutando. No havia nada para ouvir, no entanto. Ningum subiu; no havia vozes, nada. Pensou sobre o dia que lhe pareceu uma eternidade. Ela conheceu Steve, mas no sabia nada sobre ele; porm, a lembrana de seus beijos e das emoes que despertara nela a perturbavam muito! Ellis via o sexo como algo reservado para a pessoa amada, mas seu fsico havia correspondido aos apelos de Steve ardorosamente; ela ainda sentia uma dor estranha percorrendo todo seu corpo.

Fechou os olhos, virou-se de lado e tentou pensar em Paul, mas pela primeira vez no conseguia nem mesmo visualiz-lo e a sensao dolorosa de saudade que sentia todas as vezes que pensava nele no existia mais. Aqueles momentos suaves e doces pareciam plidos, sem sabor e distantes, enquanto a lembrana de Steve era apaixonante, apesar de no ser terno. Era, ao contrrio, uma lembrana demonaca que a sacudia toda, Como no conseguia dormir, imaginava como seria o dia seguinte. Pensava se poderia encarar a rotina da casa, principalmente agora que Leanne tinha assistido quela cena; no poderia fingir mais que era simplesmente a governanta. Horas depois, ouviu movimentos no hall e percebeu que as pessoas subiam. Quando no havia mais barulho pela casa, levantou-se, vestiu o robe e desceu silenciosamente. Ia beber um pouco de leite e tentar-dormir, caso contrrio estaria exausta no dia seguinte. Quando chegou ao fim da escada, percebeu que havia luzes sob a porta da sala de jantar; ouviu vozes tambm. Ficou petrificada, mas logo descobriu que eram Charles e Leanne conversando, e pareciam estar discutindo. Ellis hesitou, mas depois foi at a cozinha. As luzes estavam acesas. No havia ningum por l, ela ento pegou o jarro de leite e cuidadosamente colocou o lquido em uma panela. Era curioso como podia escutar o que conversavam. Voc est complicando as coisas era a voz de Charles, mas depois veio Leanne em voz mais alta: No, no estou. Voc est se comportando exatamente como seu maravilhoso irmo. E o que h de errado nisso? H muito de errado nisso tudo! A comear pelo que pensa a respeito das mulheres, achando que elas s servem para procriar. Voc deveria tentar agradar-me de vez em quando e no fazer somente o que ele manda. No se esquea que sou sua mulher. Ellis gostava dela, mesmo que s vezes parecesse um pouco irritada. Colocou o leite no copo e a panela dentro da pia. Ento, ouviu Leanne dizer: Ningum gosta de cozinhar para tosquiadores, principalmente se no paga para isso. Sei que ele disse que trar algum para ajudar na prxima vez que for a Tassie, mas ele s ir para l depois da tosquia, no?

Acho que sim disse Charles. Mas voc no precisa fazer tudo. Ellis vai ajudar; se voc quer saber, ela mesma disse isso quando fui busc-los na pista de pouso. Ellis, que naquele momento ia beber o leite, parou, e como ouviu seu nome, prestou ateno ao que diziam. Ouviu Leanne rir. Quanto tempo voc acha que isso vai durar? Ela est mais interessada em ir para cama com Steve do que nos tosquiadores. Ela me prometeu que hoje ia fazer o jantar e no fez. Estava muito ocupada com seu irmo no quarto. As orelhas de Ellis ferviam. Tinha certeza que Leanne ia contar tudo a Charles, mas ele a interrompeu secamente. Est bem, no quero saber de nada. Acho que ela est apaixonada por Steve e no tenho nada a ver com isso. Ellis uma tola se acha que ele est apaixonado por ela. Seu irmo s gosta dele mesmo, como Jan Webster descobriu. E eu no ficarei aqui, Charles. Se voc no disser a Steve que ns iremos para Koolong, eu vou me separar de voc! No vamos comear tudo de novo, Leanne. Voc est sendo pouco sensata; no sabe o que diz, vou me deitar. Meu Deus! Ser que ele passaria pela cozinha para apagar as luzes? No sabia o que fazer. Seria apanhada em flagrante se no fosse cautelosa; olhou em volta e viu a porta da copa. Correu para l. Alguns minutos depois apagaram a luz e pelo som Ellis imaginou que Leanne e Charles estivessem subindo. Bebeu o leite no escuro, foi at a pia e deixou l o copo. Foi at a porta da cozinha e ficou parada olhando as flores que brilhavam ao luar. Seu corao tinha finalmente se acalmado. Ento, foi para a cama pensar no que tinha ouvido. Primeiro sobre ela, claro. Obviamente os dois achavam que ela estava apaixonada por Steve. Era impossvel venc-lo! O fato de Leanne ser to incrdula a respeito dos sentimentos dele piorava muito seu sentimento de culpa e vergonha por t-la visto nos braos dele e quase nua. Pensamentos como esses no ajudariam Ellis a dormir. Tentou pensar no lugar que Leanne tinha mencionado, Koolong; pensou onde seria; pensou tambm se Leanne tinha realmente falado srio, quando ameaou que deixaria Charles. Eles no podiam partir e deix-la s com Steve. Se eles partissem ela tambm iria embora. No estava presa ali, podia partir quando quisesse. Telefonaria a Whitemark, pediria um txi, iria para Melboume ou Launceston, no momento que quisesse. Na realidade ela tencionava fazer isso na manh seguinte, e assim pr fim quela situao maluca.

Mas no dia seguinte no partiu. Nem pensava mais nisso; o dia estava lindo, o cu azul e claro, estava tudo normal. Ningum notaria pelo comportamento de Charles e Leanne, que tinham brigado na noite anterior, e tambm ningum notaria o quanto ela tinha pensado no jeito como Steve a tratava. claro que Leanne no pensaria nada, ela tinha visto tudo. Faam o que quiserem, hoje, garotas disse Steve, enquanto se levantava da mesa do caf. Por que no leva Ellis praia, Leanne? Levem tambm alguma coisa para comer. Esqueam de mim e de Charles e divirtam-se. Leanne fez uma careta. Divertir-se com aquele carro terrvel! A nica coisa que a famlia Gascoyne tem para mim! Qualquer dia desses ele quebra e eu me arrebento inteira. melhor ficar em casa, como sempre. Ora Lee! disse Charles. No seja to chata! Voc deveria ir praia e alm do mais voc ganhou um mai to bonito! E no vai haver ningum para v-lo a no ser as gaivotas respondeu Leanne e virou-se. Ellis pde ver que seus lbios tremiam. Se Steve percebeu que ela estava a ponto de chorar, no o demonstrou; saiu sem dizer uma palavra. Charles hesitou um pouco, beijou sua mulher e saiu. V logo, no faa seu irmozinho esperar. Charles foi embora. Ellis ficou sem saber o que fazer; se no tivesse ouvido a briga da noite anterior, estaria completamente perdida, sem entender nada. O que que h, Leanne? perguntou, comeando a tirar as coisas da mesa. Voc no est bem hoje? Os olhos de Leanne queimavam. Estou cansada de ver Steve sempre ao meu redor. s. Talvez voc goste de receber ordens de um homem, mas eu no gosto, principalmente se esse homem nem meu marido. Mas Steve no estava dando ordens, no? observou Ellis, apesar de se perguntar por que estaria defendendo Steve. Disse que fizssemos o que melhor nos agradasse. Leanne arregalou os olhos. E quem ele para dizer o que eu devo fazer? Sou casada, tenho vinte e um anos e claro que sei o que devo fazer e o que quero fazer, sem precisar da permisso dele. Voc precisa ficar sabendo Ellis, que todas as pessoas que vivem nesta ilha com Steve Gascoyne, no devem alimentar iluses sobre liberdade. Todos precisam fazer

o que ele quer e da forma que ele quiser. Eu simplesmente no quero morar aqui, mas Steve acha que devemos ficar, portanto ficamos. E se isso no fosse o bastante, tenho que fazer tudo o que tia Constance fazia. No, eu no vou fazer nada, e isso ele vai descobrir bem depressa. Ellis no sabia o que fazer. Seria impossvel insistir que estava ali para fazer o que tia Constance fazia. Leanne no acreditaria, principalmente porque tinha visto aquela cena no quarto. Finalmente, disse: Sei que no cumpri o que prometi a respeito do jantar ontem, Leanne, mas estou acostumada a cuidar de uma casa, e voc pode deixar tudo por minha conta. Acho que farei exatamente isso. Vou mostrar a Steve Gascoyne que ele no manda em mim! Para tia Constance, estava tudo bem, ela participava de comits na cidade, vivia envolvida em tudo o que acontecia por aqui, mas nada disso me interessa. Sou jovem, no quero saber dessas coisas. Ellis pegou uma pilha de pratos e perguntou: Para onde gostaria de ir, Leanne? Para Koolong, claro. Leanne espantou-se com a pergunta, e resolveu tambm pegar, umas xcaras e ir com Ellis para a cozinha, acrescentando: L, ningum espera que voc ande para baixo e para cima com um avental, um espanador em uma das mos e uma pilha de pratos sujos na outra, alm de cuidar da roupa. Existe gente para cuidar de tudo isso. L as mulheres realmente fazem o que querem. Ellis escutou pensativa e comentou: No sei onde Koolong. O qu? No sabe nada sobre Koolong? Nunca ouviu falar de l? Mas voc pode me contar... Bem, Koolong e os Gascoyne caminham lado a lado explicou. Koolong a histria dos Gascoyne, e imagine, voc nunca ter ouvido falar de l! , no ouvi no. Tambm, a primeira vez que entro em contato com pessoas do campo. Acho que voc comeou do alto. Koolong fica no vale Goulburn em Vitria. tambm uma fazenda de carneiros. Produz a melhor l merino. Todas as pessoas que entendem um pouco sobre carneiros, j ouviram falar de Koolong. A casa-sede maravilhosa, equipada com o que h de mais moderno sentou-se na mesa, comeou a lixar as unhas, enquanto Ellis trabalhava. L tem piscina, quadra de tnis, um salo de festas e at uma mesa de bilhar, alm de um exrcito de

empregados para fazer tudo. Sempre do festas e pode-se ir a Melbourne ou Hong Kong a qualquer hora. sensacional. Estavam construindo uma segunda casa, quando estive l com Charles, em lua-de-mel, para Diana e Christopher. Diana a irm de Charles explicou. Ela e Chris se casaram um pouco antes de ns E, Warrianda... comeou Ellis. Ah! O av comprou esse lugar quando o pai de Charles foi tomar conta de Koolong. Deixou-o para Steve, porque ele o mais velho e o preferido, eu penso. Steve tem uma parte em Koolong tambm, mas ele no gosta de morar l. um solitrio, como diz minha me. De repente Leanne arregalou os olhos e ps a mo na boca. Oh! Acho que no deveria ter contado tudo isso, no? Est tudo bem! No se preocupe acalmou-a Ellis, sabendo o que Leanne pensava de seu relacionamento com Steve. De qualquer forma, o que quero morar l, e no aqui. Charles no receber o total de sua quota em Koolong, at que complete vinte e cinco anos, isso quer dizer mais dois anos, mas no h razo para ficar aqui com o irmozinho, trabalhando por nada. No justo. Steve devia pagar uma pessoa, caso precisasse, mas no paga Charles e ele no reclama. Ele no se desgruda da idia de que o caula e deve fazer tudo o que os outros mandam. Steve no gosta de mim, e o fato de ter que cuidar da casa, foi, para mim, a gota d'gua. Ellis colocou os pratos na lavadora e disse sem se voltar: Acho que voc no acreditaria se eu dissesse que sou a governanta, Leanne. Acho que no. claro que voc a nova namorada de Steve. Ellis no disse nada. Teria que dar muitas explicaes, caso resolvesse contradiz-la, e respirou aliviada quando, enquanto procurava um jeito de mudar de assunto, Leanne disse: Acho que no deveria ter contado nada sobre Koolong, uma vez que Steve no lhe disse nada a respeito. Que diferena faz? Ellis olhou-a com surpresa. Bem, que Steve jamais ir para l. Por que no? Nem imagino. Charles nunca me disse. Ele morava l com Colin, que o outro irmo; ajudavam o pai. No sei por que Steve foi embora. Mas sei que acha Warrianda o melhor lugar do mundo, alm de uma ilhazinha que tem, para criar gado. A Ilha da Desiluso disse Ellis. Ele me mostrou o lugar quando vnhamos para c.

Que nome! Nunca estive l e tambm no quero ir, apesar de no ser provavelmente muito pior que aqui. Nunca pensei que fosse ficar presa neste lugar quando me casasse com Charles. Mas logo ele vai ter que decidir entre mim e o irmo. Ellis no disse nada. No parecia justo que Charles trabalhasse por nada, como Leanne tinha dito. Mas, ela bem podia imaginar como Steve impunha sua vontade a todos, apesar de Charles no parecer um carter fraco. Talvez no gostasse tanto de Koolong como sua mulher, e Ellis tentou lembrar-se do que ouvira na vspera noite. Era Leanne que insistia que Charles dissesse a Steve que iriam para Koolong. Para confirmar o que tinha falado Leanne concluiu: Passamos duas semanas gloriosas em Koolong em lua-de-mel. Honestamente, pensei que fssemos ficar por l. Tanto eu como Charles no gostamos de ficar parados, gostamos de muita gente, de festas. Mas Steve chegou e estragou tudo. Viemos para c, e nos enterramos aqui. Ellis achou que deveria ficar por fora daquele assunto. Os problemas de Leanne eram dela, e alm do mais, ela era uma governanta, e como tal, no devia envolver-se com os patres. Depois de algum tempo perguntou a Leanne se deveriam comear a arrumar as coisas no quarto da Sra. Gascoyne. Steve disse alguma coisa sobre isso ontem lembrou Ellis. Leanne sacudiu os ombros. No uma coisa que gostaria de fazer. Mexer em coisas de mortos... Acho que isso tarefa para algum da famlia. Diana, por exemplo. Ellis lembrou-se de quando sua tia morreu. Jan no quis fazer nada, e apesar de bem nova, na ocasio, ela tinha feito tudo sozinha. Vou falar com Steve sobre isso. Se ele preferir, deixaremos tudo para a irm dele, se no, eu posso arrumar disse ela. Leanne olhou-a com um jeito estranho, mas no se ofereceu para ajudar. Ellis percebeu que ela estava realmente decidida a no fazer nada. Depois as duas subiram para arrumar seus quartos. Leanne no tinha falado mais nada sobre a praia e por isso Ellis resolveu ficar quieta. Arrumou seu quarto, o banheiro e depois de hesitar um pouco foi para o quarto de Steve. Era, como ela supunha, o do fundo do corredor, e no momento em que entrou sentiu o perfume de sua loo de barba. Infelizmente conhecia muito bem esse perfume. Era o perfume que lhe entrara pelo nariz quando ele a tomou nos braos em Hobart. O quarto estava em ordem, a cama, grande o suficiente para duas pessoas, tambm j estava arrumada. Ficou l parada observando tudo, enquanto seu corao

batia forte. Era um quarto bem msculo, um pouco austero. No havia fotos, s alguns livros em uma prateleira, um relgio e escovas sobre a penteadeira. Ellis pegou duas camisas que estavam no cho. E achou que precisariam ser lavadas. Quando foi estend-las no varal, encontrou Leanne que a olhou raiva. Meu Deus, voc lavou as camisas de Steve? Se fosse voc, pararia com isso j. Se ele no tiver mais roupa para vestir, ser obrigado a arrumar algum. No foi trabalho disse Ellis muito embaraada. Mas voc no lavava a roupa depois que a Sra. Gascoyne foi para o hospital? No as de Steve. Uma senhora vinha de Launceston para fazer isso, mas no gostou daqui e foi embora, logo depois que Steve foi para Hobart. Essa ser a primeira vez que ter que arranjar-se sozinho, e claro que no quero facilitar as coisas, j que ele sempre complica minha vida. Ellis no disse nada. Os homens no tinham vindo almoar e ela ento preparou uma salada que as duas comeram no jardim. Logo depois, Leanne disse que iria pegar uma cadeira para ficar por ali e descansar. Quase no dormi essa noite. No vamos praia? O qu? foi a resposta de Leanne. Ellis lavou a loua e subiu, pois no tinha mais nada para fazer. Estava um pouco desapontada com Leanne. Poderiam divertir-se, se ela no fosse to teimosa. No quarto, olhou para a penteadeira e descobriu que a caixinha de jias ainda estava l. Pegou-a e olhou o anel sem tir-lo de dentro. Ele o comprara. Ser que acreditava que ela aceitaria, que o usaria depois de tudo o que lhe dissera? Ficou ali, pensando nele; tinha sensaes estranhas. Era muito atraente, mas duro, extremamente duro. Era mais fcil odi-lo que am-lo. Um rudo despertou-a dos sonhos. Olhou pelo espelho e viu Leanne na porta. As duas sorriram; Ellis pensava na noite passada e Leanne provavelmente tambm. Olha, Ellis, por que no pega o carro e vai at a praia? parou de repente e ento Ellis percebeu que sem querer tinha posto o anel no dedo. Ficou vermelha e colocou o anel de volta na caixa, dizendo: Sim, pego o carro. Voc sabe, por acaso, onde poderia encontrar Martin Webster? Leanne olhou-a com um jeito estranho e disse quase rindo: Martin Webster?

Ele meu primo. Desta vez foi Leanne quem ficou vermelha: Ento sabia tudo sobre Jan? Sim. Foi por causa disso que conheci Steve. Sabia que precisava de algum. Bem, onde acha que posso encontrar Martin? Deve estar l por North East River, onde Charlie foi pescar com ele, no fim da semana passada. Creio que h muitos pssaros por l. Ele no est fazendo um estudo sobre pssaros? Sim, ele naturalista. North East River fica longe daqui? Nada longe aqui na ilha. Voc ter bastante tempo para ir e voltar antes do jantar, mas duvido que ele esteja agora por l. Vou tentar Ellis respondeu.

CAPTULO V Quinze minutos depois, a caminho de North East River, ela comeou entender por que Leanne reclamava tanto do carro. Era realmente uma bomba. A direo era ruim, o cmbio pior ainda e o motor falhava a toda hora. Ellis fechou os portes cuidadosamente, atravessou os pastos e apesar de ver uma infinidade de carneiros, no encontrou Charles e Steve. Leanne dissera que deveria virar a esquerda depois de cruzar o porta principal, mas enquanto ia pela estrada deserta pensava seriamente em no procurar Martin. No tinha escrito para o tio a respeito de sua estada em Flinders, e quanto mais pensava, mais se convencia de que no queria que Jan soubesse. Ela acharia estranho e realmente era estranho. Jan poderia pensar que ela estava caando Steve, e provavelmente acharia muito engraado, pois um homem como Steve Gascoyne no se importaria, nem olharia para uma pessoa como Ellis Lincoln. Ellis ia bem devagar. Decidira que no iria ver Martin, apesar de que, sendo amigo de Charles, mais cedo ou mais tarde iria descobrir tudo. De qualquer forma, no queria que acontecesse agora. No tencionava ficar por l muito tempo, tudo

dependeria de Steve aceitar sua proposta. Se ele a atacasse todas as vezes que ficassem a ss, partiria, mas se ele se comportasse ficaria at arrumar outro emprego. Durante todo o percurso viu apenas uma ou duas casas; divertia-se, vendo a grama verde balanar ao vento, as montanhas ao longe, e os amontoados de pinheiros. Chegou a uma encruzilhada, havia uma pequena estrada esquerda e ela decidiu ir por l, pois talvez chegasse at a praia. A estradinha atravessava capes de figueiras e arbustos e de repente terminava na praia. Ellis estava contente. Seria timo ir at ali fazer um piquenique, mas claro que ningum convenceria Leanne a respeito disso. E se Steve dissesse para ir praia, isso seria a ltima coisa que faria. Ellis procurou um lugar para parar. A areia era muito branca e o mar muito verde. Sem querer, associou a imagem a um anel de esmeraldas. Era engraado como tudo o que pensava a levava ao homem que encontrara recentemente e de quem nem chegara a gostar. H pouco tempo atrs. Iodos os caminhos a levavam a Paul, tudo de bonito que via queria compartilhar com ele, inclusive seus pensamentos e alegrias. Mas agora, seu caso com Paul parecia distante. Tinha sido um relacionamento de sonho, de imaginar cenas de amor, cenas criadas em sua cabea, mais do que na realidade. O que tinha dito Steve sobre Paul? Dissera que ele no a excitava, que no a despertava para o sexo. Mas no era verdade, ela estivera apaixonada por Paul. Era um pensamento inquietante e Ellis tentou esquec-lo. Parou o carro sob uma figueira na encosta. Era uma pequena praia fechada, parecia que nunca algum tinha passado por ali. No havia pegadas na areia, nem barcos, nem gente. Ellis desligou o carro desceu e sentiu como o local era silencioso. Atravessou as moitas de grama e chegou ao mar. A gua parecia terrivelmente convidativa e ela arrependeu-se por no ter trazido um mai. O sol estava quente. Tirou os sapatos e comeou a caminhar na areia, parando de vez em quando para pegar uma concha e deixar a gua molhar seus ps. Deitou-se na areia e ficou olhando as gaivotas que eram os nicos seres vivos vista; a tentao de entrar na gua crescia a cada instante e era quase impossvel resistir. Olhou em volta, e como estava totalmente sozinha e segura, tirou a roupa, primeiro a cala de brim, depois a blusa, o suti e a calcinha. Divertia-se mergulhando e brincando na gua, no se importando em molhar o cabelo que depois, claro, teria que lavar e pentear. No tinha idia do tempo, pois tirara o relgio para lavar as camisas de Steve e esquecera-se de coloc-lo novamente. Sabia porm que teria bastante tempo para secar os cabelos e vestir-se. Deitou ento sobre um rochedo, morno, que parecia estar l h sculos esperando que algum ali se deitasse.

Nunca, em toda sua vida, estivera em um local to solitrio, to quieto to bom. Era sem dvida uma ilha encantada, uma ilha que lhe agradava muito. Em minutos estava dormindo. Acordou arrepiada. Percebeu que esfriara. Estava na sombra agora, e por um instante teve a sensao de no saber onde se encontrava. Sonhara, mas agora o sonho sumira e ela voltara realidade. Virou-se na pedra e sentou-se para pegar suas roupas e para descobrir, levando um terrvel choque, que Steve Gascoyne estava l, olhando para ela, nua! Ellis sentia-se assustada e brava, ao mesmo tempo. L estava ele, seus olhos azuis, pensativos e to primitivos. Queria fugir. Mas, nua, no podia fugir para nenhum lugar, nem para o mar, nem para as moitas ou para carro. A nica coisa que poderia fazer era ficar ali, encolhida e quieta como estava. Ele no se desculpou e tambm no se virou, ficou l onde estava, olhando-a e depois disse: Voc est lindssima, a na pedra. To linda quanto uma lenda. Quase comeo a acreditar em amor novamente. Sentou-se e Ellis estremeceu. Lembrou-se bem do impacto que sentira quando ele a tomara nos braos. Provavelmente, Steve j estivera em casa pois em vez da camisa xadrez e cala longa, que usava de manh, estava agora com uma camisa de seda preta e uma cala preta que acentuava seu ar msculo! Ellis respondeu gaguejando: Por favor... v embora. Ele ergueu a sobrancelha e sorriu: Sinto, mas no vou desaparecer, Ellis. Por que deveria, j que tenho as melhores intenes? Pedi que se case comigo. Suma, deixe-me em paz Ellis gritou. Quando a encontro nua? A propsito, eu realmente no esperava encontr-la assim, isso demais para um homem, Ellis. Voc no sabe que, quando uma mulher como voc tira toda a roupa e dorme nua na praia, deve aceitar as conseqncias? No vai haver conseqncia nenhuma disse, desejando desesperadamente que ao menos ele parasse de encar-la. E tentava ser a mais discreta possvel, mas nua era difcil. Ento descobriu, tarde demais, que tinha sido tola ao pensar que ali estaria segura. Era uma ilha to pequena! E imagine se, alm dele, outra pessoa a tivesse visto! Apesar de que outra pessoa poderia no trazer risco, como Steve Gascoyne. Ele j tinha sido uma terrvel ameaa em Hobart, um

lugar civilizado, imagine ali, onde parecia ter perdido totalmente o fino verniz de convencionalismo que l revelara. Sabia que podia esperar tudo dele. Desesperadamente repetiu: No vai haver conseqncia nenhuma! de repente, sentiu que ia chorar. Sacudiu a cabea e escondeu-a entre os joelhos. Serei bom com voc, passarinho falou Steve depois de algum tempo, que a Ellis pareceu um sculo. Vista suas roupas. Vou para o carro e espero por voc. Ellis levantou a cabea e viu-o de p, ainda olhando para ela. Voc est totalmente indefesa, no? Isto uma coisa em que todas as mulheres devem pensar: a inferioridade fsica. Simplesmente, posso peg-la e voc estar a minha merc. Pode esbravejar, gritar, xingar-me, que nada adiantar; se quiser posso fazer amor com voc aqui, agora. Seria estupro ela disse desafiadoramente. No, no estupro, falo em fazer amor ela o encarou e seu corao comeou a bater apressado. Aqueles estranhos olhos azuis pareciam exercer um poder sobrenatural sobre ela, e em algum lugar, bem l no fundo, uma voz lhe dizia que ele tinha razo. Se ele fizesse amor agora com ela, ela no o faria contra sua vontade. Se estivesse em seus braos, com os lbios dele contra os seus, suas mos acariciando seu corpo, se entregaria e Steve faria o que quisesse com ela. Sabia disso tudo por sua experincia anterior; sentia-se amedrontada. Seu corpo j enfraquecera aquela vez, quando a tomou nos braos; todos os seus princpios morais caram por terra quando reagiu fisicamente a seus apelos. Jamais sentira algo parecido, com Paul, e mesmo assim estivera apaixonada por ele. Era uma loucura! Estava com muito medo! Quando Steve virou-se para ir embora ela sentiu que a tenso que a dominava tinha diminudo. Tremendo, pegou as roupas e pensou na ridcula distncia que existia entre a sensao de medo e a de segurana. Na realidade no eram as poucas peas de roupa que poderiam proteg-la de Steve Gascoyne, mas mesmo assim, vestida, ela se sentiria mais segura, principalmente naquela praia em que estava completamente s e desamparada. Prendeu o suti, vestiu a blusa e a cala, olhando sempre para a figura que ia se afastando. Steve ficou esperando por ela, l onde os dois carros estavam estacionados. Ellis comeou ento a andar em sua direo. Steve a observava atentamente, enquanto ela vinha pela areia com as sandlias na mo. Pelo menos no passaria pelo ridculo de afundar na areia enquanto caminhava, pois o cho sob seus ps era firme e suave. E se no fosse por Steve, esperando l na frente, a caminhada teria sido agradvel.

Sempre ouo dizer que uma roupa bem escolhida pode excitar um homem mais que a nudez , Steve falou casualmente, enquanto ia para o carro. Estou indeciso quanto a seu caso, Ellis. Vi muitas mulheres nuas, mas voc, completamente nua, terrivelmente perigosa. verdade? Mas no estou nem um pouco interessada respondeu. No? Ento voc no humana. Est bem, ento no sou humana. claro que os braos de Steve envolveram seu corpo e ele a trouxe para perto de si. Por acidente, ou propositalmente, ambos caram na areia; Ellis lutava contra ele, que a segurava firme. Steve beijou sua boca, mordeu seu ombro por sobre a roupa e os lbios dele desceram at o ponto mais sensvel dos seios de Ellis que, apesar de estar vestida reagiu. Prendeu-se mais a ele e todas suas inibies sumiram, mas foi Steve quem de repente parou. Ellis rolou na areia e levantou-se vermelha e envergonhada. Ele levantou-se e olhou-a cinicamente. Voc bem humana e no seria estupro, no. Voc odioso, desprezvel! como um gato brincando com um rato. Talvez seja disse concordando. Mas voc no o rato. Voc estava gostando da brincadeira, no? No, no estava disse raivosa, pois ele tinha falado exatamente a verdade e ela estava muito envergonhada. Odeio voc, no quero que me toque. Tudo que quero desta ilha ... Ele tampou-lhe a boca com as mos. Se voc disser essa palavra, fao-a engolir tudo imediatamente. J lhe avisei, Ellis. Voc ficou repetindo a mesma coisa para Leanne a manh inteira, no? Enquanto fofocava, lavou a roupa, arrumou os banheiros e ocupou-se com a casa, como uma domstica muito trabalhadeira. claro que tinha que dormir na praia. Mas voc no vai enganar ningum, voc , sabe bem disso, nem a Leanne, nem a Charles. Ellis odiava-o ainda mais, no entendia como podia t-la abraado e beijado h alguns minutos atrs e em seguida atac-la por algo to mesquinho. Mas, se ela parasse pra pensar, no ficaria to surpresa. Steve sentia por ela uma paixo animal, simplesmente. Seus instintos estimulavam-no a acasalar-se, ter filhos e ela achava que sua maneira de convencer as mulheres a viver com ele era indescritvel. No se deixaria levar por tticas como aquelas, apesar dele j t-la convencido de coisas que jamais sonhara. As lgrimas comearam a rolar por seu rosto e ela sentia um incrvel desejo de morder a mo que ainda estava sobre sua boca. Lembrou-se, porm, que

esse ato poderia ter consequncias, por isso se refreou. Steve Gascoyne realmente acreditava no poder. E na ilha isso realmente ocorria. Ele mantinha l Leanne e Charles contra a vontade deles. Ellis olhou-o furiosamente e ento Steve a soltou. Por que no me mordeu? perguntou. Ellis respondeu com outra pergunta: Voc gosta de ser o senhor, no? Comeo a entender por que voc prefere ficar aqui e no no vale Goulburn. Aqui voc mantm todos sob suas ordens. Ele colocou a mo no bolso, tirou um cigarro e acendeu sem pressa. Quem, por exemplo? Leanne, e seu irmo Charles. Bem, ento comearam as confidncias. Deixe-me dizer-lhe uma coisa: Leanne e Charles so livres para partir quando quiserem. E o mesmo vale para voc. No ergueria um dedo para impedi-los de sair. No acredito disse Ellis. V para o inferno com o que acredita ou no. Voc por acaso se imagina uma missionria salvando os oprimidos? Se for assim, sinto, mas esse no um aspecto de sua personalidade que eu possa achar atraente. V para o inferno, voc tambm, com o que quer achar atraente em mim quase irrompeu em lgrimas, mas achou que lgrimas de uma mulher simplesmente o enervavam. Vou para ca... vou para Warrianda para... para... Para preparar o jantar concluiu Steve. Sim. Voc me contratou para isso. Pode ser. Mas desde que chegamos mudei de idia. Voc mais estimulante como mulher do que como outra coisa qualquer. No me importo se no jantar hoje. Prefiro nosso relacionamento, que por sinal, est ficando cada vez melhor. Acho cada vez pior disse ela ao pular um monte de areia para chegar at o carro. Teve que esperar ele dar partida e sair na frente, para poder sair tambm. Quando chegou em casa descobriu, para seu desgosto, que Leanne, ajudada por Charles, estava na cozinha preparando o jantar. Comearam os trabalhos para a tosquia dos carneiros, e com isso Ellis se sentia um pouco aliviada. Steve parara de incomod-la, e quando ela lhe perguntou se podia

arrumar as coisas da tia ele concordou, o que a surpreendeu muito. Aos poucos, foi tomando para si todos os afazeres da casa pois Leanne estava com planos de ir a Melbourne, visitar a me. Oh! mas no durante a tosquia! Charles reclamou quando ela contou que ia viajar, e Ellis achou que com isso ela resolvesse ficar. Havia algo a mais nas intenes de Leanne do que simplesmente uma visita me, pois um dia antes dos tosquiadores chegarem, Leanne arrumou suas coisas e durante o caf da manh anunciou que partiria. Charles provavelmente j sabia de tudo e portanto devia ter dito o que achava enquanto estavam a ss. Steve, apesar de parecer ter muito a dizer, calou-se. Ellis sentiu-se muito pouco vontade, meio perdida, pensando que teria de ficar sozinha com dois homens em casa. Mas Steve estava se comportando muito bem, desde aquele dia na praia, por isso podia ficar mais tranqila. Charles foi at a cozinha falar com Ellis. Ellis, voc se importaria em levar Lee at Pat's River, hoje tarde? Gostaria de ir, mas a tosquia comea amanh e no terei tempo. claro que vou. Ela ficar em Melbourne muito tempo? Creio que no. Est com saudades de casa disse Charles, apesar de no parecer muito convincente. Ns nos casamos h pouco tempo, voc sabe. Ela parece que no gosta muito daqui, no? S porque bem diferente do que estava acostumada. Alm do mais, Steve no a trata como ela gostaria de ser tratada. Costuma ser duro com as mulheres enquanto dizia isso, Charles sorria e Ellis percebeu que na realidade Charles no estava criticando o irmo. Leanne tambm no muito tolerante continuou. Todo casal novo precisa ser ajudado e Steve est tornando as coisas mais difceis. Impulsivamente Ellis perguntou: Por que voc no a leva para a outra propriedade dos Gascoyne, em Vitria? Charles ficou calado e Ellis percebeu que esse era um assunto de que ele no gostava, mas, mesmo assim disse educadamente: Steve precisa de algum aqui e eu tenho muito a aprender com ele. Mas no se preocupe, Ellis, no sinta tanto por Lee, ela se divertir em Melbourne e logo voltar. Vai ser duro para voc lidar sozinha com os tosquiadores, mas mesmo que Leanne estivesse aqui, ela pouco ajudaria. De qualquer forma, Steve acha que voc se sair bem. Ser uma boa experincia, no?

Ellis corou e foi ver o que acontecia com a mquina de lavar pratos. Sabia o que Charles queria dizer. Boa experincia para quem tencionava casar-se com Steve. Quando voltou disse: Acho que sim sentia-se culpada pelo anel de esmeralda que ainda estava l em sua penteadeira. No o devolvera ainda a Steve, no porque tivesse esquecido; o fato que no queria voltar ao assunto, justamente agora que Steve parecia deix-la um pouco em paz. No confiava nele, claro. Sabia que, a qualquer momento, algo aconteceria, mas enquanto todos estivessem ocupados com a tosquia estaria a salvo. Levou Leanne at a pista de pouso logo depois do almoo, e achou-a muito segura de si. Cortei as asas de Charles dessa vez. Logo ele vir me procurar disse a Ellis, enquanto esperavam no prdio da administrao. Ele vai ver que eu no estava brincando quando disse que no ficaria em Warrianda. Sinto-me pssima aqui, e sei que serei muito feliz em Koolong... Bem, parece que est na hora de partir. Obrigada por ter me trazido. Sorriu e juntou-se aos outros quatro passageiros que j se encaminhavam para o pequeno avio que, em uma hora, estaria em Melbourne. Ellis ficou parada na frente da porta de vidro para acenar, mas Leanne no se virou. Ao contrrio de Charles, Leanne no se desculpara por deix-la s com todo o trabalho, o que era de se esperar, to envolvida ela estava em seus prprios problemas. Depois que o avio partiu, Ellis foi devagar para o carro. Esse seria seu ltimo dia livre at o trmino da tosquia, pensou, apesar de que ningum lhe tivesse dito, quais seriam exatamente suas funes. claro que Steve, e no Charles, faria isso noite. Agora, porm, ela tinha decidido ir at Whitemark. Compraria umas coisinhas que estava precisando e, principalmente, andaria vontade pela cidade. Era um lugarejo, como logo descobriu: o hotel dominava a rua principal e atrs dele ficavam o mar e o embarcadouro. Ellis estacionou e descobriu logo ali, perto da oficina, um supermercado. Entrou e minutos depois saiu com um pacotinho de manteiga, uma lata de abacaxi, um tubo de pasta de dentes e uma barra de chocolate. Ao sair, abaixou a cabea para proteger os olhos do sol e tropeou em seu primo, Martin Webster. Quase deixou cair tudo no cho de susto, mas nada se comparava ao espanto de Martin, ao encontrar ali, naquele fim de mundo, um rosto to familiar. Ellis, o que est fazendo por aqui? E o que fizeram com voc? L estava Martin, os cabelos como sempre em desordem, os olhos simpticos. Ellis quase chorou de alegria.

Martin colocou os braos nos ombros de Ellis e disse: No, no responda. Vamos arrumar um lugar calmo para conversar. Isto , se voc tiver tempo, claro. Sim, sim, eu tenho. Antes vou pr isso no carro disse, apontando para o carro velho estacionado perto dali. Meu Deus! Essa lata velha no dos Gascoyne? No me diga que Jan est por aqui, no pode ser. Recebi uma carta de papai, ontem. Bem, vamos arrumar um lugar rapidamente. Vamos para meu quarto: estou instalado no hotel. Ellis fechou a porta do carro e sua cabea girava com tudo aquilo. Era maravilhoso estar com Martin, mas o que diria a ele? Ele acharia tudo muito estranho! No quarto, ele a acomodou em uma cadeira e disse: Bem, conte-me tudo, Ellis querida! seus grandes olhos azuis brilhavam de admirao. Voc fez algo no cabelo, no? Est linda! Acho que voc est apaixonada. Bem, no estou apaixonada disse Ellis depressa. Martin tinha trinta anos, mas parecia ter vinte e dois, e era o melhor homem que jamais vira. Ele costumava ajud-la nas lies e tambm nos servios da casa. Isso at que se mudou para um apartamento, e como passava a maior parte do tempo fora de Melbourne, os dois no se viam h muito tempo. Est bem, est bem, mas voc est brbara. Diga-me, ento, como que voc veio parar em Flinders. uma longa histria. Na verdade, tio Bill ainda no sabe que estou aqui. Jan tambm no sabe. Com isso voc quer dizer que devo calar-me. Voc no est fazendo coisas erradas por a, no? claro que no. s que... bem..., no vou ficar aqui por muito tempo. Sou governanta na casa dos Gascoyne. Temporariamente acrescentou. Voc sabe que a tia deles morreu, era ela quem cuidava da casa. Sim, eu sei. Charles me disse outro dia. Mas como voc foi se envolver com os Gascoyne, Ellis? Papai me disse que voc tinha sado de frias com Jake Armour, e ia para Tasmnia, e que Jan estava cuidando de tudo. Voc no vai voltar mais? Acho que no, Martin disse. tempo de sair pelo mundo. Concordo. Mas o que veio fazer por aqui? A ilha Flinders o fim do inundo disse bem-humorado.

Ellis no sabia o que falar, inclinou-se e comeou a torcer as mos. Est bem, menina. Estou sendo muito desagradvel com todas essas perguntas. No me diga nada. Mas sinto-me na obrigao de lhe dizer uma coisa: no se envolva com Steve Gascoyne. Voc muito boa e inocente para um cnico como ele. Ellis corou. No me envolverei, Martin. J lhe disse que cuido da casa e s; ando muito ocupada e no tenho tempo para essas coisas. A tosquia comea amanh e estou ansiosa por isso. Martin olhou-a pensativo, colocou as mos atrs da cabea e disse: Voc muito trabalhadeira, Ellis, mas no exagere. Ao menos tenho certeza que no a exploraro. Todo mundo sabe que os Gascoyne esto nadando em dinheiro. Foi exatamente por isso que Jan resolveu vir para c naquela poca. Eu escrevi uma carta para ela, contando que eles eram ricos e que havia um solteiro na famlia. Mas fiquei espantado com a rapidez do noivado e daria tudo para saber por que Steve o rompeu. Mas j arrumou um outro caso, se bem que eu acho que no conseguiu ainda outro anel de noivado, pois caso j tivesse conseguido, eu ficaria sabendo. Ellis ficou plida e ele a olhou pensativo: Voc no vai me dizer mais nada? Ela mordeu os lbios. Parecia grosseiro no lhe dizer nada, mas Ellis no queria de forma alguma admitir que tinha escrito a Steve oferecendo-se, nem to pouco contar-lhe que Steve a pedira em casamento. Por fim respirou fundo e disse: Foi uma cadeia de acontecimentos. Ouvi Jan falar sobre a doena da srta. Gascoyne e depois a coincidncia de Steve estar no hotel em Hobart, exatamente quando Jake e eu estvamos l. Tinha ido at l para tratar de assuntos relacionados com a morte da tia e para procurar uma governanta. Parecia insegura por no saber se devia continuar, e depois concluiu: Jake achou que seria uma boa idia. Tambm achou que no deveria voltar para tio Bill. Ela deu uma espiada em direo a Martin, e percebeu que ele no tinha acreditado na histria, mas ao menos fingia... Sim, claro. Jake entende essas coisas. Mas de qualquer forma, se tiver algum problema, no se esquea, estarei por aqui. Irei para o continente em alguns dias, mas podemos nos comunicar, no?

Sim, claro. Obrigada, Martin, mas est tudo bem. Estarei muito ocupada e no terei tempo para envolver-me em qualquer tipo de problema. Ele no fez mais perguntas e ento desceram at o bar, onde Martin tomou uma cerveja e Ellis um suco de limo. Enquanto bebiam, Martin falava sobre suas pesquisas. No momento, ele estava estudando as guias marinhas. Ellis ouvia tudo fascinada, apesar de chocar-se com o fato de Martin ter-lhe dito que h dias vira uma delas carregando um filhote de pingim para alimentar seus prprios filhotes. Em poucos dias partirei para North East River. Se Charles Gascoyne for at l para pescar, v com ele. Gostaria muito disse Ellis e continuaram conversando at que ela olhou para o relgio e disse: Tenho que ir agora, ainda preciso preparar o jantar. Bem, no a prendo ento disse Martin, levantando-se. E quanto mulher de Charles, vocs se do bem? perguntou, quando estavam atravessando a rua. Oh, sim. Ela muito boazinha Ellis odiou ter respondido to evasivamente. Ela no queria dizer-lhe que, a partir daquele dia, ficaria sozinha com os dois homens. No que ela se sentisse em perigo, mas no queria dizer isso a Martin. L no fundo, porm, no se sentia to segura mas no importava se Leanne estivesse em casa ou no. E se Martin soubesse como Steve se comportava com ela, sem dvida, iria at l munido de um revlver. Em casa, Ellis viu o carro de Steve estacionado no jardim, apesar de ter achado que ele ficaria trabalhando at tarde. Parou o carro ao lado da casa e correu direto para cozinha. Na porta, porm, parou. Steve estava l, e sobre a mesa viu uma caixa enorme. Dentro havia pacotes de batatas, cebolas, pes e muitas latas. Ela olhou para Steve e quando seus olhos se cruzaram sem querer, Ellis tremeu. Voc aproveitou seu tempo, no? perguntou secamente. O que voc quer dizer com isso? Fui at Whitemark fazer umas compras. Mas para quem so essas coisas? O que que voc acha? Isso comida para os tosquiadores claro. Mas compras como essa que fiz no justificam uma viagem a Whitemark. Talvez no disse e controlou para no contar que estava perto de Whitemark, pois tinha ido at o campo de pouso levar Jeanne. No sabia que era proibido ir at l acrescentou.

E no . Mas ao menos voc deveria dizer a verdade sobre os motivos de sua ida. Sei muito bem que voc no foi at l para comprar um pacote de manteiga e um tubo de dentifrcio. Ellis ergueu a cabea. Voc est errado, pois fui fazer compras. Estou sem dentifrcio, o meu est acabando... Alm do mais, queria dar uma volta, nunca tinha ido a Whitemark. Steve deu a volta na mesa e segurou-a pelo ombro. Voc est falando mentiras, vi seu carro na cidade. Voc foi ver Martin Webster, no? Ellis ficou plida. O que que voc quer dizer com isso? Ele meu primo. No me importa que ele seja seu primo ele continuava a segur-la pelos ombros e Ellis mal podia conter as lgrimas. Solte-me, Sr. Gascoyne. O senhor est me machucando. Quero machuc-la! E pare de me chamar Sr. Gascoyne. No vou ser to compreensivo a ponto de aceitar que minha noiva fique em um quarto de hotel com outro homem. Voc pode dar-se por feliz por eu no ter ido at l para traz-la comigo fora. No sou sua noiva. Voc a mulher com quem vou me casar disse decididamente. Ellis sacudia a cabea desesperadamente: No, no vou... no vou! Voc no devolveu o anel que lhe dei. Portanto, pelo que entendo, isso uma aceitao tcita. No acho disse ela. Eu no quero aquele anel. Voc pode peg-lo a qualquer momento e agora, por favor, solte-me. S mais um momento disse e agarrou-a, encostando sua boca na dela. Ellis lutou bravamente tentando desvencilhar-se de Steve, por fim desistiu e relaxou-se. Estava grudada a ele. Sua boca estava quente, queimada pelos seus beijos. No podia resistir mais. Todo o seu corpo vibrava ao contato daquelas mos que exploravam seus lugares mais secretos. Quando a soltou, tudo o que pde fazer foi retirar suas mos do pescoo dele, e envergonhada, j sentir saudades daqueles momentos. Muito trmula disse:

Posso ir agora? melhor disse num tom firme. Por seu olhar, Ellis percebeu que seria melhor sumir o quanto antes. No momento em que chegava porta da cozinha, ele disse: Depois do jantar conversaremos a respeito de suas responsabilidade como cozinheira dos tosquiadores. Preferia que Charles fizesse isso respondeu imediatamente, chocada com a rpida mudana. Suas preferncias no me importam. Eu vou conversar com voc pois assim terei certeza do que foi combinado. Ellis no respondeu. Subiu a escada, entrou no quarto, arrumou o cabelo e lavou as mos. Quando saa do quarto, viu Steve entrar no dele. Respirou aliviada, desceu e foi para a cozinha preparar o jantar.

CAPTULO VI Durante o jantar pouco conversaram. Os homens trocaram algumas palavras sobre o dia, mas Ellis notou que Charles estava preocupado com a ausncia de Leanne. Terminaram logo o jantar e Ellis foi para a cozinha lavar a loua. De vez em quando olhava nervosa para as caixas que ainda estavam l. Havia muito po, galinhas, uma frma enorme de queijo, latas de sardinha, e tantos legumes que dariam para alimentar uma famlia durante um ms. Quantos tosquiadores viriam? Comeava a duvidar de sua capacidade para cozinhar para tanta gente. Um pouco depois, Steve chegou. Pelo que ele lhe disse viriam apenas quatro tosquiadores, mais o classificador de ls, trs ajudantes, Steve e Charles. Dez homens, calculou. A que horas ser o caf da manh? ela perguntou. Escute s, disse Steve no precisa se preocupar com perguntas, eu direi exatamente o que ter que fazer. Para comear, os homens no dormiro aqui. So daqui mesmo, portanto tomam caf em casa e tambm jantam em casa. O

trabalho comea s sete e meia da manh; Charles e eu estaremos no curral mais ou menos nesse horrio. s nove e meia os homens param por meia hora para tomar um lanche, o que acontecer tambm tarde das trs s trs e meia. Ao meio-dia, servese o almoo e no quero que comam carneiro todos os dias. Lembre-se que os homens tem um apetite de lobos, pois a tosquia um trabalho exaustivo. Voc acha que pode cozinhar bem para oito pessoas? Ns jantaremos noite com voc. Sim disse ela, procurando demonstrar segurana e desejando ardentemente que Leanne estivesse por perto, seno para ajudar, ao menos para dar apoio moral! Voc prestou bem ateno? Esse horrio para comida fixado pelo sindicato e deve ser rigorosamente cumprido. Vamos levar todas essas coisas para a casa velha, porque ela fica mais prxima do curral. Voc deve usar a cozinha de l; no se preocupe com as coisas, l existe muito material de cozinha, mas no h lavadora de pratos e logo voc vai descobrir que no ter muito tempo livre com a cozinha e toda loua para lavar. Os homens terminam o trabalho s cinco e meia da tarde e Charles e eu estaremos prontos para jantar s sete horas. Voc guardou tudo isso em sua cabea? Sim respondeu. Ento, venha comigo, pois enquanto levo todas essas coisas voc poder ver o lugar. Est bem concordou, mas com muita m vontade, pois no queria sair sozinha com ele noite, mesmo sabendo que havia pouca lgica em seu raciocnio. Os ptios l fora, em volta do curral maior, estavam cheios de carneiros, bem como os abrigos. Ellis ajudou Steve a tirar os pacotes e coloc-los na cozinha da casa velha. Olhou bem para o lugar. Viu a enorme mesa onde, no dia seguinte, estaria servindo os tosquiadores. Quando voltaram para casa, a noite estava muito escura e o cu coberto. Steve foi colocar o carro na garagem, mas Ellis no o esperou, disse boa-noite e subiu rapidamente para seu quarto. Fechou a porta e comeou a pensar sobre o dia seguinte. Seria realmente um teste sua eficincia. Estava comeando a se despir quando Steve bateu porta. Ela correu para abrir, pois sabia que se no o fizesse ele mesmo o faria. Sim disse ela friamente. Ele entrou e fechou a porta; Ellis comeou a tremer: O que que voc quer? perguntou e, milagrosamente, sua voz saiu firme. Aceitei o convite que me fez.

Que convite? Convidou-me para vir e pegar o anel. Atnita, Ellis observava-o cruzar o quarto e ir at a penteadeira e viu a esmeralda brilhando quando ele abriu a caixa. Gostaria que voc usasse, Ellis, disse, virando-se para ela. Ser que no vou conseguir convenc-la? Ela sacudiu a cabea. Sua maneira de persuadir as pessoas no funciona comigo. Ele sorriu: Pensei que estava conseguindo. Pensei que voc estivesse comeando a descobrir que teria prazer em ser minha mulher. Sinto, mais no serei respondeu, tendo conscincia de seu tom afetado, que no momento parecia ridculo. Ele colocou o anel na caixa e chegou perto dela. O que Martin Webster contou a meu respeito? Nada disse ela, corando. Nada? repetiu e pegou-a pelo rosto. Disse que voc um cnico. Isso voc j sabia, eu mesmo lhe contei. Ele disse para que no se casasse comigo? Eu no falei que voc tinha me proposto casamento. Steve tinha uma expresso zombadora no olhar. Voc contou aquela historiazinha. Disse que era minha governanta, suponho. Mais ou menos isso concordou Ellis, e com um movimento violento soltou-se e encarou-o. Mas no ficarei aqui para cozinhar para os tosquiadores se voc continuar me importunando. Vou-me embora. Tomarei o avio amanh cedo, se for necessrio. Ele sorriu. Acho que voc est me ameaando, Ellis. Mas, comigo, isso no surte nenhum efeito. Pode ir embora quando bem entender, eu me arranjo. Os tosquiadores

comero da mesma forma, posso cozinhar para eles. Tudo correr normalmente, portanto, no se engane, posso arranjar-me mesmo sem voc. Ellis mordeu os lbios. Ele realmente no se importava que ela fosse embora. Tinha a terrvel capacidade de torn-la intil; jamais se impressionaria com suas amabilidades e jamais lhe cumprimentaria por algo que fizesse. Por fim, nervosa, gritou: Estive me enganando o tempo todo. Tenho certeza de que voc, Steve Gascoyne, no precisa de ningum. Estamos falando especificamente de voc. Em voc, como cozinheira dos tosquiadores acrescentou. No quero livrar-me de Ellis Lincoln. Comeo a gostar de ter uma carinha bonita pela casa. Mas, a partir agora, eu a tratarei como voc quer ser tratada. Voc ir para a folha pagamento junto com os tosquiadores, como cozinheira. Ellis olhou-o sem poder acreditar no que estava ouvindo. o que quer, no? perguntou zombeteiramente. Ento noite. Fechou a porta e saiu. Ellis sentiu seus joelhos enfraquecerem. Ele tinha sado, prometendo que a deixaria em paz. Ela vencera uma batalha. Ficou olhando para lugar onde, at segundos atrs, ele estivera, e ainda podia sentir a intensidade daqueles olhos azuis. Tinha vencido, mas curiosamente no sentia sabor da vitria, pelo contrrio, parecialhe que ele, e no ela, tinha sado vencedor e sabia que Steve tambm tinha conhecimento disso. Steve cumpriu sua promessa. Nos dias que se seguiram deixou-a em paz como ela queria. Mas as coisas no corriam bem. Na realidade no corria nada bem. Apesar de acreditar que estava segura e que era competente, Ellis cometeu alguns erros. Atrasou-se no lanche da tarde no primeiro dia. Ele foi at a cozinha muito irritado, onde a encontrou arrumando os sanduches para lev-los at o carro. Quanto tempo vai levar com isso? Disse que os intervalos so rgi dos. Eles tm exatamente meia-hora e no podem ficar esperando todo esse tempo, pois depois tero que engolir o lanche s pressas. Sinto muito disse Ellis, roxa de vergonha. Demorei muito lavando loua. No se desculpe. A loua podia esperar, os homens no. Agora, mexa-se. Estou lhe pagando para isso, portanto no pode cometer erros, entendeu? Caso contrrio terei que despedi-la por incompetncia. Aquelas palavras ressoaram em sua cabea e ela no teve coragem de encar-lo. Ele no podia imaginar como ferira seu orgulho. No esperava que fosse capaz de tanto. Quase se arrependia de no ter

tomado o avio de manh e ter voltado para tio Bill. Sentia uma sensao estranha, parecia ter ficado mais forte desde que sara de casa e isso significava que se voltasse para Melbourne no se abalaria com Jan e Paul juntos. Ellis entrou no carro, mas no conseguia dar partida, ento ouviu Steve praguejar. V para l disse e Ellis rapidamente passou para o outro lado do banco, sentindo, ao mesmo tempo, raiva e medo. Finalmente, depois de muitos socos e barulhos, Steve conseguiu que o carro andasse e nenhum deles abriu a boca para falar at que chegassem ao curral. Os homens l estavam, ao redor da mesa, perto dos montes de l. Ela murmurou desculpas e saiu depressa. Todos tinham sido muito educados com ela na hora do almoo. Tinha-lhes servido muita comida, pois preparara mais do que o necessrio, mas achava que tinham gostado. Ento ficou ali parada, ao p da escada, olhando distraidamente para os carneiros, os que ainda no tinham sido podados. Depois, pensou nos homens l dentro. Divertiam-se, estavam vontade e se perguntavam se ela era realmente a cozinheira, ou se por acaso no seria a Sra. Steve Gascoyne. O classificador de ls, Mike, foi o nico que lhe disse algo a mais que o bomdia; perguntara-lhe de onde era, mas ento Steve chegou e ningum falou mais nada. Steve abrira o capo do carro e estava consertando o motor. Ellis gostaria de voltar at onde estavam os tosquiadores e ficar observando a tosquia. Um dos cachorros passou por ela e foi at uma pilha de l. Logo, porm, o retiraram de l. Ellis estava realmente cansada, mas ainda tinha muito o que fazer e havia o jantar para ela e os Gascoyne. Teria sido bem mais fcil se Leanne estivesse l para ajud-la! Steve fechou o cap e veio em sua direo. Parece bom agora ele disse e foi para o curral. Ellis esperou por mais de dez minutos e depois foi recolher o que tinha sobrado do lanche. Voc est trabalhando bem, Ellis disse-lhe Charles, no outro dia. Por que no vem para ver a tosquia? Sabe que ser bem recebida. Apareo a qualquer hora disse Ellis sorrindo Estou um pouco ocupada agora, tenho que preparar o almoo. horrvel ter que fazer tudo sozinho Charies disse desculpando-se Leanne no deveria ter desertado. impossvel conseguir uma cozinheira aqui na

ilha, as mulheres no trabalham, no aceitam empregos; mas no me parece justo que voc, como visita, faa tudo sozinha. Ela corou e disse um pouco embaraada: Estou na folha de pagamento, sabia? Estou ganhando para fazer o servio. Exatamente nesse momento Steve chegou. melhor ir para o curral ele disse ao irmo e Charles desaparece imediatamente. Meu irmo tambm est na folha de pagamento disse a Ellis. Temos quatro tosquiadores que trabalham muito rpido, ningum tem tempo a perder ouvindo conversa fiada. Ellis ficou quieta, apesar de estar louca para dar-lhe uma boa resposta. Boba. disse para si mesma. Agora ele estava satisfeito? O que que ela esperava daquele homem? Deu uma espiada em sua direo e viu que ele estava distrado, brincando com um cigarro. Era como se ela no existisse. Steve no lhe perguntara se queria ver a tosquia, pensou ressentida. Naquele dia. Ellis preparou um molho especial para colocar sobre o frango assado. Os homens limparam os pratos e ela sentiu-se contente consigo mesma, apesar de Steve ter-lhe dito que deveria fazer comidas simples. Animada com o resultado do almoo. Ellis decidiu colocar no sanduche da tarde um recheio com amndoas, sardinhas e queijo, mas se arrependeu mais tarde, quando descobriu que o recheio tinha ido para os cachorros. O pior que Steve estava l, na hora do lanche, e viu tudo. Enervado, disse-lhe: J lhe pedi comida simples, Ellis. Voc no est aqui para chazinhos de senhoras. Sinto muito. O fato de voc sentir muito no ajuda em nada. O que deve fazer seguir minhas ordens. Ellis no olhou para ele. Queria ficar ali, no curral, por alguns minutos, mas logo mudou de idia. Steve j tinha lhe chamado a ateno uma vez e no queria que o fato se repetisse. Seria acusada de perder tempo, de distrair os tosquiadores ou qualquer outra coisa. O resto da semana decorreu em relativa paz, exceto pelo fato de Ellis achar que poderia dormir durante uma semana, to cansada estava e tambm por no agentar mais ver comida e loua na sua frente.

Na sexta-feira conseguiu ficar um pouquinho mais no curral. Steve tinha sado com o jipe e quando os homens retomaram o trabalho, s trs e meia, ficou por ali, perto dos montes de l, onde esperava no atrapalhar. Era realmente muito interessante observar os tosquiadores abrindo o porto, depois pegando a mquina de tosquiar e segurando o carneiro pelas pernas dianteiras; em seguida faziam com que o bichinho sentasse nas pernas traseiras. Com movimentos rpidos e precisos, num instante a barriga era tosquiada para depois retirar-se a l de cada um dos lados do corpo. Mais depressa ainda, eles empurravam o carneiro pela portinhola. No havia tempo a perder e nem poderia haver, pois um tosquiador que se prezasse deveria tosquiar at cento e cinqenta carneiros por dia! Os cachorros se divertiam muito, pois eles ajudavam, correndo atrs dos carneiros e forando-os em direo portinhola que levava at a sala de tosquia. O mais intrigante de tudo era observar o tosquiador pegar a l recm-cortada e jog-la sobre a mesa de classificao, onde chegava em pedaos e parecendo trs vezes maior do que quando tinha sido cortada do corpo do carneiro. J na mesa separava-se a l suja, processava-se a classificao, sendo depois enrolada e colocada nas diferentes tinas, de acordo com o tipo. Depois, mesmo sem vontade, Ellis saiu para cuidar de seus afazeres. Aos sbados, os tosquiadores no trabalhavam e foi uma maravilha ter um dia livre. Ellis no se levantou para tomar caf, Steve tinha lhe dito que poderia ficar na cama at mais tarde, se quisesse. Voc parece exausta ele disse sem mostrar qualquer simpatia. Como voc j sabe, os fins de semana so livres. Ellis queria chorar de alegria, mas se lembrou que uma cozinheira de tosquiadores no chora. Foi Charles quem a chamou para o almoo no sbado. No tomara seu caf da manh, mas tambm no estava com fome. Tomou um banho demorado, lavou a cabea e sentia-se feliz com seu trabalho da semana. Entretanto, havia ainda algo que a deixava insatisfeita. Seria o fato de Steve no ter elogiado seu trabalho? Fora to duro para com ela a semana toda, como se no passasse do que realmente queria ser a cozinheira. J estava vestida, o cabelo seco e brilhando, quando Charles bateu na porta: Voc vai descer Ellis? O almoo est pronto. Algum tinha preparado uma salada deliciosa: abacates recheados com molho de siri. Algo especial, que s se come em bons restaurantes. camaro de gua doce e no siri corrigiu Steve quando ela comentou sobre a salada. Os

camares so daqui mesmo e o abacate eu comprei em Whitemark. Voc gostou, no? Est maravilhoso disse e custava-lhe admitir, pois ele mesmo devia ter preparado a salada e no lhe agradava a idia de que ele soubesse cozinhar. Obrigado pelo elogio generoso. Ellis calou-se e virou para o outro lado. Charles e ele conversaram um pouco sobre a tosquia e comentaram que um dos homens estava trabalhando muito pouco e por isso Steve no o chamaria para o prximo ano, a no ser que melhorasse. Ellis achou injusto, mas no disse nada. Sabia que homens recebiam de acordo com o nmero de carneiros que tosquiassem. Voc parece no ter gostado do que eu disse, Ellis comentou Steve. No condeno o homem porque lento, mas no trabalhou o suficiente para poder acompanhar os outros, por isso no merece ganhar mesmo. Ellis concordou que estava errada, mas, mesmo assim, no se desculpou, afinal no tinha dito nada. De repente. Charles disse que tinha recebido uma carta de Leanne e ela contava que pretendia passar uns dias em Koolong. Espero que se divirta por l disse Steve, seguindo-se um silncio constrangedor. Ellis quebrou o mal-estar geral dizendo a Charles alegremente: Voc vai a North East River neste fim de semana, Charles? Se voc for, gostaria de ir junto. Vi Martin Webster na cidade, um dia desses, prometi-lhe voltar l quando voc tambm fosse. mesmo? Charles parecia pouco vontade, mas no surpreso. Ellis sabia que Leanne deveria ter-lhe contado que era prima dos Webster Bem, acho que vou pescar amanh, ento... Voc ter que ir s cortou Steve abruptamente. Ellis vai a um piquenique na praia comigo. Ellis escutou aquelas palavras com a estranha sensao de ter levado um soco. Era a primeira vez que se falava a respeito desse piquenique e el decidira que no iria. Mas, apesar de ter aberto a boca para falar, resolveu voltar atrs e calar-se. No na frente de Charles, pensou. Mais tarde, quando foi para a cozinha ajudar Steve com a loua, ele disse: No, Ellis. Hoje seu dia de folga, lembre-se. E amanh, no ser folga tambm? No disse que iria sair com voc. Quero ir a North East River.

Mas acontece que quero lev-la praia. Ela encarou-o, mas sentiu sua deciso enfraquecer. Mergulhara naqueles olhos azuis- e era positivamente impossvel manter-se firme. H alguma norma do sindicato, dizendo que deva fazer o que voc quer? perguntou, rindo. Nesse caso, sim. Ela no viu nem Steve, nem Charles o resto do dia. Por no ter nada melhor para fazer, foi para a cozinha e preparou o bolo favorito de tio Bill. Era um bolo especial, pois levava ingredienes incrveis, tais como uma lata de sopa de tomate e um vidro de cerejas. Depois, colocava-se creme, decorava-se com cerejas. Jamais poderia servir um bolo como esse aos tosquiadores. Sabia o que fariam com ele. Desesperadamente descobriu-se pensando em Leanne, em Koolong, onde, sem dvida, estaria se divertindo muito, livre de qualquer tipo de trabalho. Imaginou-a em Warrianda essa semana e calculou como a outra se sentiria aborrecida. Ellis, porm, no estava aborrecida, havia muito trabalho! Horas depois, quando j tinha terminado de comer, sentiu-se s. Pegou seu bloco e comeou a escrever para Jake. Escreveu duas pginas; suas mos voavam no papel, mas sem querer percebeu que estava atenta, escutando. Mas escutando o qu? Escutava atenta, tentando ouvir os rapazes chegando. Esperando aquele homem louco e incompreensvel, Steve Gascoyne. Ellis tentava esconder de si mesma que sentia sua falta, queria que ele batesse sua porta, queria que ele a enfrentasse, que a tomasse em seus braos. Tentou concentrar-se na carta... No domingo, Ellis descobriu que o que Steve dissera sobre o piquenique, no era simplesmente uma ameaa, e ela procurava um meio de escapar. Estava em seu quarto arrumando a cama, quando ele entrou; ela olhou-o, ao mesmo tempo que sentiu um calor em seu rosto. Quando terminar, Ellis, desa para irmos praia. Vou ficar esperando por voc. Seus olhos ameaavam-na, mas preferiu no discutir no quarto e disse relutante: Est bem. Continuou a arrumar a cama. Decidiu que prepararia as coisas para o piquenique mas que no iria, pois preferia conhecer North East River com Charles. Embrulhou um pouco de carne fria, salada, po, manteiga, encheu a garrafa trmica com ch e estava quase .tudo arrumado quando ele apareceu.

Pronta? Sim, suas coisas esto prontas, mas no vou com voc. Irei com Charles, quero ver Martin. pena. Charles partiu h meia hora, por isso voc ter que vir comigo. Ellis sentiu uma repentina dor de cabea. Estava enfurecida e um pouco de sua raiva era dirigida a Charles. Ele sabia que ela queria ir com ele mesmo assim partiu sem mesmo saber se iria ou no. Leanne tinha razo, ele fazia qualquer coisa que Steve quisesse, no importava sua mulher, ela ou qualquer outra pessoa. Ellis voltou de seus pensamentos e disse irritada: No preciso fazer o que me manda, Sr. Gascoyne. No preciso ir lugar nenhum; posso distrair-me sozinha. Fico por aqui muito bem, como ontem, por exemplo. Alm do mais, voc disse que no me molestaria. claro que no me esqueci que cozinheira disse ironicamente , mas sair com o patro no fim de semana sem dvida o sonho de qualquer cozinheira, mesmo que seja para um piquenique na praia. Agora vou deix-la a ss, mas no posso imaginar-me saindo sozinho; costumava levar minha tia praia aos domingos. De repente ele pareceu um pouco triste, mas depois de uns segundos continuou: Ela gostava de ficar sentada no carro, fazendo tric ou palavras cruzadas, enquanto eu dava um mergulho. Ellis olhou desconfiada. Havia um trao de ternura em seu rosto, coisa que jamais tinha visto antes, mas ela se virou depressa, pois no queria admitir que pudesse haver qualquer coisa de humano nele. Steve ento pegou-a pelos braos: melhor vir comigo. Pegue um mai; espero-a no carro e no preocupe, prometo que me limitarei s regras bsicas de relacionamento patro-empregada, exatamente como voc quer. No havia escapatria, mas de qualquer forma seria bom nadar. No queria passar outro dia sozinha. Usaria um mai inteiro e no um biquni. A cesta com as coisas estava pronta e na ltima hora ela pegou o bolo que havia feito na vspera. J imaginava a cara de Steve tentando adivinhar o porqu daquela cor e o estranho sabor. Mas o que que importava a ela se ficasse intrigado ou no? Levou-a a uma outra praia tambm deserta. Steve parou o carro e preparou-se para descer. Qual o problema? perguntou. ... to deserta, no? observou Ellis e mordeu os lbios, porque estava nervosa.

E o que h de errado nisso? Voc no disse que gostava de lugares calmos, naquela noite em que me falou sobre seu noivo em Flinders? A maioria das praias por aqui deserta. Foi justamente por isso que a trouxe comigo; no queria ficar sozinho. Ellis no disse mais uma palavra. Saiu do carro e ficou olhando a paisagem. Era realmente uma praia linda, a areia muito branca. Mais adiante estavam as pedras cobertas por musgo vermelho, amarelo e laranja e l embaixo o mar claro e transparente. As pedras brilhavam como jias e Ellis notou que havia nelas quartzo que refletia a luz do sol. Ao longe, onde a praia fazia uma curva, estavam as figueiras e os pinhos e ao fundo as montanhas emoldurando tudo. Steve pegou a cesta e Ellis procurou um refgio nas pedras para vestir o mai. Era um mai preto bem decotado nas costas, com alas finas e o nico enfeite eram uns ilhes volta do decote. Sua pele ficava ainda mais clara em contraste com o preto do mai. Assim que pudesse, ficaria deitada confortavelmente ao sol para queimar-se e logo perderia essa cor branca, calculou. Steve vestiu um mai marrom bem pequeno e como no estivesse olhando em sua direo, Ellis pde estud-lo atentamente. Seu corpo era musculoso e bronzeado, os ombros largos, os quadris estreitos e parecia ainda mais bronzeado em contraste com a brancura da areia. Virou-se para ela e olhou-a abertamente. Ellis no estava muito vontade, e a lembrana da ltima vez em que estiveram juntos na praia fez com que corasse. Voc vai nadar? perguntou. Ou ser que voc uma sereia puramente decorativa? Como resposta Ellis saiu correndo e mergulhou.

CAPTULO VII Ficaram na gua at quase estarem mortos de fome. Steve tinha trazido uma geladeira porttil com algumas latas de cerveja e limonada, por isso decidiram deixar o ch para mais tarde. Depois de terem comido, Ellis pegou o bolo. Steve a observava e disse:

Parece um bolo de aniversrio. No me diga que hoje voc faz vinte e um anos. No nada especial. No como bolo disse Steve, enquanto ela partia uma fatia. Continuou a cortar mas sentiu uma pontinha de raiva. Mas esse a vou comer decidiu. Agora Ellis no se importava mais com qualquer comentrio que ele pudesse fazer, pois j tinha estragado seu prazer. Mas o que mais podia esperar dele? Est bom comentou Steve. Obrigada. Est bom, mas no serve para os tosquiadores. Provavelmente eles dariam para os cachorros. Voc no sabe fazer elogios, no? disse Ellis e ele a olhou um pouco surpreso. Pelo que me consta cozinheiras de tosquiadores no esto preocupadas com elogios, preocupam-se com os pagamentos. Ellis, que estava com um pedao de bolo na mo, colocou-o de volta na toalha; queria dizer-lhe que era terrivelmente aborrecido, mas disse simplesmente: Entendo agora por que Leanne no conseguia viver com voc. O que quer dizer com isso? Voc ... desumano! No se importa com os sentimentos das pessoas. Meu Deus, sobre o que est falando? Pensei que estivssemos comentando sobre cheques de pagamento, bolos e sei l o qu. Meu bolo retrucou, e ele ento a olhou friamente. Podia sentir sua respirao forte e aborreceu-se por ter iniciado uma discusso por uma tolice. Mulheres adoram misturar as coisas disse, enquanto cortava outra fatia de bolo. No estou misturando coisa nenhuma. Voc mencionou Leanne. Sim. E no a culpo por querer sair de Warrianda. E, se ela tiver juzo, no voltar mais para c.

Steve comeu seu bolo sem dizer nada, depois se esticou na areia apoiando a cabea nas mos. Ellis deu uma espiada e comeou a pr as coisas de volta na cesta. J que estamos falando de Leanne disse ele vagarosamente, com os olhos semi-abertos , toda mulher deveria estar preparada para acompanhar seu marido. S assim um homem pode ter certeza de que sua mulher o ama realmente. Se Leanne no ficar junto de Charles, voc estar certa. Ele tambm ter razes para se livrar dela. Charles no deve concordar com o que voc est dizendo respondeu. Estava tentando acalmar-se, e, para dizer a verdade, no sabia porque queria discutir com ele, mas o fato que sentia vontade de provoc-lo. Enquanto estiver aqui continuou , Leanne ter apenas uma metade de Charles. O que que voc quer dizer com isso, agora? Ele leal a voc e no a ela Ellis respondeu evasivamente. Ele faz o que voc quer. Ele o atende o tempo todo. Ellis estava sentada sobre os calcanhares, as mos nos quadris, e podia sentir suas mos tremendo enquanto ele a encarava. Escute, no quero brigar com voc por causa dos problemas conjugais dos outros disse ele, rolando na areia e apoiando o queixo com a mo. Mas voc deveria ser um pouco sensata, Ellis, j que Charles e Leanne no saem de sua cabea. Meu irmo est aqui aprendendo a lidar com carneiros e, na minha opinio, se algum quiser ganhar dinheiro com a l, deve primeiro saber bem como fazer o trabalho; por isso propus que viesse para c e ele aceitou. Colin no o queria em Koolong, quando saiu da escola; naquela ocasio, Charles achava que no gostava de fazendas. Foi para Melbourne e l no fez absolutamente nada. Mas Charles tem toda a liberdade para ir onde quiser. Agora, voc ligar o fato dele ter escolhido Warrianda e a falta de lealdade sua mulher, que no consigo entender. Voc no est ajudando o casamento deles Ellis disse depois de algum tempo. Era a primeira vez que ouvia algo sobre Charles, e, apesar de ter ficado quase convencida com o que Steve lhe dissera, no queria, concordar. Leanne no colabora para a felicidade deles Steve respondeu. Tinha abaixado a cabea e apoiava o rosto nos braos. Vocs mulheres so todas iguais, sempre ameaam fugir se no lhes fizermos as vontades. Sua prima Jan fugiu, pois pensou que eu iria voando para Melbourne pedir que ela voltasse, e at achava que eu prometeria a ela que viveria onde ela quisesse, e obviamente no era aqui. Leanne est tentando umas tticas com Charles, agora resta saber se ter sucesso. Espero que no. Nenhum homem merece respeito se ele permite que a mulher faa dele o que quiser. Cada um tem seu territrio e as coisas comeam a andar mal, se um quer tomar o territrio do outro.

Ele parou e Ellis surpreendeu-se pensando no que ele havia dito sob Jan. Aquilo a incomodara. Jan tinha rompido com Steve porque estava apaixonada por Paul. Devolveu o anel a Steve porque queria ficar livre, queria ir para onde quisesse e esse lugar era Koolong, claro. Martin j lhe tinha dito. Ser que agora Jan estava arrependida de sua pressa? Assustou-se quando Steve sentou-se e olhou para ela. Agora, aqui est voc. Mas voc conseguiu o que queria, no, meu passarinho? Seus olhos fugiram dos de Steve. No sei o que quer dizer com isso. claro que sabe. Voc tambm ameaou deixar-me. Ela encarou-o; de repente seu rosto plido ficou vermelho. Algo no olhar dele a enervara profundamente. No sabe? insistiu. Ela no respondeu, baixou os olhos e comeou a brincar com a areia. Desesperadamente Steve a pegou e fez com que ela casse. Houve uma pequena luta. Ellis estava deitada na areia, seu corpo contra o dele. Com um brao segurava-a contra ele, de tal modo que Ellis podia sentir suas coxas nuas contra as dele. Tentou livrar-se de seu abrao jogando a cabea com fora para trs, mas foi intil. Um calor sensual espalhava-se por todo seu corpo, dos lbios at os quadris. Odiava-se por isso e nesse momento compreendeu tudo. Era exatamente o que queria, estar ali, junto a ele, num lugar to escondido, to deserto que ningum os visse. Estavam ali colados, corpos unidos. Os lbios de Steve tinham um contorno sensual. Pareciam a ponto de engolir os dela. Ellis ansiava pelo toque daqueles lbios, esquecera como eram seus beijos. Sentia seu corao saltar e sabia que a ala de um de seus ombros escorregava aprofundando ainda mais seu decote e revelando seu seio. Mas no se importou. A boca de Steve cobriu a dela, suave e apaixonadamente, depois deslizou at os ombros; podia sentir o calor de seus lbios e a dureza de seus dentes contra sua pele. Ellis ia se entregando, quando de repente se lembrou de Jan e empurrou-o com toda a fora. No venha me dizer que quebrei minha promessa disse ele com um tom estranho na voz. Voc sabia que isso aconteceria quando veio, no? Steve esticou seu brao e tentou fazer com que ela se aproximasse novamente dele, mas Ellis resistiu. Venha, Ellis, volte para mim. No o que quer? No respondeu violentamente. No encoste em mim. Ele retirou as mos e num tom cruel disse:

Esse tipo de coisa a diverte no mesmo, sua pequena vagabunda! No me diverte mais do que a voc lhe respondeu baixinho. Voc tem uma pssima opinio sobre as mulheres, no, Steve Gascoyne? Talvez. De mim insistiu. Sentou-se, mas no conseguiu encar-lo. No coloque as coisas dessa forma; no leve para o lado pessoal disse asperamente. No a estou usando como objeto para acalmar meu apetite sexual, se isso que quis dizer, Ellis. Sei que agi como um selvagem, mas voc no pode reclamar. Ofereci-lhe um anel, no? Pedi-lhe, no uma, mas diversas vezes, que se case comigo. Deus sabe o quanto odeio esse relacionamento patro-empregada que voc imps. No quero que fique enfiada na cozinha fazendo bolos, nem que sejam para mim. Quero-a em minha cama. Voc queria Jan em sua cama respondeu. Depois, pensando melhor, concluiu que provavelmente ele a tivera em sua cama. Voc pediu a ela que se casasse com voc; ainda pode t-la. Jan e Paul ainda no ficaram noivos. Martin disse-me isso outro dia. Seguiu-se um silncio prolongado. Ellis ento se virou e viu que Steve a olhava com um olhar interrogativo. Ento isso que estava procurando em Whitemark outro dia, no? Bem, timas novidades: todas suas lgrimas em vo, as suas e as minhas. Mas se estiver fazendo planos para mim, no se d ao trabalho. No estou acostumado a essas coisas, so contra meu temperamento, como voc mesma j teve ocasio de notar. Levantou-se e ficou ali, de p, ao lado dela, alto, grande e msculo. No vai nadar outra vez? Estou precisando urgentemente de um mergulho. Ellis baixou a cabea. Sentia-se magoada, o corpo todo doa-lhe. No sabia como ele podia falar em nadar, em refrescar-se, sabendo que ela estava ali, envolta em dvidas, com tudo incerto a seu redor. Com voz trmula disse que iria ficar ali mesmo. Observou-o andar e depois mergulhar naquele mar maravilhoso e depois deitou, rosto colado na areia, as lgrimas rolando. Ridculo estar apaixonada por um homem totalmente insensvel. Mas essa era a verdade! Ficou pensativa, deitada na areia, tomando sol o resto da tarde, e foi com esforo que se levantou quando Steve voltou e jogou um pouco de gua sobre ela dizendo: Vamos, vista-se que iremos embora. Virou-se e ficou olhando para ele, esperando que a ajudasse a se levantar, talvez abra-la. Mas ele simplesmente a olhava enigmtico, com as mos na cintura.

O que que h? Quer ajuda? Ento, queria que partisse dela o primeiro gesto, e se o fizesse, se fosse para seus braos, seria sua culpa e no dele, e se depois o empurrasse ele a chamaria de vagabunda. Se voc espera que a ajude intil ele disse. Estou louco para for-la a render-se a mim, mas no farei nada. Quando a tosquia terminar, e voc estar ligada a mim at l, no se esquea, voc pode sumir, ir para Melbourne, se quiser. O corao de Ellis batia forte. No era o que queria, nem de longe. Mas era o que devia fazer; no poderia aceit-lo nesses termos, sem amor. Apoiou-se nos ps e com um sbito movimento foi para o mar. A gua estava fria, pois agora j era o pr do sol. Apesar de saltar vigorosamente, sentia um arrepio por todo o corpo e uma pssima sensao de frio nos ossos. Gostaria que Steve tivesse vindo com ela para a gua. Queria que ele a tivesse nos braos dentro do mar, queria sua boca quente e doce contra a dela; queria que ele lhe dissesse que a amava. Queria... queria morrer em seus braos. Ellis engoliu um soluo. O pior de tudo era que ele nem acreditava em amor, via o casamento como uma farsa, como nada. Tentou controlar-se, mas ainda sentia frio quando saiu da gua; tentava tirar a gua salgada dos olhos e enxugar as lgrimas que insistiam em cair. A praia estava vazia e por um momento pensou que Steve tivesse ido embora e a deixado; mas o carro estava l. Encontrou suas roupas atrs das pedras onde as deixara. Tirou o mai, enxugou-se na toalha, e depois a enrolou no corpo. Vestiu ento as calas de brim branco e estava pegando o suti quando viu Steve se aproximar. Em pnico, vestiu a blusa, embrulhou o suti na toalha e saiu das pedras. Fazia frio agora e ventava bastante. Steve esperava por ela. Vamos, vamos disse ele, fazendo com que ela corresse. Por que tanta pressa? Tem algum encontro ou quer livrar-se de mim? Seus olhos passaram por ela e Ellis sentiu o bico de seus seios rgidos de frio, insinuandose na blusa. A menos que queira provocar-me disse, pois seus olhos nada perdiam , teria sido melhor colocar o suti. Ellis no respondeu, mas queimava de raiva e vergonha. Logo que chegaram em casa, Ellis correu para seu quarto. Gostaria de sumir no dia seguinte, mas no podia. Havia concordado em cuidar dos tosquiadores e teria que ir at o fim. Pensava como ela e Steve poderiam continuar com esse relacionamento patro-empregada depois de tudo que acontecera hoje. .Mas, com Steve, tudo era possvel. De qualquer forma, com ele era diferente; no estava envolvido emocionalmente. Mesmo que de vez em quando fosse tomado de paixes, no importava, pois elas eram puramente fsicas. No o faziam sofrer como ela sofria agora.

Quando desceu, o jantar estava pronto e a mesa arrumada. Charles tinha pescado muitos peixes que depois cozinhou e j tinha aberto uma garrafa de vinho branco. Ellis aceitou um copo; Voc viu Martin, Charles? perguntou logo que comearam a comer. Felizmente as luzes eram suaves, pois se sentia nervosa com tudo o que acontecera naquela tarde e temia que todas as emoes estivessem estampadas em seu rosto. No sabia de quem queria esconder tudo, se de Charles ou de Steve. Sim, claro, estive com ele disse Charles, enquanto se servia de salada. Ele ficou aborrecido por voc no ter ido. O que que voc disse a ele? perguntou. Disse que Steve a levara praia. Parece que ele soube que voc estava absolutamente aqui. Leanne disse-me que voc prima de Martin. Sim. Morei com os Webster desde os catorze anos. Meus pais morreram em um acidente de barco quando eu tinha onze anos; ento Jake, o melhor amigo de meu pai, e sua mulher adotaram-me, pode-se dizer. Notou que Steve piscou assustado. Jake Armour? ele repetiu. Sim. Voc se lembra dele no hotel em Hobart? Ele no respondeu e Ellis ento continuou sua histria. Jake faliu; ele jogava muito, eu creio. Ento, Siddie e eles no puderam ficar mais comigo e eu fui viver com os Webster. Poucos anos depois, Siddie e Jake herdaram muito dinheiro, apesar de Siddie no ter aproveitado, pois morreu em seguida. Antes de Siddie morrer, me convidaram para viver com eles novamente, mas eu no podia abandonar minha tia. Ela no estava bem e Jan... Ellis parou, pois estava a ponto de dizer que Jan detestava tudo o que se relacionasse com o servio de casa, mas mudou de idia e disse: Jan estava fazendo um curso de arte na escola tcnica. Assim que terminei o colegial fui trabalhar em um banco e no me incomodei em ter que sair, quando minha tia morreu, pois o emprego no significava muito. Ento sua tia morreu disse Steve, pensativo. Sim, agora vocs podem entender como eu era necessria em casa. No teria sido justo largar tudo e pensar s em mim. Mas eu era feliz... Tenho muito amigos. Olhou para Steve, e o viu sorrir ironicamente, com certeza ele estava pensando em Paul, que tinha demonstrado no ser muito amigo no final. Ellis ficou quieta, virou para Charles e perguntou:

Martin tem alguma novidade l de casa? No, acho que no. Pediu-me que lhe dissesse que iria embora logo e que esperava v-la antes de partir. Ellis assentiu com a cabea. Achava que Charles tivera muito tato, no mencionando Jan, e achava tambm que para ele tudo era um mistrio. Acreditava que no estava entendendo nada. Ellis achava que Charles preferia calar-se a respeito dos casos de Steve, j que ele no dava satisfaes a ningum. A conversa voltou para a tosquia e Steve disse que, caso no chovesse, os trabalhos estariam terminados at o fim da semana. Ellis estava atenta. Ento, tudo terminaria e, como Steve dissera, ela poderia ir embora. Ele no a foraria. Mais tarde, j em seu quarto, Ellis pensava em sua situao. Uma parte dela queria dizer a Steve que preferia ficar, ser feliz ali e casar-se com ele. Mas ele no a amava. No poderia enganar-se com isso. J tinha pedido a Jan que se casasse com ele, e agora pedia a ela; era tudo muito humilhante. Sabia que no significava nada para ele. Pensava cada vez mais nisso tudo e sentia-se como que caindo de um muro muito alto. No poderia de forma alguma alterar os fatos e fingir que ele a amava. As duas garotas serviam a Steve, a nica diferena que Jan superava os atrativos de Ellis em muito. E tambm ela no conseguia afastar de sua cabea a certeza que tinha de que Jan voltaria quando percebesse que Steve no iria a seu encontro. Apesar de sua dureza, Steve era um homem extremamente atraente. Ellis rezava para que, nessa semana que ainda lhe restava, Steve a tratasse como cozinheira e nada mais. No queria que ele tentasse convenc-la, pois dessa vez no conseguiria oferecer resistncia, provavelmente iria se render. Na manh seguinte ele no apareceu para o caf e Charles contou-lhe que Steve tinha ido Whitemark buscar mais mantimentos. Havia muito po na geladeira, mais do que o suficiente para o lanche da manh, Ellis pensou, e quando estava tentando ligar o carro, que obviamente no se movia, ela o viu chegando. Ele saiu do carro e a observou em seus esforos inteis. Saia da disse. H um truque para faz-lo andar. Vou lhe mostrar. Ellis saiu e apesar de prestar ateno ao que ele estava fazendo, no conseguia entender nada, pois estava muito perturbada com sua proximidade. Felizmente Steve conseguiu fazer o motor funcionar e, virando-se para ela, disse: Por que no me disse nada a respeito de Jake Armour antes? Por qu? Desde o princpio eu lhe disse que ele era um velho amigo da famlia e voc no acreditou. No acreditei porque vi tudo com meus prprios olhos. Qualquer um pensaria o mesmo, se visse uma garota como voc aceitando presentes caros de um

homem mais velho e bastante insinuante. Ainda acho que ele est apaixonado por voc e voc no pode se esquecer que me disse que no queria viver com ele. Como filha corrigiu com raiva. Ele vai se casar novamente, se voc quer saber, e eu no quero ficar no caminho deles. Voc tem uma mente suja! Todos os homens tm mentes sujas retrucou Steve, imperturbvel , portanto no vou fingir que sou diferente. O que que escreveu para casa sobre mim? Fez com que Paul ficasse com cime? No escrevi para casa gritou Ellis. De qualquer forma voc encontrou Martin Webster, e na sua casa ficaro sabendo que voc est aqui disse Steve. Absolutamente. E agora, por favor, deixe-me ir ou o lanche chegar atrasado e voc me acusar de no ter respeitado as normas do sindicato. Steve saiu do carro e bateu a porta. Durante o resto da semana, Steve comportou-se mais impessoalmente do que nunca. Ellis trabalhou muito e notando que cada vez mais diminua a quantidade de carneiros a serem tosquiados e cada vez mais aumentava o nmero de sacos de l, concluiu que a tosquia chegava ao fim. Steve no lhe dissera nada a respeito de sua volta a Melbourne. Ellis acreditava que esse era um assunto para depois e, apesar de exausta, no conseguia dormir noite de tanto que pensava no que iria fazer. Mas era intil, jamais chegava a qualquer concluso. Charles recebeu notcias de Leanne, durante a semana, mas no comentou quando ela voltaria. Suponho que voc ter que se resolver a respeito da governanta, logo que a tosquia terminar. Ouviu Charles dizer a Steve uma noite, depois do jantar. Steve respondeu olhando para Ellis: No tenho planos de ir a Tasmnia no momento. Tenho outros assuntos urgentes para serem resolvidos aqui. Ellis enrubesceu, mas Steve pareceu no notar e continuou: Quero terminar a tosquia e enviar toda a l a Lady Barton... Agora, se os dois me derem licena, vou fazer uns telefonemas. Ah! precisamos celebrar o fim da tosquia! Tomou o caf e desapareceu. Charles ento comentou: Steve est mal-humorado, alguma coisa o est incomodando. Eu o incomodo, pensou Ellis, mas perguntou simplesmente: O que ele quis dizer quanto a comemorar o fim da tosquia?

Ah! temos festas no final dos trabalhos, os homens gostam e uma desculpa para todos se reunirem e se divertirem. Logo, todas as pessoas da redondeza vo ficar sabendo e no ficarei surpreso se Martin aparecer por aqui. Ellis esperava que o primo aparecesse. Estava louca para saber o que estava acontecendo em Melbourne e se Jan e Paul j estavam noivos. Caso no estivessem, tinha quase certeza que a prima apareceria em Flinders. O ltimo carneiro foi tosquiado s cinco horas de sexta-feira. Steve tinha ido a Whitemark depois do almoo e voltaria com alguns barris de chope, po fresco, manteiga, queijo e muitas verduras. Charles matara um cabrito na quinta-feira e preparou-o na sexta. Estava tudo sob controle. No precisava preocupar-se com a festa, Ellis Steve dissera enquanto descarregava as compras na cozinha da casa velha. A festa no ser coisa que lhe agrade; vai haver apenas duas ou trs outras mulheres e duvido que algum acredite que voc faa parte do grupo de tosquia. Mesmo assim estou contente por estar por aqui. Martin vir? perguntou. No sei. Por qu? Quer v-lo? Sim concordou. Olharam-se mas Ellis desviou o olhar. Estava fazendo a limpeza pela ltima vez. No haveria mais tosquiadores para alimentar. Sentiu ento uma profunda tristeza. Steve no a tocara a semana toda, mal se falaram e ele no fora a seu quarto. Por que tanto interesse? Queria ter notcias de casa. Voc precisa me falar sobre essas notcias tambm, uma vez que sou parte interessada. O que ele quis dizer com isso Ellis no entendeu, mas tambm no perguntou. A festa seria no curral e, quando terminou seu trabalho, voltou para a casa, tomou seu banho e deitou-se um pouco. No havia nada para fazer noite, nem mesmo jantar, pois Steve e Charles comeriam churrasco na festa. Voltou a pensar em Martin e gostaria muito que no deixasse de vir. Talvez houvesse notcias, talvez soubesse se Jan e Paul finalmente tinham ficado noivos. O estranho que esperava por essa notcia ansiosamente, e se algum lhe dissesse, h algumas semanas atrs, que ansiara por essa notcia, jamais teria acreditado. Adormeceu enquanto pensava e quando acordou j era noite. Tudo lhe parecia to romntico! Pela janela de seu quarto, podia ver a lua brilhando naquele cu de um azul intensssimo. As rvores, o ar, enfim, tudo estava diferente. De repente se lembrou que enquanto dormira sonhara com Steve, com seus beijos. Imaginara se agora estaria esperando por ela; se a imaginava dizendo-lhe que ia partir. Mas depois se lembrou que no importava se ficasse ou

no; todas as mulheres eram iguais, qualquer uma lhe servia, desde que o obedecesse. Se Jan voltasse, desistisse de seus planos, ficaria satisfeito. Teria uma mulher em sua cama. No sentiria falta de Ellis. Steve no se importava com ningum. Levantou-se da cama e sorriu para si. Quem soubesse sobre o que pensava, na certa, acharia que no gostava dele, mas o simples fato de pensar em Steve fazia com que seu sangue corresse mais rpido nas veias, fazia aflorar toda sorte de pensamentos e imagens que jamais admitira. Vestiu suas calas pretas e uma blusa da mesma cor. Em outra ocasio teria colocado uma jia, mas agora decidiu que assim estava bem e sem jias pareceria mais sbria. Saiu do quarto nervosa, deveria haver muita gente no curral, muitos homens principalmente. O que pensariam dela? Nessas ocasies que achava mais fcil ter aceito a proposta de Steve, e por um instante sentiu-se tentada a voltar e colocar o anel de esmeraldas, mas claro que no o fez. As pessoas que pensassem o que quisessem, ela no se importaria. Estava preocupada em encontrar Martin, simplesmente.

CAPTULO VIII L fora Ellis, mais uma vez, no conseguiu fazer com que o carro funcionasse: nada o faria mover-se. Entendia por que Leanne vivia reclamando mas no entendia por que Steve no arranjava outro carro um pouco melhor. Era simples criticar Leanne porque no queria ficar em Warrianda. E ele, por sua vez, no fazia nada para tomar o lugar mais atraente. J que Charles e Steve estavam no curral e no deveriam voltar to cedo, nem mesmo para peg-la, decidiu ir a p. Teria que andar mais ou menos dois quilmetros e a noite estava escura, mas Ellis achou uma lanterna e procurou no pensar em cobras. Steve tinha matado uma enorme no jardim alguns dias atrs, e ela mesma j vira vrias na estrada. A picada por onde iria estava clara e no temia ser molestada, pois Mike, o classificador de ls, lhe garantira, que com relao s pessoas, Flinders era o lugar mais seguro do mundo. As mes nunca se preocupavam com seus filhos desde que eles estivessem na ilha. Mas, Ellis temia algum! Enquanto Steve Gascoyne estivesse por ali ela no se sentiria segura.

O curral estava feericamente iluminado. No fim do ms a conta seria alta, surpreendeu-se pensando. De onde estava podia sentir o cheiro da l e podia ver os caminhes, cheios de sacos, parados do lado da plataforma de carga. Depois de ter andado tanto tempo no escuro, as luzes atrapalhavam sua vista e Ellis sentia dificuldade para subir os primeiros degraus do curral. Havia um cheiro forte de carne assada, cigarro e cerveja; o lugar estava cheio de homens, havia apenas umas trs mulheres por ali e todas elas bem mais velhas, mas todas pareciam bem vontade entre os homens rudes do campo. Sem ser notada, Ellis escondeu-se atrs dos lates que serviam para colocar a l. Logo adiante, no local onde at a tarde se tosquiava carneiros, uma churrasqueira tinha sido improvisada e Steve estava l, preparando a carne. No a viu e ela tambm no queria ser vista. A mesa de classificao de ls tinha sido coberta com uma toalha xadrez e, sua volta, duas mulheres estavam muito ocupadas passando manteiga em fatias de po que depois eram empilhadas em uma enorme travessa que ela reconheceu ser da casa velha. Por toda parte havia homens bebendo cerveja e conversando muito e tambm algumas crianas, provavelmente filhos dos tosquiadores, ela imaginou. Algum pegou nos braos de Ellis e ela levou um susto enorme. Era Martin. Oh, Martin! maravilhoso v-lo por aqui. Estava ansiosssima por isso. Ellis! Voc est to estranha! Est branca como um fantasma. Andou trabalhando demais? Ellis no podia dizer-lhe que estava perdidamente apaixonada por um homem totalmente insensvel, e no podia dizer-lhe que fizera exatamente o que ele lhe prevenira que no fizesse. Ento, rindo, respondeu: claro que no. que aquele maldito carro no funcionou e tive que vir a p at aqui. Estou tambm morta de fome, pois no como desde cedo. Ento vamos comer. Venha comigo, todos so bons e apesar de parecerem um pouco rudes, no deve ficar envergonhada. Ellis agora sentia-se mais segura com Martin a seu lado. No se preocupava com o fato das pessoas pensarem que ela fosse sua namorada, e claro que todos pensavam. Todos faziam perguntas e Martin a apresentou a muitos homens, explicando logo que era sua prima. Secretamente, at gostaria que eles pensassem que era namorada de Martin pois assim sua presena ficava explicada. Quando chegaram churrasqueira e ela estendeu o prato, Steve olhou-a espantado. Voc veio? Pensei que tivesse seguido meu conselho e ficado em casa. Queria ver Martin. S que no consegui pr o carro em movimento, ento vim a p.

Ele pegou um pedao de carne e colocou-o no prato. Eu ia at l logo mais para v-la. Ele escolheu um outro pedao de carne que deu a Martin e virou-se para falar com algum. Ellis e Martin saram em busca de po. Tenho a impresso que Steve Gascoyne no me suporta disse Martin alegremente. Isso tem algo a ver com Jan, claro. Aquela menina devia estar maluca quando rompeu o noivado. Na realidade acho que ela deve estar com segundas intenes. Ellis estava alarmada, mas teve que sorrir para a mulher que lhe dava po e ao mesmo tempo ouviu algum dizer que Martin era um rapaz de sorte. Percebeu que, quela altura, todos pensavam que ela pertencia a Martin. Somente algum tempo depois, quando encontraram um saco de l e se sentaram, que Ellis pde perguntar a Martin o que pretendia dizer: Onde voc quer chegar, quando diz que Jan est com segundas intenes? Recebi uma carta de Jan, o que j de se estranhar. Ela diz na carta que vir at aqui antes de minha partida. Obviamente, no vem para me ver. Acho que ela pesou os atrativos de Paul Howard contra os de Steve Gascoyne e este ltimo saiu ganhando. Na realidade, acho que vem buscar seu anel de noivado de volta. Ellis comeou a sentir-se mal. Jan voltaria, j tinha pressentido que isso iria acontecer. Sentia-se profundamente embaraada com o fato de Jan descobrir que ela estava l. Ignorando o que se passava com Ellis, Martin prosseguiu: A propsito, recebi carta de papai tambm. Ele disse que voc escreveu e pergunta na carta quando voc estaria de volta. Espero que no volte, Ellis. Se Jan se casar, ele poder arrumar algum para cuidar da casa. Voc j fez sua parte. Ellis mal podia sorrir e fingir que estava comendo. Em seguida, Martin perguntou-lhe: Ainda no vi a mulher de Charles! Onde ela est? Foi a Melbourne por uns dias disse Ellis. Deve voltar a qualquer momento. E voc, quando vai embora, Martin? No sei. Daqui a uma semana ou dez dias. Gostaria de pescar um pouco mais antes de partir, e tambm depende de Jan. Gostaria de saber o que ela pretende. Quais so seus planos, Ellis? No toa que voc est parecendo to cansada, j que Leanne viajou durante a tosquia. No foi to mal assim, pretendo ir embora quando Leanne chegar.

timo disse Martin. Por que no passa uns dias no hotel, em Whitemark, comigo e Jan? Provavelmente irei antes de Jan chegar. Ah, sim? Voc parece decidida. Mas no vai voltar para a casa de papai, no? Ele precisa aprender a viver sozinho. Quer mais um pouco de cerveja? No, obrigada. Mas v buscar um copo para voc. Prometendo voltar logo. ele a deixou. Ellis ficou onde estava e olhou, sem graa, em direo de Steve, que naquele momento passava o comando de churrasqueiro-chefe para um homem de meia-idade, que Martin lhe apresentara como sendo Bob Musset. Em seguida, veio em sua direo e, por sua expresso, no parecia muito satisfeito. Tinha um ar realmente ameaador. Ellis sorriu para ele, um pouco nervosa, e deu uma espiada no prato, que estava em seu colo. A carne estava l, quase inteira. Sem fome Ellis? Ele pegou o prato e o colocou sobre um saco de l que estava ali do lado. Chega de brincar com isso. Venha comigo, vamos l fora andar um pouco. Quero conversar com voc, mas no aqui, nessa baguna. Ela mordeu os lbios e procurou por Martin, mas exatamente naquele momento um grupo de homens se interps no caminho. Esquea Martin disse ele, notando a preocupao de Ellis. Vocs j conversaram bastante. Segurou-a firme pelo brao e forou-a a sair. O que quer me dizer? perguntou, quando conseguiram se afastar das luzes e das pessoas. Em primeiro lugar, quero lhe dizer que no estou nada satisfeito com seu comportamento. Voc, de propsito, fez com que todas as pessoas pensassem que a namorada de Martin, no? No verdade respondeu, contente por estar escuro e ele no notar seu ar culpado. Mas por que isso tem importncia? melhor do que faz-los pensar que sou... Ela interrompeu. Pde notar agora que seus olhos j se haviam acostumado com o escuro e que Steve sorria. melhor que eles pensem que a namorada de Martin e no a minha, no? terminou Steve. No pode negar que estava preocupada com isso. Mas agora todos devem estar pensando o que voc estar fazendo, aqui no escuro, comigo. E, uma vez que no a levarei para dentro novamente, eles percebero que estiveram errados pensando em voc e Martin.

Voc detestvel, Steve Gascoyne ela disse, afastando-se um pouco. Graas a Deus no terei que ficar aqui por muito tempo. Que quer dizer com isso? A tosquia terminou. Voc disse que eu poderia ir embora. Disse que discutiramos a respeito, mas mudei de idia; dei-lhe oportunidade para decidir e me arrependo. Dessa vez, no serei to bonzinho. O corao de Ellis comeou a bater mais depressa. Tinha que ir embora, mas ao mesmo tempo sentia aquela fraqueza, aquela dvida; estava falseando e quase disse as palavras fatais "caso-me com voc". Mas ele no a amava. E pior que tudo que Jan ia voltar e ela sempre obtinha o que queria. No conseguiria derrotar Jan. Era engraado as duas lutarem pelo mesmo homem que no as amava. Ser que Jan sentia por ele o que ela sentia. Ou era a Koolong dos Gayscone que a atraa? Ergueu a cabea, consciente de que algum tempo tinha passado e com esforo decidiu: No quero ficar. Por que no? Sobre o que voc e Martin conversaram hoje? No entendo no que isso possa influenciar minha deciso. Seu namorado est livre outra vez? Voc quer voltar para ele? Ellis procurou uma resposta desesperadamente. claro que no queria voltar para Paul, mas isso no seria desculpa. Por fim, respondeu, um pouco confusa: O fato de querer voltar no to simples assim. No se resume a isso, no? No sei disse ele rispidamente. Esse tipo de raciocnio no entra na minha filosofia de vida... Voc quer voltar para Paul, Ellis? Ela o encarou sem saber o que dizer, mas, um segundo depois, estava em seus braos. Desta vez ele no a beijou, mas a mantinha firme, bem junto de si. Ellis podia sentir seu corao batendo forte e o dele tambm. Mas o corao de Steve no batia como o seu... Ele estava com a mo sob sua blusa, e o contato daquela mo em suas costas nuas era quente e bom. Agora sentia a estranha sensao de que Steve podia ler tudo em seu rosto. Seus sentimentos estavam todos estampados nele. Os olhos de Ellis pararam nos dele, naqueles olhos enigmticos, naquela boca ampla e continuou a olh-lo, analisando a curva de seus lbios, normalmente cnicos e cruis, mas no agora. No era a primeira vez que a imagem da Ilha da Desiluso, lhe ocorria. No s essa imagem lhe acorreu, mas uma infinidade de outras coisas vieram a sua mente. Havia tantas coisas que queria saber sobre ele!

De repente seus pensamentos se confundiram. Os dedos de Steve acariciavam sua pele, a nica coisa em que podia pensar era o fato de seus corpos estarem ali, juntos, e que ele a queria. Com medo, Ellis tentou escapar de seus braos, mas era intil, ele no a deixava; teria sido terrivelmente difcil convenc-la agora a desistir de tudo. Num tremendo esforo. Ellis disse, com voz rouca: Por favor, deixe-me ir. Ele a soltou aos poucos e pegou suas mos. Voc j me respondeu, Ellis. Voc quer ficar comigo, no? Ellis baixou a cabea e retirou as mos; tremendo, arrumou a blusa, colocandoa para dentro da cala. Seu rosto estava vermelho e ela queimava inteira por dentro. Quando Steve lhe falava assim, sentia-se to tentada! Queria loucamente concordar com ele, casar-se com ele. No tinha aceitado a proposta antes e agora era muito tarde! Jan estava para voltar e tudo estaria acabado para ela. O anel de noivado no significava nada para Jan que ficaria furiosa ao encontrar Ellis ali: ela certamente a acusaria de traio, por tentar roubar seu homem. Bem? insistiu Steve. J falamos sobre isso. Acontece que eu acredito em amor, embora voc no! No fico em desvantagem por isso, Ellis disse baixinho. Se uma mulher acreditar no amor, e um homem a faz feliz, ela aprender, com o tempo, a am-lo. Ellis, pense mais um pouco e fique por aqui o tempo que for necessrio. Quero voc! Voc quer uma mulher em sua cama disse trmula. Tudo o que Steve pensara quando ela tinha falado em amor era que ela poderia vir a am-lo. No entendia que tambm queria ser amada. Nesse momento, lembrou-se do que Leanne lhe dissera e acrescentou: Para voc, as mulheres servem somente para cuidar dos filhos. No h razo, portanto, para que eu fique aqui. Poderia convenc-la, se quisesse disse . agora, exatamente aqui. Vou, porm, deix-la pensar. Mas lembre-se, Ellis, minha mulher ter tudo o que quiser, tudo o que me pedir. Tudo? repetiu Ellis, levantando a cabea. Voc quer dizer que iria morar em Koolong? Acho que voc no tentaria me convencer sobre essa questo, Ellis.

No, ela no tentaria convenc-lo a tanto. E essa era a nica vantagem que tinha sobre Jan. Mas esse pensamento no a confortava. Minutos depois, Martin vinha em direo deles. Voc est bem, Ellis? perguntou rispidamente, ao v-la com Steve. Steve respondeu por ela, muito irritado: Deus do cu, claro que ela est bem. Mas Ellis no vai entrar, j se divertiu bastante por hoje. Vou lev-la para casa. Eu posso lev-la. Steve ignorou completamente suas palavras. Fale para meu irmo que tome o lugar de Bob Musset ordenou e disse a Ellis Vamos. Ellis sabia que nada adiantaria protestar. Disse a Martin que adorava v-lo e que ligaria para ele. No teve tempo de esperar resposta, pois Steve pegou-a pelo brao e puxou-a. Durante o percurso at a casa, Ellis pensava no que aconteceria se ele quisesse entrar em casa. Mas claro que Steve iria voltar para a festa, embora de qualquer forma todos fossem notar que ela tinha desaparecido com ele por um bom tempo. Logo que o carro parou em frente da casa, Ellis colocou a mo na maaneta e preparou-se para descer: Obrigada, Steve. Pense no que disse e lembre-se que quero que fique. Continuo com os mesmos propsitos que tinha quando a trouxe para c. Vou me lembrar disse Ellis. Correu ento em direo da casa e entrou. Por que tudo no era diferente, pensava, enquanto subia para seu quarto. Por que Steve no a amava? Por que pelo menos no lhe dizia que a amava, podia fingir at! Se no fosse pelo que Martin lhe dissera sobre Jan, estava tentada a ficar. Mas podia imaginar a reao de Jan quando a encontrasse l. Seria possvel! Ellis sabia que no poderia encar-la. Mas no precisaria encar-la, lembrou-se mais tarde, quando ia para a cama. No havia nada no mundo que a retivesse ali por muito tempo. Para seu espanto, dormiu rapidamente e s acordou de madrugada quando ouviu barulho na escada. Eram Charles e Steve que chegavam. Amanh cedo falarei com ele, pensou. Nada vai poder fazer para me impedir de ir embora.

Na manh seguinte, quando acordou, Ellis estava mais determinada que nunca a no desistir. J eram mais de nove horas, o quarto estava quente e Ellis ficou na cama preguiosamente por mais uns minutos, contente com a idia de no ter que preparar a refeio dos tosquiadores. Afinal, estava tudo terminado. Toda sua experincia com relao a Warrianda ficara para trs. Agora faltava decidir o dia da partida e arrumar um txi para lev-la at o aeroporto. Iria para a casa do tio, e l, com calma, procuraria um emprego. Desceu como se estivesse a caminho de sua prpria execuo, mas embaixo encontrou apenas Charles na sala tomando caf. Parecia muito triste. Onde est Steve? perguntou, puxando uma cadeira para sentar-se. Est arrumando o gerador. Quebrou hoje cedo, acho que pelo excesso de carga de ontem noite. Por qu? Voc queria v-lo? Ellis sacudiu a cabea, mas Steve no gostava de comentar seus problemas com os outros, e ela achou melhor no dizer nada, ser discreta, afinal, era um assunto s deles. Recebi uma carta de Lee, ontem disse Charles. Ela diz que no voltar enquanto Steve no arrumar algum para cuidar da casa. Oh! disse Ellis, olhando-o com simpatia. Mas ele vai arrumar, no? Charles sacudiu os ombros e continuou olhando para sua xcara vazia. Meu irmo uma pessoa estranha, Ellis. timo, mas em se tratando de mulheres duro e tambm est sendo muito duro com Lee. Ele no vai arrumar uma governanta, diz que Lee deve voltar primeiro. E Lee teimosa tambm, diz que no vir, e como Steve o dono da casa e eu no tenho dinheiro para pagar a governanta, as coisas chegaram a esse ponto. Ento, Ellis, voc bem pode imaginar minha situao. Ellis o entendia. Terminada a tosquia haveria pouca coisa para Leanne fazer, e ela podia muito bem ocupar-se de tudo, mas, por outro lado, no lhe parecia que Steve devesse ser to intransigente, sobretudo em se tratando do futuro do casamento do irmo. Finalmente, ela disse; Charles, por que voc no vai embora para Koolong? Agora j sabe tudo sobre a criao de carneiros. Ainda tenho muito a aprender, antes de partir, para poder me sentir seguro em Koolong. Os outros l esto no negcio h anos, tanto Colin quanto o marido de Di. Sempre fui o rebelde da famlia e quando terminei meus estudos no queria saber

da fazenda. Morava em Koolong e quase pus todo mundo doido por l. Decidi ir para Melbourne e l no fazia nada; gastei muito dinheiro naquele perodo Charles falava e olhava tristonho para Ellis. Quando quis voltar, Colin no me quis por l e Steve me trouxe para c. Ainda tenho que provar que tenho direito de voltar e ocupar o lugar que mereo. Warrianda no pertence famlia, voc sabe. Meu av a deixou para Steve. Eu sei disse Ellis. Mas por que Leanne no entende tudo isso? Ela no encara as coisas a meu modo. Adora Koolong, e em parte sou culpado, pois lhe disse, quando casamos, que moraramos l. Poderamos arranjar-nos por aqui, se Steve e ela se entendessem melhor, mas ele mantm-se firme no propsito de faz-la aceitar tudo, e ela, obviamente, no aceita. Por que ele assim. Charles? Ellis perguntou, sem querer. Charles ergueu a sobrancelha, brincou um pouco com a xcara, olhou-a e disse: No costumo discutir a vida de Steve, Ellis, mas voc tem sido to boa, e talvez o fato de responder a sua pergunta ajude um pouco. Sabe, ele teve um choque muito grande quando tinha mais ou menos vinte anos. Eu era ainda um garoto e estava na escola, Colin na universidade e Steve trabalhava com meu pai em Koolong. Ele estava noivo de uma garota e um pouco antes de se casarem, Steve descobriu que ela estava grvida. O homem com quem... Ele parou para depois prosseguir dizendo: Bem, o homem era algum que ela j tinha conhecido antes de Steve. Deve ter sido um choque terrvel para ele. Steve no se casou com ela, claro, no? No. O que falou na poca, que ela o queria por causa de Koolong. Foi uma grande desiluso para ele, pois o queria apenas por ser o mais velho dos Gascoyne e portanto o herdeiro. Depois disso, Steve desapareceu e se transformou em um eremita. Passou a viver naquela ilha que possui. No quis mais saber de mulheres, acho que no acredita em nenhuma delas. Passou a trabalhar como um doido, comprou gado, construiu ele mesmo a casa onde morava por l. Acho que viveria naquele lugar o resto da vida se vov no tivesse ficado doente e o chamado para ajud-lo aqui em Warrianda. Ento, quando ele morreu, deixou isso aqui para Steve e no para Colin, como tinha decidido. Entendo, e voc acha que ele no voltar a Koolong? Seria o ltimo lugar do mundo para onde iria Charles respondeu com firmeza, e antes que Ellis tivesse tempo de perguntar, ele continuou Ento, por isso que ele tem essa mania de achar que as mulheres se casam visando o que vo

conseguir de seus maridos. por isso que no gosta de Lee. Empurrou a cadeira e, ao invs de se levantar, perguntou a Ellis: Escute, Ellis, posso dizer a Lee, quando falar com ela hoje noite, que voc ainda estar aqui quando ela voltar? Acho que a nica forma de convenc-la a vir. Estou quase ficando louco, voc pode imaginar. Ellis o encarou. Tinha decidido que iria embora, mas como podia recusar o pedido de Charles? Ela levou apenas um segundo para pensar e dizer a ele que ficaria. Voc um anjo disse Charles, um pouco mais contente. Saiu e foi ao encontro de Steve e Ellis continuou a tomar seu ch, pensativa. Agora seria obrigada a ficar, mas faria com que Steve soubesse que no tinha resolvido ficar por sua causa, e aproveitaria para dizer o que pensava sobre ele. S noite, quando preparava o jantar, teve oportunidade de falar com Steve, pois passara o dia todo ocupado com o envio de carneiros Lady Barron. Quando chegou, foi at a cozinha e disse a ela: Venha at o escritrio, Ellis, preciso pagar-lhe. Ellis olhou para ele friamente, ou pelo menos tentava parecer fria e distante, mas descobriu que era impossvel e desviou o olhar. Estava ficando viciada no encanto daqueles olhos! Steve ficou ali parado, enquanto ela tirava o avental que estava usando e se dirigia ao escritrio. Ento, quando recebeu o cheque, ela disse: Acho melhor dizer-lhe, Steve, que mudei de idia e vou ficar por aqui mais algum tempo. Os olhos dele piscaram, e por um momento ela pensou que fosse por aborrecimento, mas antes que ele dissesse qualquer coisa ela continuou: Vou ficar mas no por sua causa. Fico porque Charles me pediu. Charles lhe pediu? Que quer dizer com isso? Leanne no voltar, a no ser que voc arrume uma pessoa para fazer o servio de casa. No quero saber por que voc no arranja algum, mas, afinal, por isso que fico. Voc pode no se importar se o casamento de seu irmo terminar por causa de sua frieza, mas no quero me sentir culpada. Muito nobre de sua parte ele disse depois de algum tempo. Mas eu no vou querer voc aqui como governanta, Ellis. Odeio voc com aquele avental horrvel. Lee vai cozinhar, limpar a casa e tudo o mais que for preciso, assim que chegar. Ela no uma hspede aqui e se tiver um mnimo de conscincia ter orgulho em assumir o trabalho. E se Charles se entregar ao egosmo dela ser um tolo.

Portanto no vou discutir com voc a respeito de Leanne. Conheo o problema mais que voc e sei que ela precisa de mo firme. Isso no seria assunto para o marido dela decidir? E no ser um assunto meu decidir se vou ou no arrumar uma governanta? Ellis sabia que ele tinha razo, virou-se para sair quando Steve chamou-a. Ellis... Sim? Voc entendeu tudo muito bem, no? Seu nome no est mais na folha de pagamentos de Warrianda. De agora em diante, minha hspede. claro que pode ajudar Lee se quiser, mas ela ser responsvel pela casa, ser responsvel por tudo o que no fizer. Voc muito duro disse ela ao sair, pensando como era tola. claro que no podia resolver os problemas de Leanne e Charles, eles mesmos teriam que resolv-los. Com sua permanncia na casa s traria mais problemas para ela mesma. noite, escreveu para Jan e colocou no topo da carta o endereo de Warrianda. "Cara Jan, pelo endereo, voc pode ver onde estou, e imagino como est surpresa. Estive muito ocupada pois estava aqui como cozinheira dos tosquiadores, e s agora, que a tosquia terminou, arranjei tempo para escrever. Agora ajudo nos trabalhos da casa. Martin me disse que voc vir a Flinders novamente, portanto, quando chegar, provavelmente nos encontraremos. Beije tio Bill por mim. Espero que no esteja se aborrecendo demais com os trabalhos. Por favor, mande recomendaes a Paul. Assinou com carinho, Ellis! Sabia que Jan morreria de raiva quando lesse, mas ao menos estaria preparada quando chegasse e a encontrasse.

CAPTULO IX Na segunda-feira, Ellis, com muito esforo, conseguiu fazer com que o carro andasse e foi at Whitemark colocar a carta no correio. Charles tinha falado com Leanne e ela concordara em vir no fim de semana. Enquanto isso, Ellis ficou nervosssima, horrorizada com a idia de Jan poder chegar antes de ter recebido a

carta, e imaginando-se cada vez mais tola em ter aceitado ficar. Mas teria problemas de conscincia se recusasse. Naquela semana, os carneiros que foram vendidos embarcaram para Lady Barron, de onde iriam, tambm por barco, at Welshpool; ento diminura muito o servio em Warrianda. No dia em que Leanne deveria chegar, Steve pediu a Ellis que fosse com ele at Lady Barron, e ela concordou achando que seria bom que Leanne e Charles ficassem a ss, mesmo sabendo que a simples idia de ficar sozinha com Steve novamente a excitava. Ele tinha se comportado bem com relao a ela durante a semana, mas no tiveram oportunidade de estar a ss. No fim do dia, os trs costumavam se reunir para conversar sobre msica, poltica, livros, vida no campo e Ellis achava isso agradvel e estimulante. Nesses momentos ela podia olhar para ele, escut-lo falar. Steve tinha traos finos apesar da boca e dos olhos estarem sempre carregados. Quando relaxava, porm, a dureza estampada em seu rosto desaparecia, e podia-se ver que era um homem belo e atraente. Sentia que o amava cada vez mais. Quando foram a Lady Barron, o dia estava lindo e ensolarado. Aps passarem por Mount Strzelecki, Steve pegou a estrada da costa que ia ao longo da baa Adelaide, para que pudessem apreciar a beleza dos cisnes negros e dos pelicanos. No embarcadouro em Lady Barron, havia muitos barcos de pesca e tambm um enorme barco que levava gado e outras mercadorias a Welshpool, no continente. Saram do carro e andaram pelos ptios onde se colocava a mercadoria antes de ser embarcada. Ellis vagueou por ali, olhando o gado que s vezes fugia e precisava ser reconduzido. Viu um animal enorme que se recusava a embarcar e que deu muito trabalho aos homens do porto. Depois de muito tempo e esforo, conseguiram coloclo na barca. Enquanto isso, Steve tinha ido conversar com o capito e agora voltava para pegarem o carro e irem at o topo do monte Vinegar. De l se podia ver tudo, desde Franklin Sound at a ilha Cape Barren. Steve apontou para os destroos de um barco, o Farsund, cujo casco estava visvel, e apesar de ter naufragado em 1912, parecia ainda em bom estado. Existem mais de cem navios naufragados em todo o arquiplago Furneaux contou a Ellis. Isso ocorre principalmente por causa dos ventos, apesar de muitos navios terem naufragado em virtude do esprito aventureiro dos capites que vinham busca de baleias. Hoje quase no h mais pesca de baleias, e at alguns pssaros locais esto desaparecendo. Quando era garoto, costumava ir com meu av caar passarinhos. Em setembro costumavam vir aos bandos do estreito Bass; limpavam os ninhos que haviam usado no ano anterior, e depois iam para o mar, voltando no fim de novembro para a desova. Os pais davam tanta comida aos filhotes, comida que traziam do mar, que em abril, mais ou menos, os filhotes j estavam enormes. Era nessa poca que chegavam os caadores e matavam aquelas pobres criaturas indefesas em seus prprios ninhos. Quando se tem experincia, pelo calor do ninho, pode-se dizer se h filhotes l dentro ou se h cobras.

Ellis ouvia atentamente e lembrou-se daquela noite em que Steve lhe disse que ela o fazia lembrar um passarinho; a noite em que foi a seu quarto no hotel, usando a saia preta e a blusa branca. Era estranho estar lhe contando sobre todas aquelas coisas, mesmo que as dissesse em tom sardnico. Ellis sentia-se mais confusa ainda. Ultimamente Steve estava diferente com ela. Se ao menos tivesse agido assim quando estavam em Hobart, em vez de ser to cnico. E tudo por causa daquela garota h tantos anos atrs. Ellis perguntou: Onde sua ilha, Steve? Pode-se v-la daqui? No, um pouco mais adiante. Qualquer dia eu a levo at l. Apesar do nome, uma ilha bonita. Voc gostaria de v-la? Ele falava como se Ellis fosse ficar por algum tempo ainda, e novamente ela se sentiu desconcertada pois estava claro que iria embora. Quando Jan chegasse, tudo explodiria. Ento, meio sem jeito, ela disse: Estou muito interessada. Conte alguma coisa sobre o lugar. Por que voc foi para l? Ele sacudiu os ombros largos. Tinha minhas razes. Queria afastar-me de tudo; precisava me convencer de que o mundo no era um conto de fadas. O que fazia l? perguntou depois de algum tempo, pois queria loucamente que ele lhe contasse alguma coisa ntima, j que isso lhe provaria sua confiana nela. Criava gado e tambm constru uma casa respondeu, desapontando-a. Voc vivia em Koolong, no? Ellis insistiu. Por que saiu de l? Algum dia lhe conto a histria de minha vida, Ellis, mas isso no acontecer antes que a convena a fazer o que quero. Ela mordeu os lbios e disse em voz baixa: Isso nunca vai acontecer. Voc me deu outra arma, Ellis. As mulheres so muito curiosas. Bem, est na hora de pegarmos o carro que voc ter que levar para casa. Como? Ellis perguntou assustada. No lhe contei? Encomendei um carro de Launceston no dia em que viemos para Flinders. Finalmente chegou. Voc acha que queria v-la lutando eternamente contra aquela lata velha?

Ellis, plida, encarou-o. Ser que ele estava lhe dizendo que tinha comprado um carro novo para ela? Era impossvel, louco! Depois de um tempo, ela gaguejou: Voc... voc quer dizer que o comprou para Leanne. No disse isso. No comprarei carros novos para Leanne, quem deve fazer isso Charles. O carro seu. Ela sacudia a cabea. Mas, Steve, vou ficar s porque prometi a Charles... Ellis! Steve a pegou pelos ombros e a sacudiu, Que h com voc? Por que continua se enganando? Voc pode ser feliz comigo, mil vezes mais feliz do que com um homem que num piscar de olhos troca uma mulher por outra. Voc tambm troca de mulheres num piscar de olhos. Jan, depois eu... Esquea Jan, por favor disse impacientemente. Ela est completamente fora de cena. Voc a esqueceu? perguntou, mesmo sabendo que Jan logo estaria ali atrapalhando seu relacionamento com Steve. E s usar o bom senso disse Steve. Jan como Leanne, quer conduzir, mandar e nenhuma mulher dir o que devo fazer. Ellis ficou quieta, mas se afastou dele. Era horrvel estar to apaixonada por um homem que nem ao menos fingia gostar dela, ou de outra pessoa qualquer. Tudo o que queria era uma mulher que se submetesse a ele, e claro, dividisse com ele a cama. No haveria problemas para Jan compartilhar a mesma cama de Steve, e Ellis tinha certeza que ela estava armando um plano que executaria logo que chegasse. Com Ellis, porm, era diferente. Poderia viver muito bem em Warrianda, mas nunca compartilharia a cama de Steve a no ser que ele viesse a am-la. De cabea baixa, ela caminhou em direo ao carro. O carro novo serviria para Jan, estava pensando, quando os braos de Steve a alcanaram e a puxaram para junto dele, suas costas contra o corpo dele. Ele a beijou suavemente no pescoo e na orelha. Ellis perdeu o flego e desvencilhou-se dizendo: No! Steve no disse nada, mas minutos depois, quando entrou no carro, ainda estava com a fisionomia carregada. Ellis concluiu que Jan, nas mesmas circunstncias, no o teria evitado. Logo ele iria descobrir que, apesar de tudo, no esquecera Jan.

O carro novo era um Mazda 121, azul-claro, com estofamento cinza-prateado. Era um sonho. "Minha esposa ter tudo", Ellis lembrou-se dessas palavras enquanto dirigia. Quando chegaram a casa, Ellis estacionou o carro e ficou um pouco surpresa por Leanne no aparecer para cumpriment-los e ver o carro novo. Passou pela sua cabea, porm, que Leanne ficaria bravssima com o fato, de o carro no ser dela. Talvez estivesse na cozinha. Steve tinha sido bem claro, insistindo que Leanne deveria assumir os trabalhos caseiros, e que Ellis deveria apenas ajud-la. No hall, pde ouvir a voz de Steve. Estava no escritrio e ela pensou que talvez j estivesse bravo com Leanne por um motivo qualquer ou simplesmente estivesse falando com Charles. Depois de pensar um pouco, decidiu subir. Tomaria um banho, poria outra roupa e depois desceria para a cozinha. J eram mais de seis horas e se Steve estivesse passando um sermo em Leanne, o jantar ainda no estaria feito. Ela estava escovando os cabelos, de p, em frente ao espelho, ainda tensa, quando Steve chegou sua porta. Virou-se rapidamente e desconcertada com seu ar ditatorial ficou parada. Sentiu aqueles olhos azuis por todo seu corpo, da cabea aos ps. Tinha colocado um vestido comprido, pois queria que a volta de Leanne tivesse um ar festivo, e sabia que o pano fino de sua roupa acentuava as formas de seu corpo. Seu rosto estava corado pelo dia que passara ao ar livre e combinava bem com o moreno da pele que j conseguira com esses dias na ilha. Sabia que estava bem. Depois de uma longa pausa, Steve disse com calma: Voc fica mais bonita a cada hora que passa, Ellis. Mas no vim at aqui para falar sobre o bvio, tenho algo a lhe dizer. Encontrei um recado de Charles, quando cheguei, dizendo que Leanne foi internada em um hospital. Ele pegou um avio e foi at Melbourne. Acabei de falar com a Sra. Burnett, me de Leanne, pelo telefone, e ela me disse que o mdico diagnosticou crise de apendicite aguda. Por isso, precisou ser operada imediatamente. Ah! coitada! Ela est bem? Est melhor, est sob os cuidados dos melhores mdicos, voc pode ter certeza. Teve sorte por estar no continente acrescentou e, enquanto falava, Ellis percebeu que agora os dois ficariam sozinhos na casa. Comeou ento a ficar nervosa. Quando Charles vai voltar? Quando tudo estiver em ordem. Ele poder ficar l com a mulher pelo tempo que quiser, portanto no me olhe assim. No sou o monstro que imagina.

Ellis mordeu os lbios e olhava desesperadamente a seu redor. Desta vez tinha pensado em si mesma, no em Leanne, e seus pensamentos voaram para o quarto de Steve, para aquela cama to maior que a sua. Nem passou por sua cabea que Steve fizesse com que o irmo voltasse e ficou corada enquanto dizia: No pensei, nem por um momento, que voc fizesse com que Charles abandonasse Leanne. No? Bem, isso uma boa nova disse Steve. Vou descer para preparar o jantar. Para dois disse ele, o que fez com que ela ficasse ainda mais nervosa. Na cozinha, Ellis tentou pensar em tudo com calma, mas o fato de Steve ter-se comportado bem ultimamente no ajudava em nada. Ainda no sabia o que esperar dele, principalmente se estivessem a ss. Por tudo o que acontecera tarde, estava claro que ele no tinha desistido da idia de torn-la sua mulher, e enquanto estava s voltas com os legumes que serviria com a carne, chegou concluso que a nica coisa que tinha a fazer era sair da casa, o mais rpido possvel. Durante o jantar Ellis estava tensa. A intimidade do ambiente, a mesa s para os dois, a escurido l fora, e a msica suave que ele tinha colocado, tudo a perturbava muito. Parecia que s os dois existiam no mundo; ela e aquele homem bonito, aqueles olhos enigmticos enfim tudo nele era pretexto para que se sentisse perturbada e temerosa. Temerosa daquela boca que ela conhecia to bem e desejava tanto. Era difcil porm desviar os olhos dele, pois naquela noite estava ainda mais atraente, vestindo calas escuras e uma blusa creme que lhe ressaltavam o branco dos dentes e o bronzeado da pele. No conversaram muito e depois de terem terminado de jantar, foram tomar caf na sala. Depois, desculpando-se Ellis subiu para o quarto. Pegaria o carro novo e iria para o hotel em Whilemark; fugiria sem falar nada, pois tinha certeza que ele a impediria de sair. Estava certa tambm que se Steve insistisse ela ficaria. No quarto, colocou rapidamente uma cala e uma blusa e jogou algumas roupas em sua valise. Ellis podia ouvir a msica e pensou, que com um pouco de sorte, ele no escutaria o barulho do motor do carro, quando sasse. Felizmente no usaria aquele carro barulhento. Quando desceu a escada viu Steve no hall, parou e encarou-o, sentindo-se culpada, como se estivesse fazendo algo desonesto. Logo imaginei que faria isso quando voc subiu disse secamente. Est fugindo para evitar que eu a seduza? J no a convenci de que no lhe farei nada? A presena de Charles no evitava coisa alguma, tive muitas oportunidades. Voc sabe.

Ellis sentia-se absolutamente tola. Mas, mesmo assim, no confiava nele e confiava menos ainda em si mesma. Disse ento com voz trmula mas convencida do que iria fazer: No h razo para ficar. Leanne no vai voltar por enquanto e eu ia ficar por causa de Charles e dela. J no discutimos sobre isso? Enquanto falava ele caminhava em sua direo e ela ia se afastando em direo da parede. Seu corao batia muito forte. A voz dele, seu olhar a enervavam e ela sabia que se a tomasse nos braos, agora, desistiria de tudo. No tinha meios de escapar dele, e em um segundo tudo aconteceu.Ouviu o som surdo de sua valise caindo no cho e o calor provocado pelo contato do corpo de Steve contra o seu. Sua boca estava contra a dele e ela contorciase inutilmente, pois sabia que no conseguiria desprender-se dele, pelo contrrio, pouco a pouco perdia o controle e o desejo de escapar ia diminuindo lentamente. O pulsar violento do sangue aumentava medida que ele a apertava mais e mais. Quando suas mos tocaram-lhe os seios prendeu-se a ele, sentindo um doce calor espalhar-se por todo o corpo. Logo depois, Steve afastou um pouco seus lbios dos dela, para que ambos pudessem respirar. Seus olhos se encontraram e os dois se enlaaram de tal forma que pareciam unidos para a eternidade. Steve murmurou, quando de novo ele a levou para junto de si. Sabia que se quisesse a teria; poderia carreg-la at seu quarto e am-la a noite inteira. Era o momento exato de se livrar de seus braos, mas Ellis no podia, no conseguia. Foi ele quem cortou a onda de paixo que os dominava, mesmo que ele a sentisse silenciosamente implorando "no me deixe ir, faa-me sua". Ela o ouviu praguejar entre dentes e no mesmo instante aquele longo abrao chegou a um fim abrupto e cruel. Steve apanhou a valise, pegou Ellis pelo brao e levou-a at a porta. melhor ir. Voc estava certa; estar mais segura em Whitemark. Eu a levarei para o hotel. Ellis queria protestar, dizer no, mas com isso teria que concordar com todo o resto e ela no podia imaginar Steve casando-se com ela, uma vez que Jan estava para voltar. Jan jamais permitiria. No falaram mais nada e Ellis, tremendo, o seguiu at o carro. No se ofereceu para dirigir, pois o Mazda era dele e no dela, e alm do mais, no estado em que estava, no guiaria cem metros com segurana. No carro, a seu lado, enquanto ia pela estrada. Ellis rezava para que ele dissesse que a amava. Oh! Deus, se ele dissesse que a amava nada mais importaria. Mas ele no disse nada e ela sabia por qu. O amor

simplesmente no entrava em seu esquema. Ele no confiava nas mulheres, todas trapaceavam. O incrvel que ele a deixava partir em vez de... No escuro, fechou os olhos e deu um suspiro profundo. Se at agora no tivera motivos para ser grata a Steve Gascoyne, agora, sem dvida tinha. Poderia fazer com ela o que quisesse e ela teria deixado, mesmo que fosse para depois se arrepender. Quando estacionaram na frente do hotel em Whitemark, ele virou-se para ela, e sbrio, perguntou: Voc est bem agora. Ellis? Ela acenou com a cabea, mas no falou nem olhou para ele. Estava tomada por uma sensao de vergonha e embarao e agradeceu a Deus que a luz do hotel no chegasse at seu rosto. Desceu do carro, pegou a valise e como ele fizesse meno de acompanh-la, disse: No venha comigo. Posso arranjar-me sozinha. Est bem, Ellis concordou. Depois de um breve "at logo" ligou o motor e ela entrou ouvindo o som do carro que partia. Felizmente no viu Martin e tambm no perguntou por ele. Tudo o que queria, no momento, era esconder-se no quarto e pensar que tudo no tinha passado de um sonho. Mas no conseguiu dormir. Ficou acordada, seu corpo ardendo de desejo por Steve; cada vez mais queria que ele no a tivesse deixado partir, queria que ele tivesse agido como imaginara; poderia t-la levado at sua cama e t-la possudo. Tanto pensou na cena que finalmente adormeceu com seu rosto lavado pelas lgrimas. Na manh seguinte estava plida e com olheiras profundas, mas conseguia manter-se controlada. No queria ver Steve Gascoyne novamente e arrependeu-se muito por no ter trazido todas suas coisas. Decidiu pedir a Martin que a acompanhasse at Warrianda, para depois pegar um avio para Melbourne. Quando desceu para tomar caf e perguntou sobre Martin, disseram-lhe que partira cedo para Burnett Lagoon. Ellis sentiu uma violenta sensao de vulnerabilidade como se fosse uma ostra sem a casca, ou como os filhotes de passarinho indefesos de que Steve lhe falara. Tentou acalmar-se. Alugou um carro e foi at Burnett Lagoon procurar por Martin. Logo estava a caminho, mas o lugar era mais distante do que esperava e a ltima parte do caminho era muito ruim. Ao chegar ao lago, no havia sinal de Martin ou de qualquer outra pessoa. Ellis sentou-se no carro e teve tempo para analisar como agira bobamente. Martin, com certeza, fora para outro lugar e ela no deveria ter perdido tempo toa. Iria para Warrianda, pegaria suas coisas e depois seguiria para o

aeroporto. De qualquer forma, Steve no poderia ret-la. Estava sendo muito dramtica, pensou. Em vez de voltar por Whitemark, decidiu cortar a ilha, mesmo no tendo mapa; com isso gastou muito tempo e logo percebeu que estava perdida. Somente ao ver o Monte Killiecrankie pde localizar-se e pegar o caminho, de Warrianda, l chegando a tempo de ver um outro carro desaparecer na estrada. No era o carro de Steve, era um txi, mas disso ela s se deu conta mais tarde, j dentro de casa. No viu o carro de Steve por l. Achou que estava com sorte, embora lamentasse no t-lo encontrado. No poderia nem mesmo se despedir... Mas, pensando bem, assim seria melhor. Parou o carro e pela primeira vez notou que no poderia pegar o avio que saa logo depois do almoo pois j era bem mais de meiodia e ela estava morrendo de fome. De manh, quando acordou, tomou um caf muito ligeiro e no tinha trazido nada para comer. Decidiu ir rpido at a casa. Comeria alguma coisa e depois subiria para arrumar as malas. Mas, l dentro, j na cozinha, parou estarrecida. Jan Webster vinha da sala e encarava Ellis com os olhos brilhando raiva. Onde est Steve? perguntou. Ellis engoliu em seco e disse que no sabia. Por Deus, o que que voc fez? Onde arranjou estas roupas e esse relgio? Jan perguntou. E com um movimento rpido agarrou o brao de Ellis, olhando, sem poder acreditar, para o relgio que Jake lhe dera. De repente ergueu a mo e deu um sonoro tapa no rosto de Ellis. Trapaceira. Esteve atrs de Steve esse tempo todo! O que aconteceu? O que houve entre voc e ele? E onde esto todos? Onde est Leanne? Charles? Ellis ainda estava procurando recompor-se e mal podia acompanhar a enxurrada de perguntas. Pela primeira vez em sua vida via o dio estampado no rosto de algum. Olhava para Jan muda, sem poder responder. O silncio fazia com que Jan ficasse mais irritada. Correu ento para o andar de cima. Eu mesma vou ver onde voc tem dormido! Ellis ouviu-a dizer. Teve que encostar-se na parede por algum tempo, respirando fundo, para depois, com muito esforo, subir e chegar a tempo de ver Jan jogar uma pilha de roupas no cho. Ento voc era governanta, hein? Jan gritava furiosa. Onde arranjou todas essas roupas caras, gostaria muito de saber. De Steve, claro, no? Jan falava cada vez mais alto e Ellis ficou parada na porta, olhando-a estarrecida, vendo-a tirar tudo do guarda-roupa e atirar no cho.

No, Jan Ellis implorou, vendo suas roupas to lindas serem to maltratadas. verdade o que lhe disse na carta; vim para c para cuidar dos tosquiadores e da casa. Como se eu fosse acreditar nessas mentiras! exclamou Jan, atirando um par de sapatos contra a parede. Voc nunca teve roupas assim enquanto esteve em East Ivanhoe, cuidando de papai. No me venha contar essas histrias. No acredito que esteve trabalhando aqui, eu posso imaginar o que esteve fazendo at agora e por que veio para c. Mas ele no se casaria com voc, no se engane. Ele me quer, entende isso? E agora que resolvi ceder sobre um problemazinho que tivemos, voc no ir continuar por aqui. E melhor arrumar suas coisas e sumir. Gostaria de saber como conseguiu enganar Martin e fazer com que ele ficasse quieto, no contasse a ningum que voc estava aqui. Ao observar a prima e ao ouvi-la dizer tais coisas, Ellis foi perdendo o medo e ficando mais calma. Viu-se no espelho, estava mortalmente plida exceto pela mancha vermelha no rosto e pelas olheiras. Jan disse com calma , se voc pode me ouvir eu lhe contarei tudo. No quero ouvi-la. Tudo o que puder me dizer sero mentiras, no confio em voc. Mas acredite em mim, Ellis, quando encontrar Steve vou contar-lhe umas coisinhas que estragaro seus planos. Ellis arregalou os olhos. Que coisas? Ora, coisas sobre o seu caso com Paul, seu caso apaixonadssimo disse maliciosamente. No foi um caso apaixonado. E claro que foi. Soube de tudo por ele mesmo. Voc pediu que eu mandasse lembranas a Paul, lembra-se? E eu o fiz, e foi ento que soube de tudo, soube que se entregava a ele em todas as oportunidades. Contarei a Steve que papai decidiu que no podia mais ficar com voc em casa. E, se voc quiser saber, a namorada de Paul voltou. Que namorada? perguntou Ellis e Jan sorriu com sarcasmo. Ah! pensei que soubesse; ela esteve fora durante seis meses, e agora voltou: vo casar-se daqui a um ms. Mas no me importo, tenho Steve. Ela jogou a mala de Ellis em cima da cama e comeou a enfiar as roupas l dentro. Ellis por um momento a observou, e depois disse:

Chega, Jan. Eu mesma vou arrumar as malas. Foi exatamente por isso que voltei. O qu? Voc voltou? Que est querendo dizer? Sa daqui ontem noite disse Ellis. Leanne est hospitalizada em Melbourne, e ontem Charles pegou um avio para l. No era certo que ficasse aqui s com Steve, ento ele me levou para o hotel em Whitemark. Jan arregalou os olhos e comeou a rir. Oh. Ellis, voc incrvel! Quer dizer que no queria ficar a ss aqui com ele? Mas ser que j no era um pouco tarde? Quero dizer... conheo Steve, voc parece ridcula dizendo todas essas bobagens. Essas roupas, o relgio, tudo isso prova contra voc. Tinha rido, mas agora o dio e o veneno estavam estampados novamente em seu rosto. Ellis vacilou. Jan era to cruel, to dominadora. Ellis sabia que quando a prima chegasse haveria uma cena. mas no imaginava que seu dio chegasse a ponto de quase destruir suas coisas. Naquele momento, desejou profundamente ter passado a noite ali, em casa, desejou que Steve a tivesse possudo, queria ter conseguido que Steve fosse seu, pelo menos por uma noite, pois sabia que ele jamais pertenceria a algum. Parou e comeou a arrumar suas coisas a esmo, comeou por juntar e dobrar tudo que Jan espalhara pelo quarto. Jan. no me importo com o que pensa, pois no aconteceu nada entre mim e Steve disse com tom de voz magoado. Voc est totalmente-errada. Jan sentara-se em uma poltrona e observava Ellis. Nada? perguntou com raiva. Voc quer dizer que no foi para a cama com ele? Quer dizer que ele no a possuiu? Sinto, mas no posso acreditar. Voc no conseguiria segur-lo. Tudo que disse verdade respondeu Ellis, quase sussurrando. Jan levantou-se da poltrona e apontou para as roupas. Ento, me diga Ellis, todas essas roupas... Oh! Meu Deus! Agora; entendo, claro, foi Jake Armour! Ele est muito rico, no? Ele comprou tudo isso para voc em Hobart, no? Estou certa? Ellis assentiu com a cabea e Jan continuou: E voc achou que com tudo isso fisgaria um bom partido tipo Steve Gascoyne. Mas no conseguiu. Ellis no sabia o que fazer; algo dentro dela morria; era uma esperanazinha que alimentava at a chegada de Jan. Tentava a todo custo afastar as lgrimas que insistiam em lhe correr pelo rosto.

Vocs brigaram, no? perguntou a Ellis depois de algum tempo. Tivemos tambm umas diferenas e fomos obrigados a nos afastar: mas agora tudo dar certo, uma vez que dei o primeiro passo para a reconciliao. Os homens so todos iguais, sempre querem que as mulheres se submetam a eles e depois as recompensam regiamente. Mas, no me importo, ensinei a Steve uma boa lio e tenho certeza que conseguirei tudo o que quero. Voc quer dizer morar em Koolong, Jan? Ellis fez a pergunta vacilando. Eu acho que ele no quer ir para l. Jan, que tinha ido at o espelho, voltou-se para Ellis e perguntou: O que voc sabe sobre isso? Depois que eu me casar com Steve, eu o terei nas mos. Qualquer mulher capaz de excitar suficientemente um homem far dele o que quiser. Jan parecia realmente muito segura, mas mesmo assim Ellis continuou: Como vai ter certeza de que ele a ama. Jan? Jan sorriu. Ellis, quando se esteve nos braos de um homem e quando j se fez esse homem o mais feliz e satisfeito dos mortais, ento se pode ter certeza de que ele a ama. Voc j deitou nos braos do homem com quem acabou de fazer sexo, Ellis? No. E... e aquelas coisas que disse a respeito de Paul e de mim, voc sabe que no so verdadeiras. Ah! mas quem se importa? perguntou Jan. S quero que saiba que tenho meios para atac-la, se quiser, mas se voc se comportar, claro, que no os usarei. Portanto, comporte-se, pois quero Steve e nada no mundo poder fazer com que desista. Paul Howard vai ver o que ele significou para mim. Ellis sentiu um arrepio. Jan era muito bonita, mas agora estava to fria e calculista! Ela trapaceava. Jan era uma daquelas trapaceiras que Steve odiava, como a garota com quem ia se casar. Ellis disse devagar mas muito firme: Steve no voltar a Koolong, Jan; o lugar traz-lhe recordaes de um amor infeliz. Jan sentou-se na cama, ajeitou o cabelo e disse: Ellis, sei tudo sobre o caso, mas no to antigo! No me preocupo com isso. Alm do que, ele o mais velho da famlia, e Koolong dele. um absurdo desistir de tudo por causa de uma garota como Patrice. O orgulho de Steve no seria suficiente para acabar com tudo. Os filhos dele e no os dela devem ser criados em Koolong.

Ellis ouviu tudo sem interesse. Que quer dizer, Jan? Quem Patrice? A mulher de Colin, claro, explicou Jan. Voc no sabia? Ouvi; a histria anos atrs, quando passei frias no Goulburn Walley. Patrice a: garota com quem Steve ia se casar, at que descobriu que ela tinha relaes com seu irmo. Colin deveria ficar com a fazenda aqui em Flinders, pois era o herdeiro do velho Gascoyne. Quando Patrice descobriu que se casando com Colin teria que vir para c, resolveu apaixonar-se por Steve e ficar em Koolong. Mas ele descobriu que ela estava grvida e como um tolo fugiu. Deveria ter ficado por l e desmascarado a todos. Ellis estava horrorizada. Ento a garota que Steve amara, que o trara to cruelmente, era casada com seu irmo e vivia em Koolong. Colin era o outro homem, o homem que Charles no quis mencionar. Tudo parecia fazer sentido agora e ela ficou com muita pena de Steve. Ser trado por uma garota qualquer era pssimo, mas nessas circunstncias era muito amargo. Comeou, ento, a entender por que ele desconfiava tanto do amor de Leanne por Charles e procurava test-la sobre isso. Jan continuou alegremente: Poderemos morar em Flinders por algum tempo depois de casados, mas no ser por muito. Convencerei Steve que ficar diminudo como homem se no voltar a Koolong. Ningum gosta de parecer fraco, principalmente um homem como Steve. Na ocasio era jovem e impulsivo, mas agora ver que j est na hora de voltar e assumir tudo para o bem de seus prprios filhos. No teria filhos simplesmente, caso eles tivessem que crescer aqui e no em Koolong. Ellis sentia-se enojada com a esperteza da prima, mas sabia que nada poderia fazer para ajudar. Se ousasse abrir a boca, Jan a silenciaria contando a Steve todas as histrias maliciosas que inventara sobre ela e Paul Howard. Enquanto guardava suas ltimas roupas, Ellis disse: Vou para Whitemark agora. Jan. Aluguei o carro que est l fora e quero pegar o avio amanh cedo. J que perdi o de hoje. Posso dizer a Martin que voc est aqui, caso o veja hoje noite? Jan acompanhou Ellis at a porta. Sim, diga a ele que estou aqui; ele estava mesmo esperando por mim. Digalhe que estou esperando Steve e que nossa situao agora a mesma de antes. Provavelmente dormirei aqui, mas amanh irei com Steve at a cidade para v-lo. Minutos depois Ellis j estava no carro e Jan na janela dizendo: pena ter perdido o avio, Ellis, mas mesmo assim ir amanh, no? Ou voc prefere ficar para nos cumprimentar?

Prefiro ir para Melbourne como j havia planejado. Muito inteligente de sua parte disse Jan sorrindo. At logo, Ellis, tenho certeza que papai vai ficar feliz por t-la de volta. Ellis tentou sorrir, enquanto ligava o carro, e procurava escapar o mais depressa possvel de Jan. Era incrvel como sua prima parecia to calma, tranqila e bonita se h to pouco tempo estava totalmente descomposta. Steve no poderia conhecer o lado desagradvel de seu temperamento. Ele s conhecia a garota calma e bonita; era essa que ele amava. E ela, Ellis, pensava que Steve fosse incapaz de amar algum. Agora, porm, havia Jan.

CAPTULO X Martin no apareceu no hotel para jantar e Ellis comeu sozinha, sentindo-se mais abandonada do que nunca. Agora Steve j deveria estar de volta Warrianda, depois de ter passado o dia todo fora, e ele e Jan j teriam feito as pazes. Sem dvida estariam um nos braos do outro. Ellis no queria continuar pensando, no queria soltar sua imaginao. Estava morta de cimes, e era estranho, pois jamais sentira isso antes. Era terrvel, insuportvel. Achava que tivera cimes de Jan na noite em que Paul ficara com ela at tarde, mas a emoo naquela poca era fraca, insignificante mesmo, em comparao com a que sentia agora. No sabia se o fato de Martin no estar l para lhe fazer companhia era bom ou mau. A ltima vez que se encontraram foi por ocasio da festa da tosquia, e Steve tinha sido muito claro quando disse que a levaria para casa; no imaginava o que Martin pudesse pensar ento de seu comportamento e no seria agora que lhe perguntaria. Depois do jantar, andou horas a fio pela cidade. Depois foi at a praia e ficou passeando e pensou que agora seria impossvel voltar para tio Bill e retomar a vidinha de antigamente, ou mesmo ir ao encontro de Jake, pois desde que chegara a Warrianda s lhe escrevera uma nica carta. Ellis tinha algum dinheiro; Jake lhe dera um pouco e ganhara outro tanto com a tosquia. Poderia sustentar-se em Melbourne, enquanto procurava um emprego. Isso foi o mximo que conseguiu resolver. Quando voltou para o hotel, ficou um pouco no hall esperando encontrar um recado, ou qualquer notcia sobre Steve, mas no havia nada. No havia dvida de que j a esquecera, caso contrrio teria vindo.

Martin tambm no estava l, e nem apareceu na manh seguinte e, como era domingo, Ellis calculou que estaria provavelmente pescando. Isso queria dizer que no veria ningum, e que iria s, at o aeroporto. Ficou perambulando por perto do hotel at a hora do almoo, pois logo em seguida viajaria. No havia feito reserva, mas achava que no encontraria problemas. Estava a ponto de ligar para Steve, para dizer-lhe adeus e agradec-lo... mas no sabia em nome de qu. Controlou-se para no telefonar, afinal ele no ligara e isso era uma prova dolorosa do quanto se importava com ela. O motorista do txi falava demais. Perguntou se gostara das frias e ela respondeu automaticamente que sim, depois ele continuou: Vai voltar algum dia? Creio que no respondeu sorrindo. Vai voltar para a agitao de Melbourne, suponho. , vou voltar para l. Quando chegou ao aeroporto, pagou o txi e o motorista ajudou-a com a bagagem. S depois de entrar no pequeno prdio da administrao e do txi partir que descobriu que no havia mais lugar no pequeno avio. Estava lotado. Tal foi seu desnimo que Ellis teve que se sentar e controlar-se para evitar um acesso de choro. Como queria ter algum ali para confort-la! S havia uma reserva para o vo do dia seguinte, e teria que enfrentar tudo de novo. Precisava controlar-se para no telefonar para Steve, ou mesmo ir at Warrianda. No sabia que desculpa arranjaria para ir at l, mas claro que no poderia, agora que Jan estava l. Levantou-se de onde estivera sentada e foi at o balco para marcar sua passagem. Pagou o bilhete e, quando estava pedindo para o funcionrio da agncia lhe arrumar um txi, ouviu o barulho da freada de um carro. Rapidamente abriram o porto que dava acesso pista e o carro foi em alta velocidade at perto do avio que j estava pronto para decolar. Por um momento, Ellis no podia acreditar no que estava vendo. Era Steve e, esquecendo-se do que ia dizer ao funcionrio, ficou olhando para ele, corao acelerado. Steve conversou com o piloto e Ellis pensou que estivesse ali para se despedir. Um pouco temerosa, virou-se para o carro esperando encontrar l Jan. O carro porm estava vazio. Em seguida, a porta de espera abriu-se e ele entrou. Estavam ali, frente frente. Ellis pensou que fosse desmaiar, quando viu aquele rosto, aqueles ombros largos to musculosos e dominadores sob a camisa de seda, cor de vinho. Seus olhos azuis estavam escuros e deixavam transparecer uma emoo que ela desconhecia. Ellis sentiu que suas pernas falseavam.

Queria dizer alguma coisa, mas chorava. S conseguiu pronunciar seu nome Steve. Ele estendeu ento, para ela, suas mos longas e fortes, e srio disse: Ellis, venha c. Como uma criana, foi at ele. No consegui lugar nesse vo; o avio estava cheio disse Ellis, enquanto, tremendo, ia at o carro, totalmente submissa a ele. Steve abriu a porta e ela se sentou. Agora fique aqui Ellis, vou buscar sua bagagem. Ellis deixou que as lgrimas corressem livres, apesar de no conseguir entender por que estava chorando agora. Mas no fundo sabia. O simples fato de v-lo novamente a fazia chorar. Ficou assim por algum tempo e depois tentou controlar-se. Enxugou as lgrimas e se recomps, pois ele se aproximava. Pediria a Steve que a levasse para o hotel, onde ficaria at o dia seguinte. Steve colocou as malas no carro e depois se sentou a seu lado. Em vez de dar a partida, virou-se para ela e olhou-a atentamente, ora se concentrando em seus lbios, ora nos olhos. Por que chorou? perguntou Steve. Ellis no sabia o que responder. De repente Steve inclinou-se e beijou-a ternamente; seus lbios suaves e delicados simplesmente tocaram os dela. Se voc estivesse naquele avio, Ellis, eu a teria tirado de l mesmo sem a bagagem disse ele. Ellis riu. No, se j tivesse partido! Se tivesse partido, eu o seguiria com meu avio. Desta vez voc no escaparia, juro! Ellis o olhava sem entender. Mas... mas por qu? Voc quer que eu volte e seja sua governanta e de... Ela parou de falar e olhou para baixo sem saber como continuar. Voc sabe o que quero. Steve virou-se bruscamente e deu partida no carro. melhor lev-la para um lugar calmo, onde possamos conversar tranqilamente.

Conversar sobre o qu? Sobre nosso amor respondeu, depois de algum tempo. E ento, com o carro J em movimento, acrescentou abruptamente; Eu a amo, Ellis; queria dizer-lhe isso somente quando chegssemos em casa, que o lugar onde voc deve ficar. Ellis perdeu o flego. Deveria estar imaginando coisas. Sim, claro que era sua imaginao. Ele a amava! Era o que queria ouvir dele, mas Steve nunca dissera. Essas eram as palavrinhas mgicas que teriam colocado tudo no lugar certo. Mas por que ele as dizia assim. Jogava-as no ar como se nada significassem? Por que dizia isso agora, correndo pela estrada, agora que ela nem mesmo podia ver seus olhos e certificar-se que estava falando srio? Mas claro que no podia am-la! Havia Jan, agora. No entendo. No Jan que voc... No conseguiu continuar e ele diminuiu a marcha e olhou-a de tal forma que Ellis se encolheu no banco do carro. No me amole, Ellis, espere at chegarmos em casa; no quero parar no meio do caminho e comear tudo de novo. Comear de novo o qu? perguntou como se estivesse sonhando. Voc sabe muito bem o que quero dizer. Comear a beij-la, acarici-la, dizer tudo outra vez... alm do mais, se parar o carro, corro o risco de voc fugir, e isso no quero que acontea, de modo algum. Portanto, fique quieta, assim que chegarmos a Warrianda, vou beijar voc at convenc-la que est tudo em ordem entre ns. Ellis calou-se. Ficou totalmente muda. No porque lhe pedira que ficasse quieta, mas porque estava atnita. No conseguia convencer-se que tudo era real, que no estava sonhando; no sabia se deveria rir ou chorar. Estava realmente confusa. Ficou quieta em seu lugar, vendo as coisas passarem rpido l fora. Finalmente viu o curral, o celeiro, a casa velha, onde tinha trabalhado, e logo estavam entrando na alameda que conduzia at a casa de Steve. Finalmente, ele parou, inclinou-se sobre ela para abrir a porta, desceram e ela, fraca e tonta, esperou que ele a conduzisse at a casa que aprendera a amar. Para dentro ordenou, pegando-a pelo brao e levando-a at a sala. Ellis sentiu um choque quando a tocou; queria parar ali mesmo, poder colocar sua cabea contra o peito dele, e que Steve passasse os braos em tomo de seu corpo. Ah! queria sentir seu calor. Mas em vez disso continuou e Steve, de repente, com um movimento rpido, virou-se e fez com que ela o encarasse.

Onde est Jan?... Ellis comeou a perguntar, mas sua voz morreu no momento em que ela viu aquele olhar ntimo e aconchegante, que mostrava claramente o quanto ele a desejava. No est aqui respondeu. Levei-a Lady Barron, ontem noite. Est l com o irmo. Encontrei-me ontem com Martin, quando estive procurando por voc, pois Jan me disse que tinha voltado para c para pegar suas roupas; disse tambm que voc ia pegar o avio da tarde e que voltaria para seu namorado em Melbourne. Foi por isso que no fui a Whitemark ontem noite. S descobri tudo quando telefonei para seu tio em Melbourne, h mais ou menos uma hora e soube que voc no estava l. Fui imediatamente para Whitemark e de l ao campo de aviao. verdade que estava voltando para Paul, Ellis? Ele a segurava firme e forte. Ellis sacudiu a cabea. claro que no. Estava indo embora sozinha. Por qu? No podia ficar. Voc no... Eu no, o qu? O que Jan lhe disse? Ela me disse que agora tudo estaria bem entre vocs, porque ela tinha desistido da idia de viver em Koolong. E voc acreditou? Olhe, escute-me, no me importa onde Jan quer viver. Ela no viveria comigo, por isso pode decidir viver onde quiser, pois no tenho nada a ver com ela. Mas voc a ama disse Ellis em voz baixa. Amo voc. Ellis. Ao ouvir essas palavras, pensou que ia desmaiar. Sem que ela percebesse, Steve a tomara nos braos e agora os dois estavam afundando no enorme sof de veludo. Ele beijava sua boca, seus olhos, beijava-a sem parar e seus beijos eram suaves e doces. No os beijos rudes, dominadores e arrogantes que to bem conhecia e que provocavam nela uma sensao de violncia. Era algo novo, muito sutil, profundo e mstico, como se envolvessem no s seu corpo, mas tambm sua alma. Era como se pela primeira vez encontrasse Steve Gascoyne. Seus lbios estavam de tal forma unidos que ela podia senti-lo inteiro, de corpo e alma. Finalmente, ele relaxou e murmurou: Est aqui, Ellis, toda a magia daquela coisa efmera, incrvel e impossvel que as pessoas chamam de amor. Era uma coisa em que eu pensava no acreditar. Era algo longnquo para mim. Algo morto. Posso agora ousar novamente e pedir que se case comigo? Depois da festa da tosquia, decidi mudar, decidi que seria gentil com voc. Mudaria a ttica. Comecei a descobrir que alguma coisa estava mudando em

mim com relao a voc. Em Hobart, voc me encantou contra minha vontade, e depois, voc era to incrivelmente competente com as coisas aqui em Warrianda! Conseguiu algo que jamais algum conseguiu que me apaixonasse por voc. Mas o que mais incrvel ainda que acho que voc me ama tambm... Venha c, quero experimentar novamente... ainda no tenho certeza de que se sente feliz em meus braos. Estou feliz, Steve, como estou feliz! exclamou e abandonou-se em seus braos. Vai se casar comigo? perguntou. Sabe, quando a levei para o hotel aquela noite, Ellis, queria proteg-la. No podia confiar em mim com voc por perto e no queria domin-la sem antes saber se realmente me amava. Havia uma parte de voc que se mantinha distante, intocvel. Sabia que poderia ter seu corpo, mas queria muito mais. Era exatamente o que eu sentia confessou Ellis, a cabea apoiada sobre seu peito. Acho que isso o amor de verdade, Steve. No podia dar-lhe meu corpo se no soubesse que me queria por inteiro. Quero voc inteira, quero tudo de voc disse ele, passando o dedo na curva delicada de seus lbios. Quero sua boca, seus olhos adorveis, seu corpo lindo e puro. Mas quero tambm sua confiana. Voc j tem, Steve. Hesitou um pouco e perguntou a ele ansiosamente: Mas... e Jan... Esquea Jan pediu-lhe bruscamente, mas ao ver seu olhar magoado, acrescentou gentilmente: claro que pedi que se casasse comigo. Ela bonita, saudvel, queria casar-se e eu pensei que a desejava. Ela um belo espcime para se transformar na me de meus filhos. um pouco cru, mas isso, sinto muito. Jan foi vida demais, valorizou demais seus encantos; pensou que me privando de seu corpo poderia conseguir o que quisesse. Ellis escutou tudo quieta, com a cabea nos ombros dele. Acho que no me importei quando ela me mandou o anel disse Steve , e me importei ainda menos quando voc comeou a cativar-me. Disse-lhe uma vez. Ellis, que minha mulher teria tudo o que quisesse e voc falou em Koolong, prometo, aqui e agora, que se voc quiser morar em Koolong, eu irei para l. Ellis perdeu o flego. No, Steve, adoro esse lugar. Serei feliz no importa onde, desde que esteja com voc.

No fez qualquer pergunta sobre Patrice ou sobre a Ilha da Desiluso. Eram assuntos sobre os quais, tinha certeza, Steve conversaria quando estivesse preparado. Mas com relao a Leanne e Charles, perguntou: Eles tero que ficar aqui, Steve? O que que voc acha, passarinho? Os olhos dele exploravam os dela e revelavam uma pontinha de humor. Acho que voc deveria parar de insistir. Deixe Leanne decidir tudo sozinha. Acho que deveria acreditar no amor dela. Voc quer dizer que acha que eles voltaro para c? Ela assentiu com a cabea. Acho que vai ficar com Charles onde quer que ele v, se voc no puser obstculos no caminho dela. Steve abraou-a. No sei se os quero de volta, querida. Acho que talvez j esteja na hora de Charles voltar para Koolong e enfrentar a luta l. Quero-a s para mim, em Warrianda. Voc se importaria em ficar sozinha aqui comigo? Adoraria respondeu. E rindo acrescentou: Mas s depois de casada. Bem, ento precisamos tratar disso imediatamente! FIM

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