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Pareceu um milagre a Merry quando o Imortal entrou no vestbulo do grande hotel. Rapidamente sua desesperada aventura teve um pssimo desfecho. Ela havia jogado tudo: seus recursos financeiros assim como suas esperanas e apesar de todos os seus planos, as coisas tinham dado errado. Por exemplo, pensando em passar despercebida, ela havia vestido blusa e calas escuras, de corte modesto, e no colocou nenhuma bijuteria vistosa. Percebeu, no entanto, que isso foi um erro no momento em que entrou no vestbulo com uma naturalidade estudada. Entre toda aquela gente original e curiosa, que se espalhava de p ou recostada pelo enorme "hall", parada ou andando no piso volante, ela era a que chamava mais ateno. Homens, pomposos em ternos brilhantes, viravam as cabeas em sua direo; mulheres de colares de diamantes e estrategicamente bem maquiladas, olhavam-na disfaradamente enquanto lhes ocorria pensar se deviam tambm quebrar os laos da moda tradicional. Agarrando-se bolsa, alarmada ao compreender que a qualquer momento o supervisor de servio, na sua bolha flutuante, poderia enviar-lhe um rob inquisidor, Merry estava a ponto de desistir da sua investigao, quando houve uma agitao na porta principal. O sussurro passou com a brisa sobre a relva. Merry captou-o a alguns passos dela. - Um dos Imortais est aqui! Ele est entrando! Instantaneamente formou-se uma onda em direo porta. Esta mesma onda encontrou uma outra vindo em direo oposta, como uma saudao ruidosa daquele bolo humano; por fim, vinte robs de servio e uma fileira de cmeras flutuantes acompanharam o Imortal ao vestbulo. Merry pde dar uma olhada nele antes da multido fechar o cerco. Um homem de estatura mdia, usando uma antiquada roupa termosttica, uma figura esmaecida e neutra, cujo cabelo era bastante branco e os olhos desmesuradamente grandes e brilhantes naquela face muito plida. Ela, porm, teve uma oportunidade e no perdeu um momento sequer. Tentando no correr muito, pulou para o piso volante, ultrapassando o hall principal, em direo mais velha e menos importante ala do hotel. O piso volante chegou ao seu destino. Ele era ativado na superfcie: somente a primeira camada de trs ou quatro molculas de espessura corria para a frente. No fim da trilha, a camada da superfcie penetrava numa camada imvel diretamente abaixo, que levava a uma parada fronteira a um ptio de velhos elevadores - apenas cpsulas escorregando por um eixo vertical. Na nova ala principal do hotel, havia os mais modernos tubos propulsores. Firmemente, Merry dirigiu-se ao elevador que ela procurava. Ele dava acesso ao

terrao assim como aos andares intermedirios e, consequentemente, no era privilgio exclusivo dos hspedes. Com a sua aproximao, as portas se abriram e apareceu a mscara sorridente de um rob de servio, imvel, que lhe perguntou para onde ia. - Para o terrao - ela disse. Teve que mentir. Se tivesse dado o nmero de um quarto, o rob iria verificar em milsimos de segundos que ela no era a ocupante e faria uma chamada para descobrir se era convidada ou uma visita desejvel. Merry havia pensado em passar por moa contratada, mas o hotel tinha seus prprios contratos e assim ela teve que fingir simplesmente apreciar a vista. - Entre, por favor - o rob disse. - Ela entrou e as portas se fecharam. No momento em que sentiu o elevador se mover, Merry entrou freneticamente em ao. Abriu a bolsa e tirou o primeiro dos caros inventos escondidos nela - um simples interruptor de campo para por o rob fora de ao. Moveu a chave para o mximo e dirigiu o raio para a figura do rob. De acordo com seu informante, era possvel estragar os circuitos de cortesia e informao do rob, sem imobilizar o mecanismo do elevador. Mas ele poderia estar errado e o corao de Merry bateu descompassado por um minuto que pareceu eterno. Ento ela percebeu que o rosto do rob havia se tornado to frouxo como o de um homem inconsciente e sentiu a cpsula ainda subindo. Mantendo o interruptor de campo no sentido do rob, ela procurou, com um dedo da outra mo, o boto de parada na parede da cpsula. Sua informao era de que ningum poderia desconectar esses anacrnicos sistemas de circuitos. Mas isso tambm poderia ser falso. Entretanto era verdade. Merry era muito cnica para acreditar na sorte, mas, desde a feliz entrada do Imortal no vestbulo, ela estava inclinada a mudar de pensamento. Com a bolsa balanando no brao, procurou descobrir o boto seletor para o 80 andar. No havia nenhum. Por um terrvel segundo ela entrou em panico e quase deixou o raio do interruptor sair do corpo do rob. Ento percebeu. Deveria apertar o 8 e o 0 simultaneamente para ter o 80 andar. Sua mo era grande o bastante apenas para alcanar com o polegar e o outro dedo os dois botes. Se ela desejasse o 90 andar, no poderia faz-lo. Suas mos, assim como todo o resto eram bem pequenas, porm delgadas. O elevador estava quase passando o 80 andar. Ela sentiu a sua pausa e outra vez ficou aterrorizada at que o mecanismo respondeu. A velocidade da marcha foi diminuindo e o elevador parou. A porta no abriu. Estaria ela conectada com o circuito interno do rob? No. Ela viu com alvio que no manual havia um boto rotulado : Operao das portas. Ocorreu-lhe, ento, que esses elevadores deveriam ter trs ou quatro sculos de existncia; pois nunca havia visto controles manuais to elaborados. Conseguiu fazer as portas se abrirem. Cautelosamente, pronta para colocar o interruptor de campo outra vez na bolsa, no momento em que estivesse no corredor, ela tirou-o da frente do rob. A face dele voltou normalidade. Pareceu um pouco perturbado por um instante e, ento, as portas se fecharam. O que faria quando descobrisse que sua informao - passageiro da cpsula em viagem para o terrao - era falsa, Merry no tinha ideia E tambm no se importava. No havia ningum no corredor. Isso era muito estranho. A mais velha e mais barata ala do hotel era sempre usada por pessoas que vinham de Aryx com negcios

definitivos em mente. Os turistas ou pessoas em frias sempre pagavam o grande luxo da ala mais moderna. Seriam as portas numeradas? Essa era a prxima questo. Felizmente eram. Cada uma tinha um grupo de quatro nmeros em plstico luminoso. Os quartos vazios eram mostrados em nmeros escuros, os ocupados num vermelho luminoso e brilhante e os reservados tinham nmeros rosa plido-cintilante. 8010, o quarto que ela queria, estava livre. Mais sorte! Ela estava pronta para ir em frente, mesmo que ele estivesse ocupado, mas afinal, no precisaria tirar ningum de ao. Afastou a arma para o fundo da bolsa e agarrou uma chave-mestra que enfiou na porta. O vendedor havia dito que ela daria conta facilmente de qualquer fechadura com mais de dez anos. Realmente a havia testado disfaradamente, com xito. Mas sempre haveria o risco de terem colocado novas fechaduras... A porta abriu. Respirando apressadamente, Merry entrou. O quarto era pequeno, com moblia antiga. Havia uma cama termosttica, mas sem unidade geradora. Havia um aparelho comum de comando vocal para o servio dos quartos, mas nenhum dos modernos criado-bolha particular. Assim, estava tudo certo. Havia, naturalmente, um aparelho sensorial, um euforizador e os enfeites usuais. Merry lhes deu uma olhadela e esqueceu-se deles. Ela estava apressada por poder examinar o quarto mais detalhadamente, Agora, o ltimo e crucial item da sua bolsa. Tirou-o com cuidado, esperando que no estivesse danificado. Procurou um lugar para coloc-Ia. A cama iria servir. Ela o moveu com prtica e habilidade. Primeiro, o foco de longo alcance do esquadrinhador. A seguir, o foco seletor e ento o analisador. Depois criou conexes entre eles e o depsito do condutor lquido. Fora. Num quarto desocupado a fonte da fora estaria provavelmente desligada. De qualquer modo, ela no era capaz de descobrir onde o hotel colocava as chaves de sada da corrente. Ligou o gerador a pilha que havia trazido e o colocou no ponto mximo. Enfim, o dado mais importante. Procurou dentro do decote o precioso medalho. Supostamente, ele era originrio da Terra. Em todo caso, Rex havia dito quando o deu para ela: Voc tem que percorrer um longo caminho de volta para achar algum bastante sentimental para fazer coisas como essas - e sorriu. Mas Merry achou a ideia de um medalho bem encantadora, e desconfiou que ele havia feito o trabalho sozinho e que era por isso que o medalho continha um tranado dos cabelos de Rex. Com dedos trmulos, ela colocou o cabelo no campo do foco do esquadrinhador. Agora teria que esperar. Nada mais que dez minutos, disse o vendedor. E essa ia ser a maior e mais penosa espera de sua vida. Mal podia tirar os olhos do pequeno engenho maravilhoso que havia colocado sobre a cama. Ele fazia um ligeiro zumbido, estava velho, muito usado e tinha uma pequena folga no analisador. Mas as probabilidades contra uma falsa leitura eram de mil para um e Merry estava bem satisfeita com ele. Estaria tremendo a luz do piloto? Aproximou-se da mquina. Nesse momento a porta do quarto se abriu vagarosamente. Merry gritou e virou-se para encarar os intrusos. Eram ambos humanos. No reconheceu a mulher. Tinha um ar autoritrio que sugeria imagin-la uma alta funcionria do hotel. E isso conferia, pois sua inconfundvel companhia era o Imortal de face plida e cabelos brancos, visto alguns minutos atrs do hall do hotel.

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A mulher empalideceu ao ver Merry. Por um momento perdeu o autocontrole, mas logo trovejou num vozeiro: - O que voc est fazendo aqui? Qual o significado disso? Pelas estrelas, eu a conheo! Voc aquela mulher que fez falsas acusaes contra... Ela parou, voltando-se para o companheiro: - Imortal Karmesin! - exclamou num tom bem diferente, de abjeta cortesia. - Eu no sei como me desculpar por esse acontecimento extraordinrio! Chamarei um rob de servio e a polcia, e possivelmente o senhor ir reconsiderar sua deciso de ficar nesta ala do hotel em vista do impecvel servio de segurana que ns temos na... Uma chama de interesse passou pela face impassvel do Imortal Karmesin e seus olhos foram de Merry para o invento que permanecia em cima da cama. - Eu lhe disse, senhora Gamal - interrompeu. - Sou um homem de gostos antiquados. Em vista da minha idade, no entendo por qu a senhora acha isso to extraordinrio. No quero ficar num quarto moderno com um diablico comando de servios, flutuando sobre minha cabea como uma aura. Eu quero conforto, paz e quietude. Se a senhora me pressionar, mais uma vez, a fim de que me mude para a nova ala, eu me mudarei... para outro hotel. Est claro? Cabisbaixa, a mulher acenou que sim. - E quanto sua pergunta para essa moa - Karmesin continuou, movendo-se com uma expresso meditativa -, parece-me o mais ridculo de tudo o que eu j escutei da senhora. O que ela est fazendo perfeitamente claro: est operando um analisador de pistas humanas. O que eu gostaria de saber qual ser o significado da leitura positiva que ela est fazendo. Merry voltou-se. Era certo que, no minuto e pouco que se passara desde que Karmesin entrou, o analisador havia terminado seu trabalho e uma linha vermelha mostrava algo. - Ele esteve aqui! - disse firmemente. - Imortal Karmesin! - A senhora Gamal gritou alarmada. - No a escute. Ela est subjugada por alguma iluso e h meses que vem empesteando o hotel com falsas alegaes! - No verdade! - Merry gritou. - O que eu disse era certo. Acabo de prov-lo! A senhora quer chamar a polcia? Pois bem, faa-o! Eu os quero aqui o mais cedo possvel para provar minhas razes! - Chamarei um rob de servio - disse a senhora Gamal, encaminhando-se para a porta. - E um psiquiatra. Obviamente ela precisa da sua ateno, mais do que a da

lei. - A senhora no far nada disso - Karmesin disse numa voz to autoritria que era impossvel desobedec-Io. - Feche a porta e espere aqui dentro. A senhora Gamal engoliu ar como um peixe fora d'gua e tentou fazer uma objeo. Mas desde que a ateno de Karmesin no mais estava nela, teve que fazer o que havia sido mandado. Agora, criana... - falou Karmesin, dando um sorriso espectral a Merry. Imediatamente consertou: - Perdoe-me. Eu tenho a tendncia de chamar todo mundo de criana por causa de uma vantagem de milhares de anos. Sente-se, componha-se e me diga o que voc pensa que descobriu. Quase desmaiando, no somente pelo duplo choque de ser apanhada ali e descobrir que suas suspeitas eram verdadeiras, mas tambm pela referncia casual que Karmesin fez aos seus milhares de anos de vida, Merry sentou-se e cruzou as mos no colo para impedi-Ias de tremer. - H um pouco de cabelo sob o foco da mquina respondeu. - Ele pertence a um homem chamado Rex Quant, de Gyges. um historiador psicossocial. Eu o conheci h uns dois anos, quando esteve aqui com um contrato. Ns... bem, ns nos apaixonamos. Karmesin levantou uma sobrancelha. - Um atavismo interessante - comentou sem malcia. - Ele estava muito integrado no seu trabalho? - Sim, ele est - Merry afirmou, frisando o tempo presente. - Bem, quando seu contrato terminou, ele regressou, mas prometeu voltar para me ver, e tentar me conseguir um posto com ele, para que ns pudssemos passar pelo menos alguns anos juntos. E ele voltou. Eu acabei de provar que ele voltou. - Imortal Karmesin! - exclamou a senhora Gamal recobrando por completo a sua pose. - Essa histria foi... - Cale-se! - replicou Karmesin, dirigindo-se depois para Merry num tom encorajador: - Continue, filha... - Recebi uma mensagem dele h uns dois meses atrs. Creio que ela chegou no terceiro dia de Mdia-primavera. Dizia que ele conseguiu um contrato muito maior do que havia sonhado e que no s era capaz de me levar para Gyges, como tambm poderia vir e me levar pessoalmente em uma semana. Dizia ainda que ficaria no hotel Mira, esse aqui. Houve uma poro de brincadeiras entre ns, o senhor sabe. Ns gastvamos o que nos parecia uma fortuna, na poca, indo jantar nos jardins do terrao, e imaginvamos se seramos atualmente ricos o bastante para passar a noite aqui. Isso, naturalmente, na poca em que ele estava aqui. Ento, eu vim perguntar por ele e me disseram que no estava nem nunca estivera no hotel e que no sabiam onde poderia estar. Rex tinha me dado o nmero do quarto que lhe foi reservado pela companhia espacial em que iria viajar. E eu passei um mau pedao at que me mostraram esse quarto e me permitiram manipular as chaves do registro de memria... - Sua voz tremia: - Nada! No havia nada! Mas eu estava certa de que ele manteria sua palavra. Estava certa de que me diria se alguma coisa sasse errada. Eu conferi no espaoporto e ficou certo que ele chegou no mesmo dia, mais cedo. A ltima vez que o viram foi quando tomou o caminho tubular para o hotel Mira. - Por qu voc no foi encontr-lo no espaoporto? - Gostaria de ter ido - desabafou Merry, - Mas eu moro longe, em Stonewall. - Onde isso? - Desculpe. mais ou menos quatrocentas milhas distantes de Aryx, uma ilha no Mar de Sambhal. E o espaoporto dista de Aryx mais de cem milhas. - Na direo oposta?

- Exatamente. - Ele a chamou do porto, ao chegar? - Karmesin quis saber. Merry sacudiu a cabea. - Eu j estava viajando para Aryx. No queria perder nem uma hora antes de v-lo outra vez. E no h servio de chamada pessoal nas balsas entre Stonewall e o continente. - Compreendo - disse Karmesin. Inesperadamente, ele suspirou e Merry olhou-o admirada. Com um pequeno sorriso, ele explicou: - uma velha histria, minha filha. Eu esperei... Eu sempre espero!... por algo novo. Mas esse caso de desaparecimento um lugar-comum. - No para mim! - Merry exclamou. - No, no, eu sei. E estou interessado - Karmesin apontou para o analisador de pistas humanas na cama. - Aparentemente voc provou que Rex Quant esteve h pouco tempo nesse quarto e por muitas horas, pois deixou um rastro perceptvel por um lapso de dois meses. Isso nos leva a uma das duas possibilidades: ou ele residiu nesse quarto por alguns dias, ou sofreu aqui uma violenta experincia emocional. Voc entende o princpio desses analisadores? - Acho que no - Merry concluiu tristemente. S ouvi falar deles ao comprar o meu e aprender como funciona. - Bem, o que eles fazem esquadrinhar o local, procura da ressonncia tpica dos fragmentos moleculares que todo ser humano deixa atrs de si por todo lugar onde vai: cheiro pessoal, gordura das mos, traos de transpirao, e at pedacinhos de pele sem vida, muito pequenos para serem vistos a olho nu. Voc refora esses traos, naturalmente, voltando muitas vezes ao mesmo lugar e mesmo o mais moderno equipamento de limpeza no pode acabar de todo com eles. possvel que voc possa detectar traos individuais por um ms ou mais. Com base no que voc me disse, parece que o seu rapaz ficou aqui bastante tempo para reforar os seus traos at um nvel que duraria meses, no plural. Mas uma emoo violenta pode intensificar as secrees - suor, cheiro - at esse ponto. Hummm... - Karmesin coou o queixo. - Como que ele costuma se vestir? - No estilo de Gyges - respondeu Merry. - Uh! Um pouco brilhante. - Sim, eu j estive em Gyges. Gyges foi um rei que exibiu sua mulher nua para um outro homem. Voc sabia? - Karmesin aparteou. - Isso outro assunto. As roupas no deixam muito rastro. Saiba que h um risco de erro com uma mquina to mal manipulada como a sua. - O homem que a vendeu disse que havia contra erro uma possibilidade de mil para um! - retrucou Merry, - Sim, mas mil para um muito pouco quando h mais ou menos quatrocentos bilhes de seres humanos vivos - Karmesin lamentou-se. - Eles eram at capazes de usar impresses digitais como prova de nica identidade, quando eu era jovem. As probabilidades eram de cinco bilhes pata um contra duas iguais. Mas mesmo ento havia mais de dez bilhes de pessoas s no sistema solar. Eu estava mais ou menos com cento e vinte, penso, quando introduziram esse analisador de ressonncias. O que faro quando ele estiver obsoleto, no tenho ideia Ele se animou. - Assim, vamos comear eliminando essa margem de erro, est bem? - Virou-se para a senhora Gamal que estava de p na porta, extremamente plida: - Chame a polcia. - Ele a instruiu: - Diga-lhes para trazerem um analisador bem moderno de pistas humanas. E diga que ns temos um pouco de cabelo para ser examinado. Se puderem arranjar um com discriminao de passado, tanto melhor. - Imortal Karmesin! - A senhora Gamal disse baixinho. - Com o melhor sentimento da galxia, eu no posso permitir...

Karmesin cresceu nos seus ps e subitamente era a figura dominante do quarto, do edifcio, da cidade de Aryx. Disse: - Senhora Gamal! Ser um Imortal causa muitos problemas. Eu estou entediado, estou cansado! Eu estou me dirigindo ao fim! Mas tambm tem suas vantagens. E uma delas o poder. A senhora compreende que eu s tenho que ir at essa coisa aqui - ele apontava para o comunicador pblico do quarto - e dizer: Desejo que o hotel Mira cesse de funcionar! e isso seria feito? A senhora compreende isso? Merry prendeu a respirao. Quando a senhora Gamal escapuliu do quarto, Karmesin deu outra vez seu sorriso espectral para Merry. - Ento? - disse. - Estou fazendo o que posso para ajud-ia, no ? Quando ns tivermos estabelecido como certo que o seu homem esteve nesse quarto, iremos descobrir o que aconteceu a ele ao sair daqui. Vamos inspecionar os monitores do edifcio. Vamos conferir com as linhas espaciais que saem daqui, para nos assegurarmos de que ele ainda est nesse planeta, e ento levaremos a polcia a fazer uma busca apropriada. Entraremos em contato com a Embaixada de Gyges e daremos uma busca por toda a parte. Ns devemos... Por qu, filha, voc est chorando? - Sinto muito. - A moa lutava por prender as lgrimas. - que logo depois de todos esses meses de luta para trazer luz a verdade, tudo aconteceu to depressa que eu no posso me acostumar realidade. Ela enxugava as lgrimas com a manga do vestido. - Ser que eu posso. .. Posso lhe fazer uma pergunta, Imortal? - arriscou ela, depois de uma pausa. - Qualquer uma. - Karmesin virou-se na cadeira. - Por qu o senhor est fazendo isso? Por qu o senhor est pronto a me ajudar, quando deve haver milhares de pessoas que dariam seu brao direito para apenas falar com o senhor? - Eu estou aborrecido - Karmesin disse. - J falei isso. E no mentira. Depois de milhares de anos, j perdi a esperana de ter uma experincia nova. Eu me distraio usando minha mente tanto quanto possvel, mas quando divertido cortar papel com uma navalha? - Como ? Sinto muito. - Claro. Obsoletas, no esto, as navalhas? - Novamente Karmesin esfregou o queixo. - No importa. Devesse voltar atrs para se entender. Digamos ento que voc apelou para mim. Estou contente de ver algum apaixonado por um outro algum, verdadeiramente, em vez de ser apenas uma atrao passageira. Estou contente de ver ingenuidade, persistncia, laos de sangue... - Ele riu. - No, isso tambm alguma coisa que voc no pode entender. Algo obsoleto. Qual o seu nome? - Merry Duner. - Merry? Parece que ns estamos num jogo de palavras obsoletas. Ns temos tido virtualmente a felicidade universal por tanto tempo, que termos como Merry, que significam alegria, tornaram-se esquecidos, no ? Aposto que voc nunca ouviu essa palavra, exceto como nome de pessoa, aqui em Aryx. - Oh! Mas o senhor est enganado - Merry falou com um sorrisinho triste. - Rex me falava desses velhos significados. Ele sempre fazia piada comigo sobre "fazer alegria". Desculpe. - Ela se ruborizou um pouco. - Um historiador psicossocial, voc disse - comentou o Imortal. - Bem, isso no uma piada ruim, suponho.

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Depois disso, houve um longo perodo de silncio na sala. Karmesin sentou-se na sua cadeira to relaxado e imvel como uma boneca, s permitindo aos msculos de sua face voltarem posio normal, que sugeria o intolervel cansao e aborrecimento de que ele havia falado. Tentando no encar-lo muito obviamente, Merry olhou-o e ficou imaginando o que seria durar por mil anos. Mil! Subitamente isso fez sentido para ela, em termos emocionais. Porque... quando esse homem era uma criana, ainda se lutava e morria nos planetas da segunda gerao, como Avalon e Chichimeca. Ele ouviu as notcias do primeiro encontro com no-terrestres quando elas eram notcias e no Histria! Ele no era o mais velho dos Imortais e sim uma mulher, Rebeca Lail, como toda criana aprendia na escola, mas ele deveria estar entre os doze primeiros. Ela nunca esperara falar, face a face, com uma dessas legendas vivas, ser ajudada de repente, pelo capricho de um deles. Em parte porque pareceu irrelevante saber tanto sobre uma pessoa com quem no tinha nenhum contato, em parte por causa desse cime irracional que a maioria das pessoas comuns sentem, apesar do seu saber consciente sobre esse fardo imposto, que uma vida sem fim, ela nunca o ligou aos conhecimentos bsicos dados na escola. Imortal: um nome errado. A vida provvel era de quatro a dez mil anos, conseguida pela manipulao tecto-gentica numa elaborada cirurgia pr e ps-natal; e pela adaptao qumica do metabolismo para eliminar toda espcie de mudana senil. A circulao de Karmesin continha pelo menos dez enzimas de origem artificial e uma excepcionalmente alta proporo das outras enzimas naturais. Some-se uma memria fabulosa, super-rpidos mecanismos de reparos do corpo, uma limitada regenerao dos tecidos nervosos - efetivamente, a chave de todo o resto - e um QI pairando pelos limites do mensurvel. isso o que se chama Imortal. Utilidade: prover, por sucessivas geraes da humanidade em expanso, uma reserva de experincia de vida de meios desaparecidos: fsico e especialmente, cultural. Pelo sculo vinte e trs ETC (Era Terrestre Comum), estava se tornando muito difcil, para uma pessoa na meia-idade, com uns noventa anos bem vividos, lembrar-se e reconstruir o que havia sentido e reagido nas diferentes circunstncias da sua mocidade e, assim, a sociedade estava correndo o risco de se fragmentar. Um mtodo, de restaurar a estabilidade, seria impor, deliberadamente, um perodo de parada na raa, para que, num meio imutvel, se pudesse fazer uma anlise total do passado recente. Isso era concebvel, mas impraticvel. O trabalho deveria ser feito pouco a pouco, em vrios sculos, se fosse feito, afinal.

Merry contemplou os cabelos brancos na cabea de Karmesin. Abaixo deles, naquela fantstica reserva cerebral, havia memrias, acessveis a tcnicas de simples regresso hipntica, to vvidas como as notcias sensoriais e igualmente frescas! Dessa vez ela se deixou levar muito longe. Karmesin percebeu e se mexeu. Com o seu sorriso cerebral, disse: - Voc est pensando se deve ser ou no invejosa, no ? - , sim - admitiu. - Quantos anos voc tem? - Vinte e quatro. Anos locais, ou seja, mais ou menos vinte anos terrestres. Karmesin reclinou a cabea. Sua poltrona modulada e adaptada tinha uma parte para a nuca e o pescoo. - Se ns pudssemos tornar a juventude imortal, Merry, seria maravilhoso. Mas isso est acima de nossas foras. E sempre estar. Voc ama a vida. Isso excita voc, porque ela nova e fresca. Mas no importa quo cuidadosamente voc racione seu grau de experincia. Chega o tempo - em que dois ou dez sculos - em que voc comea a se repetir, e tudo cai numa rotina universal. Um amor no pode mais ser separado, exceto por exerccio deliberado da vontade, de amores anteriores. Um gosto, um cheiro, o mais evocativo estmulo, no mais aparecem por si mesmos, mas pelas lembranas que trazem da primeira, da ltima, ou de outra vez qualquer em que forem experimentados. Eu no continuo a viver porque goste da vida, Merry, - Ento, ento... por qu? - ela aventurou. - Dever - explicou. - Outra palavra fora de moda. Eu no pedi a responsabilidade com a qual nasci, mas eu a tenho e agora ela deve durar. Seu namorado era um historiador psicossocial. Ele a levou a investigar a literatura terrestre pr-galctica, especial em ingls antigo? - No. Sua especialidade Histria Galctica. Antiga, Mdia e Moderna. - A minha tambm... Houve um escritor chamado Swift que previu a mim e aos da minha espcie. Ele nos chamou Struldbrugs, miserveis homens e mulheres visitados pela sorte, com a incapacidade de morrer, condenados a ficar velhos e mais velhos e cada vez mais velhos, indefinidamente, at se tornarem pobres diabos desdentados e ranzinzas, rejeitados pelos prprios tetranetos e forados a procurarem a companhia dos seus iguais ou ficarem sozinhos, esmolando nas ruas ou morrendo de fome. Deram-nos poder, claro - mas tinham que dar. Necessitavam demais de nossas memrias, para recus-lo. - O... o Conselho dos Imortais? - Merry perguntou, pensando o quanto soava arcaico-romntica essa frase. - Sim, o Conselho existe. - Karmesin parecia ter perdido o interesse no que estava dizendo, o que no era de admirar em vista das milhares de vezes que ele repetiu isso e fez silncio. O rosto de Merry tornou-se solene. Ela sabia que h algum tempo houve um clamor para admisso nas fileiras dos Imortais. Os homens haviam discutido, lutado para dar milhares de anos de vida a si mesmos e enquanto isso nenhuma converso de adultos foi tentada. Apenas dois ou trs por ano eram aceitos, depois de exaustivos testes psicolgicos e fsicos. Mas o processo de adaptao funcionava muito mal nos adultos. E, passados cinco sculos, j no havia nenhum dos adultos convertidos. Tinham morrido em acidentes ou por suas prprias mos. Algumas centenas de anos atrs, a admisso foi somente pr-natal e as crianas foram cuidadosamente preparadas em sua educao, para melhorar a raa. A humanidade cresceu acostumada a conviver com esses irmos e irms mais velhos, em planetas cuja Histria fazia a Terra parecer um sonho passageiro. O mesmo

foi acontecendo com os Imortais artificiais e embora a sua raridade os tornasse uma sensao onde quer que eles quisessem aparecer em pblico, sua longevidade no mais parecia ser o to desejvel dom que era antes. A porta do quarto se abriu sem nenhum aviso e Merry virou a cabea. Atravs da porta passou um homem bem proporcionado, na primeira meia-idade (mais ou menos oitenta anos, Merry pensou), de forte compleio e grandes mos peludas fora dos bolsos de seu uniforme governamental. Vinha seguido de dois guardas que seguravam um modelo profissional de analisador de pistas humanas, enorme e suficiente para tornar o quarto bem frio com o ar que ele produzia. E tambm pela senhora Gamal e outro funcionrio do hotel, um homem de expresso to perturbada quanto a dela. O homem importante fez sinal aos seus companheiros para parar e andou em direo da cadeira onde Karmesin estava reclinado, de olhos fechados. Abriu a boca para dizer algo mas Karmesin tomou a frente. - Voc engordou nos ltimos sessenta anos, Dombeno. O homem poderoso espantou-se, mas se recuperou e bateu na testa com as costas da mo. - Eu quase no acredito nisto, Karmesin! - disse num tom de espanto. - Poderia jurar que voc no abriu os olhos. - Eu no preciso disso - retrucou Karmesin, passando a olh-lo. - Voc est mais gordo e um pouco desengonado, embora pise do mesmo modo e respire igual. Como vai e o que est fazendo aqui? - estendeu a mo para cumprimentar Dombeno. - Vim pela razo bvia - disse o outro, apertando os plidos dedos do Imortal e sentando na beirada da cama, por falta de outra cadeira. - Oh! Voc pode no saber. Eu sou o Secretrio-Chefe para Assuntos Planetrios deste baile de mscaras de hoje em dia. - Foi um longo caminho nesses poucos sessenta anos - Karmesin teve um sorriso seco. - Eu ainda estou onde estava na ltima vez que nos vimos. Qual essa razo bvia que voc mencionou? - Fama, que que voc pensa? Se chega algum aqui que em teoria tem poder bastante para ordenar a todos os habitantes que se atirem no Oceano Sambhal, o governo local quer se certificar de que ele no tem essa ideia em vista! Eu acabei de ouvir no espaoporto que voc estava aqui e estava me encaminhando para v-lo, quando ns tivemos essa chamada do hotel pedindo representantes da Lei. Assim, viemos juntos. E qual a 'histria, se tenho que perguntar. - Descubra se o dono desse pedao de cabelo debaixo do foco do analisador ali da cama, alguma vez j ocupou esse quarto - Karmesin fez um gesto displicente. - J imaginava isso. Voc deve ser Merry Duner murmurou Dombeno, olhando a moa, que tinha uma expresso desafiante. Depois de uma pausa, ele se dirigiu aos homens encarregados do analisador de pistas. - O que vocs esto esperando? No ouviram o que o Imortal Karmesin disse? Os homens da lei trocaram olhares. Um deles arreganhou os dentes e sacudiu os ombros, mas logo obedeceram... Durante alguns minutos no se ouviu nada no quarto, a no ser a respirao das pessoas e o zumbido da mquina em uso. Um dos homens da mquina deu um suspiro espantado e se virou, muito branco, para fitar Dombeno. - A leitura positiva - disse. E Merry deu um grito aflito. Ele a olhou desnorteado e continuou: - Mas isso absurdo, Secretrio! Se essa moa Merry Duner, o homem que ela procura esse tal de Rex Quant, de Gyges. E ns estivemos nesse caso h dois meses atrs e estabelecemos que ele nunca esteve no hotel.

- Nessa ocasio vocs usaram um analisador de pistas humanas? - Karmesin se intrometeu. - No, no... Imortal - o homem disse a contragosto. - Mas ns conferimos a memria registradora e fizemos exaustivos inquritos. No houve nenhum registro de sua presena aqui no Mira. - Bem, agora h um novo registro - concluiu Karmesin. Por uma quase visvel extenso de seus feixes de nervos, ele ficou de p e fitou o desconcertado Dombeno. - O que que voc vai fazer sobre isso, Secretrio-chefe? Antes que Dombeno pudesse responder, a senhora Gamal, que estava tendo uma furiosa conversa com seu companheiro na soleira da porta, deu um passo frente: - Secretrio, eu juro que isso uma bobagem! Esse homem, Quant, nunca esteve aqui! Estou pronta a deixar provar minha memria, se o senhor insiste, mas eu lhe digo que o senhor ter a mesma resposta da minha personalidade de tempo regredido! - Veremos - antecipou Karmesin num tom to neutro, que a senhora Gamal foi capaz de ler um milho de ameaas. - Eu fiz uma pergunta a Dombeno e estou esperando sua resposta. Vamos! Dombeno mordeu os lbios. - Bem, teremos de repetir nossas investigaes, ento. Conferiremos a memria registradora outra vez e a memria dos monitores dos quartos, para essa ala antiga, e veremos se houve gasto de fora no registrada... Ele parou. - Imortal, poderamos ter uma conversa em particular? - Se voc quiser. - Karmesin olhou em volta. - H uma clula particular neste canto, eu acho. Venha ento e no se demore muito.

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No instante em que a clula foi fechada, Dombeno Virou-se para Karmesin: - Ns, do Governo, queremos saber por que voc est aqui e se no a propsito de pesquisas locais, queremos pedir-lhe que torne sua estada to curta quanto possvel. - Pesquisas locais? - Aparteou Karmesin. - Por mim ou pelos seus historiadores? - Pelos nossos historiadores. - Dombeno passou um dedo por dentro do colarinho. - No, nenhum grupo de pesquisas histricas pediu minha visita. Vim por minha prpria vontade - falou Karmesin. O som era seco, como se duas folhas mortas tivessem sido friccionadas. - Voc est se tornando arrogante na velhice, Dombeno! O poltico enrubesceu mais do que nunca. E disse: - Voc no costumava caoar conosco! - Essa uma frase que se usava quando eu era moo. Num tempo em que o mximo de vida era de cento e dez a cento e vinte anos. Ns dizamos velhice quando a pessoa chegava aos noventa. Voc agora est na meia-idade e pode esperar chegar aos cento e sessenta ou mais. Ns esperamos aumentar uns cinco anos por sculo no tempo mdio de vida, em mundos adiantados como o seu. O que voc est procurando? O que voc est procurando? O ponto de encontro entre o meu inefvel tdio e o seu medo da perda de memria? - Dane-se, Karmesin! - Como que voc faz para sua voz soar sempre como um orculo super-humano? - Eu sou a voz da Histria - foi a resposta, sem nenhum trao de vaidade. - Eu sou a memria viva de que a raa humana falvel, imperfeita e transitria. Ns somos uma espcie sbia, mas no a maior. Voc j disse tudo que tinha para dizer? - No. - Dombeno respirou fundo e procurou voltar sua sequncia de pensamento: - Eu o estava informando que ns, do governo, ficaramos agradecidos se voc se demorasse o menor tempo possvel. - Do que vocs tm medo, afinal? De que um Fnix me mate com uma bomba? Pela expresso da vermelha face do poltico, Karmesin viu que a sua adivinhao tinha atingido o alvo. E continuou sem esperar resposta: - Obviamente tm. Nesse caso, serei to duro quanto voc: o desenvolvimento do mistrio da Fnix a principal razo da minha vinda aqui. O de vocs o mais avanado planeta onde a crena tem seguidores. Naturalmente est faltando um foco. Eu sou o foco. um antema para a Fnix que um homem possa viver mil anos, no ? - Voc quer dizer que veio aqui para servir de alvo? - Dombeno tornou-se plido. V para o diabo, Karmesin! Ns j temos bastante trabalho com suas bombas e sabotagens; Voc soube que em Stonewall houve uma imolao pblica h um ms

atrs? Sessenta pessoas, algumas com uns bons vinte anos de vida pela frente, suicidaram-se numa pira de fogo. . - No como alvo. Como um foco. - Karmesin no explicou que distino fazia entre as duas. - Devo inform-lo sobre isso assim que a notcia da minha chegada tenha se espalhado por a. Agora, se voc no se importa, eu gostaria de voltar ao assunto do desaparecimento de Rex Quant. - No vejo por qu voc... - Dombeno parou. Oh! talvez eu veja. - Subitamente, ele comeou a suar. - Um historiador psicossocial... e voc veio para c diretamente de Gyges... Suponho que ele estava estudando o mistrio da Fnix, o mesmo que voc? - No o mesmo. Eles estudam. Eu absorvo, para que em outros mil anos um homem possa vasculhar minha memria e redescobrir esse ano de graa. Os cus o ajudem. Desculpe minha antiquada fraseologia. Sou um homem velho e gostaria de que em algumas vezes as pessoas se lembrassem disso. - Voc ainda no explicou... Os olhos de Karmesin brilharam enquanto descerrava a clula particular e voltava ao quarto principal. - Eu lhe direi o que quero que voc saiba quando eu estiver pronto. Esperando apreensivamente que Karmesin aparecesse, Merry tentou escapar dos olhos hostis da senhora Gamal e do seu colega. A senhora Gamal, naturalmente, no ousou atacar Merry diretamente. O fato de um Imortal ter falado por ela era um freio poderoso. Mas o que podia fazer e o fez, foi buscar o apoio dos homens da lei, que estavam to zangados quanto ela por esse arbitrrio impedimento de sua competncia profissional. Numa das pausas de sua discusso em voz baixa, ouviu-se a chamada do comunicador. A no ser por um olhar em sua direo, todos ignoraram o sinal. Mas ele foi repetido e depois modificado para um irritante e ininterrupto zumbido. Finalmente, tornouse insuportvel e a senhora Gamal foi atend-lo. A tela mostrou a face de uma linda garota com um fantstico chapu. Eles a reconheceram mesmo antes dela abrir a boca, como uma das mais famosas comentaristas de notcias sensoriais do planeta. - Bom dia! - ela exclamou brilhantemente: - Estou informada de que o Imortal Karmesin est hospedado aqui, no momento. Gostaria de falar com ele. Cem milhes de tele-senso-espectadores que souberam de sua chegada, por nossa transmisso, esto esperando ansiosos por maiores informaes sobre seus planos durante a visita. - O Imortal Karmesin no est aqui - replicou a senhora Gamal e, se estivesse, provavelmente no quereria falar com voc. - Ouviu-se atrs dela um som como se a clula particular tivesse sido aberta e, involuntariamente, ela se voltou para olhar. - Desligue logo essa droga! -- gritou seu colega, atirando-se para o comunicador. Mas era muito tarde. Assim que surgiram no quarto principal, ambos, Karmesin e Dombeno, pararam em cheio no campo de viso do comunicador. Antes da conexo ser desfeita, foi possvel ver sorriso de satisfao da moa da tela. - Mas que!... - Dombeno girou nos calcanhares. Quem lhe disse que a senhora poderia deixar uma reprter intrometida botar o nariz nesta sala? - Ele apontava acusadoramente para a senhora Gamal: - Por acaso no ordenou isolamento para ns? - No, no o fiz - respondeu a senhora Gamal com algum esprito. - O senhor no deu nenhuma ordem nesse sentido no foi, Imortal Karmesin? - Esse o padro de servio que vocs oferecem aos hspedes? Estaro eles acessveis a qualquer mexeriqueiro l de fora que deseje se imiscuir nos seus negcios? A

voz de Dombeno crescia. - O Mira o melhor hotel de Aryx, mas eu conheo espeluncas l embaixo que guardam a intimidade dos seus hspedes melhor do que isso. - Eu no estou interessado em isolamento. No tenho tido nenhum por muitos sculos. Vamos, desamos ao seu escritrio, senhora Gamal. Quero acompanhar a inspeo da memria registradora. Tambm poderei aceitar a sua oferta de ter a memria pessoal posta prova. Ah! Vocs dois. Os guardas se aprontaram para obedecer. - Um de vocs v inspecionar o monitor de consumo de fora e descubra se foi gasta alguma fora neste quarto, 8010, no dia... Quando houve o desaparecimento, Merry? Merry engoliu em seco... - Dia dez de Mdia-primavera - ela respondeu. - Entenderam? timo. No me importo com qual dos dois v, mas que faa um bom trabalho. O outro venha conosco. Dando de ombros, os guardas reativaram a unidade geradora do analisador e outra vez o ar deslocado esfriou o quarto. Dez minutos depois, no bonito e espaoso escritrio da senhora Gamal, no subsolo do hotel, eles pararam defronte tela principal da memria registradora. Num canto da sala havia um coletor de notcias zumbindo. Ele estava programado para filtrar do canal de assuntos pblicos da radiodifuso, qualquer coisa concernente aos hspedes do Mira, e grav-la para que, se a pessoa desejasse, fosse transmitida na grande tela do vestbulo. Ele tinha acabado de transmitir uma referncia estrela Lubra Gore e sua envolvente e sedutora imagem estava se apagando na tela. - Esse o modelo mais moderno? - Karmesin perguntou. - O mais moderno e mais eficiente do planeta - retrucou a senhora Gamal. - Como que funciona? - Bem, eu no posso lhe mostrar pedindo Rex Quant. Pedirei o senhor e ver. - A senhora Gamal moveu as mos rapidamente sobre vrias chaves com as letras do alfabeto, abaixo da tela, e terminou colocando a chave-data, para HOJE. Imediatamente, uma gravao de quinze segundos de Karmesin, veio da mesa registradora do vestbulo, para a tela. Em toda a volta, havia luzes coloridas que a senhora Gamal ia apontando: - Alfa ritmo, teta ritmo, quatro tipos de ressonncia gentica, frequncia respiratria, batimentos cardacos, e esses dois so a anlise harmnica do seu modo de andar. - E o nome? Ela tocou noutra chave e imediatamente o nome apareceu em letras vermelhas, junto com a sua cidadania planetria - Terrestre -, seu domiclio, o ltimo endereo e a data da chegada. - Muito bem. Agora pea Rex Quant, no dia dez de Mdia-primavera. - Eu j lhe expliquei! - A senhora Gamal reclamou mas obedeceu. A tela tornou-se clara. S apareceu um zumbido de cor irregular. - Quais so as caractersticas desse gravador? - interessou-se Karmesin. - um quadrado de material magntico. Eu no conheo precisamente a sua composio. Tem mais ou menos uma polegada de lado e dez de espessura. No podem ser usados duas vezes. Cinco anos aps o registro, a informao automaticamente transferida para um armazm em algum lugar do Oceano Sambhal e o original destrudo. - Compreendo - murmurou Karmesin. Dombeno, que estivera inquieto l atrs, veio para a frente. - Karmesin, por qu voc no est satisfeito com isso? As pistas do quarto 8010 devem ter uma falsa pro-

cedncia. Esse mecanismo aqui prova de erro. - Nenhum mecanismo prova de erro - Karmesin contradisse firmemente, e teria continuado se o coletor de notcias no tivesse comeado a funcionar em todo o volume e foco normal. Eles se viraram para olh-la. - Ateno! Ateno! Ateno, amigos! Como vocs souberam na nossa transmisso do meio-dia, nosso planeta est, no presente momento, gozando a presena do Imortal Karmesin, terrestre milenrio. Essa uma palavra, amigos, que mostra o caso raro de algum que j celebrou seu milsimo aniversrio. Depois de se registrar no hotel Mira, a primeira entrevista do Imortal foi com o Secretrio-Chefe de Assuntos Planetrios, o respeitado e conhecido Secretrio Dombeno, cuja relao de amizade com o Imortal Karmesin nos sugere um encontro meramente pessoal. Mas encontros pessoais no envolvem o uso de uma clula particular nem a presena dos homens da Lei. Ns confidencialmente lhes diremos... - Desliguem isso! - gritou Dombeno e virou-se para Karmesin: - Agora vai haver o diabo! Por qu voc no desiste dessas bobas representaes e no fica numa sute apropriada, com bons mecanismos de isolamento?

5
Houve um soluo audvel, que veio de Merry. At o dia anterior, ela acreditaria ser to desagradvel falar face a face com um Secretrio-Chefe quanto com um Imortal. Mas ningum precisaria de maior conhecimento para compreender que, dos dois, o Secretrio-Chefe era peixe pequeno. Ele no podia perder a tmpera com um Imortal. Karmesin, porm, estava imperturbvel: - Estou bastante satisfeito. No apresentei nenhuma queixa por achar essa moa, Merry Duner, no meu quarto, no ? Houve um longo momento de glido silncio, at que Dombeno falou: - Karmesin, diga-me uma coisa: voc pediu o quarto 8010? - No diretamente. Devo admitir que depois de estudar a planta do hotel, pedi um quarto vago no 80 andar, na ala antiga. Merry escutava espantadssima e sua surpresa redobrou quando Dombeno explodiu outra vez: - Voc quer dizer que veio aqui procurando por Quant? - Ah! Suponho que sim, realmente. - Karmesin se permitiu um outro sorriso espectral, mas muito breve. - Desse modo, podemos continuar com o nosso assunto? Oh! - Ele pareceu se recordar da presena de Merry e virou-se para ela: - Devo me desculpar por deix-Ia de lado, filha. Nem todo mundo pensa que o que eu chamo de bvio bvio. Apenas pergunte a si mesma que espcie de contrato um historiador psicossocial pode ter, que lhe pague o bastante para ficar neste hotel. Vejo que o seu primeiro pensamento ser o de um projeto envolvendo um Imortal ou vrios. O que atualmente o caso. Eu acabo de chegar de Gyges para descobrir por que Rex Quant nunca voltou para concluir sua parte do trabalho. Merry fechou os olhos e se apoiou contra a parede, para ficar firme. - Senhora Gamal! - recomeou Karmesin. Eu quero a lista dos hspedes que deixaram o hotel no dia dez de Mdia-primavera, por favor. Silenciosamente, a senhora Gamal apertou as chaves necessrias. Apareceu na tela uma srie das habituais imagens visuais. Havia mais ou menos quarenta delas. Quando terminaram, Karmesin disse simplesmente: - Agora, os outros hspedes. - Eu tenho que pedir as novas chegadas do dia e os registros anteriormente em separado - disse a senhora Gamal. Ela hesitou. - Nossa capacidade de cinco milhes, o senhor sabe. Quer ver todos? - No necessariamente - Karmesin rugiu. - Apenas coloque separadas do bolo principal. - Mas isso vai esvaziar o grupo principal. Karmesin mandou que ela continuasse e parasse com as objees e ela obedeceu.

Quando suas mos pararam de mexer nas chaves, o Imortal limpou a garganta: - E agora mantenha a data e aperte no resduo. O qu? - Ela o olhou espantada. - Mas no h nenhum resduo! - Eu disse: aperte no resduo! - repetiu. - A senhora pode fazer isso, no ? Algo como a instruo "todos os itens fora das categorias anteriores"? - Sim, sim! Mas... - Ento, faa-o! - Pela primeira vez desde a sua chegada, havia um toque de exasperao, talvez de excitamento, no tom de voz de Karmesin. Fracamente, a senhora Gama! ordenou a memria, de modo a dar o dado desejado. E a tela se acendeu. - ele! - manifestou Merry, depois de uma pausa. - Oh! Rex! - Ela tentou correr para a tela e beijar a imagem, mas Karmesin colocou a mo no seu ombro, tranquilizando-a. Nem to difcil de achar, no ? No passado, a est. Mas, mas eu no entendo! - Dombeno exclamou. - Voc est tentando me dizer que o registro dele foi negligenciado durante nossas exaustivas buscas? - O esquecimento compreensvel - anuiu Karmesin. - Mas a dissimulao... um pouco mais difcil. Voc a! - Apontou para o policial que os acompanhava: V dizer ao seu colega que ns no precisamos mais dos dados do monitor de consumo de fora. Ns j sabemos que Rex Quant esteve aqui. Leve-o com voc para o depsito das memrias fsicas e remova dos canais os itens que no foram classificados. Imagino que haja um sistema de comando local para identific-los. O policial olhava de boca aberta para a tela. Ele se sacudiu e balanou a cabea antes de obedecer. Merry comeou a chorar de novo e soluava e fungava num grande leno branco. Karmesin mandou-a sentar-se e dirigiu-se a Dombeno: - Se voc for paciente, acho que poderei lhe dar uma resposta. Senhora Gamal, as partidas do dia, outra vez por favor. Oh, e coloque um sinal de parada para o registro de Quant para que ele no volte ao lugar regular antes deles terem restabelecido o registro. A senhora tem alguma ideia de como ele foi excludo da categoria principal? - No, no - sussurrou a senhora Gamal, que agora parecia amedrontada. - H alguma maneira de se colocar um dado adicional num dos depsitos magnticos? - Sim, tem que haver, para que possamos incluir a data da partida dos hspedes, quando chega a hora. - Ah! Tem que ser isso! - Karmesin disse com satisfao. - Tudo o que se precisa de uma data errnea de partida, provavelmente uma anterior da chegada e... - Mas um erro como esse logo assinalado! - A senhora Gamal objetou . - Isso importaria, se a pessoa a lidar com os dados no desse ateno? Esse seria o caso, se ela o fizesse deliberadamente! - Karmesin levantou a sobrancelha. No importa. Ns podemos consultar um perito e conferir isso depois. Agora, essa partidas, por favor. Eles acompanharam outra viso na tela. - O mesmo, de novo. - E acrescentou: - D agora apenas um hunates. HUNATES - humanos-no-terrestres. A frase era convencional. Ela no se referia aos de ancestrais terrestres, nascidos sob outros sois, mas aos membros de raas que apareceram independentemente, em qualquer lugar da galxia. Algumas centenas eram conhecidas a maioria primitiva ou degenerada. Somente os filhos da Terra pareciam ter se esforado na conquista do espao, ao ponto de alcanar sucesso significante.

O resultado das ltimas instrues reduziram a sequncia visual para dois. Merry secou os olhos e olhou para eles. Os outros fizeram o mesmo, com igual falta de compreenso. - Eles so de Zep, no so? - Karmesin fez-se ouvir. - So sim - disse a senhora Gamal. - J vi uma quantidade deles. Devemos ter aqui mais visitantes de Zep do que de qualquer outro planeta hunate. Karmesin olhou com desdm. Os indivduos na tela, vindo em turnos, desde a mesa de registro do vestbulo, no eram sem atrativos. Altos, bem parecidos, com a pele da cor do ouro velho, esmaecido, e olhos da linda cor castanha do cedro. Suas cabeas eram completamente cobertas com pequenos capuzes de veludo, bordados com fio metlico-brilhante e sua roupa inclua capas largas, decoradas com modelos semelhantes, uma espcie de tnica curta, batendo no meio da coxa, e meias compridas com ligas. Atrs de cada um podia-se ver um carrinho autopropulsor, carregado de bagagem. - Zep - murmurou Karmesin. - Se eu penso certo, isso um nome forjado, no nativo. - isso mesmo - disse Merry sem pensar. - Significa... - De repente, ela parou, lembrando com atraso que quando um Imortal diz "se eu penso certo..." apenas uma figura de sintaxe. Karmesin olhou para ela. - Sim, como voc ia dizer, um nome forjado de uma das peculiaridades do planeta - zero elementos com peso. Que mais voc sabe sobre Zep, criana? Nervosamente, Merry prosseguiu: - Bem, vamos ver, eu conheo vrios deles, no propriamente esses dois, outros, onde eu moro, em Stonewall. Eles no so tambm historiadores psicossociais, como Rex? - So, realmente, e muito conceituados. - Karmesin esfregou o queixo: - Dombeno, voc tem muitos deles aqui? - Alguns- respondeu Dombeno. - Eles nunca nos deram trabalho. Por qu voc os selecionou da sua memria? - A jovem Merry acaba de nos dar uma excelente razo, voc no ouviu? - Karmesin foi ironicamente polido. - Se o homem desaparecido manteve alguma relao durante a sua obviamente curta estada aqui, ela deve ter sido com pessoas da mesma linha de interesses. Vejo que vocs no pediram uma lista do destino de cada pessoa depois da partida. Assim, no aqui que vou ach-la. - Ns poderemos conseguir a informao, se voc quiser - disse o interlocutor sem entusiasmo. - Mas Zep um caminho muito longo para se procurar uma informao com to poucas chances, como voc sugeriu. - Se eles foram para casa, eles foram para casa. Karmesin olhou rapidamente para Merry: - O que eu desejo lhe perguntar, filha, se voc me desculpa por us-Ia como uma espcie de amostra, bem mo, do seu planeta. O que que voc sabe sobre o mistrio da Fnix? - No muito. Onde eu moro h vrias pessoas que acreditam nisso e eu j tentei falar com algumas delas, mas a nica coisa que eu consegui entender que eles pensam que ns estamos estagnados, no progredimos de maneira que devamos progredir. E o remdio deles diminuir o tempo mdio de vida e destruir tudo o que... j tiver durado muito. - Ela hesitou. - Eles no gostam de Imortais, se o senhor me desculpa por diz-lo assim. - Rex foi sua casa quando ele esteve aqui antes? - Oh! Sim. - Ela sorriu. - Ns passamos dois meses inteiros l. - Ele deu alguma indicao de estar interessado no mistrio da Fnix?

- No especialmente, no. Ele estava, bem, ele est interessado em praticamente tudo. Realmente ele conversou com alguns dos seguidores da ideia, mas estou certa de que bastante sensvel para concordar com eles. Hum... Karmesin ia dizer mais alguma coisa, quando a porta se abriu e os triunfantes policiais entraram com seu achado, carregado cuidadosamente numa caixa no magntica. - Achamos isso sem dificuldade, Imortal Karmesin disse o primeiro deles e conferiu por um momento. Depois continuou: - No sei como foi perdido quando ns investigamos em Mdia-primavera! Devo dizer que fizemos um trabalho perfeito. - Vocs nunca escutaram a fbula da carta roubada - disse secamente o Imortal. Talvez muito de ns devamos aprender, da maneira mais dura, que h muito poucas idias originais por a. - Voc fala como um Fnix - aparteou Dombeno. - Dificilmente - foi a resposta branda do primeiro. - Tudo o que os Fnix conseguiriam mudando a ordem das coisas seria fazer com que as pessoas no pudessem mais se lembrar que idias eram originais e quais as que no o eram. Ns cairamos num crculo vicioso da Histria, como essas figuras que esto circulando na tela aqui. - Ele apontou para as imagens dos zepeanos que continuavam a aparecer na tela. Ns temos evidncias suficientes nos mundos hunates civilizados, para estarmos certos disso. Ps-se a olhar o enigmtico quadrado preto na caixa no-magntica, depois fez um sinal e olhou para Dombeno. - O resto do que eu tenho a dizer melhor que seja confidencial. Entretanto, deve ser dito no somente em sua presena, mas tambm na do seu Secretrio para Assuntos Estrelares, o Embaixador de Gyges, e talvez um dos representantes da Delegao Galtica. Vocs tm um secretrio separado para Assuntos Hunates? Dombeno balanou a cabea. - Bem, arrume um encontro como eu indiquei. No meio tempo, voc tem algo para meditar na sua procura de Rex Quant, no tem? Primeiro institua uma discreta mas efetiva busca, concentrada principalmente no hotel e nos seus servidores humanos, mas no negligencie as memrias menores: robs dos elevadores, por exemplo, os monitores de consumo de fora, etc... Consigo quanta informao puder sobre Rex Quant e sua estada aqui e procure descobrir em que ponto ela foi cortada. Ah! E eu quero os dados sobre as partidas dos voos espaciais dos dias dez, onze e doze de Mdia-primavera, junto com detalhes ele todas as conexes feitas para lugares mais distantes, at, digamos, a terceira parada. Merry se mexeu e ele parou, para olhar consoladoramente para ela: - Sim, criana, voc ser informada. Voc procurar mant-la informada, no , Dombeno? E, antes que Dombeno pudesse responder, houve um terrvel barulho acima. O teto tremeu e caiu poeira em suas cabeas e todas as luzes se apagaram. Por um momento, Merry pensou que estivesse gritando, mas era a senhora Gamal.

6
- Uma bomba qumica, maior do que qualquer uma j escondida antes, e, digamos, outro caso interestelar. Provavelmente composta de devastador e mecanismo de tempo, detonada na ala velha do hotel, talvez num poo de elevador. - As palavras vieram atravs da escurido total, na voz neutra de Karmesin, e, imediatamente, seus ouvintes se sentiram tranquilizados. Era psicologicamente bom saber que algum estava trabalhando para calcular os fatores envolvidos no acontecimento. - Fnix? - perguntou Dombeno. - Muito provvel. Senhora Gamal! A mulher havia parado de gritar, mas estava se lamentando. Agora que seus olhos se haviam adaptado ao brilho da tela do registro de memrias e do coletor de notcias, Merry pde ver a mulher mais velha tentando compor a fisionomia. - Sim, sim, Imortal Karmesin? - Uma informao, por favor. Como que, se as luzes esto apagadas, as duas telas ainda esto funcionando? A senhora Gamal deu um soluo audvel. Carrancuda, ela disse: - O senhor provavelmente est certo sobre a bomba explodindo na ala antiga. Nosso suprimento de energia vem dessa parte do edifcio, mas os servios de informao e comunicao, especialmente as mais importantes memrias, que podem ser avariadas por uma interrupo do suprimento de energia, tm circuitos separados, alimentados pilha, no sub-solo. - Bom. Ento ns podemos nos comunicar com o exterior. - Sim, ns podemos! - Respirando com dificuldade, a senhora Gamal correu para o comunicador do escritrio e em poucos momentos entrou em contacto com o supervisor de servio em sua bolha flutuante, no hall principal do hotel. - O que aconteceu? - ela perguntou, fitando, no a ele, mas a multido se comprimindo no hall. - Uma exploso na ala antiga! Estamos evacuando o hotel! - No, voc no deve fazer isso! Chame a polcia e um esquadro de salvamento e... - O que voc pensa que eu estive fazendo? - Bom, bom! Alguma outra parte do hotel foi afetada? - Exceto pela perda da energia, no. Ns temos as luzes de emergncia trabalhando, mas os pisos volantes e os elevadores esto parados. Vamos evacuar os andares de cima com os flutuadores autopropulsores. - Portas. Elas esto trabalhando? Karmesin j havia pensado nisso. Ele havia testado as portas do escritrio e as en-

controu fechadas. Cantinhos e esconderijos tinham sido eliminados nessa parte do hotel que os hspedes nunca vem, e os arquitetos, acostumados energia inesgotvel, omitiram a previso para antigos painis de controle. Ele mencionou isso para a senhora Gamal, que levou as mos boca, com horror. - Pelo menos pergunte-lhe se pode nos mandar alguma energia para iluminao! Karmesin irritou-se. Ela transmitiu o recado. Quando terminou de falar houve uma comoo no hall, policiais e robs juntos, com um grande esquadro de salvamento de emergncia, vieram de flutuador, da rua em frente. O supervisar de servio se desculpou e prometeu que iria enviar membros do esquadro para tir-los de l, logo que possvel. - Hum! - murmurou Karmesin, - Eu estava desejando uma experincia nova e devo dizer que nunca fui apanhado numa armadilha por um sabotador, num quarto subterrneo. Merry tentou rir mas o som era fraco e traa o seu terror represado, O milenrio colocou a mo protetora no seu ombro. - Devemos ficar confortveis na medida do possvel - disse ele. - Sinto que a bomba foi colocada especialmente para nos molestar, mesmo que eu no estivesse no quarto 8010, que era, provavelmente, o alvo desejado. - Voc disse que veio aqui como um foco! - Dombeno retrucou. . - Sim, verdade. Mas eu no posso adivinhar quando eles me escolheriam para alvo, no ? - Karmesin falou distrado, escolhendo para ele um banquinho de uma pilha. O comunicador soou. A senhora Gamal atendeu imediatamente. - Sinto ter... ms notcias - o supervisor de servio falou, preocupado. - A bomba destruiu todos os poos de elevadores e o acesso aos andares subterrneos est bloqueado pelos destroos. Deve levar uma hora at que possamos alcan-Ias. Ouviu-se a profunda respirao de Dombeno. - Bem, seremos to rpidos quanto pudermos - o homem prometeu e cortou a conexo, ao se virar para falar a um supervisor de salvamento que estava um pouco atrs dele, no campo visual. - Bem - adiantou Karmesin, tendo deixado passar alguns segundos da hora estimada. - Vocs tm um bem sabido grupo da Fnix nesse seu planeta, Dombeno! Por falar nisso, o que que eles tm estudado aqui? - Voc deveria saber - Dombeno grunhiu. - Voc devia saber tudo, no ? H vrios mundos onde os zepeanos foram convidados a conduzir a anlise social do seu prprio ponto de vista hunate. Eu tive a impresso de que o trabalho era coordenado com o estudo regular do Imortal. - Ele parou, olhando Karmesin especulativamente. Por qu voc est to interessado em zepeanos, afinal? Alguma coisa a ver com o mistrio da Fnix? Karmesin olhou para os seus tristes companheiros antes de responder: - Suponho que uma maneira de passar o tempo. No vejo nenhuma razo para no discuti-lo em pblico: Por qu eu estou interessado nos zepeanos? No o estamos todos ns? Isso no uma curiosidade de toda a galxia? Voc a, garota - ele apontou um dedo magro para Merry - seu rapaz provavelmente falou a voc sobre Zep,: no foi? - Sim. - Merry colocou as mos juntas para impedi-las de tremer. - No falamos muito porque sua especialidade nossa prpria histria social, mas claro que ele os mencionou. o brao de uma cultura muito antiga, no ? - Antiga, quando ns estvamos construindo pirmides. Antiga, quando ainda se estava descobrindo a Trindade Indu do Criador, Preservador e Destruidor, no Mohenjo

- Daro, a muralha da Morte. Antiga, quando o homem pintava mgicas figuras de animais nas paredes das cavernas. Antes de ns termos linguagem, eles tiveram poesia. Antes de ns termos ferramentas, eles tiveram mquinas. Antes de ns termos metal, eles deveriam ter tido energia nuclear. A voz de Karmesin, que havia alcanado o ponto da declamao, enquanto ele falava dos nativos de Zep, caiu na ltima frase para o nvel da conversao normal. Virando-se para fitar Merry, apontou seu brao seco na direo dela: Por qu eles no a tiveram? - Eu... Oh! Por que eles no tm elementos pesados? - Pre-ci-sa-men-te - disse Karmesin, dando uma entonao de mestre-escola, encantado com uma aluna brilhante. - Das sete conhecidas espcies hunates que encontraram a energia nuclear, e ns tambm, todas chegaram fuso, pela fisso dos elementos pesados. Pequenas excees existem, mas nunca se teriam desenvolvido sem a informao obtida pela fisso tpica do urnio ou, em caso excepcional, do trio. Outras formas de vida, alm do tipo terrestre, CHON-tipo, Carbono-Hidrognio. Oxignio, Nitrognio, realmente existem. - Ele estalou os dedos. Outras formas de vida podem ter encontrado suas prprias espcies de inteligncia... Quem sabe? Haver um outro milnio antes de ns conseguirmos analisar seus conceitos e nos adaptarmos a eles. Ao passo que da fora da lei natural que a espcie dominante, num planeta terrestre, seja um smio vertical, bpede, bi-braquial, binocular. Se isso devido a sua afinidade por rvores, o que ilusrio e improvvel, ou sua postura ereta, tambm ilusrio e improvvel, ou seu desenvolvimento num perodo de cultura em que est subordinado ao conhecimento da sequncia de estaes e aprende a design-las pelos fenmenos celestes, nosso inteligente macaco, quer terrestre ou hunate, um sonhador, um astrnomo e um viajante do espao, se conseguir ir to longe. Ele parou e sua extrema tenso desapareceu. Num segundo estava lnguido e desajeitado. Merry se inclinou para a frente. - As pessoas de Zep inventaram viagens espaciais para si mesmos? - Sim, sim. Mas para se viajar no espao preciso energia. Em particular, o mergulho no hiper-espao, o nico que proporciona um movimento interestelar conveniente, digo conveniente e no concebvel, requer energia numa escala inimaginvel. Voc sabe, criana, que alguma coisa como o total rendimento da estrela Sirius, em 12 segundos foi gasta para trazer o seu Rex, de Gyges at aqui? Merry, tocada em um ponto sensvel, ficou plida e .no disse nada. Instantaneamente, Karmesin tornou-se contrito. Dobrou um joelho diante dela, segurou sua delicada mozinha, pediu desculpas, ps-se de p e resumiu seu discurso num tom de leitor universitrio. Olhando-o, Merry comeou a pensar que a coisa que mais o aborrecia era ele mesmo e que essas ridculas mudanas de maneira eram parte da tcnica que ele usava para tentar afastar o aborrecimento. - Sim. .. Bem, como eu estava dizendo, aqui estavam esses Zepeanos, capazes de andar pelo seu sistema local em jatos qumicos, vidos para alcanar as estrelas, mas incapazes de faz-lo. Assim, eles desistiram. - Esfregou as mos. - Eles se modificaram de uma forma curiosa. Lanaram mo de um estratagema que foi previamente elaborado e tentado em outros mundos, assim como em Zep. Realmente elaboraram um sistema envolvendo disciplina, ascetismo, exerccios mentais, etc... etc... Voc pode chamar essa sociedade de uma teocracia, embora ela no tenha deus. Em nossa prpria histria pr-galtica, temos talvez um paralelo na ndia, terra de faquires e gurus, e de um povo descrito mais de uma vez como embebidos pela ideia de deus. Por qu? Por qu isso, envolvendo rituais e cerimnias, abnegao e uso de objetos sagrados? Quem pode dizer? Uma vez pensamos que poderia ser parte da

procura dos poderes psquicos. Vocs j ouviram isso? Acho que no. H j noventa anos que os investigadores levaram a srio a questo. Foi-se, foi-se como o vento. Ah, desculpem-me. Eu estava divagando. Minha cabea est estufada como uma torta de frutas e no poucas vezes, o suco pinga atravs da massa. Onde eu estava? Claro! Os poderes psquicos: transferncia de pensamento, o poder de ver o futuro, o poder de cobrir distncias com um ato da vontade. Esses so hipotticos pontos a favor dos zepeanos. Os zepeanos provavelmente riram-se de nosso conhecimento e continuaram a fazer exatamente o que faziam antes. Ns ainda no sabemos o que isso possa ser. Nossas maiores previses tm sido absurdas. O ltimo passo foi o que nos determinou a no lutar muito duramente para descobrir os seus motivos. Isso foi quando eles provaram, para nossa completa satisfao, que haviam elaborado uma tcnica de anlise psicossocial que fazia a nossa parecer exatamente o que : a noo do ltimo minuto de um bando de loucos macacos estelares, Eu pareo cnico sobre a minha espcie e sou. Tenho visto muitos deles, por tempo demais. Infalivelmente polido, bastante bonito, o povo de Zep tornou-se, h uns dois ou trs sculos, passageiro familiar em nossas espaonaves, Eles falam a lngua galtica com excelente vocabulrio e perfeita acentuao, enquanto que entre eles se comunicam numa linguagem refinada por cinco mil anos de direo consciente, que, tanto quanto eu saiba, nenhum membro de qualquer outra espcie, aprendeu propriamente. Temos computadores para traduzir para ns. E... Ah... Isso tudo o que eu sei sobre os zepeanos, realmente. Ele tinha estado gesticulando. Agora, juntou as mos e deu aos seus - ouvintes um meio sorriso. - O qu, por favor, significa essa lio? - perguntou Dombeno. - O qu? - Karmesin estava deliberada e obviamente esquecendo o significado de Dombeno. - Por qu? Vocs me perguntaram sobre zepeanos, no foi? E... - Ele levantou a cabea. - E eu queria distrair vocs at ouvir o som que eu ouvi agora, que o barulho do pessoal de salvamento do lado de fora desta porta. Estaremos fora daqui em dois ou trs minutos.

7
O comunicador de notcias no canto, voltou a funcionar em volume total e uma voz masculina disse: - Ateno, ateno, ateno! Notcias de um atentado bomba no clebre hotel Mira, o maior da cidade de Aryx e do nosso planeta, onde acaba de se hospedar um visitante importante, o Imortal Karmesin da Terra, de mil anos ou mais. As coisas ainda esto confusas, mas h uma pequena desconfiana de que isso seja um ato de terrorismo dos seguidores do chamado mistrio da Fnix, que expressam sua prpria insatisfao com o estado dos negcios galticos, tentando contra a vida dos outros e daqueles para quem o estudo do Imortal um estmulo. Ns lhes mostraremos agora... - Moral: a concepo das sadas de emergncias no to obsoleta como algumas pessoas pensam - Karmesin opinou brilhantemente. Ele cheirou a jarra de eufrico, balanou a cabea num sinal de aprovao para o seu delicado buqu, tomou um gole e colocou a jarra de lado. Haviam mandado que o luxuoso bar Fogo Estelar, bem abaixo do hall, servisse como posto de salvamento e as mesas estavam com tudo que fosse necessrio s vtimas inconscientes da exploso. Um doutor de pele escura, com nada menos que sete criados-bolha rodeando sua cabea, para transmitir aos robs mdicos as suas ordens, conferia ansiosamente as condies dos pacientes. Ningum, felizmente, havia morrido. Poderia levar tempo, mas os feridos voltariam todos ao seu estado normal de sade. Do vestbulo vinha um constante barulho de queixumes, histeria e ordens de remoo para outro hotel imediatamente. A senhora Gamal e seus funcionrios estavam cuidando do problema. Karmesin ria por entre os dentes. - No sei por qu voc est to contente! - Dombeno grunhiu. - O que o fez tomar um eufrico, afinal? - Ele mostrava um segundo gole em sua jarra. - Eu lhe disse. Tive uma nova experincia em um sculo ou mais. - Karmesin deixou-se cair desajeitadamente numa cadeira. - O qu, aconteceu com a mocinha, afinal? - Desmaiou com o choque. O doutor lhe deu um restaurador de alguma espcie. Dombeno olhou para a longa sala de socorro mdico. - Isso importa particularmente a voc? - Por ela, sim. Bem, e sobre o terrorista? Quais so as chances de peg-lo? - Danao! - Dombeno engoliu sua bebida e enxugou os lbios nas costas da mo. - Como que eu posso saber? Parece que ns temos a fora policial de Aryx nesse caso, mas para tudo existe um limite.

Ele se empertigou e levantou a cabea, olhando para a porta do vestbulo. Acompanhado de um rob carregador, estava entrando no bar um oficial de polcia mal-encarado. Ao ver Dombeno, fez, um sinal mquina atrs dele e veio depressa. - Policial Anse - apresentou-se brevemente. - Parece que encontramos o homem, Secretrio! - Onde est ele? - Dombeno ficou tenso. - Aqui. - Anse informou num tom desgostoso e fez o rob mostrar sua carga. Numa folha de mrmore artificial rachada, arrancada da parede da ala velha, havia manchas de sangue, resduos orgnicos e um monte de despojos esmigalhados, entremeados de pedaos reconhecveis de ossos humanos. Dombeno engoliu em seco e fez um sinal nervoso para que se cobrisse as horrveis relquias. Aos poucos recobrou a voz: - Exatamente o que era de se esperar! - A Fnix na sua pira? - sugeriu Karmesin. - Voc j estudou a lenda original, Dombeno? - No, no estou interessado em Histria Antiga falou o poltico. - Estou interessado em preservar a ordem agora e agora, e se isso um exemplo do que pode acontecer com uma visita sua, eu ficaria muito mais feliz se... Percebeu ento que Anse o fitava admirado e interrompeu o jato de palavras, bebendo outra vez seu aperitivo. Karmesin parecia no ter notado. Estudando o estrelado teto do bar, disse: - Sabe que esse mistrio da Fnix tem todas as caractersticas de uma doena contagiosa? Imagino que vocs nunca tiveram uma epidemia aqui, no ? Dombeno o olhava sem expresso. Depois de uma pausa, respondeu: - Ah! No, desde os dias de pioneirismo, no. - Era o que eu pensava. Imortais ainda servem para alguma coisa, Dombeno, e no somente como peas de museu. O mistrio da Fnix se espalha por todos os lados, exatamente como uma doena costumava fazer. Tambm mata pessoas, como a doena. Hummm... Dombeno, convoque a reunio que eu lhe pedi. E coloque a polcia na trilha de Rex Quant. Faa com que a moa seja rigorosamente inquirida em todos os pequenos detalhes sobre seus hbitos, seus maneirismos, interesses especiais, tudo. Do mesmo modo, pea embaixada de Gyges seus registros e antecedentes. No quero o menor esquecimento. desta vez. - O quarto foi destrudo, voc sabe. - No interessa - retrucou Karmesin, A menos que se pudesse dar uma segunda busca, de verdade. Dombeno se tornou frvolo nos ltimos sessenta anos, ia pensando Karmesin ao entrar no escritrio do Secretrio. Esfrico, de paredes transparentes, o local ficava sobre a bonita cidade Aryx, a mil ps de altura e tinha vista, no somente para as altas montanhas, azuis no horizonte, mas tambm para o manso Oceano Sambhal, calmo nessa tarde ensolarada. Os outros o estavam esperando, no em pessoa, mas em imagens slidas. Os polticos tinham uma antiquada implicncia com as conferncias, pensando que elas poderiam talvez ser muito reveladoras. Dombeno fez as apresentaes formais: Brolitch, Secretrio-Chefe para assuntos interestelares, era moreno, narigudo, e tinha uma voz spera Tenente Mahn, adido poltico e histrico da embaixada de Gyes, era alto, musculoso, bonito e elegante no seu saiote curto e enfeites dourados. Tambm havia uma mulher chamada Inonia, jovem delegada da Galxia, na Terra, atualmente em casa, de licena. Ela ouvia bastante e falava pouco. Karmesin saudou-os com um rpido sorriso enquanto se sentava e no perdeu

tempo em prembulos: - Dombeno j me disse e eu posso ler o mesmo em seu rosto, Brolitch, que para vocs seria muito melhor que eu no estivesse em Aryx. Ou, isso falhando, que eu tivesse vindo para o estudo de algum bem organizado projeto, similar quele ltimo que me trouxe aqui. Dombeno me acusa de me expor como um alvo para a Fnix. Se ele imagina que o meu aborrecimento j chegou ao ponto de me levar ao suicdio involuntrio ou outra coisa qualquer, eu no perguntei. No concordo com impertinncias. No minha culpa se o hotel Mira foi bombardeado logo depois da minha chegada. Tambm no culpa dele nem de vocs. Em nome dos cus, se vocs me perdoam essa arcaica expresso! Se vocs no podem impedir no seu planeta a diablica destruio de um bando de fanticos descontentes, tambm no podem censurar um visitante casual, Imortal ou no Imortal! Dombeno ficou vermelho e respondeu num tom defensivo: - O mistrio da Fnix tem... - Tem se espalhado por vrios mundos alm desse e ningum parece capaz de terminar completamente com ele. - completou Karmesin. - Certo. Da se segue que vocs no foram mais bem sucedidos do que todos os outros. Como esto as coisas em Gyes, tenente Mahn? - Melhor do que aqui. - O adido foi brusco. - No temos nada que se compare com isso ou com essas imolaes pblicas em lugares como Stonewall, Ns temos alguns proslitos, mas ainda no tivemos srios problemas. E tambm no estamos minimizando os riscos - Permitiu-se um olhar superior para Dombeno. - Como o senhor certamente viu, Imortal Karmesin, em sua recente visita ao meu planeta. - uma contradio - constatou Karmesin - Isso est se espalhando como uma praga. Se voc no chama de praga um aumento de seiscentos por cento em duas dcadas, eu chamo! To defensivo agora quanto Dombeno, o tenente Mahn retrucou: - Coloque em percentagens, se quiser! Eu lhe digo que isso representa apenas trs por cento da populao, no mximo. - Crescendo - abreviou Karmesin. Espalhando-se como uma praga. Porm no importa essa discusso. Deixe-me voltar ao assunto. O terceiro encontro, em seiscentos anos, do Conselho dos Imortais, foi realizado na Terra h um ano atrs. Ah! vocs parecem surpresos. Bem, no coisa conhecida que ns tenhamos nos reunido uma terceira vez. No procuramos publicidade. O primeiro encontro foi realizado para discutir como poderamos segurar o privilgio do poder, que vocs, na pessoa de seus ancestrais, nos concederam. Ele percebeu que Dombeno franziu a testa e continuou: - Sim, vocs gostariam de anular essa deciso, e o fariam alegremente, agora que adquiriram tambm um pouco de poder, no ? Deixe-me continuar. O segundo encontro foi para decidir como usar o poder, uma vez que ns o tnhamos. O terceiro foi para discutir o mistrio da Fnix. O tenente Mahn formou nos lbios um Oh! de compreenso. Karmesin dirigiu a outra observao para ele: - O senhor est informado do assunto desse projeto de pesquisa para o qual o desaparecido Rex Quant foi contratado? A imagem do Tenente Mahn se apagou por um instante, enquanto consultava um resumo preparado para ele por seus robs. Quando ficou em foco outra vez, parecia surpreso. - Sim! Era um estudo sobre o mistrio da Fnix. - Por qu est to perturbado? - caoou Karmesin. - No uma tarefa razovel para um historiador psicossocial, no um problema bastante grande para necessitar concurso de Imortais?

O tenente Mahn enrubesceu e esboou uma resposta. - Muito bem, isso no era to surpreendente - continuou Karmesin. - Detalhes, tenente Mahn! Vocs teriam detalhes, se no fossem to. convencidos em Gyges! Interrompeu-se. - Quanto tempo Rex Quant passou no quarto 8010, Dombeno? Seus policiais j estabeleceram isso? - Ainda no - murmurou o outro. A ltima notcia foi de que ele teria ficado l num mximo de trs horas e num mnimo de quarenta minutos. - Durante os quais teve um trauma emocional to violento, que deixou pistas suficientemente fortes para serem identificadas dois meses mais tarde, por um velho analisador porttil. Est morto, Dombeno? O poltico virou os olhos e no respondeu. - melhor que no esteja, Dombeno! - A voz de Karmesin ficou macia com a ameaa. - Ele muito especial para morrer jovem. No uma garota apaixonada que fala pelo seu amado, Dombeno. Quem lhe fala o Imortal Karmesin. Voc est me escutando? O rosto de Dombeno anuviou-se, como se fosse chorar feito criana frustrada. No mesmo momento veio um sinal de um comunicador-bolha acima de sua cabea e, com um mal escondido alvio, atendeu-o, depois de murmurar uma desculpa para os outros. - uma notcia do Hotel Mira - relatou. - H alguma coisa estranha crescendo na velha ala, exposta pela quebra das paredes. - Espere! - ordenou Karmesin, - No me diga o que isso. Eu lhes direi que uma malha de fibras de cor acinzentada, crescendo a intervalos irregulares, sem origem ou fim visveis. Estou certo? Atordoado, Dombeno assentiu. - Evacuar o hotel! - Disse Karmesin depois de uma pausa. - Investigue as fibras. Se necessrio, evacuar a cidade. Envie para Stonewall e tenha todos os lugares pblicos examinados. Se essa matria for encontrada, voc ter que evacuar a ilha. Dombeno estava engolindo em seco, audivelmente. Tinha a voz trmula: - Mas, mas... impossvel! - Faa isso! - Karmesin foi inexorvel. - Homem, criana, o que voc aprendeu nos ltimos sessenta anos, desde que nos vimos pela ltima vez, alm dos prazeres do poder e das delcias da luxria? Voc pensa que no h razo para me terem dado poder sem limites? Voc pensa que ele nos foi dado apenas porque ns o desejamos? Voc pensa que foi porque ns estvamos vidos insatisfeitos? Sim, voc pensa! Eu posso l-Io em sua fisionomia Voc nunca havia concebido uma outra razo at agora. Eu lhe darei uma outra razo. At hoje, eu nunca havia visto essas fibras que esto aparecendo na estrutura do hotel. No que eu saiba, nenhum dos da minha espcie j as viu... Mas eu lhe falei do que foi encontrado. Menino, criana, jovem, eu fao mais do que me lembrar, para seu governo e convenincia. Estou comeando a aprender. Pela primeira vez na vida, estou comeando a aprender. Levantou-se com um brilho nos olhos e deu por terminada a conferncia, com um aceno de mo.

8
Foram mais friamente bondosos com Merry desta vez, do que no seu primeiro contacto com a burocracia da polcia de Aryx. Esperaram que o doutor a declarasse livre, do choque de estar presa no subsolo, antes de comear o interrogatrio. Trouxeramlhe uma refeio deliciosa da cozinha do hotel, como ela no havia comido desde que Rex a levou ali pela primeira vez, na noite de sua partida, para jantar no jardim do terrao e brincou que um dia seria capaz de ganhar tanto, para morar no hotel. Ento, tinha sido verdade. No era um sonho maravilhoso. Ela, Merry Duner, estava sob a proteo pessoal de um Imortal, e, porque Karmesin o ordenara, os totais recursos de um planeta estavam sua disposio na busca do seu amor perdido. Da ltima vez eles tinham se aborrecido com a sua insistncia. Agora era ela que estava disposio deles. Tudo sobre Rex Quant parecia interess-los : seu vocabulrio preferido, seus gostos, seus maneirismos, comidas e bebidas preferidas, e alm disso, coisas que ela no gostaria nunca de trazer a pblico: sua maneira predileta de fazer amor, suas carcias ntimas, e at a ordem em que ele tirava as peas de roupa antes de entrar na cama. Ela se forou a respondeu, lembrando que qualquer pista poderia levar a ele. E ento, quando as perguntas se tornaram cada vez mais ntimas, veio uma interrupo estridente O policial Anse, que estava tomando o seu depoimento, parou, desculpou-se e atendeu ao criado-bolha que o mantinha em contacto com o seu quartel. Suas faces ficaram plidas. Ele disse: - O qu? Por qu? Ser que esse local capaz de desmoronar ou algo semelhante? Olhe, a bomba no era assim to grande! Escutou outra vez. - Suspender tudo? Mas eu estou tomando o depoimento da. .. Est bem, mas espero que ele resolva logo o que quer que seja feito primeiro! - Deixou a bolha flutuar outra vez para o lugar, nos seus ombros. - Sinto muito, o Imortal Karmesin teve outra ideia Ns teremos que evacuar a rea e eu devo seguir o time dos recalcitrantes sabidos. Assim, o resto deve esperar. - Levantou-se da cadeira e a bolha se elevou umas dezoito polegadas. - Mas o que que eu devo... - Sinto muito, essas so as minhas instrues. Acho que melhor voc comear por fazer o que todo mundo vai fazer. Ir para casa, talvez. Eu moro em Stonewall! - Voc que feliz. De acordo com o que eu ouvi, esto considerando se devem evacuar a danada da cidade inteira! - O policial Anse bateu no rosto. O porqu disso somente Karmesin sabe. E, francamente, eu no estou muito certo de que ele o saiba.

- Mas Rex! - Merry disse fracamente. - Talvez isso tenha alguma coisa a ver com a sua procura. Mandar embora quatro bilhes de pessoas parece uma maneira muito difcil de o fazer, mas certamente Karmesin est muito interessado no seu amiguinho de Gyges. O comunicador na bolha bateu violentamente e Anse respondeu que estava a caminho. - Agora voc vai ser uma moa muito boazinha e tomar o seu caminho para Stonewall antes que ns levantemos a cidade e a sacudamos. Onde iremos colocar quatro milhes de pessoas? E a comida? E condies sanitrias? - Ser que vocs so incapazes de manter mais de uma ideia na cabea de cada vez? - Trovejava Karmesin. - Suponho que os seus incompetentes e idiotas policiais se alegraram com a chance de esquecer suas ignorncias passadas. Mas no! Mandaram a moa de volta s ruas e no tomaram nenhuma providncia para encontrla outra vez quando quisessem. E o fizeram porque lhes foi dito que teriam uma evacuao em massa para lidar! Dombeno fechou os olhos. E disse: - Karmesin, voc intolervel. Se voc a queria trancada, por qu no disse isso especificamente? - Eu disse! Eu j havia dito isso! Por qu mais estavam-na interrogando sobre Rex Quant? Ser que eu tenho que pensar por todo o seu governo planetrio assim como por mim? - Karmesin estava fora de si, com raiva. Suponho que tenho que dizer a voc que desejo que os inquritos sobre Rex Quant continuem. - Isso vai absorver toda a nossa fora policial, ter que comandar o movimento de quatro milhes de pessoas. Eu no posso atir-los num pas aberto, sem tomar algumas providncias para... - Claro que voc no pode e eu no estou pedindo isso! Alimente-os, abrigue-os, mantenha-os felizes por um dia ou dois, de todos os modos. Mas, que inferno! Por qu eles precisam de polcia? Ser que voc no age nesse planeta com tato e inteligncia suficientes para as pessoas entenderem que quando voc lhes diz para se mudarem porque voc tem uma boa razo? Ser que voc vai ter que pux-los pelos cabelos para fora da cidade? - Eu no tenho uma boa razo - arriscou Dombeno. - Voc ainda no me deu nenhuma! - Oh! Cus, preservai minha sanidade! - Karmesin enfiava os dedos longos pelos seus cabelos brilhantes, por ambos os lados da cabea. - Eu tenho realmente que pensar pelo seu governo inteiro. Vamos pela ltima vez ver essa questo das fibras cinzentas. Ento, se se tornar necessria a evacuao, eu irei aos seus canais de informao pblica e darei ao povo a melhor razo que eles poderiam desejar. Consiga-me um grupo dos melhores biologistas que voc tiver no planeta, acesso aos computadores deles, e os envie ao hotel Mira o mais cedo possvel. As fibras eram quase imperceptveis. Em toda a sujeira deixada pela bomba, elas poderiam passar por teias de aranha, da Terra. Mas aqui no havia teias de aranha. Karmesin olhou para elas. Sem ao menos virar a cabea, dirigiu-se chefe do grupo de biologistas, uma mulher corpulenta, de nome Decie, vestida com uma roupa esterilizada.? - um organismo de tipo CHON? - Oh! Sim. tambm um elemento de cadeia muito longa. - A voz de Decie soou como se ela estivesse forando uma vivacidade, para esconder seu pavor de falar a

um Imortal. - Eu tenho que... - No importa o esquema exato. Voc j viu algo assim antes? - No, isto , pelo menos no aqui. Tenho um dos meus ajudantes conferindo os computadores com referncias de ocorrncia em outros lugares, mas de muito longe. - No nativo desse planeta? - A menos que seja uma mutao recente, a resposta negativa. Temos os elementos nativos usuais de plantas de um meio sem gua, mas conferimos a lista completa de mais de trs mil espcies principais e... - Eu quero respostas mais curtas do que essa - disse Karmesin asperamente. A mulher mordeu os lbios e assentiu. - Est vivo? - Ainda no vi. - Voc o qu? - Com um espanto genuno, Karmesin olhou para ela. - Vocs descobriram um tipo novo de planta aparentemente no nativa, no meio da maior cidade do seu mundo; e ainda no descobriram se ela est viva? O qu est acontecendo com essa minha espcie no - ltimo milnio? Muito mais disso e eu me transformarei num Fnix, eu juro! Ns iremos mesmo precisar de um novo comeo, se no pudermos andar melhor do que isso! Nervosamente, Decie prometeu ao imediata e se dirigiu atravs do soalho todo revolvido, para o que tinha sido o hall dos elevadores. Levantando a cabea, Karmesin contou os andares acima dele, achando que poderia descobrir o ponto prximo ao 80 andar, onde a bomba havia sido colocada. - Eu gostaria que voc me dissesse o que pensa que isso - falou Dombeno pela vigsima vez. Ele parecia - cansado e abatido. Via-se que no estava acostumado a estar pessoalmente presente a essas cenas de crise, por tanto tempo. Karmesin imaginou que ele as observava pelos monitores ou enviava seus subordinados. - Ainda no sei. Podem ser duas coisas. - A voz de Karmesin estava calma como no estivera por muito tempo. - J investigaram o sistema de razes, ou o que quer que exista? - Ainda no. Esto tentando arrebentar o piso volante das caladas, l na porta do hotel. Espero que voc entenda que transtorno est causando nossa cidade! - falou violentamente - Ouviu-se um grito l do fundo e Decie veio tropeando, grotesca na sua roupa inflada. - Imortal Karmesin Imortal Karmesin! Karmesin esperou. Ela parou sua frente, suando e bufando. - Ns conferimos para bio-atividade e, e ridculo! A matria no meramente viva! Ela ativa no mesmo grau que s se espera encontrar nos tecidos nervosos humanos ou hunates! - Por trs do prateado de sua roupa, seu rosto estava completamente plido e seus olhos desmesuradamente abertos. - Hummm... - Foi o nico comentrio de Karmesin por alguns segundos. Sua expresso era abstrata. Ento, ele se endireitou. - Muito bem. Seccione uma amostra disso, uma cadeia completa ou qualquer unidade vivel, e leve-a para o melhor bio-laboratrio que houver em Aryx. E descubra o que isso faz. Sim, eu disse o que ele faz! Ele faz alguma coisa alm de crescer, posso apostar! Sem esperar a reao dela, virou-se para Dombeno. - E mande evacuar a cidade. Agora! Nenhuma notcia de Stonewall? No? Bem, pea-as! Escute, menino. Eu no me importo de interromper sua cidade ou seu planeta por essa razo. Se essa matria for o que eu penso que seja, ns teremos provavelmente que esterilizar todo esse mundo e ir para outro lugar. Agora voc enten-

de como a situao sria?

9
Merry reservou um leito no navio noturno para Stonewall, mas no podia se acostumar ideia de ficar deitada e acordada com suas preocupaes, no meio do escuro. Assim, ficou no convs, ouvindo o barulho do vento em suas orelhas e a msica para danar, enfraquecida pela distncia do salo de festas. - Voc est com frio? - Uma voz macia perguntou bem pertinho dela. - Se est, fique com o meu manto. Merry tomou um susto. Ela no havia reparado a figura alta e escura ao seu lado, cujos traos eram invisveis na plida luz das estrelas. O corpo ficou curiosamente sem forma por um momento e, ento, pareceu tomar a forma de um pssaro abrindo as asas, ao retirar e oferecer sua capa. Ela o impediu com um gesto. - No, no, muito bondade sua, mas eu no estou com frio, apenas esse ar diferente que me faz tremer. - Sei. - O estranho deu uma risada e se envolveu no manto outra vez. - O apelo do amor, da criatura que vocs chamam pseudobalena sambhalense microminimo, com um remarcado desprezo, tanto pelas belezas do seu vocabulrio cientfico, como pelas regras das lnguas pr-galticas das quais vocs derivam . - Oh! Voc um estrangeiro! - Sim, para ser exato, eu sou um hunate, como vocs dizem. Minha terra no mundo que vocs apelidaram Zep. Mas, na escurido, voc no percebeu. No h ofensa. - Sinto muito - exclamou Merry, olhando com novo interesse seu companheiro inesperado. - Bem, voc no quer sentar? Por coincidncia, eu estava ouvindo falar de Zep hoje mesmo, em Aryx. - Obrigado. Eu aceito o convite. Desconfio que voc no podia dormir, no ? Sinto muito. - Oh! No nada srio. Estou um pouco preocupada, s isso. Pensei em sentar aqui e me acalmar antes de ir para a cama. - Sim. - A cabea do zepeano virou-se, no escuro, para observar a noite estrelada. - Um curioso atavismo, esse senso de paz e segurana que o espetculo da rotao ordenada dos cus pode induzir na sua espcie, na minha e em todas as outras parecidas. - Eu estive ouvindo sobre isso tambm. Isso tem alguma coisa a ver com o costume de se marcar as estaes do ano, h muito tempo atrs? - Talvez, possivelmente. - O zepeano a olhou demoradamente. Ser que voc estudante de psicologia ou histria?

- No. - Merry deu um riso nervoso. - Eu comecei a me interessar por isso por causa de, digamos, um amigo. - Realmente. - O zepeano no formulou a pergunta. - Eu respondo pelo nome de Nevado, disse depois de uma pausa. - Desculpe! Eu sou Merry Duner - E depois, timidamente, mas com deciso: - Responde pelo nome de qu? - Sim, meu nome verdadeiro muito difcil de ser pronunciado por vocs e para traduzi-lo mais literalmente do que como Nevado, que d ideia aproximadamente de frio, pureza e distncia, seria inconveniente. - Houve um sorriso em sua frase e Merry pensou que podia descansar um pouco, - Eu estou muito contente de t-lo encontrado - aventurou ela. - Eu no sabia, at hoje, o quanto a sua espcie adiantada. Quer dizer, eu tenho visto vocs aqui em Aryx e l em Stonewall, mas nunca soube muito sobre o seu povo. - Ento, esteja vontade para perguntar tudo o que quiser - disse Nevado, recostando-se negligentemente e cruzando as pernas. - Sua espcie tem sido muito corts conosco. Sem o seu auxlio, ns nunca poderamos cruzar os golfos interestelares. A pequena assistncia que ns podemos dar no estudo da evoluo psicossocial um pagamento desproporcionalmente pequeno para tal presente. - Oh! Isso no verdade - negou Merry. - Todo mundo diz que o seu alcance no campo dos estudos psicossociais faz os nossos esforos parecerem... - ela se lembrou da frase de Karmesin e repetiu: - a noo de ltimo minuto de um bando de loucos macacos estelares. - De fato? - A voz de Nevado elevou-se por um segundo nas palavras seguintes, ela j havia voltado ao seu tom normal de conversao. - lisonjeiro, mas ns no desprezaramos os conhecimentos de uma raa que tornou as viagens estelares to rpidas e fceis quanto as viagens. num planeta. - No uma questo de sorte que vocs no o tenham feito antes? - O que a estava impelindo a dizer coisas to estranhas, Merry no saberia dizer. Parecia que, era a necessidade de se distrair, conversando. - De qualquer modo, se vocs tivessem quantidades de urnio e trio no seu planeta, seriam a raa que abriria as estrelas. - Voc acredita nisso? - Nevado encolheu os ombros. - Bem, essa uma questo acadmica. Ns nos voltamos e tomamos um outro caminho e agora no escolheramos outra coisa, se tivssemos oportunidade. - Que espcie de caminho? Nevado deu um meio sorriso. E disse: - Eu no desejo ser descorts, mas vou fugir da resposta. Parece que h uma diferena psicolgica nas suas respectivas aproximaes da realidade. Os seus mais eruditos filsofos tm estudado a melhor resposta que se possa dar a essa questo, mas perdem o ponto, de algum modo. De fato, muito mais pela esperana de chegar a uma compreenso mtua do que pagar nossa dvida, que ns estamos comprometidos no estudo da sua raa. - Voc est em algum projeto de pesquisa, agora? - Sim. - O zepeano olhou para o cu e, pela primeira vez, Merry pode definir o trao delicado das suas feies. - Eu tenho estado trabalhando em estudos na comunidade da ilha de Stonewall. - Oh! Ento voc provavelmente um dos zepeanos que tenho visto l. Perdoe-me por no t-lo visto antes, mas est muito escuro aqui fora. - Est mesmo. Fez-se silncio, quebrado apenas pelo zumbido da maquinaria do navio e pelos respingos da gua. - Como a vida no seu mundo? - disse Merry demoradamente. - Eu no quero re-

petir a minha pergunta anterior. O que eu quero dizer o que eu veria de diferente se fosse l? - Muitas coisas. Mas fora das superficialidades, como vesturio, costumes, etc... que voc v mesmo nos diferentes mundos habitados pelos de sua prpria espcie, o que parece estranho aos membros de sua raa no nosso mundo o nosso comportamento ordenado e sistemtico. E vai alm do comportamento, estendendo-se s normas do nosso pensamento. No seria exagero dizer que vocs procuram prazer no inesperado. Vocs riem, por exemplo, quando so levados a um exerccio inteligente da imaginao entre uma realidade mundana e um universo de fantasia e bobagem. Talvez ns estejamos ficando velhos, mas ns descobrimos prazer em outras coisas. Ns nos alegramos com o sistema e a ordem. - Sim, vocs tm vrias disciplinas mentais, no ? - E muitos rituais que ns provavelmente acharamos aborrecidos, porque os rituais so... Sinto muito, eu no desejava ser rude. - Merry enrubesceu e ficou contente porque a escurido escondia o fato. - No, longe de ser descorts. - O hunate parecia preferir esse sinnimo menos direto. - Voc est manifestando um interesse lisonjeiro pelo meu pobre e isolado planeta. - Por favor, no pense que eu estou estudando o assunto! - exclamou Merry. Devo admitir que somente o que eu aprendi hoje que estou repetindo. - Poucos do seu povo esto interessados no que concerne a ns - disse Nevado com um trao de ironia. - Isso provavelmente bom, pois, de qualquer modo, o nosso relativo afastamento, combinado com uma similaridade relativa, que nos torna capazes de fazer contribuies positivas para o seu conhecimento prprio. - Acho que no sei de nenhuma maneira especfica de... - Merry deixou as palavras se arrastarem. - Vrias maneiras tm sido oferecidas a eles - disse Nevado. - Mas eu no gostaria de parecer orgulhoso dos pequenos benefcios que ns temos trazido a vocs. Como eu disse, so insignificantes em comparao com o seu domnio. dos voos estelares. - A sua atual pesquisa est ligada a um desses benefcios? . - muito cedo para saber. A pedido da sua galxia, estamos fazendo um estudo sobre o mistrio da Fnix, Ns poderemos alcanar algum progresso sobre esse assunto. - Os Fnix... - Merry olhou para a gua, agora quase fosforescente por causa de um cardume de peixinhos novos, perturbados pelo navio. - Voc viu a imolao pblica em Stonewall, recentemente? Nevado assentiu. - No foi horrvel? Merry falou do fundo do corao. - E no apenas suas vidas que eles jogam fora. Parece que pensam que podem justificar assassinatos! Hoje mesmo fizeram um atentado vida do Imortal Karmesin, l no hotel Mira, em Aryx! Mas voc deve ter ouvido falar disso. Outra vez, Nevado assentiu. - Mas terrvel, no ? - Merry persistiu. - Se eu fosse responder a isso, poderia parecer crtico, e eu devo proteger meu julgamento. Isso um assunto profissional. - Claro - concordou Merry, pensando que havia compreendido suas razes. - Eu no devia ter perguntado. - Voc estava l quando isso aconteceu? - Nevado quis saber. - Pelo seu tom de... ofensa pessoal, eu julguei que voc estivesse. - Eu estava exatamente no hotel! - confirmou Merry. - Eu estava justo no escritrio

do subsolo, com o Imortal Karmesin. Ao lembrar-se do medo, modificou a voz. - Ns tivemos muita sorte. Poderamos estar praticamente no meio da bomba quando ela explodiu. - Eu soube que um dos seus Imortais estava em Aryx - disse Nevado. - Voc amiga dele? - No exatamente. - Merry se sentiu corando outra vez e ficou muito aborrecida com esse reflexo. - Mas voc disse ns poderamos estar no meio da bomba. No quarto do Imortal, presume-se - provou Nevado gentilmente. - Eu somente o encontrei l. Eu estava em seu quarto porque... - No, ela no poderia continuar explicando. - Porque eu estava tentando provar que um amigo meu, tambm um historiador psicossocial, tinha estado ali, h algum tempo atrs. Ele desapareceu e todo mundo se recusou a acreditar que tivesse vindo a Aryx. Ele de Gyges. - Ela mordeu os lbios. - Rex Quant? - disse o zepeano num tom casual. - Voc o conhece? - As palavras escaparam de Merry num suspiro estrangulado. - J ouvi falar dele, claro. Ele talvez um dos doze mais promissores investigadores psicossociais de que a sua raa pode presentemente se gabar. - mesmo? O meu Rex? - Voc no sabia? - Nevado deu seu risinho de satisfao outra vez. - E ainda assim voc o chama meu Rex. Bem, ele deve ser modesto tambm, em adio aos seus outros admirveis predicados. Desejo a vocs uma breve reunio . - O. .. obrigada - murmurou Merry, - E agora, se voc me permite, vou me retirar. - Nevado se levantou, fechando a capa sobre ele. - Sugiro que voc faa o mesmo. Nossa conversa deve ter desmanchado algumas das suas tenses de insnia. Aproveite o fato e procure dormir rapidamente. - Sim, eu farei isso. - Merry anuiu e, com uma palavra apressada de despedida, tomou o caminho dos camarotes abaixo.

10
J se passara muito tempo desde que Dombeno atendia ao pblico dessa maneira. Ele j gozava de um alto posto do governo por cinco anos e o hbito foi rapidamente perdido. Era jovem para esse posto. Seu predecessor tinha cento e vinte anos quando foi designado para o cargo, mas a juventude comparativa no era consolao. Ele tocou no assunto com Karmesin: - Ns precisamos parar, no acha? Que tal uma refeio e talvez um drinque? Karmesin lhe deu um olhar de surpresa. - Sim, se voc quiser. Por qu perguntar a mim? Eu no estou assumindo a responsabilidade pela agitao da sua vida, estou? Dombeno tomou uma respirao profunda. - Karmesin, voc se tornou insuportvel! Voc no parece ter o senso de proporo que deveria vir junto com o poder que lhe deram! - Se voc quer dizer com isso que eu no estou preparado para vigiar a execuo de todas as ordens que eu lhe dei, voc est absolutamente certo. - Karmesin, num tom nada ofendido, passou a mo pelo seu cabelo branco. - Se voc quer dizer com isso que eu estou preparado para admitir que algumas pessoas crescem negligentes e preguiosas, est certo outra vez. Mas decerto voc no quer dizer nada disso. - Quero dizer o que disse! - declarou Dombeno. Mandar-nos esvaziar uma danada duma cidade inteira, sem apenas urna hora de aviso, a noite caindo e no dando nenhuma razo, alm de um monte de vagas ameaas sobre a esterilizao do planeta se me faz favor. um absurdo! Estou pensando que o governo da galxia deveria saber. De fato, chamarei Brolitch para tomar as devidas providncias. Karmesin olhou-o seriamente. - A Galxia sabe. isso. A Galxia sabe o bastante para lhe dizer quando voc deve sair, se continuar a interferir com o que estou fazendo. Mas estou certo de que voc vai achar melhor revogar essa deciso. De qualquer modo, eu posso lhe mostrar seus estatutos planetrios. "Todos os Secretrios-Chefes para Assuntos Planetrios devem estar treinados e preparados com planos e tcnicas para a evacuao em massa de qualquer centro de habitao com mais de mil pessoas, para o espao ou outro ponto da superfcie do planeta." - O qu? - Dombeno empalideceu. - Mas, mas, isso obsoleto! Isso foi feito para os dias de pioneirismo, contra o risco da inspeo pr-colonizao ter esquecido alguma coisa. - Essa ordem nunca foi revogada - disse Karmesin secamente. - Apenas caiu no esquecimento. Os estatutos planetrios so feitos por peritos com o auxlio dos computadores de todo o espao conhecido. Voc no tem o direito de desbaratar ou mudar nada, para agradar ao seu preguioso temperamento. Oh! Pare com essa discusso tola, Dombeno, e v fazer essa refeio que voc tanto deseja! Eu vou ao bio-labora-

trio, falar com Decie. Estou perdendo a cabea em sua companhia. Oh! Antes que eu me v, deixe-me lembrar-lhe que eu ainda quero encontrar Rex Quant e quero aquela moa de volta aqui. - Voc realmente pensa que eu esqueci? - Dombeno enfureceu-se. - Voc j esqueceu uma vez - confirmou Karmesin com insultante doura, e saiu. Foi uma longa e esfalfante tarefa recolher as fibras cinzentas das paredes do hotel Mira, onde elas penetraram como uma rede de vasos sanguneos, nos andares subterrneos e em toda a volta do seu sistema de razes Elas realmente tinham um, embora singular, para verificar cuidadosamente, - Aqui est um corte transversal das prprias fibras - disse Decie, virando uma agulha numa das marcas dos painis de controle enfileirados nas paredes do laboratrio. Imediatamente, apareceu na tela, de frente. para ela, um quadrado microgrfico de um espcime biolgico, grosseiramente circular. Tomando uma varinha luminosa, ela comeou uma exposio das peculiaridades. Veja esse corpo principal aqui - e indicou a massa central da fibra. - Bem, uma matria orgnica CHON, de cadeia longa. Ns estamos estudando a estrutura molecular, mas h mais ou menos quatro milhes de tomos por molcula e levar tempo. Tem a maioria das caractersticas dos tecidos nervosos bem elaborados, como eu j lhe disse. , como devo dizer sem usar um jargo muito batido? um condutor, se o senhor prefere, para os impulsos que esto nele. No parece ser matria em cadeia longa, mas uma soluo orgnica em guas levemente salinas, que umedecem a massa inteira. Umedecem, no molham. Eu no entendo isso. - No? - perguntou Karmesin. O que essa casca do lado de fora? No essa camada que forra, que deve servir para impedir a desidratao ou a conduta ao meio exterior, mas essa verdadeira casca em volta dela, Decie o olhou admirada. - O senhor um biologista, Imortal Karmesin? - Eu sou uma enciclopdia viva - disse Karmesin entediado. - Eu sou um travesseiro derramando suas penas. Eu sou um monturo de conhecimentos. Em nome dos cus, responda minha pergunta! - Sinto muito. - Decie mordeu os lbios. - Bem, essa casca uma coisa muito curiosa. Ns a estamos estudando. At depois de termos descoberto as peculiaridades do sistema de razes no era o que pensvamos ao investig-la mais de perto. Agora o senhor deseja o resultado imediatamente. O senhor tem razo, Imortal Karmesin, ns precisamos comear vidas novas, no ? - No leve a srio o que eu disse sobre os ideais da Fnix, permitido a mim praticar as suas crenas, a qualquer tempo em minha pessoa, saltando no espao ou me baleando. Agora, voltemos casca. - Ns ainda no conseguimos encontrar um espcime em processo de crescimento. - Decie se desculpou. Mas o que ns pensamos que acontece isso: - A planta cresce convencionalmente at limites que so determinados, talvez geneticamente, talvez em funo do meio. Durante esse estgio, a casca que o senhor logo notou, provavelmente, o leito do nascimento, assim como o canal que conduz a nutrio e as substncias para a formao dos tecidos. Ao mesmo tempo, o ncleo, que agora forma a massa central, segue ligeiramente atrs, como a madeira dura segue os tecidos macios, em muitas rvores. No fim do estgio de crescimento, a casca se atrofia, o seu suco ou seiva penetra no ncleo, umedece-o e o faz operar. possvel que enzimas especiais sejam secretadas, cujos derivados, neutralizados depois de completarem sua tarefa, so dissolvidos no que ns chamamos seiva ou condutor.

- Operar? - Karmesin pegou a palavra no meio de toda a explicao e a segurou como um espcie diferente, de um coletor biolgico. Decie respirou fundo. E disse: - Ela faz algo alm de crescer, como o senhor nos avisou. - O qu? - Karmesin perguntou. - Ns ainda estamos examinando - retrucou Decie na defensiva. - Em outra meia hora, teremos uma ideia clara. Se o senhor quiser vir outra sala, eu lhe mostrarei os nossos resultados. Karmesin reprimiu sua impacincia com visvel dificuldade e a acompanhou ao outro quarto. L, um grupo de quatro preocupados biologistas estava trabalhando num curioso equipamento. Havia um grande circulador hidrulico, no topo do qual estava uma parte bojuda da planta fibrosa e cinzenta. Razes finas como cabelos enroscavam-se at ao lquido nutriente, abaixo. Havia um sonar, uma sonda de raio X, uma coleo de ultra-sensveis detectores de bio-atividade, e uma coisa que, para Karmesin, parecia o quadragsimo descendente de um eletroencefalgrafo, com seu olho verde brilhando numa sucesso de zumbidos, sados de um centro e aparecendo e desaparecendo do meio da tela com um segundo de intervalo. - Est mostrando um novo nvel - exclamou um dos quatro, sem se importar com a aproximao de Decie e Karmesin. - Vocs viram isso? Algum trao macroscpico para... Oh! Desculpe-me, Imortal Karmesin, eu no os vi chegar. - Voc no viu? - falou Karmesin. E olhou em volta. N a meia escurido na qual eles trabalhavam, era difcil ver o curso exato da planta estranha, mas agora, que os seus olhos estavam acostumados, ele pode ver que haviam-na colocado numa prateleira de plstico montada na parede ao lado da porta por onde havia entrado na sala. - Eu no vejo... o biologista - aventurou. - Esse o meu ajudante-chefe, Imortal Karmesin - Decie apresentou. - Nick Kranesser. Karmesin ignorou a explicao e se moveu em direo da parede. - Como est a atividade agora? - Alta, outra vez! - Kranesser respondeu. Imediatamente seu embarao, em face de um Imortal, deu lugar ao entusiasmo cientfico. Conseguiu algum macroscpico nesse lote que voc, separou? - O centro de atividade naquela protuberncia que eu colori de azul - disse um dos seus colegas. - V aquilo? - Isso confirma - disse Kranesser decidido. - Essa coisa bio-sensvel. Certo. Mas para que serve? Imortal Karmesin, o senhor pode nos dar uma ideia Deixe-me explicar o que ns j estabelecemos . - Por todos os meios - disse Karmesin. Ele parecia aliviado, mas ningum ouso~ perguntar por que. - Suponho que Decie lhe disse que essa coisa bioativa, mas no est crescendo ainda? - comeou Kranesser Recebeu um aceno afirmativo e continuou: - Bem, quando ns determinamos isso, pulamos para o outro nico dado que tnhamos, que o alto nvel da sua atividade, em algum lugar na linha em que s se encontra complexo tecido nervoso. Eu propus aos meus colegas examinar o sistema de razes por acumulao de impulso. Segue-se que, um nvel de atividade to alto como esse, envolve a transmisso de uma informao mais elaborada e, sem a acumulao, isso uma coisa intil. Acertamos na mosca nessa primeira suposio. A protuberncia da raiz, pintada de azul, essa que estou apontando, to viva, quanto uma boa mem-

ria de computador e, na minha opinio, isso o que ela . - Voc um rapaz brilhante, Kranesser - apoiou Karmesin. - Muito bem, qual a direo dos impulsos agora? Para dentro ou para fora? - Para dentro. Voc pode v-lo quando se move perto da parte principal da planta, ali no lado da porta. - Ento, o que isso? Kranesser respirou fundo. - alguma coisa que eu nunca vi antes. uma planta artificial e pr-programada, - O qu? - incredulidade de Decie. - Nick, o que isso quer dizer? - Exatamente o que eu disse. - replicou Kranesser - Eu nem ousei dissecar ainda essa raiz. Ns devemos imediatamente cortar suas informaes acumuladas. Mas supe-se que haja grande quantidade dela em Aryx, no ? Poderemos conseguir mais alguns espcimes, dissec-los para analisar e garanto que o que eu supus estar certo. Essa planta deve ter comeado sua vida independente sob a forma de um gro, com vinte e oito a trinta gramas de peso, e mais ou menos uma polegada de tamanho. Seu programa foi inscrito nos seus cromossomos teto-geneticamente e inclui trs estgios maiores: crescer razes e se espalhar pelo solo abaixo do cho, depois de crescer e reduzir sua camada externa at essa presente condio, semelhante a algo spero, e, finalmente, detectar e conduzir de volta sua teia de razes, as informaes sobre a atividade biolgica local. - No tem produo, ento?....- perguntou Karmesin. - Produo? - Kranesser parecia surpreso. - No, no! Acho que no. Seu nvel de energia alguma coisa extraordinria para uma planta. Acho que deriva de um processo de oxidao rpida em clulas, perto de onde as razes mais finas se juntam ao corpo principal. Mas no alto o bastante para suster o que voc chama de produo. No mais do que seu prprio crebro, eu diria. - Hesitou. - Por que voc perguntou isso, Imortal Karmesin? - No importa. - Karmesin enxugou a testa. - Por um lado, isso uma coisa terrvel. Por outro, apenas um tremendo aborrecimento, porque... Oh! No importa. Onde h um comunicador? Preciso chamar o Secretrio Dombeno. - Eu lhe conseguirei uma ligao - ofereceu Decie e correu para a outra sala. Uns poucos minutos depois, a face zangada de Dombeno apareceu na tela: - Oh! Voc de novo, Karmesin! reclamou o poltico. - Eu estava querendo falar-lhe. A moa fez o que espervamos. Tomou o navio noturno para sua casa, em Stonewall Eu posso mandar apanh-la e traz-Ia para c, se voc quiser. - Voc j mandou procurar essa planta cinza em Stonewall? - J dei ordens. Vo mandar examinar os lugares de reunies pblicas, como voc pediu. Mas eu espero que voc no queira limpar Stonewall de todo o seu povo! uma ilha e literalmente no h mais nenhum outro lugar para envi-los! - No, no acho que seja necessrio. De fato, pelo que eu andei aprendendo, voc pode sustar a evacuao de Aryx. Fui colocado gentilmente num beco sem sada. A face de Dombeno avermelhou, mas antes que pudesse responder, Karmesin continuou rispidamente: - Ento voc j deu ordens. Muito bem, j sei e sinto muito pelo trabalho! Isso no do meu gosto, acredite. Essa matria tem que ser tirada de Aryx e isso pode levar semanas. Tambm quero que seja tirada de Stonewall, se por acaso for encontrada l. Nesse caso, mande me informar e eu lhe prometo que assim o resultado do nosso trabalho puder ser liberado ao pblico, eu lhe darei as melhores razes para o pnico.

11
Stonewall era uma popular cidade balneria. O mar era quase sempre calmo. A gua, igual durante nove dcimos do ano, e as facilidades de barcos de pesca, natao, caa submarina e outros esportes aquticos, eram umas das melhores do planeta. Mas nem mesmo no meio do vero, Merry se lembrava de ter visto tantas embarcaes ancoradas no porto natural que se formava por uma ponta ao lado da ilha, como uma tira que se corta de um queijo redondo. Ela no foi a nica passageira a se espantar quando, na fraca luz da manh, o navio subiu superfcie e atravessou em direo ao cais, com um ar de indeciso mecnica. Literalmente, todas as pessoas a bordo, menos os poucos tripulantes humanos, foram para o convs e comearam a fazer uns aos outros, perguntas que demonstravam espanto. Havia umas trinta embarcaes ali, ancoradas ou manobrando: navios, foguetes aquticos e at mesmo um ou dois iates movidos a vento. Entre eles ela percebeu duas brilhantes lanchas brancas do governo, ancoradas juntas, e cujos comandantes humanos aparentemente discutiam, sobre a paliada da ponte. Obedecendo a inalienveis circunstncias... A voz era grave e altssima. Por um momento, Merry ficou desorientada, mas depois percebeu que era uma mensagem vinda atravs do sistema PA de emergncia do navio. Automaticamente, todo mundo olhou .para os alto falantes . - Nossa entrada no porto ter uma demora de vinte minutos. As embarcaes frente sero dispersadas e ns teremos que lhes dar passagem. Obrigado. Comeou-se a ouvir o barulho dos comentrios. Olhando sua volta, Merry descobriu seu novo amigo da outra noite, Nevado, o zepeano, e lhe fez um tmido aceno. Ele sorriu de pronto e se aproximou dela. - Bom dia! Voc acabou dormindo, afinal? - Sim, obrigada. Eu. me sinto bem melhor agora. Merry apontou para a multido de barcos no cais. O que voc pensa de tudo isso? - No fao ideia - disse Nevado. - Uma espcie de emergncia, parece. Eu ouvi o noticirio da manh e tinha ficado decidido que iria evacuar a cidade de Aryx, mas depois houve uma contra-ordem, sem explicaes. - Sim - Merry disse sem sentir. E depois voltando a si: - A cidade inteira? Pensei que fosse s a rea do hotel Mira. Pensei que a bomba tivesse abalado o edifcio ou algo assim. - Os fatos iro surgir mais cedo ou mais tarde concluiu Nevado com brusquido. Um por um, os vrios navios estavam saindo para o mar outra vez, escoltados pe-

las lanchas governamentais. Uma delas parou ao lado do navio, enquanto seu comandante trocava palavras com um membro da tripulao, e todos os passageiros tentavam escutar o que era dito. - Por que a confuso? - Falaram em limpar Stonewall, isso! Tirar todo mundo da ilha! Agora mudaram de ideia No sei por que tudo isso. V para o ancoradouro assim que o ltimo sair. Oh! Espere, espere. Espere o barco do governo, o que diz aqui. Ele est chegando de Aryx agora. Deve estar l dentro. D-lhe precedncia no porto, sim? A lancha levantou vapor e gua, moveu as ps e tomou o seu caminho. - Eles vo esvaziar Stonewall tambm! - Merry exclamou. - Algo terrvel est acontecendo! Estava claro que o resto dos passageiros concordava com ela exceo de Nevado, naturalmente, apenas repetindo a sua crena de que os fatos iriam aparecer eventualmente. - Aquele deve ser o barco oficial - completou. E apontou em direo popa,. Numa nuvem branca de espuma, o grande barco surgiu na linha do horizonte e to depressa que parecia crescer ao se aproximar deles. Um barulho acompanhou a operao de seus freios a jato. Seu piloto, um rob, sem dvida, deslizou perigosamente entre as embarcaes de partida, e to prximo, que. algumas delas passaram pela crista da onda que ele deixou na gua. Da eclipsou-se para o cais e somente o ltimo eco das suas mquinas indicou que havia ancorado. Ao mesmo tempo o navio deles entrava cauteloso no porto e os passageiros do barco, cujas urgentes misses obrigavam tanta pressa, desembarcaram e tomaram o piso volante em direo ao centro da cidade. Quanto aos passageiros do navio, foram bloqueados por impassveis oficiais. - Vocs tm que tomar outro caminho, foram as instrues. Desculpem, ordens do governo, no nossa culpa. No meio dos aborrecidos passageiros, Merry olhou sua volta, desconcertada. O caminho mais curto para sua casa era justamente aquele. O nico que havia sido fechado. Ela se sentiu muito deprimida para tentar discutir, como alguns outros estavam fazendo. A nica coisa em que pode pensar foi que outro caminho tomar. Poderiam haver notcias de Rex e se as autoridades de Aryx estivessem tentando alcanar... E agora nem isso a confortava. Sentiu que havia exagerado as esperanas no dia anterior. Tudo, desde o interesse inesperado de Karmesin at a opinio casual de Nevado sobre o valor de Rex, havia combinado para ajud-la a crer que ele seria logo encontrado. Esta manh ela estava mais inclinada a se lembrar que j haviam se passado dois meses desde que ele desaparecera. E se ele era assim to fora do comum, outras pessoas deviam t-lo procurado tambm em Gyges, tanto quanto aqui. Suas esperanas estavam se acabando e ela tinha chegado triste concluso de que eles tinham se iludido. Ela havia perdido todo o seu tempo e todo o seu precioso dinheiro nessa sua busca particular. O que lhe adiantava, ento, correr para casa? As autoridades, especialmente a fora policial, l em Aryx, deveriam estar muito ocupadas com essas ordens e contraordens, para pensar em Rex justamente agora. Ao seu lado, Nevado murmurou: - Estou sabendo que os oficiais movem as pessoas daqui para l. Penso que voc prefere ir diretamente em frente do que dar essa volta pela cidade? - Sim; mas no importante - concordou. - Eu conheo outros caminhos que posso tomar. Tenho vivido aqui minha vida toda.

- Um momento. - Nevado colocou a mo no seu brao, polidamente. - Meu amigo, o oficial, est olhando para voc com muito interesse. E est vindo nessa direo. Olhe. Merry se sentiu um pouquinho nervosa quando o oficial, abriu passagem entre os queixosos passageiros, ignorando suas queixas. Deu um cumprimento a Nevado e se dirigiu a Merry: . Voc Merry Duner? - Sim. - Mandaram-me esper-la. Veio uma mensagem de Aryx dizendo que voc foi mandada para casa erradamente. Eles querem mais algumas informaes de voc. As esperanas de Merry reviveram. Ela nem ousou falar. - Assim; se voc quiser vir comigo para a rua Central... ns paramos o piso volante e isso quer dizer que teremos que andar, mas no longe. - Pode-se perguntar o que os levou a interditar todo o centro da cidade? - perguntou Nevado. - Acho que no posso lhe dizer, foi a resposta. Entretanto... - Ele hesitou, olhando a plida face dourada de Nevado e sua capa de zepeano, - O senhor est indo juntar-se a seus colegas do escritrio central, suponho. Nevado concordou. - Nesse caso, o senhor deve vir conosco. A menos que lhe seja inconveniente. Ns realmente no pudemos contar um grupo de pessoas no distrito do centro, esta manh. - Obrigado - concordou Nevado e seguiu em frente. Definitivamente havia algo errado sobre Stonewall hoje. Sentindo-o, Merry no disse nada enquanto andavam e apenas olhava apreensivamente para os lados e, de vez em quando, para Nevado, que estava carrancudo. O primeiro indcio perceptvel de algo errado era apenas aparente, enquanto estavam a alguma distncia da rea do porto. Mas eles dobraram a esquina e caram numa das ruas que levava diretamente praa principal. E Merry parou de sbito. O pavimento e o piso volante estavam quebrados. O revestimento de vrios grandes edifcios, um hotel, uma grande loja, e um prdio municipal tinha sido removido para expor a dura camada de concreto do seu interior. Homens numa plataforma flutuante, autopropulsora, empunhando ferramentas de fora, pendurados ao acaso, bem acima do solo, obedeciam s instrues que lhes eram gritadas do solo por um grupo de plidos oficiais da cidade. - O que aconteceu? Um ataque da Fnix? - perguntou Merry ao seu guia. Era a nica possibilidade que lhe ocorria .. - Parece isso, no ? - O homem respondeu humoristicamente. - Mas... Ele no foi mais longe. Naquele momento, Merry reconheceu duas figuras familiares, de p, prximo ao grupo de oficiais que dirigia o trabalho. Uma terceira pessoa explicava o que estava sendo feito e ambos escutavam intensamente. - Como! - Merry espantou-se. - Esse o Imortal Karmesin! E o Secretrio Dombeno! Eu os vi ainda ontem em Aryx. Mas Nevado havia reagido diferentemente. Desprezando o grito de aviso de seus companheiros, endireitou-se em todo o seu tamanho e dirigiu-se como um furaco para a frente de Karmesin. - O que isso? - Dombeno parou, virando-se para ver quem havia gritado. - Ei! Karmesin! L est a moa. Ela deve ter sido alcanada assim que saiu do navio. - Muito mais do que isso - Karmesin murmurou ao se voltar tambm para olhar. L est um zepeano do mais alto grau de perturbao emocional que eu j vi algum

de sua espcie demonstrar em pblico. Realmente, o homem de pele dourada parecia extremamente perturbado. Parou a alguns passos deles e lanou um olhar gelado para as paredes e cho sua volta. Seus olhos caram nas teias de fibras cinzentas que os trabalhadores haviam descoberto, tirado dos seus lugares entre as pedras e o concreto, e enrolado cuidadosamente como longos e delicados vus. Quando finalmente conseguiu falar, sua voz engrossou com a raiva. - Com que direito o senhor fez isso? - interpelou a Karmesin, reconhecendo imediatamente sua autoridade suprema. - Com que direito? - Estou contente em v-lo aqui. - rebateu Karmesin com frgida cortesia. - Eu estava para chamar alguns dos seus colegas. Soube que vocs mantm um escritrio de pesquisas por aqui. Para lhes perguntar precisamente a mesma coisa: com que direito vocs criaram uma planta estrangeira no solo de um dos nossos planetas? A tenso parecia levar Nevado a esfumaar como o gelo seco. Depois ele disse num tom mais calmo: - Compreendo, compreendo. Bem, a resposta simples, ento. Ns temos permisso para trazer para os seus mundos qualquer equipamento de pesquisa que precisemos, no ? Isso, que o senhor chama uma planta estrangeira, no nada dessa espcie. um instrumento de pesquisa, um detector da atividade nervosa que permite a anlise dos conceitos estatisticamente dominantes nas mentes que lhes so prximas. Karmesin ficou silencioso por um momento. Ento, disse: - Porque vocs no nos disseram nada sobre essas plantas que voc define como instrumento? - Vocs nos explicam a ns, hunates, tudo do seu campo especfico? - replicou Nevado. - Vocs explicam voos estelares e robs? No, vocs apenas esperam sua aceitao e o seu uso. Assim tambm ns com nossos instrumentos. Ah! E outra coisa! Karmesin torceu a boca, num gesto feio. - Vocs nos pagariam por usar esses instrumentos? - continuou Nevado. Vocs pagariam o preo de uma mente viva e consciente para cada uma dessas, dessas... plantas estrangeiras, que vocs arrancaram e desprezaram como lixo no solo? Ele enxugou o rosto com a mo. - Eu estive quase a cham-los de assassinos .. Perdoe-me.

12
Esse foi o dia que, inacreditavelmente, para os outros, se tornou memorvel para Karmesin porque continha uma nova "ltima vez". Os dias haviam se acumulado uniformemente cinzentos em sua memria, como cartes perfurados em mquinas, que ele e uma poro de homens e mulheres como ele, eram velhos demais para recordar. Mquinas de cartes perfurados, j eram antigas quando ele as conheceu, velhas e mesmo sujas. Mas ficaram na sua memria. Assim como os dias parecidos com filas de cartes cinzentos, no seu crebro, chatos, cclicos, uniformes. Mas hoje era como se um carto vermelho tivesse sido colocado entre os cinzentos. Vermelho de aviso, vermelho-perigo. Ele no havia perdido a calma, realmente jogou-a fora, deixou-a escorregar como manteiga, para fora do seu controle, enquanto se sentia incapaz de controlar o reflexo da ira, como nunca o estivera, nos ltimos trezentos anos. Um pouco amedrontado pela ferocidade quase sexual de seu encontro com seu prprio ntimo estranho, seu mais velho inimigo, Karmesin sentou-se beira do Oceano Sambhal, olhando as estrelas desafiadoramente. Claro, havia sombras na sua verso: Stonewall estava to cheia do mistrio da Fnix quanto seu solo com os "instrumentos de pesquisa" dos zepeanos. Deliberadamente, compeliu-se a rever os acontecimentos do dia, procurando o tigre do seu temperamento, a gota d'gua que quebrou todo o seu controle, pois na prxima vez o conheceria, controlaria e absorveria seu impacto, mantendo o autocontrole, pelo qual dominava os outros. Foi uma nica coisa que disse, uma coisa horrvel, que o chocou tanto ao sair de seus lbios, que arrasou sua fora de vontade quase fisicamente. Era realmente perigoso? Estava claro para seus ouvintes no que isso implicava? "Voc no sabe como um sculo um perodo realmente muito curto." No. Eles nunca leriam nessa frase todo o seu verdadeiro significado, que era to claro a Karmesin, o Imortal. Sentiu sua depresso se acender um pouco. Mas no muito. Ele sabia o que queria dizer. Eles eram muito jovens para lembrar a moda das experincias dos artistas avanados, h oitocentos anos atrs, quando a natureza do tempo perdido e o problema de reconciliao da relatividade tradicional com os voos estelares mais rpidos do que a luz, caram na conscincia do pblico. Quando cada movimento rpido ou lento foi chamado por uma poro de descries poticas do ritmo de vida do homem esperanoso das estrelas. Quando os voos estelares se tornaram lugar-comum, ningum mais desejou retratar esses esquemas de tempo ultrapassados. Exceto os Imortais.

Um sculo um perodo realmente muito curto... Dombeno, com quem havia perdido a calma hoje, ainda no havia vivido cem anos. Nos sessenta, desde que pela primeira vez encontrou Karmesin, passou de estudante graduado em Sociologia para Secretrio-Chefe dos Assuntos Planetrios e atingiu o pice da sua carreira. Havia apenas duas opes de maiores progressos para ele: como cabea da Presidncia Planetria ou o que chamam de escritrio da presidncia da delegao galtica, o caminho seguido pelo seu antecessor. De qualquer modo, as linhas da sua vida futura j estavam traadas. Karmesin, tendo pela frente trs a nove mil anos de vida consciente, no tinha linhas traadas, segurana, nem sentido de realizao pessoal. Para ele os ltimos sessenta anos foram indescritivelmente diferentes. Um Imortal no ousa amontoar acontecimentos em sua existncia. Isso o levaria ao mais total tdio da repetio permanente. Assim, fazendo a sua vida lenta, regular, para que as experincias significativas fossem espaadas, mantendo sua aura de contraste, ele se separou da humanidade comum. Era como estar no centro de um rpido programa sensorial. Algumas vezes parecia que tinha dado apenas uma piscadela ou um breve cochilo e, como monstruosos fantoches acelerados, a humanidade tinha completado a evoluo de uma gerao inteira. Espcimes de laboratrio. Deixe de aparecer num planeta por meio sculo e o estudante graduado um Secretrio-Chefe no governo. Talvez no fosse mais do que uma iluso de perigosa velocidade do tempo o que fez com que os causadores da longa vida dos imortais humanos comeassem a se preocupar. Colocando-se por trs do ritmo normal das geraes sucessivas, os Imortais viram, por observao prpria que estava havendo atualmente pouca mudana na raa. Os mesmos conceitos bsicos, os mesmos desejos simples informam as mentes de hoje, assim como o faziam quando Karmesin nasceu, h mil anos atrs. Os prprios Imortais contriburam para essa conformidade temporal por existir. Eles eram um caminho permanentemente aberto ao mais antigo passado. Sim, no era novidade que o sentido de transitoriedade que havia ditado os fundamentos do estudo do Imortal era subjetivo; que a instabilidade tinha sido no uma transformao fundamental no homem, cuja raa em expanso sofreu, a caminho das estrelas. Compare isso a uma trepadeira crescendo to selvagemente que ameaou ruir, encontrando ento uma nova orientao e se aprumou. A mesma trepadeira, a mesma conformao, um eixo diferente, nada mais. Quase que se pode comparar ponto por ponto a categorizao, em termos, da qual um homem moderno tira seus pensamentos, com a categorizao de mil anos atrs. Assim que se tende a pensar em termos de perto e longe, velho e novo etc... E hoje as nicas mudanas so superficiais: perto pode ser igual a distncias de mais ou menos trinta anos-luz e velho tende a retroceder com o aumento do tempo mximo de vida. Logo os Imortais compreenderam que a ausncia de uma mudana substancial era um problema somente para eles, uma consequncia direta do seu prolongado tempo de vida. . O mistrio da Fnix sugeria que esse era um problema que afetava toda a humanidade. No princpio, esse avano da velhice foi impedido pelo choque de uma cultura sobre outra, nos dias pr-galticos. Decadncia e colapso seguiram-se a um longo perodo de monotonia estvel, como no caso do Egito dos Faras ou da Roma Imperial. Mas o colapso no foi nunca total e era sempre seguido de uma regenerao em uma forma diferente. Assim, tomando exemplos convencionais outra vez, Roma mes-

mo, ao cair, ditou o futuro curso das culturas cujo impacto a derrubou. Para prevenir a decadncia, a tcnica obviamente deve ser assegurar que as influncias culturais externas sejam aproveitadas, mas que nunca possam minar a estvel, avanada sociedade laboriosamente organizada depois da descoberta dos voos estelares. Em princpio, mais uma vez, a existncia de centenas de raas hunates ofereceu uma fonte de estmulos, idealmente controlveis, pois o homem terrestre tinha o monoplio de todos os meios de comunicao. Na prtica... O mistrio da Fnix. Cujos seguidores acreditam que o homem perdeu sua originalidade e devia limpar-se de toda senilidade psicolgica jogando fora suas criaes existentes e comeando tudo de novo. Karmesin tremeu. Havia uma falha no conceito do controle ideal sobre influncias externas. No se pode controlar o que no se entende. E tinha sido o jovem, brilhante Rex Quant quem o havia apontado, mostrando que, como os Francos, que terminaram por falar uma lngua derivada do latim e os Cruzados, levados para longe do seu fervor religioso, seduzidos pelas civilizao superior dos sarracenos, o homem terrestre pode estar merc de influncias que ele no pode definir. O desconhecimento da inferioridade deveria moderar o entusiasmo gerado pela expanso das raas. A falta de estmulo para a luta e uma insatisfao intangvel poderiam facilmente levar ao niilismo dos Fnix. Anterior ao reconhecimento do mistrio da Fnix como um grande perigo, o povo de Zep havia modestamente provado que eles eram analistas psicossociais de um brilho inumano e pediram permisso para estudar a raa voadora que os havia descoberto. Agudamente conscientes da sua carncia de desapego, os homens receberam de braos abertos o interesse dos zepeanos nos seus problemas. Como resultado, novas reas do conhecimento foram abertas. O qu mais natural, ento, do que pedir a assistncia dos zepeanos quando as propores das ameaas Fnix se tornaram alarmantes? Por isso, Rex Quant, com um iconoclasmo prprio da juventude, havia dito: - Eu postulei um senso de inferioridade em face de urna cultura externa. H alguma outra raa hunate mais capaz de nos fazer sentir inferioridade que esses mesmos zepeanos que, como os Gregos, mesmo depois de serem conquistados fizeram os romanos sentirem-se indefinidamente brbaros? Em concluso, os zepeanos deveriam ter sido os herdeiros das estrelas. E s o destino, que roubou do seu planeta os elementos radioativos, os impediu de ter a energia necessria. Hiptese: cime? Segunda hiptese: esto eles encorajando a propagao do Mistrio da Fnix, deliberadamente, como sugere a sua aparente habilidade em antecipar sua prxima erupo? O Conselho dos Imortais, preocupado com o mistrio da Fnix, estudou as possveis maneiras de espalh-lo artificialmente, tendo em mente recursos conhecidos dos zepeanos. Chegaram concluso - Karmesin se lembra como se o tivesse escutado hoje de manh - de que o instrumento deveria ser biolgico, provavelmente um gerador de campo quase vegetativo, estrutura do como tecido nervoso, cuja crosta exterior seria acinzentada ou esbranquiada, pois deveria representar um bero do crescimento, em desuso. Contra essa suposio, havia dois grandes argumentos: primeiro que isso seria simples vaidade, levando a espcie humana a pensar em ataques externos e a habilidade dos zepeanos em prever futuros partidrios do mistrio da Fnix, poderia ser apenas uma genuna penetrao nos processos sociais; segundo, que um tal instrumento biolgico, como o que tinha sido imaginado, serviria melhor como um detectar

de campo, do que como um gerador de campo. Bem, aqui estava: a verdadeira planta prognosticada. Era um detectar de campo e o biologista Kranesser havia desmentido a ideia de que pudesse ter alguma produo significante. E o zepeano Nevado havia tomado a responsabilidade por ela imediatamente e estabelecido que cada urna dessas plantas, das quais havia milhares somente em Aryx, tinha sido programada com o sacrifcio de uma viva e consciente mente de um zepeano. O zepeano tornou-se a planta, essas foram as suas palavras. O desprendimento implcito nessa ideia fez Karmesin tremer. Que exigncia total levaria seres pensantes e educados a sacrificarem a prpria vida? E de modo to horrvel: No o limpo fim da morte, mas uma extenso sub-animal, da inconscincia! E onde estaria Rex Quant, cujo grito de aviso trouxe Karmesin da Terra at Gyges, distantes duzentos anos-luz um do outro? Onde estavam os dois zepeanos que deixaram o hotel Mira no dia da chegada de Rex Quant? Ele estava enojado desse planeta. E, principalmente, de Dombeno, que representava em si mesmo todas as piores qualidades da humanidade: impacincia, sede de poder, averso a ordens externas. Talvez os Imortais devessem parar de tentar interferir na propagao das idias Fnix. Talvez devesse haver um holocausto e o domnio das estrelas passaria para uma raa como a dos zepeanos, calmo, mais paciente e mais capaz de lutar. Em ltima anlise, s pode haver um critrio pelo qual uma pessoa julgue a raa mais capaz de possuir a dominao das estrelas: o ato direto de assim o fazer. E, para o bem ou para o mal, o homem terrestre foi a espcie escolhida. Algum caminhava atrs dele. Karmesin virou-se para olhar. Um policial local se aproximava. - Fui mandado para lhe informar, Imortal - o homem - disse. - O que o senhor predisse parece que est acontecendo. - Muito bem! - exclamou Karmesin, pondo-se de p. - Talvez essa seja a nossa oportunidade de compreender o enigma dos zepeanos.

13
Para Merry Duner foi por ter nascido ali que ela se viu envolvida em algo muito mais importante do que o desaparecimento do homem que ela amava. E o impacto de compreender isso foi depressivo, O significado da maioria das coisas que havia testemunhado hoje, escapava a ela. Houve aquela discusso extraordinria entre Nevado e Karmesin, entre o entulho das caladas e do piso volante arrancado. E depois, o que aconteceu quando os membros do grupo zepeano de pesquisa foram trazidos do seu escritrio prximo e choraram, literalmente choraram, quando viram as estranhas plantas cinzentas arrancadas e amontoadas. Merry parou.. alheia, desejando desesperadamente estar em outro lugar. E ainda a incrvel perda de controle de Karmesin, quando gritou com Dombeno, como um louco. O que teria provocado essa exploso? Como Merry se recordava, Dombeno no tinha dito nada mais do que isso: os zepeanos tinham permisso para estudar as facilidades dos mundos humanos h um sculo, no mnimo, e depois de tanto tempo, havia perguntado, era necessrio Karmesin ficar to nervoso? Merry havia pensado mais ou menos a mesma coisa, mas ela o havia desculpado, pensando no atentado vida de Karmesin, feito pelos Fnix. Tinha que admitir que se estivesse para perder milhares de anos de vida, ela no seria to paciente com Dombeno quanto Karmesin, pois, finalmente, a responsabilidade de Dombeno era manter a lei e a ordem aqui, Depois de Karmesin ter brigado com ele, tambm Dombeno perdeu a calma e Merry pde entender que foi por ordem de Karmesin que comearam a evacuar Aryx e depois revogaram a ordem. Tambm convocaram uma frota de barcos para evacuar Stonewall e tiveram que cancelar a tarefa. Entretanto, Dombeno acusava, Karmesin havia provocado a violncia Fnix sobre ele, ao recusar uma sute na ala mais moderna e propriamente protegida do Mira. E arrematou sua tirada, declarando que no foi dado poder aos Imortais apenas para excitar as pacficas vidas das pessoas comuns e v-las correr como animais amedrontados. Mas isso foi tudo que Merry conseguiu ouvir. Por esse tempo, Karmesin se dominou. Ela no teve dvidas de que a altercao continuaria em particular e ela no ficaria embaraada ao perceber que os oficiais ou os zepeanos a tudo assistiam. O conhecimento de que a ltima discusso havia sido presenciada fez com que Merry se sentisse envergonhada da sua espcie. Eles a enviaram ao quartel da polcia, para terminar o dossi sobre Rex Quant que Anse havia comeado e, ao anoitecer, deixaram-na ir, depois de avis-la de que poderiam precisar entrar em contato com ela outra vez, numa pressa, e para isso dese-

javam que ela arrumasse tudo de modo a ser encontrada, se tivesse que se ausentar de casa por muito tempo. Ela consentiu, mas, em seu corao, sentiu que aquilo tudo era falso. Preocupados com Rex, poderiam estar; preocupados com ela, certamente no estavam. Algumas vezes ficava pensando como seria a vida nos tempos antigos, nos perodos que Rex estudava, por exemplo, ou mais recentemente, os dias que Karmesin podia se lembrar, quando ainda havia traos da primitiva estrutura social humana como uma famlia semipermanente. A educao humana moderna era mais amplamente dirigida para a auto-suficincia, com o reconhecimento da aparente incapacidade das raas de se impor laos de parentesco durando mais de duas dcadas. Teria sido bom, ela pensava, enquanto se deixava ficar acordada languidamente em sua cama, voltar aos tempos de criana, envolvida por uma famlia. Ser capaz de discutir com algum que a conhecesse desde o nascimento, poder ser aconselhada no que fazer em seguida. Mas seus pais haviam gozado a companhia um do outro por menos tempo do que o comum dos casamentos modernos e aceitaram a clusula de opo do seu contrato matrimonial logo que foi possvel, justo quando Merry completou vinte anos locais, ao terminar sua educao social primria. Agora, quatro anos locais depois, ela pensava neles como amigos ntimos em vez de parentes. Mas ningum na galxia era to ntimo quanto Rex o fora, mesmo agora. Saber que ele era olhado como um gnio. .. ela sorriu meio dormindo e ficou imaginando o que teria lhe acontecido. Certamente isso no teria importncia, se Karmesin no estivesse to ansioso por localiz-lo, para ela. Assim, bastava deixar que ele fosse encontrado e a afeio faria o resto. Ela caiu num sono profundo, cheio de sonhos, nos quais aparecia a figura de Rex e ela descobria que ele no se importava mais, ou que ela havia sido levada a ele por Karmesin, para descobrir que ele agora tinha os velhos olhos de Karmesin e s gostava dela para distra-lo no seu cansao da vida. Em algum momento da madrugada escura, ela foi acordada pela campainha da porta. Ao primeiro momento, ficou agradecida pela interrupo de to tristes sonhos; mas depois, pensando em quem poderia ser quela hora, sentiu pnico. Fnix?... Era provvel. Toda Stonewall viu que ela, uma cidad local, havia entrado em contato com Karmesin, tanto aqui como em Aryx, como ela havia descoberto ao ler um boletim de notcias, antes de ir para casa. Realmente, havia dois dispositivos para a sua segurana, um comunicador e uma bolha de controle remoto que veio bater no janela logo depois dela ter chegado em casa. Ela havia recusado os dois e, finalmente, deixou o comunicador desligado. . A chamada tambm poderia ser da polcia. Eles tinham pedido que ela se mantivesse acessvel, e, descobrindo que no poderiam se comunicar com ela, poderiam ter enviado um policial ou um rob para ver se ela estava em segurana. No poderia ser perigoso descobrir quem estava batendo, decidiu. Saltando da cama, meteu-se rapidamente em umas calas espumantes e na blusa que ela havia usado no dia anterior, agora limpa e bem passada, depois da limpeza de uma hora. - Quem ? - sussurrou, prximo ao painel da porta, desejando j ter adquirido equipamentos de viso apropriados, como os que eram comuns em grandes cidades como Aryx, A resposta que veio foi uma verdadeira surpresa. - Nevado e seu companheiro Wanhope pedem desculpas por t-la interrompido em seu descanso muito necessrio. Desejam falar-lhe em particular, urgentemente.

O qu, na galxia, poderiam dois zepeanos ter para falar com ela? Merry espantou os ltimos vestgios de sono e abriu a porta. Ainda para maior surpresa, Nevado e seu colega estavam carregando grandes pacotes embrulhados em protetores escuros. Pareciam pesados. De qualquer modo, quando ela indicou que poderiam coloca! aquela carga na mesa, eles o fizeram com grande alvio. - Quero repetir minhas desculpas por esse distrbio - disse Nevado. - Eu lhe asseguro que ns no queramos recorrer a... - Por favor! - interrompeu Merry. - No precisam. No querem sentar-se? Ah! E posso servir-lhes alguma coisa? Deve estar frio l fora. No querem beber algo quente? - Nada, obrigado. - A voz de Wanhope era parecida com a de Nevado, porm mais incisiva. Na aparncia tambm era como Nevado, apenas um pouquinho mais alto e mais gordo, seus traos faciais como uma escultura feita de um entalhe de madeira, copiado em ouro puro. - Eu soube que voc est interessada em notcias de um certo Rex Quant, de Gyges, um historiador psicossocial? O corao de Merry bateu mais apressado, quando se lembrou do que Nevado dissera casualmente no navio sobre o conhecimento que tinha de Rex, - O senhor sabe? - Ela comeou e no pde mais continuar. - Onde ele est? - disse Nevado secamente. - Sinto no poder dizer-lhe. Mas deixe-me explicar-lhe. Ns estivemos em contato com nosso planeta, depois daquele triste episdio de ontem, quando, eu o digo com todo o respeito, o Imortal Karmesin esqueceu de quem era e destruiu todo o nosso trabalho de pesquisa em Stonewall, E foi deduzido por nossos analistas que certos partidos suspeitam que ns possamos ter alguma coisa com o seu desaparecimento. - O qu? - Merry estava genuinamente surpresa. Mas por qu vocs fariam uma coisa dessas? - A razo proposta clara - esclareceu Wanhope. - do conhecimento pblico que depois de sua visita a esse planeta, h dois anos atrs, Quant formulou uma teoria sobre a propagao do mistrio da Fnix. Argumentando um pouco ingenuamente que sendo capazes de prever a rea do futuro aparecimento Fnix e que isso sugeria... deliberada contaminao, tentaramos minar sua dominao das estrelas. - Eu no posso acreditar nisso! - gritou Merry, Conheo Rex melhor do que ningum e ele nunca me disse uma palavra sobre isso. - Se voc no o viu em dois anos inteiros, ele no poderia - disse Nevada. - Isso muito recente - continuou. - Entretanto, seu desaparecimento inexplicvel. do nosso interesse, como voc pode ver, localiz-lo se pudermos e informar suas autoridades. A suspeita um veneno poderoso. Ns estamos acostumados com seus efeitos desde que comeamos a estudar seu povo. O subentendido, de que suspeita era uma coisa do passado em Zep, fez com que Merry se envergonhasse de sua raa. Ela disse: - Tudo o que puder ser feito para encontr-lo tem o meu apoio. O que eu posso fazer para ajud-los? Nevado e Wanhope trocaram olhares. Wanhope disse depois de uma pausa: - Sua oferta de cooperao recebida com muitos agradecimentos. O que voc tem a fazer simples. Obviamente, a primeira coisa de que ns precisamos conhecer tudo sobre Rex Quant. Nesses pacotes - comeou a tirar a capa protetora que os cobria ns temos instrumentos de pesquisa da espcie que agora familiar a todo mundo em Stonewall, graas s declaraes de Karmesin de que eram apenas plantas estrangeiras - sublinhou ironicamente - Com o auxilio delas e o seu, seremos capazes de descobrir diretamente da sua memria tudo o que voc pde guardar sobre

Quant. Merry olhou para o que era revelado nos pacotes: com aparncia de mortas, as mais repulsivas folhagens de uma escura pseudo-vegetao, ao lado de pesadas teias como razes, cuja forma vagamente sugeria a de um crebro de plstico, firme, mas no rgido. Os zepeanos, pois agora tambm Nevado estava ajudando a desempacotar, tratavam-na com cuidados especiais. - O qu que eu tenho que fazer? - Merry perguntou nervosamente. - Sente numa cadeira e permita que esses instrumentos sejam colocados no seu crnio e depois pense, com a maior concentrao possvel, no seu amado Rex. O tom de Nevado era calmante. No h dor e nenhum outro efeito subjetivo. Merry comeou a se lembrar de outras evidncias que vinham confirmar as palavras dos zepeanos: por exemplo, a seleo que Karmesin fez dos dois zepeanos que partiram do hotel Mira no dia da chegada de Rex, por que razo, ela agora entendia; a expresso de admirao de Nevado pelo talento de Rex, quando j sabia desse ataque feito boa-f dos zepeanos, etc... - Sim, sim, eu lhes ajudarei - concordou Merry e apontou para o que lhe parecia uma boa cadeira. - Posso sentar ali? - Pois no - confirmou Wanhope e Merry se encaminhou para ela. Os zepeanos pegaram seu instrumento e como um s homem, viraram-se para ela. - Segure isso a, por favor! A voz veio atravs da porta fechada e o zepeano voltou-se, estarrecido. Merry, que estava quase sentando, levantou-se com um grito. A porta se escancarou. Atravs dela, com uma pose negligente, mas com os olhos brilhantes de fria, passou Karmesin. Atrs dele, dois oficiais da polcia, que eram os primeiros homens armados que Merry j havia visto em sua vida; cada um trazendo um raio laser de cano estreito, ligado a uma fonte de fora presa em suas costas. Atrs deles, um homem empurrando um carrinho autopropulsor cheio de equipamentos e, finalmente, uma mulher gorda, com um rosto branco e redondo. - Surpresos de me verem? - dirigiu-se Karmesin aos zepeanos. - Sua rede de espies lhes informa de tudo o que dito ou feito por a, no ? Mas ns temos nossos mtodos tambm. - Ele segurava alguma coisa em sua mo, que Merry logo reconheceu. Era um interruptor de campo, parecido com aquele que ela havia usado para desativar o rob do elevador do Hotel Mira. - Vocs foram muito bondosos por trazerem essa coisa para aplicar ao crnio de Merry - prosseguiu Karmesin, apontando para a mesa onde estavam os instrumentos. Vocs no gostariam de ser a causa de sua destruio pelos raios laser que meus amigos esto carregando, no estou certo? Assim, vocs iro me explicar sua presena aqui. Talvez, deva lhes avisar que no acreditarei em nada que no seja a verdade.

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Ainda chocados pelas armas apontadas para eles, os zepeanos no tiveram reao alguma por um longo momento. Depois, Wanhope disse alguma coisa em sua prpria lngua para Nevado, que respondeu tambm na mesma lngua. Cada um falou rapidamente uma doze frases, confiando no fato de que pessoa alguma que no fosse nativa, jamais aprendeu zepeano na verdade. E trataram de concordar no que deveriam fazer, que era, naturalmente, obedecer a Karmesin. Com o mais absurdo cuidado, colocaram seus instrumentos na mesa. Voltando para seu lugar, Wanhope disse: - Por favor, desligue esse interruptor de campo. Isso pode perturbar os delicados circuitos eletroqumicos dos nossos instrumentos. Karmesin, sorrindo cinicamente, balanou a cabea. No, no at que sejam cuidadosamente examinados. Esse - e apontou para o homem que empurrava o carrinho um dos maiores biologistas de Aryx, Kranesser, seu nome. Eu o mandei vir para Stonewall juntamente com sua colega Decie. Por favor, vocs dois, examinem isso - continuou. - Enquanto isso, eu irei conferindo aqui com nossos amigos zepeanos. Entregou o interruptor de campo para um dos policiais, que o tomou e pendurou no cinto, sem olhar, numa completa operao. - Suas explicaes, por favor - Karmesin falou, movendo-se em direo deles. Teimosamente, Nevado e Wanhope deixaram de responder. - Imortal Karmesin - Merry exclamou depois de uma pausa. - Eu... Isto , veja, esta a minha casa e eu convidei esses dois a entrar e acho que tudo muito desagradvel, eu realmente acho! - Ela estava espantada com a prpria audcia, mas, tendo visto Karmesin perder a calma com Dombeno, no mais sentia o medo inqualificado que antes experimentava em sua presena. - Muito bem, filha. Ento, diga-me voc por qu os convidou a entrar. Merry mordeu o lbio, olhando para Nevado, que sacudiu os ombros vagarosa e deliberadamente. Assim encorajada, ela falou num desafio: - O povo est falando que o meu Rex acusou os zepeanos de espalharem o mistrio da Fnix! Agora o senhor est praticamente acusando-o de terem desaparecido com ele para fechar sua boca. Bem, isso o que veio tona. Assim, eles tm a inteno de encontrar Rex, se puderem, e provar que no o raptaram. E o que mais, estou certa de que Rex nunca insultaria os zepeanos desse modo. - Isso verdade. No foi ideia de Rex Quant, exatamente - assentiu Karmesin. Mas voc ainda no me disse qual a razo que lhe deram para submet-la a esses... dispositivos. - Para descobrir tudo o que pudessem sobre Rex, atravs da minha memria. Se eles tambm vo procurar Rex, e eu estou muito contente com isso, precisaro de

toda informao que puderem conseguir. - Hummm... - Karmesin coou o queixo, olhando para os zepeanos. - Muita bondade de vocs, estou certo! Ajudar a encontrar o nico homem que os acusou de mf. Nevado falou rapidamente com Wanhope em sua lngua nativa e recebeu apenas um gesto como resposta. Essa a sua histria? - perguntou Karmesin a ele. - Em essncia, sim - confirmou Nevado. - Muito bem. Isso concorda com as suas descobertas Kranesser? - Karmesin voltou-se para encarar o biologista. - Hum? Oh! Sinto muito, eu no estava ouvindo. Kranesser largou seu equipamento e enxugou a face. - O senhor quer saber at onde eu j fui? - Exato. - Bem, isso uma coisa diferente da matria cinzenta que est crescendo em todos os lugares por a. H energia nessa massa central, mas ainda est dormente. Decerto necessita de um aditivo para faz-lo operar, uma enzima de alguma espcie, talvez. ativo nas regies RHO e sigma, e no h dvida alguma de que tem uma produo. Isso... Aparentemente de nenhum lugar, veio uma interrupo. Uma voz vagarosa, com um som artificial, comeou a falar: - Primeiro orador: Ns, inflexo indicativa de maior poro de pessoas da mesma espcie do orador, devemos agir, ou adotar cursos de ao, calculados para iludir ou designados para perturbar a ordem, no sentido de desenrolar a ordem dos acontecimentos, devido alta probabilidade, inflexo indicando o equivalente a setenta por cento de probabilidades, de desvantagem, aumentando se ns, inflexo indicando nmero dois, ambos presentes, se ns permitirmos ou impedirmos ao contrria. Articulao incompleta, devido interrupo. Continua. - Segundo orador: frase tradicional reduzida, indicando esforo suprfluo compreendido como fala, equivalente talvez a malhando em ferro frio mas se referindo diretamente frase completa na lngua de Zep. Em relao ao item da pergunta, de aparato presumivelmente cientfico, de uma natureza semi-orgnica, tendo que ver com seu corrente estado de atividade ou inatividade, e implicando que, .enquanto o aparato do orador conhecido como inoperante, h um estado de incerteza em relao a um dos dois. Eles escutaram em glido silncio, todos, com exceo de Karmesin, que estava sorrindo. Merry agora compreendeu que as palavras mecnicas estavam saindo de um pequeno transmissor guardado, em seu bolso. Elas pararam quando Karmesin desligou um interruptor por cima da roupa. - Eu os avisei - disse aos zepeanos. - No acreditarei em nada a no ser a verdade. Tenho uma linha subespacial mantendo trnsito livre para a Terra, ligada ao Centro de Computadores Lingusticos da Galxia, e, por isso, eu pude fazer-lhes essa pequena surpresa. Ser que tenho de re-explicar o meu ponto de vista ou vocs me acreditaro agora quando eu disser que ns reunimos recursos contra vocs que sero impossveis de combater? - Contra ns? - disse Nevado. Ele estava estranhamente calmo, enquanto as feies de Wanhope tinham tomado a imobilidade da escultura a que Merry havia comparado. - Talvez essa seja uma palavra muito forte - Karmesin encostou-se casualmente na mesa onde Kranesser, absorto, estudava os instrumentos dos zepeanos. - Por favor - Merry sussurrou. - O qu quer dizer . isso tudo?

- Significa que os seus dois amveis amigos zepeanos estiveram mentindo. Voc no v? Oh! Talvez deseje que isso seja soletrado para voc. Talvez assim, no seja to ingnua na prxima vez. Oua! Abaixo de toda essa cidade de Stonewall e de Aryx, e quem sabe quantas cidades da nossa espcie, esto enfiadas as fibras cinzentas das plantas de Zep. Chame-as de plantas. Elas crescem! Mas so artificiais; So sensveis a um campo neural. Cada uma delas programada de uma mente inteligente e consciente. A brilhante sutileza da anlise social dos zepeanos nada mais do que uma funo de "quantidades incrveis de informao. Coloque em suas plantas informaes como num computador para classificar e armazenar informaes sobre um tema social e depois venha e procure os dados quando quiser. Esta a tcnica. Eu no estava certo at agora se se podia dar outras informaes depois. Aparentemente pode-se. Havia um espio tomando conta de mim mas ele falhou, graas ao interruptor de campo que eu trazia comigo. Sabiam que no se pode colocar um interruptor de campo prximo cabea ou coluna vertebral? Justamente porque ele tambm interfere no nvel neural, Esses coletores de informao no so os nicos instrumentos do equipamento dos zepeanos. Eu suspeitei, no momento em que percebi que o desaparecimento de Rex Quant do Hotel Mira foi completamente apagado, que eles deveriam ter equipamento anlogo, capaz de produzir num nvel adequado, algo para apagar traos de memria. Seletivamente, claro. Como um cirurgio faria aperfeioamentos teto-genticos num cromossomo que apresentasse uma mutao nociva. A menos que soubesse que alguma coisa tinha sido mudada, voc nunca suspeitaria. Ningum se lembrava de Rex Quant no Hotel Mira. E voc provou que ele havia estado l. Seu desaparecimento foi encoberto por algum cujo acesso memria de registro foi feito atravs do teclado no escritrio da senhora Gamal, num modo que me foi mostrado em poucos minutos de experimentao. Assim, a senhora Gamal, que usa o teclado todos os dias de sua vida, nunca pensou que tivesse sido colocado um erro deliberado na memria; como um meio de esconder um registro individual. Isso e uma dzia de outras coisas, apontam uma concluso: as memrias foram adulteradas, tanto as humanas como as mecnicas. Por qu? Por qu Rex Quant sofreu uma violenta experincia emocional quase que imediatamente aps sua chegada ao hotel? To violenta quanto... digamos, a morte! Merry deu um grito, mas Karmesin havia usado a palavra forte para provar a culpa dos zepeanos, e seus olhos se fixaram nesses dois faces-douradas. - Talvez no a morte, mas ainda to violento - Karmesin resumiu. - Bem, vamos levantar hipteses por um momento. necessrio recolher os dados armazenados pelo sistema de razes das plantas dos zepeanos. conveniente ter permisso para entrar num quarto de hotel de uma cidade estrangeira, par tentar fazer coisas como essa. Eu calculo que os dois zepeanos residentes, que deixaram o hotel Mira naquele dia, estavam ocupados justamente com esse trabalho: colher dados. Calculo tambm que a chegada de Rex Quant de Gyges, com a sua brilhante mente ocupada em reas do maior interesse para os zepeanos, para Zep propriamente e, para o mistrio da Fnix, foi muito mal acolhida e ficou imediatamente bvio que deixar ir esse homem, so e salvo, teria, digamos, consequncias indesejveis. O choque de Rex Quant por ter dois zepeanos invadindo o seu quarto, com aparentes intenes hostis, no lhe parece o bastante para ter elevado o nvel das pistas pessoais at ao ponto em que voc descobriu? - O senhor quer dizer que os zepeanos... - A garganta de Merry estava to seca que ela no pde completar a frase. - Pergunte a esses dois, j que os temos em mo. Os olhos de Merry, brilhantes de acusao, passaram pelos rostos dos hunates.

Nevado parecia necessitar, mais do que Wanhope, de negar os fatos que Karmesin havia exposto e, depois de um momento eterno, falou: - No verdade. No somos responsveis pelo desenvolvimento do mistrio da Fnix e no matamos Rex Quant. - Contraditrio - insistiu Karmesin, - Vocs so responsveis pelo desenvolvimento do mistrio da Fnix, saiba voc ou no. Merry espantou-se. Depois do que Karmesin havia falado sobre a capacidade dos zepeanos no campo psicossocial. Era um novo choque para ela ouvi-lo acusar os zepeanos de tanta ignorncia. - E ainda h mais! - O Imortal continuou. - Vocs devem ter notado que eu nunca os acusei de terem matado Rex Quant. O que para mim mais... - Imortal Karmesin - Decie estava olhando para o equipamento biolgico. - D uma olhada nisso, sim? Tudo o mais esquecido, Karmesin correu para o carrinho. - Aqui! - Kranesser disse, apontando para leituras significativas em seus instrumentos. - Ativo no nvel conceitual. E se se fizer um grfico de todo (agulhas rangendo e linhas brilhantes ondulando atravs da tela) ter-se- que passar os limites do simples objeto portvel. Para enfrentar o que essa coisa faz, eu preciso de computadores e possivelmente de anlise subjetiva direta. - Mas o que que voc imagina que essa coisa faa? - perguntou Karmesin. - Se os manchados componentes desse trao - disse Kranesser apontando para a tela - fazem o que eu penso que fazem, e se os zepeanos afirmam que incorporam conscincias humanas nas suas coisas, o que difcil de verificar agora, ento o que eu penso que com essas coisas se pode fazer reparos microcirrgicos num crebro humano. Pode-se colocar ou tirar qualquer conceito que se queira. - Ento foi isso que vocs estiveram fazendo no seu milnio perdido disse Karmesin virando-se para os zepeanos. Pela primeira vez, mesmo a compostura de Wanhope mudou. Ele disse num sussurro: - O qu o senhor quer dizer com isso? - Sobre o seu milnio perdido? - Karmesin deu o seu sorriso espectral. - Ora, vocs sabem muito bem. H um perodo de mais ou menos mil anos na Histria de Zep, depois da deciso de abandonar os voos estelares, durante o qual o resduo do seu caminho psicolgico em direo expanso, foi supostamente dissipado ou absorvido para outros canais. Ou isso que vocs dizem. Ns reservamos nossa opinio no assunto. E agora acho que j temos uma base para lhes contradizer. Os dois homens da cara dourada olharam um para o outro. Nevado deu uma espcie de urro no humano e Wanhope disse alguma coisa. Como se fossem um s, fecharam os olhos e caram ao solo, como bonecas de trapo. - O qu! - exclamou Kranesser olhando. Os policiais se aproximaram. - Esperem! - Karmesin gritou e ligou seu transmissor outra vez. A voz artificial se fez ouvir, depois de um momento. - Primeiro orador: expresso indicativa de descontinuidade de esforo e futilidade, desesperana em perturbar a ordem, no sentido da ordem dos acontecimentos. Conceito de permanente e voluntria cessao, ou morte para duas pessoas, inclusive o orador. - Como se no soubssemos - sentenciou Karmesin, desligando o transmissor.

15
- E essa a situao, como se apresenta - exps o Imortal. sua frente, fisicamente presentes e no apenas em imagens slidas, o que dava uma ideia da gravidade da situao, estavam os membros dos dois maiores comits da Galxia. No era exatamente um governo, mas uma espcie de Assembleia Administrativa permanente. O Comit da Evoluo Psicossocial, e Comit de Relaes lnter-espcies. Os membros hunates deste ltima no haviam sido notificados do encontro. Essa era uma segunda indicao do pnico represado. A sala onde se encontraram era enorme, considerando que estavam presentes apenas oitenta indivduos. Mas isso era necessrio por causa do grande nmero de informaes com que estavam lidando. Cada lugar era uma ilha num mar de equipamentos de comunicao e de processamento de dados. A primeira reao ao seu espantoso relato, como Karmesin esperava, veio do presidente do Comit de Relaes e foi bem hostil. Como j era esperado que fosse. Desde que veio da Terra, Karmesin tivera dois encontros privados com Lunghi, e havia pedido que ele agisse como advogado do diabo. - Muitos pontos, Imortal Karmesin - disse Lunghi. - Houve um tumulto na sala e os presentes, preferindo olhar diretamente para ele em vez de procurar a sua imagem no circuito fechado, viraram as cabeas. - Primeiro: o senhor ainda no sabe o que foi feito de Rex Quant, na realidade. - Certo - confirmou Karmesin. - Para contrapor a isso, os zepeanos no tm ideia do que aconteceu queles dois de que lhes falei e que se suicidaram: Nevado e Wanhope. - Irrelevante. A associao entre o desaparecimento de Quant e a presena de zepeanos no hotel Mira de Aryx mera coincidncia. O que se supe que tenha acontecido a Quant, se de fato o raptaram? Tirar um terrestre humano de um mundo colonizado pelos terrestres uma tarefa bem difcil, eu imagino. - Um possvel modo seria coloc-lo numa embalagem no sujeita s buscas da polcia. Alternativamente, as tcnicas de apagar memrias, que ns ainda no estabelecemos definidamente como parte do seu arsenal, devem ter sido usadas para cancelar sua passagem. Estamos conferindo todos os caminhos para Zep, para ver se descobrimos possveis lacunas por esse lado. - Bem, o senhor no nos mostrou que motivos os zepeanos teriam para raptar Quant. Na sua exposio eles estariam mais perto de terminar logo com a sua vida, se realmente estavam to em pnico assim. - Eu no quis dizer que os zepeanos entraram em pnico - corrigiu Karmesin. - Ao

contrrio, como eu j vi por mim mesmo, seu autocontrole permanece inalterado em crises muito piores do que essa que se criou com a chegada de Quant a Aryx. O balano das probabilidades mais favorvel sua tentativa de apagar da mente de Quant qualquer conceito de uma influncia zepeana no assunto do mistrio da Fnix, e, ento, mand-lo de volta para ns so e salvo. Isso apoiado pela histria inventada por Nevado e Wanhope, para ganhar a confiana de Merry Duner. Pode-se imaginar que uma tarefa to completa de alterao de memria requer informaes adicionais de algum de fora, sobre os hbitos de Quant e sua personalidade, o que poderia ter sido obtido facilmente da moa. - Inconsistente - aparteou Lunghi. - Sua biologista mostrou que a tal planta trazida por Nevado e Wanhope era feita para apagar ou colocar memrias, no para apanhlas. - Desculpem-me por no ter insistido nisso - concordou Karmesin. Ele havia deixado pequenas lacunas como essa em seu primeiro depoimento. - Os zepeanos levaram dois desses instrumentos, cada um dos quais era capaz de fazer alteraes na memria, mas um deles, em particular, armazenava e retinha uma cpia das memrias apagadas. To longe quanto se possa determinar sem experincia subjetiva, do que eu fui proibido, Merry Duner ia sofrer uma reduo da sua ligao emocional a Quant e um aumento de sua simpatia em relao a Zep. Era obviamente impossvel abolir a recordao da presena de Quant por essa poca. Mas era possvel minimizar a claridade da recordao da moa e isso fez sentido, ao combinar as duas tarefas para qualquer benefcio que a alterao pudesse trazer. - Qualquer benefcio? - perguntou Lunghi. - Ns no conseguimos descobrir benefcio nenhum. - Mas eu consegui - disse Karmesin mansamente. Eu mencionei que Merry Duner conheceu Nevado no navio que a trouxe a Stonewall. Eu mencionei que foi em Stonewall, durante as frias depois da concluso do projeto que o trouxe a Aryx, que Rex Quant descobriu, a conexo existente entre o mistrio da Fnix e os zepeanos, que j vinham, h algum tempo, estudando a comunidade da ilha, com permisso do governo. J mencionei que, mais tarde, falei uma frase que Merry ouviu e que depois repetiu para Nevado. Os senhores j receberam o original desta frase, mas talvez no tenham tido tempo de ouvir o tape do memorando informal de Rex Quant, propondo a teoria que ns devemos sua inteligncia. Entretanto, eu a repetirei:

Se no fosse pelo fato incontestvel de que a tcnica dos zepeanos, de anlise psicossocial, faz a nossa parecer exatamente o que , a noo de ltimo minuto de um bando de loucos macacos estelares, poder-se-ia ser tentado a concluir, em vista do precedente, que eles no sabem com que diabos esto lidando.
Karmesin parou. - minha firme crena que, ouvindo a frase atribuda a Rex Quant nos lbios de Merry Duner, Nevado tenha chegado concluso de que ela a havia escutado de Quant, junto com o resto da sentena, exatamente como estava em seu memorando. Os zepeanos no. poderiam ter ouvido essa frase de mais ningum, exceto de Rex Quant, ou de um membro do Conselho dos Imortais, ou de algum que o tivesse escutado de uma dessas duas fontes. Quando o zepeano a ouviu de Merry Duner, tomou providncias para assegurar que a lembrana da frase toda seria esquecida. No sabendo exatamente em que ocasio ela a havia escutado, como Nevado presumiu, do prprio Quant, foi forado a tentar apagar todas as suas recordaes nessa rea. Agora eu lhes sugiro que estudem o memorando de Rex Quant luz da possibilidade de que os zepeanos estivessem com medo de deixar es-

capar essa noo a que me referi para a circulao geral. Depois veremos como nos sentimos sobre as minhas futuras propostas. Ele se inclinou para trs e todas as pessoas da sala, com exceo de Lunghi, que j havia sido avisado antes, comearam a fazer furiosamente um estudo das teorias de Quant. Lunghi falou baixinho para Karmesin, - atravs de um circuito individual: - Acho que ser mais fcil ainda do que voc imaginava. Voc ainda quer que eu conte todas as outras coisas, como a investigao de todas as comunicaes com Zep e o que voc fez para impedir que essas descobertas chegassem at eles? - Espere pelas reaes - respondeu. - provvel que voc esteja certo, mas eu quero ter certeza. - E as notcias do desenvolvimento em Aryx e Stonewall? - Esto indo muito bem. Os zepeanos sobreviventes ainda no tm ideia do que aconteceu a Nevado ou Wanhope, ou ao seu equipamento e no se atrevem a perguntar abertamente, claro. Entretanto, no puderam descobrir da maneira usual porque eu coloquei interruptores de campo operando em todos os edifcios do governo. Eu havia mandado arrancarem as plantas, mas mudei de ideia Se interruptores comuns podem tir-las de ao, acho que causarei mais confuso me desculpando e dizendo que ns no nos importamos com as plantas. Ele se calou. Um reator rpido j havia completado a sua absoro do memorando de Quant, o que era surpreendente at mesmo para Karmesin que era muito bom em espremer o caldo de uma bagaceira como esta. Procurando na sua infalvel memria pelo nome, ele o achou: Darin, Comit da Evoluo. - Darin? - Chamou pelo circuito geral. - Ele fez um trabalho muito bom - Darin disse. - Mas eu no estou certo de que seja to bom quanto outro. O que ele fez foi rever todo o corpo de informaes, tendo em visto o hipottico objetivo da sociedade zepeana, duplamente, certo? Primeiro, no que voc chamaria de aparecimento cptico, onde o objetivo no formulado, o que explicaria muito bem a nossa falta de sucesso em apreend-lo. Segundo, no aparecimento crdulo, onde existe um objetivo, mas que a poca mais avanada e o progresso da sociedade zepeana, no nos permitem alcan-lo. Tomando o segundo, ele trabalhou na sua teoria, que agora todos ns conhecemos, sobre as causas do desenvolvimento do mistrio da Fnix: essa infelicidade e depresso vaga, ao encontrar uma cultura, por muitas razes, superior, que parecia satisfazer melhor com os seus objetivos, ou o que quer que isso possa ser, do que ns, com nossa tecnologia e nossos ainda rudimentares conhecimentos psicossociais. Karmesin o ouviu pacientemente. Depois, disse: - Voc tem qualquer outra objeo mais forte do que essa de que Quant tenha desenvolvido melhor seu segundo caso do que o primeiro? Porque a razo para isso bvia: ele no levou o primeiro caso, o que voc batizou de aparecimento cptico, to a srio como o outro. Minha tese se baseia na crena de que os zepeanos esto no primeiro caso. - Ento, realmente, eles no sabem... uh!... com que, diabos, esto lidando? - O tom de Darin era desdenhoso. - Isso bastante irrazovel, em face do resto. - Ainda no estou preparado para provar minha opinio - disse Karmesin - Vim aqui por um s motivo: quero acesso a Zep e os zepeanos podem no me aceitarem. Pois o poder dado aos Imortais s vlido para os de nossa prpria espcie, o que o certo. Quero proteo quando for para Zep. Quero sanes para lutar com eles, Quero, se o pior vier a acontecer, o tratado da fora. Se pareo brbaro, intencional. Tambm pode acontecer que voc esteja com a razo e que o segundo caso de Quant seja o certo e ns seremos os brbaros conquistadores, encontrando uma cultura civilizada pela primeira vez, uma cultura feita esttica no por deficincias inter-

nas, mas por um acidente csmico que lhes negou a chave da energia nuclear. Por outro lado... - Ele olhou pela sala. Agora, todo mundo j havia completado o estudo do memorando de Rex Quant e estava ouvindo com toda ateno. - Por outro lado, h a questo do milnio perdido de Quant, no ? E no se pode dizer que ele foi mal explicado. Os entendidos reconhecem o argumento como a maior contribuio para a histria psicossocial de Zep, j feita por algum que no tenha estado atualmente em Zep. Por mais ou menos mil anos, como Quant demonstrou, deve ter havido um excesso de energia psicossocial, devido ao abandono de toda a esperana de voos estelares. Ela no poderia simplesmente ter sido dissipada, ou a observvel condio presente da sociedade zepeana seria muito mais desorganizada. E, como bem conhecido, ela sistematizada num nvel para ns inconcebvel. Est claro que, parte desse excesso de energia, veio a formar sua sociedade moderna. Uma grande parte, como agora sabido, foi absorvida no desenvolvimento das suas ferramentas psicobiolgicas. Mas uma reserva ainda permanece. E eu repito: no foi dissipada, mas absorvida. Tendo isso tudo em vista, considerem que os zepeanos de Stonewall ficaram horrorizados quando descobriram que, graas exploso da bomba em Aryx, ns conhecamos suas plantas e sabamos para qu elas serviam. Considerem que eles tentaram alterar as memrias de Rex Quant guardadas por Merry Duner. Considerem o motivo que eu dei para isso, considerem sua mentira incomum, quando tentaram esconder a funo das plantas que haviam levado. Considerem o seu suicdio por cesso voluntria da atividade mental, quando descobertos. Considerem a aceita, embora de menos peso, evidncia circunstancial que liga o desaparecimento de Rex Quant com a presena dos zepeanos. E se vocs no concordam com tudo isso, considerem ainda o fato de que, na segunda hiptese de Rex Quant, h um elo indireto entre a mera existncia de Zep e o perigoso desenvolvimento do mistrio da Fnix. Acredito que qualquer um desses itens um bom motivo para justificar meu pedido. - Vamos votar agora? - perguntou Lunghi Assembleia Depois de alguma hesitao, as luzes se acenderam no sim, uma depois da outra, e depois como um enxame. - Coloco a questo! - falou Lunghi e mais uma vez as luzes se acenderam, mas com maior rapidez. No houve negativas nem abstenes. - Ento, est resolvido. Imortal Karmesin, o senhor pode ir para Zep. Pode usar os mtodos que forem necessrios, incluindo os poderes requisitados, quais sejam: sanes comerciais, comunicadores, e psicossociais. E, como ltimo recurso, o emprego da fora, com o apoio das foras navais, para conseguir acesso superfcie do planeta e obter, sob coao ou outro modo qualquer, a informao necessria para a soluo final do problema definido para ns.

16
Um pouco depois do primeiro contato entre os terrestres e seus primos zepeanos, foi polidamente informado de que a presena continuada de estrangeiros na superfcie de Zep estava perturbando de um modo indefinido, a ordem dos acontecimentos. Nessa ocasio, foi suspeitado que o povo de Zep no desconfiava do homem terrestre e, consequentemente, no foi criada nenhuma objeo sugesto zepeana de se formar uma estao orbital como lugar permanente de encontros e centro de trabalhos. para os visitantes. Zep, nunca tendo conseguido energia nuclear, ainda usava estaes orbitais para baldeao de passageiros e coisas semelhantes. O homem terrestre, com mil anos de fuso atrs dele, estava acostumado a elevar suas embarcaes de espao profundo, diretamente da superfcie do planeta, com piloto automtico e achou a miniatura dos portos zepeanos bastante adequada para aterrissar. Assim, os arranjos feitos pelos zepeanos funcionou muito bem, como Remlong se esforou em demonstrar. Remlong era o Diretor Administrativo da estao orbital e, com efeito, tinha poderes equivalentes aos de um embaixador Ele era a voz da Galxia no sistema zepeano e a primeira pessoa a quem Zep fazia raros e infalveis pedidos corteses. Era um homem magro e nervoso, que vivia pestanejando e parecia bastante descontrolado com a chegada de Karmesin. Tendo percebido tudo pela recepo que Remlong lhe deu, admirado devidamente a estao, trocado cumprimentos com os zepeanos residentes l e suportado a repetio enfadonha de Remlong sobre o bom andamento dos negcios com os zepeanos, Karmesin foi direto ao assunto. Cortando logo uma outra das persuasivas declaraes de Remlong, disse: - Diretor Remlong, o senhor est perturbado com minha visita. Por qu? Remlong, tomado de surpresa, piscou os olhos umas doze vezes, rapidamente. - No se preocupe em me ofender! - Karmesin impacientou-se. - No sou um sensvel zepeano ocultando ofensas do seu ego, com um amvel autocontrole. Sou um homem com pressa de resolver um problema, certo? Remlong se controlou e disse: - Muito bem. Eu compreendo que um acordo entre ns e os zepeanos tenha sido esmagado em Aryx, Ficou claro para mim, com muitos anos de contato com zepeanos, que eles esto extremamente ofendidos e desapontados. De acordo com minhas informaes, o grupo de pesquisa zepeano foi convidado a estudar o desenvolvimento do mistrio da Fnix em alguns mundos, onde h nmero significante de seguidores da ideia, e foi dada a permisso usual para levarem qualquer equipamento que achassem necessrio. Isso foi arbitrariamente contrariado pelo senhor, que, no contente com essa grande afronta, que eu classifico

de incivilizada, ainda interferiu com as comunicaes entre Zep e Aryx, de modo que, por algum tempo, foi impossvel descobrir o paradeiro dos estudantes do grupo de pesquisas. Um grupo de ajuda de quatro saiu daqui para Aryx h um ms atrs, e no se sabe nada deles tambm. Ser que eles esto mantidos incomunicveis? E se esto, por qual razo? Posso dizer que isso est tornando a minha posio intolervel. - Considerando que devem ter sido os zepeanos que lhe contaram tudo isso, o senhor parece estar muito bem informado - murmurou Karmesin. Remlong hesitou com as palavras girando em sua cabea. Finalmente falou: - O senhor no quer dizer que os zepeanos torceram o sentido dos fatos, no ? Porque eu declino em aceitar a ideia, at que me sejam dadas algumas evidncias de um ponto de vista contrrio. - No h nenhuma. As comunicaes entre Aryx e Zep esto cortadas deliberadamente. Estamos introduzindo uma varivel conhecida numa at agora estvel situao, para executar uma experincia em evoluo psicossocial. - Mas... mas isso degradante! - exclamou Remlong - No se pode conduzir experincias com seres humanos, mesmo que sejam hunates? - Por qu no? Minha informao que os zepeanos esto acostumados a fazer experincias contnuas com seu prprio povo. No posso ver por qu o senhor acha isso certo para eles e errado para o nosso povo. - uma comparao ridcula! O que os zepeanos fazem em Zep no da nossa conta. O que eu estou dizendo que, tendo pedido a sua ajuda no estudo do mistrio da Fnix, no temos o direito de renegar nossos acordos. Especialmente quando cada parte da ajuda que eles nos do representa tempo roubado aos seus prprios assuntos, to importantes para eles, quanto os nossos para ns. - Esses assuntos sero... - Karmesin perguntou delicadamente. - Ora, Imortal! - Remlong estava ficando exasperado. - O senhor deveria saber que no posso responder a isso. Ns temos tentado por muito tempo descobrir os objetivos dos zepeanos e eles os tm evidenciado com muita sutilidade e refinamento para ns. - H alguma coisa sutil e refinada em espalhar o pnico? H alguma coisa sutil e refinada no ataque fsico a uma mocinha? Remlong piscava furiosamente. - Eu. .. eu no vejo. - O senhor acha que ns faramos em Aryx o que fizemos, sem uma boa razo? Karmesin ardia. - Ser que o senhor j aprendeu a desacreditar na sua espcie, para aceitar antes uma palavra de zepeano do que a dos seus iguais? Os zepeanos de Aryx abusaram da sua posio privilegiada. Entre outras coisas, tentaram um ataque a uma moa indefesa, foram apanhados no ato e os dois responsveis cometeram suicdio. Agora, oua isso. - Inclinou-se para a frente. - Ningum no mundo zepeano, a no ser ns dois, sabe disso. Se eu descobrir que algum zepeano sabe, concluirei que o senhor abusou da sua autoridade. Tambm concluirei que o contato com os zepeanos no psicologicamente saudvel para a nossa espcie e todo contato ser proibido no futuro. O senhor me entende? A boca de Remlong mexeu, mas ele apenas balanou a cabea. Karmesin sentiu um arrepio cruel de excitao. Claro que Remlong iria falar aos zepeanos. Se os clculos de Karmesin sobre a situao estivessem corretos, os zepeanos no poderiam ir adiante, mantendo a aparncia de ignorncia completa e seriam realmente forados a conceder a Karmesin tudo o que ele queria, com medo de parecerem bem informados demais. - Estou contente de termos combinado tudo. Agora, durante o passeio que ns de-

mos pela estao, o senhor me apresentou a um certo Lambak Yat, como o seu especialista em assuntos zepeanos. Eu gostaria de v-lo em particular, o mais cedo possvel. Lambak Yat, tinha o fsico diferente do de Remlong, mas no discordava na atitude relacionada a Zep. Karmesin juntou essa observao ao seu agrupamento de dados absorvidos. - H mais ou menos um, ano e meio atrs, voc deve ter tido uma requisio para um breve documento psicossocial em Zep - disse a Yat. - Certamente ele foi feito em nome do homem que o pediu, um certo Rex Quant, habitantes de Gyges. - Eu me lembro disso com nitidez - concordou Yat. - Foi a primeira de uma verdadeira onda de requisies que demoraram vrios meses. - claro que voc as preencheu. - Oh! Sim. No sem dificuldade, claro. Algum material pedido no era disponvel, por causa da vasta lacuna que ainda existe na transferncia de computadores. No sei se o senhor compreende, mas ns somos totalmente dependentes dos computadores para suplementar a limitada rea de compreenso mtua entre a lngua galtica federal e a zepeana. A linguagem zepeana um instrumento artificialmente refinado, capaz de inacreditveis sentidos e sutilezas. Numa estimulao aproximada, dois teros do vocabulrio de um zepeano mdio, intraduzvel, exceto por qualificaes, circunlocues e mais ou menos cinco a seis frases alternativas, que transmitem entre si uma sombra de associaes, implicncias, etc... - De acordo. - Karmesin suspirou, sentindo que o entusiasmo de Yat iria dar cabo dele. - O que voc fez para encher todas as requisies? - Bem, o meu primeiro passo foi consultar o chefe do grupo de colaboradores zepeanos residentes. O sistema com o qual operamos o nico possvel: todo o tempo ns temos aqui um grupo, de mais ou menos vinte zepeanos... filsofos, essa seria a palavra mais prxima, suponho, pois no h uma exatamente equivalente. E eles consentem em ficar aqui por um perodo de um ano local, expandindo nosso vocabulrio armazenado pelo computador, etc... - Voc estava dizendo... - Karmesin interrompeu. - Oh! Sim. Bem, entre ns, determinamos que reas das requisies podiam ser liberadas de imediato e quais as que precisavam de inquritos especiais, novo trabalho de traduo e tudo o mais. Ns preparamos a parte mais fcil primeiro e a enviamos com uma explicao sobre as dificuldades encontradas no resto, e esperamos a confirmao de necessidade urgente, para o trabalho extra. Ela veio e eu pedi a assistncia dos zepeanos que concordaram logo. Eles sempre o fazem e, por isso, algumas vezes a gente se sente culpado com o trabalho que lhe damos. Ainda mais quando dizem que o privilgio de observar a nossa cultura e a de outros povos pagamento suficiente para eles. Voc no concorda com isso? - quis saber Karmesin. - Bem, difcil de ver por que eles ficam to contentes com a oportunidade de visitar outros mundos para pesquisas, quando a profundidade e a riqueza de sua prpria cultura no tem paralelo . - Como se pode ter certeza disso? Yat deu a Karmesin um olhar chocado. - Francamente, Imortal! Se o senhor me desculpa por diz-lo, no se pode trabalhar aqui, perto de quarenta anos como eu o fiz, sem compreender a verdade dessa afirmativa. - Aparentemente, no - Karmesin falou e continuou antes que Yat pudesse responder. - Trouxe comigo da Terra alguns questionrios de um tipo simples, com que, estou certo, voc deve estar bem familiarizado, prprio para medir atitudes emocionais

numa escala triaxial. Isso parte da investigao do mistrio da Fnix, que est atualmente em ao, como voc deve saber. - Sim, eu sei. O senhor trouxe esses questionrios para serem analisados pelos zepeanos? Tenho certeza de que qualquer dos seus grupos de pesquisas prximos Terra teria enorme prazer em... - Ele parou parque Karmesin estava zombando: - Voc no entendeu. Esses questionrios esto em branco. Eu quero administr-los no seu grupo, sob condies de total controle. No deve haver nenhuma consulta com os zepeanos para as respostas. - O que, por todas as galxias, o significado disso? - Ah!. .. Bem, podemos dizer que uma tentativa para estabelecer o grau de interao entre observados e observadores, no mistrio da Fnix. Pessoas como voc, que estiveram em contato com os zepeanos por muito tempo, representam, bvio, o polo extremo nessa interao. Yat mordeu os lbios e balanou a cabea. - Ainda penso que os zepeanos so bastante capazes de permitir mais esse fator em suas anlises. Mas seja como o senhor quer. Eu farei os arranjos necessrios. - Sem informar a ningum acerca do contedo dos questionrios, claro - Karmesin falou e Yat concordou com os olhos. - E enquanto voc faz isso para mim, eu gostaria de ver as cpias de todas as respostas que voc deu s requisies de dados, desde a de Quant. - Posso arrumar isso com facilidade - concordou Yat. - timo - Karmesin se levantou. Lembrando-se de outra coisa, interrompeu seu movimento em direo porta. - Ainda sobre isso: o nome Quant significou alguma coisa para voc quando recebeu sua primeira requisio? Yat balanou a cabea. - Absolutamente nada. De fato, para ser exato, eu pensei no que algum, com nenhuma experincia direta de Zep, esperava fazer com essas informaes pedidas. Seria o mesmo que fazer adivinhaes sobre um animal, apenas com seu esqueleto. Para saber sua natureza real, seu temperamento, sua cor, seus hbitos, precisamos de realidade viva. - E o que o nome de Quant significa para voc agora? - perguntou Karmesin. - Exatamente o mesmo! Zep no algo que se possa por em teoria l no sistema solar. Tem que ser experimentado diretamente. - Hummm... - Karmesin coou o queixo. - Qual a distncia orbital dessa estao at o planeta? Voc sabe? - Lgico! So mais ou menos vinte uma mil milhas e meia, creio. - Quando foi a ltima vez que voc esteve l? Yat parou. E disse depois de algum tempo: - Bem... - H muito tempo, se voc no pode se recordar. - O sarcasmo de Karmesin era cortante. - Bem, Zep algo para ser experimentado diretamente, no ? Por que voc no faz isso algumas vezes? o que eu vou fazer.

17
Uma espcie de terror tocou Karmesin. Embora ele e outros Imortais terrestres tivessem frequentemente entrado em contato com zepeanos, em vrios projetos de pesquisa psicossociais, em diversos planetas nos ltimos cem anos ou mais, essa era a primeira vez que um Imortal tinha vindo ao sistema zepeano. Ele disse a Merry que uma das coisas que o dirigiam era o senso do dever, e isso era bastante certo, embora a palavra no fosse a mais adequada. Para ser exato, o mesmo sentido de inesperada mudana sobre ele produziu um sentimento irracional de que os Imortais eram os nicos membros da sua espcie com uma viso bastante larga do processo de evoluo psicossocial, para dirigi-lo temporariamente, e, se isso era devido, como ele cinicamente pensava s vezes, vontade humana de poder, ou era resultado da sua educao bsica, como realmente suspeitava, esse sentimento o tornava ciente da responsabilidade a ser exercida. Em particular e nunca em pblico, porque o termo havia adquirido outro conceito na sociedade galtica, ele se referia a esse complexo de idias como conscincia. No momento se sentia culpado por causa disso. Era errado pensar que, porque a primeira tarefa dos Imortais era falar como a voz viva do passado histrico, eles pudessem se manter afastados de problemas como os de Zep. Eles tinham que se desembaraar de todos as obrigaes, em nome de todas as espcies, terrestres e hunates, do mesmo modo. Sem nenhuma vaidade, parecia agora a Karmesin que ele realmente tinha uma obrigao em relao a Zep. Havia chegado a essa concluso, simplesmente ao falar com Remlong e com Yat. Apanharia os questionrios que pedira, mas estava noventa por cento certo do que iriam revelar. Uma raa cuja cultura estivesse to acima da do homem terrestre no ficaria transtornada por uma simples sugesto de que no sabiam o que estavam fazendo. Uma cultura confiante no acharia necessrio impressionar seus visitantes, da maneira que os zepeanos tentaram e conseguiram impressionar Remlong e Yat. Os zepeanos, esse era o veredito de Karmesin, haviam sido muito mais feridos pelo acidente csmico que lhes negou o poder de alcanar as estrelas, do que jamais haviam admitido. E a velha ferida havia sido reaberta pela chegada de outras espcies, cujos ancestrais ainda eram brbaros, quando j havia uma avanada civilizao tcnica em Zep. Eles estavam sofrendo de orgulho ferido, talvez um pouco de cime e todos os seus protestos de gratido no podiam mascarar a verdade por completo. A pergunta crucial a ser respondida era: sabiam os zepeanos o que estavam fazendo ou no? Em outras palavras, ser que Rex Quant suspeitava, o que Karmesin no estava inclinado a aceitar, de uma conexo entre Zep e o desenvolvimento da desiluso, chamada de mistrio da Fnix, um simples subproduto do orgulho, falsa impres-

so que os zepeanos tentavam dar galxia, ou havia um plano proposital para minar, depois de um perodo de sculos, a confiana do homem terrestre em seu prprio destino? A resposta a essa pergunta s poderia ser achada em Zep, e antes que ele fizesse seu pedido para descer, o que poderia ter que ser apoiado numa demonstrao de fora, Karmesin precisava ter todos os dados possveis nas pontas dos dedos. Na cabina designada a ele na estao orbital, sentou-se para estudar o bolo de informaes que Yat lhe dera. Resolveu comear pelos dados fsicos, rapidamente. No se importava em especial pela geografia de Zep, seus anmalos recursos minerais, ou a biologia de sua flora e fauna nativas. O que o interessava era a Histria de Zep, particularmente a Histria psicossocial, seu desenvolvimento como sociedade planetria, com marcas de estabilidade que s poderiam mostrar quando as espcies tivessem aprendido a compreender sua prpria natureza. Havia agora muitos mundos humanos que no haviam conhecido nada alm da estabilidade, mas, to longe quanto o perodo de colonizao de Chichimeca, quando a Terra ainda era dividida em blocos de poder federativo independente, a compreenso de si mesmo do homem terrestre falhou bastante nesse nvel crtico. Quando ele se familiarizou com as amplas categorias nas quais a informao til caiu, Karmesin comeou a estud-Ia com a maior forma de concentrao pessoal. Usou observaes correntes como ponto de partida, principalmente essas do perodo ps-contato, quando entendidos da Terra perderam um tempo considervel no planeta propriamente dito, em vez de aceitarem uma informao de segunda mo dos zepeanos filsofos. Um ponto que chamasse sua ateno e iria procurar suas razes em outras categorias dos seus dados, e da buscar fatos contribuintes, em outra seo. Ponto por ponto, passando da Geografia econmica para a Histria, a Lingustica, a Tecnologia fsica, a Anlise psicossocial, etc... , e pde formar a noo de um mundo estrangeiro. O processamento das informaes era o que ele queria. Era um bom ndice do estado real da sociedade. Quanto mais complexa a cultura, mais informaes ela processa. "As aes de um tpico indivduo zepeano". Ah! Isso parecia promissor. Endireitouse na cadeira.

"As aes de um indivduo tipicamente zepeano so totalmente dirigidas para o objetivo hipottico de longa durao da espcie, que , entretanto, diferentemente concebido pelos vrios subgrupos da sociedade. O termo mais comumente usado para ele, (por aproximadamente 23% da populao) tem afinidades lingusticas com a terminologia-ur para a sub-classe conceitual atividade cerebral e particularmente o grupo pensamento, sub-grupo formulao de conceitos. Isso foi colocado por Ying Sen, na base daquela semelhana de que o objetivo planetrio deve ser a procura de um objetivo para recolocar no lugar da frustrada urgncia dos voos estelares. Entretanto, foi demonstrado por Nogum, com base nos ltimos descobrimentos, que essa assuno uma simplificao (ver apndice e referncias a Ying Sen, 22 e Nogum, 1-14). "Foi levantada a hiptese por Ying Sen de que tambm um fator-vergonha era operativo e que os zepeanos poderiam querer esconder sua carncia de objetivo racial em face de um povo viajante das estrelas. Entretanto, Lambak Yat mostrou que

essa assuno era apressada. Nenhuma tentativa de dissimulao pde ser achada na anlise das informaes fornecidas pelos recursos zepeanos."
Karmesin coou o queixo. Ying Sen havia, aparentemente, tido uma considervel compreenso do problema. Quem era ele afinal? Conferiu a lista de referncias e descobriu que era o analista psicossocial adido ao grupo do navio da embaixada, que seguiu o primeiro grupo de exploradores para Zep. Em outras palavras, ele deve ter pegado os zepeanos sem as suas mscaras. Povo sabido, esses zepeanos.

"Classificao da atividade individual do zepeano (ver classe 140,12710 sub-classes, 6.000.000 de atividades separadas) revela uma ordem consistente, com um objetivo conhecido. A rea de experincia, por exemplo, foi desviada dentro da amplitude da Histria documentada. Imediatamente antes da unificao do planeta e dos primeiros voos estelares, (ver apndice para seo histrica) o estado da cincia experimental era alto, 34% do esforo educacional total era gasto nela.
Karmesin pulou outro pedao. Todas as raas semelhantes humana passaram por essa fase, se vieram a atingir as distncias da unificao planetria. Se no, conservaram-se primitivas.

"A formalizao da sociedade planetria, ento, continuou rapidamente, e pode ser interpretada luz da hiptese de Nogum de que um objetivo racial foi determinado nos interesses de que o esforo do indivduo era voluntariamente assumido pelo corpo do esforo social. Nenhum trao pode ser achado de uma deciso imposta. de compreenso razovel que um conceito repelido de, uma proposta final comeasse a dominar o indivduo de Zep, como o conceito de volta a estados divinos dominou certas culturas da Terra pr-galtica. O objetivo, enquanto se mantinha desconhecido at o presente, foi claramente definido em termos bastante satisfatrios para prover uma ambio do indivduo dentro da sociedade. A rea dominada pela cincia experimental desviou-se, com um esforo supremo, para as disciplinas que ns olharamos como biolgicas (embora por esse tempo o nosso termo cincia no correspondesse ao termo zepeano.) marcada com a abolio das doenas epidmicas, o estabelecimento de um excelente sistema de geriatria, e o desaparecimento virtual das neuroses e psicoses. Ao mesmo tempo foram iniciadas reformas de linguagem e executadas rapidamente, visando tornar a informao mais digestvel para o indivduo. Um marco de sucesso aqui que os prprios zepeanos requerem computadores, embora eles tenham tido modelos avanados por pelo menos cinco milnios. Grupos sociais, em bases equivalentes, realizaram as mesmas funes mais convenientemente. O status mais alto agora ocupado por atos de mnima anlise de dados. O termo usado pode ser traduzido mais ou menos por delineando concluses mais corretas. De algum modo ainda no compreendido completamente, cada ato feito para contribuir, em maior ou menor grau, para a atividade total. O mero esboo de respirao olhado como confirmao do suposto de que o homem respira e um temor

quase mstico envolve o fato do desconhecimento. O conhecimento pertence linguisticamente a uma categoria anmala. O termo derivado de razes com a conotao precioso, desejvel, valioso, com tons de fragilidade. Em acordo, a mente exercitada, ocupada com charadas (traduo muito inexata) verbais e no verbais, e refrigerada em intervalos com o que Nogum chama comunicao com a natureza (ver apndice da atividade pblica) .
O corao de Karmesin pareceu hesitar. Ele procurou as pginas do apndice.

"Comunicao com a natureza. O termo de Nogum para o conceito abrange os ritos pblicos peridicos, conduzidos em parques, florestas, ou edifcios, destinados a exibir ou manter organismos vegetais. Ver tambm ritos de funeral".
Karmesin respirou fundo e virou as pginas.

"Ritos funerrios: pouca nfase colocada no fim da existncia no pensamento zepeano. De fato, no olhada como fim. A palavra equivalente morte deriva de razes que significam preenchimento, concluso, absoro (de gua pelas plantas ou de comida pelo homem). Uma pessoa morrendo, usualmente pertence a um pequeno grupo social da espcie, devotada ao processamento de dados ou organizao da atividade ritual, e nesse caso sua morte tratada como uma ocasio cerimonial, da espcie que Nogum chamou comunicao com a natureza. O grupo social remove para um bosque com rvores ou um edifcio contendo vegetao e ali se faz um simples ritual de despedida."
Karmesin se levantou da cadeira e pediu pelo comunicador um circuito para Lambak Yat. - Algum estrangeiro alguma vez j presenciou um funeral em Zep? - Ele atirou a pergunta na imagem do chamado especialista da sociedade zepeana. - Por que? .. Oh! Eu no sei - gaguejou Yat. Eles so assunto muito privado, o senhor sabe. Mas nossos amigos aqui certamente lhe daro todas as informaes que o senhor... - Estou certo que sim! - Karmesin interrompeu e desligou. Estava corado de excitao e seu corao acelerado. Voltou parte que tentava definir o objetivo racial zepeano e parou nas palavras que de sbito haviam pulado em sua mente: "O objetivo, enquanto em si mesmo desconhecido no presente... " Batendo na palma da mo, ele fixou o visor de sua porta e comeou a ver a enigmtica palavra azul, verde, preta, flutuando sua frente. E sussurrou: - Seus pobres diabos, seus pobres, miserveis, orgulhosos diabos!

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Remlong estava se tornando outra vez descontrolado. De modo um pouco cnico, Karmesin chamou a ateno para o fato de que provavelmente ele nunca havia visto antes um zepeano nervoso e preocupado. Pelo que Karmesin sabia, isso no era mais uma novidade. O zepeano em questo era o filsofo que respondia pelo nome de Luster, e estava na poca chefiando o grupo zepeano residente na estao orbital. Havia sido apresentado a Karmesin durante o passeio do Imortal por toda a estao. Ele era um dos menores de sua espcie. Sua cabea mal alcanava os ombros de Karmesin e sua face tambm no era tpica: um pouco redonda e gorducha. Na sala de conferncias da estao, ele se colocou na ponta de uma mesa feita em Zep. A disciplina de trabalho manual era olhada como contribuinte do hipottico objetivo racial do planeta. Uma vista s suas costas representava seu misterioso planeta de origem. A brilhante madeira polida sua frente, refletia a imagem velada de sua face e de seu corpo. Ao entrar, Karmesin ficou a olhar para ele por um longo momento, antes de lhe dar um breve cumprimento com a cabea e escolher um lugar por ali. Ele no disse nada. Remlong, no entanto, com suas maneiras nervosas, tentou indicar que deveria sentar-se mais prximo a Luster, mas Karmesin fingiu ignorar seus sinais e foi para mais longe ainda do que desejara. Luster finalmente desistiu. Dirigiu-se a Karmesin e, com bastante cerimnia, sentou-se no outro lado da mesa. - Como eu j havia lhe dito no nosso primeiro encontro, Imortal Karmesin, um grande prazer conhec-lo. Creio que alguns membros da minha espcie tm encontrado colegas seus e mesmo o senhor em pesquisas por toda a galxia, mas o senhor nos honra com sua ateno vindo ao nosso mundo. Cortesia elaborada? Ou uma cortina de fumaa da verbosidade? Karmesin devia reservar seus julgamentos, mas agora suspeitava do ltimo. E disse: - Sim... suponho que imortalidade, na forma que eu represento, estranha para vocs. Espreitava alguma reao de Luster. No houve nenhuma perceptvel. O zepeano meramente deu de ombros. - Como imagino que o senhor saiba, nossa atitude, em relao ... morte, diferente da de vocs. Vocs a olham como repugnante e como uma perda. Ns, ao contrrio, a olhamos como um clmax e um preenchimento do esforo conscientemente dirigido. - Assim eu ouvi dizer - murmurou Karmesin, escolhendo sua inflexo com cuidado. Luster, decerto, ainda no sabia das descobertas de Karmesin em Aryx e Sto-

newall. Havia sido a reao chocante de Nevado que abriu uma brecha no segredo que os zepeanos estavam mantendo em torno dos seus instrumentos de pesquisa e Karmesin estava louco para saber qual seria a reao do zepeano ao descobrir .que ele havia estudado os dados acumulados da sua sociedade, luz dos novos conhecimentos. No sabendo, entretanto, o que pensar da afirmao de Karmesin, Luster polidamente continuou no assunto. - Confesso que sempre imaginei que a admirvel direo e exuberncia de sua prpria espcie iriam chamar sua ateno e a de seus colegas. Deve ser uma grande tarefa manter-se a par dos acontecimentos em escala galtica, aos quais vocs se acostumaram. Acho muito lisonjeiro que ns tenhamos uma poro da sua ateno. Luster sorriu. - Bem, a interao das nossas duas especies bastante nova - falou Karmesin. Particularmente se olharmos o mistrio da Fnix, por exemplo. Luster o olhou pensativo. - Sim, sim. Alguns dos nossos tiveram o privilgio de participar da anlise do problema. Dentro dos limites, claro. Remlong, at ento silencioso ao lado de Karmesin, engoliu em seco. Estava muitssimo embaraado pelo que considerava as maneiras civilizadas de Karmesin, para com o zepeano. - Dentro dos limites - concordou o Imortal. - Falando de morte, como o estvamos h um minuto atrs, um funeral algo que eu gostaria muito de ver quando eu descer ao seu planeta. As palavras caram no ar como fumaa grossa espera de uma brisa para dissipla. No mesmo instante, Luster sorriu e balanou a cabea. - Ento o senhor deseja ir a Zep? - Naturalmente. Voc deve entender que ns, Imortais, somos, de algum modo, diferentes dos de nossa espcie. Se eu fiz uma viagem to grande ao sistema zepeano, no ficarei contente apenas com uma conversa formal numa estao orbital, distncia de mais de vinte milhas de sua terra. - Poder-se-ia dizer que o que o senhor deveria fazer. - interveio Luster. - Muito bem. Estou certo de poder fazer os arranjos necessrios. Desculpe-me apontar algo que o senhor j deve saber: que a organizao da nossa sociedade de algum modo sensvel s influncias externas e para preservar o que geralmente traduzimos por sua harmonia, gostamos de delimitar essa influncia. Talvez o senhor possa me dar uma ideia do que gostaria de ver e eu pedirei um transporte para o senhor. - Um transporte zepeano? - Claro. Oh! Ns nos sentiremos honrados em providenci-lo. Mesmo porque isso no vai nos incomodar. - Humm... - Karmesin coou o queixo no seu gesto habitual de concentrao, e houve um momento de silncio. Ento disse: - No. Luster olhou de um modo confuso para Remlong e Karmesin ficou pensando quem havia copiado o jeito de quem. - No - repetiu. - O navio que me trouxe e que est me esperando em rbita, poder servir-me melhor. E quanto delimitao da influncia exterior na sua sociedade, ah! harmonia, estou certo de que seus recursos sero suficientes para aguentar o impacto de um nico indivduo, especialmente um membro da espcie de que vocs acumularam tantas informaes. Remlong! - completou, virando-se para o chefe da estao. - Informe ao capito do barco estelar que eu estarei a bordo em uma hora, para urna descida imediata superfcie do planeta Zep. Eu lhe direi onde aterrissar

quando chegar. Com os olhos saltando de espanto, Remlong falou chocado: - O senhor no pode fazer isso! - explodiu. , muito indelicado! - Ns somos um solo frtil para o desenvolvimento do mistrio da Fnix, no somos? - disse Karmesin com uma voz musical. - Estou certo de que Luster entende o que eu quero dizer. No ? - Olhou para Luster que parecia desconcertado a olhos vistos. - Realmente, Imortal, embora no desejando ofender a um dos seus pontos de vista, devo dizer que, parte qualquer distrbio que possamos sofrer, uma visita com o propsito de estudar nossa sociedade conseguiria melhor resultado, com preparaes anterior. Cortou o que ia dizer, tentando ler a expresso de Karmesin. - Ah! - o Imortal, disse devagar. - Voc est comeando a perceber, no est? - Bateu com a mo na testa. - Eu tenho mil anos de experincia. E eu ando! Falo uma lngua compreendida por quatrocentos bilhes de criaturas inteligentes! Sou a voz da Histria da minha raa e quem quiser escutar-me pode ouvir o que eu tenho para dizer. Eu irei superfcie de Zep, Luster, e vou agora! - Parou. - Diga-me, voc tem no seu mundo um inseto equivalente, com inteligncia rudimentar? Muitos mundos inabitados o tm. Ns chamamos os nossos de formigas. Era costume, nos meus dias de juventude, estud-las na sua social e quase psicolgica organizao, introduzindo variveis controladas no seu meio. A tcnica consistia em alagar suas casas, mexer nelas com uma vara ou colocar perto uma fogueira e, depois, espiar o que elas faziam. Muito plido, Remlong aparteou. - Mas o senhor no pode tratar uma espcie hunate como as formigas! Eu j me aborreci com o senhor por causa deste terrvel comportamento e depois de tudo que acabou de dizer, eu vou, eu vou, .. fazer um relatrio para a Galxia! - Oh! Continue e-se transforme em Fnix. a nica coisa de que voc capaz. Garanto que ns nunca antes consideramos o estudo de uma raa hunate nessa forma crua. - Ele mantinha os olhos fixos em Luster. - Mas antes tambm nunca havamos deparado com uma raa hunate que exibisse o combinatrio de uma ao aparentemente intencional com uma total falta de conscincia inteligentemente calculada. Houve um longo silncio. Finalmente, Luster balanou a cabea em ar de desaprovao. Olhando o seu prprio reflexo na mesa polida, disse; - Imortal Karmesin, o senhor no ser bem-vindo em meu planeta. Mas no seremos to descorteses para tentar impedir sua descida l. Entretanto, quando o senhor chegar, tenho certeza de que no lhe ser mostrado nada do que o senhor deseja ver. - Duas emendas - ops Karmesin. - Primeiro, eu no verei o que eu desejo ver mais do que o que vocs querem que eu veja. Segundo, no que vocs no sejam to descorteses para tentar impedir minha descida em seu planeta, simplesmente que vocs no seriam capazes de fazer isso por nenhum meio concebvel. Levantou-se, com os olhos brilhando. - Eu no sou estranho ao dio, homem de Zep! J durei mil anos, sendo odiado pelo que eu sou, sem nenhum desejo meu! dio, desse palerma choro com que todos vocs se parecem. - Virou a cabea em direo a Remlong que estava reduzido agora a um mudo desespero. - Mas eu lhe aviso; dio uma ocupao muito pouco lucrativa. Eu no posso contrariar os desgnios da natureza, entretanto, ela pode salvar muito orgulho ferido. Descendo pelo tubo flexvel entre a estao orbital e o lugar do navio espacial, ele ficou imaginando se havia falado muito abertamente a Luster. Teria preferido que o

zepeano falasse em sua prpria lngua para poder escutar a traduo do computador e o seu comentrio. Mas um pedido desses levaria Luster a ficar em guarda. E o propsito de Karmesin era surpreend-Io. Nisso parecia ter sido bem sucedido. No havia esperado uma reao to violenta como a que terminou com a conversa. Tendo escolhido os mais extremos termos para colocar seu ponto de vista, esperava uma reao escandalizada, da qual pudesse ter uma ideia da opinio pessoal de Luster, nunca essa total perda de autocontrole. Nem tudo iria ser to fcil assim. Luster deveria ter absorvido uma pobre impresso do homem terrestre, atravs de seus encontros com homens to fracos e maleveis como Remlong e Lambak Yat Entretanto, sua raa, como um todo, no poderia dar essa impresso. Eles deveriam ter perdido o brio. Mas por outro lado no haviam perdido o dom universal da perseverana. No poderiam perd-lo. Karmesin ficou pensando se sua prpria espcie teria tido a coragem de continuar, em face de um obstculo to sem esperanas como o que suspeitava que os zepeanos tinham.

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Olhando a face de Zep dos limites da atmosfera, vendo o inevitvel tremeluzir das cidades iluminadas, na fmbria da noite hemisfrica. Karmesin foi levado a pensar que nenhum dos mundos ocupados pelos homens, colonizados ou habitados por espcies indgenas hunates, poderia esperar tornar-se um emaranhado de rotas de transporte: fsicas, como estradas e tneis, ou abstratas como rotas martimas, corredores areos, e corredores espaciais. Elas seriam sistematizadas, mas sempre permaneceriam as marcas do traado sem mtodo. Em Zep quase ningum viajava. As rotas eram poucas, claras e previstas. Os veculos que as usavam era macios e escorregadios carros monotrilhos dirigidos por induo linear do motor, envolvendo quase que tudo na harmonia geral da atividade planetria. Poucas mercadorias eram transportadas. Cresciam ou eram manufaturadas onde eram necessrias. Como a ambio dos habitantes, elas eram formalizadas e localizadas. Alguns estudantes da vida zepeana haviam achado essa simplicidade admirvel. Mas ningum, que Karmesin soubesse, a havia achado prefervel. As cidades, como tudo mais, eram reflexo do modo de pensar zepeano, qualquer que pudesse ser. Uma tpica cidade tinha sua populao de aproximadamente trs milhes, distribuda em comunidades locais de cinco a dez mil, com seus prprios servios, seu prprio cerimonial, e presumivelmente, sua funo na sociedade global. Cada uma era organizada em volta de uma espcie de parque que, nos limites da cidade, mesclava-se ao todo do pas. Seria melhor aterrissar prximo a uma dessas cidades, decidiu, do que no espaoporto. Se a rigidez do pensamento zepeano fosse to extrema quanto imaginava, eles teriam antecipado o seu uso de um dos portos, assim que Luster os avisou das suas intenes. Entretanto, a escurido seria um auxlio psicolgico ao primeiro momento. Os zepeanos poderiam no ter se envolvido na preferncia tipicamente humana para a atividade diurna. E assim fez. Estava to bem protegido para a durao de sua misso, nas informaes uteis sobre Zep e nos conhecimentos tcnicos do homem terrestre, assim como nas suas roupas que eram a um s tempo veculo e armadura. Em caso de perigo, o navio estelar poderia ach-lo em qualquer lugar da superfcie do planeta, em menos de dois minutos. Mas ele esperava no precisar fazer uma chamada de emergncia para isso. O barulho supersnico de doze mil jatos, correndo na atmosfera com forca total, era capaz de nivelar as cidades como um pontap de uma bota gigantesca. Depois de desembarc-lo, o navio estelar fez uma volta pelo planeta e escolheu

uma rbita mais abaixo para esper-lo. Agora j era conhecido pelos zepeanos que Karmesin estava no planeta. Ainda levaria algum tempo para que descobrissem onde ele estava ao certo. Como um anjo invisvel, trado apenas por um pequeno vento que saa de sua unidade autopropulsora, Karmesin sobrevoou a cidade de sua escolha, tentando ter uma impresso dela como uma unidade em funcionamento. Havia pisos volantes operando, uma variante estritamente zepeana do princpio bsico, havia monotrilhos e muito poucas aeronaves. Quando ele aprendeu a geografia local, cortou a energia da sua unidade autopropulsora e desceu camuflando-se como um inseto, num dos estranhos parques. No eram propriamente parques. Eram lugares de cerimnias e rituais e, no que ele escolheu, estava havendo uma cerimnia. Invisvel, moveu-se por passagens entre sees de uma multido, de talvez uns seis mil, que se sentavam no equivalente local de grama, uma acolchoada planta rasteira, em algo parecido ao musgo, debaixo de fracas luzes artificiais, fitando uma cpula transparente, da altura de um homem, onde crescia uma planta cinzenta, de razes empoeiradas e hbito rasteiro, colocada numa moldura simples. Curioso, Karmesin mexeu num dispositivo que havia sido incorporado sua roupa, uma verso improvisada daquele com que havia surpreendido Nevado e Wanhope: de um microfone em seu ombro, por um canal sub-espacial permanentemente aberto, as palavras do canto unssono da multido eram levadas ao computador tradutor e trazidas de volta por uma conduo ssea para um alto-falante colocado no seu maxilar. Todos os oradores: repetio de uma frase coletiva - ouviu. - Ns, inflexo indicando uso geral, tornamos til, ou damos nosso valioso ou duramente ganho poder de percepo consciente. Repetindo: ns... Karmesin desligou. Deveria haver similaridade entre esses cnticos e os exerccios mentais pr-galticos, usados, digamos, pelos msticos budistas, que levaram os primeiros visitantes a comparar Zep com as sociedades bbedas de deus da Terra Antiga. Ele parou onde as alas entre as sees da multido se encontravam, pois o canto j estava diminuindo e j havia um movimento prximo frente. Uma fila, de mais ou menos doze dos mais velhos homens e mulheres, levantou-se e se moveu em direo abboda transparente onde estava a estranha planta. Nogum sem dvida chamaria comunho com a natureza! Karmesin torceu os lbios. O primeiro dos decanos inclinou-se diante da cpula, no numa postura que sugerisse adorao, mas com casualidade muito praticada, levando as mos e a testa bem perto da cpula, sem toc-la. Esperou uns minutos, depois voltou ao seu lugar. O prximo da fila repetiu a mesma sequncia de aes. Comearam outra vez os cnticos. Karmesin conferiu, mas as frases eram as mesmas de antes. Quando o ltimo dos mais velhos zepeanos voltou ao seu lugar, o canto parou abruptamente. Sem mover a cabea, o primeiro proferiu uma frase aguda, e Karmesin logo procurou ouvir a traduo. Era a expresso de um tpico problema ritual, usado como exerccio mental. Nogum, muito naturalmente, havia comparado esses exerccios em parte verbais, em parte numricos, aos tradicionais koans de Zen, mas tinha tido o senso de ver que os dois no correspondiam. Os exerccios mentais zepeanos tinham solues lgicas, mesmo se seus termos fossem difceis de aceitar. Este, por exemplo: "postulado de um sistema vento-gua, como: "E uma longa colocao de coordenadas triaxiais.

"Duas ilhas com dadas propriedades fsicas". Elas abrangem minerais, localizao, forma, temperatura, vegetao. "Postulado seres ativos de natureza animal". Aqui a traduo titubeou. O orador estava se referindo a qualidades zepeanas to abstratas quanto f, conscincia, retido. Tendo sido dada a informao, a tarefa era colocar condies vlidas para a troca das duas ilhas, olhadas como focos recprocos de instabilidades potenciais no postulado sistema vento-gua. Karmesin, concentrado na traduo do computador, estava ainda lutando, no com o problema em si, mas com com a inteno de resolv-lo, quando a resposta estava aparentemente concluda. Finalmente, a multido comeou a se dispersar. Como num formigueiro, os milhares de zepeanos voltaram para suas casas e Karmesin, flutuando sobre suas cabeas, observava confuso a concluso do primeiro dos famosos rituais zepeanos que havia presenciado em pessoa. Quando o parque ficou vazio, ele desceu para um lugar perto da cpula e olhou para ela, sua mente um tumulto de idias.

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Imediatamente pensou que nenhuma tentativa de resolver o problema tinha sido infrutfera. Era apenas uma questo de sutis julgamentos ticos, mais do que qualquer outra coisa interpretada em termos reais. Inclinou-se para. poder examinar a cpula mais de perto e confirmar sua automtica concluso de que aquela coisa parecida com planta, que a cpula protegia, era parenta das ferramentas de pesquisa que havia visto em Aryx, Tanto quanto a inspeo visual permitia, calculou o que aquilo era. Hesitou e depois desligou o campo que lhe dava invisibilidade, pois excluiria as delicadas correntes pseudo-neurais emitidas pela planta, colocou as mos ao nvel da testa, como tinha visto os zepeanos fazerem, e se inclinou em frente cpula. Um atalho. No, no era isso. Era uma espcie de avenida entre altas e nobres rvores formando um arco sobre sua cabea. Acima ainda havia luz do sol e o solo estava todo desenhado com seus raios dourados. Admirado, tentou examinar mais de perto uma das rvores - elas eram totalmente diferentes - mas descobriu que no podia. No tinha controle dessa situao. Foi compelido a observar passivamente. A descoberta foi como uma punhalada de pnico, ma, ele se forou a ficar calmo e esperar. Depois de um longo tempo, houve mudanas sua volta. Como se a natureza tivesse crescido impaciente, a luz do sol diminuiu. Um vento cortante soprava entre os ramos, tirando-lhes as folhas e atirando-as selvagemente em seu rosto. Ele tentou se defender mas no pde (nem mesmo isso! Nem mesmo isso!). As folhas impediram sua viso da floresta e uma sensao de decadncia e opresso tomou conta dele. Durou como que uma eternidade. Ento, houve um movimento de mudana, carregado de um sentimento semelhante esperana, mas diferente, como se a prpria esperana tivesse se tornado cansada. Um crescimento. Uma extenso frente. Conceitos de progresso e desenvolvimento. Um obstculo. Karmesin parou para determinar sua natureza, mas falhou. Sua melhor suposio era a de uma pedra envolvida em terra. Conceitos associados: miclio, processo de filamentos de uma fonte central, escondendo-se. Comendo, sofrendo, satisfazendo-se, perdendo, frustrao. Ele ainda estava passivo. A inconscincia se expandiu abruptamente. No uma floresta, mas uma caverna. Acima e abaixo e por toda parte, sentindo mas no vendo, a existncia de uma ca-

deia de montanhas, mais escarpada do que qualquer outra at agora presente em Zep. A maioria dos picos originais tinham sido destrudos no processo de reflorestao e recolocao das terras para se obter um clima uniforme. Dentro das montanhas, cavernas em forma de arco, de indescritvel beleza. A beleza era maante. Karmesin reconheceu instantaneamente a natureza maante. Antes que pudesse reagir de algum modo a tudo isso que podia reconhecer, ficou ciente de mais mudanas. Calor num buraco, num tnel. Tenso, fadiga. Exploso! Virando num caos, a beleza das cavernas e um contentamento mudo sem substncia. Ento, fez-se escuro e um sentido de descanso. Uma espera. Karmesin se agarrou aos pedaos reminiscentes de si mesmo e lutou para encontrar o caminho de volta ao seu corpo fsico. Moveu uma mo que no podia sentir, para encontrar uma chave para o clculo intelectual. A chave fechou. Um interruptor de campo em sua roupa entrou de repente em ao. Ele se sentiu caindo para trs e teve conscincia de ir se esparramar aos ps da cpula, na relva. Estava mais cansado do que jamais estivera em sua vida. Mal teve energia suficiente para compreender que as luzes haviam diminudo sua volta, antes dele ser compelido a fechar os olhos e deixar-se cair no esquecimento, com um simples e inextinguvel auto comando e que esse foi o nico trao sobrevivente da sua fora de vontade normal. Esse comando foi: mantenha aquela chave fechada! Ele comeou a ouvir o barulho de passos, aos milhares, na grama, e levantou-se. J era dia. Uma chuva fina havia cado e, onde ele tinha estado deitado, apareciam fibras acinzentadas por entre o verde da grama. Vindo para o parque, como sempre o faziam no comeo e no fim do dia, os sisudos zepeanos se espantaram ao v-lo com uma roupa completamente estranha ao pas, talvez ainda mais espantados com sua pele to plida e seus brancos cabelos. Estavam se movendo para ficar sua volta. No sua volta, ele se lembrou, mas volta da cpula. E lembrando-se disso, lembrou-se de todo o resto. Ele estava visvel. Quase entrou em pnico, mas conseguiu controlar-se a tempo. Ativou sua unidade autopropulsora e elevou-se do solo, flutuou e pousou no topo da cpula, tornando-se o foco da ateno de toda a multido. No fim do grupo, alguns poucos jovens homens e mulheres gritavam excitados, mas o sentimento da assembleia era claro: que uma emoo era errada, fora de propsito e irrecusvel, mesmo se Karmesin fosse algo ainda mais fora do normal. - Traduza! - falou urgentemente aos computadores que esperavam suas ordens na vacuidade do hiper-espao, sem o monstruoso fardo que havia sentido em Zep. eu tenho mil anos de vida! Abriu todo o volume do pequeno alto-falante em seu queixo e levou a verso do seu clamor feita pelo computador, para um amplificador composto de filamentos feitos com o seu traje. Bastante alto para ser ouvido por toda a multido, a frase zepeana rompeu o ar. Invisvel outra vez, Karmesin pulou da cpula transparente, sua mente, um mar revolto de ira, piedade, e algo mais... algo muito mais prximo da loucura. Onde mais ir? Sobrevoou outra vez a cidade. Por toda a parte, os rituais da manh, nas praas que no eram parques, a multido que no sabia o que fazia se dedicava ao cerimonial da tolice. E mais uma vez, rpido! E a voz elo computador, numa lngua que ele no entendia, gritou: Eu tenho mil anos de vida!

Ainda em outro lugar: eu tenho mil anos de vida! E outra vez e muitas outras vezes. No s no ritual da manh pois as suas mentes poderiam estar obturadas pelo peso de uma tradio de milnios, mas nas ruas, nas casas, em lugares que no eram propriamente escolas mas serviam para formar o pensamento dos jovens, entre sossegados caramanches, formados das plantas cinzentas com suas razes cerebrais. E o grito: - Eu tenho mil anos de vida! Escutem-me! Eu, Karmesin, ando e falo uma lngua entendida por quatrocentos bilhes da minha espcie. E vocs tambm, se me escutarem, tambm entendero! Depois de uma hora, vieram procur-lo, esquadrinhando o cu em flutuadores. Havia energia atmica til para Karmesin. Ele poderia ter deixado as correntes de ar, como urna bolha buscando a superfcie do rio e faz-los rastejar com sua estupidez atrs. Mas percebeu o modo como vinham, no com dio, determinado a eliminar esse louco que ousou perturbar a paz do formigueiro, s para ver o que as pobres formigas fariam, mas com firmeza e resignao, como a um funeral de uma esperana da idade antiga. A loucura deixou-o e Karmesin esperou com calma que fechassem o crculo. J havia luz do sol e as nuvens da manh se afastavam. Os recm-chegados largaram seus veculos e vieram em sua direo sem nada nas mos. Karmesin enxugou a testa. Ela estava inacreditavelmente molhada de suor. Do flutuador que estava no mesmo nvel que ele e do ponto em que olhava, saiu uma voz no em zepeano, mas na lngua galtica, O senhor o Imortal chamado Karmesin? - Sim. - O senhor tem mil anos de idade? - Tire ou acrescente algumas dcadas, sou eu. Houve uma pausa. Depois, como se forando dolorosamente: - O que deseja de ns, Karmesin? Para que veio a Zep? Karmesin teve vontade de rir. Para recolocar agora o propsito original da sua vinda, teria obrigatoriamente que pensar quo infantil era, enquanto por causa disso as runas de toda uma cultura caam sobre si como fragmentos de vidro colorido. Respondeu: - Eu vim procura de um homem chamado Rex Quant! Outra longa pausa. Finalmente o outro disse: - Ns o levaremos a ele. Mas... - Eu sei o que aconteceu a ele - disse Karmesin. - Agora eu sei. Mesmo sabendo, era um choque. Um grupo bizarro. Os flutuadores a escolt-lo atravs do ar claro da manh, por mais de meio continente, para uma cidade onde mares, florestas, montanhas se encontravam num microcosmo local do planeta. Convidaram-no a descer e passaram sobre ruas e parques onde as pessoas cuidavam dos seus assuntos to sem importncia. E pararam aos ps de uma cpula como a que foi vista tantas vezes com a planta cinza que no era... Ele desistiu de tentar colocar rtulos e ficou contente de absorver impresses. Abaixo da cpula, tneis. Sistema de razes. O qu? No importa. Complexos orgnicos inacreditavelmente vastos, cresciam deliberadamente e ajudavam, sculo sobre sculo na perseguio a um objetivo intil. E aqui, sustentado por uma teia de membranas transparentes, nu, olhos vazios, alimentado artificialmente, a cabea agaloada com as fibras cinzentas do monstro devorador do planeta, estava Rex Quant.

Karmesin olhou o quanto pde suportar e depois virou-se. - O que vocs esto tentando fazer? Tirar de sua memria a verdade de que vocs tm medo? O homem que falava pareceu no saber o que dizer. Afinal prosseguiu: - Era o que ns pretendamos. Pareceu-nos a mais civilizada... soluo. Mas os traos penetram muito fundo e sua mente toda foi... - Parou, e depois de uma breve pausa, tornou a falar: - Ns sentimos muito. Pedimos desculpas. - Ele no nada meu - disse Karmesin. Sua voz era dura e spera. Ele no nada agora, suponho, para a minha espcie, como um todo. Mas h uma moa que ir chor-lo. Teve um olhar cortante, acusador, para o zepeano. - Talvez isso esteja acima da sua compreenso. Voc no se importa com um. O zepeano estava silencioso. - Bem, o que vocs vo fazer agora? - perguntou raivosamente. - Alm de se recriminarem pela estupidez dos seus ancestrais! Ao ouvir objees, o zepeano formulou palavras, mas Karmesin impediu-o. - No faa nada precipitado! - avisou. - Mesmo que vocs pudessem ocultar a verdade de todo o resto da galxia, no a poderiam ocultar de vocs mesmos. Talvez fosse bom deix-los entregues ao seu prprio destino outra vez, para poder acreditar, Podem tomar tudo o que quiserem de ns. - Deveremos agora pedir emprestado? - Vocs no tm muito de vocs mesmos. - Karmesin foi brutal. - E at hoje no sentiram nenhum escrpulo de pedir, no ? - Lanou um olhar para Quant e sentiu suas mos pingando de suor. Houve uma discusso entre os zepeanos, Karmesin no teve vontade de saber do que falavam. Esses eram os melhores crebros de Zep, ou deviam ser, pois, entre todos os milhes do planeta, sabiam o que ele queria e tinham vindo falar com ele. Mas eram uns tolos. Decidiu finalmente no esperar mais. De, p, como se sustentar seu peso normal fosse uma lembrana da sua condio humana, dirigiu-se para a entrada da cpula e ali falou penosamente para o ar, dizendo ao navio estelar para vir encontr-Io. Quando o capito lhe pediu as prximas ordens algum tempo depois, parou para pensar, antes de responder. Quando falou, suas prprias palavras o surpreenderam. Leve-me para Aryx. H alguma coisa que eu devo... Sua voz tremeu. Virou-se para olhar atravs do visor para o globo azul-verde-preto do planeta Zep e ficou fitando-o at que o navio penetrou no hiper-espao e tudo desapareceu.

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No retorno do imprevisvel Imortal, Dombeno o recebeu em seu escritrio em forma de esfera transparente, bem acima da cidade de Aryx. Fez o possvel para ser civilizado e tentou relatar a maneira por que os acontecimentos se desenvolveram desde a partida de Karmesin para Zep. Evitando sua tendncia de fantasiar as palavras, relatou a instaurao de uma queixa pelo grupo de pesquisa zepeano de Stonewall na Federao Galtica, a nervosa queda de nimo que alguns dos zepeanos sofreram depois de uma semana de obedincia ordem de Karmesin, quanto a impedi-los de se comunicarem com seu planeta, e muitos outros assuntos. A tudo que era dito Karmesin respondia com um grunhido ou um aceno de cabea. Sua mente parecia estar totalmente ocupada com seus prprios assuntos. - Quando a moa estar aqui? - perguntou de repente. Dombeno olhou a cidade. - Logo. - Dei instrues para que ela fosse localizada e trazida aqui, assim que sua mensagem veio da rbita. - Ele hesitou e depois continuou com mpeto: - Ns concordamos em apoiar as autoridades de Gyges na procura de Rex Quant. E ns... Rex Quant est em Zep - cortou Karmesin. - E provvel que nunca mais ser capaz de voltar. por isso que eu estou aqui. Dombeno arregalou os olhos, mas, antes que pudesse falar, o sinal de chamada soou no comunicador, flutuando acima de sua cabea. Ele atendeu e apareceu aliviado. - Encontraram a moa. Ela j est a caminho. Karmesin se virou para escolher uma cadeira e se atirou nela. Depois de uma pausa, Dombeno continuou: - Voc quer dizer que fez toda essa viagem desde Zep at aqui s para ver a moa e lhe dizer isso? Uma mensagem seria melhor. Karmesin teve o seu sorriso espectral: - Teria um lindo toque sentimental, no ? Mas no. Essa apenas uma das razes que me fizeram voltar a Aryx, Ainda h outras de grande importncia. - Karmesin se inclinou na cadeira. - Sinto que terei um tremendo aborrecimento, mas os resultados iro compensar. Agora tenho informaes suficientes sobre o desenvolvimento do mistrio da Fnix, para comear a tarefa da sua eliminao. E Aryx me parece ser o melhor ponto de partida para isso. No ser fcil. Temos mais de cem anos de impresses arraigadas para derrubar. Mas podemos acabar com a infeco aqui e depois fazer o mesmo em outros mundos. - Muito bem! Essas so boas notcias - exclamou Dombeno, o rosto brilhando. - Suponho que isso seja algo que voc aprendeu com os zepeanos que lhe deram as respostas.

- No, isso algo que os zepeanos aprenderam comigo. Dombeno parecia espantado, mas no teve tempo de falar. Merry Duner entrou na sala. Ela veio muito nervosa, segurando a mesma bolsa que usara em seu primeiro encontro com Karmesin, mal percebendo a presena de Dombeno e mantendo seus olhos fixos no ancio. Houve um momento de silncio total antes que o Imortal falasse: - Tenho ms notcias para voc, Merry - disse numa voz gentil. - Voc no ver mais o seu amado Rex. Merry fechou os olhos por alguns segundos. Quando respondeu, entretanto, sua vez estava bastante firme. - O senhor descobriu o que aconteceu com ele? Karmesin assentiu. - Sente-se - convidou. - Eu quero que voc oua com bastante ateno o que eu vou dizer porque isso em essncia o relatrio que vou fazer na Federao Galtica e, assim, est destinado a ser parte da Histria. Quero saber se parece certo para voc. Quero saber se conseguirei tornar claro para voc que os zepeanos so os mais infelizes e desafortunados seres que jamais pisaram essa Galxia at hoje. - Infelizes? Mas eu pensei... - Todo mundo pensava isso - disse Karmesin, sorrindo tristemente. Mas escute. Eu falarei o mais claro possvel. - Alguma vez o seu Rex mencionou o que acontecia, no tempo em que mquinas quase inteligentes, computadores avanados, etc... estavam por lanar o seu impacto na sociedade? O que acontecia era isso: as mquinas, mais complexas que o crebro humano, poderiam ser instrudas para envolver ainda mais complexos exemplos da sua prpria espcie e esses, por sua vez, envolveriam outros, at que, por fim, transcenderiam a capacidade humana de compreender o seu trabalho. - No, nunca ele me falou nisso. - Deixe-me ento recapitular o que se sabe da Histria de Zep, Como qualquer outra raa humanoide, os zepeanos tinham ambio de sair do seu planeta e conquistar as estrelas. A bem conhecida falta de sorte, que os privou da energia nuclear, frustrou esse tipicamente humano sonho. Derrotados, eles ainda tiveram que escolher algum objetivo racial alternativo, tambm psicologicamente satisfatrio, Um dos postulados do estudo psicossocial que uma sociedade planetria estvel requer um objetivo como um foco para onde se canalizem as energias psicossociais, formalmente dissipadas em situaes como guerras, conflitos ideolgicos, e a tarefa de aperfeioamento da prpria sociedade. O objetivo que os zepeanos escolheram era talvez o mais grandioso conceito elaborado por seres inteligentes. Desde que no pediam progredir para fora do planeta, decidiram pelo progresso interior e, fora, se voc quer, pela evoluo de uma ordem super-humana de inconscincia, preparada para se tornar uma super-mente planetria, com a conscincia to acima da inteligncia humana, quanto a nossa inteligncia est acima do mecanismo cego dos insetos sociais. Dombeno, que at agora ouvia com toda a ateno, disse quando Karmesin fez uma pausa: - Mas isso um objetivo muito bem definido e perfeitamente claro! Eu pensei que todo o problema com a sociedade zepeana fosse... Karmesin o interrompeu levantando a mo. - Pacincia. Deixe-me acabar. Sei o que voc vai dizer, e voc est absolutamente certo. Considere, entretanto, os meios adotados pelos zepeanos para progredir em direo ao seu objetivo. Voc se recorda daquela planta acinzentada que _ ns encontramos aqui? - Nunca me esquecerei delas! A encrenca que ns tivemos por causa disso!

- Deve ter sido uma deciso desesperada ter que usar essas coisas em um outro mundo - refletiu Karmesin. - Mas estou saindo do assunto. O certo que, no tendo nenhuma ideia de como uma superconscincia poderia ser sustentada sem um envoltrio fsico, os zepeanos se aplicaram na manufatura de organismos sintticos, de vida vegetativa, independente das fontes de protenas e de outras limitaes animais, e teoricamente capazes de expanso indefinida at tamanhos que tornam as primitivas florestas na nica comparao adequada. Eu vi um desses... bem, depsitos de inteligncia em Zep e era monstruosamente grande. Como voc sabe, logo providenciaram meios de se comunicarem com esses organismos sintticos. Ns temos aparelhos mecnicos que podem afetar e manipular o equilbrio eletroqumico dentro do crebro, e tambm condies de pensamento, memria, armazenamento de referncias conceituais, mas nosso equipamento inferior e primitivo. Tentando processos similares a um ponto biolgico, os zepeanos chegaram a um infalvel mtodo de fazer possvel a comunicao. Cada uma das suas inteligncias artificiais era programada, de um modo que eu no me aprofundei, pela assimilao literal de uma mente humana. Eles alegam, voc sabe, olhar a morte como um clmax e um preenchimento e se tivessem realizado o que pretendiam fazer, teriam todo o direito de fazer essa alegao e de se orgulharem dela. Somente... Considere a preparao mental necessria para aclimatar uma personalidade humana a essa transferncia. Considere as disciplinas mentais e psicolgicas que so necessrias. Considere o grau a que todas as outras atividades devem ser subordinadas a essa simples proposio. O prazer, a alegria e todas as outras facetas humanas da existncia devem ser subjugadas mais pura inteno, porque s isso ser transferido no fim da vida da pessoa e absorvido no embrio da cincia planetria. E cincia aqui a palavra certa. No inteligncia, nem mesmo conscincia. , de qualquer modo, uma realizao fantstica que mais ningum faria, mas ... . estril. No pode ter demorado muito antes que as dificuldades de comunicao se tornassem, apesar de todo o seu cuidado, aparentes. Bem, presume-se que eles o haviam previsto. Em todo caso, o objetivo era forar a evoluo de alguma coisa alm da inteligncia. Mas, se os zepeanos no tivessem suspeitado que alguma coisa ia errado, no teriam criado uma cortina de fumaa em torno dos seus propsitos raciais quando ns, por acidente nas estrelas, entramos em contacto com eles. Eles estavam desesperados de medo de que um erro tivesse ocorrido para tornar seus esforos inteis. E aconteceu. Na sua tentativa de preparar indivduos, psicologicamente, para a continuao da existncia em uma super-mente incorporada, tiraram da sociedade todos os elementos de variedade, mudana, acidentes estimulantes, que so talvez maiores estmulos para a evoluo psquica do que para a evoluo fsica. Escute, eu logo compreendi isso na primeira vez que vi a comunicao consciente que os zepeanos mantinham com seus organismos artificiais. Reconheci, sem dvida alguma, em poucos minutos, um sentimento de que eu me tornei bastante acostumado: um infinito, ilimitado, inexpressvel aborrecimento. Por milhares de anos no houve mudana na sociedade zepeana. Ela tem sido uma repetio, repetio, repetio, frustrando o verdadeiro propsito a que dedicada. A voz de Karmesin estava tremendo e ele teve que parar e enxugar seu rosto. Percebendo o olhar inquiridor de Merry, mandou-a falar. - Os zepeanos riem? - ela perguntou baixinho. Pensativamente, Karmesin balanou a cabea. - Voc diz isso por alguma coisa que o zepeano lhe tenha dito? - Sim, Nevado me disse, no navio para Stonewall, que eles tiraram o prazer de disposies ordenadas, ou algo assim, enquanto que ns s poderamos t-lo, sendo

surpreendidos pela imaginao entre a realidade e a fantasia. - Duvido que algum zepeano tenha rido por dez sculos - disse Karmesin. Houve outro momento de silncio. Depois Merry continuou. - Comeo a ver por que o senhor quer que tenhamos pena deles. - Essa uma razo que eu ainda no havia pensado, mas no deixa de ser boa Karmesin concordou. - Bem, aqui est esse aborrecimento alimentado em si mesmo. O nico uso para o qual suas super-humanas faculdades pudessem ser empregadas, alm da coleta sem fim de informaes repetidas de uma rplica de mentes exteriores, ... um devaneio! E os problemas que surgiam nessa abstrao estril eram tomados pelos zepeanos e elevados categoria de disciplinas mentais necessrias. Mais uma coisa devo deixar clara. Os zepeanos so, sem dvida, brilhantes como analistas psicossociais e quando eu comecei a suspeitar qual era o seu problema, fiquei pensando como que um erro to flagrante poderia ter passado despercebido. Depois compreendi. Seu brilho nos estudos. psicossociais se deve a trs coisas: uma alta mdia de inteligncia racial, sem dvida eugnicamente selecionada e conscientemente estimulada; uma vasta capacidade para o processamento de dados, no como ns fazemos, atravs de mquinas inumanas, mas por meio dos seus organismos artificiais, que so orientados humanamente em virtude da sua prpria natureza; e o fato de que, pouco antes do nosso advento, eles haviam tomado a deciso de restabelecer os estudos psicossociais a fim de resolver a questo de estarem ou no indo errados. - Compreendo - exclamou Merry. - Ento, quando ns os encontramos, eles ficaram, digamos, enciumados, porque ns tnhamos o que eles originariamente queriam e o que queriam ainda, em segundo lugar, tambm estava dando errado. Assim, esconderam de ns a verdade, porque ficaram envergonhados. No isso? - Eu colocaria a questo elaborando um pouco mais, ma voc explicou a ideia essencial com clareza. - Que coisa terrvel aconteceu! - disse Merry olhando o vazio. - Que coisa to terrvel!

22
Dombeno tossiu. - Ah! Voc disse que tudo isso deu uma chave para o problema do mistrio da Fnix - aventurou. - E penso que voc disse que era algo que os zepeanos haviam aprendido com voc? - Exato. - Karmesin estirou-se na cadeira. - Voc deve compreender o desespero dos zepeanos quando viram a magnificncia das nossas realizaes. As deles prprios, que podemos e devemos admirar, lhes pareciam falsas. Mantendo a aparncia externa de vasta superioridade intelectual e cultural (vocs deviam ver uns funcionrios que ns temos no sistema zepeano, que praticamente veneram os zepeanos), eles ainda sentiam inveja. Veja voc, deve ter-lhes parecido que no s o homem terrestre conseguiu atingir as estrelas, mas ainda fez algo mais til do que eles no seu prprio campo de ao. Eu me refiro criao dos Imortais. Eu estou aqui, falando com vocs como qualquer um faria e vocs me entendem em termos humanos comuns. Ainda, sou possuidor de mil anos de experincia e sirvo a uma funo definida na espcie. Compare isso com a suspeita zepeana de que suas louvadas superinteligncias estavam decaindo em devaneios e tdio e nada davam em troca. O aparecimento do mistrio da Fnix, que ns, impressionados com a sua sabedoria em anlise psicossocial, os convidamos a ajudar a combater, era exatamente o que Rex Quant havia sugerido: a simples presena de uma outra cultura, com o que parecia ser conceitos e ideais inconcebivelmente superiores, reagindo contra a nossa insatisfao, falta de um sentido de preenchimento, alienao, ou o que voc quiser chamar, tem sido a mesma coisa por milnios, isto , a divina fagulha incendiando nossa ambio e de tal modo, que no podemos elimin-la. Resultado: desespero, anarquismo, Os zepeanos devem ter compreendido isso imediatamente. E a se defrontaram com uma escolha. Se, de maneira intencional, decidissem alimentar as idias Fnix, escondendo de ns suas causas, poderiam minar a nossa dominao galtica? Claro que, intelectualmente, eles tinham conscincia de que as chances de sucesso seriam de milhes contra um, mas estavam tentados. Foi por isso que trouxeram para Aryx as tais ferramentas de pesquisa. O homem uma fera tecnolgica e Aryx a mais tecnolgica cidade, onde o mistrio da Fnix tem seguidores, como voc sabe, Dombeno. Onde melhor, ento, para aceitar o risco de ter esse to bem mantido segredo exposto, e tambm para identificar perfeitamente as foras em trabalho, e depois poder engendr-las artificialmente? Somente Rex Quant veio a Aryx, Jovem, apenas quarenta anos, iconoclasta, historiador psicossocial, nominal e por treinamento, possuidor de uma compreenso intuitiva em problemas psicossociais contemporneos que o colocavam numa posio de verdadeira genialidade. Na poca de sua chegada ao hotel Mira, com a mente cheia

de novas idias sobre o mistrio da Fnix, sua conexo com Zep e o fato de que as suas sugestes estavam resultando na vasta e bem paga pesquisa o que eu tambm estava associado, ento, com toda certeza, os dois zepeanos no estavam simplesmente hospedados no hotel, mas trabalhavam, coletando dados para a sua teia de... oh! - Karmesin estalou os dedos impaciente. - Devemos inventar um nome apropriado para esses organismos zepeanos! Pior do que qualquer outra coisa sobre Rex Quant, era o que ele havia sugerido, mesmo que no o levasse muito a srio, que os zepeanos no sabiam com que diabos estavam lidando. Imagine o efeito em dois zepeanos j aterrorizados, de que o segredo dos seus instrumentos de pesquisa ia ser exposto, logo quando isso era o que ambos estavam fazendo na ocasio. O choque emocional, que fez com que Rex Quant deixasse tantas pistas pessoais no quarto 8010 do Hotel Mira, foi causado pela sbita intruso dos dois zepeanos tambm assustados pelo que haviam detectado e... - Karmesin esfregou as mos. - Levaram-no embora. Tanto quanto possvel, fizeram com que parecesse que ele nunca havia estado no hotel. Mexeram nas memrias das pessoas que haviam lidado com ele, fizeram uma simples emenda na memria dos registros e esperaram contra toda esperana de que ningum descobrisse seu truque. No tinham tempo para precaues mais elaboradas. Tinham que deixar Aryx com a sua carga de dados coletados e no podiam perder o prximo voo, porque embora a viagem direta no seja to longa, no h voos diretos e tem-se que fazer conexes. Teriam que esperar mais de uma semana para o prximo voo conveniente e esconder Quant durante todo esse tempo. Isso poderia muito bem ter dado certo, se no fosse voc, garotinha. - Karmesin olhou para Merry, Ela balanou a cabea firmemente. - Por favor, Imortal. - No diga isso. No verdade que eu tenha feito uma diferena importante. Vocs teriam que procurar Rex de qualquer modo. Eles me disseram que eu acertei em muitas coisas, mas foi muito mais por pura sorte. - Ela mordeu os lbios. - O... que aconteceu a ele? - Ele est morto - disse Karmesin, sem um trao de hesitao. De qualquer modo, no sentido mais importante, as palavras estavam literalmente certas. - Sinto muito. - Eu. .. eu penso que no esperava v-lo outra vez - a moa disse. Ela parecia longe e depois de um momento, cobriu a face com as mos. - Eu no quero saber mais nada alm disso. - Como voc quiser - disse Karmesin. Com inesperada brusquido, ele continuou: No haver mais nenhuma necessidade de voc continuar se no quiser. que me ocorreu que seria muito mais fcil para voc saber das notcias assim, do que receber uma mensagem em casa. Ela assentiu, levantou-se da cadeira s cegas e andou em direo porta. Quase saindo, ela se voltou: - Obrigada - disse simplesmente, e foi-se. - O que aconteceu de fato a Quant? - Dombeno perguntou com a garganta seca. Ser que foi algo to horrvel? - Muito - concordou Karmesin. Ele deu um salto e foi se colocar junto da parede transparente, olhando para a cidade l em baixo. Estava tudo sombreado por uma nuvem grossa que obscurecia o sol. - Fnix ... - murmurou depois de um momento. Ns no temos s que dominar essa coisa, Dombeno. Temos que aprender com eles. Temos que aprender o que os zepeanos estavam tentando aprender, e pelas mesmas razes, para que possamos aplicar as foras corretas para aliment-la e espalh-la. - O, que? - Dombeno piscava, com a dvida na sua fisionomia. - Mas, por que? - Oh! No aqui, no em algum dos nossos mundos, mas em Zep! Eles tm que sair desse crculo vicioso de destruio e ressurreio. Tudo em que acreditaram e preza-

ram tem que ser destrudo, para que um novo comeo possa ser feito. Exatamente o que os Fnix estiveram advogando para nossa espcie, no ? Eu imagino o que eles faro da sua segunda chance... - Sua voz enfraquecia enquanto olhava especulativamente para o futuro. - Voc saber, no ? - Dombeno disse devagar. - Voc estar l para ver o que vai acontecer! - Sim! - o rosto de Karmesin brilhou e parecia quase feliz pela primeira vez que Dombeno pudesse recordar. - Sim, claro! - Deu um sorriso agudo e continuou meio cnico; - Se eu durar, se eu conseguir suportar o esforo. Dombeno murmurou uma resposta, mas Karmesin no deu ateno. L fora comeava a soprar uma ventania e enquanto a olhava carregar a grossa nuvem para longe do sol, a cidade aparecia brilhando em todas as cores do arco-ris, como as maravilhosas cores em que a Fnix da lenda saa da poeira cinzenta da pira em extino.