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OS AMANTES DO ANO 3050

"Para alguns, Os Amantes do Ano 3050 representava a bestialidade da pior espcie; para outros, a idia das relaes sexuais entre o Homem e os extraterrestres na base do puro amor era o tipo de salto imaginativo de que a fico cientfica precisava." Brian Ash (Who's Who in Science Fiction) "Consideramos Os Amantes do Ano 3050 uma histria delicada e bela, e tambm uma obra de arte poderosa que a muitos chocar. Philip Jos Farmer a revelao do ano." "Uma abordagem revolucionria do tema. Uma love story projetada sobre o rico pano-de-fundo de um enredo sem precedentes e escrita com fascinante, absorvente tcnica literria." Sam Moskowitz (Seekers of Tomorrow) "A histria da fico cientfica possui trs marcos importantes. A Mquina do Tempo, de H. G. Wells, que nos abriu o mundo da quarta dimenso; A Cotovia do Espao, de E. E. Smith, que lanou o homem para fora do sistema solar; e Os Amantes do Ano 3050, de Philip Jos Farmer, que libertou autores e leitores do tabu do sexo na fico cientfica. De repente se descobriu que era possvel viajar no tempo e para qualquer parte do Universo. E que, por ser cientfica, essa fico no devia ignorar um dos fatos mais elementares da biologia, a reproduo. Do sexo para o amor, foi um passo. A lalitha de Farmer (Lilith?) no mais uma frgida herona seminua, perseguida por um absurdo monstro de olhos esbugalhados." Fausto Cunha (O Dia da Nuvem)

PHILIP JOS FARMER (o "Jos" foi adaptado do nome de sua me, Jos) nasceu em Indiana, EUA, em 1918. Ganhou seu primeiro Trofu Hugo em 1953, como o melhor escritor novo do ano, por sua noveleta, depois ampliada para romance, Os Amantes do Ano 3050, publicada no ano anterior na revista Starling Stories, aps algumas recusas pela audcia e o inusitado do tema. Com essa histria, o sexo fazia sua entrada ruidosa, e definitiva, na fico cientfica. Depois, ele conquistaria mais dois Hugos, em 1968 e 1971, feito raro na cronologia do gnero. O nome de Philip Jos Farmer permanece at hoje associado presena do sexo na fico, cientifica, no s devido a Os Amantes do Ano 305O como tambm a outras histrias brilhantes e ousadas, como Flesh (j traduzido no Brasil: Carne, ed. Sabi), Dare e as de Strange Relations, em que so abordados alguns assuntos/tabus como o incesto, o regresso ao tero materno e as relaes sexuais entre seres humanos e aliengenas. Na srie Riverworld, Farmer desenvolve outro tema controvertido, que a ressurreio dos corpos. Todos os mortais se reencontram nesse outro mundo. Um desses romances tambm lhe valeu um Hugo. Em Os Amantes do Ano 3050, que despertou acesas polmicas mas logo desencadeou uma avalancha de outras histrias de fico cientfica em que o sexo era tratado com uma liberdade crescente, Philip Jos Farmer nos fala de uma expedio ao planeta Ozagen, onde os homens encontram uma raa evoluda a partir do inseto. Na Terra, depois de uma guerra apocalptica, em que os grandes pases foram destrudos, predomina uma civilizao altamente hierarquizada e repressiva, de extremo rigor religioso. A misso do Gabriel em Ozagen eliminar os autctones para a posterior ocupao do planeta pelo homem. Um dos cientistas, o nexialista Hal Yarrow, encontra uma jovem surpreendentemente humana e sensual, filha do nico sobrevivente de uma expedio anterior; por ela se apaixona, vencendo seus escrpulos religiosos e libertando sua sexualidade reprimida. A partir da, os acontecimentos tomam um curso vertiginoso, com o entrechoque mortal entre as duas raas. Os amantes so envolvidos pelos conflitos entre religio e luxria, ambio e autodefesa. Por fim. Hal Yarrow descobrir que no planeta Ozagen h uma terceira raa.

Philip Jos Farmer

Os Amantes do Ano 3050


Traduo de LOUISA IBAEZ

LIVRARIA FRANCISCO ALVES EDITORA S. A.

Copyright 1961, 1979 by Philip Jos Farmer. Publicado mediante acordo com The Scott Meredith Literary Agency, Inc. 845 Third Avenue, New York. N. Y. 10022 - USA

Ttulo original: The Lovers

Reviso: Luiz Augusto Pires Mesquita

Impresso no Brasil Printed in Brazil.

1981

A Sam Mines, que viu mais fundo que os outros

1
- Tenho que escapar! Deve haver um meio! Hal Yarrow ouviu algum murmurar essas palavras, que pareciam vir de uma grande distncia. Acordou sobressaltado, mas ento percebeu que era ele quem havia falado. Alm do mais, o que dissera ao emergir de seu sonho nada tinha em comum com o que sonhara. Suas palavras ainda sonolentas e o sonho constituam dois acontecimentos separados. O que quisera dizer com aquelas palavras murmuradas? E onde estava? Teria realmente viajado no tempo ou experimentara um sonho subjetivo? Tudo tinha sido to vvido, que custou a retornar quele nvel do mundo. Um olhar para o homem sentado a seu lado clareou-lhe as ideias. Encontrava-se no nibus-areo para Sigmen City, no ano de 550 a.S. (3050 d.C., pelo estilo antigo, recordou-lhe sua mente de erudito.) Ento, no estava viajando no tempo? Sonhando? Tampouco estava em um planeta estranho, a muitos anos-luz de distncia dali, muitos anos aps o momento presente. Nem estivera face a face com o glorioso Isaac Sigmen, o Precursor, real seja o seu nome. O homem ao lado fitou-o de esguelha. Era um indivduo esguio, de mas do rosto salientes, cabelos negros e lisos, e olhos castanhos com uma leve dobra monglica. Vestia o uniforme azul claro da classe dos engenheiros e, sobre o peito, esquerda, exibia o distintivo de alumnio, indicativo de que pertencia ao escalo superior. Certamente seria um engenheiro eletrnico, formado por uma das melhores escolas profissionais. Pigarreando para clarear a garganta, o homem disse, em americano: - Mil perdes, abba. Sei que no deveria dirigir-lhe a palavra sem permisso, mas falou algo comigo, quando acordou. E, j que se encontra nesta mesma cabina, equiparou-se temporariamente. De qualquer modo, estou ansioso por fazer-lhe uma pergunta. No em vo que sou chamado de Sam Intrometido. Riu nervosamente, antes de acrescentar: - No pude deixar de ouvir o que disse comissria, quando ela protestou sobre seu direito de sentar-se aqui. Terei ouvido bem, ou realmente lhe disse que era um goat? [Bode-N. do T.] Hal sorriu e disse: - No, no foi goat que falei. Eu lhe disse que sou um joat. Das iniciais de jack-ofall-trades[Homem-dos-sete-instrumentos-N.doT.]. Afinal de contas, o senhor no se enganou muito. No campo profissional, um joat tem, mais ou menos, o mesmo prestgio que um bode. Suspirou e pensou nas humilhaes sofridas, porque no quisera ser um estrito especialista. Olhou pela janela, no querendo encorajar o companheiro de assento conversa. Viu um claro brilhante, muito longe e alto, sem dvida alguma nave

espacial militar, entrando na atmosfera. As poucas naves civis faziam uma descida mais lenta e comedida. Daquela altitude de sessenta mil metros, ele olhou para baixo e contemplou a curvatura do continente norte-americano. Era uma rutilao intensa, com pequenas faixas escuras aqui e ali, mostrando, ocasionalmente, uma faixa maior. As ltimas seriam cordilheiras ou alguma superfcie lquida, sobre a qual o homem ainda no conseguira construir residncias ou indstrias. A grande cidade. Megalpolis. E pensar que, apenas trezentos anos antes, todo o continente possua uma mera populao de dois milhes de habitantes! Dentro de mais cinquenta, a menos que acontecesse algo catastrfico, como a guerra entre a Unio Haijaquiana e as Repblicas Israelenses, a populao da Amrica do Norte compreenderia quatorze, talvez quinze bilhes! A Reserva da Baa de Hudson para Animais Selvagens se tornara a nica rea onde, deliberadamente, era negada permisso de moradia. Ele abandonara a Reserva apenas quinze minutos antes, mas estava desgostoso, uma vez que to cedo no poderia voltar para l. Tornou a suspirar. A Reserva da Baa de Hudson para Animais Selvagens... rvores aos milhares, montanhas, extensos lagos azuis, aves, raposas, coelhos e at mesmo linces, segundo os guardas-florestais. Entretanto, eram to poucos, que em mais dez anos seriam acrescentados longa lista dos animais extintos. Na Reserva, Hal podia respirar, sentia-se sem peias e limitaes. Livre. Por vezes, sentia-se tambm solitrio e inquieto. Comeava a dominar tal sensao, quando terminou sua pesquisa entre os vinte habitantes da Reserva que falavam Francs. O homem a seu lado remexeu-se no assento, como se procurasse coragem para novamente falar com ele. Aps algumas tossidelas nervosas, disse finalmente: - Que Sigmen me ajude, espero no o ter ofendido. Entretanto, eu me perguntava se... Hal Yarrow sentiu-se ofendido, porque aquele homem presumia demais. Ento, recordou o que o Precursor havia dito. Todos os homens so irmos, embora alguns sejam mais favorecidos pelo pai do que outros. O homem a seu lado no tinha culpa, se a cabina de primeira classe ficara apinhada de gente com prioridades mais altas. Isso o forara a escolher entre tomar um nibus-areo mais tarde ou viajar com o escalo inferior. - shib comigo - disse Yarrow, em resposta. - Oh! - exclamou o homem, parecendo aliviado. - Ento, no se incomoda, se fao outra pergunta? No em vo que me chamam de Sam Intrometido, como lhe disse. Ha! Ha! - No, no me incomodo - disse Hal Yarrow. - Um joat, embora sendo um homem verstil, no torna todas as cincias o seu campo de trabalho. Ele se confina a uma disciplina em particular, embora procure conhecer o mximo possvel de todos os ramos especializados. Ao invs de restringir-me a apenas uma das muitas reas da lingustica, possuo um bom conhecimento geral dessa cincia. Isto me capacita a correlacionar o que est acontecendo em todos os seus campos, a pesquisar em uma especialidade coisas que possam interessar a um homem em outra especialidade, a quem comunico o que descobri. De outro modo, o especialista que no tem tempo suficiente para ler as centenas de publicaes abrangendo apenas seu campo, poderia perder algo que o auxiliasse. "Todos os estudos profissionais possuem seus prprios joats, fazendo este trabalho. Em realidade, sou um homem de muita sorte, por estar neste ramo de

cincia. Se, por exemplo, fosse um joat mdico, ficaria desorientado. Teria que trabalhar com uma equipe de joats e, ainda assim, no me tornaria um legtimo homem-dos-sete-instrumentos, um indivduo verstil. Ficaria restrito a uma nica rea da cincia mdica. To formidvel o nmero de publicaes em cada especialidade da medicina - seja eletrnica, fsica ou qualquer outra cincia que queira mencionar - que nenhum homem ou equipe poderia correlacionar toda a disciplina. Felizmente, sempre fui interessado pela lingustica e, de certa forma, beneficiado por isso. Afinal, at me sobra tempo para alguma pesquisa particular, que ser depois adicionada avalancha de documentos. "Uso computadores, evidentemente, mas mesmo o maior complexo de computadores complexos no passa de um sbio idiota. necessrio a mente humana - uma mente penetrante e perspicaz, digo sem me gabar - para perceber que certos itens encerram mais significado do que outros e para fazer uma associao que tenha sentido, entre eles e entre o todo. Ento, eu os indico aos especialistas, que passam a estud-los. Poder-se-ia dizer que um joat um correlacionador criativo. "Seja como for - acrescentou ele - tudo isto custa do meu tempo pessoal para dormir. Devo trabalhar doze horas dirias ou mais, para a glria e proveito do Sturch." Seu ltimo comentrio foi para assegurar-se de que o indivduo, caso fosse um Uzzita ou espio dos Uzzitas, no pudesse informar que ele iludia o Sturch. Hal refletiu que, sem dvida, aquele homem devia ser mesmo o que aparentava. Entretanto, era melhor no correr o risco. Uma luz vermelha brilhou na parede, acima da entrada da cabina, enquanto uma gravao dizia aos passageiros que apertassem os cintos. Dez segundos mais tarde, o veculo areo comeou a desacelerar; um minuto depois, mergulhava bruscamente e continuou caindo, velocidade de mil metros por minuto, segundo tinham informado a Hal. Agora que estavam mais prximos do solo, ele pde ver que Sigmen City (chamada Montreal, at dez anos antes, quando a capital da Unio Haijaquiana se transferira de Rek, na Islndia, para aquele lugar) no era um nico claro uniforme. Manchas escuras, provavelmente parques, podiam ser vistas aqui e ali, e a estreita fita negra e serpenteante das proximidades era o Rio do Profeta, outrora So Loureno. Os palis de Sigmen City erguiam-se a quinhentos metros no ar; cada um deles abrigava um mnimo de cem mil seres - e havia trezentos daquele tamanho, na rea da cidade propriamente dita. No centro da metrpole, havia uma praa, ocupada por rvores e edifcios pblicos, nenhum dos quais passava dos cinquenta pavimentos. Ali ficava a Universidade de Sigmen City, onde Hal Yarrow trabalhava. Sua moradia, contudo, situava-se no pali prximo, e foi para l que ele se encaminhou, pela faixa rolante, aps desembarcar do nibus-areo. Agora, Hal comeava a sentir intensamente algo que no percebia antes - conscientemente em todos os dias de viglia em sua vida. Acontecera somente aps sua viagem de pesquisa Reserva da Baa de Hudson para Animais Selvagens. Era a multido, a massa de humanidade densamente apinhada, odorfera, correndo e empurrando. Apertavam-se todos contra ele, ignorando sua presena, sentindo-o apenas como outro corpo, outro homem, algum sem rosto, um breve obstculo no caminho at seus objetivos. - Grande Sigmen! - murmurou Hal. - Eu devia estar cego, surdo e mudo, para no perceber isto! Eu os odeio!

De repente, sentiu-se arder de culpa e vergonha. Olhou para os rostos sua volta, como se pudessem captar seu dio, sua culpa, sua contrio, tudo escrito na fisionomia. Entretanto, eles nada viram e nem podiam. Para aquela gente, tratava-se apenas de outro homem, algum que exigia certo respeito, se o encontrassem pessoalmente, porque era um profissional, tinha a sua profisso. No obstante, ali na faixa rolante que carregava aquela mar de carne rua abaixo, era diferente. Ele no passava de outro monte de carne e ossos, cimentado por tecidos e acondicionado em pele. Era um deles e, em vista disso, nada. Estremecendo ante essa sbita revelao, Hal abandonou a faixa rolante. Queria afastar-se deles, sentindo que lhes devia uma desculpa. E, ao mesmo tempo, tinha a sensao de hav-los esbofeteado. A poucos passos de distncia da faixa, acima dele, ficava o lbio plstico do Pali N. 30, Residncia dos Congregados Universitrios. No se sentiu melhor no interior daquela boca, embora houvesse passado a sensao de que devia desculpar-se com o povo da faixa rolante. Ningum soubera como ficara to revoltado de repente. Ningum vira o rubor traioeiro de seu rosto. Mesmo isso era tolice, disse para si mesmo, mordendo o lbio. Aquelas pessoas da faixa rolante no poderiam ter adivinhado, de modo algum. No poderiam, a menos que, tambm eles, sentissem a mesma presso por todos os lados, o mesmo aborrecimento. E, se sentiam, quem eram eles para censur-lo? Estava agora entre os seus iguais, homens e mulheres trajando o uniforme plstico e frouxo de profissionais, axadrezado, com o p alado no peito esquerdo. A nica diferena entre homens e mulheres, era que elas usavam saias compridas at o cho, por cima das calas, redes nos cabelos e, algumas, tambm um vu. Este ltimo era um artigo algo incomum e que comeava a desaparecer, um costume mantido pelas mulheres mais velhas ou pelos jovens mais conservadores. Outrora honorvel, o vu agora marcava a mulher como antiquada, embora o vero-difusor o elogiasse de vez em quando e lamentasse a extino do hbito. Hal cumprimentou vrias pessoas por quem passou, sem parar para conversar. A distncia, avistou o Doutor Olvegssen, chefe de seu departamento. Fez uma pausa, para ver se Olvegssen queria falar com ele. Agiu dessa maneira apenas porque o outro era o nico homem com autoridade bastante para faz-lo arrepender-se de no ter apresentado seus respeitos. Olvegssen, no entanto, devia estar muito ocupado, porque acenou para Hal, disse "Aloha" e afastou-se. Olvegssen tinha idade: gostava de usar cumprimentos e frases que haviam sido populares em sua juventude. Yarrow respirou aliviado. Embora se tivesse julgado ansioso para discutir sua permanncia entre os nativos de fala francesa que encontrara na Reserva, descobria agora que no sentia vontade de trocar ideias com ningum. No agora. Amanh, talvez, mas agora, no. Hal Yarrow esperou perto da porta do elevador, enquanto o encarregado verificava os provveis passageiros, a fim de determinar quem tinha prioridade. Quando as portas do elevador se abriram, o encarregado entregou a chave de Hal, dizendo: - O senhor o primeiro, abba. - Exaltado seja Sigmen - disse Hal. Passou para dentro do elevador e ficou contra a parede, perto da porta, enquanto os outros iam sendo identificados e classificados. No teve que esperar muito, porque o encarregado j tinha anos naquele emprego e conhecia quase todos de vista. Mesmo assim, passava sempre por tal formalidade.

De vez em quando, um dos residentes era promovido ou baixava de categoria. Se o encarregado cometesse o erro de no reconhecer a nova mudana de status, teria que ser denunciado. Seus muitos anos naquele posto indicavam que conhecia bem o seu servio. Quarenta pessoas imprensaram-se no elevador. O encarregado fez soar suas castanholas e a porta se fechou. O elevador disparou para cima rapidamente, fazendo com que todos os joelhos se encurvassem; continuou acelerando, porque era um expresso. Parou automaticamente no trigsimo andar e as portas se abriram. Ningum saiu; percebendo isso, o mecanismo tico tornou a fech-las e continuaram para o alto. Houve mais trs paradas, sem que ningum sasse. Ento, metade da multido desembarcou. Hal respirou fundo, porque se as ruas e o andar trreo lhe tinham parecido apinhados, dentro do elevador estavam triturados. Dez pavimentos mais, uma viagem no mesmo silncio de antes, cada homem e mulher parecendo concentrados na voz do vero-difusor, que saa do alto-falante no teto. Ento, as portas se abriram no andar de Hal. Os corredores mediam 4,5m de largura e, quela hora do dia, havia espao suficiente. Hal ficou satisfeito, ao no ver ningum por ali. Caso se recusasse a trocar algumas palavras com os vizinhos, durante uns poucos minutos, passaria a ser olhado como estranho. Isso podia significar comentrios, e comentrios significavam problemas, no mnimo uma explicao ao gapt de seu andar. Seguir-se-ia uma conversa franca, uma preleo e somente o Precursor poderia dizer o que mais aconteceria. Hal caminhou uns cem metros. Parou, quando viu a porta de seu puka. Seu corao comeou a martelar de repente, as mos tremeram. Sentiu vontade de dar meia volta e retornar ao elevador. Aquilo era um comportamento irreal, disse para si mesmo. No devia sentir-se dessa maneira. Por outro lado, Mary ainda demoraria uns quinze minutos para chegar em casa. Empurrou a porta aberta (no havia fechaduras no nvel profissional, claro est) e entrou. As paredes comearam a iluminar-se e, em dez segundos, brilhavam intensamente. Ao mesmo tempo, o tridi ganhou vida, expandindo-se em tamanho natural na parede oposta, enquanto soavam as vozes dos atores. Hal sobressaltouse. - Grande Sigmen! - exclamou, em um murmrio. Caminhou depressa para l e desligou a parede. Sabia que Mary a deixara ligada, pronta para funcionar, assim que ele entrasse. Hal j lhe dissera muitas vezes o quanto aquilo o assustava, sendo difcil acreditar que ela pudesse ter esquecido. Ento, o fato significava que Mary agia assim de propsito, consciente ou inconscientemente. Dando de ombros, disse para si mesmo que, doravante, no tocaria mais no assunto. Se Mary pensasse que aquilo deixara de irrit-la, talvez esquecesse de deixar a parede ligada. Ento, novamente, ela poderia perguntar-se por que, de repente, Hal silenciara sobre seu suposto esquecimento. Poderia continuar esperando que, no fim de contas, ele ficasse irritado, perdesse o controle e comeasse a censur-la aos gritos. Desta forma ela ganharia um round, mais uma vez, pois se recusaria a revidar, encolerizando-o com seu silncio e expresso martirizada, o que o tornaria ainda mais furioso.

Em resultado, ela teria que cumprir o seu dever, por mais penoso que lhe parecesse. Terminado o ms, iria ao quarteiro do gapt, a fim de dar parte do sucedido. Isso significaria mais uma, entre as muitas cruzes negras na Taxa de Moralidade de Hal, e que ele s poderia anular atravs de enrgicos esforos. No entanto, caso se dedicasse a tais esforos - e estava ficando cansado de repeti-los isso representaria tempo perdido, roubado a qualquer outro - ousaria confess-lo, at para si mesmo? - projeto que valesse a pena. Quando protestava, dizendo a Mary que ela o impedia de progredir na profisso, de ganhar mais dinheiro, de mudar-se para um puka maior, e obrigado a ouvir sua voz lamentosa e cheia de censuras, perguntando se, realmente, Hal queria que ela cometesse um ato irreal. E se lhe pedisse para no dizer a verdade, para mentir, por omisso ou infrao? Bem, no podia fazer tal coisa, porque ambos ficariam em perigo, ele e ela. Nunca veriam a face gloriosa do Precursor e nunca... etc., etc. No. No protestaria. No entanto, Mary vivia perguntando por que ele no a amava. E se respondia que a amava, ela ficava insistindo na mesma tecla. Era ento a sua vez de interrog-la, perguntar se achava que ele mentia. Porque no mentia, mas se Mary o chamasse de mentiroso, era sua obrigao denunci-la, no quarteiro do gapt. Com a maior falta de lgica, ela comeava a chorar, alegando ter certeza de que Hal no a amava. Claro, porque se a amasse, realmente, nem sonharia em denunci-la ao gapt. Quando Hal protestava, acusando-a de julgar shib para si mesma poder denuncilo, era respondido com novas lgrimas. E haveria mais lgrimas ainda, se continuasse caindo nas armadilhas que ela lhe preparava. Tornando a praguejar, ele disse para si mesmo que no voltaria a cair. Cruzou a sala de cinco metros por trs e foi para a cozinha, o outro nico aposento, alm do impronuncivel. Naquele cmodo de trs metros por dois e meio, girou para baixo o fogo na parede, junto ao teto. Discou o cdigo apropriado em seu painel de instrumentos e retornou sala. Ali, tirou o casaco, amassou-o em uma bola e o enfiou debaixo de uma poltrona. Sabia que Mary podia ach-lo e brigar com ele pelo que fizera, mas no se importava. No momento, estava cansado para alcanar o teto e puxar um cabide para baixo. Um som sibilante e amortecido partiu da cozinha. O jantar estava pronto. Hal decidiu esquecer a correspondncia, at depois de ter comido. Foi ao impronuncivel, lavar o rosto e as mos. Murmurou automaticamente a prece da abluo: - Assim permita Sigmen, que eu possa lavar de mim a irrealidade, to facilmente como a gua remove estas impurezas! Aps assear-se, apertou o boto para o retrato de Sigmen, acima da pia. Durante um segundo, o rosto do Precursor olhou para ele: uma face comprida e magra, com uma farta cabeleira ruiva e brilhante, enormes orelhas salientes, sobrancelhas espessas e cor-de-palha, encontrando-se acima da ponte do nariz de narinas dilatadas, plidos olhos azuis, a comprida barba laranja-avermelhada e os lbios to finos como o gume de uma faca. Depois disso, o rosto comeou a esmaecer, at sumir de todo. Em mais um segundo, o Precursor desaparecera, substitudo por um espelho. Hal tinha permisso para olhar-se naquele espelho apenas o tempo suficiente para certificar-se de que o rosto estava limpo e pentear o cabelo. Passado o perodo permitido, nada o impedia de continuar a contemplar-se, mas ele nunca transgredia consigo mesmo. Fossem quais fossem as suas faltas, a vaidade no era uma delas.

Pelo menos, era sempre o que acreditava. No obstante, ele demorou um pouquinho mais. Pde notar os ombros largos de um homem alto, o rosto aparentando trinta anos. Os cabelos eram ruivos, como os do Precursor, porm algo mais escuros, quase cor-de-bronze. A testa era alta e ampla, as sobrancelhas castanho-escuras, os olhos bem afastados um do outro tinham uma tonalidade cinza-escuro, o nariz era reto e de tamanho normal, o lbio superior ligeiramente exagerado no comprimento, boca carnuda e o queixo algo proeminente. Hal tornou a pressionar o boto. O prateado do espelho escureceu, interrompido por brilhantes estrias. Depois tornou a escurecer, firmando o retrato de Sigmen. Por uma frao de segundo, Hal viu sua imagem superposta dele; em seguida, suas feies esmaeceram-se, foram absorvidas pelas do Precursor, o espelho desapareceu e o retrato permaneceu. Hal deixou o impronuncivel e foi para a cozinha. Verificou se a porta estava trancada (as portas da cozinha e do impronuncivel eram as nicas que tinham fechadura), porque no queria que Mary o surpreendesse enquanto comia. Abriu a porta do fogo, removeu a caixa aquecida, colocou-a sobre uma mesa que puxou da parede e empurrou o fogo de volta ao teto. Em seguida, abrindo a caixa, comeu sua refeio. Aps deixar o recipiente de plstico cair pela abertura do tuborecuperador, na parede, voltou ao impronuncivel e lavou as mos. Enquanto fazia isso, ouviu Mary chamar seu nome.

2
Hal vacilou por um momento, antes de responder, embora sem saber por que fazia isso. Ento, disse: - Estou aqui, Mary. - Oh! Eu sabia que voc s poderia estar a, se houvesse chegado - disse ela. Onde mais estaria? Sem sorrir, ele caminhou para a sala. - Precisava ser to sarcstica, mesmo depois que fiquei ausente tanto tempo? Mary era uma mulher alta, mais baixa que Hal apenas meia cabea. Tinha cabelos de um louro plido, fortemente repuxados para trs, onde se prendiam em um grande coque na nuca. Os olhos eram azul-claros. De feies regulares e midas, desfiguradas pelos lbios demasiado finos. A blusa folgada de gola no pescoo e a saia rodada que ia at o cho evitavam que se pudesse verificar que tipo de corpo possua. O prprio Hal no sabia. - Eu no estava sendo sarcstica, Hal - respondeu ela. - Fui apenas realista, Onde mais poderia estar? Tudo quanto tinha a fazer era dizer "Sim". E voc sempre tem de estar l - ela apontou para a porta do impronuncivel quando chego em casa. Parece gastar todo o seu tempo l dentro ou em seus estudos. D a impresso de que procura fugir de mim. - Uma bela acolhida - disse ele. - Voc no me beijou - lembrou Mary. - Tem razo - replicou ele. - o meu dever e esqueci... - No devia ser um dever, mas uma alegria. - difcil sentir alegria, beijando lbios que criticam. Para sua surpresa, ao invs de responder com rispidez, Mary comeou a chorar. Imediatamente, ele ficou envergonhado. - Sinto muito - disse. - No obstante, deve admitir que no chegou em casa bemhumorada. Aproximou-se e tentou abra-la, mas Mary esquivou-se. Mesmo assim, beijou-a no canto da boca, quando ela virou a cabea. - No quero que faa isso porque tem pena de mim ou por ser sua obrigao replicou ela. - Quero que faa porque me ama. - Pois eu a amo - disse ele, pelo que lhe pareceu a milsima vez, desde que estavam casados. No entanto, at para si mesmo, soava pouco convincente. Ora, ele a amava - disse com seus botes. Tinha de amar. - Voc tem uma bela maneira de demonstrar seu amor - disse ela. - Esqueamos o que houve - falou Hal. - Comearemos tudo de novo. Assim... Comeou a beij-la, mas Mary recuou. - O que, com o D, h com voc? - exclamou ele. - J me deu seu beijo de cumprimento - replicou Mary. - No pode comear a ficar

sensual. Este no o lugar nem o momento! Ele ergueu as mos no ar. - Quem est ficando sensual? Eu queria agir como se voc tivesse acabado de surgir na porta. Beijar uma vez mais que o permitido ser pior do que discutir? Seu problema, Mary, aceitar tudo literalmente. No sabe que o prprio Precursor nunca exigiu que suas determinaes fossem seguidas ao p da letra? Ele mesmo disse que, por vezes, as circunstncias exigem modificaes! - Sem dvida, mas tambm disse que devemos evitar racionalismos, quando nos afastamos de sua lei Em primeiro lugar, temos que conferir a realidade de nosso comportamento com um gapt. - Oh, mas claro! - exclamou Hal. - Telefonarei para o nosso bondoso anjo-daguarda pro tempore, perguntando se correto eu tornar a beij-la! - a coisa mais acertada a fazer - disse ela. - Grande Sigmen! - gritou Hal. - No sei se devo rir ou chorar! S sei que no a entendo! Nunca entenderei! - Faa uma prece a Sigmen - disse ela. - Pea a ele para dar-lhe realidade. Ento, no haver mais dificuldades. - Faa voc a prece - replicou ele. - So precisos dois para uma briga. Voc to responsvel quanto eu. - Conversarei com voc mais tarde - disse Mary -, quando no estiver to zangado. Tenho que me lavar e comer. - No se preocupe comigo. Estarei ocupado at a hora de dormir. Preciso enfronharme bem nessa incumbncia de Sturch, antes de apresentar-me a Olvegssen. - Aposto como isso o deixar muito satisfeito - disse ela. - Eu gostaria de termos uma conversa agradvel. Afinal, voc ainda no disse uma palavra sobre sua viagem Reserva. Ele no respondeu. - No precisa fazer essa cara para mim! - exclamou Mary. Hal tirou da parede um retrato de Sigmen e o desdobrou em uma cadeira. Ento, girando da parede o projetor-ampliador, inseriu nele a carta e ajeitou os controles. Aps colocar os culos protetores e decodificadores, adaptou o fone ao ouvido e sentou-se na cadeira. Sorriu ao fazer isso. Mary devia ter visto o sorriso e, sem dvida, gostaria de saber o que o provocara, mas no fez perguntas. E, mesmo que perguntasse, no obteria resposta. Hal no podia contar-lhe que sentia certa satisfao em sentar-se no retrato do Precursor. Mary ficaria chocada ou fingiria estar, ele nunca tinha muita certeza de suas reaes. De qualquer modo, ela no possua qualquer senso de humor que valesse a pena considerar e, por outro lado, Hal jamais lhe diria algo que pudesse baixar sua T. M. Hal pressionou o boto que acionava o projetor. Recostou-se na cadeira, sem relaxar. Imediatamente, o filme amplificado projetou-se sobre a parede oposta a ele. No estando de culos, Mary nada podia ver, alm da parede vazia. Ao mesmo tempo, ele ouviu a voz gravada no filme. Antes de mais nada, como sempre acontecia em comunicados oficiais, o rosto do Precursor surgiu na parede. A voz disse: - Exaltado seja Isaac Sigmen, em quem reside a realidade e de quem flui toda a verdade! Que ele abenoe a ns, seus seguidores, e confunda seus inimigos, os discpulos do inshib Retrocursor! A voz fez uma pausa e houve uma interrupo na gravao, a fim de que o espectador fizesse sua prece particular. Em seguida, uma nica palavra - woggle -

projetou-se na parede, enquanto o locutor continuava: - Devotado crente Hal Yarrow: Aqui temos a primeira, em uma lista de palavras surgidas recentemente no vocabulrio dos habitantes de fala americana da Unio. Esta palavra - woggle - originou-se no Departamento da Polinsia, propagando-se rapidamente a todos os povos da fala americana nos Departamentos da Amrica do Norte, Austrlia, Japo e China. curioso que ainda no tenha surgido no Departamento da Amrica do Sul que, como certamente deve saber, contguo Amrica do Norte. Hal Yarrow sorriu, embora houvesse uma poca em que declaraes semelhantes o deixavam furioso. Quando perceberiam os remetentes de tais cartas que ele no era apenas um homem de instruo superior, mas tambm um erudito? Naquele caso em particular, at mesmo os quase iletrados das classes inferiores deviam saber a localizao da Amrica do Sul, visto que o Precursor mencionara esse continente inmeras vezes, em seus O Talmude Ocidental e O Mundo e o Tempo Reais. No obstante, era verdade que os professores dos no-profissionais podiam no se dar ao trabalho de indicar a localizao da Amrica do Sul a seus alunos, embora eles prprios a conhecessem. - Woggle - prosseguiu o locutor - foi relatada pela primeira vez na ilha de Taiti. Essa ilha fica situada no centro do Departamento Polinsio, sendo habitada por descendentes dos australianos que a colonizaram, aps a Guerra Apocalptica. Atualmente, usada como base militar espacial. "Aparentemente, a palavra woggle difundiu-se de l, embora seu uso se tenha restringido aos no-profissionais, em particular. A nica exceo diz respeito aos profissionais espaciais. Acreditamos que exista alguma relao entre o aparecimento da palavra e o fato - que ns saibamos - de terem sido os espaonautas os primeiros a us-la. "Os vero-difusores solicitaram permisso para us-la no ar, mas o pedido lhes foi negado, at estudos posteriores. "A palavra em si, at onde pode ser determinado, tem sido usada como adjetivo, substantivo e verbo. Seu significado basicamente depreciativo, aproximado - mas no equivalente - ao das palavras linguisticamente aceitveis fouled-up e jinxed. Em adio, compreende um significado de algo estranho, sobrenatural. Em uma palavra: irrealstico. "Pela presente, ficar incumbido de investigar a palavra woggle, segundo o Plano N. ST-LIN-476, a menos que tenha recebido alguma ordem com um nmero de prioridade mais alto. Em qualquer dos casos, dever responder a esta carta, no mais tarde que at 12 de Fertilidade, 550 a.S." Hal prosseguiu at o fim da correspondncia. Por sorte, as outras trs palavras tinham prioridade mais baixa. No teria que executar uma faanha impossvel: investigar as quatro ao mesmo tempo. De qualquer maneira, teria que partir pela manh, aps apresentar-se a Olvegssen. Em vista disso, nem precisava se dar ao trabalho de desfazer sua bagagem e ficar dias usando as mesmas roupas, talvez at sem tempo de mandar limp-las. No que ele se aborrecesse com a viagem iminente. Entretanto, estava cansado e gostaria de descansar, antes de partir novamente. Descansar, como? - perguntou-se, aps retirar os culos e olhar Mary. Ela acabava de levantar-se da cadeira, aps desligar o tridi. Agora, abaixava-se e puxava uma gaveta da parede. Hal viu que Mary apanhava as roupas de dormir de ambos. E, como j lhe acontecera em tantas outras noites, ele sentiu um frio no

estmago. Mary se virou e viu seu rosto. - O que h? - perguntou. - Nada. Ela cruzou o aposento (apenas alguns passos para atravessar o comprimento da sala, o que fez Hal recordar quantos passos podia dar, durante sua permanncia na Reserva). Mary estendeu-lhe um bolo amarrotado de peas em tecido fino, dizendo: - No creio que Olaf tenha mandado lav-las. De qualquer maneira, ele no tem culpa. O deionizador no est funcionando. Ele me deixou um bilhete, dizendo que chamara um tcnico, mas sabe como levam tempo consertando qualquer coisa. - Eu mesmo consertarei, quando tiver tempo - disse ele. Cheirou a roupa de dormir. - Grande Sigmen! H quanto tempo o deionizador est parado? - Desde que voc viajou - respondeu Mary. - Como esse homem transpira! - exclamou Hal. - Deve viver em estado de permanente terror. No de admirar! O velho Olvegssen tambm me amedronta. Mary enrubesceu. - Tenho rezado tanto para que voc deixe de praguejar! - suspirou. - Quando vai abandonar esse hbito irreal? No sabe que... ? - Claro que sei - disse ele, interrompendo-a bruscamente. - Sei que a cada vez que tomar o nome do Precursor em vo, adio ainda mais a Suspenso do Tempo. E da? Mary recuou, afastando-se dos gritos e dos lbios escarnecedores. - E da? - repetiu ela, incrdula. - Hal, voc est mesmo falando srio? - No, claro que no estou! - replicou ele, respirando pesadamente. - claro que no! Como poderia? Acontece que fico fora de mim, quando voc recorda meus erros continuamente. - O prprio Precursor disse que devemos sempre recordar a nossos irmos as suas irrealidades. - No sou seu irmo. Sou seu marido! - exclamou ele. - Mesmo havendo muitas vezes, como agora, quando eu no desejaria s-lo. Mary perdeu a expresso afetada e reprovadora. As lgrimas inundaram seus olhos, os lbios e o queixo tremeram. - Pelo amor de Sigmen - disse ele - no chore! - O que mais posso fazer - soluou ela - quando meu prprio marido, minha prprio carne e sangue, unido a mim pelo Real Sturch, despeja injrias sobre minha cabea? E nada fiz para merec-las! - Nada, exceto aproveitar todas as oportunidades para denunciar-me ao gapt disse ele. Virando-se, ele se afastou e puxou a cama, fazendo-a descer da parede. - Imagino que as roupas de cama tambm estejam com o fedor de Olaf e de sua gorda esposa - disse. Pegou um lenol, cheirou-o e soltou: - Augh! Puxou os outros lenis e os jogou ao cho. Suas roupas de dormir foram para o mesmo monte. - Para, o D com eles! Vou dormir com minhas roupas. E voc ainda se considera uma esposa! Por que no leva nossas roupas ao vizinho e arranja que sejam limpas l? - Voc sabe por qu - disse ela. - No temos dinheiro para pagar a eles pelo uso de sua mquina limpadora. Poderamos, se voc tivesse uma T.M. mais alta. - E como posso ter uma T.M. mais alta, se voc corre para o gapt, sempre que cometo a mais leve falta? - A culpa no minha! - replicou ela, indignada. Que espcie de Sigmenita seria

eu, se mentisse para o bondoso abba, dizendo que voc merecia uma T .M. melhor? Como viver em paz depois disso, sabendo que fra to irreal e que o Precursor estava me vendo? Sim, porque quando estou com o gapt, posso sentir os olhos invisveis de Isaac Sigmen ardendo dentro de mim, lendo todos os meus pensamentos. Eu no poderia! E voc devia envergonhar-se, por desejar que eu proceda assim! - V para o I! - soltou Hal. Dando-lhe as costas, caminhou para o impronuncivel. No interior do pequeno compartimento, Hal tirou a roupa e foi para o chuveiro, l permanecendo durante os trinta segundos de ducha a que tinha direito. Depois ficou diante do secador, at seu corpo secar. Em seguida, escovou os dentes vigorosamente, como se quisesse limp-las das terrveis palavras que proferira. Como de costume, comeava a envergonhar-se do que tinha dito. E, tambm, a sentir medo do que Mary diria ao gapt, do que ele prprio diria ao gapt e do que aconteceria em resultado. Talvez sua T.M. ficasse to desvalorizada, que acabaria sendo multado. Se tal acontecesse, seu oramento, j muito apertado, estouraria, deixando-o mais endividado do que nunca, alm de ser preterido por ocasio das prximas promoes. Pensando nisso, vestiu-se novamente e saiu do diminuto aposento. Mary roou nele, a caminho do impronuncivel. Ficou surpresa ao v-la vestido e, parando, disse: - Oh, est bem! Voc jogou tudo de dormir no. cho! Deve estar brincando, Hal! - No, no estou - replicou ele. - No vou dormir naquelas coisas impregnadas do suor de Olaf. - Por favor, Hal - insistiu Mary. - Eu gostaria que no usasse essa palavra. Sabe que no suporto vulgaridade. - Peo-lhe desculpas - disse ele. - Prefere que eu use um termo islands ou hebreu, com esse sentido? Em qualquer dos idiomas, a palavra significa a mesma vil excreo humana: suor! Mary levou as mos aos ouvidos, correu para o impronuncivel e bateu a porta atrs de si. Hal se deixou cair sobre o colcho fino e pousou o brao sobre os olhos, a fim de que a luz no batesse neles. Em cinco minutos, ouviu a porta se abrir (estava precisando ser azeitada, mas isso s ia acontecer depois que o oramento deles e de Olaf Marconi permitisse a compra do lubrificante). Afinal, se sua T.M. baixasse, os Marconi podiam solicitar a prpria mudana para outro apartamento. Se encontrassem nova residncia, ento outro casal, ainda mais questionvel (talvez um que acabasse de ser promovido de uma classe profissional inferior), viria morar ali. Oh, Sigmen!, pensou Hal. Por que no me satisfao com as coisas, da maneira como so? Por que no aceito a realidade inteiramente? Por que devo ter tanto do Retrocursor em mim? Diga, responda-me! Foi a voz de Mary que ouviu, quando se instalou na cama, a seu lado. - Hal, imagino que no v insistir em tal inshib! - Que inshib? - perguntou ele, embora sabendo a que ela se referia. - Dormir com suas roupas de rua. - Por que no? - Hal! - exclamou ela. - Sabe perfeitamente por que no! - Pois no sei - replicou ele. Afastou o brao de sobre os olhos e deparou com a escurido absoluta. Como era

prescrito, Mary apagara a luz, antes de ir para a cama. Se despido, o corpo dela cintilaria de alvura, claridade da lmpada ou da lua, pensou ele. No entanto, jamais o vira, nunca a vira nem mesmo semidespida... Nunca vi um corpo de mulher, exceto naquele quadro, que o homem em Berlim me mostrou. E eu, aps um olhar entre faminto e horrorizado, fugi o mais depressa que pude. Gostaria de saber se os Uzzitas o encontraram logo depois e lhe deram o tratamento costumeiro, o reservado aos homens que pervertem a realidade de maneira to hedionda. De maneira to hedionda... Sim, ainda podia ver o quadro, como se o tivesse diante dos olhos, agora, claridade total de Berlim. E podia ver o homem que tentava vend-lo, um jovem atraente, de cabelos louros e ombros largos, falando a variedade berlinense do islands. Carne alva cintilando... Mary ficara calada por vrios minutos, mas ele a ouvia respirando. Ento: - Hal, no acha que fez o bastante, desde que chegou em casa? Pretende fazer-me contar ainda mais ao gapt? - E o que mais eu fiz? - perguntou ele, enfurecido. No obstante, sorriu de leve, decidido a faz-la falar francamente, descobrir-se e pedir. No que Mary chegasse a tanto, mas ele a foraria a quase isso, ao mximo do que ela seria capaz. - exatamente isso. Voc no fez nada - murmurou ela. - Afinal, de que est falando? - Voc sabe. - No, no sei. - Na noite anterior sua viagem para a Reserva, disse que estava muito cansado. No uma desculpa real, mas nada contei ao gapt, porque voc tinha cumprido sua obrigao semanal. No entanto, ficou fora duas semanas, e agora... - Obrigao semanal! - exclamou ele, em voz alta, descansando sobre um cotovelo - Obrigao semanal! o que voc pensa disso? - Ora, Hal, o que mais devo pensar? - perguntou ela, surpresa. Com um grunhido, ele tornou a deitar-se e fitou o escuro. - De que adianta? falou. - Por que, por que deveramos? Estamos casados h nove anos; no temos filhos; nunca os teremos. At mesmo fiz uma petio de divrcio. Ento, por que devermos continuar representando, como um casal de robs no tridi? Mary prendeu a respirao e ele pde imaginar o horror expresso em seu rosto. Aps uma pausa que pareceu pesada com seu choque, Mary falou: - Temos que fazer porque tem que ser assim. Que alternativa nos resta? Certamente, voc no est sugerindo que... - No, no - respondeu ele rapidamente, pensando no que aconteceria se Mary fosse com aquilo ao gapt de ambos. Ainda era possvel suportar outras coisas, mas se houvesse a menor insinuao de Mary, quanto ao marido recusar-se a cumprir o mandamento especfico do Precursor... Hal nem queria pensar nisso. Afinal, agora tinha prestgio como professor universitrio, um puka com algum espao e uma possibilidade de progredir. Entretanto, no haveria nada disso se... - Claro que no - insistiu ele. - Sei que devemos tentar ter filhos, mesmo se formos destinados a no t-los. - Os mdicos disseram que nada h de errado fisicamente conosco - disse ela, talvez pela milsima vez, nos ltimos cinco anos. - Portanto, um de ns deve estar pensando contra a realidade, negando o verdadeiro futuro com seu corpo. Sei que

no posso ser eu. No possvel! - "A escura personalidade oculta demasiada brilhante" - disse Hal, citando O Talmude Ocidental. - "O Retrocursor que em ns existe faz-nos prevaricar, e nem o percebemos. " Nada havia que irritasse tanto Mary - ela prpria sempre fazendo citaes - como ouvir Hal fazer o mesmo. Agora, contudo, ao invs de iniciar uma ladainha, exclamou: - Hal, tenho medo! Percebe que, em mais um ano, nosso tempo ter expirado? Que os Uzzitas nos submetero a outro teste? E, se falharmos, se eles descobrirem que um de ns est negando o futuro a nossos filhos... Eles so bem claros quanto ao que aconteceria! A inseminao artificial, atravs de um doador, era adultrio. E Sigmen proibira a clonagem, porque era abominao. Pela primeira vez naquela noite, Hal identificou-se com ela. Conhecia o mesmo terror que fazia o corpo de Mary estremecer e sacudia a cama. Entretanto, no podia permitir que ela soubesse disso, porque ento desmoronaria por completo, como j acontecera tantas vezes no passado. Ento, ele passara toda a noite recompondo as peas, deixando-as firmes novamente. - No creio que haja tanto motivo para preocupar-se - disse. - Afinal, somos altamente respeitados e necessrios como profissionais. Eles no iriam desperdiar nossa instruo e capacidade, mandando-nos para o I. Penso que, se voc no engravidar, conseguiremos uma extenso, mais tempo... De qualquer modo, eles j abriram precedentes e tm autoridade. O prprio Precursor disse que cada caso deveria ser considerado por seu contexto, ao invs de julgado por uma regra absoluta. E ns... - E quantas vezes um caso julgado pelo contexto? perguntou ela, em voz estridente. - Quantas vezes? Sabemos perfeitamente que a regra absoluta sempre aplicada! - No sei de nada disso - replicou ele, conciliador. Como pode ser to ingnua? Se for acreditar em tudo quanto dizem os vero-dIfusores... Ouvi certas coisas sobre hierarquia, e sei que fatores como relacionamento de sangue, amizade, prestgio e poder - ou utilidade para o Sturch podem provocar um relaxamento das regras. Mary sentou-se na cama, muito rgida. - Est querendo me dizer que os Urielitas podem ser subornados? - perguntou, em voz chocada. - Eu nunca, jamais diria semelhante coisa a algum declarou ele - jurarei pela mo perdida de Sigmen, que nem mesmo fiz qualquer velada aluso sobre to vil irrealidade, Nada disso; quero apenas dizer que a utilidade para o Sturch, por vezes, resulta em clemncia ou outra oportunidade. - Voc conhece algum que possa ajudar-nos? - perguntou Mary. Hal sorriu na escurido. Mary podia ficar chocada ante suas palavras ditas sem rodeios, mas era prtica e no vacilaria em apelar para todos os meios, a fim de livr-los de seu problema. Houve silncio por alguns minutos. Ela respirava ansiosamente, como um animal acuado .. - Em verdade, alm de Olvegssen, no conheo ningum influente - disse Hal, por fim. - E ele esteve fazendo comentrios sobre minha T.M., embora elogie meu trabalho. - Est vendo? Essa T.M.! Se ao menos voc se esforasse um pouco, Hal... - E se ao menos voc no fosse to ansiosa em rebaixar-me... - disse ele, com

amargura. - Hal! No posso fazer outra coisa, se voc est sempre descambando para a irrealidade! No gosto do que tenho de fazer, mas a minha obrigao! Ainda agora, voc acabou de cometer mais uma falha, censurando o que preciso fazer. Mais uma marca negra... - Que voc ser forada a repetir ao gapt. Sim, j sei. No vamos voltar ao assunto, pela dcima milionsima vez. - Foi voc que o provocou - declarou ela, com honestidade. - Parece que no temos mesmo outra coisa para falar. Mary arquejou, depois disse: - Nem sempre foi assim conosco. - Nem sempre - concordou ele - Pelo menos, durante o primeiro ano de casamento. Depois disso, contudo... - E de quem foi a culpa? - perguntou ela. - A est uma boa pergunta, mas acho conveniente pararmos por aqui. O tema poderia tornar-se perigoso. - O que est querendo dizer? - No me interessa discuti-lo. Ele prprio ficou surpreso com suas palavras. O que quisera dizer com aquilo? Era difcil responder; no falara com o intelecto, mas com todo o seu ser. O Retrocursor que pulsava em seu ntimo teria posto aquelas palavras em sua boca? - Vamos dormir - disse. - O amanh modifica a face da realidade. - S depois - disse ela. - Depois de qu? - perguntou Hal, enfastiado. - No queira bancar o shib comigo - replicou Mary. Foi por causa disso que tudo comeou. Com voc querendo... fugir ao seu... dever. - Meu dever! - suspirou -Hal. - A coisa shib a fazer, Claro! - No fale assim - disse ela. - No quero que o faa apenas por achar que sua obrigao. Quero que seja porque me ama, porque assim lhe foi determinado. E tambm porque quer amar-me. - Foi-me determinado amar toda a humanidade disse Hal. - Entretanto, percebo que estou expressamente proibido de cumprir o meu dever com qualquer pessoa, exceto a minha realisticamente imposta esposa. Mary ficou to chocada, que no encontrou resposta e se virou de costas para ele. Hal, no entanto, sabendo que agia dessa maneira no s para punir a ambos, como porque assim devia ser feito, tomou a iniciativa, A partir de ento, aps ter feito a declarao formal de introduo, tudo ficou ritualizado. Desta vez vez, ao contrrio de outras no passado, tudo foi executado passo a passo, palavras e atos, segundo o especificado pelo Precursor, em O Talmude Ocidental. Exceto por um detalhe: ele continuava usando suas roupas de dia. Hal decidira que isso podia ser relevado, pois o que importava era o esprito, no a letra. E que diferena fazia, se usasse o grosso traje de rua ou as volumosas roupas de dormir? Quanto a Mary, se percebeu alguma coisa, nada comentou a respeito.

3
Mais tarde, deitado de costas e fitando a escurido, Hal meditou, como fizera tantas vezes antes. O que seria aquilo que varava seu abdmen como uma larga e espessa lmina de ao, parecendo decepar-lhe o torso dos quadris? Ficara excitado no comeo. Sabia disso porque seu corao batera depressa, a respirao saa em haustos. No entanto, ele no conseguia - realmente - sentir alguma coisa. E, chegado o momento - aquele que o Precursor denominara o tempo de gerao da potencialidade, a plenitude e execuo da realidade - Hal experimentara apenas uma reao mecnica. Seu corpo cumprira a funo que lhe fra prescrita, mas ele nada sentira daquele xtase, to vividamente descrito pelo Precursor. Era traspassado por uma lmina de ao, uma zona de insensibilidade, uma rea de nervos congelados. Nada sentia, exceto os espasmos de seu corpo, como se uma agulha eltrica lhe estimulasse os nervos, ao mesmo tempo em que os entorpecia. Disse para si mesmo que aquilo estava errado. Estaria mesmo? No seria algum engano do Precursor? Afinal de contas, o Precursor era um homem superior ao restante da humanidade. Talvez fosse um ser bem dotado o suficiente para experimentar to refinadas reaes, sem perceber que os demais no partilhavam de sua mesma sorte. Oh, no, no podia ser assim, caso fosse verdade - e perecesse a idia de ser o contrrio - que o Precursor podia ver na mente de todo homem. Sendo assim, ele, Hal, fracassara. Apenas ele, entre todos os discpulos do Real Sturch. Seria mesmo apenas ele? Hal jamais discutira seus sentimentos com quem quer que fosse. Fazer tal coisa era - seno inconcebvel - impossvel. Obsceno, irrealista. Seus professores nunca lhe tinham dito para no discutir o assunto; no precisavam dizer, porque Hal sabia, sem que lhe dissessem. No obstante, o Precursor descrevera quais deveriam ser suas reaes. Teria sido uma descrio total? Quando Hal considerava essa parte do Talmude Ocidental, que era lida apenas por noivos e casados, percebia que o Precursor, em realidade, no descrevera um estado fsico. Usara uma linguagem potica (Hal conhecia o significado da poesia porque, como linguista, tinha acesso a vrias obras literrias, proibidas a outros), metafrica, at mesmo metafsica. Expressara-se em termos que, analisados, demonstravam pouca relao com a realidade. Perdoe-me, Precursor, pensou Hal. Eu quis dizer que suas palavras no eram uma descrio cientfica do verdadeiro processo eletroqumico do sistema nervoso humano. Evidentemente, aplicam-se diretamente a um nvel superior, porque a realidade compreende muitos planos de fenmenos. Sub-realista, realista, pseudo-realista, surrealista, superrealista, retrorrealista. No o momento para teologia, pensou. No quero deixar minha mente turbilhonando de novo esta noite, como em muitas outras noites, s voltas com o insolvel, o irrespondvel. O Precursor sabia. Eu no posso.

Tudo quanto sabia agora que no estava em fase com as normas mundiais; no estivera e, possivelmente, nunca estaria. Oscilava borda da irrealidade, em todos os seus momentos de viglia. E aquilo no era bom - o Retrocursor o capturaria, ele cairia nas mos malignas do irmo do Precursor... Hal Yarrow despertou repentinamente, quando o toque matinal ecoou pelo apartamento. Ficou um instante confuso, o mundo de seu sonho misturando-se ao mundo desperto. Deixou a cama em seguida e, de p, olhou para Mary. Como sempre, ela no acordava ao primeiro toque, apesar de to alto, porque no lhe dizia respeito. Em mais quinze minutos, soaria a segunda clarinada no tridi, o toque para as mulheres. A essa altura, ele j deveria ter-se lavado, feito a barba, vestido e encaminhado para suas obrigaes. Mary teria quinze minutos para aprontar-se e sair; dez minutos mais tarde, os Olaf Marconi chegariam de seu trabalho noturno, prontos para dormir e permanecer naquele pequeno mundo, at o retorno dos Yarrow. Hal foi mais rpido que de costume, porque continuava com suas roupas de dia. Aliviou-se, lavou o rosto e as mos, esfregou creme sobre o comeo da barba, livrouse dos fios que apareciam (algum dia, se chegasse a subir de nvel na hierarquia, usaria barba, como Sigmen), penteou o cabelo e saiu do impronuncivel. Aps guardar na sacola de viagem as cartas recebidas na noite anterior, caminhou para a porta. Ento, levado por uma sensao inesperada e inanalisvel, deu meia volta, chegou junto da cama e inclinou-se para beijar Mary. Ela no acordou e, por um segundo, Hal lamentou isso, porque ficara sem saber o que ele fizera. Aquele no era um ato de dever, de imposio. Brotara de profundezas escuras, onde tambm devia haver luz. Por que agira dessa maneira? Na vspera, noite, pensara que a odiava. Agora... Como ele, Mary era compelida a fazer o que devia ser feito. Isso, naturalmente, no era desculpa. Cada ser tinha a responsabilidade do prprio destino; se algo bom ou ruim lhe acontecesse, seria o nico responsvel por isso. Hal corrigiu seu pensamento. Ele e Mary eram os geradores da prpria infelicidade, mas no conscientemente. O ego brilhante de ambos no desejava a runa de seu amor; era o ego escuro - o horrvel Retrocursor, agachado nas ltimas profundezas de cada um - que causava aquilo. Ao parar junto porta, viu que Mary abria os olhos e o fitava, de maneira um tanto confusa. Hal saiu apressadamente para o corredor, ao invs de tornar a beijla. Sentia-se em pnico, temendo que ela o chamasse e se repetisse toda a terrvel, enervante cena. S mais tarde, recordou que no houvera oportunidade de comunicar-lhe que estava de partida para o Taiti, nessa mesma manh. Enfim, o esquecimento poupara nova cena. quela altura, o corredor estava apinhado de homens, rumando para o trabalho. Como Hal, muito deles envergavam o traje xadrez dos profissionais. Outros usavam indumentria verde e escarlate, dos professores universitrios. Naturalmente, Hal dirigiu-se a todos. - Bom futuro para voc, Ericssen! - Que Sigmen lhe sorria, Yarrow! - Teve um sonho brilhante, Chang? - Shib, Yarrow! Direto da prpria verdade! - Shalom, Kazimuru. - Que Sigmen lhe sorria, Yarrow! Hal se postou perto das portas do elevador. Em vista da multido, havia um

encarregado de servios naquele andar, durante a manh, organizando a prioridade na descida. Uma vez fora da torre, Hal foi passando por uma srie de faixas rolantes, de velocidade crescente, at chegar expressa, a faixa rolante central. Situou-se ali, imprensado pelos corpos de homens e mulheres, porm vontade, porque todos pertenciam sua classe. Aps uma viagem de dez minutos, recomeou a abrir passagem por entre o povo, passando de uma para outra faixa rolante. Cinco minutos depois, chegava calada e encaminhou-se para a cavernosa entrada do Pali N 16, a Universidade de Sigmen City. No interior, no precisou esperar muito tempo, at que o encarregado lhe permitisse a entrada no elevador. O expresso o levou direto ao trigsimo nvel. Em geral, quando saa do elevador, Hal seguia imediatamente para seu escritrio, a fim de fazer sua primeira palestra do dia, um curso de sub-graduao, transmitido pelo tridi. Nesse dia, contudo, ele rumou para o gabinete do deo. A caminho, ansioso por um cigarro e sabendo que no poderia fumar em presena de Olvegssen, parou para acender um e aspirar a fumaa deliciosa do ginseng. Estava parado junto porta de uma classe de lingustica elementar, de onde podia ouvir trechos da preleo de Keoni Jerahmeel Rasmussen. - "Originariamente, puka e pali foram palavras dos primitivos habitantes polinsios, do arquiplago de Hava. As pessoas de fala inglesa que, mais tarde, colonizaram as ilhas, adotaram muitos termos do idioma havaiano; puka, com o significado de buraco, tnel ou caverna, e pali, significando penhasco, contavam-se entre os mais populares. "Quando os havaiano-americanos repovoaram a Amrica do Norte aps a Guerra Apocalptica, esses dois termos continuaram sendo usados em seu sentido original. Entretanto, h cerca de cinquenta anos, ambas as palavras mudaram de significado. puka passou a ser aplicado aos pequenos apartamentos destinados s classes inferiores, evidentemente em sentido depreciativo. Mais tarde, o termo abrangeu as classes superiores. Ainda assim, quem tem hierarquia reside em um apartamento; os pertencentes a toda a classe abaixo da hierarquia, mora em um puka. "Pali, com o significado de penhasco, foi aplicado aos arranha-cus ou a qualquer edifcio de vulto. Ao contrrio de puka, esse termo retm, ainda, seu sentido original." Hal terminou o cigarro, deixou-o cair em um cinzeiro e desceu o saguo, a caminho do gabinete do deo. L, ele encontrou o Doutor Bob Kafziel Olvegssen, sentado atrs de sua mesa de trabalho. Sendo seu superior, naturalmente foi Olvegssen quem falou primeiro. Tinha um leve sotaque irlands. - Aloha, Yarrow. O que anda fazendo por aqui? - Shalom, abba. Peo-lhe que me desculpe por ter vindo aqui sem ser convidado. Entretanto, eu precisava resolver vrios assuntos, antes de partir. Olvegssen, um homem de setenta anos e cabelos grisalhos, franziu as sobrancelhas. - Partir? Hal tirou a carta de sua pasta e a estendeu a Olvegssen. - Naturalmente, o senhor poder process-la mais tarde. De qualquer modo, posso poupar-lhe tempo, informando que se trata de outra ordem para uma investigao lingustica. - Voc mal acabou de voltar de uma! - exclamou 0lvegssen. - Como eles podem esperar que eu dirija esta universidade com eficincia e para a glria do Sturch, se requisitam meu pessoal continuamente para empreendimentos inteis e disparatados

atrs de palavras? - Sem dvida, no est querendo criticar os Urielitas - disse Hal, com um leve toque de malcia. No gostava daquele superior, embora procurasse superar esse pensamento irrealista. - Harrump! claro que no! Eu seria incapaz disso e sinto-me ofendido com sua insinuao de que pudesse ser! - Peo perdo, abba - disse Hal -, mas eu nem sonharia em insinuar semelhante coisa. - Quando parte? - perguntou Olvegssen. - No primeiro nibus-areo que, segundo penso, decola dentro de uma hora. - E voltar? - S Sigmen sabe. Quando terminar minha investigao e o relatrio. - Venha ver-me imediatamente, assim que chegar. - Peo-lhe perdo novamente, mas ser impossvel. Ento, minha T. M. ter vencido h muito e serei compelido a reorganiz-la, antes de fazer qualquer coisa mais. Isso pode tomar-me horas. Olvegssen deu de ombros e disse: - Sim, sua T. M... No se saiu muito bem com a ltima, Yarrow. Espero que a prxima indique algum progresso. Do contrrio... De repente, H!al sentiu todo o corpo. ardente e suas pernas estremeceram. - Sim, abba? Sua prpria voz soava fraca e distante. Olvegssen fez uma torre com as mos e olhou para Hal por cima dela. - Embora lamentando imensamente, serei forado a agir. No posso ter um homem com T. M. baixa, entre o meu pessoal. Receio que... Houve um longo silncio. Hal sentiu o suor porejando de suas axilas e gotculas brotando na testa e lbio superior. Sabia que Olvegssen o deixava em suspenso, deliberadamente, mas no queria fazer perguntas. No daria quele presunoso e grisalho gimel a satisfao de ouvi-lo falar. Entretanto, no ousava parecer desinteressado e, se no dissesse qualquer coisa, sem dvida o outro apenas sorriria e o despediria. - O que, abba ? - perguntou finalmente, procurando ocultar o receio em sua voz. - Receio muito que nem mesmo posso permitir-me a benevolncia de apenas rebaix-la para o ensino na escola secundria. Eu gostaria de ser menos severo mas, em seu caso, a generosidade s serviria para acentuar a irrealidade. uma possibilidade que no posso enfrentar. No... Hal amaldioou-se, por no conseguir controlar sua tremedeira. - Sim, abba? - Infelizmente, eu teria que pedir aos Uzzitas que cuidassem de seu caso. - No! - exclamou Hal, muito alto. - Sim - disse Olvegssen, ainda falando por trs da torre que suas mos formavam. - Acredite, lamentarei muito ter que agir assim, mas seria inshib fazer o contrrio. Somente procurando a ajuda deles, poderei sonhar corretamente. Desfez a torre das mos e girou em sua poltrona, virando-se de perfil para Hal. - De qualquer modo, no existem motivos para que eu tome essas providncias, existem? Afinal, voc, apenas voc, o responsvel pelo que lhe acontece. O nico a ser censurado. - Quer dizer que o Precursor revelou - disse Hal. Farei o possvel para que nada tenha a lamentar, abba. Agirei de modo a que meu gapt no tenha motivos para darme uma T. M. baixa.

- timo - disse Olvegssen, como se no acreditasse no que ouvia. - No vou retlo enquanto examino sua carta, porque devo receber uma duplicata, na correspondncia de hoje. Aloha, meu filho, e bons sonhos! - Que possa ver o que real, abba - despediu-se Hal. Dando meia volta, saiu do gabinete. Dominado pelo terror, mal sabia o que fazia. Seguiu para o porto automaticamente e, uma vez l, passou pelo processo de obter prioridade para sua viagem. Sua mente ainda se recusava a funcionar com clareza, quando embarcou no nibus-areo. Meia hora mais tarde, descia no porto de Los Angeles e se dirigiu seo de passagens, a fim de confirmar a sua vaga, no nibus-areo de partida para Taiti. Estava na fila das passagens, quando sentiu uma batidinha no ombro. Assustado, virou-se, a fim de pedir desculpas pessoa atrs dele. Ento, seu corao disparou, como se fosse demolir o peito. O homem era um indivduo atarracado, de ombros largas e ventre volumoso, trajando um uniforme folgado e negrssimo Usava um chapu alto e cnico, brilhantemente negro, de aba estreita. Em seu peito, havia a figura prateada do anjo Uzza. O oficial inclinou-se para diante, a fim de examinar os nmeros hebraicos, na borda inferior do p alado, ao peito de Hal. Em seguida, consultou um papel que tinha na mo. - Voc Hal Yarrow, shib - disse o Uzzita. - Acompanhe-me. Mais tarde, Hal refletiu que sua falta de terror era um dos aspectos mais estranhos da situao. Sentira medo, evidentemente, mas sepultara a sensao em um recanto longnquo da mente, cuja maior parte passara a considerar o assunto, estudando uma maneira de livrar-se daquilo. A incerteza, a confuso que o haviam dominado durante a entrevista com Olvegssen e perdurado por tanto tempo tinham-se dissolvido. Ele ficara insensvel, com a mente trabalhando depressa; o mundo se tornara claro e difcil. Talvez fosse porque a ameaa de Olvegssen ento ficara vaga e distante, sendo imediato e, sem dvida perigoso, o fato de ser tomado em custdia pelos Uzzitas. Foi conduzido a um pequeno veiculo, em uma faixa ao lado do prdio das passagens. Recebeu ordem de sentar-se. O Uzzita em sua companhia entrou tambm e regulou os controles para o rumo desejado. O veculo ergueu-se verticalmente a cerca de quinhentos metros e ento disparou para seu destino, com as sirenes abertas. Um tanto divertido, Hal no pde deixar de pensar que os tiras no haviam mudado, nos ltimos mil anos. Mesmo que a situao no fosse um caso de emergncia, os guardies da lei tinham que fazer barulho. Em dois minutos, o veculo chegou ao porto de um edifcio, no vigsimo nvel. Ali, o Uzzita que no pronunciara uma palavra, desde a conversa inicial, fez um gesto para que ele sasse. Hal tampouco dissera alguma coisa, sabendo que seria intil. Os dois subiram por uma rampa e depois enveredaram por inmeros corredores, cheios de gente apressada. Hal tentou orientar-se, para o caso de poder escapar dali. Sabia que voar seria ridculo, que nunca levaria a melhor em uma fuga de tal espcie. Por outro lado, pensou que ainda no havia motivo para imaginar-se em uma situao em que fugir seria a nica maneira de escapar. Pelo menos, assim esperava. O Uzzita finalmente parou diante de uma porta de gabinete, em cuja superfcie no havia qualquer letreiro. Apontou o polegar para ela e Hal caminhou sua frente. Entraram em uma ante-sala, onde havia uma secretria, atrs de uma mesa. - Anjo Patterson apresentando-se - disse o Uzzita. - Trouxe Hal Yarrow, Profissional LIN-56327.

A secretria transmitiu a informao atravs de um microfone e, da parede, brotou uma voz, dizendo que os dois entrassem. Apertando um boto, a secretria fez a porta deslizar. Hal entrou, ainda frente do Uzzita. Viu-se em uma sala, ampla, a julgar por seus padres. Maior mesmo que sua sala de aulas ou todo o seu puka em Sigmen City. Em seu extremo oposto havia uma mesa imensa, cujo topo, encurvado, assemelhava-se a um crescente ou dois chifres pontiagudos. Atrs dela sentava-se um homem e, ao v-lo, a calma compostura de Hal desmoronou. Esperava encontrar um gapt de alto nvel, um homem vestido de negro, usando um chapu cnico. Aquele homem, no entanto, no era um Uzzita. Trajava flutuantes mantos em cor prpura, com um capuz sobre a cabea. Em seu peito havia um grande e dourado L hebraico, o lamedh. E usava barba. Era um Urielita, da categoria mais alta dentro da alta. Hal tinha visto homens daquela espcie apenas umas doze vezes na vida e, pessoalmente, uma nica vez, antes daquela. O que terei feito, Grande Sigmen? Estou condenado, condenado!, pensou ele. O Urielita era um homem muito alto, quase meia cabea a mais que Hal. Tinha o rosto comprido, mas do rosto salientes, nariz grande, estreito e encurvado, lbios finos e olhos de um azul plido, com uma ligeira dobra epicntica interna. Atrs de Hal, o Uzzita disse, em voz muito baixa: - Alto, Yarrow! Posio de sentido! Faa tudo o que indicar o Sandalphon Macneff, sem vacilar e sem falsos movimentos. Hal assentiu com a cabea, pois nem pensara em desobedecer. Macneff o examinou durante um minuto, pelo menos, enquanto alisava a espessa barba castanha. Ento, aps deixar Hal suado e trmulo interiormente, decidiu-se a falar. Sua voz era surpreendentemente grave, para um homem de pescoo to fino. - Como gostaria de abandonar esta vida, Yarrow?

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Mais tarde, Hal encontrou tempo para agradecer a Sigmen, por no ter seguido seu impulso. Ao invs de ficar paralisado pelo terror, pensara em girar o corpo, sbita e rapidamente, para atacar o Uzzita. Embora no usasse qualquer arma visvel, sem dvida o oficial teria uma, em um coldre, por baixo das vestes. Se pudesse deixa-lo fora de combate com um soco, apoderando-se da arma em seguida, Hal usaria Macneff como refm e, escudado nele, conseguiria fugir. Para onde? No fazia idia. Para Israel ou para a Federao Malaia? Ambos eram muito distantes, embora a distncia pouco significasse, se ele pudesse roubar ou comandar uma nave. Entretanto, mesmo tendo sucesso nessa primeira parte, no havia possibilidade de passar pelas estaes antimsseis, a menos que ludibriasse os guardas. E ele no conhecia o suficiente sobre usos ou cdigos militares, para fazer isso. Nesse meio tempo, avaliando possibilidades, sentiu o impulso fenecer. Seria mais inteligente esperar, descobrir de que era acusado. Talvez fosse possvel provar sua inocncia. Os finos lbios de Macneff encurvaram-se levemente, em um sorriso que Hal conhecia muito bem. - Foi muito bom isso, Yarrow - disse ele. Hal no sabia se ali havia uma implicao para falar, mas agarrou a chance de no ofender o Urielita. - O que foi bom, Sandalphon? - Voc ficar vermelho, ao invs de empalidecer. Sou um leitor de egos, Yarrow. Posso ver dentro de um homem, segundos aps conhec-lo. E vi que voc no estava prestes a desfalecer de terror, como aconteceria a muitos, se tivessem ouvido as primeiras palavras que lhe dirigi. No; voc enrubesceu, com o sangue quente da agressividade. Estava disposto a negar, discutir, lutar contra tudo que eu dissesse. "Alguns, no entanto, poderiam dizer que essa no seria uma reao favorvel, que sua atitude demonstrava um pensamento errneo, uma tendncia irrealidade. "Entretanto, eu pergunto: o que a realidade? Foi esta a questo proposta pelo perverso irmo do Precursor, no grande debate. A resposta a mesma: somente o homem real pode dizer. "Eu sou real; de outro modo no seria um Sandalphon. Shib?" Hal assentiu, esforando-se para controlar a respirao ruidosa. Refletia, que, talvez, Macneff no fosse capaz de ler to claramente como imaginava, pois nada dissera a respeito de sua primeira inteno, a de usar a violncia. Ou seria Macneff sbio o bastante para perdoar? - Quando lhe perguntei como gostaria de abandonar esta vida - disse Macneff -, no estava sugerindo que fosse um candidato para o I.

Macneff franziu a testa. Depois acrescentou: - Embora sua T.M. indique que breve poder s-lo, caso voc permanea em seu atual nvel. No obstante, tenho certeza de que logo estar tudo em ordem, se for um voluntrio para o que vou propor. Ento, ficar em ntimo contato com muitos homens shib e no poderia escapar sua influncia. Como disse Sigmen, "a realidade gera realidade". "Bem, creio que estou antecipando as coisas. Em primeiro lugar, deve jurar sobre este livro - e Macneff pegou uma cpia do Talmude Ocidental - que nada do que dissermos aqui dentro ser divulgado, a pessoa alguma, sejam quais forem as circunstncias. Voc morrer ou sofrer todas as torturas, antes de trair o Sturch." Hal colocou a mo esquerda sobre o livro (Sigmen usava a mo esquerda, porque perdera a direita prematuramente) e jurou pelo Precursor e por todos os nveis de realidade, que seus lbios estariam fechados para sempre. Caso contrrio, seria eternamente excludo de qualquer esperana da glria de ver o Precursor face a face e de, algum dia, dirigir seu prprio universo. Enquanto fazia o juramento, comeou a sentir-se culpado, porque pensara em atacar um Uzzita e empregar a fora contra um Sandalphon. Como pudera entregarse to subitamente a seu eu cruel? Macneff era o representante vivo de Sigmen, que viajava atravs do tempo e do espao, a fim de preparar o futuro para seus discpulos. Recusar-se a obedecer a Macneff, fosse em que grau fosse, era o mesmo que esbofetear o rosto do Precursor, algo to terrvel, que ele nem suportava pensar nisso. Macneff tornou a colocar o livro sobre a mesa, e ento disse: - Em primeiro lugar, quero dizer-lhe que recebeu, por engano, essa ordem para investigar a palavra woggle, em Taiti. Certamente, isso aconteceu, porque certos departamentos dos Uzzitas no trabalharam to intimamente como deveriam. No momento, est sendo investigada a causa do engano e sero tomadas medidas efetivas, para que erros similares no se repitam no futuro. O Uzzita atrs de Hal suspirou profundamente, deixando-o perceber que, ali dentro, no era o nico homem capaz de sentir medo. - Enquanto examinava seus relatrios, algum da hierarquia descobriu que voc solicitou permisso para viajar a Taiti. Ento, passou a investigar o fato, conhecedor que do alto, grau de segurana que cerca a ilha. Foi como pudemos intercept-lo. Aps examinar seus registros, conclu que voc podia ser, precisamente, a pessoa de que necessitamos para ocupar certo posto na nave. A esta altura, Macneff abandonara sua mesa e caminhava de um lado para outro, as mos entrelaadas nas costas, o corpo inclinado para diante. Hal podia ver o quanto era plida a sua pele, muito semelhante cor de uma presa de elefante, que certa vez observara no Museu dos Animais Extintos. O prpura do capuz sobre sua cabea acentuava ainda mais aquela lividez. - Dever apresentar-se como voluntrio - declarou Macneff -, visto que, a bordo, queremos apenas os homens mais - dedicados. No obstante, espero que se junte a ns, porque eu ficaria preocupado, se deixasse na Terra um civil que estivesse a par da existncia e do destino da Gabriel. No que eu duvide de sua lealdade. mas os espies israelitas so muito inteligentes, podendo induzi-lo a revelar o que sabe. Ou rapt-lo e ministrar-lhe drogas que o fariam falar. So seguidores dedicados do Retrocursor, esses israelitas. Hal gostaria de saber por que o uso de drogas pelos israelitas era considerado to irrealista e, pela Unio Haijaquiana to shib, mas logo se esqueceu disso, ao ouvir as

palavras seguintes de Macneff. - H cem anos atrs, a primeira nave interestelar da Unio deixou a Terra, rumo a Alfa do Centauro. Mais ou menos mesma poca, partiu uma nave israelita. Ambas retomaram em vinte anos; e comunicaram que no haviam descoberto nenhum planeta habitvel. Uma segunda expedio Haijaquiana voltou dez anos mais tarde e, doze anos depois, uma segunda nave israelita. Ningum encontrou uma estrela com qualquer planetas que os seres humanos pudessem colonizar. - Eu nunca soube disso - murmurou Hal Yarrow. - Ambos os governos souberam proteger muito bem o segredo, ocultando-o, de seu povo, mas no entre si - explicou Macneff. - Que saibamos, os israelitas no tornaram a enviar nenhuma nave interestelar, aps a segunda. Os custos e tempo envolvidos so astronmicos. Ns, entretanto, enviamos uma terceira nave, muito menor e mais rpida que suas duas antecessoras. Nos ltimos cem anos, aprendemos muito sobre propulso interestelar, mas isso tudo que lhe posso dizer a esse respeito. "Essa terceira nave retornou h vrios anos e informou... " - Que fra encontrado um planeta, no qual poderiam viver seres humanos e que j era habitado por seres sencientes! - exclamou Hal, em seu entusiasmo, esquecendo que no fra solicitado a falar. Macneff parou de andar e o fitou com seus plidos olhos azuis. - Como que soube? - perguntou bruscamente . - Perdoe-me, Sandalphon - disse Hal -, mas era inevitvel! No foi o que predisse o Precursor, em seu Tempo e Fronteira do Mundo, que esse planeta seria encontrado? Creio que est na pgina quinhentos e setenta e trs! Macneff sorriu e disse: - Alegro-me por suas lies de escritura lhe terem causado tal impresso. E como no causariam?, pensou Hal. Por outro lado, aquelas no haviam sido as nicas impresses. Pornsen, o meu gapt, costumava surrar-me, porque eu no aprendia bem minhas lies. Era um bom impressor aquele Pornsen. Era? ! Quando fiquei mais velho e fui promovido, o mesmo acontecia com ele, sempre onde eu estava. Foi meu gapt na creche, em seguida o gapt do dormitrio, quando fui para o colgio e imaginei que ficara livre dele. Agora o gapt do meu quarteiro, nico responsvel por minha T.M. to baixa. A revolta e o protesto chegaram rpidos. No, ele no; sou eu; apenas eu, o responsvel por tudo que me acontea. Se tenho uma T.M. baixa, porque eu quis assim. Eu ou o meu ego obscuro. Se morrer, tambm morrerei porque quis, Assim, perdoe-me, Sigmen, pelos pensamentos contrrios realidade! - Desculpe-me novamente, Sandalphon - disse Hal -, mas a expedio encontrou algum registro de que o Precursor estivera nesse planeta? Talvez at mesmo embora isto seja desejar demais - tenha encontrado o prprio Precursor! - No - disse Macneff. - Contudo, isto no significa a inexistncia de tais registros no planeta. A expedio tinha ordens para efetuar apenas uma rpida investigao sobre as condies e retornar Terra em seguida. No posso revelar-lhe a distncia em anos-luz ou qual era essa estrela, embora voc possa v-la a olho nu, quando noite neste hemisfrio. Se for voluntrio, ficar sabendo para onde vai, depois que a nave partir. E ela partir muito breve. - Precisam de um linguista? - perguntou Hal. - A nave imensa - disse Macneff -, mas em vista do nmero de militares e especialistas que levamos, os linguistas se limitam a um apenas. Consideramos

vrios de seus profissionais, por serem lamedhianos e acima de suspeita. Infelizmente... Hal aguardou. Macneff deu mais alguns passos, de cenho franzido. Ento, prosseguiu: - Infelizmente, existe apenas um joat lamedhiano, mas idoso demais para esta expedio. Em vista disso... - Mil perdes - disse Hal -, mas acabei de pensar em uma coisa. Eu sou casado. - Isso no nenhum problema - replicou Macneff. No teremos mulheres a bordo da Gabriel. Ento, se algum dos homens for casado, ficar divorciado automaticamente. Hal ofegou. Depois repetiu: - Divorciado? Macneff ergueu as mos, como quem pede desculpas- Voc ficou horrorizado, naturalmente. No entanto, Pela leitura do Talmude Ocidental, ns, os Urielitas, acreditamos que o Precursor, sabendo que surgiria tal situao, fez referncia mesma e disps sobre o divrcio. algo inevitvel no caso presente, j que o casal ficar separado, pelo menos durante oitenta anos objetivos. Naturalmente, ele ocultou a disposio em linguagem obscura. Em sua grande e gloriosa sabedoria, sabia que nossos inimigos, os israelitas, no conseguiriam ler, ali, o que ns planejamos. - Sou um voluntrio - disse Hal. - Conte-me mais, Sandalphon. Seis meses mais tarde, na cpula de observao da Gabriel, Hal contemplava a esfera da Terra, definhando acima dele. Era noite naquele hemisfrio, mas a luz refulgia das megalpoles da Austrlia, Japo, China, sudoeste da Asia, ndia e Sibria. Hal, o linguista, viu os discos e colares cintilantes falarem na distncia, em termos de idiomas. A Austrlia, Ilhas Filipinas, Japo e norte da China eram habitados pelos membros da Unio Haijaquiana que falavam americano. O sul da China, todo o sudoeste da Asia, sul da ndia e Ceilo, e estados da Federao Malaia falavam o idioma bazaar. A Sibria falava islands. Mentalmente, Hal girou o globo terrestre em sua direo e visualizou a Africa, cujo idioma era o swahili, ao sul do Mar do Saara. Em torno do Mar Mediterrneo, na Asia Menor, norte da ndia e Tibete, a lngua nativa era o hebreu. Ao sul da Europa, entre as Repblicas Israelitas e os povos de fala islandesa, ao norte da Europa, havia uma estreita, mas comprida faixa de territrio, chamada March. Disputada pela Unio Haijaquiana e as Repblicas Israelitas, aquela terra-de-ningum se tornara uma fonte potencial de guerra, durante os ltimos duzentos anos. Nenhuma das duas naes abria mo de suas reivindicaes sobre o territrio, mas nem uma nem outra fazia qualquer movimento que pudesse desencadear uma segunda Guerra Apocalptica. Em vista disso, e para todas as finalidades prticas, March se tornara uma nao independente e, no momento, possua governo prprio, embora no reconhecido alm de suas fronteiras. Seus cidados falavam todas as lnguas sobreviventes do mundo, e mais um novo dialeto, o lingo, cujo vocabulrio derivava dos outros seis, com uma sintaxe to simples, que caberia em meia folha de papel. Hal contemplou mentalmente o resto da Terra: Islndia. Groenlndia, Ilhas do Caribe e a metade oriental da Amrica do Sul. Ali, os povos falavam a lngua da Islndia, porque essa ilha se antecipara aos havaianoamericanos, ocupados em recolonizar a Amrica do Norte e metade ocidental da Amrica do Sul, aps a Guerra Apocalptica, Havia ento a Amrica do Norte, cuja fala nativa era o americano, excetuando-se

os vinte descendentes de franco-canadenses, residentes na Reserva da Baa de Hudson. Hal sabia que, quando aquele lado da Terra girasse para a zona da noite, Sigmen City cintilaria no espao. E, em algum ponto daquele enorme claro, estava seu apartamento. De qualquer modo, Mary no ficaria muito tempo morando ali, porque dentro de alguns dias, receberia a notificao de que seu marido havia morrido em um acidente. Hal tinha certeza de que ela choraria quando estivesse sozinha, pois o amava, em sua frgida maneira, embora aparecesse em pblico de olhos secos. Seus amigos e colegas profissionais se solidarizariam com ela, no por haver perdido um bem-amado esposo, mas porque estivera casada com um homem de ideias irrealsticas. Se Hal houvesse morrido em um desastre, gostaria que fosse assim. No havia coisas como um "acidente". Fosse como fosse, todos os outros passageiros (tambm supostamente mortos, naquela teia de elaboradas fraudes para ocultar o desaparecimento do pessoal da Gabriel) haviam, simultaneamente, "concordado" em morrer. Em vista disso, estavam em desgraa, no podendo ser cremados nem ter suas cinzas jogadas ao vento, em cerimnia pblica. Nada disso; os peixes podiam devorar seus corpos, a despeito da preocupao do Sturch. Hal lamentou por Mary; levou alguns momentos contendo as lgrimas que teimavam em vir-lhe aos olhos, quando em meio aos outros, na cpula de observao. Sim, disse para si mesmo, aquela fra a melhor maneira. Ele e Mary no precisariam mais destruir a paz um do outro: terminara a tortura mtua. Ela ficaria livre para casar-se de novo, ignorando que o Sturch a divorciara secretamente e julgando que a morte dissolvera seu casamento. Teria um ano para decidir-se e escolher o companheiro, em uma lista selecionada por seu gapt. Talvez agora russem as barreiras psicolgicas que a tinham impedido de conceber um filho dele. Talvez. Hal tinha suas dvidas, quanto a esse final feliz. Mary era to glida abaixo do umbigo, como ele prprio. O candidato ao casamento, escolhido pelo gapt, no faria mnima diferena... O gapt Pornsen. Hal no teria mais que ver aquele rosto gordo, ouvir a voz lamurienta... - Hal Yarrow! - exclamou a voz lamurienta. Hal se virou devagar, gelado, mas ardendo. Ali estava aquele homem atarracado e baixote, de bochechas frouxas, lbios grossos, nariz de ave de rapina e olhos estreitos, sorrindo para ele. Sob o cnico chapu azul-celeste, de aba estreita, com os cabelos negros e salpicados de grisalho caindo sobre a gola negra, alta e franzida. O casaco azul-celeste adaptava-se confortavelmente sobre o ventre volumoso - Pornsen aturara muitos sermes dos superiores, por causa de sua gulodice - e um largo cinturo azul sustinha um fecho metlico, para o punho de seu chicote. As pernas rolias estavam envoltas em apertadas calas azul-celeste, com uma listra negra descendo verticalmente ao longo da parte externa e interna. As botas, que subiam at os joelhos, tambm eram azulceleste. Entretanto, os ps eram to pequenos, que chegavam a ser ridculos. Na biqueira de cada bota, havia um espelho de sete faces. Circulavam alguns comentrios. obscenos entre os elementos da classe inferior, sobre a origem daqueles espelhos; Sem querer, Hal ouvira um desses comentrios certo dia e, s em record-la, ficava ruborizado. - Meu querido tutelado, minha mutuca permanente gemeu Pornsen. - Eu no fazia idia de que estivesse nesta gloriosa viagem. Entretanto, eu devia saber! Parecemos

ligados pelo amor. O prprio Sigmen deve t-to previsto. Amor para voc. meu tutelado. - Que Sigmen tambm o ame - disse Hal, com uma tossidela. - Que maravilhoso, ver seu estimado eu! Pensei que nunca mais nos veramos.

5
A Gabriel estava orientada para seu destino e, em acelerao abaixo de 1-g, comeava a preparar-se para sua velocidade bsica, 33,1 % da velocidade da luz. Enquanto isso, todo o pessoal, excetuando-se os poucos membros necessrios manuteno do desempenho da nave, dirigiu-se para o suspensor. Ali, todos eles permaneceriam em animao suspensa, durante muitos anos. Algum tempo depois, aps uma inspeo de todo o equipamento automtico, a tripulao se juntaria aos outros. Ficariam dormindo, enquanto a Gabriel aumentaria a acelerao, a um ponto que os corpos no congelados do pessoal no suportariam. Atingida a velocidade desejada, o equipamento automtico interromperia a propulso, e a nave silenciosa, mas no vazia, arremeteria em direo estrela que era o fim de sua jornada. . Muitos anos mais tarde, aparelhos fton-calculadores, situados na proa da nave, determinariam que a estrela j estava prxima o bastante, para iniciar-se a desacelerao. Seria novamente aplicada a fora demasiado potente, que corpos no congelados jamais suportariam. Ento, aps diminuda consideravelmente a velocidade da nave, a propulso ficaria ajustada na desacelerao 1-g. A tripulao seria despertada automaticamente da animao suspensa e seus membros ento descongelariam o restante do pessoal. No meio ano que faltava para alcanarem seu destino, os homens fariam todos os preparativos que fossem necessrios. Hal Yarrow estava entre os ltimos que entraram no suspensor e entre os primeiros que de l saram. Tinha que estudar as gravaes da linguagem de Siddo, a nao principal de Ozagen. Entretanto, desde o incio, enfrentou uma difcil tarefa. A expedio que descobrira Ozagen comparara cinco mil palavras do siddo com um nmero igual de termos americanos. A descrio da sintaxe do siddo era muito restrita e, segundo Hal percebeu, evidentemente errada, em inmeros casos. Tal descoberta o deixou ansioso. Sua funo era escrever um texto didtico e ensinar todo o pessoal da Gabriel a falar o idioma de Ozagen. No entanto, empregando os parcos meios ao seu dispor, instruiria seus alunos erradamente, ainda assim, com poucas probabilidades de sucesso. Em primeiro lugar, havia certas diferenas entre os rgos fonadores dos nativos de Ozagen e dos terrestres, resultando em sons dissimilares, produzidos pelos respectivos rgos. Em verdade, poderiam ser aproximados, mas os ozagenianos compreenderiam tais aproximaes? Outro obstculo era a construo gramatical do siddo. No sistema dos tempos verbais, acontecia o seguinte: ao invs de flexionarem o verbo ou usarem uma partcula destacvel para indicar o passado ou futuro, em siddo empregavam uma palavra totalmente diversa. Assim, o infinitivo animado masculino dabhumaksanigalu'ahai, significando viver, transformava-se em ksu'u'peli'afo no pretrito perfeito e mai'teipa no futuro. O mesmo uso de uma palavra inteiramente diferente aplicava-se a todos os outros tempos verbais. Alm

disso, o siddo possua no apenas os trs gneros normais (para os terrestres) de masculino, feminino e neutro, mas tambm os dois extras de inanimado e espiritual. Por sorte, o gnero no tinha flexo, embora o que expressasse fosse difcil de entender, para quem no tivesse nascido em Siddo. O sistema de indicao do gnero variava segundo o tempo do verbo. Outras partes da fala - substantivos, pronomes, adjetivos-advrbios e conjunes operavam sob o mesmo sistema que os verbos. Para confundir ainda mais o uso da lngua, as diferentes classes sociais costumavam empregar palavras diferentes, para expressar o mesmo sentido. Quanto escrita, s podia ser comparada ao japons antigo. No havia alfabeto, mas ideogramas, linhas cujo comprimento, formato e ngulo relativo compunham um significado entre si. Os sinais que acompanhavam cada ideograma indicavam a inflexo correta de gnero. Na privacidade de seu cubculo-escritrio, Hal praguejou em voz baixa pela perdida mo direita de Sigmen. O comandante da primeira expedio havia escolhido. como base para suas pesquisas, o continente nos antpodas ozagenianos, cujos habitantes expressavam-se na linguagem mais difcil de ser dominada pelos terrestres. Se houvesse optado pelo outro continente, situado no hemisfrio norte, ele (isto , seu linguista) teria quarenta idiomas diferentes para escolha, alguns deles relativamente fceis em sintaxe e possuindo palavras curtas. Era o que deveria ser, se Hal pudesse dar crdito s amostras de tais idiomas, coligidas ao acaso pelo linguista. Siddo, a massa de terra do hemisfrio sul, tinha o tamanho aproximado da Africa, embora no o mesmo formato, sendo separada da outra por dez mil milhas de oceano. Se os gelogos wog estivessem corretos, essa massa terrestre outrora fizera parte de um Gondwana, separando-se posteriormente. Em resultado, a evoluo tomara caminhos um tanto diversos em cada um dos continentes. Enquanto o outro continente fra dominado pelos insetos e seus primos distantes, os pseudoartrpodes de esqueleto interno, essa massa de terra se mostrara bastante hospitaleira. para os mamferos. No obstante, Sigmen sabia que, nela, havia abundante vida insectvora At quinhentos anos antes, a espcie senciente em Abaka'a'tu, a massa de terra ao norte, fra o wogglebug e, em Siddo, um animal de aparncia acentuadamente humana. L, o Homo Ozagen desenvolvera uma cultura at um estgio anlogo ao do antigo Egito ou Babilnia. Ento, quase todos os humanos, civilizados ou selvagens, haviam perecido. Isso acontecera apenas um milnio antes de o primeiro Colombo wogglebug aportar em seu grande continente. Na poca da descoberta e nos dois sculos seguintes. os wogs presumiam que os indgenas estivessem extintos. Entretanto, quando os colonizadores wogs comearam a penetrar nas selvas e montanhas do interior, depararam com pequenos grupamentos humanides, que se haviam retirado para as regies incultas. L, eles se escondiam perfeitamente, como "os pigmeus africanos conseguiam ocultar-se, antes que terminassem as grandes florestas chuvosas. Segundo as estimativas, haveria uns mil, talvez dois mil humanides, espalhados por uma rea de cem mil quilmetros quadrados. Alguns poucos exemplares, todos machos, haviam sido capturados pelos wogs, os quais dominaram sua linguagem antes de libert-los. Tentaram tambm descobrir porque os humanides tinham desaparecido de maneira to misteriosa e repentina. Seus informantes ofereciam explicaes, mas eram contraditrias e de evidente

origem mtica. Em resumo, eles ignoravam a verdade, embora esta pudesse estar oculta em seus mitos. Alguns deles explicavam a catstrofe como uma praga, enviada pela Grande Deusa ou Me de Todos. Outros diziam que os adoradores da Me de Todos haviam transgredido suas leis e, enfurecida, ela enviara uma horda de demnios para dizim-los, Uma histria contava que ela afrouxara as estrelas, para que cassem sobre todos, exceto um nmero de pessoas. De qualquer modo, Yarrow no dispunha de todos os informes necessrios a seu estudo. O linguista da primeira expedio tivera apenas oito meses para coligir dados, uma - boa parte dos quais fra gasta ensinando americano a vrios wogs, antes que pudesse comear realmente a trabalhar. A nave permanecera dez meses em Ozagen, mas a tripulao continuara a bordo durante os dois primeiros, enquanto robs recolhiam espcimes atmosfricos e das biotas. Tais espcimes seriam estudados e analisados, a fim de que os terrestres pudessem aventurar-se no exterior, sem receio de serem envenenados ou atacados por doenas. A despeito de todas as precaues, dois expedicionrios haviam morrido em resultado de picadas de insetos, um fra morto por uma forma peculiar de predador e, em seguida, metade do pessoal tinha sido atacada por uma doena fortemente debilitante, embora no fatal. Era provocada por uma bactria, incua aos nativos, mas que sofrera mutao, no organismo dos no-ozagenianos. Temendo a ocorrncia de outras molstias e tendo recebido ordens para efetuar apenas uma pesquisa, ao invs de uma vasta explorao, o comandante ordenou que retomassem. O pessoal ficara de quarentena por muito tempo, em uma estaosatlite, antes de receber permisso para voltar Terra novamente. O linguista falecera, dias aps a aterragem. Enquanto era construda a segunda nave, foi preparada urna vacina contra a doena. Outros vrus e bactrias coletados foram testados em animais e depois em serem humanos, que tinham sido enviados ao I. Disto resultou um nmero de vacinas, algumas das quais deixaram doente a tripulao da Gabriel. Por algum motivo, de conhecimento apenas da hierarquia, o comandante da primeira nave cara em desgraa. Hal deduziu que tal acontecera porque ele deixara de recolher amostras de sangue dos nativos. Pelo pouco que ficara sabendo e, assim mesmo, apenas atravs de rumores, os wogs no haviam permitido que seu sangue fosse coletado, talvez desconfiados com o comportamento estranho dos haijaquianos. Ento, os cientistas terrestres lhes pediram cadveres para dissecar - para fins puramente cientficos, sem dvida - mas os wogs recusaram-se de novo. Alegaram que todos os seus mortos eram cremados e as cinzas atiradas aos campos. Em verdade, eram frequentemente dissecados por seus mdicos antes da cremao, mas era parte de sua religio que isso fosse feito de modo ritual. Alm do mais, a dissecao era sempre efetuada por um mdico-sacerdote wog. O comandante pensara em raptar alguns wogs, pouco antes da decolagem, mas voltou atrs, por achar que no seria prudente antagoniz-los no momento. Sabia que uma segunda expedio, em nave muito maior, seria enviada. a Ozagen, depois que ele fizesse o seu relato. Se os bilogos de ento no conseguissem convencer os wogs a fornecerem amostras de sangue, que apelassem para a fora. Enquanto a Gabriel estava sendo construda, um linguista do alto escalo lera as notas e ouvira as gravaes de seu predecessor. Entretanto, gastara demasiado tempo em comparaes dos vrios aspectos da linguagem de Siddo. com as da Terra, vivas e mortas. Ao invs de estabelecer um sistema, por cujo intermdio a

tripulao aprendesse siddo o mais rpido possvel, ele se entregara a suas tendncias eruditas, talvez sendo esse o motivo de no estar na nave. Era algo que Hal ignorava. No recebera qualquer esclarecimento a respeito de tornar-se um substituto de ltima hora. Praguejando, ele se atirou ao trabalho. Ouviu os sons do siddo e estudou suas ondulaes no osciloscpio. Procurou reproduzi-las com sua lngua no-ozageniana, lbios, dentes, palato e laringe. Elaborou um dicionrio siddo-americano, fator essencial, que seu predecessor parecia haver esquecido. Infelizmente, antes que ele ou qualquer companheiro da tripulao pudesse tornar-se fluente em siddo, os nativos que falavam a lngua estariam mortos. Hal trabalhou por seis meses, muito depois que todos, exceto a tripulao reduzida, tinham ido para o suspensor. O que mais o aborrecia em todo o projeto, era a presena de Pornsen. O gapt deveria ter sido submetido ao congelamento profundo, mas precisava continuar desperto, a fim de. vigiar Hal e corrigir qualquer comportamento irreal de parte dele. O nico consolo que s precisava dirigir a palavra a Pornsen quando tivesse vontade, podendo usar a urgncia de seu trabalho como desculpa. Entretanto, aps algum tempo cansou-se disso e a solido lhe pesou. Como Pornsen era o ser humano mais ao alcance para conversar, passou a falar com ele. Hal Yarrow tambm esteve entre os primeiros que saram do suspensor. Disseramlhe que isto acontecera quarenta anos mais tarde. Intelectualmente, Hal aceitou a declarao, mas nunca acreditou nisso deveras. No havia qualquer mudana na aparncia fsica, dele ou dos companheiros. E a nica diferena no exterior da nave era o brilho crescente da estrela para a qual se dirigiam. Finalmente, aquela estrela se fez o mais brilhante objeto no universo. Depois, tornaram-se visveis os planetas que a rodeavam. Ozagen ficou mais prximo, o quarto a partir da estrela. De tamanho aproximado ao da Terra, visto a distncia parecia a prpria Terra. Aps alimentar o computador com dados, a Gabriel entrou em rbita e, durante quatorze dias, girou em torno do planeta, enquanto os tripulantes faziam observaes, do interior da nave e atravs de artefatos que eram descidos atmosfera, inclusive fazendo vrias aterragens. Por fim, Macneff disse ao comandante que fizesse a Gabriel descer. Lentamente, usando uma quantidade imensa de combustvel, devido sua vasta massa, a nave penetrou na atmosfera e tomou a direo de Siddo, a cidade-capital, na costa central leste. Rumou suavemente, como neve caindo, para a faixa aberta de um parque, no corao da cidade. Parque? Toda a cidade era um parque, com tal profuso de rvores que, do ar, Siddo dava a impresso de mal ser habitada, em vez de possuir cerca de um quarto de milho. Havia numerosos edifcios, alguns com dez pavimentos, mas to afastados entre si, que no formavam uma impresso agregada. As ruas eram amplas, mas cobertas por um relvado to spero, que no se gastaria por mais que fosse pisado e usado. Somente no movimentado porto frontal, Siddo guardava alguma semelhana com uma cidade da Terra. Ali, os prdios eram construdos muito unidos e a gua aparecia juncada de veleiros e barcos movidos a remo. medida que a Gabriel ia baixando, a multido postada abaixo da nave correu para os limites do relvado. Seu colossal corpo cinzento pousou na relva, em seguida comeando a afundar imperceptivelmente no solo. Macneff, o Sandalphon, ordenou que fosse aberta a escotilha principal. Ento, seguido de perto por Hal Yarrow, que o assistiria se tivesse qualquer dificuldade em sua fala delegao de recepo,

Macneff saiu para, o ar livre, no primeiro planeta habitvel descoberto pelos terrestres. Como Colombo, pensou Hal. Ser que a histria se repetir? Mais tarde, os terrestres descobriram que a gigantesca nave jazia exatamente atravessada e acima de dois tneis de uma ferrovia. Contudo, no havia qualquer perigo de desmoronamento, porque ambos atravessavam rocha slida, com mais seis metros de outro estrato rochoso e vinte metros de terra sobre eles. Alm disso, a nave era to comprida, que a maior parte de seu peso pressionava a rea fora dos, tneis. Aps verificar tal fato, o comandante decidiu que a Gabriel ficaria onde estava. Do nascer ao pr do sol, o pessoal aventurou-se entre os nativos, aprendendo o mximo possvel sobre sua linguagem, costumes, histria, biologia e outros temas, dados que a primeira expedio no conseguira. Para que os wogs no considerassem os terrestres suspeitamente ansiosos por amostras de seu sangue, Hal deixou o assunto em suspenso por seis semanas. Nesse nterim, passou muito tempo - com Pornsen presente quase sempre - em companhia de um nativo chamado Fobo. Era um dos dois que tinham .aprendido americano e um pouco de islands; durante a primeira, expedio. Embora seus conhecimentos do primeiro idioma equivalessem aos de Hal em relao ao siddo, ele sabia o suficiente para apressar o domnio do linguista na linguagem local. Por, vezes, os dois conversavam com fluncia, em nvel superficial, misturando as duas lnguas. Uma das coisas que despertava secreta curiosidade dos terrestres, dizia respeito tecnologia ozageniana. Logicamente, nada havia a temer dos wogs. At onde podia ser determinado, seu progresso cientfico no havia ultrapassado o da Terra, pelo incio do sculo vinte (d.C.). Os seres humanos, contudo, precisavam assegurar-se de que seus olhos viam tudo quanto existia. E se os wogs escondessem armas de poder devastador, espera de que seus visitantes pudessem ser apanhados de surpresa? At ento, Ozagen no fra capaz, visivelmente, de produzir msseis e ogivas atmicas, de maneira que nada havia a temer quanto a tais armas. Era em cincia biolgica que se mostravam muito avanados, algo para ser to temido quanto armas termonucleares. Alm do mais, embora a doena no fosse empregada para atacar os terrestres, continuava sendo uma ameaa mortal. O que poderia significar apenas uma indisposio para um ozageniano, com milnios de imunidade adquirida, talvez fosse uma morte rpida para qualquer terrestre. Portanto, a ordem foi para agirem devagar e cautelosamente. Descobrir o mais possvel. Coligir dados, correlacion-los e interpret-las. Antes de ser iniciado o Projeto Ozagenocdo, precisavam ter certeza de que seria impossvel a retaliao. Ter certeza. Quatro meses aps o aparecimento da Gabriel acima de Siddo, dois terrestres supostamente amigos (dos wogs) iniciaram uma viagem com dois wogglebugs supostamente amigos (dos terrestres). Partiram para investigar as runas de uma cidade, construda dois mil anos antes, pelos agora quase extintos humanides. Foram inspirados por um sonho, tido no planeta Terra anos antes e a anos-luz de distncia. Viajaram em um veculo, fantstico para os seres humanos.

6
O motor tossiu e o veculo sacolejou. O ozageniano sentado direita, no assento traseiro, inclinou-se e gritou alguma coisa. Virando a cabea, Hal Yarrow perguntou, em voz bem alta: - O que foi? - Abhudai'akhu? - repetiu o ozageniano, no idioma siddo Sentado diretamente atrs de Hal, Fobo colou a boca ao ouvido do terrestre. Traduziu por Zugu, pois seu americano soava esquisito, com aqueles trinados profundos e ressonantes aproximaes. . - Zugu diz e enfatiza que voc devia comprimir essa pequena vareta sua direita. Assim, bombeia... mais lcool... para o carburador. As antenas do casquete de Fobo fizeram ccegas nas orelhas de Hal. Respondeu com uma frase de uma palavra, consistindo em trinta slabas... Rudemente, queria dizer "eu lhe agradeo". Compunha-se, inicialmente, do verbo usado na primeira pessoa do masculino animado singular, tempo presente. Ligada ao verbo, uma slaba indicava no haver obrigao, tanto de quem falava como de quem ouvia. vinha em seguida o pronome flexionado da primeira pessoa, depois outra slaba indicando que quem falava considerava o ouvinte o mais conhecedor de. ambos, mais o pronome da terceira pessoa, masculino animado singular e duas outras slabas que, por sua ordem de sequncia, classificavam toda a situao presente .como semi-humorstica, Invertida a sequncia, indicavam uma situao sria. - O que foi que disse? - gritou Fobo. Hal deu de ombros. De repente, percebia que esquecera um "clic" palatal, cuja falta tanto podia modificar o sentido da frase, como torn-la absolutamente sem sentido. Em qualquer dos casos, ele no tinha tempo ou vontade de repetir. Em vez disso, manejou a bomba, conforme Fobo havia dito. Para tanto, precisou inclinar-se frente do gapt, sentado sua direita. - Mil perdes! - bradou Hal. Pornsen no olhou para ele: Tinha as mos entrelaadas sobre as pernas e os ns dos dedos estavam brancos. Como seu pupilo, estava tendo a primeira experincia com um motor de combusto interna. Ao contrrio de Hal, assustava-se com a barulheira, a fumaceira, os trancos e solavancos, e a idia de deslocar-se em um veculo destinado a mover-se no solo, controlado manualmente. Hal sorriu. Apreciava aquele carro pitoresco, que lhe recordava as figuras nos livros de histria sobre automveis da Terra, durante a segunda dcada do sculo vinte. Excitava-o ser capaz de girar o rgido volante e sentir o pesado corpo do veculo obedecendo a seus msculos. O rudo dos quatro cilindros e o mau cheiro do lcool queimado o estimulavam, Quanto acidentada viagem, era muito divertida. Tambm romntica, como sair ao mar em um barco a vela outra coisa que esperava fazer, antes de deixar Ozagen. Alm disso - embora no o admitisse nem para si mesmo - tudo que assustasse

Pornsen o alegrava. Seu prazer terminou. Os cilindros estouraram, depois crepitaram. O carro corcoveou, saltou e rodou um pouco, at parar. Os dois wogglebugs saltaram pelos lados do carro (sem portas) e levantaram o cap. Hal os seguiu. Pornsen continuou onde estava. Do bolso do uniforme, tirou um mao de Misericordioso Serafim (se os anjos fumassem, prefeririam Misericordioso Serafim) e acendeu um. Suas mos tremiam. Hal reparou que aquele era o quarto fumado pelo gapt, desde as preces matinais. Se Pornsen no tomasse cuidado, acabaria ultrapassando a quota permitida, mesmo aos gapt de primeira classe. Isso significava que, da prxima vez que se visse em apuros, Hal poderia pedir ajuda ao gapt, recordando-lhe que... No! Aquele era um pensamento demasiado vergonhoso, para ser mantido em sua cabea. Definitivamente irreal, pertencendo apenas a um pseudo-futuro Amava o gapt e era amado por ele. No devia estar planejando um tipo de comportamento to antisigmenita. Pensou, no entanto, que a julgar pelas dificuldades tidas at ento, poderia solicitar alguma ajuda a Pornsen. Hal sacudiu a cabea, procurando livrar-se de tais pensamentos, e inclinou-se sobre o motor, a fim de ver Zugu trabalhar nele. E Zugu parecia saber o que estava fazendo. Evidentemente, uma vez que era o inventor e construtor do nico - pelo menos que os Terrestres soubessem - veculo ozageniano, impulsionado por um motor de combusto interna. Zugu usou uma chave de parafusos para soltar um tubo estreito e comprido, ligado a uma caixa redonda de vidro; Hal recordou que: aquele era um sistema alimentado pela gravidade. O combustvel corria do tanque para o recipiente de vidro, que era uma cmara de sedimento. Dali, passava para o tubo de alimentao que, por sua vez, transferia o combustvel para o carburador. Pornsen chamou, em voz desagradvel: - Filho querido, vamos ficar presos aqui o dia inteiro? Embora usasse a mscara e culos que lhe tinham sido fornecidos pelos ozagenianos como proteo contra o vento, seus lbios grossos eram demasiado expressivos. Sem dvida, a menos que os acontecimentos melhorassem, o gapt faria um relato desfavorvel para seu tutelado. O gapt quisera esperar os dois dias que seriam necessrios, at poder requisitar um veculo da nave. Ento, a viagem at as runas seria efetuada em quinze minutos, um trajeto silencioso e confortvel por ar. Hal argumentara que, se fossem no carro, fariam uma espionagem mais proveitosa, em uma regio de to espessas florestas, que observando-a do alto. O fato de seus superiores haverem concordado era outra coisa. que deixara Pornsen exasperado. Para onde fosse seu tutelado, ele teria que ir tambm. Assim, ficara casmurro o dia inteiro, enquanto o jovem terrestre, orientado por Zugu, dirigia o calhambeque pelas estradas entre a floresta. A nica vez em que Pornsen abrira a boca para para recordar a seu tutelado a santidade do eu humano e dizer-lhe que diminusse a velocidade. Hal respondia: "Perdoe-me, estimado guardio", e afrouxava o p no acelerador. Entretanto, pouco depois tomava a pressionar e, de novo; o carro rugia e saltitava pela rude estrada de terra. Zugu desaparafusou as duas extremidades da tubo, enfiou uma delas na boca em forma de V e soprou. Nada surgiu na outra extremidade. Fechando os enormes olhos

azuis, Zugu inflou as bochechas e tornou a soprar. Nada aconteceu, exceto que seu rosto ligeiramente esverdeado adquiriu um tom oliva-escuro. Ento, bateu repetidamente com o tubo de cobre no cap e soprou de novo, com o mesmo resultado. Fobo enfiou a mo em uma grande carteira de couro, pendurada ao cinto, em torno de seu enorme ventre. Ao-tir-la, segurava um diminuto inseto azul, entre o indicador e o polegar. Com suavidade, empurrou o bichinho par uma extremidade do tubo. Aps cinco segundos, um pequeno inseto vermelho caiu rapidamente pelo outro final. Atrs dele, movendo esfomeadamente as mandbulas, surgiu o inseto azul. Fobo capturou agilmente seu animalzinho de estimao e tornou a. coloc-lo na carteira. Zugu esmagou o inseto vermelho sob a sandlia. . - Vejam! - exclamou Fobo. - Um bebedor de lcool! Vive no tanque de combustvel e se encharca abertamente, sem ser molestado. Extrai todos as carboidratos do lquido. Um nadador nos mares dourados do lcool. Que vida! De vez em quando, torna-se aventureira e viaja para a cmara de sedimento, come o devora o filtro, passando depois para o tubo alimentador. Olhem! Zugu agora est substituindo o filtro. Em pouco, estaremos novamente rodando pela estrada. O hlito de Fobo tinha um odor estranha e enjoativo. Hal perguntou-se se ele no estivera s voltas com bebida. Nunca sentira aquele cheiro na respirao de ningum e no tinha experincia para deduzir o que significaria. De todo modo, s em pensar nisso, ficou nervoso. Se o gapt desconfiasse que uma garrafa estava sendo passada de uma mo para outra, no banco traseiro, no o deixaria fora de suas vistas, nem por um minuto. Os dois wogs saltaram para o assento traseiro do carro. - Vamos embora! - disse Fobo. - Um momento - disse Pornsen a Hal, em voz baixa. - Acho melhor que agora Zugu dirija esta coisa. - Se pedir ao wog para dirigir, ele perceber que no tem confiana em mim, seu companheiro terrestre - disse Hal. - Quer deix-lo pensando que, em sua opinio, um wog superior a um ser humano? Pornsen tossiu, como se tivesse dificuldade em engolir os argumentos de Hal, depois crepitou: - C-c-claro que no. Que Sigmen me proba! Eu tinha em mente apenas o seu bem-estar. Pensei que estivesse cansado, aps o esforo de pilotar esta primitiva e perigosa engenhoca o dia inteiro. . - Obrigado pelo amor que me dedica - respondeu Hal. Sorriu e acrescentou: - confortador saber que o tenho sempre a meu lado, pronto para afastar-me do perigo de pseudo-futuros - Jurei pelo Talmude Ocidental que o guiaria pela vida afora. Sentindo-se humilde, meno do livro sagrado, Hal deu partida ao motor. Dirigiu lentamente a princpio, o suficiente para satisfazer ao gapt . No entanto, dentro de cinco minutos, seu p ficou pesado e as rvores comearam a desfilar velozmente por eles. Olhou de relance para Pornsen. As costas eretas e os lbios comprimidos do gapt indicavam que, novamente, estava pensando no relato que faria ao chefe Uzzita, quando retomassem nave. Sua aparncia furiosa dava a entender que exigiria o Medidor para seu tutelado. Hal Yarrow aspirou fundo o vento que batia em seu rosto com mscara. Ao I com Pornsen! Ao I com o Medidor! O sangue borbulhou em suas veias. O ar daquele

planeta no tinha a densidade do da Terra, de maneira que seus pulmes o sugavam alegremente como um fole. Naquele momento, sentiu que teria coragem para estalar os dedos debaixo do nariz do prprio Arquiurielita. - Cuidado! - gritou Pornsen. Pelo canto dos olhos, Hal vislumbrou o enorme animal, semelhante a um antlope, que saltara da floresta para a estrada, bem frente do lado direito do carro. Ao mesmo tempo, torceu o volante, a fim de que o veculo se desviasse dele. O carro danou na terra solta e sua traseira girou. Hal no tinha conhecimento suficiente das noes de como dirigir, para saber que deveria virar as rodas na direo da derrapagem, a fim de endireitar o veculo. Sua falta de conhecimento no foi fatal, exceto para o animal, cujo corpo se chocara contra o lado direito do carro. Seus longos chifres perfuraram o casaco de Pornsen, rasgando-lhe a manga do brao direito. O carro endireitou-se, desfeita a derrapagem pela coliso com o antlope, mas agora disparava em uma linha reta que o conduzia para fora da estrada, diretamente para um elevado e tortuoso canteiro de terra. Chegando borda do canteiro, ele saltou no ar e aterrou entre o imediato estouro dos quatro pneus. Nem mesmo aquele impacto o fez parar. Um enorme arbusto assomou diante de Hal. Ele se encolheu sobre o volante. Demasiado tarde. Seu peito foi duramente comprimido contra o volante, como se desejasse enterrar a barra de direo pelo painel de instrumentos adentro. Fobo foi jogado contra suas costas" aumentando-lhe a presso no peito. Os dois gritaram, e o wog perdeu os sentidos. Ento, exceto por um assobio, tudo foi silncio. Uma coluna de vapor brotou do radiador despedaado, disparando por entre a galharia que enlaava o rosto de Hal, em um brutal e cascaburrento abrao. Por entre as nuvens de vapor, Hal divisou enormes olhos marrons. Sacudiu a cabea. Olhos? E braos como galhos? Pensou que era enlaado por uma ninfa de olhos castanhos. Ou teriam o nome de drades? No podia informar-se com ningum. Era de supor que eles no deviam ter conhecimento de tais criaturas. Ninfa e drade haviam sido expurgadas de todos os livros, incluindo-se a edio de Hack, do Milton, Real e e Revisado. Apenas por ser um linguista, Hal tivera a oportunidade de ler um Paraso Perdido inexpurgado, e assim ficar conhecendo a mitologia grega. Seus pensamentos piscavam em clares, intermitentes, como as luzes do painel de controle de uma espaonave. Por vezes, as ninfas transformavam-se em rvores, a fim de escaparem a seus perseguidores. E aquela seria uma das fantsticas mulheres das florestas, fitando-o com enormes e belos olhos, por entre os mais longos clios que j vira? Fechou os olhos, perguntando-se se uma leso na cabea seria a responsvel por sua viso e se, em caso afirmativo, aquilo se tornaria permanente. Valia a pena conservar alucinaes daquele tipo. Hal pouco se importaria, se estivessem ou no conforme a realidade. Abriu os olhos. A alucinao desaparecera. Era aquele antlope, olhando para mim, pensou. Afinal foi-se embora. Deu a volta ao arbusto e olhou para trs. Olhos de antlope. E meu ego escuro comps a cabea em torno dos olhos, os longos cabelos negros, o esguio pescoo alvo, os seios tgidos... No! Irreal! Foi minha mente doentia que, entorpecida pelo choque, abriuse. momentaneamente para aquilo que esteve se putrefando e fermentando o tempo todo na nave, sem jamais ter visto uma mulher, nem mesmo nos "tapes"...

Hal esqueceu os olhos. Estava chocado. Um odor forte e nauseabundo desprendiase do carro. A batida devia ter apavorado os wogs porque, do contrrio, eles no teriam relaxado involuntariamente os msculos do esfncter que controlava o istmo da "bolsexcitvel". Este rgo, uma bexiga situada perto dos rins, tinha sido usada pelos prescientes ancestrais dos ozagenianos como poderosa arma defensiva, bastante semelhante do coleptero-bombardeiro. Agora, quase um rgo vestigial, a bolsexcitvel funcionava como um meio de aliviar uma extrema tenso nervosa. Sua funo era efetiva, mas o uso apresentava problemas. Os wogs psiquiatras, por exemplo, tinham que manter as janelas abertas durante a terapia ou ento usar mscaras contra gs. Ajudado por Zugu, Keobi Amiel Pornsen engatinhou de baixo do arbusto, em cujo interior fra atirado. A pana enorme, a cor azul-celeste do uniforme e as asas de anjo em nilon branco, costuradas nas costas de seu casaco, o faziam assemelhar-se a um gordo besouro azul. Levantando-se, ele retirou a mscara contra o vento; mostrando uma face lvida. Seus dedos trmulos mexeram-se desajeitadamente sobre a ampulheta e a espada, smbolos da Unio Haijaquiana. Por fim, encontraram a aba que ele buscava e puxaram as bordas magnticas do bolso amplo. Dali, Pornsen retirou um mao de Misericordioso Serafim. Aps colocar um cigarro entre os lbios, levou alguns instantes segurando o isqueiro tr mulo para acend-lo. Hal encostou a espiral incandescente de seu isqueiro ponta do cigarro de Pornsen. Tinha a mo firme. Trinta e um anos de disciplina impediram que exibisse o sorriso escondido no fundo do rosto. Pornsen aceitou o lume. Um segundo depois, o tremor em torno de seus lbios revelava sua certeza de que perdera muito da vantagem sobre Yarrow. Compreendeu que no podia permitir que um homem lhe prestasse um servio - mesmo to insignificante quanto aquele - e depois castig-lo a chicote. No obstante, comeou, formalizado: - Hal Shamshiel Yarrow... - Shib, abba. Ouo e obedeo - replicou Hal, com a mesma formalidade . - Poderia, apenas, explicar-me este acidente? Hal ficou surpreso. A voz de Pornsen era muito mais branda do que esperava. Mesmo assim, no relaxou, pois desconfiava que Pornsen queria apanh-lo fora de guarda e castig-lo, quando no estivesse mentalmente preparado para um, ataque. - Eu... bem, quero dizer, o Retrocursor em mim.... afastou-me da realidade. Eu.... meu ego escuro... precipitou um pseudo-futuro deliberadamente. - Deveras? - A voz de Pornsen era sossegada, mas continha um toque de sarcasmo. - Afirma que seu ego escuro, o Retrocursor em voc, fez isso? No me tem dito outra coisa, desde que aprendeu a falar. Por que sempre acusa algum mais? Voc sabe - devia saber, porque o tenho chicoteado tantas vezes - que voc, apenas voc, o responsvel. Quando aprendeu que era seu ego escuro quem provocava afastamentos da realidade, tambm aprendeu que o Retrocursor nada poderia fazer, a menos que voc - o seu ego real, Hal Yarrow - colaborasse, inteiramente. - O que acabou de dizer , to shib como a mo esquerda do Precursor - disse Hal. - No entanto, meu amado gapt, esqueceu uma coisa, em seu pequeno sermo. Agora, sua voz mostrava um sarcasmo que se combinava ao de Pornsen, - O que quer dizer? --- perguntou Pornsen, em voz estridente. - Quero dizer - retrucou Hal, triunfante - que voc tambm estava no acidente!

Portanto, to responsvel por ele quanto eu! Pornsen arregalou os olhos para ele. Disse, Lamuriento. - Mas... mas era voc quem dirigia o carro! - De acordo com o que voc sempre me tem dito, isso no faz diferena nenhuma! - disse Hal, com um sorriso presunoso. - Voc afirmou que estava na coliso. Do contrrio, no teramos batido no animal. Pornsen fez uma pausa, para soltar uma baforada de fumaa. Sua mo tremeu. Yarrow espiou a mo que pendia livre, ao lado do corpo, cujos dedos torciam as sete tiras de couro do punho do chicote, preso ao cinturo do gapt. - Voc sempre revelou indcios de lamentvel orgulho e independncia - disse Pornsen. - Esse tipo de comportamento vai diretamente contra a estrutura do universo, conforme foi revelado humanidade pelo Precursor, real seja o seu nome. "Enviei (baforada) - que o Precursor os perdoe! - duas dzias de homens e mulheres ao I. No gostava de fazer isso, porque os amava de todo o corao, com todo o meu ego. Chorava, quando os denunciava divina hierarquia, porque sou um homem de corao mole. (Baforada!) Entretanto, como Anjo-da-Guarda Pro Tempore, tinha o dever de estar vigilante, para que as abominveis enfermidades do eu no se propagassem, infectando os seguidores de Sigmen. A irrealidade no pode ser tolerada. O eu demasiado frgil e precioso, para ser submetido tentao. "Tenho sido seu gapt, desde que voc nasceu. (Baforada) E voc sempre foi uma criana desobediente. No entanto, com amor, podia ser induzido submisso e arrependimento; sim, voc sentiu o meu amor frequentemente. (Baforada!) " Yarrow sentiu um formigamento nas costas. Viu a mo do gapt apertar-se em torno do punho do "amor", que se projetava de seu cinturo. - De qualquer modo, s aos dezoito anos voc se afastou realmente do verdadeiro futuro e revelou sua fraqueza por pseudo-futuros Isso aconteceu quando se decidiu tornar-se um joat, ao invs de ser um especialista. Eu o alertei, disse-lhe que, como joat, s chegaria at um certo ponto, em nossa sociedade... No entanto, voc insistiu. E, j que temos necessidade de joats, e sendo eu dirigido por meus superiores, permiti que voc se tornasse um. "Isso foi (baforada) inshib o suficiente. No entanto, quando escolhi a mulher que mais lhe convinha como esposa - segundo o meu dever e obrigao, pois quem melhor que seu amoroso gapt conheceria o tipo de mulher que mais lhe conviria? percebi exatamente o quanto era orgulhoso e irreal. Voc discutiu e protestou, tentou passar por cima de minha cabea e levou um ano para consentir em casar com ela. Naquele ano de comportamento irreal, voc custou ao prprio Sturch... O rosto de Hal empalideceu, revelando sete finas marcas vermelhas que se espalhavam do canto esquerdo dos lbios e cruzavam a face at a orelha. - Eu no custei nada ao Sturch! - resmungou Hal. - Eu e Mary ficamos nove anos casados, mas no tivemos filhos. Os exames indicaram que nenhum dos dois era fisicamente estril. Por conseguinte, um de ns ou ambos no tinha pensamentos de fertilidade. Solicitei o divrcio, mesmo sabendo que poderia terminar indo para o I. Por que voc no insistiu em nosso divrcio, como lhe competia fazer, ao invs de ficar com minha petio em seu arquivo? . Pornsen soprou uma baforada de fumaa, simulando um ar de indiferena, mas um dos ombros ficou mais baixo que o outro, como se algo houvesse ficado vazio dentro dele, Vendo isso, Yarrow soube que seu gapt passara defensiva. - Assim que percebi sua presena na Gabriel, tive certeza de que no viera movido pelo desejo de servir ao Sturch. Imediatamente (baforada) pensei que se inscrevera

por um nico motivo. E agora estou shib, shib at os ossos, de que seu motivo era o desejo perverso de abandonar sua esposa. Como as nicas bases legais para o divrcio so a infertilidade, o adultrio e uma viagem interestelar - e adultrio significa ir para o I - voc (baforada) escolheu a nica alternativa. Tornou-se legalmente morto, - entrando para a tripulao da Gabriel. Voc... - No me venha falar sobre nada legal! - bradou Hal. Estava sufocado pela raiva e, ao mesmo tempo, odiava-se por no saber disfarar suas emoes. - Sabe perfeitamente que no estava exercendo suas funes de gapt como deveria, quando adiou a soluo de meu pedido! Eu tive que me inscrever... - Ah, foi o que pensei! - disse Pornsen. Sorriu, soltou outra baforada e disse: Arquivei seu pedido, por julg-lo irreal. Compreenda, tive um sonho, um sonho muito ntido, no qual via Mary tendo um filho seu, ao cabo de dois anos. No foi um sonho falso, porque possua os sinais Inconfundveis de uma revelao, enviada pelo Precursor. Depois desse sonho, conclu que seu desejo de divorciar-se era o desejo por um pseudo-futuro Eu sabia que o verdadeiro futuro estava em minhas mos, que s o concretizaria se orientasse sua conduta. Gravei esse sonho, um dia depois que o tive, apenas uma semana depois de revisar sua petio e... - Com isso - interrompeu Hal -, provou apenas que foi trado por um sonho enviado pelo Retrocursor, no uma revelao enviada pelo Precursor! Vou denunciar isto, Pornsen Acabou de condenar-se, por sua prpria boca! Pornsen ficou plido; o cigarro despencou de sua boca aberta e caiu ao cho. Seus maxilares tremeram de medo. - O que... o que quer dizer? - Como poderia ter visto meu filho, ao fim de dois anos, se eu no estou na Terra para ger-lo? Portanto, o que afirmou ter sonhado no poder tornar-se um futuro real! Voc se deixou iludir pelo Retrocursor e sabe muito bem o que isto significa! Isto quer dizer que se tornou um candidato ao I!. O gapt enrijeceu. Seu ombro esquerdo emparelhou-se com o outro. Sua mo direita aferrou o punho do chicote, fechou-se em torno da crux ansata que o encimava e o puxou do cinturo. Depois fez o chicote estalar no ar, a poucos centmetros do rosto de Hal. - Viu isto? - esganiou-se Pornsen. - Sete tiras! Uma para cada das Sete Irrealidades Mortais! J as sentiu antes; pois vai senti-las novamente! - Cale-se! - gritou Hal, rudemente .. O maxilar de Pornsen tornou a descambar. Exclamou. em um lamento: - Como, como ousa fazer isso? Eu, seu estimado gapt, sou... - J lhe disse para calar-se! - disse Hal, em voz menos alta, mas ainda brusca. Estou farto de seus lamentos e gemidos. Estive farto disso durante anos, a vida inteira! Enquanto falava, percebeu que Fobo se aproximava. Mais atrs, o antlope jazia. morto, na estrada . O animal est morto, pensou Hal. Imaginei que o tivesse afugentado. E aqueles olhos que me fitavam, atravs do arbusto... Olhos de antlope? Ora, mas se ele est morto, de quem eram os olhos que vi? . A voz de Pornsen o trouxe de volta ao presente - Creio, meu filho, que ambos falamos movidos pela raiva, no com premeditada maldade. Vamos perdoar .um ao outro e nada diremos aos Uzzitas, quando voltarmos nave. - Shib para mim, se for para voc tambm - disse Hal.

Hal ficou surpreso, ao ver lgrimas velando. os olhos de Pornsen. Ficou ainda mais surpreso, quase chocado, quando o gapt tentou passar o brao por seus ombros. - Ah, meu garoto, se soubesse quanto eu o amava e quanto me doa ser obrigado a pun-lo - Acho um pouco difcil de acreditar - disse Hal. Ento, afastando-se de Pornsen caminhou para Fobo. Tambm Fobo tinha enormes lgrimas em seus olhos, grandes e redondos, em nada parecidos aos dos humanos. Entretanto, suas lgrimas tinham outro motivo. Ele chorava com pena do antlope e pelo choque do acidente. No obstante, a cada passo em direo a Hal, sua expresso se tornava menos pesarosa e as lgrimas secaram. Agora, descrevia um sinal circular acima de si mesmo, com o indicador direito. Hal sabia ser aquilo um sinal religioso, usado pelos wogs em vrias situaes diferentes. No momento, Fobo parecia us-lo para amenizar a prpria tenso. De repente, ele esboou o sorriso medonho V-com-V de um wogglebug. Devia estar bem-humorado. Embora hipersensvel, seu sistema nervoso se recuperava com facilidade. Carga e descarga eram quase imediatas. Parando diante dele, Fobo. perguntou: - Um choque de personalidade, cavalheiros? Houve algum desentendimento, briga, discusso? - Nada disso - replicou Hal. - Estvamos apenas um pouco abalados. Diga-me: quanto teremos de caminhar at as runas humanides? Seu carro ficou imprestvel. Diga a Zugu que sinto muito. - No preocupem seus crnios... cabeas. Zugu ia mesmo construir um outro veculo, melhor que esse. Quanto a caminharmos, ser agradvel e estimulante. A distncia deve ficar em... um quilmetro? Sim, mais ou menos isso .. Hal jogou sua mscara e os culos dentro do carro, onde os ozagenianos tinham deixado os seus. Pegou sua pasta no piso do compartimento s costas do banco traseiro. Deixou a do gapt l mesmo, no sem uma ligeira sensao de culpa, jque, como tutelado de Pornsen, devia ter-se oferecido para carreg-la. - Ao I com ele - murmurou. Virou-se para Fobo: No receia que os trajes de dirigir sejam roubados? - Como disse? - perguntou Fobo, ansioso por aprender uma palavra nova. - O que. significa "roubados"? - Apanhar um artigo pertencente a algum e ficar com ele, sem a permisso do dono. um crime, punido por lei. - Crime? Hal desistiu e comeou a caminhar rapidamente pela estrada. O gapt vinha logo atrs, irritado por ter sido rejeitado e porque seu pupilo rompia a etiqueta, forandoo a carregar sua prpria pasta. Gritou: - No seja to presumido, seu... seu joat! Hal no se virou para trs; ao contrrio, precipitou-se para diante. A resposta irritada que estivera alinhavando mentalmente no chegou a ser formada. Pelo canto do olho, havia vislumbrado, de relance, uma pele branca na folhagem verde. Foi apenas uma viso fugaz, que desapareceu to subitamente como havia surgido. Hal no estava muito certo, mas bem podia ser um pssaro branco, de asas abertas. No; no era nada disso, podia ter certeza. No havia pssaros em Ozagen.

7
"Soo Yarrow. Soo Yarrow. Wuhfvayfvoo, soo Yarrow."
Hal acordou. Por um instante, sentiu dificuldade em orientar-se. Ento, mais desperto, recordou que dormia em uma das salas de mrmore das runas. O luar, mais brilhante que o da Terra, penetrava pelo vo da porta, e iluminou uma pequena figura que pendia no alto, de cabea para baixo. Depois iluminou um inseto voador que passou abaixo da figura. Algo fino e comprido tremeluziu e capturou o voador, puxando-o para o interior de uma boca subitamente aberta. O lagarto emprestado pelos conservadores das runas estava fazendo um excelente trabalho de limpeza no lugar. Hal virou a cabea e olhou para a janela, aberta a uns trinta centmetros, acima de sua cabea. O caa-insetos tambm movia a lngua diligentemente, eliminando os mosquitos da rea. A voz parecia ter vindo de alm daquele retngulo estreito e banhado pelo luar. Hal aguou os ouvidos, como se assim forasse o silncio a liberar novamente aquela voz. Entretanto, houve apenas mais silncio. Ento; ele ficou em p e girou em torno, quando soou s suas costas uma fungadela e um chocalhar. Uma coisa do tamanho aproximado de um guaxinim parou na soleira da porta. Era um dos quaseinsetos, os chamados pneumo-percevejos que, noite, vagavam pela floresta em busca de presa. O animal representava um desenvolvimento dos artrpodes, no encontrado na Terra. Ao contrrio de seus primos terrestres, ele no dependia unicamente da traqueia ou tubos de respirao para o oxignio. Um par de bolsas extensveis, como nas rs, expandia-se para fora e caa por trs da boca. Era aquilo que fazia o som semelhante ao de fungadelas. Embora o pneumo-percevejo tivesse a forma do sinistro louva-deus, Hal no se preocupou. Fobo j lhe explicara que no era perigoso para o homem. Um som agudo, com o de um despertador, encheu subitamente o recinto. Pornsen sentou-se na cama porttil, encostada parede. Gritou, ao ver o inseto, que se apressou em desaparecer. O barulho, que proviera do mecanismo no pulso de Pornsen, parou. Pornsen tornou a deitar-se, resmungando: - Com esta, a sexta vez que esses shib percevejos me acordam! - Desligue a caixa-de-pulso - disse Hal. - Para que voc se esgueire daqui e derrame sua semente no cho? - replicou Pornsen. - No tem o direito de acusar-me dessa conduta irreal - replicou Hal, mecanicamente. Falava sem irritao, pensando na voz que ouvira. - O prprio Precursor disse que ningum estava alm de censura - murmurou Pornsen. Suspirou e sussurrou, enquanto adormecia: - Gostaria de saber se o rumor

verdadeiro... O prprio Precursor pode estar neste planeta... vigiando-nos... ele predisse... aah... Hal sentou-se na cama porttil e ficou vigiando Pornsen, at ele comear a roncar. Suas prprias plpebras estavam pesadas de sono. Certamente sonhara com aquela voz suave e rouca, falando em um idioma que no era terrestre nem ozageniano. S podia ter sido isso, pois o som fra humano, e os nicos exemplares do Homo sapiens em um raio de duas mil milhas, eram ele e o gapt. Havia sido uma voz de mulher. Precursor! Ouvir novamente uma voz de mulher! No a de Mary. Ele jamais queria tornar a ouvir sua voz e nem mesmo ouvir falar dela. Mary era a nica mulher que ele j - ousaria dizer isso para si mesmo? possura. E aquilo tinha sido uma lamentvel, angustiante e humilhante provao. Entretanto, no apagara nele o desejo - Hal alegrou-se, porque o Precursor no estava ali, para ler sua mente - de conhecer outra mulher capaz de proporcionar-lhe aquele xtase, do qual nada sabia, alm do derramamento de sua semente - que o Precursor o ajudasse! - e que era, estava certo, apenas uma plida e vazia amostra, comparada ao que o esperava...

"Soh Yarrow. Wuhfvayfvoo. Sa mfa, zonet Tastinak. R'gatch wa f'net,"


Hal levantou-se vagarosamente da cama porttil. Seu pescoo parecia gelo puro. O sussurro vinha da janela. Olhou. O contorno de uma cabea de mulher delineou-se no slido quadrado de luar que era a janela. O quadrado slido transformou-se em uma cascata. O luar banhou ombros alvos e a alvura de um dedo cruzou o escuro de uma boca.

- Poo wamoo tu baw choo. E'ooteh. Seelahs, Fvooneh, Fvit, seelfuoopleh:


Atordoado, mas obedecendo como se lhe houvessem injetado uma dose integral de hipno-lpno, comeou a caminhar na direo da porta. Seu atordoamento, contudo, no impediu que olhasse para Pornsen, a fim de verificar se ele continuava dormindo. Durante um segundo, quase foi dominado pelos reflexos que o foravam a acordar o gapt. Entretanto, conseguiu recolher a mo que se estendia para acordar Pornsen. Tinha que aproveitar a oportunidade. A urgncia e o medo na voz da mulher lhe diziam que ela estava desesperada e precisando de sua ajuda. Tambm era evidente que nada queria com Pornsen. O que diria ou faria Pornsen, se soubesse que havia uma mulher bem ali, fora daquele recinto? Mulher? Como era possvel uma mulher estar ali? As palavras dela haviam soado de maneira algo familiar. Hal tivera a estranha, intrigante sensao de que devia conhecer a linguagem. Contudo, no a conhecia. Parou. O que estava pensando? Se Pornsen acordasse e olhasse para a outra cama, a fim de verificar se seu tutelado continuava nela. Retornou para Junto da cama e enfiou a pasta debaixo da manta que o conservador lhe fornecera. Enrolando o casaco, colocou-o junto pasta. Uma parte emergia da manta e jazia sobre o travesseiro. Se Pornsen estivesse muito sonolento, poderia tomar por Hal a forma escura no travesseiro e o volume por sob a manta. Maciamente e descalo, tornou a caminhar para a porta.

Um objeto medindo uns oitenta centmetros de altura permanecia de guarda na soleira. Era uma estatueta do arcanjo Gabriel, plida, com as asas semi-estendidas, tendo na mo direita uma espada mantida acima da cabea. Se qualquer objeto, de massa maior que a de um camundongo chegasse a meio metro do campo de irradiao da estatueta, isso provocaria um sinal que seria transmitido pequena caixa, montada no bracelete de prata, em torno do pulso de Pornsen. A caixa emitiria um som de alarme - como acontecera ao aparecer o pneumo-percevejo - e despertaria Pornsen do sono mais profundo. O objetivo da estatueta no era apenas alertar contra invasores. Tambm se encontrava ali para que Hal no abandonasse o recinto, sem conhecimento de seu gapt. Como as runas no tinham encanamentos, a nica desculpa de Hal para sair seria a de aliviar-se. Ento, o gapt o acompanharia, para ver se ele no pretendia fazer algo mais. Hal apanhou um mata-mosquitos, feito de madeira flexvel, com um cabo medindo cerca de um metro. Sua massa no seria suficiente para perturbar o campo de irradiao. Com mo trmula, empurrou suavemente a estatueta para um lado, usando a extremidade do mata-mosquitos. Tinha que ser cauteloso ao mov-la, porque se a derrubasse, desencadearia o alarme. Por sorte, aquele piso de pedra era um dos que tinham sido limpos dos detritos amontoados durante sculos. Alm disso, geraes de ps haviam polido aquela pedra, deixando-a extremamente lisa. Uma vez no lado de fora, Hal se virou e recolocou a estatueta em seu lugar anterior. Depois, com o corao batendo forte pela dupla tenso de lidar com o arcanjo e ir ao encontro de uma mulher estranha, comeou a caminhar para a esquina da edificao. A mulher se movera da janela para a sombra de uma esttua, representando uma deusa ajoelhada, a uns quarenta metros dali. Quando caminhava para l, Hal viu por que ela se escondia. Fobo vinha em sua direo. Hal caminhou mais depressa. Queria interceptar o wog, antes que ele percebesse a mulher e tambm antes que ele chegasse muito perto, porque suas vozes poderiam despertar Pornsen. - Shalom, Aloha, bons sonhos, que Sigmen o ame disse Fobo. - Voc parece nervoso. Foi o incidente desta tarde? - No. Apenas no tenho sono e queria apreciar as runas ao luar. - So magnficas, belas, fantsticas e um pouco tristes - disse Fobo. - Penso no povo, nas muitas geraes que viveram aqui, como nasceram, brincaram, riram, choraram, sofreram, deram luz e morreram. E todos, todos eles, cada um que morreu, transformou-se em poeira. Oh, Hal, isto me traz lgrimas aos olhos e uma premonio de minha prpria sina. Fobo puxou um leno da bolsa em seu cinturo e assoou o nariz. Hal olhou para ele. Em certos aspectos, quo humano era aquele monstro, o nativo de Ozagen! Um nome estranho, com uma histria. E qual era a histria? A de que o descobridor desse planeta, ao ver os nativos pela primeira vez, tinha exclamado: Oz again! (Oz novamente!) Alis, era natural. Os aborgenes assemelhavam-se ao Professor Wogglebug, de Frank Baum. Possuam corpos praticamente arredondados, com membros finos, fora de proporo. As bocas tinham o formato de dois Vs, grandes e superficiais, um situado dentro do outro. Os lbios eram grossos e tubulares. Em realidade, um wogglebug possua quatro lbios, cada perna dos dois Vs separada por um profundo sulco na conexo. Outrora, em poca muita recuada na senda evolutiva, aqueles

lbios tinham sido braos modificados. Agora eram membros rudimentares, to disfarados como partes lbios verdadeiros e to funcionais, que ningum adivinharia sua origem. Quando as enormes bocas V-em-V se abriam para rir, assustavam os terrestres. No possuam dentes, mas arestas serrilhadas no maxilar. Uma dobra de pele pendia do cu da boca. Outrora a epifaringe, agora se tornara o vestgio de uma lngua superior. Era esse rgo que produzia o gorjeio subjacente a tantos sons ozagenianos e que os humanos tinham tanta dificuldade para reproduzir. Suas peles tinham pigmentao clara, como a de Hal, que era ruivo. Todavia, onde a dele era rosada, a dos wogs tinha uma tonalidade ligeiramente esverdeada. No era o ferro, mas o cobre, que acumulava oxignio em seus glbulos sanguneos. Pelo menos, assim diziam eles, pois at ento no haviam permitido que os haijaquianos lhes tirassem amostras de sangue. De qualquer modo, tinham prometido a permisso para dentro das quatro ou cinco semanas seguintes. Alegavam que sua relutncia era provocada por determinados tabus religiosos. Se tivessem certeza de que os terrestres no queriam seu sangue para beber, poderiam deixar que eles o tirassem. Macneff achava que eles mentiam, mas no tinha bons motivos que apoiassem tal afirmao. Era impossvel que os ozagenianos soubessem por que razo os terrestres queriam examinar seu sangue. O fato de os glbulos sanguneos usarem cobre, em vez de ferro, na fixao do oxignio, deveria tornar os ozagenianos consideravelmente menos fortes e menos resistentes ao esforo fsico, que os terrestres. Seus corpsculos no transportariam oxignio com a mesma eficincia, mas a Natureza proporcionara certas compensaes. Fobo possua dois coraes, com batidas mais rpidas que o de Hal, e enviavam o sangue atravs de artrias e veias mais amplas que as dele. Ainda assim, o mais rpido corredor de pequenas distncias ou maratona daquele planeta seria deixado para trs por um adversrio terrestre. Hal conseguira emprestado um livro sobre evoluo. No entanto, uma vez que pouco podia ler nele, at ento se limitara a observar as muitas ilustraes. O wog se prontificara a explicar o que elas significavam. Hal se recusara a acreditar nele. - Voc diz que a vida manfera originou-se de uma larva marinha primitiva? No pode ser! Sabemos que a primeira forma de vida na terra foi um anfbio. As barbatanas desenvolveram-se em pernas, e ele perdeu a capacidade de extrair oxignio da gua do mar. Evoluiu para rptil, depois para um mamfero primitivo, em seguida para uma criatura insectvora, pr-smio, smio e, por fim, chegou ao estgio de bpede sapiente, de onde surgiu o homem moderno! - E da? - retrucou Fobo. - No duvido de que tudo tenha sido como voc alega. Na Terra, claro. Aqui, no entanto, a evoluo tomou um curso diferente. Aqui, tivemos trs ancestrais se'ba'takufu, isto , madre-larvas A primeira tinha clulas sanguneas que fixavam a hemoglobina; outra tinha clulas fixando cobre; a terceira tinha clulas fixando vandio. A primeira possua uma vantagem natural sobre as duas outras mas, por algum motivo, predominou apenas neste continente, no no outro. Dispomos de certas evidncias indicando que a primeira tambm se dividiu primitivamente em duas linhas, ambas notocrdias, mas uma no sendo manfera "De qualquer modo, todas as madre-larvas tinham barbatanas, que evoluram para membros. E... - Ora - interrompeu Hal -, a evoluo no pode funcionar assim! Seus cientistas cometeram um srio, um grave erro. Afinal de contas, sua paleontologia mal comeou; tem apenas um sculo!

- Ah! - exclamou Fobo. - Voc demasiado terro-cntrico Preconceituoso. Tem imaginao anmica. Suas artrias do pensamento endureceram. Considere a possibilidade de que talvez haja bilhes de planetas habitveis neste universo e que, em cada um, a evoluo talvez tenha tomado caminhos leve ou profundamente diferentes. A Grande Deusa uma experimentadora e ficaria entediada, reproduzindo a mesma coisa, sempre e sempre. Voc no ficaria? Hal tinha certeza de que os wogs se enganavam. Infelizmente, no viveriam o suficiente para serem iluminados pela superior e muito mais antiga cincia dos haijaquianos. Agora, Fobo retirara seu casquete com duas imitaes de antenas, os smbolos do cl do Gafanhoto. Embora, sem o casquete, diminusse a semelhana com o Professor Wogglebug, sua cabea calva na parte anterior, tendo na posterior uma lanugem loura, rgida e espiralada como um saca-rolhas, reafirmava a impresso. O nariz, comicamente comprido e sem ponte, brotando diretamente do rosto, sem dvida a reforava. Naquele cartilaginoso comprimento, ocultavam-se duas antenas, os seus rgos do olfato. O terrestre que primeiro vira os ozagenianos teria sua observao confirmada, caso a houvesse feito. Entretanto, era duvidoso que tal acontecesse. Em primeiro lugar, o idioma local usava a palavra Ozagen para designar a Me-Terra. Em segundo, mesmo que o homem da primeira expedio pensasse nisto, nada teria dito. Os livros de Oz tinham sido proibidos na Unio Haijaquiana, de maneira que ele no poderia ter lido o termo, a menos que houvesse uma chance de compr-lo clandestinamente. Era possvel que tivesse feito isso e, de fato, no havia outra explicao. Caso contrrio, como conseguira a palavra, o espaonauta que contara a histria a Hal? O criador dessa histria talvez no se importasse; se as autoridades descobrissem que estava lendo livros condenados. Astronautas eram famosos - ou infames - por sua indiferena ao perigo e conduta frouxa em seguirem os preceitos do Sturch, quando fora da Terra. Hal tomou conscincia de que Fobo falava com ele. -... esse joat, como Monsieur Pornsen o chamou, quando estava to zangado e furioso. O que significa? - Significa - explicou Hal - uma pessoa no especializada em nenhuma das cincias, mas que sabe muito sobre todas elas. Em verdade, sou um elemento de ligao entre vrios cientistas e funcionrios do governo. Minha tarefa resumir e integrar relatos cientficos atuais, apresentando-os depois hierarquia. Olhou para a esttua. A mulher no se achava vista. - A cincia se tornou to especializada - prosseguiu -, que a comunicao inteligvel, mesmo entre cientistas do mesmo campo, ficou muito difcil. Cada cientista possui um profundo conhecimento vertical a respeito de sua pequena rea, mas muito pouco no sentido horizontal. Quanto mais sabe sobre sua especialidade, menos conscincia possui do que fazem os demais, em assuntos relacionados ao seu. Simplesmente, ele no tem tempo para ler mesmo uma pequena frao de toda uma esmagadora avalancha de artigos. A Situao to ruim, que quando dois mdicos se especializam em disfunes nasais, um tratar da narina esquerda e o outro da direita. Fobo ergueu as mos, horrorizado. - Como? Assim, a cincia ficaria paralisada! No est exagerando? - Sobre os mdicos, sim - disse Hal, forando um leve sorriso. - Entretanto, no exagerei demais, e verdade que a cincia no tem avanado na progresso geomtrica de outras pocas. H falta de tempo para o cientista e muito pouca comunicao. Em sua pesquisa, ele no pode ser auxiliado por descobertas em

outras reas, simplesmente porque nunca ouviu falar nelas. Hal viu uma cabea assomar ligeiramente na base da esttua e recuar em seguida. Comeou a suar. Fobo o questionou sobre a religio do Precursor. Hal foi o mais taciturno possvel e ignorou completamente algumas perguntas, embora isso o deixasse constrangido. O wog analisava tudo pela lgica, e lgica era uma luz que Hal jamais voltara para o que lhe haviam ensinado os Urielitas. Por fim, disse: - Tudo quanto lhe posso dizer que, em sua maioria, os homens podem viajar subjetivamente no tempo. Os nicos capazes de viajar objetivamente no tempo so o Precursor, seu maligno discpulo, o Retrocursor, e a esposa do Retrocursor. Sei que isto verdade porque o Precursor predisse tudo quanto aconteceria no futuro e, at agora, todas as suas predies foram cumpridas. Alm disso... - Todas as predies? - Bem, todas, exceto uma. No entanto, ficou-se sabendo que essa havia sido uma predio irreal, um pseudo-futuro, de certa forma inserido no Talmude Ocidental pelo Retrocursor. - Como podem saber que essas predies no cumpridas no so tambm falsas inseres? - Bem... ns no sabemos. A nica maneira de dizer esperar que chegue a poca em que elas acontecem. Ento... Fobo sorriu. Depois disse: - Ento, vocs sabem que aquela particular predio foi escrita e inserida pelo Retrocursor. - Claro. No obstante, os Urielitas esto h anos trabalhando um mtodo que, segundo eles, provar por evidncia interna se os acontecimentos futuros so futuros falsos ou reais. Quando deixamos a Terra, espervamos ouvir, a qualquer momento, que fra descoberto um mtodo infalvel. Agora, evidentemente, s saberemos quando voltarmos para l. - Sinto que esta conversa o est deixando nervoso disse Fobo. - Talvez possamos continu-la em outro momento. Diga-me, o que pensa das runas? - So muito interessantes. Naturalmente, tomei um interesse quase pessoal nesse povo desaparecido, porque eram todos mamferos, semelhantes a ns, os terrestres. S no consigo imaginar o que fez com que quase todos perecessem. Se eram como ns - e parece que eram, realmente - sem dvida teriam progredido. - Eram uma raa perniciosa, sanguinria, ambiciosa e briguenta, completamente decadente - disse Fobo. - No duvido de que houvesse muita gente boa entre eles. Duvido que se tenham exterminado entre si, excetuando-se umas poucas dzias ou mais. Tambm duvido que uma praga ou epidemia houvesse dizimado toda a sua espcie. Talvez descubramos o que aconteceu, algum dia. Neste momento, estou cansado, portanto, vou para a cama. - E eu continuo sem sono. Se no se importa, vou dar uma espiada por a. Estas runas so lindas, com um luar to brilhante. - Isso me lembra um poema de Shamero, nosso grande bardo. Se conseguir record-lo e puder traduzi-lo corretamente para o americano, gostaria de recit-lo para voc. Os lbios V-em-V de Fobo se abriram em um bocejo. - Vou para a cama, deitar-me e enrolar os braos de Morfeu em torno de mim. Antes disso, no entanto, diga-me uma coisa: tem alguma arma de fogo, um meio de defesa qualquer, contra as coisas que procuram uma presa noite?

- Tenho permisso de carregar uma faca no cano da bota - disse Hal. Fobo enfiou a mo debaixo da capa e apanhou uma pistola. Estendeu-a a Hal, dizendo: - Tome! Espero que no precise us-la, mas nunca se sabe. Vivemos em um mundo selvagem e predatrio, meu amigo. Especialmente aqui, nesta regio isolada. Hal observou a arma curiosamente, similar a outras vistas em Siddo. Era rstica, se comparada s pequenas automticas da nave, mas tinha toda a aura, o fascnio de uma arma aliengena. Alm disso, era muito semelhante s primitivas pistolas de ao da Terra. Seu cano hexagonal no teria nem trinta centmetros de comprimento e o calibre devia ser de dez milmetros, aproximadamente. O tambor continha cinco cartuchos de lato: eram recheados de plvora negra, balas de chumbo e, segundo ele imaginava, fulminato de mercrio nas cpsulas de percusso. Curiosamente, a pistola no possua gatilho; uma forte mola jogava o co contra o cartucho, ao ser afrouxado pelo dedo. Hal gostaria de verificar o mecanismo que fazia girar o tambor, quando o co era puxado para trs, mas no queria deter Fobo por mais tempo que o necessrio. Ainda assim, no se contendo, perguntou-lhe por que a arma no dispunha de gatilho. Fobo ficou surpreso com a pergunta. Ao ouvir a explicao de Hal, piscou seus enormes olhos redondos (uma viso enervante e fantstica a princpio, porque era a plpebra inferior que efetuava o movimento), e exclamou: - Nunca pensei nisso! Parece ser mais eficiente e menos cansativo para manejar-se a arma, concorda? - Sem dvida - replicou Hal. - Alis, sendo terrestre, penso como tal. J notei o fato no surpreendente de que vocs, os ozagenianos, nem sempre raciocinam como ns. Estendeu a arma de volta a Fobo, acrescentando: - Sinto muito, mas no posso aceitar. Estou proibido de carregar armas de fogo. Fobo pareceu intrigado mas, sem dvida, no achava de boa poltica inquirir o terrestre a respeito. Talvez estivesse cansado demais para isso. - Est bem - respondeu. - Shalom, Aloha, bons sonhos e que Sigmen o visite. - Shalom para voc tambm - desejou Hal. Ficou espiando as costas largas do wog desaparecerem nas sombras e sentiu uma estranha afeio por ele. Simpatizava com Fobo, a despeito de sua aparncia inteiramente aliengena e nada humana. Virando-se, Hal caminhou em direo esttua da Grande Me. Ao chegar s sombras da base, viu a mulher esgueirando-se para a escurido lanada por um monte de cascalho e detritos, da altura de trs pavimentos. Seguiu-a at l, e ento a viu bem mais adiante, recostada a um monolito. O lago ficava alm, negro e prateado ao luar. Hal caminhou para ela, e estava a uns cinco metros de distncia, quando a mulher falou, em voz baixa e rouca: - Baw sfa, soo Yarrow. - Baw sfa - ecoou ele, sabendo que aquilo devia ser um cumprimento, no idioma que ela falava. - Baw sfa - repetiu a mulher. Depois, traduzindo a frase, sem dvida para que ele a entendesse, falou, em siddo: - Abhu'umaigeitsi'i. Aproximadamente, aquilo significava "boa-noite". Hal abriu a boca, em uma respirao ofegante.

8
Oh, mas claro! Agora ele sabia por que as palavras lhe tinham soado vagamente familiares e por que o ritmo da fala daquela mulher havia recordado, com tanta nitidez, uma experincia no muito recente. Algo a esse respeito despertou uma lembrana de sua pesquisa na pequena comunidade dos ltimos habitantes que falavam francs, na Reserva da Baa do Hudson. Baw sfa. Baw sfa era... bon soir! Linguisticamente falando, embora ela se expressasse de maneira bastante decadente, no conseguia esconder sua ascendncia. Baw sfa. E as outras palavras que ouvira pela janela? Wuhfvayfvoo. Isso queria dizer levez-vous, a forma francesa de dizer "levante-se". Soo Yarrow. Poderia significar Monsieur Yarrow? Cado o m inicial, o francs eu evolura para algo semelhante ao som americano do u? Sim, devia ser isso. Havia ainda outras mudanas naquele francs degenerado. O desenvolvimento da aspirao. O abandono da nasalizao. O deslocamento de vogais. A substituio do k,antes de uma vogal, por uma pausa gltica. A mudana do d para t; do l para w; o f alterado para um som entre v e f; o w modificado para f. O que mais? Deveria existir tambm uma transmutao no significado de algumas palavras, bem como novas palavras substituindo antigas. A despeito de sua estranha aparncia, era sutilmente galico. - Baw sfa - repetiu ele. Que cumprimento inadequado! Ali estavam dois seres humanos, pensou Hal, encontrando-se a uma distncia de quarenta e tantos anos-luz da Terra: um homem que ficara um ano subjetivo sem ver uma mulher e uma mulher que parecia apavorada e visivelmente procurando esconder-se. Talvez a nica mulher que restara naquele planeta. E tudo quanto ele podia dizer-lhe era: "boa-noite". Chegou mais perto. Sentiu o calor do embarao, ruborizando-o. Quase se virou e correu. A pele branca da mulher era amenizada apenas por duas estreitas tiras negras de tecido, uma na altura dos seios, a outra ajeitada em torno das ancas, compondo um quadro que ele nunca vira na vida, exceto em uma fotografia proibida. O constrangimento foi esquecido quase em seguida, quando viu que ela usava batom. Hal ofegou, de repente sentindo medo. Os lbios dela eram to escarlates quanto os da monstruosamente maligna esposa do Retrocursor. Forou-se a parar de tremer. Tinha que pensar racionalmente. Aquela mulher no podia ser Anna, a Modificadora, vinda do to distante passado para esse planeta, a fim de seduzi-lo, volt-lo contra a religio real. Tampouco falaria aquele francs degenerado, se fosse Anna, a Modificadora. Alm disso, no viria procurar uma pessoa to insignificante como ele. Ela iria diretamente a Macneff, o chefe Urielita. Sua mente deu uma rpida reviravolta no problema do batom, considerando seu outro lado. Os cosmticos tinham sido proibidos, desde a vinda do Precursor. Mulher alguma ousaria... Bem, no era tanto assim. Somente na Unio Haijaquiana vigorava

a proibio dos cosmticos. As mulheres israelitas, malaias e bantus usavam rouge. Enfim, qualquer um sabia de que tipo eram elas. Deu outro passo e chegou bem perto, quando ento percebeu que o escarlate era natural, no pintado. Sentiu um alvio imenso. Ela no devia ser a esposa do Retrocursor. Talvez, nem mesmo houvesse nascido na Terra. Seria, com certeza, uma humanoide ozageniana. Os murais nas paredes das runas representavam mulheres de lbios vermelhos, e Fobo lhe explicara que elas nasciam com o chamejante pigmento labial. A resposta de uma pergunta provocou outra. Por que ela falaria um idioma da Terra, ou melhor, o descendente de um deles? Hal tinha certeza de que a linguagem falada pela mulher no existia na Terra. Esqueceu a pergunta no momento seguinte. Ela se agarrava a ele, e ele tinha os braos em torno dela, tentando conforta-la desajeitadamente. A mulher chorava e as palavras lhe jorravam dos lbios, to depressa, que mesmo as tendo identificado como provenientes do francs, Hal conseguia apenas entender uma aqui e outra acol. Pediu que ela falasse mais devagar e repetisse o que havia dito. A mulher interrompeu-se, ladeou ligeiramente a cabea para a esquerda e jogou os cabelos para trs. Era um gesto que Hal descobriria ser caracterstico, quando ela refletia. A mulher comeou a repetir tudo, vagarosamente. No entanto, ao prosseguir, foi falando mais depressa, os carnudos lbios vermelhos funcionando como dois rubros seres viventes, desligados dela e dotados de vida e objetivo prprios. Hal os contemplava, fascinado. Depois desviou os olhos, envergonhado, tentando fixar-se nas enormes pupilas escuras. No conseguindo, olhou para um lado da cabea da mulher. Ela contou sua histria desconexamente, com muitas repeties e retornos. Hal no entendia vrias daquelas palavras, mas o contexto lhe fornecia o significado. Ficou sabendo que ela se chamava Jeannette Rastignac. Viera de um planalto situado nas montanhas centrais daquele continente e, que soubesse, juntamente com as trs irms, eram os nicos sobreviventes de sua espcie. Tinha sido capturada por um grupo explorador de wogs, que tentaram traz-la para Siddo, mas conseguira escapar, permanecendo escondida nas runas e floresta circundante. Estava amedrontada com as coisas horrveis que, noite, percorriam a mata em busca de caa. Sustentara-se com frutas e bagos silvestres ou algum alimento roubado das fazendas dos wogs. Tinha visto Hal, quando o carro colidira com o antlope. Sim, eram dela os olhos que ele julgara serem os do animal. - Como soube meu nome? - perguntou Hal. - Eu os segui e ouvi quando conversavam. No entendia o que falavam mas, depois de alguns momentos, percebi que respondia ao nome de Hal Yarrow. Bem, aprender seu nome foi fcil. O que me deixou intrigada foi ver que voc e aquele homem eram parecidos com meu pai, deviam ser seres humanos. No entanto, como no falavam a lngua de meu pai, no podiam ter vindo de seu planeta. "Pensei ento - claro! Certa vez, meu pai contou que seu povo tinha vindo de outro planeta para Wuhbopfey. Tratava-se, evidentemente, de uma questo de lgica. Vocs devem ter vindo de l, do mundo original dos seres humanos." - No entendi nada - disse Hal. - Os ancestrais de seu pai vieram para este planeta, para Ozagen? Bem mas no h qualquer registro de tal fato! Fobo me disse - No, no, acho que no me entendeu! Meu pai, Jean Jacques Rastignac, nasceu em outro planeta, depois veio para c. Seus ancestrais foram para aquele outro

planeta que gira em torno de uma estrela muito distante daqui, de uma estrela ainda mais distante. - Oh! Ento, eles devem ter sido colonizadores vindos da Terra, mas o curioso que no h qualquer registro disso. Pelo menos, nenhum que eu tenha visto. Certamente eram franceses. Entretanto, se isto for verdade, eles deixaram a Terra e foram para esse outro sistema h mais de duzentos anos. E no podiam ter sido franco-canadenses, porque sobraram muito poucos deles, aps a Guerra Apocalptica. Acredito que fossem franco-europeus. A ltima pessoa no entanto, que falou francs na Europa morreu h dois sculos e meio. Sendo assim... - confuso, nespfa? Sei apenas o que meu pai me contou, isto , que ele e alguns outros de Wuhbopfey descobriram Ozagen durante uma explorao. Pousaram neste continente, seus companheiros foram mortos, ele encontrou minha me... - Sua me? Oh, est cada vez pior - resmungou Hal. - Ela era uma indgena. Seu povo sempre esteve aqui. Eles construram esta cidade e... - E seu pai era um terrestre? Est querendo dizer, que voc nasceu da unio de um terrestre com um humanoide, ozageniano? Impossvel! Os cromossomas de seu pai e sua me no podiam combinar-se, de maneira alguma! - Pouco me importo com esses cromossomas! - replicou Jeannette, em voz trmula. - No est me vendo sua frente? Eu existo, no? Meu pai dormiu com minha me - e aqui estou eu. Negue-me, se for capaz! - Eu no quis dizer... bem, isto ... pareceu-me... - Hal se calou e olhou para ela, sem saber o que dizer. De repente, a mulher comeou a soluar. Apertou os braos em torno dele; e as mos de Hal lhe pressionaram os ombros. Eram macios e lisos, como os seios esmagados contra suas costelas. - Salve-me - pediu ela, em voz entrecortada. - No posso mais ficar aqui! Tem que me levar com voc! Tem que me salvar! Yarrow pensou rapidamente. Tinha que voltar ao salo em runas, antes que Pornsen acordasse. E no podia v-la no dia seguinte porque um veculo da nave viria recolher os dois haijaquianos pela manh. O que quer que planejasse, precisaria ser explicado a ela imediatamente. Um plano lhe brotou na cabea de sbito. Germinara de outra idia, algo que estivera profundamente sepultado em sua mente. Algo cujas sementes haviam estado com ele, ainda antes da espaonave deixar a Terra. Entretanto, no tivera coragem de p-lo em prtica e, agora, tendo aparecido aquela mulher, ali estava o estmulo necessrio para impeli-la, faz-la trilhar uma estrada, sem possibilidade de retorno. - Jeannette - disse, em voz concentrada, intensa -, oua o que vou dizer! Ficar me esperando aqui, todas as noites. Ter de estar aqui, sejam quais forem as coisas que rondarem pela noite. No posso dizer-lhe quando conseguirei um veculo, para voar at aqui. Virei dentro das prximas trs semanas, creio. Se eu no tiver vindo, continue esperando. Continue esperando! Eu virei! E, quando vier, estaremos salvos. Pelo menos, salvos por algum tempo. Pode fazer isso? Pode esconder-se aqui e ficar esperando por mim? Ela assentiu com a cabea. - Fi - disse apenas.

9
Duas semanas mais tarde, Yarrow voou da espaonave Gabriel at as runas. Seu gig, em forma de agulha, faiscava lua-cheia, enquanto flutuava acima das edificaes ele mrmore branco, antes de pousar no solo. A cidade jazia silenciosa e alvacenta. Os enormes cubos e hexgonos, cilindros, pirmides e esttuas de pedra pareciam brinquedos que alguma criana-gigante deixara espalhados, antes de ir para a cama e dormir por toda a eternidade . Hal desceu do gig, olhou para os lados e ento caminhou para um grande arco, em largas passadas. Sua lanterna explorou a escurido. Sua voz ecoou no teto e paredes distantes .. - Jeannette! Sah mfa! Fo tami, Hal Yarrow! Jeannette! Ou eh tu? Sou eu! Seu amigo! Onde est voc? Desceu a escadaria de cinquenta metros de largura que levava cripta dos reis. O facho da lanterna sacudiu-se para cima e para baixo nos degraus at, de repente, apanhar em cheio a figura preto e branca da moa. - Hal! - exclamou Jeannette, olhando para ele. Obrigada, Grande Me de Pedra! Esperei todas as noites, mas sabia que voc viria! As lgrimas tremeram em seus longos clios. Tambm a boca escarlate tremia, como se ela fizesse o possvel para no desatar em soluos. Hal desejou tom-la nos braos e confort-la, mas era algo terrvel at mesmo olhar para uma mulher sem roupas. Abra-la seria inconcebvel. De qualquer modo, era isso que ele pensava. No momento seguinte, como se adivinhasse o que o paralisava, ela caminhou para diante e colocou a cabea contra o peito de Hal. Os ombros encurvaram-se nesse movimento e, sem saber como, ele viu que seus braos a enlaavam. Os msculos ficaram tensos e o sangue desceu para seus rins. Soltando-a, Hal desviou o rosto. - Conversaremos mais tarde. Agora no temos tempo a perder. Vamos! Ela o seguiu em silncio, at chegarem ao gig. Hesitou, ao se ver junto entrada. Hal fez um gesto impaciente, para que Jeannette entrasse no veculo e se sentasse ao lado dele. - Talvez me julgue covarde - disse ela, - mas nunca estive em uma mquina voadora. Sair do cho... Ele a fitou com absoluta surpresa. Era difcil entender a atitude de uma pessoa que jamais fizera uma viagem area. - Entre! - ordenou, em voz firme. Obedientemente, ela entrou e sentou-se no lugar do copiloto. Estava trmula e seus enormes olhos castanhos fitavam os instrumentos diante e sua volta. Hal consultou seu fono-relgio. - Dez minutos para chegar a meu apartamento na cidade. Um minuto para deixar voc l. Meio minuto para retornar nave. Quinze minutos para o relato de minha espionagem entre os wogs. Trinta segundos para voltar ao apartamento. Nem meia

hora ao todo. Nada mau... Deu uma risadinha. - Eu teria vindo aqui h dois dias, mas precisei esperar at que estivessem em uso todos os gigs de controle automtico. Ento, simulando ter pressa, disse que esquecera algumas notas e precisava voltar a meu apartamento para apanh-las. Assim, requisitei um dos gigs de controle manual, usado para exploraes fora da cidade. Eu jamais conseguiria uma permisso do D. O., se ele no tivesse ficado abalado por isto. Hal tocou um avantajado distintivo dourado em seu peito esquerdo, no qual havia um L hebraico. - Isto significa que sou um dos escolhidos. Fui aprovado no Medidor. Parecendo ter esquecido o seu terror, Jeannette olhava para o rosto de Hal, banhado pelo claro da luz do painel de instrumentos. - Hal Yarrow! - exclamou, com um gritinho. - O que eles fizeram a voc? Seus dedos tocaram a face dele. Havia um anel violceo em torno dos olhos, as faces estavam encovadas e um msculo saltitava em uma delas. A testa fra tomada por uma espcie de urticria e as sete marcas do chicote destacavam-se contra a pele lvida. - Qualquer um diria que sou um louco, por fazer o que fiz - disse ele. - Enfiei a cabea na goela do leo e ele no a arrancou fora. Ao invs disso, eu que lhe mordi a lngua... - De que est falando? - No acha estranho que Pornsen no tenha vindo comigo esta noite, bafejando meu pescoo com seu hlito de falso beato? No? Porque voc no nos conhece... S havia um meio de obter permisso para deixar meus aposentos na nave e ficar em um apartamento na cidade. Quero dizer, sem ter um gapt morando comigo, a fim de vigiar todos os meus movimentos. E sem precisar deix-la aqui na floresta. Eu no podia abandon-la. Ela deslizou um dedo pela linha do nariz dele, at o canto do lbio. Ordinariamente, Hal fugiria ao contato, pois detestava a proximidade ntima com outra pessoa. Agora, contudo, no recuou . - Hal - disse ela, maciamente. - Maw sheh, Ele ficou excitado. Meu querido. Bem, por que no? A fim de evitar a vertigem que lhe causava aquele toque, falou: - Foi a nica coisa a fazer. Apresentar-me como voluntrio para o Medidor. - Wuh Metfo? Es'ase'asah? - a nica coisa capaz de libertar algum da sombra constante de um gapt. Uma vez a pessoa aprovada, ela est pura, acima de suspeitas - teoricamente, pelo menos. "Meu pedido apanhou a hierarquia de surpresa. Jamais esperavam que qualquer dos cientistas - muito menos eu - se apresentasse como voluntrio. Os Urielitas e Uzzitas so forados a isso, se esperam subir na hierarquia." - Urielitas? Uzzitas? - Transpondo-se para a terminologia antiga, sacerdotes e policiais. O Precursor adotou aqueles termos - originados de nomes de anjos e para emprego governamental-religioso - extrados do Talmude. Entende? - No. - Explicarei isso mais tarde. De qualquer modo, apenas os mais fervorosos ou fanticos querem enfrentar o Medidor. verdade que muita gente o enfrenta, mas

por ser compelida a isso. Os Urielitas estavam pessimistas quanto a minhas chances, mas foram obrigados, por lei, a deixar-me tentar. Alm do mais, estavam entediados e queriam divertir-se - sua maneira cruel e arbitrria. Hal franziu a testa, quando pensou nisso. - Um dia mais tarde - prosseguiu, - fui informado de que deveria apresentar-me ao laboratrio de psicologia, s 2.300 T. N. - isso quer dizer Tempo da Nave. Fui at meu camarote - Pornsen estava fora de l - abri minha pasta-laboratrio e apanhei um vidro rotulado "Alimento dos Profetas", que, pretensamente, conteria um p, cuja base o peiote. Trata-se de uma droga, usada outrora pelos feiticeiros entre os ndios americanos. - Kfe? - Oua, apenas. Entender os pontos principais. O Alimento dos Profetas tomado por todos, durante o Perodo de Purificao. A pessoa fica dois dias trancada em uma cela, jejuando, rezando, sendo flagelada por chicotes eltricos e tendo vises, induzidas pela fome e pelo Alimento dos Profetas. Tambm viaja subjetivamente pelo tempo. - Kfe? - No fique perguntando "o qu?" a todo instante, porque no tenho tempo de explicar-lhe dunologia. Levei dez anos estudando com afinco, para compreender o que seja e saber sua matemtica. Mesmo assim, ainda havia muitas perguntas por fazer, mas no as fiz. Podiam achar que eu duvidava. "De qualquer modo, o meu frasco no continha o Alimento dos Profetas, mas um substituto que eu havia preparado secretamente, pouco antes da nave abandonar a Terra. Foi esse p que me deu coragem para enfrentar o Medidor. Por causa dele, no fiquei to aterrorizado quanto deveria... embora no negue que sentisse medo. Acredite, verdade." - Eu acredito em voc. Voc foi bravo. Voc venceu seu medo. Hal sentiu o rosto avermelhar-se. Era a primeira vez na vida que recebia um cumprimento de algum. - Um ms antes da partida da expedio para Ozagen deparei com uma notcia, em uma das muitas publicaes cientficas que devo revisar, sobre determinada droga que havia sido sintetizada. Sua eficcia consistia em destruir o vrus da chamada urticria marciana. O que me interessou, no entanto, foi a nota ao p da pgina. Estava impressa em tipos minsculos e em hebraico, indicando que o bioqumico devia ter sentido sua importncia. - Pookfe? - Por qu? Bem, creio que estivesse em hebraico a fim de que um leigo no a entendesse. Se um segredo desses fosse do conhecimento geral... "A nota comentava, resumidamente, ter sido descoberto que um homem atacado pela urticria ficava temporariamente imune aos efeitos do hipno-lipno. Acrescentava que, durante as sesses com o Medidor, os Urielitas deveriam certificar-se de que o paciente estivesse saudvel" - difcil entender o que voc diz. - Falarei mais devagar - disse Hal. - Hipno-lipno o mais largamente usado entre os chamados soros da verdade. Percebi imediatamente as implicaes contidas na nota. O incio do artigo descrevia como a urticria marciana fra induzida narcoticamente, com finalidades experimentais. No mencionavam a droga empregada, mas no demorei muito tempo para descobri-la e ao seu processamento, em outras publicaes. Refleti que, se a urticria natural tornava um

homem imune ao hipno-lipno, por que no aconteceria o mesmo com o tipo artificial? "Assim pensei, assim fiz. Preparei uma leva de dados, inseri uma fita de perguntas sobre minha vida pessoal no psicanalisador, injetei-me a droga da urticria, depois o soro da verdade e jurei que mentiria sobre minha vida, para o analisador. E consegui mentir, mesmo com toda uma injeo de hipno-lipno!" - Voc foi muito inteligente ao pensar nisso - murmurou ela. Apertou-lhe o bceps. Hal retesou o msculo. Era uma futilidade fazer isso, mas queria que Jeannette o considerasse forte. - Tolice! - exclamou ele. - At um cego faria isso. Se quer saber, eu no me surpreenderia, se os Uzzitas tivessem aprisionado o qumico, ordenando que fosse usada. outra droga da verdade. Se tomaram tal providncia, foi um pouco tarde para mim. Nossa nave partiu, antes que tais notcias chegassem a ns. "De qualquer modo, o primeiro dia com O Medidor nada teve de comprometedor. Fiz um teste em serialismo, escrito e oral, que me levou doze horas. Trata-se das teorias de Dunne sobre tempo e os acrscimos sobre o assunto, feitos por Sigmen. Fiz esse teste durante anos. fcil, mas cansativo. "No dia seguinte, levantei cedo, lavei-me e ingeri o que, pretensamente, era o Alimento dos Profetas. Sem qualquer coisa mais no estmago, fui para a Cela de Purificao. Sozinho, fiquei l dois dias em uma cama de campanha. De vez em quando, bebia um gole de gua ou tomava uma dose da falsa droga. E, periodicamente, apertava o boto que punha em movimento o chicote mecnico contra mim. Compreenda, quanto mais a pessoa se flagela, maior o seu crdito. "No tive qualquer tipo de viso. Fui tomado por um ataque de urticria, mas no me preocupei. Se algum desconfiasse, eu diria que era alergia ao Alimento dos Profetas. Algumas pessoas so alrgicas." Hal baixou os olhos. A floresta banhada pelo luar e uma ou outra clareira ou luz hexagonal, provinda de alguma casa de fazenda, estendiam-se sua frente. Mais alm, ficava a alta cordilheira que abrigava a cidade de Siddo. - Ento - continuou, agora falando mais depressa, porque as montanhas se aproximavam -, terminada a purificao, levantei-me, vesti minhas roupas e comi o jantar cerimonial, de gafanhotos e mel. - Ugh! - Gafanhotos no so de mau sabor, se formos acostumados a com-los desde a infncia. - Eu os acho deliciosos - retrucou ela. - J os comi muitas vezes. a mistura com mel que me repugna. Dando de ombros, ele prosseguiu: - Vou apagar as luzes da cabine. Deite-se no piso. Ponha aquela capa e a mscara noturna. Poder passar por um wog. Ela deslizou do assento, obedientemente. Antes de desligar as luzes, Hal olhou para baixo. Ela se inclinara para apanhar a capa, permitindo-lhe uma viso total dos seios soberbos. Os mamilos eram to rubros como os lbios. Embora desviasse o rosto, Hal continuou com aquela imagem na cabea. Estava profundamente excitado. A vergonha - bem sabia disso - viria mais tarde. Continuou falando, pouco vontade: - Ento, chegou a hierarquia. Macneff, o Sandalphon. Depois dele, foram os telogos e especialistas dunolgicos: os paralelistas psico-neurais, intervencionistas, substratomistas, cronentropistas, pseudo-temporalistas e cosmobservadores.

"Puseram-me sentado em uma cadeira que era o foco de um campo modulado de deteco magntica. Injetaram hipno-lipno em meu brao e apagaram as luzes. Disseram preces em minha inteno e cantaram captulos do Talmude Ocidental e das Escrituras Revisadas. Em seguida, um holofote foi dirigido para o Elohmetro e... - Es'ase'asah? - Elohim a palavra hebraica para "Deus". A palavra "metro" ou "medidor" isso a - ele apontou para o painel de instrumentos. - O Elohmetro redondo e enorme, com um ponteiro do comprimento de meu brao, subindo e descendo, A circunferncia de seu mostrador marcada com letras hebraicas que, segundo se supe, significam algo para os que fazem o teste. "Em sua maioria, as pessoas ignoram o que o ponteiro indica, mas eu sou um joat. Tenho acesso aos livros que descrevem o teste." - Ento, voc sabia as respostas, nespfa? - Fi. De qualquer modo, isso nada significa, uma vez que o hipno-lipno extrai a verdade, a realidade... a menos, naturalmente, que o indivduo esteja atacado de urticria marciana, seja natural ou artificial. O riso sbito de Hal assemelhou-se a um desconsolado latido. - Sob os efeitos da droga, Jeannette, todas as coisas sujas e idiotas que uma pessoa tenha feito ou pensado, todo o dio que sinta pelos superiores, todas as dvidas sobre a realidade das doutrinas do Precursor - erguem-se dos nveis inferiores da mente, como a espuma de sabo que se libera no fundo de uma banheira com gua suja. Sempre subindo, oleosas e irresistivelmente flutuante, uma camada de espuma aps outra. " "Fiquei l, sentado, espiando o ponteiro. como olhar para a face de Deus, Jeannette - acho que no entende isso hem? - e eu menti. Oh, no exagerei nisso. No fingi ser absolutamente puro e fiel. Confessei irrealidades de pouca monta. O ponteiro oscilava e recuava algumas letras ao redor da circunferncia. Nos temas importantes, todavia, respondi como se minha vida dependesse daquilo. E dependia, realmente." "Tambm contei a eles os meus sonhos - minhas viagens subjetivas pelo tempo." - Soopji'tiw? - Fi. Todos viajam subjetivamente no tempo, mas o Precursor o nico homem, excetuando-se seu primeiro discpulo, a esposa deste e alguns profetas das escrituras, com poderes para uma viagem objetiva pelo tempo. "De qualquer modo, meus sonhos foram belos - arquiteturalmente falando. O que eles queriam ouvir. Minha ltima e espetacular criao - ou mentira - foi uma em que o prprio Precursor apareceria em Ozagen e falaria com o Sandalphon, Macneff. Segundo imaginei, o acontecimento ter lugar dentro de um ano." - Oh, Hal! - ofegou Jeannette - Por que lhes disse isso? - Porque agora, maw sheh, a expedio s ir embora de Ozagen, aps esgotar-se esse ano. Eles no perderiam a chance de ver Sigmen em carne e osso, quando ele viaja na corrente do tempo, de um lado para outro. Ento, o tornariam um mentiroso, entende? Eu tambm seria tomado por mentiroso. Em vista disto, a colossal mentira uma garantia de que ns dois ficaremos juntos durante um ano, pelo menos. - E depois? - Pensaremos em mais alguma coisa. A voz rouca de Jeannette murmurou na escurido, perto do assento: - E voc fez tudo isso por mim...

Hal no respondeu. Estava ocupado demais em manter o gig rente ao nvel dos telhados. Surgiam amontoados de edificaes, separados por bosques. O veculo seguia to depressa, que Hal quase no percebeu a casa de Fobo, semelhante a um castelo. Tinha trs pavimentos e aparncia medieval, por causa das torres com ameias e cabeas de grgulas, em pedra, ou insetos, espiando ironicamente do interior de inmeros nichos. Havia um afastamento de uns cem metros, entre a casacastelo e os demais edifcios. Os wogs construam cidades com bastante espao para cada morador. Jeannette colocou a mscara noturna que lhe vinha at o nariz. A porta do gig deslizou, abrindo-se, e os dois correram pela calada, entrando no prdio. Depois de atravessarem o saguo em disparada e subirem a escada para o segundo andar, pararam, enquanto Hal procurava a chave. Um wog serralheiro fizera a fechadura e um wog carpinteiro a instalara, porque ele no confiava no carpinteiro da nave. Havia muito risco de serem feitas duplicatas das chaves. Encontrou finalmente sua chave, mas teve dificuldade em inseri-la na fechadura. Hal respirava agitado, quando conseguiu abrir a porta. Quase empurrou Jeannette para o interior. Ela j havia tirado a mascara. - Espere um pouco, Hal- disse Jeannette, apertando-se contra ele. - No esqueceu alguma coisa? - Oh, Precursor! O que poderia ser? Algo srio? - No. Eu apenas pensei - ela sorriu e baixou as plpebras - no costume dos homens da Terra, de carregarem as noivas quando entram em sua casa pela primeira vez. Foi o que meu pai me contou. Hal ficou boquiaberto. Noiva! Evidentemente, Jeannette comeava a imaginar muita coisa! . Agora, contudo, no havia tempo para discusses. Sem uma palavra, ele a tomou nos braos e entrou no apartamento. Depois, colocando-a no cho, disse: - Voltarei o mais depressa que puder. Se algum bater ou tentar entrar aqui, esconda-se no compartimento especial, dentro do armrio, que fiz o wog carpinteiro construir para voc. No faa nenhum rudo e nem saia de l, enquanto no tiver certeza de que sou eu! De repente, ela lhe passou os braos pelo pescoo e o beijou. - Maw sheh, maw gwah, maw foohl Pelo visto, as coisas estavam acontecendo depressa demais. Hal nada disse, nem devolveu o beijo. Sentia vagamente que as palavras de Jeannette, aplicadas a ele, eram um tanto ridculas. Traduzindo aquele francs degenerado ao p da letra, ela o chamara de "meu querido, meu homem grande e forte". Virando-se, ele fechou a porta, mas no to rpido, que no pudesse ver a luz do corredor iluminar um rosto alvo, emoldurado pelo capuz negro. Uma boca vermelha manchava a alvura. Hal estremeceu. Tinha a impresso de que Jeannette no ia ser a frgida companheira, oficialmente to admirada pelo Sturch.

10
Hal demorou uma hora em voltar para o apartamento porque, na Gabriel, o Sandalphon quis saber mais detalhes sobre a profecia feita por ele, com respeito a Sigmen. Em seguida, Hal precisou ditar seu relatrio, a respeito da espionagem efetuada naquele dia. Depois, ordenou a um navegador que pilotasse seu gig, de volta ao apartamento. Enquanto caminhava para a pista de decolagem, encontrou Pornsen. - Shalom, abba - cumprimentou. Sorriu e esfregou os ns dos dedos contra o lamedh, em alto relevo no escudo. O ombro esquerdo do gapt, sempre baixo, desceu ainda mais, como uma bandeira anunciando a rendio. Se agora houvesse chicotadas a serem dadas, Yarrow que se incumbiria disso. Estufando o peito, Hal continuou a caminhar, mas Pornsen disse: - S um momento, filho. Vai voltar para a cidade? - Shib. - Shib. Irei com voc. Tenho um apartamento no mesmo prdio. Fica no terceiro andar, bem em frente ao de Fobo. .. Hal abriu a boca para protestar, mas tornou a fech-la. Foi a vez de Pornsen sorrir. Virando-se, ele caminhou frente de Yarrow. Hal o seguiu, com os lbios apertados. Teria sido seguido pelo gapt? E ele vira seu encontro com Jeannette? No, era impossvel. Do contrrio, Pornsen faria com que o prendessem imediatamente. O gapt tinha uma relevante caracterstica: mente estreita. Sabia que sua presena irritava Hal e que, morando no mesmo prdio, envenenaria sua satisfao de estar livre de vigilncia. - Os dentes de um gapt nunca ficam frouxos - murmurou Hal, citando um antigo provrbio. O navegador o esperava perto do gig. Embarcaram todos e, em silncio, embrenharam-se na escurido da noite. Chegando ao prdio de apartamentos, Hal entrou na frente de Pornsen, possudo de um leve contentamento pela quebra de etiqueta, o que denotava sua raiva daquele homem. Parou, antes de abrir a porta de seu apartamento. O anjo da guarda passou silenciosamente atrs dele. Tomado por uma idia demonaca, Hal chamou: - Abba! Pornsen se virou. - O que ? - Gostaria de examinar meu quarto, para ver se escondi alguma mulher l dentro? O homenzinho ficou roxo. Fechou os olhos e cambaleou, tonto de fria. Quando tornou a abri-los, gritou:

- Yarrow! Se algum dia j vi uma personalidade irreal, foi a sua! Pouco me importa que nvel esteja ocupando na hierarquia! Acho que voc - que voc - , simplesmente, inshib! Est mudado agora. Antes era to humilde, to obediente... Como pde ficar to arrogante? Hal respondeu, em tom normal a princpio, mas a voz alteou-se, medida que continuou: - No faz muito tempo, voc me classificou como irreal, desde o dia em que nasci. De repente, parece que me torno um modelo de esplndido comportamento, algum que o Sturch pode apontar com - perdoe-me o clich - com orgulho. E eu lhe digo que sempre me portei to bem como era de esperar-se. E digo tambm que voc era e uma insignificante, rancorosa, srdida e indecente espinha no traseiro do Sturch, que devia ser espremida at estourar! Hal parou de gritar, porque respirava com dificuldade. Seu corao disparava, os ouvidos zumbiam e a viso ficava turva. Pornsen recuou, com as mos espalmadas frente do corpo. - Hal Yarrow! Hal Yarrow! Controle-se! Precursor, como voc deve odiar-me! E, durante todos estes anos, pensei que me amasse, que eu era o seu apreciado gapt e voc o meu apreciado tutelado! No entanto, voc me odiava. Por qu? O zumbido dos ouvidos desapareceu. A viso clareou. Hal perguntou: - Est mesmo falando srio? - Claro que estou! Nunca! Tudo quanto lhe fiz foi para o seu bem; quando o castigava, sentia o corao em pedaos, mas continuava, dizendo para mim mesmo que era para o seu bem unicamente! Hal comeou a gargalhar. Ainda gargalhava, quando Pornsen correu pelo corredor abaixo e desapareceu em seu apartamento, com o rosto muito plido. Fraco e trmulo, Hal encostou-se porta. Nunca esperara por aquilo. Sempre estivera absolutamente certo da que Pornsen o odiava, considerando-o um monstro desnaturado, contra quem sentia um sdico prazer em humilhar e chicotear. Hal sacudiu a cabea. Sem dvida, o gapt ficara amedrontado e agora procurava justificar-se. Abriu a porta e entrou. Mais e mais em sua cabea, flutuava a idia de que partira de Jeannette a coragem para falar a Pornsen daquele jeito. Sem ela, no passava de um coelho ressentido, mas temeroso. Apenas algumas horas ao lado daquela mulher tinham sido suficientes para que superasse muitos anos de rgida disciplina. Acendeu as luzes frontais do aposento. Virando-se, olhou para a sala-de-refeies e viu que a porta da cozinha estava trancada. O rudo de panelas entrechocando-se chegou at ele. Aspirou fundo. Carne! O prazer foi substitudo por um cenho franzido. Tinha dito a ela que se escondesse at sua volta. E se quem houvesse entrado fosse um wog ou um Uzzita? As dobradias rangeram, quando abriu a porta. Jeannette estava de costas para ele, mas se virou ao primeiro rangido dos gonzos no azeitados. A esptula lhe caiu da mo e, com a outra mo, ela cobriu a boca aberta. As palavras irritadas de Hal lhe morreram nos lbios. Se fosse censur-la agora, certamente Jeannette se desmancharia em constrangedoras lgrimas. - Maw choo! Voc me assustou! Com um grunhido, Hal passou por ela e ergueu as tampas das panelas. - Procure entender - disse ela, em voz trmula, como se adivinhasse a raiva de Hal

e procurasse defender-se. Sempre vivi com medo de ser agarrada, de maneira que qualquer coisa repentina me assusta. Estou sempre preparada para correr. - Como esses wogs me enganaram! - disse Hal, em voz azeda. - Pensei que fossem to bondosos, to gentis... Ela o fitou pelo lado dos olhos muito grandes. A cor do rosto j voltara e os lbios vermelhos sorriam. - Oh, eles no eram to ruins. Sim, mostravam-se at delicados. Deram-me tudo que eu queria, exceto a liberdade. Tinham medo de que eu voltasse para junto de minhas irms. - Por que tinham medo? - Bem, pensavam que ainda houvesse alguns homens de minha raa pela floresta e que eu poderia dar-lhes filhos. Os wogs tm verdadeiro pavor de que minha raa se torne forte e numerosa novamente, com poder para combat-tos. Eles no gostam de guerras. - Os wogs so seres estranhos - disse Hal -, mas no podemos esperar que os terrestres compreendam criaturas que desconhecem a realidade do Precursor. Alm do mais, eles esto mais prximos do inseto que do homem. - Ser homem no significa, necessariamente, ser melhor - respondeu Jeannette, com certa aspereza. - Todas as criaturas de Deus possuem seu lugar adequado no universo - replicou Hal. - O lugar do homem, no entanto, est em toda parte, em qualquer momento. O homem pode ocupar qualquer posio no espao, pode viajar no tempo para todas as direes. E, havendo necessidade de eliminar uma criatura para tomar-lhe o lugar e o tempo, faz apenas o que direito. - Est citando o Precursor? - Naturalmente. - Talvez ele esteja certo. Talvez. Entretanto, que o homem? Um ser senciente, claro. O wog tambm um ser senciente, portanto, um homem. Nespfa? - Shib ou sib, no vamos discutir agora. Por que no comemos? - Eu no estava discutindo. - Com um sorriso, Jeannette acrescentou: - Vou arrumar a mesa. Voc mesmo ver se sei ou no cozinhar. No haver discusso quanto a isso. Depois que os pratos foram colocados na mesa, os dois sentaram-se. Hal juntou as mos, colocou-as sobre a mesa e rezou, de cabea baixa. - Isaac Sigmen, mensageiro antes de ser homem, real seja o seu nome, ns lhe agradecemos por tornar verdadeiro este abenoado presente, que um dia foi o incerto futuro. Agradecemos por este alimento, que concretizou da potencialidade Esperamos e sabemos que eliminar o Retrocursor, que antecipar suas malvolas tentativas de abalar o passado e, assim, modificar o presente. Torne este universo slido e real, omitindo a fluidez do tempo. Os egos reunidos nesta mesa lhe agradecem. Assim seja. Separando as mos, virou-se para Jeannette e viu que ela o fitava. Obedecendo a um impulso, ele disse: - Pode rezar, se quiser. - No ver minha prece como irreal? Ele hesitou, depois respondeu: - Claro que no. Bem, nem sei por que lhe sugeri isso. Evidentemente, no pediria a um israelita ou bantu que rezassem e nem comeria mesma mesa que um deles. Voc, no entanto... voc especial... talvez por no ser classificada. Enfim, eu... eu no sei - Obrigada - disse ela.

Descreveu um tringulo no ar, com o dedo mdio da mo direita. Olhando para o alto, falou: - Grande Me, ns lhe agradecemos. Hal procurou controlar-se, no demonstrar a estranha sensao que o envolvia, ao ouvir um incru. Abriu a gaveta por baixo da mesa e tirou de l dois objetos. Estendeu um deles a Jeannette e colocou o outro em sua cabea. - Ponha-o tambm - disse. - Por qu? - perguntou ela. - Para que um no veja o outro comer, claro - replicou ele, impaciente. - H espao suficiente entre o vu e seu rosto, para que movimente o garfo e a colher. - Sim, mas por qu? - insistiu Jeannette. . - J lhe disse. Para que um no veja o outro comendo. - E ver-me comer o deixaria nauseado? - perguntou ela, curiosa. - Naturalmente. - Naturalmente? Por que, naturalmente? - Porque comer to... hum... no sei... animalesco! - Seu povo sempre age assim? Ou comearam ao perceberem que eram animais? - Antes da vinda do Precursor, todos comiam nus e sem constrangimento, mas porque ainda permaneciam em um estado de ignorncia. - Os israelitas e bantus escondem o rosto quando comem? - No. Jeannette levantou-se da mesa. - No posso comer com esta coisa sobre meu rosto. Ficaria envergonhada. - Bem, mas... eu tenho que usar meu gorro de comer - disse ele, em voz trmula. - Do contrrio, nem conseguiria engolir. Jeannette disse uma frase em uma linguagem que ele no entendia. Isso, entretanto, no escondeu o espanto e magoa contido nas palavras. - Desculpe-me - falou ele -, mas assim que se faz. assim que dever ser. Ela se sentou novamente, devagar. Enfiou o gorro na cabea. - Muito bem, Hal, mas acho que devemos falar a este respeito mais tarde. Desta maneira, tenho a sensao de estar isolada de voc. No existe proximidade nem partilha, nas boas coisas que a vida nos deu. - Por favor, no faa nenhum rudo, enquanto estiver comendo - pediu ele. - E, se quiser falar, engula primeiro seu alimento. Virei o rosto, quando um wog comeu diante de mim, mas no pude fechar os ouvidos. - Farei o possvel para que no sinta repugnncia disse ela. - Apenas uma pergunta: como vocs mantm as crianas quietas, quando comem? - Crianas jamais comem na companhia dos adultos. Alis, os nicos adultos na mesa delas so gapts, os quais logo lhes ensinam a maneira como devem comportarse. - Oh! A refeio transcorreu em silncio, exceto pelo som inevitvel dos talheres no prato. Quando Hal terminou, retirou seu gorro. - Jeannette, voc uma soberba cozinheira! A comida estava to gostosa, que quase cheguei a sentir-me pecador, por apreci-la tanto. Jamais provei sopa to gostosa. O po estava uma delcia. A salada, nem se fala. E a carne ficou perfeita! Jeannette retirou o gorro antes dele. Seu prato mal fra tocado, mas ela forou um sorriso. - Minhas tias souberam ensinar-me. Entre meu povo, as mulheres aprendem desde

cedo o que devem fazer para agradar a um homem. Tudo. Ele riu nervosamente e, para disfarar a agitao, acendeu um cigarro. Jeannette perguntou se podia fumar um tambm. - J que estou ardendo, posso tambm soltar fumaa - disse, rindo. Hal no estava bem certo do que ela quisera dizer, mas riu, a fim de mostrar que no ficara ressentido, pelo assunto dos gorros. Jeanette acendeu o cigarro, sugou-o, tossiu e correu para a pia, em busca de um copo de gua. Voltou com os olhos brilhando, mas tornou a pegar o cigarro e experimentou de novo. Em pouco, estava inalando como uma veterana. - Voc possui espantosos poderes de imitao - disse Hal. - J a vi copiando meus movimentos e a ouvi imitando minha voz. Sabe que sua pronncia do americano to boa quanto a minha? - Ensine-me ou diga-me alguma coisa e raramente precisar repeti-la. No estou reivindicando uma inteligncia superior, claro. Como voc falou, tenho instinto para imitar. De qualquer modo, de vez em quando sou capaz de alguma idia original, minha mesmo, entende? Comeou a conversar, alegre e superficialmente, falando sobre a vida que tivera ao lado do pai, tias e irms. Sua vivacidade parecia natural e, aparentemente, no falava apenas para ocultar a depresso, provocada pelo incidente enquanto comiam. Tinha um hbito de erguer as sobrancelhas quando ria. Eram fascinantes, quase semicirculares. Comeavam no alto do nariz, apenas uma fina linha de plos negros, que se encurvava no ngulo exato, tornando a encurvar-se ligeiramente acima dos olhos e, nos cantos, abaixando-se em um pequenino gancho. Hal perguntou-lhe se o formato das sobrancelhas era um trao do povo de sua me. Ela riu e replicou que o herdara do pai, o terrestre. Seu riso era baixo e musical, no dava nos nervos de Hal, como acontecia com o de sua ex-esposa. Embalado por aquele som, ele se sentia satisfeito. Sempre que pensava na maneira como terminaria a presente situao e seu nimo se deprimia. Hal logo se tornava mais otimista, ao ouvir qualquer coisa divertida na voz suave de Jeannette. Ela parecia capaz de adivinhar exatamente o que ele precisava, a fim de afugentar a tristeza ou acentuar a alegria. Uma hora mais tarde, Hal se levantou e foi cozinha. Ao passar perto de Jeannette, correu impulsivamente os dedos atravs dos bastos e ondulados cabelos negros da jovem. Ela ergueu o rosto e fechou os olhos, como se esperasse ser beijada. Hal percebeu isso, mas no pde tomar a iniciativa, embora no desejasse outra coisa. - Os pratos tm que ser lavados - falou. - Pode aparecer um visitante inesperado e ver a mesa posta para dois. Outra coisa: temos que ficar atentos. Esconda os cigarros e areje os aposentos com frequncia. Agora que fui testado e aprovado, devo renunciar - assim se espera - a irrealidades secundrias, como fumar. Se ficou desapontada, Jeannette nada demonstrou. Imediatamente se ocupou com a limpeza. Enquanto fumava, Hal especulou as possibilidades de conseguir tabaco de ginseng. Ela gostara tanto dos cigarros, que era difcil suportar a idia de no poder fornecer-lhe outros. Um membro da tripulao, com quem ele mantinha boas relaes, vendia sua rao aos companheiros, j que no fumava. Talvez um wog pudesse agir como intermedirio, comprando do navegador e entregando a Hal. Fobo bem poderia incumbir-se disso, mas toda a transao teria que ser manejada com a mxima cautela. Talvez o risco no valesse a pena... Hal suspirou. Era maravilhoso ter Jeannette, mas ela estava comeando a

complicar-lhe a vida. Ali estava ele, premeditando um ato criminoso, como se fosse a coisa mais natural do mundo! Jeannette parou sua frente, de mos na cintura, os olhos cintilando. - Agora, Hal, maw namoo, se tivssemos alguma coisa para beber, esta seria uma noite perfeita. Ele se levantou. Sinto muito. Esqueci que voc no sabe fazer caf. - No, no! No em caf que estou pensando, Hal. lcool; caf, no. - lcool? Grande Sigmen, garota, ns no bebemos Isso a coisa mais repug... Interrompeu-se, ao ver que ela ficara magoada. Procurou controlar-se. Afinal de contas, Jeannette no podia entender. Vinha de uma cultura diferente e, estritamente falando, nem mesmo era toda humana. - Desculpe-me - falou. - Trata-se de uma questo religiosa. Proibida. As lgrimas empanaram os olhos dela e os ombros comearam a tremer. Colocando o rosto entre as mos, soluou: - Voc no compreende. Eu preciso. Preciso! - Ora, por qu? Ela respondeu, por entre os dedos: - Porque enquanto estive aprisionada, pouco havendo para distrair-me, meus captores davam-me bebida. Isso ajudava a passar o tempo e afogava a saudade que sentia dos meus. Antes que percebesse, eu me tornara uma... alcolatra. Hal crispou os punhos e rosnou: - Esses filhos da... de percevejos! - Compreenda, eu tenho que beber, Hal. A bebida faria com que me sentisse melhor, durante algum tempo. Mais tarde, talvez mais tarde, eu pudesse superar, acabar com o vcio. Sei que posso, se voc me ajudar. Hal esboou um gesto vago. - E onde... onde posso conseguir-lhe bebida? Seu estmago revoltou-se, idia de contrabandear lcool. No obstante, se Jeannette precisava, tentaria fazer o possvel para consegui-lo. - Talvez Fobo lhe arranje alguma - disse ela, rpida. - Fobo? Ele no foi um de seus captores? No ir desconfiar, se eu aparecer para pedir-lhe lcool? - Ele pensar que para voc. - Est bem - disse Hal, um tanto contrariado, mas ao mesmo tempo irritado com sua depresso. - horrvel algum imaginar que eu bebo. Mesmo que esse algum seja um wog. Jeannette aproximou-se dele, parecendo flutuar ao seu encontro. Seus lbios pressionaram maciamente, o corpo tentando passar atravs do dele. Hal apertou-a por um minuto, mas depois afastou a boca. - Terei de deix-la - sussurrou. - Voc no poderia dispensar a bebida? S por esta noite? Eu lhe conseguiria alguma, amanh. Ela respondeu, em voz entrecortada: - Oh, maw namoo, eu bem que gostaria, se fosse assim! Como desejaria que fosse! E no posso, no consigo ficar sem beber! Acredite! - Eu acredito. Soltou-a e caminhou at a sala da frente. Tirou uma capa, chapu e a mscara noturna de dentro do armrio, Estava de cabea baixa, os ombros cados. Tudo estragado! No poderia aproximar-se dela, no de Jeannette, com o hlito fedendo a

lcool. Sem dvida, ela o interrogaria por sua frieza, mas ele no teria coragem de dizer o quanto a achava repulsiva, porque isso a magoaria. Pior ainda, a falta de explicaes a deixaria magoada, da mesma forma. Antes que Hal sasse, Jeannette tornou a beijar-lhe os lbios, agora gelados. - Depressa! Estarei esperando... - Est bem.

11
Hal Yarrow bateu levemente porta do apartamento de Fobo. Ela no foi aberta em seguida, mas no era de espantar, com tanto barulho no interior. Hal tornou a bater, algo relutante, porque no queria chamar a ateno de Pornsen. o gapt ocupava o apartamento no outro lado do corredor e poderia querer verificar o que acontecia. Essa noite no era um bom momento para que Pornsen o surpreendesse visitando o emptico. Por outro lado, embora Hal tivesse todo o direito de entrar na casa de um wog, sem estar acompanhado de um gapt, ele se sentia nervoso, por causa de Jeannette. Pensava na possibilidade do gapt entrar em seu puka, enquanto ele estivesse ausente, fazendo alguma espionagem no-oficial. Entrando l, Pornsen o teria apanhado como queria. Ento, seria o fim de tudo. No obstante, Hal procurava confortar-se, refletindo que Pornsen nada tinha de corajoso. Se tomasse a liberdade de entrar em seu apartamento, tambm corria o risco de ser surpreendido l. E Hal, como lamedhiano, poderia fazer tanta presso contra Pornsen, que este no apenas enfrentaria a possibilidade de cair em desgraa e ser rebaixado, mas tambm tornar-se um candidato ao I. Impaciente, Hal tornou a bater porta, agora com fora. Algum a abriu desta vez. Era Abasa, a mulher de Fobo, que sorria para ele. - Hal Yarrow! - exclamou ela, em Siddo. - Bem-vindo! Por que no entrou sem bater? Hal perturbou-se ao ouvi-la. - Eu no podia fazer isso! - Por que no? - Ns no temos esse hbito. Abasa encolheu os ombros, mas era polida demais para comentar. Ainda sorrindo, disse: - Muito bem, entre. Eu no mordo! Hal entrou, fechando a porta atrs de si, aps um olhar de esguelha para o lado oposto do corredor, onde ficava o apartamento de Pornsen. A porta do gapt estava fechada. No interior, os gritos de doze crianas wog que brincavam ecoavam nas paredes de um aposento to grande como uma quadra de basquete. Abasa conduziu Hal pelo piso sem tapetes, at o extremo oposto, onde comeava um corredor. Passaram por um recanto, onde trs mulheres wog, sem dvida visitantes de Abasa, estavam sentadas a uma mesa. Costuravam, bebiam em taas diante delas e conversavam. Hal no entendeu as poucas palavras que conseguiu captar; quando conversavam entre si, as mulheres wog usavam um vocabulrio restrito a seu sexo. A crescente urbanizao, no entanto, estava acabando lentamente com tal hbito, segundo Hal j percebera. As filhas mulheres de Abasa nem mesmo aprendiam a conversa feminina. Abasa o levou at o fim do corredor, abriu uma porta e disse: - Fobo, querido! Hal Yarrow, o Sem-nariz est aqui! Hal sorriu, ao ouvir-se descrito daquela maneira. Da primeira vez em que tinha ouvido a frase, ficara

ofendido. Agora, contudo, sabia que os wogs no davam quilo qualquer carter insultuoso. Fobo chegou porta. Vestia apenas uma espcie de saiote escocs. Pela centsima vez, Hal no pde deixar de refletir em como era estranho o torso dos ozagenianos, com o trax sem mamilos e a curiosa construo das omoplatas, unidas espinha ventral (Poderia a mesma ser chamada de espinha frontal, em oposio espinha dorsal dos terrestres?) - realmente bem-vindo, Hal - disse Fobo, em siddo. Depois passou para o americano: - Shalom! Que feliz ocasio o traz aqui? Sentese. Gostaria de oferecer-lhe um drinque, mas minha bebida acabou h pouco. Hal no pensou que o desalento transparecesse em seu rosto, mas Fobo deve t-lo percebido. - H algo errado? Hal resolveu no perder tempo. - H. Onde posso conseguir um litro de bebida? - Est precisando de bebida? Shib. Sairei com voc. A taberna mais prxima um estabelecimento de baixa categoria; assim, ter uma chance para ver de perto um aspecto da sociedade de Siddo que, sem dvida, conhece bem pouco. O wog foi a um armrio embutido e de l voltou com um monte de roupas penduradas no brao. Colocou um largo cinto de couro em torno do estmago volumoso e, a ele, prendeu uma bainha, contendo um curto espadim. Em seguida, enfiou uma pistola no cinto. Sobre os ombros colocou uma comprida capa verde, com numerosos babados negros. Na cabea ps um gorro verde-escuro, com duas antenas artificiais. Aquele gorro era o smbolo do cl dos Gafanhotos. Outrora, havia sido importante que um membro desse cl sempre o usasse, quando fora de casa. Agora, contudo, o sistema dos cls degenerara, a ponto desse costume significar apenas uma funo social secundria, embora ainda fosse grande o seu uso poltico. - Estou precisando de um drinque, uma bebida alcolica - disse Fobo. Compreenda, como emptico profissional, encontro muitos casos que me sacodem os nervos. Proporciono terapia a demasiados neurticos e psicticos. Preciso colocarme no lugar deles, sentir suas mesmas emoes, entende? Ento, procuro desligarme e encarar os problemas dos pacientes por um prisma objetivo. Usando isto - ele bateu na cabea - e isto - bateu no nariz - eu me transformo em um deles, depois em mim mesmo. Por vezes, consigo fazer com que eles prprios se curem. Quando Fobo indicou o nariz, Hal sabia que ele se referia s duas extremamente sensveis aletas no interior do probscide em forma de projtil, as quais podiam detectar o tipo e o fluxo das emoes de seus pacientes. O cheiro do suor de um wog indicava ainda mais que a expresso do rosto. Fobo conduziu Hal pelo corredor at o amplo salo. Comunicou a Abasa aonde ia e os dois roaram narizes afetuosamente. Em seguida, Fobo estendeu a Hal uma mscara no formato de um rosto wog, ele prprio colocando a sua. Hal no fez perguntas a respeito. Sabia ser costume, em toda Siddo, o uso de mscaras noturnas. Tinham uma finalidade til, porque evitavam que seus usurios fossem picados pelos insetos. Fobo explicou sua funo social. - Ns, os membros da classe superior de Siddo, conservamos as mscaras, quando vamos a um lugar - como a palavra em americano? - Miservel? - perguntou Hal. - Est querendo dizer, quando uma pessoa da classe superior vai a um lugar da classe inferior, a fim de divertir-se, no?

- Isto - disse Fobo. - Lugar miservel. Em geral, no costumo ficar de mscara, quando vou a um ambiente da classe inferior, pois vou l para me distrair com os outros, no para rir deles. Esta noite, no entanto, em vista de voc ser um... ruborizo-me ao dizer isso, um Sem-nariz... acho que seria mais relaxante se conservasse a sua. Quando saram do prdio, Hal perguntou: - Por que a arma e a espada? - Oh, no h muito perigo neste... istmo de bosques?... mas melhor ser cauteloso. Lembra-se do que lhe disse nas runas? Os insetos de meu planeta desenvolveram-se e adaptaram-se ao ambiente em um grau muito mais amplo que os de seu mundo, segundo me contou. Conhece os parasitas e imitadores que infestam colnias de formigas? Os besouros que parecem formigas e roubam suas provises, por causa dessa semelhana? As formigas pigmeias e outros seres que vivem nas paredes das colnias, caando ovos e larvas? "Temos coisas anlogas, mas estas nos atacam. Vivem nos esgotos e pores, em buracos de rvores ou do cho, saindo noite para pilhar a cidade. Da por que no permitimos que nossos filhos pequenos saiam depois que escurece. Temos ruas bem iluminadas e patrulhadas mas, frequentemente, so separadas por faixas de bosques." Cruzaram um parque por um caminho iluminado luz de lmpadas altas, que queimavam gs. Siddo ainda permanecia na transio entre a eletricidade e as formas mais antigas de energia. No era raro encontrar-se uma rea iluminada por lmpadas eltricas e outras a gs. Saindo do parque para uma rua ampla, Hal divisou outras evidncias da cultura ozageniana, onde o velho e o novo caminhavam lado a lado. Cabriols tirados por animais de cascos que pertenciam ao mesmo subfilo de Fobo e veculos de rodas movidos a vapor. Animais e veculos passavam por uma avenida coberta de relva coricea e de folhas curtas, to resistente que no se desgastava com o uso constante. Os prdios ficavam to distanciados uns dos outros que era difcil algum considerar-se em uma metrpole. Um mau negcio, pensou Hal. Os wogs, no momento, tinham um Lebensraum mais do que suficiente. No entanto, a populao em expanso tornaria inevitvel que os grandes espaos em pouco fossem preenchidos por casas e edifcios. Um dia, Ozagen estaria to superpovoado quanto a Terra. Hal corrigiu-se em seguida. Superpovoado, sim, mas no com wogglebugs. Se a Gabriel fosse bem sucedida em sua misso, os seres humanos da Unio Haijaquiana substituiriam os nativos. Sentiu-se mal ao pensar nisso e tambm teve um pensamento - irrealista, sem dvida - de que tal acontecimento seria hediondamente errado. Que direito tinham os seres de outro planeta de chegarem ali e, sorrateiramente, assassinarem todos os habitantes? Estava certo, porque assim dissera o Precursor. Estaria mesmo? - Bem, estamos chegando - disse Fobo. Apontou para um prdio mais adiante. Tinha trs pavimentos e formato semelhante ao de um zigurate, com arcos que iam dos andares superiores ao trreo. Tais arcos possuam degraus, usados pelos moradores dos pavimentos de cima. Como muitos outros edifcios da Siddo antiga, no dispunham de escada interna; os residentes iam diretamente do exterior para as respectivas moradias. Apesar de antiga, no entanto, a taberna do trreo ostentava um enorme letreiro eltrico, cintilando acima da porta de entrada. - "O Vale Feliz de Duroku" - disse Fobo, traduzindo os ideogramas.

O bar ficava no poro. Hal fez uma pausa, estremecendo ante a atmosfera carregada de bebida, subindo pela escada. Depois seguiu o wog, mas parou de novo entrada. Os fortes odores do lcool misturavam-se aos ruidosos compassos de uma estranha msica e conversa ainda mais barulhenta. Os wogs lotavam as mesas de tampo hexagonal e debruavam-se sobre enormes canecas de estanho, para gritar na cara um do outro. Algum agitou as mos descontroladamente e uma caneca voou pelos ares. Uma garonete acudiu pressurosamente com um pano, a fim de limpar o estrago. Quando se abaixou, recebeu um tapa ressonante no traseiro, dado por um jovial wogglebug, de rosto esverdeado e corpo volumoso. Seus companheiros de mesa riram escandalosamente, escancarando os enormes lbios V-em-V. A garonete riu tambm, e disse algo ao gordo que devia ser espirituoso, porque todos os que se encontravam nas mesas vizinhas desataram em grosseiras gargalhadas. Sobre um tablado, no outro extremo da sala, um conjunto de cinco instrumentos executava rpidas e fantsticas variaes. Trs daqueles instrumentos pareceram familiares a Hal: uma harpa, um trompete e um tambor. O quarto msico, entretanto, no tocava qualquer instrumento, mas de vez em quando cutucava, com uma comprida vareta, o ser com aparncia de gafanhoto, do tamanho de um rato, que se encontrava em uma gaiola. Quando assim incitado, o inseto esfregava as asas traseiras sobre as patas correspondentes, emitindo quatro altos chilreiros, seguidos por um longo guincho que parecia varar os tmpanos do terrestre. O quinto executante manobrava uma espcie de fole, conectado a uma bolsa e trs tubos, curtos e estreitos. Dali brotavam guinchos agudssimos e estridentes. Fobo gritou: - No pense que este barulho tpico da nossa msica. Trata-se de coisa barata, do gnero popular. Prometo lev-lo a um concerto. qualquer dia destes, para que oua a boa msica que produzimos. O wog o guiou para uma das cabinas espalhadas ao longo das paredes, de cortinas repuxadas. Uma garonete veio servi-los. O suor lhe escorria da testa e abaixo do nariz tubular. - Continue de mscara, at nos servirem os drinques disse Fobo. - Ento, fecharemos as cortinas. A garonete disse alguma coisa em Wog e Fobo repetiu em americano, para que Hal entendesse: -Cerveja, vinho ou suco de besouro?. Pessoalmente, dispenso os dois primeiros. So para mulheres e crianas. Hal no quis ficar atrs. Forando uma bravata que no era natural, pediu: - O ltimo, naturalmente. Fobo ergueu dois dedos, A garonete retornou-rapidamente, com duas enormes canecas de estanho. O wog baixou o nariz para a emanao e respirou fundo. Depois fechou os olhos em xtase e, erguendo a caneca, ficou bebendo durante um longo momento. Quando a depositou sobre a mesa, arrotou ruidosamente e ento estalou os lbios. - to saboroso subindo, como descendo! - louvou. Hal sentiu-se nauseado. Em criana, fra chicoteado vezes sem conta por seus desinibidos arrotos. - Ei, voc no est bebendo, Hal! - exclamou Fobo. Yarrow respondeu, quase sem voz: - Damif'ino... Era o termo siddo equivalente a "espero que no me faa mal". Em seguida, sorveu um gole.

Escorreu fogo por sua garganta, como a lava na encosta de um vulco. E, como um vulco, houve a erupo, na forma de um arroto. Hal tossiu e resfolegou, enquanto um pouco de bebida lhe escapava da boca. Seus olhos se fecharam, espremendo enormes lgrimas. - Excelente, no? - disse Fobo, calmamente. - Sim, muito bom - grasnou Hal, de uma garganta que parecia esta permanentemente arranhada. Embora tivesse cuspido a maior parte da beberagem, alguma parte certamente passou para seus intestinos e pernas, pois sentiu algo semelhante a uma mar gnea nos membros inferiores, oscilando para diante e para trs, como que influenciada por alguma lua invisvel, que girava e girava em torno de sua cabea. Uma lua gigantesca, que se avolumava e roava contra o interior de seu crnio. - Tome outro. Saiu-se melhor com o segundo drinque - externamente, pelo menos, porque no tossiu, nem o expeliu. Por dentro, no entanto, no estava to despreocupado. Seu estmago se contorcia, dando-lhe a certeza de que sairia dali desacreditado. Aps algumas respiraes profundas, pensou que poderia conservar a bebida dentro do corpo. Arrotou, ento. A lava ultrapassou a longitude de sua garganta, antes que ele pudesse det-la. - Desculpe-me - disse, muito vermelho. - Por qu? - perguntou Fobo. Hal considerou tal resposta a mais engraada que j ouvira. Riu alto e concentrouse na caneca. Se pudesse esvazi-la rapidamente e comprar um litro para Jeannette, iria embora dali, antes que a noite terminasse por completo. Quando j conseguira fazer a bebida descer at metade da caneca, ouviu Fobo perguntar, em voz sumida e distante, como se estivesse na outra extremidade de um comprido tnel, se ele gostaria de ver onde era fabricada a bebida. - Shib - respondeu Hal. Levantou-se, mas precisou colocar a mo na mesa, a fim de firmar o corpo. O wog lhe disse que tornasse a pr a mscara. - Os terrestres ainda so motivo de curiosidade e no vamos querer ficar a noite inteira respondendo a perguntas. Ou aceitando os drinques que nos forarem a beber. Com dificuldade, atravessaram a sala por entre a turba ruidosa e chegaram a um aposento dos fundos. L, Fobo fez um gesto e disse: - Olhe! O kesarubu ! Hal olhou. Se uma parte de suas inibies no houvesse sido eliminada pela bebida ingerida, Hal talvez fosse tomado da mais profunda repugnncia. No entanto, agora sentia apenas curiosidade. A primeira vista, a coisa sentada em uma cadeira, perto da mesa, podia ser tomada por um wogglebug. Tinha seus mesmos cabelos penugentos, amarelos e frisados, a metade calva da cabea, o nariz, e tambm a boca em forma de V. Apresentava ainda o corpo arredondado e o volumoso abdmen de alguns ozagenianos. Uma observao mais atenta, contudo, luz forte que provinha da lmpada nua, pendurada no alto, descobria uma criatura de corpo recoberto por uma dura carapaa quitinosa, em tom verde-claro. Embora usando uma longa capa, seus braos e pernas estavam nus. Hal percebeu que no mostravam a pele lisa, sendo formados por anis, segmentados nas bordas e compondo sees de uma armadura,

como uma chamin de fogo. Fobo dirigiu-se criatura. Yarrow compreendeu algumas de suas palavras e pde deduzir as restantes. - Ducko, este o Sr. Yarrow. Diga al para o Sr. Yarrow, Ducko. Os enormes olhos azuis pousaram em Hal. Nada havia neles que os diferenciasse dos de um wog, mas sua aparncia no era humana, e sim absolutamente artropodal. - Ol, Sr. Yarrow - disse Ducko, em uma voz de papagaio. - Diga ao Sr. Yarrow que faz uma bela noite. - Faz uma bela noite, Sr. Yarrow. - Diga a ele que Ducko est feliz em v-lo . - Ducko est feliz em v-lo. - E em servi-lo. - E em servi-lo. - Mostre ao Sr. Yarrow como que voc fabrica o suco de besouro. Um wog, de p junto mesa, consultou seu relgio de pulso. Falou em rpido ozageniano. Fobo traduziu: - Ele disse que Ducko comeu h meia hora. J deve estar pronto para trabalhar. Essas criaturas fazem uma grande refeio a cada meia hora, e ento - olhe! Duroku colocou sobre a mesa uma imensa tigela de barro vidrado. Ducko inclinouse para diante, at que um tubo que se projetava de seu trax, medindo uns dois centmetros de comprimento, ficasse pousado sobre a borda da tigela. Hal deduziu que aquela projeo devia ser, provavelmente, uma abertura modificada da traqueia Daquele tubo, comeou a esguichar um lquido claro dentro da tigela, enchendo-a at o alto. Duroku apanhou-a e afastou-se com ela. Um ozageniano saiu da cozinha, trazendo um prato do que, mais tarde, Hal descobriu ser espaguete fortemente aucarado. O wog colocou o prato diante de Ducko, que imediatamente comeou a comer, servindo-se de uma enorme colher. Aquela altura, o crebro de Hal no trabalhava com muita rapidez, mas ele comeou a compreender o que acontecia. Frentico, olhou em torno, procurando um lugar para vomitar. Fobo enfiou um copo de bebida debaixo de seu nariz e, na falta de algo melhor para fazer, ele bebeu um pouco. Tinha que ir at o fim - ou nada. Curiosamente, a forte beberagem aquietou-lhe o estmago, ou melhor, extinguiu a mar que comeara a subir. - Exatamente - replicou Fobo, estrangulada pergunta de Hal. - Essas criaturas so um soberbo exemplo da imitao parastica. Embora sendo quase insetos, assemelham-se bastante a ns. Vivem em nosso meio e fazem jus a casa e comida, fornecendo-nos uma bebida alcolica, barata e homognea. Percebeu o ventre enorme, shib? Pois l que fabricam o lcool to rapidamente e o entregam com tanta facilidade. Simples e natural, no? Duroku tem mais outros dois trabalhando para ele, mas hoje sua noite de folga. Sem dvida, estaro em alguma taberna das vizinhanas, embebedando-se. Uma folga de marinheiro... Hal explodiu: - No podemos comprar um litro e ir embora? Sinto-me indisposto. Deve ser a m ventilao ou coisa assim. - , deve ser - murmurou Fobo. Pediu a uma garonete que providenciasse dois litros. Enquanto a esperavam, viram um wog baixote e mascarado, de capa azul, que entrava naquele momento. O recm-chegado parou na soleira, de pernas abertas, os

ps calados em botas negras, a comprida projeo tubular da mscara indicando aquela direo, como o periscpio de um submarino espreitando a presa. Sufocado, Hal disse: - Pornsen! Posso ver seu uniforme por baixo da capa! - Shib - concordou Fobo. - Aquele ombro cado e as botas negras tambm o denunciaram. A quem ele pensa que est enganando? Hal olhou em torno, desesperado. - Tenho que sair daqui! A garonete retornou com as garrafas de bebida. Fobo pagou-lhe e entregou uma para Hal que, automaticamente, enfiou-a no bolso interno da capa. O gapt os viu, atravs da porta, mas certamente no os reconheceu. Yarrow estava de mscara, enquanto que o emptico, sem dvida, passaria por um wog qualquer, na mente de Pornsen. Metdico como sempre, ele parecia decidido a uma busca minuciosa. Ergueu o ombro cado em um gesto sbito e comeou a afastar as cortinas dos compartimentos situados ao longo das paredes. Sempre que encontrava um wog de mscara, pouco importando a que sexo pertencesse, ele erguia a grotesca cobertura e examinava o que havia sob ela. Fobo deu uma risadinha e disse, em americano: - Ele no continuar assim por muito tempo. O que pensa que somos, os de Siddo? Um bando de camundongos? O que estava esperando aconteceu. Um corpulento wog levantou-se de repente, quando Pornsen estendeu a mo para afastar-lhe a mscara. No entanto, foi o wog quem ergueu a mscara do gapt. Surpreso ao ver uma fisionomia no-ozageniana, o wog ficou perplexo por um instante. Ento, deixou escapar um guincho, gritou qualquer coisa e esmurrou o nariz do terrestre. A confuso se formou em seguida. Pornsen recuou aos tropees, colidiu com uma mesa, da qual derrubou todas as canecas, e finalmente caiu ao cho. Dois wogs saltaram sobre ele. Outro agrediu um quarto. O quarto revidou. Duroku correu para l, esgrimindo um basto curto, e comeou a bater em seus clientes que brigavam, nas costas e pernas. Algum atirou suco de besouro em seu rosto. E, nesse momento, Fobo apertou o interruptor, fazendo com que a taberna mergulhasse na escurido. Hal ficou sem saber o que fazer, apalermado. Sentiu que lhe pegavam a mo. - Venha! A mo o puxou com violncia. Virando-se, Hal deixou que o levassem, aos tropees, na direo em que, segundo imaginou, ficava a porta dos fundos. Muitos outros deviam ter tido a mesma idia. Hal foi derrubado e pisoteado. A me de Fobo se soltou da sua. Ela gritou pelo wog, mas qualquer possvel resposta foi abafada por um coro de gritos: - Saia logo! - Caia fora das minhas costas, seu filho do besouro! - Grande Larva, ficamos entalados na portal Estrondos repentinos aumentavam ainda mais o barulho. Um fedor intenso deixou Hal sufocado, quando os wogs, sob tenso nervosa, liberaram o gs em suas bolsexcitveis. Ofegando, Hal lutou para abrir caminho at a porta. Segundos mais tarde, aps engatinhar como louco por sobre corpos contorcidos, conquistou a liberdade. Cambaleando, rumou para uma alameda e, uma vez na rua, correu o mais depressa que pde. No sabia para onde estava indo. Seu nico pensamento era aumentar o mais possvel a distncia entre ele e Pornsen. Luzes de arcos voltaicos, no topo de altos e finos postes de ferro brilharam perto

dele. Hal correu, quase colado aos prdios. Queria ficar na sombra projetada pelos muitos balces que se arguiam no alto. Aps alguns instantes, embrenhou-se por uma estreita passagem. Um olhar indicou-lhe que no era um beco sem sada; seguiu em frente, at deparar com uma enorme lata que, pelo cheiro, devia ser usada para recolher lixo. Agachando-se atrs dela, Hal procurou normalizar a respirao arquejante. Aos poucos, seus pulmes recuperaram o equilbrio, e ele no precisou mais ofegar. Agora, j podia ouvir, sem que o corao estrondeasse em seus ouvidos. No havia rudo de perseguio. Um momento depois, Yarrow decidiu que podia levantar-se em segurana. Apalpou a garrafa, no bolso da capa. Miraculosamente, ainda continuava intata. Jeannette teria a sua bebida. Que histria para contar a ela! Afinal de contas, passara tudo aquilo por sua causa e, sem dvida, seria recompensado altura... Estremeceu e arrepiou-se a esse pensamento e comeou a descer a alameda em passos rpidos. No fazia idia de onde se encontrava, mas tinha no bolso um mapa da cidade. Havia sido impresso na nave e trazia os nomes das ruas em Ozagen, tendo abaixo as respectivas tradues para o americano e islands Tudo quanto precisava fazer era ler a sinalizao das ruas, sob um dos muitos lampies, orientarse com o mapa e voltar para casa. Quanto, a Pornsen... O gapt no tinha qualquer prova real contra ele e no o acusaria, enquanto no o conseguisse. O lamedh dourado de Hal o colocava acima de suspeita. Pornsen...

12
Pornsen! Bastou murmurar o nome, e o gapt apareceu. Hal ouviu o rudo firme de saltos de botas s suas costas e olhou para trs. Uma figura baixa e de capa vinha descendo a alameda. A luz de uma lmpada delineou o contorno do ombro cado e arrancou reflexos nas botas de couro negro. O rosto estava sem mscara. - Yarrow! - gritou o gapt, em voz estridente. - No adianta correr! Eu o vi naquela taberna e agora no h mais escapatria para voc! Os saltos das botas repicaram no solo, quando ele se aproximou de seu extutelado, o homem alto e hirto mais adiante. - Bebendo! Sei que andou bebendo! - mesmo? - grasnou Hal. - E o que mais? - No basta? - guinchou o gapt. - Ou ser que esconde alguma coisa em seu apartamento? Sim, talvez seja isso! Talvez tenha enchido o lugar de garrafas. Vamos! Voltemos a seu apartamento. Iremos at l, ver o que est escondido! Eu no me surpreenderia, se encontrasse todo o tipo de provas sobre sua maneira irreal de pensar! Hal curvou os ombros e crispou os punhos, mas nada respondeu. Quando o gapt lhe disse para caminhar na frente, de volta ao prdio de Fobo, ele obedeceu, sem demonstrar resistncia. Como conquistador e conquistado, saram da alameda para a rua. Yarrow, no entanto, estragou o quadro, cambaleando um pouco e precisando apoiar a mo na parede, a fim de equilibrar o corpo. - Seu joat bbado - rosnou Pornsen - Voc me revolta o estmago! Hal apontou para a frente. - No sou o nico que se sente mal. Veja aquele sujeito. No estava realmente interessado, mas tinha a louca esperana de que tudo quanto dissesse ou fizesse, por mais trivial que fosse, poderia adiar o fatal e final momento em que retomariam a seu apartamento. Apontava para um volumoso wogglebug, evidentemente embriagado, que se apoiava em um poste para no cair sobre o nariz em forma de agulha. Poderia passar perfeitamente por um bbado do sculo dezenove ou vinte, completo em tudo, desde a cartola capa e ao poste. De vez em quando, ele resmungava, como que profundamente perturbado. - Talvez seja melhor pararmos, para verificar se est ferido - sugeriu Hal. Tinha que dizer alguma coisa, qualquer coisa, para atrasar Pornsen. Assim, antes que seu captor protestasse, caminhou para o wog. Pousou a mo no brao livre do bbado o outro estava enrolado em torno do poste - e falou em siddo: - Precisa de ajuda? O corpulento wog dava a impresso de que tambm ele tomara parte em uma batalha. Sua capa, alm de rasgada nas costas, estava salpicada de sangue verde e j seco. No virou o rosto para o terrestre, de maneira que Hal teve dificuldade para entender o que murmurava.

Pornsen agarrou-lhe o brao. - Vamos embora, Yarrow. Ele logo estar bem. Que diferena faz, um percevejo indisposto a mais ou a menos? - Shib - concordou Hal, em voz sem inflexo. Deixou a mo cair e comeou a caminhar. Atrs dele, Pornsen deu um passo e ento colidiu em Hal, quando ele parou. - Por que est parando, Yarrow? - perguntou o gapt, subitamente apreensivo. Ento, de repente, a voz gritou em agonia. Hal girou - para ver a crua realidade do que passara por sua mente e o fizera dar aquela parada brusca. Ao pousar a mo no brao do wog, no sentira pele morna, mas uma couraa quitinosa, dura e fria. Por alguns segundos, o significado daquilo no chegou ao seu painel de distribuio no crebro. Ento, fez-se a luz, e Hal recordou a conversa tida com Fobo, a caminho da taberna, quando o interrogara sobre o motivo de sair de casa com uma espada. Tarde demais, ele dera meia volta para alertar Pornsen. Agora, o gapt tinha as mos contra os olhos e gritava esganiadamente. A coisa corpulenta que estivera apoiada no poste avanava para Hal. Seu corpo parecia ganhar mais volume a cada passo. Uma bolsa diante do peito se inflava at parecer um palpitante balo cinzento e, quando desinflava, acompanhava-se de um som sibilante. A face hedionda de inseto, com dois vestgios de brao oscilando a cada lado da boca e, abaixo dela, o probscide em forma de funil, apontava para ele. Fora aquele probscide que Hal tomara erradamente pelo nariz de um wog. Em realidade, a coisa devia ter respirado atravs das traqueias e das duas fendas debaixo dos olhos enormes. Normalmente, sua respirao escapava ruidosa pelas fendas, mas o som sem dvida fra suprimido, a fim de no afugentar suas vtimas. Hal gritou, amedrontado. Ao mesmo tempo, segurou a capa e a jogou diante do rosto. A mscara poderia t-lo salvo, mas preferiu no correr o risco. Algo queimou o dorso de sua mo. Ele tornou a gritar, agora de dor, mas saltou para diante. Antes que a coisa pudesse aspirar novamente, a fim de encher a bolsa e expelir seu cido pelo funil, Hal mergulhou de cabea, contra o ventre volumoso. Um "Oof!" escapou da criatura, que caiu para trs e ficou de costas, sacudindo braos e pernas, como um gigantesco e venenoso percevejo - o que era, efetivamente. Ento, recuperada do choque, rolou para um lado e tentou levantar-se. Hal chutou com fora. A biqueira de couro provocou um som dilacerante, atravs da fina couraa de quitina. Hal afastou o p calado; o sangue jorrou, escuro luz do lampio. Tornou a chutar no mesmo lugar. A coisa gritou e tentou fugir, engatinhando. O terrestre saltou sobre ela, com ambos os ps, e a deixou escarrapachada no cimento. Apertou o salto contra o pescoo fino da criatura, pondo nisso toda a fora da perna. O pescoo estalou, e a coisa ficou imvel. A mandbula inferior se abriu, expondo duas fileiras de pequeninos dentes em forma de agulhas. Os braos rudimentares aos lados da boca agitaram-se fracamente por alguns instantes e depois caram. Hal sentia o peito opresso pela angstia. No conseguia respirar direito. Suas entranhas contorceram-se, forando passagem at a garganta. Hal arqueou o corpo e vomitou. Sentiu-se sbrio em seguida. Aquela altura, Pornsen cessara de gritar e jazia na sarjeta, encolhido de lado. Hal virou-lhe o corpo para cima, estremecendo diante do que viu. Os olhos do gapt estavam parcialmente queimados e os lbios tinham adquirido uma tonalidade acinzentada, com enormes bolhas. A lngua emergia da

boca, inchada e informe. Evidentemente, Pornsen engolira parte do veneno. Hal se ergueu de novo e afastou-se dali. Uma patrulha wog acabaria encontrando o corpo do gapt e o entregaria aos terrestres. Que a hierarquia adivinhasse o que havia acontecido! Pornsen estava morto e, consciente disso, Hal admitiu para si mesmo o que nunca quisera admitir antes. Ele odiava Pornsen e estava satisfeito ao sab-lo morto. O gapt sofrera dores terrveis antes de morrer mas, e da? Seu sofrimento durara pouco, mas o que infligira a seu tutelado prolongara-se por quase trinta anos! Um som retaguarda o fez dar meia volta. - Fobo? Soou um gemido, acompanhado de palavras distorcidas pela dor. - Pornsen? No pode ser... voc est. .. morto! Pornsen estava vivo. Vivo e de p, caminhando tropegamente. Estendia as mos adiante do corpo, a fim de orientar-se, enquanto dava passos trpegos, explorando o terreno. No primeiro instante, o pnico de Hal foi to intenso, que ele pensou em fugir. No entanto, obrigou-se a ficar ali, parado, pensando racionalmente. Se os wogs encontrassem Pornsen, certamente o entregariam aos mdicos da Gabriel, e estes lhe colocariam olhos novos, retirados do banco de carne, alm de lhe injetarem regenerativos. Em duas semanas, a lngua do gapt teria assumido o estado normal e ele falaria. Precursor, como falaria! Duas semanas? Agora! Nada havia que o impedisse de escrever. Pornsen grunhiu de dor fsica; Hal de dor mental. Havia apenas uma coisa a fazer. Caminhou para Pornsen e segurou-lhe a mo. O gapt encolheu-se e disse algo ininteligvel. - Sou eu, Hal - disse Yarrow. Com a mo livre, o gapt apanhou no bolso um caderninho de notas e uma caneta. Hal soltou-lhe a outra mo. Pornsen escreveu algo no papel e depois estendeu o caderninho a Hal. A claridade do luar era suficiente para a leitura. A caligrafia sara garatujada mas, apesar de cego, a escrita de Pornsen era legvel. Leve-me at a Gabriel, filho. Juro pelo Precursor como no direi a ningum uma palavra sobre a bebida. Serei eternamente grato a voc. No me deixe aqui, sofrendo e merc de monstros. Eu o amo. Hal bateu no ombro de Pornsen e disse: - D-me sua mo. Eu o levarei. Nesse momento, entretanto, ele ouviu um rudo no fim da rua. Um grupo de barulhentos wogs vinha em sua direo, Puxou Pornsen para o parque das imediaes, guiando o homem que tropeava, por entre rvores e arbustos. Depois de caminharem uns cem metros, chegaram a um macio cerrado de rvores. Hal parou. Sons estranhos brotavam do meio das rvores - sons metlicos e sibilantes. Hal espiou atrs de uma das rvores e viu a origem do rudo. O luar brilhante caa sobre o cadver de um wog, ou melhor, o que sobrara dele. A parte superior j no tinha mais carne. Em torno do corpo e em seu interior, enxameavam insetos brancoprateados. Pareciam formigas, mas mediam uns trinta centmetros, no mnimo. O som metlico provinha de suas mandbulas, trabalhando no cadver. O som sibilante era provocado pelas bolsas de ar em suas cabeas, inflando e desinflando com a respirao. Hal se julgara escondido, mas os animais deviam t-lo detectado. De repente,

desapareceram todos nas sombras do arvoredo, pelo lado oposto. Yarrow vacilou, mas decidiu que eram animais necrfagos e que no causariam problemas a uma pessoa saudvel. Sem dvida, o wog havia perdido os sentidos por causa da bebida, sendo morto pelas formigas. Guiou Pornsen para junto do cadver, porque aquela era a sua primeira oportunidade de inspecionar a estrutura ssea dos indgenas. A coluna espinhal do wog localizava-se na parte anterior do torso. Levantava-se de ancas que no tinham qualquer semelhana humana, em uma curva que era a imagem da curvatura espinhal de um homem, vista ao espelho. Duas bolsas do trato intestinal ficavam a cada lado da espinha, voltadas para as coxas. Formavam um estmago, com uma concavidade central. O estmago de um wog vivo escondia a depresso, uma vez que a pele ficava fortemente repuxada e lisa sobre ele. Tal construo interna j era esperada, em um ser que evolura de ancestrais similares aos dos insetos. Centenas de milhes de anos antes, os ancestrais dos wogs haviam sido pr-artrpodes no especializados, semelhantes a vermes. A evoluo, contudo, pretendera tornar o verme um ser senciente e, percebendo as limitaes dos verdadeiros artrpodes, separara do sub-reino dos artrpodes o ensimo tetrav dos wogs. Quando os crustceos, aracndeos e insetos adquiriram dermosqueletos e muitas pernas, Tetrav Wog, o Ensimo, no os acompanhara, recusando-se a endurecer sua delicada cutcula de pele, para transform-la na couraa quitinosa. Ao invs disso, construra um esqueleto no interior da carne. O sistema nervoso central, no entanto, ainda era ventral, ficando alm de seu poder a faanha de desviar nervos espinhais e a espinha, da parte anterior do corpo para a posterior. Assim, a espinha continuara onde tinha de ficar e, da mesma forma, o resto do esqueleto. As partes interiores de um wog eram inteiramente diversas das de um mamfero mas, se a forma era diferente, possuam funes similares. Hal gostaria de investigar melhor, porm tinha um trabalho a fazer. Um trabalho que odiava. Pornsen escreveu algo no caderninho de notas e o estendeu a Hal.

Filho, sinto dores terrveis. Por favor, no vacile em levar-me para a nave. No o trairei. J quebrei alguma promessa feita a voc? Eu o amo. A nica promessa que j me fez foi a de surrar-me, pensou Hal. Olhou para as sombras entre as rvores. Os corpos plidos das formigas assemelhavam-se a uma floresta de cogumelos. Esperavam que ele fosse embora. Pornsen murmurou alguma coisa e sentou-se na relva. Sua cabea descambou para o peito. - Por que tenho de fazer isto? - murmurou Hal. No tenho que fazer, pensou ele. Eu e Jeannette podemos entregar-nos aos wogs, pedir sua ajuda. Fobo seria nosso intermedirio e eles nos esconderiam. Fariam mesmo isso? Se eu pudesse ter certeza... No, no tenho certeza de nada. Eles bem poderiam entregar-nos ao Uzzitas. - De nada adianta protelar - murmurou. Acrescentou, em um grunhido: - Por que preciso fazer isto? Por que ele no morreu logo, h pouco? Tirou uma comprida faca da bainha em sua bota. Nesse momento, Pornsen ergueu a cabea e olhou para cima, com expresso amedrontada. Estendeu a mo para Hal. Havia uma horrorosa caricatura de sorriso, formada pelos lbios queimados. Hal levantou a faca, at que a ponta ficou a uns quinze centmetros da garganta de Pornsen.

- por voc que fao isto, Jeannette! - disse, em voz alta. A ponta da faca, no entanto, permaneceu imvel. Terminou baixando, aps alguns segundos. - No posso fazer isso - gemeu Hal. - No posso! No entanto, tinha que fazer algo, tanto para evitar que Pornsen o denunciasse, como para retir-lo da cena de perigo, juntamente com Jeannette. Alm disso, devia providenciar socorro mdico para Pornsen. O sofrimento do homem o deixava aborrecido, fazendo-o estremecer de pena. Se tivesse coragem para matar o gapt, poria fim quele sofrimento. Entretanto, no pudera fazer nada. Murmurando algo por entre os lbios queimados, Pornsen deu alguns passos frente, as mos estendidas para diante, ao nvel do peito, enquanto girava para localizar Hal. Este permanecia a um lado, pensando furiosamente. Havia apenas um curso de ao: ir em busca de Jeannette e depressa. Sua primeira idia de fazer com que um wog levasse Pornsen nave foi prontamente rejeitada. O gapt teria de sofrer por mais algum tempo. Hal precisava de cada segundo de tempo possvel; tentar minorar os sofrimentos de Pornsen rapidamente seria uma traio a Jeannette para no mencionar ele prprio. Pornsen estivera caminhando lentamente para diante, explorando o ar com as mos e arrastando os ps sobre a grama, a fim de no tropear em algum obstculo e cair. Naquele momento, seus ps entraram em contato com os ossos do wog morto. Pornsen fez alto e abaixou-se para saber o que era. Ficou gelado, quando fechou as mos em torno das costelas e plvis do cadver. Permaneceu imobilizado por vrios segundos, depois comeando a apalpar, ao longo do esqueleto. Seus dedos tocaram o crnio, contornaram-no e testaram os fragmentos de carne, ainda pendurados aos ossos. De repente, parecendo aterrorizado, talvez imaginando que ainda estivesse por perto o que quer que houvesse estripado o wog de suas carnes - qualquer coisa que pudesse atac-la, pois era um homem indefeso - ele ficou de p e correu para diante. Um grito estrangulado brotou de sua garganta quando se deslocou rapidamente pela clareira. O uivo agudssimo terminou abruptamente. Pornsen se chocara contra uma rvore e havia cado de costas. Antes que ele pudesse erguer-se, foi subjugado por uma horda sibilante de corpos alvacentos como cogumelas, emitindo sons metlicos. Hal no parou para pensar que seu comportamento nada tinha de racional. Com um grito, correu na direo das formigas. Cruzara metade da clareira, quando as viu desaparecerem nas sombras, onde permaneceram, a uma distncia de onde ele podia discernir o conjunto alvacento que formavam. Chegando junto a Pornsen, ele se ajoelhou sobre uma perna e o examinou. Naqueles poucos momentos, as roupas do homem tinham sido transformadas em farrapos e sua carne mordida em inmeros lugares. Os olhos do gapt estavam fixos, voltados para diante. A veia jugular havia sido seccionada. Gemendo, Hal levantou-se e correu, abandonando o bosque rapidamente. Atrs dele, houve um roagar de movimentao, entremeado de sons sibilantes, quando as formigas abandonaram a proteo das rvores. Hal no olhou para trs. Quando chegou ao primeiro lampio da rua, a presso dentro dele explodiu. As lgrimas escorreram-lhe pelo rosto e os ombros sacudiram-se com os soluos. Cambaleando como um brio, Hal tinha a sensao de que seus intestinos estavam

sendo dilacerados. No soube definir se aquilo era pesar ou se, finalmente, seu dio encontrava expresso, justamente porque a causa desse dio no podia mais aniquil-lo, Talvez fossem as duas coisas, dio e pesar. Fosse o que fosse, atuava em seu corpo como um veneno, que agora o organismo expelia. Ao mesmo tempo, parecia queim-lo vivo. De qualquer modo, estava acabando. Embora se sentisse agonizando, quando comeou a caminhar para o apartamento, estava livre do veneno. A fadiga entorpecia seus braos e pernas e ele mal conseguiu foras para subir o lance de escada que havia porta principal do prdio. Seu corao estava leve, no obstante a canseira geral. Bombeava o sangue com energia, como se a mo que o apertava houvesse aberto a garra finalmente.

13
Um fantasma alto, de manto azul-claro, esperava pelo terrestre, claridade do falso alvorecer. Era Fobo, o emptico, de p sob o arco de forma hexagonal, que levava a seu edifcio. Deixou cair o capuz, expondo o rosto arranhado em uma fase e o olho direito circundado de negro. Deu uma risadinha e disse: - Um filho-de-percevejo puxou minha mscara e surrou-me para valer, mas foi divertido. Ajuda a gente a soltar o vapor, de vez em quando. Como se saiu? Receei que a polcia o tivesse apanhado. Normalmente, o fato no me preocuparia, mas sei que seus companheiros da nave no veriam tais atividades com bons olhos. Hal sorriu desmaiadamente. - A coisa iria muito alm disso. Perguntou-se como Fobo saberia quais poderiam ser as reaes da hierarquia. Quanto esses wogs sabiam sobre os terrestres? Teriam adivinhado o jogo dos haijaquianos e esperavam para golpear? E da, se assim fosse? At onde pudera ser determinado, a tecnologia daquele povo estava multo ultrapassada, em relao da Terra. verdade que pareciam saber mais sobre funes psquicas que os terrestres, mas era compreensvel. O Sturch decretara, havia muito, que a psicologia adequada tinha sido aperfeioada, sendo desnecessria qualquer pesquisa posterior. O resultado fra uma interrupo no estudo das cincias psquicas. Hal deu de ombros mentalmente. Estava cansado demais para pensar em tais coisas. Seu nico desejo era ir para a cama. - Mais tarde, eu lhe contarei o que aconteceu. - Posso imaginar - replicou Fobo, - Pela sua mo. Deixe-me cuidar dessa queimadura. O veneno dessas criaturas noturnas coisa sria. Como uma criana, Hal seguiu Fobo at o apartamento dele. O wog colocou-lhe uma compressa refrescante na mo, - Shib como shib - disse Fobo. - V para a cama. Amanh poder contar-me o que houve. Hal agradeceu e desceu para seu apartamento. Sua mo atrapalhou-se com a chave. Por fim, aps tomar o nome de Sigmen em vo, ele inseriu a chave. Depois de fechar e trancar a porta, chamou Jeannette. Ela devia ter-se escondido no armrio-dentro-do-armrio do quarto, porque Hal ouviu a batida de duas portas. No momento seguinte, ela corria ao seu encontro. Atirou os braos em torno dele. - Oh, maw num, maw num! O que aconteceu? Fiquei to preocupada! Senti vontade de chorar, quando anoiteceu e voc no voltou! Embora lamentando ter-lhe causado tal preocupao, Hal no pde deixar de sentir um frmito de prazer, pela ansiedade motivada por sua ausncia. Mary poderia mostrar-se compreensiva, mas consideraria seu dever reprimir os sentimentos e, em vez disso, censur-lo por sua maneira irreal de pensar e pelo dano resultante a si mesmo.

- Houve uma briga. Decidira nada contar a ela sobre o gapt ou os animais noturnos. Falaria mais tarde, aps passada a tenso. Jeannette lhe tirou a capa e o capuz, bem como a mscara. Pendurou as peas no armrio do aposento da frente, e ento Hal se deixou afundar em uma cadeira, de olhos fechados. Um momento depois, tornou a abri-los, quando ouviu o som de um lquido sendo despejado em um copo. Jeannette estava de p sua frente, enchendo um copo com a garrafa que ele trouxera. O cheiro do suco-de-besouro revolveu o estmago de Hal, e a viso de uma bela jovem, prestes a ingerir a nauseante beberagem, fez com que tudo girasse sua volta. . J Jeanette olhou para ele. Os arcos delicados de suas sobrancelhas se ergueram. - Kyetil? . - Nada de importante -- resmungou ele. - Estou bem. Ela deixou o copo na mesa, tomou Hal pela mo e o levou para o quarto. L, delicadamente, fez com que ele se sentasse, pressionando-o pelos ombros, e depois que se deitasse. Tirou-lhe os sapatos. Ele no resistiu. Depois de desabotoar-lhe a camisa, Jeannette afagou seus cabelos. - Tem certeza de que est bem? - Shib. Eu poderia balanar o mundo, com uma das mos amarrada s costas. - timo. A cama rangeu quando ela se levantou e saiu do quarto. Hal comeou a mergulhar em quieta sonolncia, mas a volta de Jeannette o despertou. Tornou a abrir os olhos. Viu-a parada junto cama, com o copo na mo. - Gostaria de um trago agora, Hal? - perguntou ela. - Grande Sigmen, voc no compreende? A fria o envolveu e ele sentou-se na cama. - Por que pensa que me senti mal? No consigo suportar essa bebida! Como tambm no suporto v-la bebendo isso! Sinto-me mal. Voc faz com que eu me sinta mal. O que h com voc? obtusa? Jeannette arregalou os olhos. O sangue lhe fugiu do rosto, deixando a pigmentao dos lbios semelhante a uma lua violcea em um lago muito branco. Sua mo tremeu tanto, que a bebida gotejou do copo. - M-mas. .. mas... - gaguejou ela. - Eu pensei que voc estivesse muito bem. Pensei que tudo estivesse certo com voc. Pensei que quisesse ir para a cama comigo. Yarrow grunhiu. Fechou os olhos e tornou a deitar-se. No adiantava ser sarcstico com ela; era tempo perdido. Jeannette insistia em aceitar tudo ao p da letra. Precisaria ser re-educada Se ele no estivesse to cansado, ficaria chocado com a proposta clara - muito semelhante da Mulher Escarlate, no Talmude Ocidental, quando tentara seduzir o Precursor. De qualquer modo, a exausto nem permitia que ficasse chocado e, alm disso, uma voz na linha divisria de sua conscincia segredava que ela apenas expressara em palavras cruas e irrevogveis o que ele planejara silenciosamente durante todo o tempo. Entretanto, aquilo posto em palavras... ! Um choque de vidro estilhaado dispersou seus pensamentos. Ele se assustou e sentou-se imediatamente. L estava ela, as feies transtornadas, a boca vermelha tremendo, as lgrimas fluindo. Nada tinha na mo. Uma enorme mancha na parede, ainda escorrendo, indicava que destino tivera o copo.

- Pensei que voc me amasse! - gritou Jeannette. Incapaz de pensar em algo para dizer, ele ficou quieto, apenas olhando. Jeannette deu meia volta e saiu do quarto. Hal a ouviu ir para a sala da frente, onde comeou a soluar ruidosamente. Incapaz de suportar aquele som, ele saiu da cama e foi atrs dela, a toda pressa. Aqueles aposentos eram, supostamente, prova de som, mas nunca se sabe E se algum a ouvisse? Alm do mais, era como se Jeannette torcesse algo dentro dele e era preciso acabar com aquilo. Quando entrou na sala, Hal viu que ela estava triste, abatida. Ficou calado por um instante, querendo dizer qualquer coisa, mas absolutamente incapaz, pois nunca tivera que enfrentar semelhante situao antes. As mulheres haijaquianas no choravam com frequncia e, se choravam, era quando estavam a ss, sem testemunhas. Sentou-se ao lado dela e pousou a mo em seu ombro macio. - Jeannette. Ela se virou rapidamente e deixou os cabelos castanhos encostados ao peito dele. Falou, entre soluos: - Pensei que talvez voc me amasse... e isso urna coisa que no posso suportar. No, depois de tudo o que passei! - Oua, J Jeanette, eu no queria - bem - eu no estava... Fez urna pausa. No tinha inteno de dizer que a amava. Jamais dissera isso a uma mulher, nem mesmo a Mary. Nem qualquer mulher lhe dissera. No entanto, ali estava urna criatura de um planeta longnquo, apenas metade humana, por falar nisso, dando como garantido que ele era seu, de corpo e alma. Comeou a falar, em voz suave. As palavras lhe saram fceis, porque estava citando Preleo Moral AT-16: - "... Todos os seres que tenham o corao no lugar certo so irmos... O homem e a mulher so irmo e irm... O amor est em toda a parte... mas amar... deve situar-se em um plano superior... O homem e a mulher devem odiar devidamente o ato bestial, como algo que a Grande Mente, o Observador Csmico, ainda no eliminou no desenvolvimento evolucionrio do homem... Tempo vir, quando os filhos sero produzidos apenas atravs do pensamento. Enquanto isso, devemos reconhecer o sexo como necessrio somente por uma nica razo: filhos... " Plaft! A cabea de Hal ressoou, enquanto pontos de fogo giravam na escurido, diante de seus olhos. Passou-se um momento, antes de poder perceber que Jeannette ficara rapidamente em p e o esbofeteara com fora, com a palma da mo. Viu-a de p, alando-se acima dele. Os olhos estavam apertados como fendas e a boca vermelha se abria em um rosnado. Em seguida, dando meia volta, ela correu para o quarto. Hal levantou-se e a seguiu. Encontrou-a jogada sobre a cama, soluando. - Jeannette, voc no compreende? - Fva tuh fe f! Hal ficou vermelho, .quando entendeu o significado da frase. Depois enfureceu-se e, agarrando-a pelo ombro, obrigou-a a virar-se para encar-lo. De repente, viu-se dizendo: - Oua, Jeannette... Mas eu a amo! Eu a amo! A voz soava estranha, at para ele prprio. O conceito de amor, dentro do significado que tinha para ela, lhe era absolutamente estranho. Talvez estivesse

"enferrujado", se fosse possvel dizer assim, necessitando de muito polimento. Contudo, Hal sabia que acabaria sendo polido. Porque ali, em seus braos, estava algum cuja natureza, instinto e educao apontavam integralmente para o amor. Hal pensava j haver drenado todo o pesar que o consumia, horas antes, naquela noite. Agora, contudo, esquecia sua deciso de no contar a ela o que acontecera, e relatou tudo, passo a passo, descreveu a longa e terrvel noite, com as lgrimas escorrendo pelo rosto. Trinta anos tornam um poo muito fundo. preciso muito tempo para bombear todas as lgrimas que contenha. Jeannette tambm chorou, dizendo lamentar muito ter ficado zangada com ele. Prometeu que nunca mais faria isso. Hal respondeu que estava tudo bem. Beijaramse, vezes sem conta, como duas criancinhas que choraram juntas. Depois que se amaram, fazendo desaparecer toda a frustrao e toda a fria, mergulharam suavemente no sono.

14
Quando o Tempo da Nave marcava 09:00, Yarrow entrou na Gabriel, tendo nas narinas o cheiro do orvalho matinal sobre a relva. Como dispunha de algum tempo, antes da conferncia, procurou Turnboy, o joat historiador. Casualmente, perguntou a Turnboy se ele tinha algum conhecimento sobre qualquer vo espacial de emigrao da Frana, aps a Guerra Apocalptica. Turnboy pareceu deliciado em exibir seus conhecimentos. Claro, os remanescentes da Nao Glica tinham-se reunido na regio do Loire, aps a Guerra Apocalptica, l formando um ncleo do que poderia ter-se tornado uma nova Frana. Entretanto, as colnias cada vez mais numerosas, enviadas da Islndia para o norte da Frana e de Israel para a parte sul, acabaram cercando o Loire. A Nova Frana viu-se ento comprimida, econmica e religiosamente. Os discpulos de Sigmen invadiram o territrio em ondas de missionrios Impostos escorchantes estrangularam o mercado do pequeno estado e, finalmente, antevendo a inevitvel absoro ou conquista de seu estado, religio e idioma, um grupo de franceses havia partido em seis espaonaves bastante primitivas, a fim de descobrir outra Glia, girando em alguma estrela longnqua. Era bastante improvvel o xito dos expedicionrios, segundo Turnboy. Hal agradeceu-lhe e dirigiu-se ao salo de conferncias. Falou com inmeras pessoas. Como ele, metade delas tinham feies de traos monglicos. Eram os descendentes de fala inglesa dos sobreviventes havaianos e australianos, daquela mesma guerra que dizimara a Frana. Seus ancestrais haviam repovoado a Austrlia, as Amricas, o Japo e a China. Quase metade da tripulao expressava-se em islands. Seus antepassados tinham navegado da ilha sombria para se espalharem pela Europa, Sibria e Mandchria. Um sexto da tripulao tinha o georgiano como idioma nativo. Descendiam daqueles que haviam descido o Cucaso e colonizado o sul da Rssia, a Bulgria, norte do Ir e Afeganisto, que estavam despovoados. Foi uma conferncia memorvel, aquela. Em primeiro lugar, Hal foi promovido do vigsimo lugar esquerda do Arquiurielita, para o sexto sua direita. O lamedh em seu peito que fazia a diferena. Em segundo, houve pouca dificuldade em relao morte de Pornsen. O gapt foi declarado uma baixa na guerra no-declarada. Todos foram novamente avisados sobre os animais noturnos e outras coisas que, por vezes, rondavam Sido em busca de presa, aps o escurecer. Mesmo assim, no foi sugerido que os haijaquianos abandonassem sua espionagem durante a noite. Macneff ordenou que Hal, como filho espiritual do gapt falecido. providenciasse o funeral do mesmo, para o dia seguinte. Em seguida, abriu um enorme mapa, de um comprido rolo na parede. Representava a Terra, da maneira como seria dada aos wogs. Ali estava um belo exemplo da sutileza dos haijaquianos e sua maneira de pensar

como os chineses - uma caixa dentro da outra, sucessivamente, at a surpresa final. No mapa, os dois hemisfrios terrestres eram mostrados com fronteiras polticas coloridas. Estava correto, mas apenas no tocante aos estados bantu e malaios. As posies das naes israelita e haijaquiana, no entanto, tinham sido revertidas. A legenda abaixo do mapa indicava que verde era a colorao dos estados do Precursor, sendo amarelos os estados hebreus. A poro verde, contudo, era um anel em torno do Mediterrneo e uma vasta faixa compreendendo a Arbia,a metade sul da sia Menor e o norte da ndia. Em outras palavras, se, por uma inconcebvel possibilidade, os ozagenianos capturassem a Gabriel e construssem outras naves, tendo-a como modelo e usando os dados de navegao existentes a bordo, para encontrar o Sol, ainda assim, atacariam o pas errado. Sem dvida, no se preocupariam em fazer contato pessoal com os povos da Terra, preferindo ter o elemento surpresa a seu favor. Assim, os israelitas jamais teriam uma chance para explicar-se, antes que fossem bombardeados. Alertada, a Unio Haijaquiana arremeteria com sua esquadrilha espacial, contra os invasores. - De qualquer modo -, disse Macneff -, no creio que o pseudo-futuro por mim sugerido se torne realidade. No, a menos que o Retrocursor seja mais poderoso do que imagino. Evidentemente, os senhores percebem que esta poder ser a melhor direo. Que melhor forma assumiria o futuro, seno termos os nossos inimigos israelitas liquidados, por intermdio destes no-humanos? "Entretanto, como todos sabem, nossa nave est bem protegida contra ataques, seja por assalto aberto ou furtivo. Nosso radar, os lasers, equipamento de audiodetectao e verificao de campo estelar operam em regime de tempo integral Temos as armas preparadas. Os wogs so inferiores em tecnologia e podemos esmagar sem dificuldade tudo que lanarem contra ns. "No obstante, caso o Retrocursor os inspire com uma sagacidade sobre-humana e eles invadam a, nave, ainda assim falhariam. Se os wogs chegarem a alcanar, certo ponto da nave, os dois oficiais permanentemente de servio no convs apertariam um boto. Com isto, apagariam todos os dados navegacionais nos bancos de memria; os wogs jamais seriam capazes de localizar o Sol. "E se os wogs - que Sigmen no o permita - conseguirem chegar ao convs, os mesmos oficiais que l se encontram de prontido, pressionariam outro boto." Macneff fez uma pausa e olhou para todos os que se reuniam ao redor da mesa de conferncas. Em sua maioria, estavam plidos, pois sabiam o que ele ia dizer. - Uma bomba-H destruiria esta nave completamente, ao mesmo tempo que aniquilaria a cidade de Siddo. Em consequncia, ficaramos dignificados para sempre, aos olhos do Precursor e do Sturch. "Naturalmente, todos ns preferimos que isto no acontea, e eu gostaria de alertar Siddo, para que os wogs no ousassem atacar-nos. Por outro lado. tomar tal atitude arruinaria nosso bom relacionamento atual com eles, talvez obrigando-nos a desfechar nosso Projeto Ozagenocdo, antes de estarmos preparados." Aps a conferncia, Hal deu ordens para que fossem providenciados os preparativos sobre o funeral. Outros deveres o conservaram na nave at o escurecer, quando ento voltou para casa. Quando trancou a porta, depois de entrar, ouviu o rudo do chuveiro aberto. Pendurou seu casaco no armrio; a gua parou de correr. Ao encaminhar-se para a porta do quarto, Jeannette saiu do banheiro. Enxugava os cabelos com uma enorme toalha, e estava nua.

- Baw yoo, Hal- disse ela, entrando inconscientemente no quarto. Hal respondeu em voz sumida. Virando-se, voltou para a sala, achando-se um tanto idiota por seu constrangimento e, ao mesmo tempo, vagamente imoral e irreal, por causa do corao que martelava, da respirao agitada, dos dedos fluidos e quentes que se enroscavam em torno de seus rins, provocando-lhe uma mistura de dor e prazer. Jeannette surgiu pouco depois, vestindo um robe verde-plido que ele lhe comprara, mas que ela precisara reformar para adaptar-se a seu corpo. Os pesados cabelos negros tinham sido levantados para o alto e presos em um coque. Aps beij-lo, a jovem perguntou se ele queria ir para a cozinha, enquanto ela cozinhava. Hal assentiu. Enquanto Jeannette comeava a preparar uma espcie de espaguete, Hal lhe pediu para falar sobre sua vida. E, aps iniciar seu relato, ela prosseguiu sem precisar de Incentivos. -... e ento, o povo de meu pai descobriu um planeta semelhante Terra, no qual se instalou. Era um belo planeta e, por causa disso, deram-lhe o nome de Wuhbopfey, que quer dizer a bela terra. "Segundo meu pai, h cerca de trinta milhes vivendo l, em um continente. Ele no pretendia levar a mesma vida que seus avs - arando o solo ou dirigindo uma loja e tendo muitos filhos. Em companhia de outros homens jovens embarcou na nica nave espacial que sobrara das seis originais e partiram rumo s estrelas. Chegaram a Ozagen e espatifaram-se. No de estranhar, sendo a nave to velha." - Os destroos ainda continuam aqui? - Fi. Esto perto de onde moram minhas tias e irms. - Sua me morreu? Ela vacilou, antes de assentir. - Sim. Morreu quando nasci. Meu pai morreu mais tarde, isto , achamos que tenha morrido. Ele saiu em uma expedio de caa e nunca mais voltou. Hal franziu o cenho, depois disse: - Voc me contou que sua me e tias foram os ltimos seres humanos nativos em Ozagen. No pode ser. Fobo me disse que existem, pelo menos, uns mil grupamentos pequenos e isolados, na parte das terras ao fundo. E voc, certa vez, disse-me que Rastignac foi o nico terrestre que sobreviveu ao desastre com a nave. Sendo o marido de sua me, naturalmente... e, por incrvel que possa parecer, sua unio - a de um terreno e de um extraterreno - foi frtil! Bastaria isso para deixar meus companheiros abismados, absolutamente contrrio cincia reconhecida que a qumica de seus corpos e seus cromossomas pudessem combinar-se! Contudo _ estou querendo chegar ao fato de que as irms de sua me tambm tivessem filhos. Se o ltimo macho humano da espcie delas havia morrido anos antes de Rastignac acidentar-se, quem foi o pai desses filhos? - Meu pai, Jean-Jacques Rastignac. Foi marido de minha me e de minhas trs tias. Todas elas o consideravam um amante excepcional, muito experiente e viril. - Oh! - disse Hal apenas. Ficou contemplando Jeannette em silncio, enquanto ela terminava o espaguete e uma salada. A esta altura, ele j reconquistara algo da prpria perspectiva moral. Pensando bem, o francs no era muito pior do que ele mesmo. Talvez nem to ruim... Deu uma risadinha. Como era cmodo condenar outra pessoa por ceder tentao, enquanto no se enfrenta situao idntica! Perguntou-se o que teria feito Pornsen, por acaso, se Jeannette o houvesse encontrado em primeiro lugar.

-... e ento, aps descermos por aquele rio da floresta - dizia ela -, eles afrouxaram mais a vigilncia sobre mim. Levamos dois meses viajando, a partir do local em que me capturaram, perto de minha casa. Achavam que eu nunca ousaria voltar para l, sozinha. H muitas coisas mortferas na selva, to perigosas que, comparadas s criaturas noturnas, estas so quase que inofensivas. Jeanette estremeceu. - Quando chegamos a uma cidadezinha, situada cem nos limites de sua civilizao, os wogs permitiram que eu perambulasse pelos arredores, embora ainda prisioneira. A essa altura, eu j aprendera um pouco de sua linguagem e eles da minha, o que permitia mantermos alguma conversao, embora em nvel muito simples. Um membro de seu grupo, um cientista chamado Assatsi, submeteu-me a todo tipo de exames e testes, tanto fsicos como mentais. Havia uma mquina no hospital de l, que me fotografou por dentro. Tirou retratos de meu esqueleto, de meus rgos... Maw tyuh! De mim toda! "Disseram que era muito interessante. Imagine! Jamais outra mulher foi to fotografada mas, para eles, sou apenas interessante. Inacreditvel!" - Bem - riu Hal, - no pode esperar que eles tenham os mesmos pontos de vista de um mamfero, em relao a uma manfera.. quero dizer... Ela o fitou com expresso maliciosa. - Eu sou uma manfera? - Obviamente, inequivocamente, indisputavelmente e entusiasticamente - Por causa disso, vai ganhar um beijo! Inclinou-se para ele e colocou a boca sobre a sua. Hal enrijeceu, reagindo da mesma forma de quando sua ex-esposa se oferecera para beij-lo. Jeannette, no entanto, devia ter antecipado tal reao, porque disse: - Voc um homem, no um pilar de pedra. E eu sou uma mulher que o ama. Beije-me tambm; no se limite a aceitar meus beijos! Beijaram-se. Ela murmurou: - Oh, no com tanta fora... Beije-me apenas. No tente amassar os lbios sobre os meus. Deixe que sua boca fique macia, confundida, misturada minha. Veja... Vibrou a ponta da lngua contra a dele. Depois recuou, sorridente, os olhos semicerrados, os lbios vermelhos midos. Hal tremia e respirava com dificuldade. - Seu povo acha que a lngua s serve para falar? Considera indecente e irreal o que eu fiz? - No sei - respondeu ele. - Nunca discutimos tais coisas. - Voc gostou, eu sei. No entanto, esta a mesma boca com que eu como. Aquela que devo esconder atrs de um vu, quando me sento mesa, diante de voc. - No o ponha mais! - soltou Hal. - Estive pensando nisso. No h motivo racional para que devamos ficar velados, quando comemos. Apenas, ensinaram-me que isso era repulsivo. O co de Pavlov salivava, quando ouvia a sineta; eu me sinto mal, quando vejo alimento em uma boca nua. - Vamos comer. Depois beberemos e falaremos sobre ns. Mais tarde, faremos o que quisermos fazer. Hal estava aprendendo depressa. Nem mesmo ruborizou-se.

15
Depois de comerem, Jeannette diluiu um jarro de suco-de-besouro com gua, adicionou um lquido purpreo que deu mistura um aroma de uvas e salpicou a superfcie com pequenos raminhos de laranjeira. Despejou em um copo com cubos de gelo. Estava gelado e at adquirira o sabor de uva. Hal no ficou engasgado. - Por que me escolheu, ao invs de escolher Pornsen? Jeannette estava sentada em suas pernas, com um brao em torno de seu pescoo e o outro sobre a mesa, com o copo na mo. - Oh,voc era to simptico e ele to feio! Por outro lado, senti que podia confiar em voc. Sabia que precisava agir com cautela. Meu pai me falara sobre os terrestres e dizia que no eram de confiana. . - Tinha toda razo. Entretanto, voc precisa ter intuio, para fazer o que certo, Jeannette. Se possusse antenas, eu diria que consegue captar emanaes nervosas. Aqui, deixe-me ver! Hal correu os dedos pelos cabelos dela, mas Jeannette baixou a cabea e riu. Ele riu tambm e deixou a mo cair no ombro macio, onde ficou alisando a pele lisa. - Provavelmente, eu era a nica pessoa da nave que no a trairia. Agora, no entanto, estou perplexo. Compreenda, sua presena aqui desperta o Retrocursor, deixando-me em srio perigo - mas um perigo a que eu no fugiria, por nada do mundo. "Aquilo que me falou sobre mquinas de raios-X me deixa preocupado. At agora no vimos nenhuma. Ser que os wogs as escondem de ns? Sabemos que elespossuem eletricidade e que, teoricamente, so capazes de inventar aparelhos de raios-X. Talvez os ocultem apenas porque seriam indicaes de uma tecnologia muito mais avanada. "S que isso no me parece razovel. Afinal, sabemos pouca coisa sobre a cultura de Siddo. Ainda no ficamos aqui tempo bastante para estudar os wogs e tampouco dispomos de homens suficientes para uma investigao intensiva. "Talvez eu esteja suspeitando demasiadamente. Sim, provvel que seja isso. No obstante, Macneff deveria ser informado, embora eu no possa dizer a ele como descobri. Alm disso, no ousaria mentir sobre minha fonte de informao. "Francamente, estou frente a frente com um dilema!" - Dilema? Bolas, nunca ouvi falar nisso antes. Ele a apertou de leve e disse: - Pois espero que nunca oua! - Escute - disse Jeannette, fixando ansiosamente os belos olhos castanhos nos dele -, por que preocupar-se em contar a Macneff? Se os habitantes de Siddo atacarem os haijaquianos - ou Hlghjackers [Highjacker ou hijacker: bandido armado, assaltante.] - como so chamados pelos inimigos, com tanta propriedade, segundo me contou - e os conquistarem - por que no? Bem... no poderamos ir embora para

minha terra natal e viver l? Hal ficou chocado com aquilo. - Eles so o meu povo, meus compatriotas! - exclamou. - Eles... ns... somos Sigmenitas. No posso tra-los! - No j os est traindo, mantendo-me aqui? - replicou ela, em voz grave. . - Sei bem disso - falou Hal, lentamente. - Entretanto, isto no , em si, uma traio importante, uma traio real, entende? Como poderia prejudic-los, tendo-a aqui? - No me importo nem um pouco com o que voc possa estar fazendo a eles. S me preocupa o que pode estar fazendo a si mesmo. - A mim? Estou fazendo o melhor que j fiz! Ela riu, deliciada, e deu-lhe um leve beijo nos lbios. Hal, no entanto, franziu o cenho e disse: - O assunto srio, Jeannette. Cedo ou tarde, provavelmente bem mais cedo do que pensamos, teremos que fazer algo definido. Por "algo definido", eu me refiro a encontrar um esconderijo bem profundo, no subsolo. Sairemos mais tarde, depois que tudo terminar, e ento teremos oitenta anos para ns, tempo mais que suficiente. Porque ser isso que gastar a Gabriel voltando Terra e para que cheguem de l as primeiras naves trazendo colonizadores. Seremos como Ado e Eva - apenas ns dois e os animais. - De que est falando? - perguntou ela, de olhos arregalados. - Disto: nossos especialistas trabalham noite e dia com as amostras de sangue que os wogs nos forneceram. Esperam fabricar um semi-vrus artificial, que se fixe ao cobre, nos glbulos sanguneos dos wogs e modifique suas propriedades eletroforticas. - Ama? - Tentarei explicar, mesmo que tenha de usar uma mistura de americano, francs e siddo, para fazer-me entender. "Uma forma desse semi-vrus artificial foi o que matou a maior parte da populao da Terra, durante a Guerra Apocalptica. No entrarei em detalhes histricos; basta dizer que o vrus disseminou-se secretamente, vindo de fora da atmosfera terrestre, onde foi colocado por naves de colonizadores marcianos. Os descendentes dos terrestres, em Marte, aqueles que se consideram verdeiros marcianos, foram liderados por Sigfried Russ, o mais perverso homem que j existiu. Pelo menos, assim dizem os livros de Histria." - No sei do que est falando - disse ela. Tinha expresso grave, os olhos fixos no rosto de Hal. - Poder compreender a essnca da coisa. As quatro naves marcianas, simulando serem vasos mercantes orbitando antes da entrada, deixaram cair bilhes dos tais vrus, ndulos invisveis de molculas proteicas, que flutuaram deriva pela atmosfera, espalhando-se por todo o mundo, cobrindo-o em tenussima camada. Essas molculas, uma vez penetrada a pele de um ser humano, alojavam-se na hemoglobina dos glbulos vermelhos, fornecendo-lhes uma carga positiva, a qual fazia com que a extremidade de uma molcula de globina se unisse extremidade da outra. Ento, a molcula passaria a uma espcie de cristalizao. O processo transformaria os glbulos de forma arredondada em formato de cimitarra, assim provocando uma anemia falciforme artificial "A anemia criada em laboratrio era muito mais rpida e segura que a anemia natural, porque seriam afetados todos os glbulos sanguneos do organismo, ao

invs de uma pequena porcentagem deles. Em pouco, cada glbulo se desintegraria. O oxignio deixaria de ser transportado atravs do organismo humano e, em vista disto, o corpo morria. "O corpo morria, Jeannette - o corpo da humanidade. Quase todo um inteiro planeta de seres humanos pereceu pela falta de oxignio." - Acho que entendi quase tudo o que falou - disse Jeannette. - Por que nem todos morreram? - Porque, logo no incio, os governos da Terra descobriram o que estava acontecendo. Enviaram msseis contra Marte, destinados a provocar terremotos. Esses msseis destruram a maior parte das colnia marcianas subterrneas. "Na Terra, houve mais ou menos um milho de sobreviventes em cada continente, excetuando-se determinadas reas, onde quase toda a populao ficou intocada. Por qu? No sabemos, eis a verdade. Entretanto, houve algo - talvez correntes de vento favorveis - que fez demorar a queda dos vrus ao solo. Aps um certo tempo fora de um corpo humano, esse vrus morria. "Assim sendo, as ilhas do Hava e da Islndia continuaram com seus governos perfeitamente organizados e toda a populao. Tambm Israel permaneceu intocado, como que coberto pela mo de Deus, durante a queda mortfera do vrus. Ainda poupados foram o Cucaso e o sul da Austrlia. "Tais grupos dispersaram-se mais tarde, repovoando o mundo e absorvendo os sobreviventes, nas reas que ocupavam. Nas selvas africanas e na Pennsula Malaia, houve sobreviventes em nmero suficiente para permitir que se aventurassem ao repovoamento de suas respectivas terras natais, antes que colnias das ilhas e da Austrlia tomassem posse do lugar. "O que aconteceu Terra est destinado a acontecer tambm neste planeta. Quando for dada a ordem, a Gabriel disparar msseis portadores da mesma carga mortal. Com apenas uma diferena: aqui, os vrus sero apropriados aos glbulos sanguneos dos ozagenianos. Os msseis ficaro circulando e circulando, enquanto deixam cair sua invisvel chuva de morte. E... por todos os cantos... as caveiras... " - Cale-se! - Jeannette levou os dedos aos lbios trmulos. - No sei o que quer dizer com protenas, molculas e essas... essas cargas eletro-frenticas! algo acima de minha compreenso. No entanto, percebo que quanto mais voc fala, mais fica assustado. Sua voz ficou mais aguda e os olhos mais arregalados. "Algum o amedrontou no passado. No! No me interrompa! Eles o amedrontaram, mas voc foi homem bastante para esconder a maior parte do seu medo. No obstante, eles fizeram um trabalho to terrivelmente eficaz, que voc no conseguiu super-lo. "Bem... - ela encostou os lbios macios ao ouvido de Hal e sussurrou: - eu farei esse medo desaparecer. Vou gui-lo para fora desse vale de terror. No! Nada de protestos! Sei que magoa seu ego, pensar que uma mulher descobriu o seu temor, mas continuo com o mesmo alto conceito sobre voc. Admiro-o ainda mais, porque soube dominar a maior parte do que sentia. Sei que precisou de muita coragem para enfrentar o Medidor. Sei que fez isso por minha causa e sinto orgulho de sua atitude. Eu o amo pelo que fez. Sei tambm que s mesmo sendo muito corajoso me manteria aqui, quando, a qualquer momento, o menor deslize pode envi-lo para a desgraa e morte certas. Sim... eu sei o que tudo isto significa. Saber essas coisas tarefa para a minha natureza, meu instinto e meu amor. "Agora, beba comigo! No estamos fora destas paredes, onde teramos que nos preocupar com tais coisas e ficaramos apavorados. Agora estamos aqui dentro.

Longe de tudo, exceto de ns mesmos. Beba. E ame-me. Eu o amarei, Hal e no veremos o mundo l fora, no precisaremos v-lo. Por agora. Esquea tudo em meus braos." Beijaram-se, acariciaram-se mutuamente e disseram as coisas que sempre dizem os enamorados. Entre beijos, Jeannette encheu novamente os copos com a bebida purprea e ambos a tomaram. Hal no sentiu dificuldades em engoli-la. Decidiu que no era a idia de beber lcool que o nauseava, mas seu odor. Enganando o nariz, enganava tambm o estmago. E cada gole tornava o seguinte mais fcil. Aps esvaziar trs copos, levantou-se e ergueu Jeannette em seus braos, carregando-a para o quarto. Ela lhe beijava o lado do pescoo e Hal tinha a sensao de que uma carga eltrica passava daqueles lbios para sua pele, subindo ao crebro, depois descendo pelo trax pulsante, atravs do estmago aquecido, intumescendo seus genitais e descendo para a sola dos ps que, curiosamente, tinham ficado geladas. Em verdade, ao segurar aquela mulher, ele no sentia vontade de recuar, como acontecia ao cumprir o seu dever, em relao a Mary e ao Sturch. Ainda assim, em seu xtase de antecipao, havia um baluarte de retirada. Era pequeno, mas estava l, escuro, em meio ao fogo. Hal no conseguia abstrair-se inteiramente e tinha dvidas, perguntava-se se fracassaria, como acontecera algumas vezes, quando engatinhava para a cama no escuro, ao encontro de Mary. Havia tambm uma semente negra de pnico, instilada pela dvida. Se falhasse, ele se mataria. Estaria acabado para sempre. No obstante, dizia para si mesmo que aquilo no podia acontecer, no devia acontecer. No, quando tinha os braos em torno dela e os lbios de Jeanette pousavam nos seus. Colocou-a na cama e ento apagou a luz do teto. Entretanto, ela acendeu a lmpada acima da cama. - Por que est fazendo isso? - perguntou ele, parado aos ps da cama, sentindo o pnico aumentar e a paixo diminuir. Ao mesmo tempo, Hal se perguntava como era possvel que Jeannette se houvesse despido to depressa, sem que ele visse. Sorrindo, ela respondeu: - Lembra-se do que me disse outro dia? Falo daquela linda passagem: Deus disse, faa-se a luz. - No precisamos de luz. - Eu preciso. Quero v-lo o tempo todo, em cada instante. O escuro nos tiraria metade do prazer. Quero v-lo no amor. Jeannette ergueu o brao a fim de ajustar o ngulo da lmpada. Seus seios levantaram-se com o movimento, provocando em Hal uma dor aguda e quase intolervel. - Pronto! Agora posso ver seu rosto. Principalmente no momento em que estiver me amando ao mximo.... Estendendo um p, tocou-lhe o joelho com um dedo. Pele contra pele... atraindo-o para diante, como se fosse o dedo de um anjo, a gui-lo diretamente para seu destino. Hal ajoelhou-se na cama. Jeannette recuou com a perna, o dedo ainda colado pele dele, como se houvesse criado razes naquela carne e no pudesse ser desalojado.

- Hal, Hal! - murmurou. - O que eles fizeram com voc? O que fizeram a todos os homens? Pelo que me contou, sei que so todos como voc. O que fizeram a eles? Conseguiram que ficassem odiando o amor, embora chamem o dio de amor. Tornaram vocs homens pela metade, para que acumulassem a prpria energia dentro de si, a qual seria depois usada contra o inimigo. Assim, transformaram-se em violentos guerreiros, porque so amantes to inibidos. - No verdade - disse Hal. - No ! - Posso v-lo bem. verdade, Hal. Afastou o p e o colocou atrs do joelho dele. - Chegue mais perto - disse. Quando ele obedeceu, ainda de joelhos, Jeannette ergueu o corpo e o puxou para si, contra seus seios. - Coloque a boca aqui. Volte a ser um beb... Eu o amamentarei, para que esquea seu dio e conhea apenas o amor. E se torne um homem. - Jeannette, Jeannette! - disse Hal, em voz enrouquecida. Estirou o brao para puxar a corrente do abajur. Sem luz. Ela colocou a mo sobre a dele, dizendo: - No; com luz! - Afastou a mo em seguida, acrescentando: - Est bem, Hal. Apague-a, mas apenas por um momento. Se necessita retomar escurido, retome. Recue bastante, e ento renasa... durante alguns instantes. Ento, que haja luz. - No! - resmungou ele, quase como um rosnado. Deixe ficar como est! No estou no tero materno, no quero voltar para l e nem preciso. Agora, vou tom-la, como um exrcito tomaria uma cidade. - No seja um soldado agora, Hal. Seja amante. Dever amar-me e no estuprarme. No pode tomar-me, porque me entregarei a voc! A mo de Jeannette fechou-se gentilmente nele e ela arqueou o corpo ligeiramente. Ento, de sbito, Hal se rendia. Um estremecimento o percorreu, comparvel ao choque sentido quando ela lhe beijara o pescoo, mas comparvel apenas em espcie, no em intensidade. Comeou a esconder o rosto no ombro dela, mas Jeannette colocou ambas as mos em seu peito e, com surpreendente fora, fez com que ele semi-erguesse o corpo. - No, Hal. Preciso ver seu rosto. Especialmente no momento que me interessa, porque quero v-lo perder-se em mim... E ela manteve os olhos bem abertos o tempo todo, como se desejasse imprimir, para sempre, o rosto do amante em cada clula de seu corpo. Hal no se desconcertou. Naqueles instantes, no daria ateno a mais nada, nem mesmo ao prprio Arquiurielita, se viesse bater pessoalmente sua porta. Entretanto, embora no estivesse atento a isso, percebeu que as pupilas de Jeannette estavam to contradas como uma ponta de lpis.

16
Na Unio Haijaquiana, os alcolatras eram enviados ao I. Em vista disso, no existiam tratamentos psicolgicos ou narcticos para os viciados. Frustrado por tal fato e desejando curar Jeannette de sua fraqueza pela bebida, procurou o remdio entre o prprio povo que a tornara viciada. Entretanto, fingiu que a cura era para ele prprio. - O hbito da bebida largamente difundido em Ozagen, mas poucos abusam disso. Nossos raros alcolatras so empatizados para a normalidade, com a ajuda de remdios, naturalmente. Por que no me deixa empatz-lo? - disse Fobo. - Sinto muito, mas meu governo probe essa prtica. J dera ao wog desculpa idntica, por no convid-lo a seu apartamento. - Vocs tm o governo mais proibitivo que j se viu replicou Fobo, dando: uma de suas longas e ululantes gargalhadas. Ao recuperar-se, acrescentou: - Vocs so proibidos de tocar em bebida, mas isso no o reprimiu. Bem, longe de mim tecer consideraes sobre a incoerncia. Falando srio, tenho exatamente o que lhe serve. Chama-se Calmardor. Ns o adicionamos rao diria de bebida, aumentando a dose lentamente e diminuindo o lcool. Em duas ou trs semanas, o paciente est bebendo um fluido que noventa e seis por cento de Calmardor. O gosto mais ou menos o mesmo, de maneira que raramente o bebedor desconfia. O tratamento continuado libera o paciente de sua dependncia do lcool. Existe apenas um inconveniente. Fobo fez uma pausa, para ento dizer: - Da em diante, o paciente se vicia em Calmardor! Fobo gritou, bateu na coxa e sacudiu a cabea at seu longo nariz cartilaginoso vibrar, enquanto ria, de fazer as lgrimas carem. Quando conseguiu parar de rir e enxugou as lgrimas com um leno em forma de estrela-do-mar, disse: - Em verdade, o efeito peculiar do Calmardor consiste em "abrir" o paciente, para que este descarregue as tenses que o impeliram bebida. Ento, ele deve ser empatizado e, ao mesmo tempo, desabituado do estimulante. Uma vez que no conto com uma oportunidade para aplicar-lhe a dosagem secretamente, vou acreditar que esteja mesmo empenhado em curar-se. Avise-me, quando estiver pronto para a terapia. Hal levou o vidro de Calmardor para o apartamento. Todos os dias, adicionava parte de seu contedo, silenciosa e cautelosamente, ao suco-de-besouro que conseguia para Jeannette. Esperava ser psiclogo o bastante para cur-la, quando o medicamento fizesse efeito. Embora sem nada perceber, ele prprio estava sendo "curado" por Fobo. Suas conversas quase dirias com o emptico instilavam-lhe dvidas a respeito da religio e cincia dos haijaquianos. Fobo leu as biografias de Isaac Sigmen, assim como os Trabalhos: o Pr-Tor, O Talmude Ocidental, Escrituras Revisadas, Fundamentos do

Serialismo, Templo e Teologia, O Eu e a Direo do Mundo. Sentado tranquilamente sua mesa, tendo um copo de suco na mo, o wog desafiava a matemtica dos dunologistas. Hal a demonstrava; Fobo a refutava. Afirmou que a matemtica baseava-se principalmente em suposies falsas a fatos; que o raciocnio de Dunne e Sigmen era apoiado por demasiado em falsas analogias, metforas e foradas interpretaes, Removendo-se o apoio, toda a estrutura desmoronaria. - Alm disso e, para continuar - disse Fobo -, permita-me apontar-lhe mais uma, em uma srie de contradies, corporificadas em sua teologia. Vocs, Sigmenitas, acreditam que cada pessoa responsvel por tudo que lhe acontea, que ningum mais deve ser censurado alm do eu. Ento, se voc, Hal Yarrow tropear em um brinquedo abandonado por uma criana descuidada - feliz, feliz criaturinha sem responsabilidades! - e esfolar o cotovelo, fez isso porque realmente queria machucarse. Se ficar seriamente ferido em um "acidente", isso no foi nenhum acidente, mas a sua concordncia em realizar- uma potencialidade Contrariamente, voc poderia ter concordado com seu eu para no ser envolvido, assim realizando um futuro diferente. "Se voc cometer um crime, foi porque quis comet-lo. Se for apanhado, no ser uma consequncia de ter sido obtuso no cometimento desse crime ou porque os Uzzitas foram mais inteligentes ou porque as circunstncias atuaram de maneira a faz-lo cair nas mos dos... qual o vernculo que usam para eles, os uzz? No, foi porque voc quis ser apanhado; voc, de certa forma, controlou as circunstncias. "Se voc morrer, foi porque quis morrer, no porque algum lhe apontou uma arma e puxou o gatilho. Voc morreu, porque desejava interceptar a bala; concordou com o matador, quanto a poder ser morto. "Naturalmente, esta filosofia, esta crena, muito shib para o Sturch, porque os isenta de qualquer acusao, se tiverem que castigar, executar, tax-lo injustamente ou tomar determinadas liberdades incivis contra voc. Obviamente, se no quisesse ser castigado, executado, taxado ou tratado de maneira injusta, voc no o permitiria. "Claro est que, se voc discorda do Sturch ou tenta desafi-lo, age dessa forma porque est tentando concretizar um pseudo-futuro que condenado pelo Sturch. Voc, o indivduo, no pode ganhar. "No entanto, oua bem isto: vocs tambm acreditam que tm perfeita liberdade para determinar o futuro. No obstante, o futuro j foi determinado, uma vez que Sigmen antecipou-se no tempo e o determinou. O irmo de Sigmen, Judas, o Modificador, pode perturbar temporariamente o passado e o futuro mas, um dia, Sigmen restaurar o equilbrio desejado. "Deixe-me fazer-lhe uma pergunta: como que pode determinar o futuro, se esse mesmo futuro j foi determinado e previsto por Sigmen? Uma ou outra condio pode estar correta, mas no as duas." - Bem - disse Hal, com o rosto ardendo, as. mos trmulas e a sensao de suportar sobre o peito uma carga enorme -, tenho refletido justamente nessa pergunta. - Interrogou algum a esse respeito? - No - replicou Hal, sentindo-se encurralado. - No temos permisso para fazer perguntas, exceto aos professores. Entretanto, essa exata questo no constava da lista. - Est querendo dizer que suas perguntas a fazer lhe eram entregues por escrito,

ficando confinado a elas apenas? - Bem, por que no? - respondeu Hal, irritado. Eram perguntas para nosso prprio proveito. Atravs de longa experincia, o Sturch sabe que tipo de perguntas fazem os estudantes, de maneira que foram todas registradas, para uso dos menos inteligentes. - Para os menos inteligentes, concordo - declarou Fobo. - Imagino que quaisquer perguntas. no constantes da lista eram consideradas demasiado perigosas, demasiado tendentes a um modo de pensar irrealstico, no? Hal assentiu, angustiadamente. Fobo prosseguiu com sua impiedosa dissecao. E pior, muito pior do que tudo j dito antes, foram suas palavras seguintes, porque eram um ataque pessoal ao sacrossanto eu do prprio Sigmen. Ele declarou que as biografias e escritos teolgicos do Precursor revelavam, a um leitor objetivo, um homem sexualmente frgido e com dio s mulheres, portador de um complexo messinico, alm de tendncias paranoicas e esquizofrnicas, as quais irrompiam de tempos em tempos, atravs de sua couraa gelada, em delrios e fantasias religioso-cientficas. - Outros homens - prosseguiu Fobo - podem ter imprimido sua personalidade e suas ideias na poca em que viveram. Sigmen, no entanto, teve uma vantagem sobre os lderes que o precederam. Graas aos soros de rejuvenescimento da Terra, pde viver o suficiente, no apenas para estabelecer seu tipo particular de sociedade, mas tambm para consolid-la e eliminar as fraquezas que apresentava. S morreu quando se solidificou o cimento de sua forma social. - O Precursor no morreu! - protestou Hal. - Ele apenas partiu no tempo. Ainda continua conosco, viajando pelos campos de presentificao, saltando de um ponto para outro, ora no passado, ora no futuro. Sempre se encontra onde quer que haja necessidade de transformar o pseudo-tempo em tempo real. - Oh, isso - sorriu Fobo. - Ento, foi por isso que quis ir s runas? Queria examinar um mural, onde h indicao de que, certa vez, os humanos de Ozagen foram visitados por um homem de outra estrela... Pensou que esse homem poderia ter sido o Precursor, no? - Ainda penso - afirmou. Hal. - Meu relatrio, contudo, revelou que, embora o homem mostrasse alguma semelhana com Sigmen, a evidncia era demasiado inconclusiva. O Precursor pode no ter visitado este planeta, h mil anos atrs. - Seja como for, sustento que suas teses so desprovidas de significado. Alega que as profecias do Precursor foram realizadas. Pois eu afirmo, em primeiro lugar, que ele as apresentou de maneira ambgua. Em segundo, que se realmente aconteceram, foi apenas em decorrncia dos ingentes esforos de seu poderoso estado-igreja - a que denominaram, economicamente, de Sturch [Aglutinao do ingls state(estado) e church (igreja)].-N. do T] - para que tais profecias fossem concretizadas. "Alm do mais, a sociedade piramdica que vocs possuem - essa administrao tipo anjo-da-guarda, em que cada vinte e cinco famlias conta com um gapt que supervisiona seus mais ntimos e minuciosos detalhes, sendo cada vinte e cinco gapts-de-famlia chefiados por um gapt-de quarteiro e cada cinquenta gapts-dequarteiro dirigidos por um gapt-supervisor, e assim por diante - essa sociedade baseada no medo, na ignorncia e na represso. Abalado, furioso e ofendido, Hal se levantava para ir embora. Fobo o chamava de volta e lhe pedia para refutar o que havia dito. Hal desabafava com um fluxo de clera. Por vezes, quando terminava, tornava a sentar-se, para continuar a

discusso. Em outras, era Fobo quem perdia a calma; os dois gritavam e trocavam insultos. Por duas vezes, agrediram-se fisicamente. Hal ficou com um nariz ensanguentado e Fobo com um olho preto. Em seguida, chorando, o wog abraava Hal e pedia que o perdoasse; ento, os dois se sentavam e bebiam mais um pouco, para acalmar os nervos. Hal sabia que no devia dar ouvidos a Fobo, que era inadequado ver-se em uma situao onde pudesse ouvir tal irrealismo. Entretanto, era difcil fugir daquilo. E, embora odiando Fobo pelo que lhe dizia, extraa do relacionamento uma estranha satisfao, um curioso fascnio. No podia desligar-se daquele ser, cuja lngua cortava e feria muito mais dolorosamente que o chicote empregado por Pornsen. Em casa, ele repetia tais incidentes para Jeannette. Ela o encorajava a comentlos, vezes sem conta, at v-lo desabafar a tenso, a dvida e o dio. Depois disso, amavam-se de uma maneira que Hal jamais imaginara possvel. Pela primeira vez, ele percebia que um homem e uma mulher podiam transformar-se em uma s carne. Outrora, ele e sua esposa permaneciam fora do crculo um do outro, mas Jeannette conhecia a geometria para faz-lo penetrar no seu, a qumica que misturaria a substncia dele com a sua. Agora sempre havia luz e bebida, mas Hal deixara de se preocupar com isso. Sem saber, Jeannette passara a beber uma mistura que era quase inteiramente Calmardor, enquanto ele ficara acostumado com a luz do abajur acima da cama. Era uma das manias de Jeannette, no por ter medo do escuro, pois s exigia a lmpada acesa enquanto se amavam. Era algo que Hal no compreendia. Imaginava que, talvez, ela quisesse reter sua imagem na memria, para t-la ntida, se viesse a perd-lo. Sendo assim, que ficasse de luz acesa! A claridade daquela lmpada, ele examinava o corpo feminino e o explorava, com um interesse tanto sexual quanto antropolgico. Deliciava-se e se admirava com as muitas pequenas diferenas existentes entre ela e as mulheres da Terra. Havia um pequeno apndice no cu da boca de Jeannette, que poderia ser o rudimento de algum rgo, cuja funo ficara perdida no tempo havia muito, posta de lado pela evoluo. Ela possua vinte e oito dentes, faltando os do siso. Era possvel que esse detalhe fosse uma caracterstica do povo de sua me. Hal desconfiava que ela possua msculos peitorais extras ou ento o conjunto normal, mas extraordinariamente desenvolvido, uma vez que seus seios fartos e em forma de cone no pendiam para baixo. Eram altos e firmes, apontando ligeiramente para cima: o ideal de beleza feminina, retratado atravs das pocas com tanta insistncia pelos escultores e pintores, mas que existiam com tanta raridade na natureza. Jeannette no constitua apenas um prazer para os olhos; tambm sua companhia era agradvel. Pelo menos uma vez por semana, ela o recebia usando uma nova pea de roupa. Como adorava costurar, aproveitava os tecidos que Hal lhe dava, para confeccionar blusas, saias e mesmo vestidos. Juntamente com a mudana de vesturio, havia mudanas tambm no penteado. Era uma mulher sempre nova e sempre bela, fazendo-o perceber, pela primeira vez, que a companheira de um homem poderia tornar-se linda. Talvez ela o fizesse perceber que um ser humano podia ser bonito. E, tudo que irradia beleza contm alegria, se no para sempre, pelo menos durante muito tempo. O prazer dele em estar com ela e vice-versa era acentuado e reforado pela fluncia lingustica de Jeannette. Ela parecia ter saltado de seu francs para o americano quase que da noite para o dia. Em uma semana, usando seu vocabulrio

limitado, mas que aumentava rapidamente, falava mais depressa e mais expressivamente do que ele. A felicidade de Hal em permanecer com Jeannette comeava a faz-lo negligenciar seus deveres, diminuindo o progresso em aprender a ler no idioma siddo. Certo dia, Fobo perguntou-lhe como estava indo com os livros que lhe emprestara. Hal confessou que, at ento, os tinha achado muito difceis. Em vista disso, o emptico emprestou-lhe um livro sobre evoluo, adotado nas escolas elementares dos wogs. - Experimente estes. So dois volumes, mas de pouco texto. Com as muitas ilustraes, poder captar o significado do texto com mais rapidez. Trata-se de um resumo destinado aos jovens, da autoria de Weenai, um famoso educador. Jeannette dispunha de muito mais tempo para estudar do que Hal, pois pouco havia a fazer no apartamento, enquanto ele se ausentava durante o dia. Enfrentou os livros novos com disposio, de maneira que Hal adotou o hbito comodista de pedir-lhe que os traduzisse para ele. Jeannette lia primeiro em siddo, em voz alta, traduzindo depois para o americano ou, quando falhava seu vocabulrio, para o francs. Certa noite, ela iniciou a tarefa com energia, mas estava bebericando suco-debesouro entre os pargrafos, de maneira que, aps alguns momentos, comeou a perder o interesse pela traduo. Leu o primeiro captulo, com a descrio da formao do planeta e o incio da vida. No segundo captulo, bocejou abertamente e olhou para Hal, mas ele fechara os olhos e fingia nada perceber. Assim, Jeannette passou a ler a evoluo dos wogs, partindo da condio de pr-artrpodes, quando houvera a modificao em sua mente e transformaram-se em cordados. Weenai fizera algumas pilhrias carregadas, sobre a contrariedade demonstrada pelos wogglebugs, desde aquele dia fatdico, para retomar, no terceiro capitulo, a histria da evoluo manfera no outro grande continente de Ozagen, a qual culminou no homem. - "Como ns, tambm o homem possuiu parasitas que o imitavam" - continuou lendo Jeannette. - "Um deles era uma diferente espcie do chamado besouro-detaberna, com aparncia semelhante do homem, ao invs de parecer-se com um wog. Da mesma forma que sua duplicata, esse parasita no enganava uma pessoa inteligente, mas sua inclinao pelo lcool o tornou bastante aceitvel pelo homem. Tambm ele seguiu seu hospedeiro, desde eras primitivas, tornando-se parte integral de sua civilizao e, segundo uma teoria, sendo finalmente uma grande causa da queda do homem. "O desaparecimento da humanidade da face de Ozagen no se deve unicamente ao besouro-de-taberna, visto que tal criatura pode ser controlada. Entretanto, como sucede com a maioria das coisas, possvel abusar-se desse ser ou distorcer seus propsitos, tornando-o uma ameaa. "Foi o que o homem fez com ele. "Deve-se registrar, no entanto, que o homem contou com um aliado, a fim de auxili-lo no abuso contra o inseto. Tratava-se de outro parasita, de espcie algo diversa. Um ser que, por assim dizer, seria nosso primo. "Um detalhe o distingue de ns e do homem, bem como de qualquer outro animal existente neste planeta, excetuando-se as espcies muito inferiores. Baseados na primeira evidncia fssil que obtivemos desse ser, podemos afirmar que ele era inteiramente... " Jeannette deixou o livro de lado.

- No conheo a palavra seguinte. Por que tenho de ler isto, Hal? enfadonho demais! - Est bem, esquea. Leia-me uma daquelas histrias em quadrinhos, que voc e a tripulao da Gabriel tanto apreciam. Jeannette sorrindo era uma bela viso. Passou a ler o volume 1.037, Livro 56 - As Aventuras de Leif Magnus, Discpulo Bem-amado do Precursor, quando Enfrentou o Horror em Arcturus. Hal ouviu seus esforos em traduzir o americano para o wog, at se cansar das banalidades da historieta. Ento, puxou Jeannette para seus braos. E como sempre, a luz permaneceu acesa acima deles. No obstante, eles tinham seus desentendimentos, suas discordncias e conflitos. Jeannette no era uma marionete ou escrava. Quando no gostava de alguma coisa que Hal fizesse ou dissesse, em geral emitia prontamente sua opinio. Se ele replicava com sarcasmo ou rudeza, sem dvida enfrentava um verdadeiro ataque verbal. No muito tempo depois de ele ter escondido Jeannette em seu puka, voltou para casa, aps um longo dia passado na nave, com o rosto tomado inteiramente pela barba em crescimento. Aps beij-lo, Jeannette fez uma careta de desagrado e disse: - Isso machuca, como uma lixa. Vou apanhar seu creme e eu mesmo lhe tirarei a barba. - No, no faa isso - falou Hal. - Por que no? - replicou ela, enquanto caminhava para o impronuncivel. Adoro fazer as coisas para voc. E adoro ainda mais v-lo ficar bonito. Quando voltou, trazia na mo a lata do depilatrio. - Agora, sente-se e farei o trabalho por voc - disse. - Enquanto vou removendo esses fios enrolados de arame em seu rosto, poder pensar no quanto o amo. - Voc no compreende, Jeannette. No posso fazer a barba. Agora sou um lamedhiano - e os lamedhianos tm barba crescida. Jeannette parou onde estava. - No pode? - exclamou. - Quer dizer que isso lei, que ser um criminoso, se no a cumprir? - No bem assim - disse ele. - O prprio Precursor nunca falou nada a esse respeito, nem foi aprovada qualquer lei que o tornasse compulsrio. Entretanto... Bem, o hbito. Tambm um sinal de honra, porque s o homem que merece usar o lamedh tem permisso para usar barba. - O que aconteceria se um no-lamedhiano deixasse a barba crescer? - No sei - disse ele, visivelmente aborrecido. - Isso nunca aconteceu. Trata-se de... hum... apenas uma daquelas coisas estabelecidas pelo costume. Algo em que apenas um estranho pensaria. ; . - Barba grande uma coisa to feia! - suspirou Jeannette. - E tambm arranha meu rosto. como beijar um punhado de molas de colcho. - Se esse o caso - replicou Hal, irritado, - voc ter que aprender a beijar molas de colcho ou ficar sem beijos. Porque eu tenho que usar barba! - Oua uma coisa - disse ela, aproximando-se. - Voc no tem que ficar barbado! De que vale ser um lamedhiano, se continua to sem liberdade como antes, se tem que fazer tudo quanto esperam de voc? Por que, simplesmente, no pode ignorar o costume? Hal comeou a ser tomado pela fria e pelo pnico. Pnico, porque se a afastasse,

Jeannette poderia ir embora, e tambm por saber que, cedendo a ela, seria olhado com suspeitas pelos outros lamedhianos da Gabriel. Assim, acusou-a de ser uma estpida. Jeannette revidou com o mesmo calor e grosseria. Discutiram e assim passaram metade da noite, antes que ela fizesse o primeiro movimento para a reconciliao. O dia quase rompia, quando terminaram de provar que continuavam a amar-se. Hal fez a barba pela manh. Nada aconteceu na Gabriel por trs dias e, como ningum fizesse comentrios, ele responsabilizou seu senso de culpa e a imaginao pelos olhares estranhos que percebia - ou julgava perceber. Por fim, comeou a pensar que ningum dera pela coisa ou ento que, demasiado ocupados em suas obrigaes, os outros no achariam aquilo digno de comentrios. Inclusive, chegou a perguntar-se se no haveria outros inconvenientes, relacionados condio de lamedhiano, que pudesse eliminar de sua vida. Ento, na manh do quarto dia, ele foi convocado ao gabinete de Macneff. Encontrou o Sandalphon sentado atrs de sua mesa, cofiando a prpria barba. Os plidos olhos azuis de Macneff ficaram pousados em Hal por algum tempo, antes que ele correspondesse ao seu cumprimento. - Talvez, Yarrow - disse ele -, voc tenha estado muito preocupado com suas pesquisas entre os wogs, para pensar em outras coisas. verdade que aqui vivemos em um ambiente fora do normal, com todos concentrados no dia em que iniciaremos nosso projeto. Levantando-se, ele comeou a caminhar diante de Hal, indo de um lado para o outro. - Sem dvida, deve saber que, como lamedhiano, voc no conquistou apenas privilgios, mas tambm assumiu responsabilidades, no? - Shib, abba. . Macneff virou-se bruscamente para Hal e apontou-lhe um dedo comprido e ossudo. - Ento, porque no est deixando sua barba crescer? - perguntou, em voz estentrea, o olhar irritado e feroz. Hal ficou gelado, como acontecera tantas vezes em criana, ao enfrentar seu gapt. Pornsen costumava executar aquela manobra em sua direo e, como antes, ele experimentou a mesma confuso mental. - Bem... eu... eu... . - No devemos lutar apenas para conquistar o lamedh, precisamos continuar a merec-lo! S a pureza, apenas a pureza, far com que tenhamos xito, o esforo interminvel para permanecermos puros! - Peo que me perdoe, abba - disse Hal, em voz trmula, - mas tenho feito esforos interminveis para ser puro! No ousou fitar o Sandalphon nos olhos, quando disse isso, embora no soubesse onde encontrara tanta coragem. Mentir de maneira to ultrajante, ele que vivia na irrealidade, mentir em presena do grande e puro Sandalphon! - Por outro lado - continuou Hal, - eu no sabia que fazer a barba tivesse algo a ver com a minha pureza. Nada h no Talmude Ocidental ou em qualquer dos livros do Precursor sobre a realidade ou irrealidade de uma barba. - Est querendo me dizer o que consta das escrituras? - bradou Macneff. - No, claro que no. Entretanto, o que eu disse verdade, no? Macneff recomeou a caminhar. Depois disse: - Temos que ser puros, temos que ser puros! At mesmo o menor indcio de

pseudo-futuro, o menor desvio da realidade, pode macular-nos. Tem razo: Sigmen nunca disse nada a respeito, mas h muito reconhecido que somente os puros merecem assemelhar-se ao Precursor, deixando a barba crescer. Assim sendo, para sermos puros, temos que parecer puros. - Concordo sinceramente com o que diz - falou Hal. Comeava a encontrar coragem e firmeza em si mesmo. De repente, ocorria-lhe que se sentia to abalado porque reagia a Macneff como reagira com Pornsen. E Pornsen agora estava morto, derrotado, suas cinzas atiradas ao vento. Ele prprio as espalhara, durante a cerimnia. - Em circunstncias normais, eu j teria deixado minha barba crescer - disse ele. Entretanto, agora estou vivendo entre os wogs, a fim de que minha espionagem seja mais eficiente, alm de conduzir minhas pesquisas. Como sabe, os wogs no usam barba, de maneira que a encaram como uma abominao. No compreendem por que a deixamos crescer, se temos meios de remov-la. Como se sentem constrangidos e pouco vontade em presena de um homem barbado, sei que no poderia conquistar-lhes a confiana, se tivesse barba. "De qualquer modo, pretendo deix-la crescer, no momento em que o projeto for iniciado." - Hmm! - murmurou Macneff, alisando os plos de seu rosto. - Voc pode ter razo. Afinal, vivemos em circunstncias anormais, como falei. Por que no me disse antes? . - No queria incomod-lo, j que est sempre ocupado, da manh hora de dormir - replicou Hal. Ao mesmo tempo, perguntava-se se Macneff se daria ao trabalho e perda de tempo de investigar se ele dissera a verdade. Os wogs jamais lhe tinham dito a menor palavra a respeito de barbas. Inventara a desculpa no momento, ao recordar o que lera sobre a reao inicial dos ndios americanos aos plos faciais dos homens brancos. Macneff o despediu finalmente, aps mais algumas palavras sobre a importncia de conservar-se puro. Hal foi para casa, ainda abalado pela reao sentida com aquela entrevista. Uma vez no apartamento, bebeu alguns drinques para acalmar-se, e depois mais outros, a fim de desinibir-se para o jantar com Jeannette. Descobrira que, se bebesse o suficiente, podia superar a angstia e repulsa de ver o alimento introduzir-se na boca exposta da jovem.

17
Certo dia, ao voltar do mercado com uma caixa de bom tamanho, Yarrow comentou: - At parece que, ultimamente, voc tem jogado fora os mantimentos. No estar comendo por dois? Ou por trs, talvez? Ela ficou plida. - Maw choo! Sabe o que est dizendo? Hal deixou a caixa sobre uma mesa e a agarrou pelos ombros. - Shib. Sei, Jeannette. Estive pensando nisso por muito tempo, embora nada tenha comentado. No queria preocup-la. Diga-me: voc est? Ela o encarou, olhos nos olhos, mas seu corpo tremia. - Oh, no, impossvel! - Por que seria impossvel? - Fi, mas eu sei - no pergunte como - eu sei que no pode ser. Nunca mais fale assim comigo, nem brincando, Hal. Eu no suportaria. Ele a puxou para mais perto e disse, sobre seu ombro: - porque voc no pode? Porque sabe que nunca ter filhos comigo? A cabea de cabelos bastos, levemente perfumada, assentiu. - Eu sei. No me pergunte como sei. Hal tornou a afast-la, segurando-a ainda pelos ombros. - Escute, Jeannette: eu lhe direi o que a preocupa. Ns dois somos de espcies diferentes. Como eram seu pai e sua me. No entanto, eles tiveram filhos. Voc deve saber que o burro e a gua podem gerar, mas que a mula estril. Tambm o leo e a tigresa se acasalam e tm filhos, mas j seus hbridos no podem reproduzir-se. No verdade? Seu receio ser como a mula! Pousando a cabea contra o peito de Yarrow, Jeannette ensopou-lhe a camisa com suas lgrimas. - Sejamos francos, querida - disse Hal. - Talvez voc seja estril, mas que importa? O Precursor sabe que nossa situao j m, mesmo sem um beb para complicla. Ser uma sorte para ns, se voc for... hum... Ora, temos um ao outro, no temos? E isso tudo que eu quero. Ter voc. Mesmo a contragosto, Hal estava pensativo, quando lhe enxugou as lgrimas, beijou-a e a ajudou a guardar a comida na geladeira. As quantidades de alimentos e leite que ela vinha consumindo estavam bem acima do normal, principalmente quanto ao leite. No se podia dizer que houvera qualquer alterao em sua silhueta maravilhosa. Seria difcil algum comer tanto, sem apresentar algum efeito. Passou-se um ms. Hal a vigiava atentamente. Jeannette continuava comendo com voracidade, mas nada aconteceu. Em vista disso, Yarrow culpou a prpria ignorncia, quanto ao metabolismo diferente de Jeannette. Outro ms se passou. Hal estava saindo da biblioteca da nave, quando foi detido por Turnboy, o joat

historiador. - Corre um boato de que, finalmente, os tcnicos conseguiram fabricar a molcula que "fechar" a globina - disse o historiador. - Acho que, desta vez, os rumores so certos. Foi marcada uma conferncia para as 15:00. - Shib. Hal procurou manter a voz firme, esconder o desespero que sentia com aquilo. Quando terminou a conferncia, s 16:50, ele a deixou com os ombros encurvados. O vrus j estava sendo produzido. Dentro de uma semana, estaria pronto um suprimento, em quantidade bastante para encher os disseminadores de seis torpedos rondantes. O plano era envi-los para que eliminassem do mapa a cidade de Siddo. Os rondantes voariam em espirais, cujo raio de ao se expandiria, at ser coberto um vasto territrio. Por fim, quando os rondantes voltassem para a reposio de carga e fossem enviados de novo, todo o planeta dos wogs seria chacinado. Ao voltar para casa, Hal encontrou Jeannette na cama, seus bastos cabelos formando uma coroa negra sobre o travesseiro. Ela lhe sorriu fracamente. De repente preocupado, ele esqueceu o problema anterior. - O que foi, Jeannette? Pousou a mo em sua testa. A pele estava seca, spera e quente. - No sei. H duas semanas que no venho me sentindo bem, mas no me queixei. Pensei que hoje estaria melhor, mas piorei tanto, que tive de vir para a cama, aps a refeio da manh. - Ns a faremos ficar boa outra vez. Procurava parecer confiante mas, no ntimo, sentia-se perdido. Se Jeannette contrasse alguma enfermidade sria, no poderia ir ao mdico, nem ter remdios. Nos dias seguintes, ela continuou de cama. Sua temperatura flutuava entre 38,5 pela manh e 39,2 noite. Hal cuidava dela, o melhor que podia. Colocava toalhas molhadas e sacos de gelo em sua cabea, alm de dar-lhe aspirina. Jeannette agora havia parado de comer tanto, desejando apenas lquidos. Estava sempre pedindo leite. At mesmo o suco-de-besouro e os cigarros foram abandonados. Aquela doena j era ruim o suficiente, mas o silncio em que ela permanecia deixava Yarrow frentico, pois Jeanette sempre gostara de conversar, alegre e divertidamente, desde que a conhecera. Quando se calava, permanecia interessada, mas agora deixava que ele falasse. E quando Hal se interrompia, no mais lhe preenchia o silncio com perguntas ou comentrios. Procurando anim-la, ele mencionou seu plano de roubar um gig e lev-la de volta para seu lar na floresta. Os olhos mortios brilharam subitamente, as pupilas castanhas ganharam vida, pela primeira vez. Ela chegou a sentar-se, enquanto ele abria um mapa do continente em seu colo. Jeannette indicou a rea geral em que vivera, descrevendo as cordilheiras que se erguiam da selva e o planalto situado no cume, onde suas tias e irms moravam, nas runas de uma antiga metrpole. . Hal sentou-se na pequena mesinha de cabeceira de tampo hexagonal, ao lado da cama, e manipulou as coordenadas do mapa. Erguia os olhos de vez em quando. Jeannette se deitara de lado, com o ombro alvo e delicado emergindo da camisola, os olhos grandes rodeados de sombras. - Preciso apenas roubar uma chavinha - disse ele. - O indicador de distncias de um gig sempre marca zero, antes de cada vo do campo. Ele pode voar cinquenta quilmetros por controle manual, mas quando sua fita gravada chega a cinquenta, o aparelho para automaticamente e envia um sinal, indicando sua localizao. Trata-se

de um sistema para evitar que algum fuja. No obstante, o automtico pode ser inutilizado, de maneira a no poder emitir o sinal. Uma pequena chave faria o servio e posso consegui-la. No se preocupe. - Voc deve amar-me muito. - Est to shib sobre isso quanto eu! Hal se ergueu e a beijou. A boca de Jeannette, outrora to macia e mida, agora estava seca e spera, quase como se a pele houvesse endurecido. Ele retomou a seus clculos. Uma hora depois, um suspiro dela o interrompeu. Jeannette tinha os olhos fechados e os lbios ligeiramente abertos. O suor lhe escorria pelo rosto. Hal esperara ter feito a febre baixar, mas estava enganado. Agora, o mercrio subira para 39,6. Ela disse alguma coisa. Hal abaixou-se. - O que foi? Jeannette murmurava em uma linguagem desconhecida, a fala do povo de sua me. Delirava. Hal praguejou. Tinha que fazer alguma coisa, agir! Pouco importavam as consequncias! Correu ao banheiro, despejou de um frasco um tablete de 0,65 g de rockabye, voltou ao quarto e sustentou Jeanette, soerguendo-a na cama. Com dificuldade, conseguiu que ela engolisse a plula, com um gole de gua. Depois disso, trancou a porta do quarto, vestiu uma capa com capuz e caminhou rapidamente at a farmcia wog mais prxima. L, adquiriu trs agulhas calibre 20, trs seringas e algum anticoagulante. De volta ao apartamento, tentou inserir a agulha na veia do brao de Jeannette. A ponta afiada recusou-se a penetrar, at a quarta tentativa, quando ele apelou para a fora, em um acesso de exasperao. Em momento algum, ela abriu os olhos ou seu brao estremeceu. Quando o primeiro fluido foi aspirado para o tudo de vidro, Hal respirou aliviado. Embora no soubesse, permanecera mordendo o lbio, com a respirao em suspenso. De repente, percebia que, durante o ltimo ms, fra tomado por horrvel suspeita, a qual procurar sepultar no mais recndito da mente. Agora, via que sua idia fra ridcula. O sangue era vermelho. Tentou despert-la, a fim de conseguir uma amostra de urina. Ela torceu a boca, pronunciando slabas estranhas, para ento recair no torpor do sono ou em coma ele no sabia ao certo. Na agonia do desespero, Hal deu-lhe tapas no rosto, vrias vezes seguidas, esperando assim poder despert-la. Tornou a praguejar, quando pensou que devia ter obtido a amostra antes de ministrar-lhe o medicamento. Como podia ser to estpido? No era possvel raciocinar coerentemente; estava nervoso demais, pela condio de Jeannette e por suas obrigaes na nave. Preparou um pouco de caf forte, conseguindo faz-la beber alguns goles. O restante escorreu pelo queixo, encharcando a camisola. Talvez fosse a cafena ou o tom desesperado de sua voz, mas ela abriu os olhos, por tempo suficiente para fit-la, enquanto ele lhe explicava o que devia fazer e para onde iria, depois disso. Com a urina acondicionada em um frasco previamente fervido, Hal o embrulhou em um leno, juntamente com as seringas, guardando tudo no bolso da capa. Por seu fone de pulso, solicitara um gig Gabriel. O "bip" de uma buzina soou no exterior. Dando um ltimo olhar a Jeanette, Hal trancou a chave a porta do quarto e

desceu a escada quase correndo. O gig pairava na esquina, esperando. Hal entrou no aparelho, sentou-se e pressionou o boto "SIGA". O gig elevou-se a trezentos metros, fez um ngulo de 11 graus e disparou para o parque; onde se localizava a nave. O departamento mdico estava vazio, com exceo do encarregado de servio. O indivduo largou as histrias em quadrinhos que estava lendo e levantou-se precipitadamente. - Acalme-se - disse Hal. - S quero usar o Labtec, mas sem o incmodo de preencher formulrios em triplicata. Trata-se de um assunto pessoal, entende? Tirou a capa, de maneira a que o outro pudesse ver o cintilante lamedh. dourado. - Shib - grunhiu o encarregado. Hal deu-lhe dois cigarros. - Oh, obrigado! O homem acendeu um cigarro, tornou a sentar-se e abriu novamente o livro que lia: O Precursor e Dalila, na Imoral Cidade de Gaza. Yarrow dirigiu-se a um recanto do Labtec, de onde no seria visto pelo encarregado, e ali manipulou os mostradores adequados. Aps inserir suas amostras, sentou-se para esperar. Levantou-se alguns segundos depois, comeando a caminhar de um lado para outro. Enquanto isso, o enorme cubo do Labtec ronronava como um gato satisfeito, enquanto digeria seu estranho alimento. Meia hora mais tarde, emitiu um rudo surdo e prolongado, acendendo-se uma luz verde, com os dizeres:

ANALISE COMPLETADA.
Hal apertou um boto. Uma comprida fita gravada emergiu, como uma lngua escapando de uma boca metlica. Hal leu o cdigo. O resultado do exame de urina era normal, sem traos de infeco. O pH e a contagem sangunea tambm estavam normais. No tivera muita certeza sobre se o "olho" identificaria os glbulos do sangue de Jeannette. No obstante, havia fortes possibilidades de que suas hemcias fossem slmilares s dos terrestres. Por que no? Mesmo em planetas separados por anosluz, a evoluo seguia caminhos paralelos; o disco bicncavo a forma mais eficiente para transportar o mximo de oxignio. Pelo menos, era o que ele pensava, at ter visto os corpsculos de um ozageniano. A mquina tagarelou. Mais registros. Hormnio desconhecido! Similar, em estrutura molecular, ao hormnio das paratireides, cuja primordial funo controlar o metabolismo do clcio no organsmo. O que significaria aquilo? Aquela substncia misteriosa, diluda na corrente sangunea de Jeannette, seria a causa de seu problema? Mais estalidos. O teor de clcio no sangue era de 40 mg por cento. Estranho. Uma porcentagem to anormalmente alta devia significar que fra cruzado o limite renal e que um excesso de clcio podia estar "transbordando" para a urina. O que querera dizer aquilo? O Labtec fez cintilar uma luz vermelha:

TERMINADO.
Hal tirou da prateleira um livro sobre Hematologia e o abriu na seo Ca. Quando terminou de ler, ergueu os ombros. Nova esperana? Talvez. O caso de Jeannette

soava como se ela tivesse uma forma de hipercalcemia, manifestada por um nmero variado de doenas, do raquitismo e esteomalacia, artrite hipertrfica das glndulas paratireides. . O passo seguinte foi para a Farmquina. Hal apertou trs botes, discou um nmero, aguardou dois minutos e ento ergueu uma pequena tampa, ao nvel de sua cintura. Uma bandeja emergiu, sustentando um invlucro de celofane, abrigando uma agulha hipodrmica e um tubo de 30 em- de um fluido azul-claro. Aquele era o soro de Jesper, regulador das paratireides, em "dose-nica". Hal tornou a envergar sua capa, enfiou o pacote no bolso interno e saiu. O encarregado nem mesmo olhou para ele. Seu prximo movimento o encaminhou sala de armas. L, fez um pedido ao encarregado - em triplicata - para uma automtica de 1 mm e um carregador de cem cartuchos explosivos. O homem mal olhou para as assinaturas forjadas - tambm ele mostrava respeito pelo lamedh - e abriu a porta. Hal pegou a arma, que podia ser facilmente escondida na palma da mo, e a enfiou no bolso da cala. Na sala de chaves dois corredores frente, repetiu o crime. Ou melhor, tentou repet-lo. Moto, o funcionrio de servio, examinou os papis, vacilou e ento disse: - Sinto muito, mas minhas ordens so para checar todos os pedidos com o Chefe Uzzita. De qualquer maneira s conseguirei falar com ele dentro de uma hora, mais ou menos. No momento, est em conferncia com o Arquiurielita. Hal recolheu seus papis. - No tem importncia - respondeu. - Meu caso pode esperar. Estarei de volta pela manh. De volta para casa, ele planejou o que faria. Aps injetar o soro de Jesper em Jeannette, pretendia remov-la para o gig. Teria que retirar o tampo abaixo do painel de controles do aparelho, desligar dois fios e conectar um deles a outro condutor. Com isso, ficaria anulado o limite dos cinquenta quilmetros de raio de ao. Infelizmente, ao fazer a alterao, seria disparado um alarme na Gabriel. Hal esperava poder partir em seguida, orientar-se e mergulhar atrs da cordilheira, a oeste de Siddo. As montanhas desviariam o radar. O piloto automtico funcionaria por tempo suficiente para que ele demolisse a caixa transmisora do sinal, atravs do qual a Gabriel podia localiz-la. Depois disso, o gig seguiria em vo rasante e ele esperava continuar livre at o alvorecer. Ento, submergiria no lago ou rio mais prximo, com profundidade suficiente, at o cair da noite. Durante a escurido, ganharia altitude novamente, voando a toda velocidade na direo dos trpicos. Se seu radar indicasse qualquer sinal de perseguio, bastaria mergulhar de novo na gua. Por sorte, no havia equipamento de sonar na Gabriel: - Jeannette! De repente, receou que ela pudesse ter-se levantado em seu delrio, aberto as portas e sado para o exterior. . Um gemido baixo partiu do quarto. Hal abriu a porta, deixando-a escancarada. Jeannette continuava deitada, com os olhos muito abertos. . - Sente-se melhor, Jeannette? - No. Pior. Muito pior. - No se preocupe, filha. Estou trazendo o remdio que lhe dar vida nova. Em duas horas, estar sentada e gritando por comida. Nem mesmo querer saber de

leite, preferindo litros e litros de seu Calmardor. E ento... Gaguejou, quando observou o rosto dela. Era como uma mscara ptrea de sofrimento, semelhante s grotescas e dstorcidas mscaras de madeira das tragdias gregas. - Oh, no... no! - gemeu ela. - O que foi que disse? Calmardor? - A voz se tornou aguda: - Foi o que esteve me dando para beber? - Shib, Jeannette. Por favor, acalme-se! Voc gostou, que diferena faz? O importante que vamos... - Oh, Hal, Hal! O que foi que voc fez? A viso daquele rosto atormentado o encheu de piedade, parecia dilacer-lo por dentro. As lgrimas escorriam; se uma pedra pudesse chorar, estava chorando agora. Dando meia volta, ele correu cozinha, rasgou o envelope de celofane, retirou seu contedo e inseriu a agulha no tubo. Voltou para o quarto. Jeannette nada disse, quando ele enterrou a ponta da agulha em sua veia. Por um instante, HaI receou que a agulha se quebrasse, porque a pele estava. muito ressecada. - Isto aqui cura os habitantes da Terra em um piscar de olhos - disse ele, com uma jovialidade que esperava ser a mais prpria para animar um doente. - Oh, Hal, chegue aqui... Agora ... muito tarde! Ele retirou a agulha, esfregou lcool na picada e colocou uma compressa sobre ela. Em seguida, caiu de joelhos ao lado da cama e beijou Jeannette. Os lbios estavam coriceos, sob os seus. - Voc me ama, Hal? - No acredita em mim? Quantas vezes precisarei dizer-lhe? - Pouco importando o que descobrir sobre mim? - Eu sei tudo sobre voc. - No, no sabe. No pode saber. Oh, Grande Me, se eu lhe tivesse contado, pelo menos! Talvez voc me tivesse amado da mesma forma. Talvez... - Jeannette! O que importa isso? Ela fechara os olhos. Seu corpo estremeceu em um espasmo. Quando cessou o violento tremor, ela sussurrou algo, com os lbios rgidos. Ele baixou a cabea, a fim de ouvi-la. - O que disse? Jeannette! Fale! Sacudiu-a. A febre devia ter cedido, porque o ombro estava frio. E duro. As palavras saram finalmente, baixas e empastadas, quase ininteligveis. - Leve-me para junto de minhas tias e irms. Elas sabero o que fazer. No por mim... mas pelo... De que est falando? - Hal, voc sempre me amar... - Claro, claro, voc sabe disso! Temos coisas mais importantes a fazer do que falar sobre isso. Se ela ouviu, no deu qualquer indicao. Sua cabea estava exageradamente voltada para trs, com o bem feito nariz apontando para o teto. Tinha as plpebras e a boca cerradas, as mos estendidas. aos lados do corpo, de palmas viradas para cima. Os seios permaneciam imveis. Se continuava respirando, o movimento era demasiado dbil para ser percebido.

18
Hal esmurrou a porta de Fobo, at que ela se abriu. - Hal! - exclamou a mulher do emptico. - Voc me assustou! - Onde est Fobo? - Neste momento, toma parte em uma reunio de diretoria na universidade. - Preciso v-lo imediatamente. Abasa gritou, quando ele j se afastava: - Se for importante, v procur-lo! De qualquer modo, essas reunies o deixam entediado! Os pulmes de Hal estavam em fogo, quando ele desceu os degraus de trs em trs, cruzando a toda velocidade o campus prximo. No afrouxou o passo; disparou pela escadaria do edifcio da administrao e irrompeu na sala da diretoria. Ao tentar falar, precisou fazer uma pausa e respirar fundo, vrias vezes. Fobo deixou precipitadamente sua cadeira. - O que houve? - Voc... tem que... vir comigo. um assunto... de vida... ou morte! - Com licena, cavalheiros - disse Fobo. Os dez wogs assentiram com a cabea e reiniciaram a conferncia. O emptico vestiu sua capa e colocou na cabea o casquete com as antenas artificiais. Em seguida, saiu da sala, em companhia de Hal. - Muito bem, de que se trata? - Oua - disse Hal. - Eu tenho que confiar em voc. Sei que no pode prometer-me nada, mas acredito que no me entregar ao meu povo. Voc um grande sujeito, Fobo. - Vamos ao que interessa, meu amigo. - Escute: vocs, os wogs, so to avanados quanto ns em endocrinologia, embora estejam atrasados em outras cincias. Contam ainda com uma outra vantagem: j fizeram testes e exames mdicos nela. Devem conhecer algo de sua anatomia, fisiologia e metabolismo. Vocs... - Est falando de Jeannette? Jeannette Rastignac, a lalitha! - Exatamente. Eu a escondi em meu apartamento. - Eu sei. - Sabe? Como? Pensei que... O wog pousou a mo no ombro de Hal. - H algo que voc precisa saber. Eu ia dizer-lhe esta noite, depois de ir para casa. Hoje cedo, um homem chamado Art Hunah Pukui, alugou um apartamento, no prdio do outro lado da rua. Alegou que queria viver entre ns, a fim de aprender nossa linguagem e costumes mais depressa. "Entretanto, ele ficou a maior parte do tempo neste prdio, carregando uma caixa que, segundo imagino, deve conter vrios dispositivos que lhe permitam ouvir, a distncia, os sons no interior de seu apartamento. De qualquer modo, o zelador ficou de olho nele, de maneira que o sujeito no conseguiu instalar nenhum de seus

dispositivos." - Pukui um Uzzita. - Foi o que pensei. Precisamente agora, ele est em seu apartamento, vigiando este prdio com um potente telescpio. - E poder tambm ouvir o que dizemos agora - falou Hal. - Seus instrumentos so extremamente sensveis. Enfim, as paredes so espessas e prova de som. Ora, esqueamos o homem! Fobo o acompanhou a seu apartamento. O wog pousou a mo na testa de Jeannette, a fim de avaliar a temperatura. Depois ergueu-lhe a plpebra, para examinar o olho. Ela no tornou a baixar. - Hum! J est bem adiantada a calciicao da camada externa de pele... Com uma das mos, puxou o lenol que cobria o corpo. Com a outra, agarrou a camisola pela gola e rasgou o tecido fino, at a metade. As duas partes caram aos lados e Jeannette permaneceu nua, to silenciosa, to plida e tela, como a obra-prima de um escultor. Seu amante deixou escapar uma exclamao sufocada, ante o que lhe parecia uma violao. Nada disse, entretanto, pois percebeu que o gesto de Fobo fra apenas o de um profissional da medicina. Fosse como fosse, o wog no estava sexualmente interessado. Ficou espiando, perplexo. Fobo tamborilou o estmago liso com a ponta dos dedos, depois colocando o ouvido no mesmo lugar. Ao se levantar, abanou a cabea. - No vou engan-lo, Hal. Mesmo se fizermos o mximo possvel, talvez ainda no seja o suficiente. Ela ter que ser operada. Se pudermos extrair-lhe os vulos, antes que se desenvolvam, e tambm o soro que voc ministrou, talvez haja uma possibilidade de reverter os efeitos e cur-la. - vulos? - Explicarei mais tarde. Enrole-a. Vou subir rapidamente e telefonar para o Dr. Kuto. Yarrow enrolou um lencol em torno de Jeannette, deixando-o bem apertado. Ela ficou to rgida como um manequim de vitrina. Depois ele cobriu seu rosto. Era doloroso demais contemplar aquela aparncia ptrea. Seu fone de pulso tocou. Automaticamente, Hal fez um gesto para dar um piparote no boto, mas afastou a mo no ltimo instante. A chamada continuou soando alto, insistente. Aps alguns segundos de agoniante dvida, ele concluiu que, se no atendesse, despertaria suspeitas ainda mais depressa. - Yarrow! - Shib? - Apresente-se ao Arquiurielita. Tem quinze minutos. - Shib? Fobo retornou e perguntou: - O que vai fazer? Hal comprimiu os lbios. Respondeu: - Voc a segura pelos ombros e eu pelos ps. Rgida como est, nem precisaremos de maca. Quando a carregavam pela escada abaixo, ele perguntou: - Pode esconder-nos depois da operao, Fobo? Ser impossvel usarmos o gig agora. - No se preocupe - replicou o wog, enigmaticamente, falando por sobre um ombro. - Os terrestres vo estar ocupados demais, para terem tempo de perseguilos. Levaram sessenta segundos, colocando Jeannette no gig, rumando para o hospital

e a retirando do aparelho. - Vamos deix-la no cho por um minuto. Preciso ligar o automtico do gig e envi-la de volta Gabriel. Assim, pelo menos, eles no sabero onde estou. - No. Deixe o aparelho aqui. Voc poder us-la mais tarde. - Mais tarde? - Exato - respondeu Fobo, sem maiores esclarecimentos. - Oh, l est Kuto! Na sala-de-espera, Hal caminhou de um lado para outro, fumando Misericordioso Serafim, em contnuas cadeias de fumaa. Sentado em uma cadeira, Fobo esfregou sua metade calva da cabea e a espessa mecha dourada e frisada de cabelos, na parte traseira do crnio. - Tudo isto podia ter sido evitado - disse ele, com ar desgostoso. - Se eu soubesse que a lalitha estava vivendo com voc, adivinharia o motivo de sua insistncia, quanto ao Calmardor. Somente h dois dias descobri que ela se encontrava em seu apartamento, mas o Projeto Terrestre tomou-me tempo demais, para que me ocupasse do caso. - Projeto Terrestre? - perguntou Hal. - O que ? Os lbios V-em-V de Fobo se abriram em um sorriso, revelando as agudas arestas de osso serrilhado. - No possvel explicar agora, porque seus companheiros da Gabriel poderiam ficar a par, atravs de voc, antes que o Projeto faa efeito. No obstante, acho que posso dizer-lhe, sem receio, que temos conhecimento do plano dos terrestres, quanto a espalharem em nossa atmosfera as mortferas molculas destruidoras da globina. - Houve uma poca em que eu ficaria horrorizado, se soubesse disso - falou Hal. Agora, entretanto, no importa mais. - No quer saber como descobrimos tudo? - Bem... creio que sim - replicou Hal, em tom montono. - Nossas suspeitas comearam, quando vocs nos pediram aquelas amostras de sangue. - Fobo deu um tapinha na extremidade de seu incrivelmente longo nariz. - claro que no podemos ler pensamentos, mas possumos duas antenas, escondidas nesta carne. So muito sensveis; a evoluo no embotou nosso sentido do olfato, como aconteceu com vocs, os terrestres. As antenas permitem que detectemos, atravs do odor, alteraes mnimas no metabolismo dos outros. Quando um de seus emissrios nos pediu que dossemos sangue para pesquisas cientficas, percebemos uma emanao... ser que poderamos classific-la como... furtiva? Por fim, demoslhes o sangue que queriam, mas extrado de uma criatura que vive nos ptios de estrebaria, a qual utiliza cobre nos glbulos sanguneos. Ns, os wogs, utilizamos o magnsio, como elemento fixador de oxignio em nossos glbulos. - Ento, o nosso vrus ser intil! - Exatamente. evidente que, com o tempo, quando aprendessem a ler nossa escrita e tomar conhecimento do que h em nossos livros didticos, descobririam a verdade. No entanto, antes que isso acontecesse j seria tarde demais - assim espero, confio e oro - para que a verdade ento tivesse qualquer importncia ou consequncia. "Nesse nterim, decidimos saber que inteno os movia. Lamento dizer que precisamos empregar a fora para isso, mas desde que nossa sobrevivncia estava em jogo e os terrestres eram os agressores, os meios justificaram os fins. H uma semana, finalmente encontramos oportunidade de pegar um bioqumico e seu gapt, quando visitavam um laboratrio na universidade. Injetamos uma droga nos dois e os hipnotizamos. A nica dificuldade em extrair-lhes

a verdade consistiu na barreira de idiomas. De todo modo, ainda aprendi uma certa dose de americano. "Ficamos horrorizados, mas no muito surpresos. De fato, como j desconfivamos de que estava em andamento algo que no seria do nosso agrado, e tambm por causa daquele primeiro contato, podamos entrar rapidamente em ao. Estivemos ocupados, desde o dia em que sua nave aterrou. E a nave, como bem sabe, diretamente... " - Por que no me hipnotizou? - interrompeu Hal. Podia ter feito isso sem dificuldade e h muito tempo. - No acreditvamos que voc estivesse intimamente a par do que se relacionava ao nosso sangue. De qualquer modo, precisvamos de algum que possusse o necessrio conhecimento tcnico. Ainda assim, voc permaneceu sob constante vigilncia, embora no muito bem sucedida, uma vez que conseguiu esgueirar-se por ns com a lalitha. - Como descobriu sobre Jeannette? - perguntou Ral - Ser que posso v-la agora? - Lamento, mas devo dizer no segunda pergunta - disse Fobo. - Quanto primeira, foi somente h dois dias que conseguimos aperfeioar um dispositivo de escuta, sensvel o bastante para justificar uma instalao em seus aposentos. Como bem sabe, em relao a vocs, somos muito atrasados em certos departamentos. - Durante muito tempo, vistoriei o puka todos os dias - confessou Hal. - Desisti, quando tomei conhecimento do estgio de desenvolvimento da sua eletrnica. - Enquanto isso, nossos cientistas trabalhavam - replicou Fobo. - A visita dos terrestres estimulou nossas pesquisas em vrios campos. Uma enfermeira entrou nesse momento. - Telefone, doutor - avisou. Fobo retirou-se. Yarrow comeou a caminhar de um lado para outro e fumou um novo cigarro. Fobo retornou dentro de um minuto. - Vamos ter companhia - anunciou. - Um de meus colegas, o que vigia a nave, comunicou que Macneff e dois Uzzitas partiram em um gig. Devem chegar ao hospital a qualquer momento. Yarrow estacou, antes de dar outro passo. Seu queixo caiu. - Eles vm para c? Como descobriram? - Imagino que disponham de meios fora do seu conhecimento. No se preocupe, rapaz. Hal ficou imvel. O cigarro, esquecido, queimou-lhe os dedos at doerem. Ele o deixou cair e o esmagou com a sola. No corredor, soaram rudos de saltos de botas. Entraram trs homens. Um deles era o alto e esqueltico espectro - Macneff, o Arquiurielita. Os outros eram baixos, de ombros largos e trajados de negro. Suas mos carnudas, apesar de vazias, estavam crispadas e prontas para mergulhar nos bolsos. Os olhos de plpebras pesadas fixaram-se em Fobo e depois passaram para Hal. Em largas passadas, Macneff aproximou-se do joat. Seus plidos olhos azuis faiscavam de clera. A boca sem lbios repuxava-se para trs, em um sorriso cadavrico. - Degenerado inqualificvel! - vociferou. Seu brao executou um movimento rapidssimo e o chicote, puxado do cinto, estalou no ar. Finas marcas vermelhas brotaram no rosto plido de Yarrow e comearam a sangrar. - Ser levado de volta Terra, acorrentado, e l exibido como um exemplo do pior

pervertido, traidor e... e... ! Ficou babando, incapaz de encontrar palavras. - Voc... voc que foi aprovado pelo Elohmetro, que se supunha puro... chafurdou na luxria depois disso e dormiu com um inseto! - Qu? - Isso mesmo! Com uma coisa de nvel ainda mais baixo que um animal dos campos! Algo em que nem Moiss pensou, quando proibiu a unio entre o homem e o animal, que o prprio Precursor no poderia adivinhar, ao reafirmar a lei e estabelecer a penalidade mxima por isso... pelo que voc praticou! Voc, Hal Yarrow, o puro, o portador de um lamedh! Fobo levantou-se e disse, em voz grave: - Permite-me sugerir e acentuar que no est absolutamente correto em sua classificao zoolgica? A classe no a dos insecta, mas dos Chordata pseudarthropoda ou quaisauer palavras com tal finalidade. - De que est falando? - exclamou Hal, incapaz de raciocinar. O wog grunhiu: - Cale-se e deixe-me falar. - Girou para Macneff e perguntou: - Tinha conhecimento dela? - evidente que tinha! Yarrow pensou que se sairia com a sua, porm, por mais inteligentes que sejam esses irrealistas, sempre terminam tropeando. No caso presente, foi sua pergunta a Turnboy, sobre aqueles franceses que voaram da Terra. Turnboy, que extremamente zeloso em relao ao Sturch, transmitiu-me a conversa. Deixei seu relato entre meus papis durante algum tempo e, quando voltei a ele, entreguei-o aos psiclogos. Segundo estes, a pergunta do joat indicava um desvio, dentro do padro que dele se esperava. Tratava-se de algo irrelevante por completo, a menos que tivesse. ligao com qualquer coisa que ignorvamos a seu respeito. "Alm disso, sua recusa em deixar a barba crescer era suficiente para levantar suspeitas. Pusemos um homem em suas pegadas, o qual viu Yarrow comprando o dobro de mantimentos que deveria ter em.casa. Ainda h mais: quando vocs, wogs, aprenderam conosco o hbito do tabaco e comearam tambm a fazer cigarros, ele os comprou de vocs. A concluso era bvia: havia uma mulher em seu apartamento. "No imaginvamos uma mulher wog, porque ela no teria que ficar escondida. Em vista disso, s podia ser uma humana, embora no pudssemos imaginar como teria chegado at aqui, em Ozagen. Seria impossvel Yarrow t-la embarcado clandestinamente na Gabriel. Ela s poderia ter vindo para c em nave diferente ou descender de povos que houvessem feito a viagem. "Foi a conversa de Yarrow com Turnboy que forneceu a pista. Evidentemente, o francs aportara aqui, sendo ela sua descendente. No sabamos como o joat a encontrara, mas tal detalhe no importava. De qualquer modo, acabaremos descobrindo." - Certamente descobriram tambm outras coisas - disse Fobo, em voz calma. Como souberam que ela no era humana? Yarrow murmurou: - Tenho que me sentar...

19
Hal caminhou em passos oscilantes at a parede e afundou em uma cadeira. Um dos Uzzitas comeou a aproximar-se dele. Macneff o deteve com um gesto. - Turnboy conseguiu que um wog lhe lesse um livro sobre a histria do homem em Ozagen - disse ele. - Havia tantas referncias s lalithas, que comeou a crescer a suspeita de que a moa poderia ser uma delas. "Conversando com Turnboy a semana passada, um dos wogs mdicos declarou que, certa vez, examinara uma lalitha, a qual fugira mais tarde. Ento, no tivemos dificuldade para adivinhar onde ela se escondera!" - Meu rapaz - disse Fobo, virando-se para Hal -, no chegou a ler o livro de We'enai? Hal negou com a cabea. - Comeamos a l-lo, mas Jeannette o perdeu. - E, sem dvida, fez com que voc pensasse em outras coisas... Elas so excelentes, na arte de desviar a mente de um homem. Por que no? Esse o seu objetivo na vida! "Explicarei, Hal. As lalithas constituem o mais alto exemplo conhecido de mimetismo parasita. Alm do mais, so nicas, entre os seres sencientes. nicas, no tocante a serem todas mulheres. "Se tivesse lido o livro de Weenai, ficaria sabendo que, segundo a evidncia fssil, mais ou menos na poca em que o homem ozageniano ainda era uma criatura insetvora, semelhante a um pequeno smio, mantinha em seu grupo familiar, no apenas suas prprias fmeas, mas tambm as fmeas pertencentes a outro filo. Tais fmeas assemelhavam-se s do pr-homo smio e, provavelmente, fediam como elas, o que lhes permitia viver e acasalar com os machos. Tinham aparncia de mamferos, mas a disseco revelaria sua ancestraldade pseudo-artrpode. " razovel supor-se que aquelas precursoras das lalithas fossem parasitas do homem, muito antes do estgio simiesco. Talvez o tenham conhecido quando, pela primeira vez, ele rastejou para fora do mar. Originariamente bissexuadas, tornaramse fmeas e, mediante um processo evolutvo desconhecido, mais tarde adaptaram suas formas s dos rpteis e mamferos primitivos. E assim por diante. "Sabemos, no entanto, que a lalitha foi a mais espantosa experincia da Natureza, em matria de parasitismo e evoluo paralela. Quando o homem se metamorfoseou em formas superiores, a lalitha acompanhou-lhe o passo. Eram todas fmeas, acreditem, dependendo do macho de outro filo para a continuidade da espcie. " surpreendente a maneira como se integraram nas sociedades pr-humanas, no escalo pitecantropide e neandertalide. Seus problemas comearam somente com o desenvolvimento do Ramo sapiens. Foram aceitas por algumas ramlias e tribos, mas mortas por outras. Assim, apelaram para o artifcio, disfarando-se como mulheres humanas. No foi uma faanha difcil - a menos que engravidem.

"Quando isso acontece, elas morrem. Hal emitiu um grunhido e escondeu o rosto nas mos. - doloroso, mas real, como diria o nosso conhecido Macneff - prosseguiu Fobo. - Naturalmente, essa condio requeria uma certa fraternidade. Uma vez grvida, a lalitha tinha que abandonar aquelas sociedades onde era forada a camuflar-se. Ento, perecia em algum lugar oculto, entre as de sua espcie, as quais passavam a ocupar-se das nnfas, aqui Hal estremeceu - at que elas fossem capazes de introduzir-se nas culturas humanas. Ou, ento, serem introduzidas como crianas abandonadas, quando no substituindo outras. "Existem numerosas histrias tribais sobre elas - fbulas e mitos, que as tornavam personagens centrais ou secundrias, com grande frequncia. Foram consideradas feiticeiras, demnios ou coisa pior. "Com a introdu-o do lcool, nos tempos primitivos, surgiu para a lalitha uma mudana para melhor. O lcool as tornava estreis. Ao mesmo tempo, no sofrendo acidentes, adoecendo ou sendo assassinadas, elas permanecem imortais." Hal afastou as mos do rosto. - Voc est querendo dizer que .Jeannette teria vivido... para sempre? E eu lhe custei... isso? - Ela poderia ter vivido milhares de anos. Sabemos que algumas o conseguiram. Ainda mais: a lalitha no sofre a decadncia fsica, permanecendo com a idade fisiolgica de vinte anos. Deixe-me explicar-lhe tudo, na devida ordem. Alguma coisa do que direi o angustiar, mas preciso que saiba. "Por terem vida to longa, as lalithas foram adoradas como deusas. s vezes, viviam tanto, que sobreviviam queda de naes poderosas, antes pequenas tribos, s quais a lalitha se juntara. Assim, no de admirar que uma lalitha se transformasse em um repositrio de sabedoria, opulncia e poder. Houve religies estabelecidas, em que ela foi a deusa imortal, tendo reis e sacerdotes efmeros por amantes. "Certas culturas repudiaram as lalithas. Ento, elas levavam as naes que dirigiam conquista dos povos que as rejeitavam ou se infiltravam entre estes e por fim os governavam, como foras por trs do trono. Sempre muito belas, tornaram-se esposas e amantes dos homens de maior influncia, competindo com a mulher humana e derrotando-a em seu prprio jogo. Na lalitha, a natureza esculpiu a mulher perfeita, completa. "Aos poucos, passaram a dominar os amantes, a centrol-los, S no conseguiram controlar-se a si mesmas. Embora pertencendo, no incio, a uma sociedade secreta, em pouco tempo passaram a dividir foras. Comearam a identificar-se com as naes por elas governadas e jogaram seus pases uns contra os outros. Alm disso, suas vidas to prolongadas impacientavam as lalithas mais jovens. Em resultado, surgiram os assassinatos, lutas pelo poder, e assim por diante. "Ao mesmo tempo, mantinham uma influncia demasiado estabilizadora quanto tecnologia, procurando manter o statu quo em todos os aspectos de cultura. Consequentemente, as culturas humanas mostraram uma tendncia a eliminar todas as idias novas e progressistas, bem como os homens que as partilhavam." Fobo fez uma pausa. Depois continuou: - Sem dvida, percebe que a maior parte do que digo especulao, baseada em grande parte no relatado pelos poucos humanos nativos que capturamos na selva. Recentemente, no entanto, descobrimos alguns ideogramas em um templo h muito

soterrado, os quais nos forneceram novas informaes. Assim, cremos que nossa reconstruo da histria das lalithas perfeitamente vlida. "Oh, por falar nisso, Jeannette no precisaria ter fugido de ns. Aps aprendermos tudo que fosse possvel sobre ela, ns a devolveramos sua famlia. Foi o que lhe dissemos, mas ela no acreditou." Uma enfermeira wog chegou da sala de operaes e, aproximando-se do emptico, disse-lhe algo em voz baixa. Macneff caminhou at ela, tentando captar o que era dito, mas a enfermeira expressava-se em ozageniano. Como no entendia o idioma, ele continuou caminhando de um lado para outro. Hal perguntou-se por que no o tinham aprisionado imediatamente e por que motivo o sacerdote esperara para ouvir o relato de Fobo. Ento, uma sbita intuio o fez compreender que Macneff o queria ouvindo tudo que fosse dito sobre Jeannette, a fim de que percebesse a enormidade de seus erros. A enfermeira retornou sala de operaes. - O animal dos campos j morreu? - perguntou o Arquiurielita, em voz tonitroante. Hal estremeceu como se houvesse sido espancado, ao ouvir a palavra "morreu". Fobo, no entanto, ignorou a pergunta do sacerdote. Virando-se para Hal, disse: - Suas larv... quero dizer, seus filhos, j foram removidos e esto em uma incubadora. Esto... - vacilou, antes de completar - se alimentando bem. Todos vivero. Por seu tom de voz, Hal compreendeu que no adiantava perguntar pela me. Enormes lgrimas rolaram dos redondos olhos azuis de Fobo. - No entender o que aconteceu, Hal, a menos .que compreenda o mtodo nico de reproduo das lalithas. H trs coisas que elas precisam, para que se reproduzam. Uma delas deve preceder as outras duas. Esse evento primrio consiste em serem infectadas por outra lalitha adulta, na poca da puberdade. H necessidade dessa infeco, para a transmisso dos genes. - Genes? - exclamou Hal. Mesmo abalado, ele podia sentir interesse e espanto pelo que o wog lhe contava. - Exatamente. Uma vez que as lalitha no recebem genes dos machos humanos, devem trocar entre si o material hereditrio. Apesar disso, precisam usar o homem como um meio. "Permitam-me uma explicao: uma lalitha adulta possui os chamados bancos de genes. Dois so duplicatas do material cromossmico, um do outro. "Quanto ao terceiro, explicarei em um momento. "O tero de uma lalitha contm vulos, cujos genes so duplicados nos corpos de aneldeos microscpicos, formados nas gigantescas glndulas salivares que elas possuem na boca. Tais aneldeos - vulos salivares - so liberados continuamente pelo adulto. "A lalitha adulta transmite genes por intermdio dessas criaturas invisveis; infeccionam-se umas s outras, como se os portadores da hereditariedade o fossem de doenas. No podem escapar a isso: basta um beijo, um espirro, qualquer contato, tudo funciona. "No obstante, a lalitha pr-adolescente parece dotada de uma imunidade natural, no sendo infectada por esses aneldeos. "A lalitha adulta, no entanto, uma vez infectada, fabrica anticorpos contra o recebimento de vulos salivares de uma segunda lalitha. "Nesse meio tempo, os aneldeos a que ficou exposta abrem caminho atravs da

corrente sangunea, invadindo o aparelho intestinal e a pele, perfurando e flutuando, at chegarem ao tero de sua hospedeira. "Nesse rgo, os vulos salivares se unem aos uterinos, em uma fuso que d origem a um zigote. Em realidade, so proporcionados todos os dados genticos para a produo de uma nova lalitha, exceto os genes para as feies especficas do rosto do beb. Tais dados sero proporcionados pelo humano que for amante da lalitha. Entretanto, isso s ter lugar, depois da conjuno de mais dois eventos. "Ambos ocorrem simultneamente. O primeiro a excitao pelo orgasmo. O segundo a estimulao dos nervos fotoquntcos. Nem um nem outro acontece, sem que acontea o primeiro. Aparentemente, a fuso dos dois vulos provoca uma alterao qumica na lalitha, tornando-a capaz de sentir um orgasmo e desenvolver completamente os nervos fotoquinticos." Fobo fez uma pausa e ladeou a cabea, como se estivesse ouvindo algo no exterior. Em resultado de sua familiaridade com os wogs, Hal conhecia o significado de suas expresses faciais e adivinhou que Fobo aguardava o acontecimento de qualquer coisa importante. Muito importante. E, fosse o que fosse, dizia respeito aos terrestres... De repente, ficou excitado, ao compreender que estava do lado dos wogs! Deixara de ser um terrestre ou, pelo menos, no era mais um haijaquiano. - J o confundi suficientemente? - perguntou Fobo. - Acertou - respondeu Hal. - Por exemplo, nunca ouvi falar nesses nervos fotoquinticos. - Os nervos fotoquinticos so exclusividade das lalithas. Partem da retina, juntamente com os nervos ticos, indo at o crebro. De l, descem pela coluna espinhal, abandonando-a em sua base e penetrando no tero. Alis, o tero das lalithas no idntico ao da mulher humana e nem mesmo h termos de comparao. Poder-se-la dizer que o tero de uma lalitha a cmara escura de suas entranhas, o local em que biolgicamente revelada a fotografia do rosto do pai, cujas feies so impressas no rosto das filhas, por assim dizer. "Isto efetuado atravs dos fotgenos, contidos no terceiro banco que mencionei. Compreenda, durante o intercurso, no momento do orgasmo, tm lugar naquele nervo uma ou vrias modificaes eletroqumicas. Graas luz requerida pela lalitha durante o intercurso - se ela for experimentar o orgasmo - o rosto do homem fotografado. Um arco reflexo a impossibilita de fechar os olhos nesse momento. Alm disso, se ele passar com o brao sobre os olhos, imediatamente perde o orgasmo. "Durante seu intercurso com ela, deve ter percebido pois estou certo de que Jeannette insistiu para que mantivesse os olhos abertos - como suas pupilas se contraram ao mximo, tornando-se diminutas. Essa contrao um reflexo involuntrio, cuja finalidade seria estreitar o campo visual, concentrando-o no rosto do homem. Por qu? Porque assim, os nervos fotoquinticos captariam dados apenas de seu rosto, Hal. Desta forma, a informao sobre a cor especfica de seus cabelos poderia ser transmitida ao banco de fotgenos. No conhecemos o mtodo exato de transmisso desses dados pelos nervos fotoquinticos, mas o fato que eles os transmitem. "Seu cabelo arruivado. De alguma forma, esta informao passa a ser conhecida pelo banco, que ento rejeita os outros genes que controlam outras coloraes de cabelos. O gene "arruivado" se duplica, aderindo-se estrutura gentica do zigote. O mesmo acontece com os demais genes que fixam as outras caractersticas da futura face. O formato do nariz - modificado para ser feminino - selecionado atravs de uma escolha das combinaes adequadas de genes no banco. Tal caracterstica

duplicada e as duplicatas so ento incorporadas ao zigote... " - Ouviu isso? - gritou Macneff, em voz exultante. Voc gerou larvas! Monstros, produzidos por uma unio irreal e pecaminosa! Filhos-insetos! E todos tero o seu rosto, para testemunhar esta revoltante carnalidade... - Evidentemente, no sou um conhecedor de feices humanas - interrompeu Fobo -, mas Hal Yarrow me d a impresso de um jovem vigoroso e simptico. Segundo os padres humanos, claro est. Virou-se para Hal. - Agora, sem dvida entende por que Jeannette precisava de luz. Tambm compreende por que simulava ser alcolatra. Desde que ingerisse uma quantidade suficiente de lcool antes da cpula, os nervos fotoquinticos - extremamente suscetveis ao lcool - ficariam anestesiados. Assim, haveria o orgasmo, mas no a gravidez. A vida dentro dela no lhe provocaria a morte. No entanto, quando voc diluiu o suco-de-besouro com Calmardor... ignorando tudo, naturalmente... Macneff explodiu em estridente gargalhada. - Que ironia! Quanta verdade, no dito de que o salrio do irrealismo a morte!

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Fobo disse, em voz forte: - V em frente, Hal! Chore, se quiser, e se sentir melhor. No pode, hem? Pois eu gostaria que pudesse. "Muito bem, vou prosseguir. As lalithas - pouco importando o quanto humanas paream - no escapam sua herana artropodal. As ninfas que se desenvolvem a partir das larvas passam facilmente por bebs, mas acho que seria doloroso para voc ver esse estado larval, embora no sejam mais desagradveis aos olhos que um embrio humano de cinco meses. Pelo menos para mim. " lamentvel que a me lalitha tenha de morrer. H centenas de milhes de anos, quando um pseudo-artrpode primitivo estava pronto para chocar seus vulos no tero, foi liberado um hormnio em seu corpo. Esse hormnio calcificou a pele, transformando a me em um tero-tumba. Ela se tornou coricea. Suas larvas lhe comeram os rgos e os ossos, os quais se foram amolecendo pela perda de clcio. Quando os "bebs" preencheram a funo da larva, que comer e crescer, aquietaram-se e transformaram-se em ninfas. Ento, quebraram a camada coricea, por seu lugar mais frgil no ventre. "Esse ponto frgil o umbigo, que permanece macio, no se calcificando com a epiderme. Na poca em que as ninfas esto prontas para emergir, a carne macia do umbigo j apodreceu. Sua dissoluo libera um produto qumico, o qual descalcifica uma rea que abrange a maior parte do abdmen. Apesar de frgeis como bebs humanos e muito menores que eles, as ninfas so impelidas pelo instinto a romper a fina e quebradia cobertura. "Procure entender, Hal, que o umbigo em si tanto funcional como mimtico. Uma vez que as larvas no so ligadas me por qualquer tipo de cordo umbilical, elas no poderiam ter umbigo. No entanto, desenvolvem uma excrescncia bastante semelhante. "Os seios do adulto tambm possuem duas funes. Como os da fmea humana, so rgos sexuais e reprodutivos ao mesmo tempo. Jamais produzem leite, claro, mas so glndulas. Na poca em que as larvas esto prestes a sair dos vulos, os seios atuam como duas potentes bombas de hormnios, que provocam o endurecimento da pele. "Como v, nada se perde - a economia da Natureza. Os mesmos fatores que as capacitam para sobreviver na sociedade humana tambm desencadeiam o processo da morte." - Posso compreender a necessidade dos fotgenos, no estgio humanide da evoluo - disse Hal. - No entanto, quando as lalithas atravessam a fase evolutiva animal, por que a necessidade de serem reproduzidas as caractersticas do rosto do pai? No h muita diferena entre a face do macho e da fmea animais, se forem da mesma espcie. - No sei - respondeu Fobo. - possvel que a lalitha pr-humana no utilizasse os

nervos fotoquinticos. Talvez esses nervos sejam uma adaptao evolucionria de uma estrutura existente e com uma funo diferente. Ou uma funo vestigial. Existe alguma evidncia de que a fotoquinese foi o meio de que se valeram as lalithas para modificar o corpo, em conformidade com as alteraes efetuadas no corpo humano, quando este avanou pela escala evolutiva. Parece-me razovel supor que elas necessitassem desse dispositivo biolgico. Se os envolvidos no foram os nervos fotoquinticos, algum outro rgo teve essa responsabilidade. lamentvel que, na poca em que progredimos o bastante para um estudo cientfico da lalitha, no tivssemos qualquer espcime disponvel. Encontrar Jeannette foi pura sorte. Descobrimos nela vrios rgos, cujas funes permanecem um mistrio para ns. Precisaramos de muitas de sua espcie, para uma pesquisa produtiva. - Mais uma pergunta - disse Hal. - E se uma lalitha tivesse mais de um amante? Que feies teria o seu filho? - Se uma lalitha fosse estuprada por um bando, as emoes negativas de medo e desgosto impediriam que houvesse.... um orgasmo. Se os amantes fossem mais de um - ela no estivesse bebendo lcool - os filhos teriam as feies do primeiro , homem. No momento em que a lalitha fosse possuda pelo segundo amante mesmo que essa cpula tivesse lugar imediatamente aps a primeira - j teria sido iniciada a fertilizao total. Fobo meneou a cabea, pesaroso. - um fato doloroso, mas que no se modificou, em todos esses perodos: as mes devem dar a vida pelos filhos que nascem. No obstante, a Natureza concedeu-Ihes um dom, como uma espcie de recompensa. Da mesma forma que os rpteis que, segundo dizem, no cessam de crescer, quanto mais tempo viverem, as lalithas no morrero, se permanecerem infecundadas. E tambm... Hal levantou-se precipitadamente. - Pare! - gritou. - Sinto muito - disse Fobo, em voz suave. - Estava apenas procurando faz-lo entender por que Jeannette achava que no poderia confessar-lhe o que realmente era. Ela deve t-lo amado, Hal. Possuiu os trs fatores que criam o amor: uma paixo legtima, uma profunda afeio e a sensao de ser uma s carne com voc, macho e fmea, to inseparveis, que seria difcil determinar onde um comeava e o outro terminava. Acredite, sei que foi assim, porque ns, os empticos, podemos transpor-nos para o sistema nervoso de outro ser, pensando e sentindo da mesma forma que ele. "Jeannette deve ter experimentado um laivo amargo em seu amor. A crena de que, se voc a soubesse pertencente a um ramo do reino animal totalmente diverso, separado do seu por milhes de anos evolutivos, proibida pela ancestralidade e pela anatomia de atingir a plenitude do casamento, que so os filhos - certamente a rejeitaria com horror, expulsando-o de sua vida. Tal crena lhe deve ter inundado de escurido mesmo os momentos mais brilhantes... - No! Eu a teria amado de qualquer modo! Seria um choque, no nego, mas eu o superaria. Porque... Oh, ela era humana! A mais humana mulher que j conheci! Macneff dava a impreso de estar prestes a vomitar. Quando se recuperou da nusea, vociferou: - Yarrow, coisa dos abismos! Como pode manter sua dignidade, agora que sabe com que monstro absolutamente obsceno se deitou? Por que no arranca os olhos que viram essa imoralidade total? Por que no morde e estraalha os lbios que beijaram aquela boca de inseto? Por que no amputa as mos que, assomos da mais profunda luxria, tocaram um simulacro de corpo? Por que no arranca pela raiz

aqueles rgo de carnali... - Macneff! Macneff! - disse Fobo, interrompendo aquela torrente de dio. A cabea de aspecto plido e doentio girou na direo do emptico. Os olhos de Macneff fuzilavam e seus lbios eram repuxados para trs, no que parecia ser um impossvel largo sorriso. Um sorriso da mais absoluta fria. - O que foi? O que foi? - murmurou, como se estivesse despertando de profundo torpor. - Conheo bem o seu tipo, Macneff - disse Fobo. Tem mesmo certeza de que no planejava apanhar a lalitha viva e us-la em suas prprias finalidades sensuais? Grande parte de seu dio e aborrecimento no ser resultante do fracasso de seus desejos? Afinal de contas, no teve mulher por todo um ano e... O queixo do Sandalphon caiu. O sangue inundou-lhe o rosto, tornando-o purpreo. A cor viva desapareceu, sendo substituda por um branco cadavrico. Macneff ululou como uma coruja: - Basta! Uzzitas, levem para o gig essa... coisa que se julga um homem! Os dois homens de negro executaram um crculo, a fim de se aproximarem do joat pela frente e retaguarda. Aquele moviment-o baseava-se no treinamento, no na cautela. Anos efetuando prises lhes tinham ensinado que no encontrariam resistncia. Os prisioneiros sempre se mostravam intimidados e entorpecidos ante os representantes do Sturch. E agora, apesar das circunstncias incomuns e de saberem que Hal tinha uma arma, nada viam de diferente nele. Yarrow permaneceu de cabea baixa, ombros encurvados e braos cados, o tpico prisioneiro. Tal aparncia durou um segundo. No prximo, ele se tornou um tigre, arremetendo contra os captores. O agente policial sua frente recuou aos tropees, o sangue fluindo da boca e salpicando seu casaco negro. Quando colidiu com a parede, fez uma pausa para cuspir um dente. A essa altura, Hal j se virava e encaixava um soco no ventre enorme e flcido do homem sua retaguarda. - Woof! - soltou o Uzzita. Dobrou-se para diante. Levantando o joelho, Hal o fez chocar-se contra o queixo desguarnecido. Houve um estalido de osso fraturado e o homem caiu ao cho. - Vigiem-no! - esganiou-se Macneff. - Ele est armado! O Uzzita junto parede enfiou a mo debaixo do casaco, procura da arma no coldre de ombro. Simultaneamente, um pesado suporte de livros, em puro bronze, colidiu com sua tmpora, atirado por Fobo. O homem encolheu-se sobre si mesmo. - Voc est oferecendo resistncia, Yarrow! - berrou Macneff. - Est resistindo! Hal rugiu em resposta: - Shib! Pode apostar que estou! De cabea agachada, ele mergulhou na direo do Sandalphon. Macneff estalou o chicote contra seu atacante. As sete tiras enrolaram-se em torno do rosto de Hal, mas ele cabeceou contra a forma envolta em prpura, derrubando-a no cho. Macneff caiu de joelhos. Tambm de joelhos, Hal o agarrou pelo pescoo e apertou. O rosto de Macneff ficou azulado e, agarrando os pulsos de Hal, ele tentou afastlas de sua garganta. Yarrow, no entanto, apertou ainda com mais fora. - Voc... no pode... fazer... isto! - arquejou Mac-neff. - No pode... No... po...

- Posso! Posso! - gritou Hal. - Eu sempre quis fazer isto, Pornsen! Quero dizer... Macneff! Nesse momento, o piso estremeceu e as janelas chocalharam. Quase que imediatamente, uma tremenda exploso ecoou contra as vidraas. Vidros caram e Hal foi atirado ao cho. No exterior, a noite se tornou dia. Depois noite outra vez. Hal levantou-se. Macneff continuou cado no cho, as mos apalpando o pescoo dolorido. - O que foi isso? - perguntou Hal a Fobo. Fobo chegou janela estilhaa da e olhou para fora. Sangrava de um talho no pescoo, mas nem parecia perceb-la. - Foi o que eu esperava - respondeu. Virou-se para Hal. - Desde que a Gabriel aterrou, estivemos cavando sob ela e... - Nosso equipamento para deteco de som... -... captou o rudo dos trens subterrneos, diretamente abaixo da nave. Entretanto, s cavvamos quando os trens estavam em movimento, para que a escavao no fosse percebida nem ouvida. Normalmente, os trens passam pelos tneis a cada dez minutos, mas ns os programamos a intervalos de dois minutos ou coisa assim, colocando na linha apenas longos trens cargueiros. "Somente h dias, terminamos de encher completamente de plvora o buraco escavado sob a Gabriel. Acredite, todos respiramos melhor, quando tudo acabou. Recevamos que o rudo da escavao fosse ouvido, a despeito de nossas precaues ou que as estacas de suporte cedessem ao grande peso da nave. Ou que, por algum motivo, o comandante da Gabriel resolvesse mud-la de lugar." - Quer dizer que explodiram a nave? - perguntou Hal. Estava atordoado. As coisas aconteciam depressa demais para ele. - Duvido muito. Mesmo com as toneladas de explosivos que usamos, uma nave to solidamente construda, como a Gabriel, no sofreria grandes danos. Em verdade, no pretendamos danific-la, porque pretendemos estud-la. Nossos clculos, no entanto, indicaram que as ondas de choque, atravessando as placas metlicas da nave, matariam todos os homens que estivessem em seu interior. Hal foi at a janela e olhou para fora. Uma coluna de fumaa ascendia ao cu enluarado; em pouco, toda a cidade ficaria coberta por ela. - Ser melhor colocar seus homens a bordo, imediatamente - disse Hal. - Se a exploso apenas atordoou os guardas do convs e eles se recuperarem antes de vocs chegarem, pressionaro um boto que far explodir uma bomba H. "Essa exploso destruir tudo, em quilmetros de raio. Sua potncia tal, que far sua carga de plvora parecer uma respirao de beb. Pior ainda: a bomba libera uma radioatividade mortal que matar muitos milhes mais - se os ventos a transportarem para o interior do continente. Fobo empalideceu, embora tentasse sorrir. - Imagino que, a esta altura, nossos soldados j estejam a bordo. De qualquer modo, vou telefonar para eles, apenas por segurana. Retornou um minuto depois. Agora, no precisava esforar-se para sorrir. - Todos morreram instantaneamente a bordo da Gabriel, inclusive o pessoal de guarda no convs. Falei ao capito do grupo de abordagem para no tocar em quaisquer mecanismos ou controles. - Vocs pensaram em tudo, no? - disse Hal. Fobo deu de ombros. - Somos radicalmente pacifistas mas, ao contrrio de vocs, terrestres, tambm

profundamente "realistas". Quando temos que agir contra vermes, fazemos o possvel para extermn-los. Neste planeta dominado por insetos, temos uma longa histria de lutas contra assassinos. Olhou para Macneff, agora de gatinhas, com olhos faiscantes e sacudindo a cabea como um urso ferido. - No o incluo entre os vermes, Hal - disse Fobo. Voc livre de ir para onde quiser, de fazer o que bem entender. Hal sentou-se em uma cadeira. Falou, em voz enrouquecida pelo pesar: - Em toda a minha vida, foi apenas isso que desejei. Liberdade de ir para onde quisesse, de fazer o que quisesse. Agora, no entanto, o que restou para mim? No tenho ningum... - Ainda h muito para voc, Hal - declarou Fobo. As lgrimas escorriam por seu nariz abaixo, amontoando-se na extremidade. - Tem suas filhas para cuidar e amar. Em pouco tempo, encerraro sua alimentao na incubadora... sobreviveram otimamente remoo prematura - e se tornaro lindas crianas. Sero suas filhas, na mesma medida em que o seriam quaisquer bebs humanos. "Afinal de contas, parecem-se com voc - em verso feminina modificada, claro. Possuem os seus genes. Qual a diferena, se os genes atuarem por meios celulares ou fotnicos? "Por outro lado, voc no ficar sem mulheres. Esqueceu que Jeannette possua tias e irms, todas jovens e belas? Tenho certeza de que poderemos localiz-las." Hal enterrou o rosto nas mos. - Obrigado, Fobo - disse -, mas isso no para mim... - No, por enquanto - replicou Fobo, suavemente. Entretanto, em pouco sua dor amainar e voc achar novamente que a vida vale a pena ser vivida. Algum entrou na sala. Hal ergueu a cabea e viu uma enfermeira. - Vamos retirar o corpo, Doutor Fobo. O homem desejaria v-lo pela ltima vez? Hal meneou a cabea. Fobo caminhou at ele e pousou a mo em seu ombro. - Voc no me parece muito bem - disse. - Tem sais para cheirar, enfermeira? - Por favor - respondeu Hal. - No preciso disso. Duas enfermeiras empurraram uma caminha com rodas. Um lenol branco fra jogado sobre o corpo. Cabelos negros cascateavam de sob o lenol e espalhavamsee pelo travesseiro. Hal no se levantou. Sentado na cadeira, gemeu: - Jeannette! Jeannette! Se tivesse me amado o bastante para contar-me...