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Sublime Tentao

Janet Dailey
Digitalizao: Joyce Reviso: Cynthia M.
Sublime tentao - Copyright: by Janet Dailey Ttulo original: "For tem Love of God" Seth Talbot era atraente, excitante, o tipo de homem que despertava a ateno das mulheres. E era tambm o novo pastor da igreja da pequena Eureka Springs. Um verdadeiro presente dos cus! S que nada nele fazia lembrar um homem de Deus, nem o jeito informal de se vestir, nem o modo sensual de andar, nem o olhar ardente, cheio de promessas... Abbie logo viu que seria impossvel ficar ao lado dele sem alimentar desejos inconfessveis e sem atrair os comentrios ferinos da comunidade. Seth era viril demais, rebelde demais, independente demais, e estava numa idade em que tambm era capaz de pecar... CAPTULO I

O vento, soprando atravs da janela aberta do carro, naquele dia quente e mido de vero, levantava os cabelos avermelhados que cobriam o pescoo de Abbie Scott, causando um efeito refrescante. Um par de culos escuros, de enormes lentes ovais, repousava sobre o painel. Ela os tinha tirado algum tempo atrs, pois no queria ter uma viso artificialmente colorida do cenrio. A chuva matinal trouxera nova vida e luminosidade paisagem de Arkansas Ozark, intensificando o verde das rvores e arbustos que ladeavam a estrada. O ar claro, sem um s grozinho de poeira, tambm contribua para aumentar a beleza da vegetao luxuriante da montanha Ozark. De vez em quando, os olhos cor de mel de Abbie desviavam-se da estradinha serpenteante para admirar as colinas cobertas de rvores e rochas. Nesses momentos, os pontinhos verdes em torno de suas pupilas quase davam a impresso de ser um reflexo da verdejante paisagem. Tinha havido uma poca na vida de Abbie, em que ela no soubera apreciar a beleza em torno de si. Queixava-se, ento, das estradinhas estreitas que serpenteavam pelas colinas Ozark, da falta de diverses e facilidade de compras oferecidas por cidades maiores, alm das limitadas oportunidades de emprego encontradas na rea, cuja maior fonte de renda era o turismo. Ao terminar o segundo grau, ela trocara a serenidade das colinas pelo excitamento de Kansas City. No comeo, sentira-se contente, mas, aos poucos, a nova vida comeara a perder o brilho. Ura ano atrs, depois de quatro anos de ausncia, Abbie voltara para Eureka Springs, sua cidade natal. Muita gente, inclusive seus pais, no entenderam por que ela havia desistido de uma promissora carreira na Trans World Airlines, uma companhia de aviao sediada em Kansas City, que lhe oferecia tantas viagens e vantagens financeiras. Sempre que algum lhe perguntava a razo, o que no era raro, Abbie respondia que ficara com saudades de casa. Mas isso no era inteiramente verdade. Um homem fora a causa de sua volta, mas ela tinha muito orgulho para admitir que o romance entre eles dera em nada. Em princpio, viera para casa para chorar as mgoas, mas, depois de um ano, a distncia lhe mostrara que o romance desfeito tinha sido apenas a ltima gota, e no a causa principal de sua volta. Agora, em vez de ter um lucrativo emprego numa enorme empresa, Abbie trabalhava como secretria no escritrio de advocacia do pai, ganhando bem pouco, em comparao com seu salrio de antes. No entanto, fazendo uma certa economia, ela se ajustara bem nova vida. Com o dinheiro que lhe sobrara do antigo emprego, reformara o cmodo que ficava sobre a garagem da casa dos pais, transformando-o num apartamento pequeno, mas funcional. Vivendo l, gozava de vrias vantagens: tinha privacidade, pagava um aluguel barato e estava perto dos pais. E havia tambm Abel, seu carro. Abbie trocara seu veloz carrinho esporte, Porsche, por outro, mais velho e mais barato. Olhando-o, ningum daria muito por Abel, como ela o chamava. A carroceria mostrava sinais de ferrugem e algumas batidinhas, alm de ser bicolor, j que o azul do capo e da porta do passageiro no eram exata-mente do mesmo tom que a pintura restante. Mas, se era possvel para veculos terem personalidade, Abel tinha e muita! Ele era mal-humorado, tossia e resmungava tanto quanto um velho, mas no havia um pisto ou parafuso estragado em seu motor. Quando a estrada comeou a subir uma colina, Abbie mudou a marcha para uma segunda. O motor soltou um grunhido de protesto, mas Abel no hesitou, o que trouxe um sorriso a seus lbios. Apesar de julho marcar o auge da estao turstica em Ozark, havia pouco trfego na

estrada estadual que levava a Eureka Springs. A maior parte dos turistas preferia usar as estradas maiores, por isso Abbie s passou por veculos das redondezas. Alm do mais, era uma tarde de sbado, e a maioria dos turistas j estava se divertindo nas reas de atrao local, em vez de na estrada. Depois de enfrentar a hora do rush em Kansas City por tanto tempo, Abbie no deixava que as movimentadas estradas de Ozark a impedissem de visitar a av, nos fins de semana. Vov Klein continuava morando na fazenda onde vivera com o falecido marido, embora as terras de cultivo estivessem arrendadas para um vizinho. Ela ainda criava galinhas, tinha uma vaca leiteira e uma horta enorme, onde plantava mais legumes e verduras do que jamais poderia comer, ignorando totalmente o fato de que j estava com mais de setenta anos e deveria diminuir as atividades. Ningum visitava vov Klein sem sair carregado com cestas e mais cestas de alimentos, e nada seria capaz de mudar isso. No cho, em frente ao banco do passageiro, Abbie estava levando vrios potes de picles, alm de um grande sortimento de gelias e doces em compota. No banco de trs havia dois sacos: um continha tomates, abobrinhas e milho; o outro estava cheio de pssegos recm-apanhados, cujo delicioso aroma espalhava-se por todo o carro. A tentao era grande demais para resistir, e Abbie estendeu a mo para pegar um pssego, exatamente quando se aproximava do topo da colina. A fruta ainda estava quente do sol e esguichou suco primeira mordida, obrigando-a a usar alguns dedos para impedir que o lquido escorresse por seu queixo. Quando comeou a enterrar os dentes na pele aveludada d fruta para outra mordida, Abbie viu uma luz vermelha, de aviso, acender-se no painel do carro. Franzindo a testa, ela tirou o pssego da boca. Era raro o motor de Abel esquentar demais naquelas estradinhas cheias de subidas e descidas. No perca a frieza agora, Abel murmurou para o carro. Estamos quase no topo. Mas a luzinha no se apagou, mesmo depois que comearam a descida da colina. Quando Abbie viu o vapor escapando do capo, percebeu que estava com problemas e comeou a procurar um lugar para sair da estrada. Quase um quilmetro se passou, antes que encontrasse um trecho de acostamento largo o bastante para acomodar Abel. Nessa altura, uma verdadeira cortina de vapor estava saindo do capo. Depois de estacionar o carro, Abbie deu uma olhada para ter certeza de que a estrada estava livre e desceu para inspecionar o motor. Esqueceu-se de que estava segurando o pssego, at precisar das duas mos para levantar o capo. Agarrou-o ento com os dentes, ignorando o suco que comeava a pingar em sua blusa. Ela havia amarrado as pontas da blusa sob os seios, para combater o calor, e gotas de gua escaldante espirraram em seu estmago nu, assim que abriu o capo alguns centmetros. Abbie pulou para trs, quase deixando cair o pssego e salvando-o por pouco com uma das mos, enquanto enxugava o estmago com a outra. Como pde cuspir em mim deste modo, Abel? censurou o carro, passando a mo molhada pela desbotada cala jeans. De baixo do capo erguido saiu mais uma golfada de vapor, que logo se dissipou. Abbie aproximou-se cautelosamente, para ver se descobria a causa daquilo tudo. Havia um buraco na tampa do radiador/ Seus ombros inclinaram-se para a frente, to desanimada ela se sentiu. Virando-se, Abbie olhou para a estrada, tentando se lembrar de onde ficava a fazenda mais prxima. Faltavam quase oito quilmetros para a cidade, e ela no estava disposta a andar nem um, naquele calor. Um carro puxando um trailer aproximou-se e passou por ela. Esperanosa, Abbie olhou

novamente para a estrada. Conhecia quase todos por ali e talvez conseguisse uma carona at a cidade. Mas, em hiptese alguma, aceitaria carona de um estranho. Mais de dez veculos passaram, sem que ela reconhecesse os motoristas. Alguns diminuram a velocidade ao v-la, mas nenhum parou. E Abbie tambm no acenou para nenhum. Distrada, mordendo o pssego, tentou decidir o que seria melhor: caminhar at a casa mais prxima, de onde poderia telefonar para os pais, ou esperar mais um pouco. Foi ento que um carro esporte verde-escuro surgiu na curva, aproximando-se de Abel por trs. O motorista diminuiu a velocidade, assim que viu o capo erguido. Ele estava com a capota arriada, mas o pra-brisa impediu que Abbie o visse com clareza. No entanto, quando ele estacionou atrs de Abel, ela notou a chapa de outro estado e sentiu-se meio tensa. Quatro anos vivendo numa grande cidade tinham-na ensinado a desconfiar de estranhos. O motorista no se preocupou em abrir a porta do conversvel. Saltando simplesmente por cima dela, aproximou-se do carro de Abbie. Era um homem alto, com mais de um metro e noventa, e naquela terra de turismo, no havia nada de estranho no fato de estar usando short, camiseta e tnis. Sua pele era queimada de sol, e os cabelos, despenteados pelo vento de uma forma muito atraente, tinham um tom dourado. Abbie no pde ver os olhos por trs dos culos escuros espelhados, mas gostou dos ngulos fortes das feies masculinas. Sentiu pelo desconhecido uma atrao imediata e lamentou que ele fosse apenas um turista de passagem. No existiam muitos homens solteiros e atraentes em Eureka Springs. Ol! Os lbios masculinos curvaram-se num sorriso breve mas amigvel, que revelou uma fileira de dentes fortes e brancos. Est tendo problema com o carro? Infelizmente, estou. Mesmo sabendo que aquilo no levaria a nada, Abbie sentiu seu interesse pelo homem aumentar, quando ele removeu os culos e ela se viu fitando um par de incrveis olhos azuis.. Havia neles um brilho caloroso, que lhes dava um charme todo especial. A conscincia do magnetismo sensual do dono daqueles olhos atingiu-a em cheio. Fazia muito tempo que no se sentia to interessada por uma pessoa do sexo oposto. Nas poucas vezes em que sara com rapazes, desde a sua volta, o desejo de companhia fora a principal causa. Sabe qual o problema? Abbie notou a fora dos braos musculosos, queimados de sol, quando o desconhecido inclinou-se para olhar sob o capo, e, apesar do radiador furado j ter deixado de espirrar gua quente, avisou: Tome cuidado. Abel est com um vazamento. O olhar curioso que ele lhe lanou fez com que percebesse que havia se referido ao carro pelo nome que lhe dera. Abel o nome que dei ao meu carro explicou, sentindo-se meio tola. Um interesse que no estivera presente antes surgiu nos olhos azuis do estranho, enquanto ele a examinava, rapidamente, da cabea aos ps. Ela era alta, tinha quase um metro e setenta e cinco e a esbeltes de um modelo, a no ser pelo fato de ter as curvas certas nos lugares certos. Seus cabelos vermelhos possuam tons dourados, e ela no seria honesta se no reconhecesse que era, pelo menos, razoavelmente atraente. S seu ar ingnuo de garota do interior a impedia de ser deslumbrante. O desconhecido deu a impresso de gostar do que estava vendo, sem ser ofensivo. Logo em seguida, ele voltou a ateno para o radiador, examinando a tampa para ver a extenso do estrago. Acho que consigo dar um jeito em Abel disse, com um leve sorriso que mostrou que ele aprovara, ou pelo menos entendia, o tratamento pessoal que ela dava ao carro.

Voc tem um trapo qualquer por a? Uma toalha velha tambm serve. Tenho, sim. Est debaixo do banco da frente. Espere um pouquinho que eu vou pegar. Em vez de usar o lado do motorista, onde teria que estar atenta ao trfego da estrada, Abbie deu a volta pela grama que crescia no acostamento e abriu a porta do passageiro. Foi meio difcil esticar-se o suficiente para alcanar o velho pedao de flanela, enfiado sob o banco do motorista. Ela bateu com o cotovelo nos potes de gelia, desequilibrando-os e fazendo com que eles comeassem a cair uns sobre os outros, como uma fileira de domins. Abbie chegou a fechar os olhos, esperando que um dos potes se quebrasse e preparando-se para o som, mas nada aconteceu. Ainda estava meio reclinada no banco e com o trapo na mo, quando ouviu o barulho de passos na grama. No havia muito espao para movimentos, com tantas coisas dentro do carro, e ela teve que virar bem a cabea, para ver atrs de si. Voc est bem? O desconhecido parou ao lado da porta, olhando-a com ar preocupado. Estou. S derrubei alguns potes de gelia. Consciente de estar numa posio vulnervel e pouco graciosa, sem a menor chance de ser corrigida com elegncia, Abbie arrastou-se para trs e para fora do carro. Seu rosto estava vermelho como um pimento, mas isso poderia ter sido causado pela quantidade maior de sangue que fora para a sua cabea, quando ela se inclinara sobre o banco para pegar a flanela. No momento em que se virou para entregar a flanela, Abbie descobriu que estava mais perto do desconhecido do que imaginava. A camiseta de algodo, molhada de suor, colava-se aos ombros largos e ao peito musculoso como se fosse uma segunda pele, e a potente masculinidade dele tornou-se uma fora que no mais poderia ser ignorada, principalmente daquela distncia. Seu pulso disparou, comportando-se da forma mais louca possvel. Quebrou alguma coisa? Abbie viu a boca masculina formar as palavras, mas seu crebro levou um segundo inteiro para registrar a pergunta. Qual era o problema com ela? Estava reagindo como uma solteirona carente de afeto, que no se via perto de um homem h anos. "E no se v mesmo", argumentou uma vozinha dentro dela. "Pelo menos, no de um homem do calibre deste aqui." Os olhos castanho-esverdeados lanaram um olhar de culpa ao desconhecido. Parecia haver no olhar dele um brilho que refletia o conhecimento exato do que ela estava pensando e sentindo. O que no seria de se admirar. Experincia de vida e de mulheres era algo evidente em todas as linhas do rosto masculino. Nada Abbie murmurou, lembrando-se de responder pergunta. Seu sorriso expressava uma boa dose de resignao, quando prosseguiu: Vov Klein encheu meu carro de picles e gelias feitas em casa, antes de eu sair. O ombro do desconhecido roou-lhe o brao, quando ele se inclinou para endireitar os potes. Tendo mos grandes, ele os colocou em p de dois em dois, s vezes usando o polegar para empurrar um terceiro para o lugar certo. Num piscar de olhos, todos os potes estavam em ordem novamente. Obrigada. Voc no precisava ter feito isso disse Abbie, quando ele terminou. Minha av costumava fazer uma gelia deliciosa de amoras silvestres. Ela sabia que essa qualidade era a minha favorita e sempre tinha um ou dois potes prontos, a minha espera, quando eu ia visit-la. Avs so assim: esto sempre tentando nos engordar ou nos casar. verdade Abbie replicou, resistindo vontade de olhar para a mo esquerda do desconhecido, para ver se a av dele fora bem-sucedida em cas-lo. Olhe, este o

trapo que eu tenho. Entregou-o a ele e seguiu-o at a frente do carro. O que vai fazer? Amarrar o trapo em volta da tampa, como se fosse uma bandagem? No. Ele divertiu-se com a sugesto, mas sem coloc-la em ridculo. Duvido que parasse. Tenho um rolo de fita isolante no meu carro. Assim que eu secar a tampa, vou passar a fita em torno dela e tentar vedar o buraco. Falta pouco para Eureka Springs, e a fita deve agentar at voc chegar l. Ela mordeu o lbio inferior, lembrando-se do que acontecera. S que tem uma coisa: a gua ferveu e espirrou quase toda para fora do radiador. Usando a flanela para proteger a mo, ele desenroscou a tampa do radiador. Eu sempre carrego um galo de gua potvel comigo. Creio que ainda tenho o suficiente para colocar seu radiador em condies de funcionar. Abbie balanou a cabea, maravilhada com a facilidade com que o estranho estava resolvendo o problema de seu carro. Puxa, estou contente por voc ter passado por aqui declarou, com sinceridade. Eu j estava achando que teria que andar at a fazenda mais prxima, para conseguir ajuda. Voc me salvou de uma caminhada neste calor, alm de me fazer economizar o dinheiro do guincho. Obrigada por parar. Eu s estou sendo um bom samaritano ele respondeu, os lbios curvando-se de novo num sorriso. Com a fita isolante, remendou a tampa do radiador e depois o encheu com a gua que tinha. Pronto! Acho que vai dar. Acho que s lhe dizer "muito obrigada" no o suficiente disse Abbie, enquanto ele fechava o capo com todo cuidado. Voc no s consertou meu radiador, como usou sua prpria fita isolante e a sua gua. Eu gostaria de lhe pagar por isso. O estranho abriu a boca para recusar, depois sorriu, subitamente. Abbie sentiu o corao disparar e prendeu a respirao. Amor no era algo capaz de acontecer primeira vista, mas atrao fsica era. E ela no teve dvidas de que estava sofrendo de um caso serissimo de atrao fsica. Foi cheiro de pssego que eu senti no seu carro? Foi, sim ela concordou, estudando o modo como o sol da tarde intensificava o tom dourado dos cabelos dele. Eu aceito dois pssegos ento, j que voc insiste em me pagar. Frutas cultivadas em casa tm um sabor especial. Est bem. Rindo, Abbie deu a volta no carro e tirou o saco de pssegos. Sirvase vontade. Se quiser, pode ficar com todos. Vov Klein me dar mais, no prximo fim de semana. S quero dois. - Sem escolher, ele pegou dois pssegos. Seguirei voc at Eureka Springs, para o caso de ter mais problemas com Abel. Vou parar l e acho que deve entrar na primeira oficina que encontrar e comprar uma tampa nova para o radiador. o que vou fazer Abbie murmurou, distrada, pensando na declarao que ele fizera, de que pararia em Eureka Springs. Eureka Springs uma cidadezinha bem bonita. Vai ficar algum tempo por l? Pretendo. De novo, os olhos azuis percorreram-na de alto a baixo. Vai gostar de l ela continuou apressada, meio consciente de que ele ia dizer mais alguma coisa e que o havia interrompido. Normalmente, no convivia com os turistas de vero, pois sabia que romances de frias eram os que menos chances tinham de dar certo. Mas, daquela vez, estava certa de uma coisa: queria rever aquele homem. Antes que eu me esquea, meu nome Abbie Scott. Abbie? Apelido de Abra? Abbie espantou-se. Como sabe? Quase todo mundo acha que meu nome Abigail. Um ombro musculoso levantou-se, num gesto expressivo.

Pareceu-me apropriado. Abra era a favorita de Salomo, na Bblia. Ele estendeu a mo, para completar a apresentao. Meu nome Seth. Seth Talbot. um nome bblico, tambm. Abbie preferiu no dizer que no sabia muito sobre a Abra de Salomo. Seth parecia conhecer bem a Bblia, e ela achou que seria desagradvel revelar a prpria ignorncia. Seth era o terceiro filho de Ado. No to conhecido quanto seus irmos, Caim e Abel. verdade. Ela sorriu, a mo formigando de uma forma gostosa entre os dedos dele. Seth tinha mos fortes e capazes, mas relativamente macias, sem os calos de algum que ganha a vida com elas. Isso no a surpreendeu. Apesar do fsico avantajado, ele dava a impresso de ser um homem que usava a mente para ganhar a vida. Soltando a mo dela, Seth virou-se para pegar a fita isolante e o garrafo de gua. Se tiver algum problema, buzine duas vezes. Estarei bem atrs de voc. Est bem. O fato de vrios veculos estarem passando permitiu que Abbie observasse Seth caminhar at o carro dele, guardar a fita e o garrafo no porta-malas, e entrar pulando a porta. Ela esperou at a estrada estar livre para dar a volta e abrir a porta. Depois de acomodar o saco de pssegos no banco, sentou-se atrs da direo e preparou-se para partir. O motor roncou baixinho, quando girou a chave na ignio. Ao voltar para a pista, Abbie acenou para Seth. Segundos depois, o reflexo do carro esporte verde-escuro surgiu em seu espelho retrovisor, seguindo-a a uma distncia segura. O modelo do carro esporte no era dos mais novos, mas no havia dvidas de que devia ter custado muito caro. Ela tentou adivinhar qual seria a profisso de Seth e chegou concluso de que ele tanto poderia ser um mdico quanto um advogado. "Se ele fosse um vendedor, seria capaz de me vender qualquer coisa", pensou, rindo baixinho. Os oito quilmetros at Eureka Springs terminaram num piscar de olhos. Abel no acendeu a luz vermelha uma nica vez, e Abbie no conseguiu decidir se estava contente ou triste com isso. Um problema mecnico lhe teria dado a oportunidade de descobrir mais a respeito de Seth Talbot. Coisinhas essenciais, tais como aonde ele iria se hospedar e que lugares planejava visitar, enquanto estivesse em Eureka Springs. Abbie sentiu-se chocada, quando tomou conscincia dos prprios pensamentos. Estava fazendo planos para caar um homem! Ela no era uma moa tmida, mas tambm estava longe de ser do tipo agressivo. Mesmo assim, no pde deixar de imaginar como seria, se ele a beijasse. Parecia mentira, mas Seth Talbot havia conquistado seu interesse em menos de uma hora. Mas talvez no fosse bem assim. Seu interesse por ele podia simplesmente significar que estava curada da desconfiana que vinha sentindo pelo sexo oposto, desde seu decepcionante romance em Kansas City. Essa era, provavelmente, a verdade. Quando Abbie entrou na oficina que costumava freqentar, Seth buzinou e acenou com a mo, antes de continuar em frente. Ela no conseguiu abafar um suspiro de tristeza, ao v-lo sumir. Seria sorte demais encontr-lo de novo, e sabia disso. Um homem usando macaco de brim saiu dos fundos da oficina e aproximou-se dela, com um andar gingado. Era Kermit Applebaum, o proprietrio do estabelecimento. Ele cuidava dos carros da famlia Scott, desde que Abbie era uma garotinha sardenta. Com o tempo, as sardas haviam sumido do rosto dela, mas Kermit ainda a chamava de sardenta, um apelido que ningum mais adotara. Para grande alvio de Abbie, claro! Oi, Sardenta! Como vai o velho Abelardo?

Ela j estava esperando pelo cumprimento, mas, mesmo assim, teve que se conter para no estremecer de desgosto. O nome dele Abel corrigiu com pacincia, descendo do carro. E est com um furo na tampa do radiador. Tem outra para me vender? Vou dar uma olhada. Kermit limpou as mos sujas de graxa num pedao de estopa e levantou o capo de Abel. Seu conserto no ficou mal. No fui eu que consertei. Foi um turista que parou, quando percebeu que eu estava com problemas. Depois, ele me seguiu at aqui, para ter certeza de que tudo estava em ordem. Foi aquele sujeito que buzinou, quando voc estava entrando? Kermit perguntou, surpreso. E quando ela fez que sim, acrescentou, com ar pensativo: Pensei que ele s estivesse querendo chamar sua ateno. Acho que o julguei mal. Fechou o capo com uma batida firme c falou: Leve seu carro at aquele canto. Vou buscar umas tampas, para experimentarmos. No fim, com todas as interrupes e telefonemas de fregueses, Kermit levou mais de hora e meia para consertar Abel. J era quase hora do jantar, quando Abbie tomou o caminho de casa. Eureka Springs era um lugarzinho cheio de charme. Edifcios vitorianos, restaurados e mobiliados de acordo com seu estilo, erguiam-se na encosta das colinas, dando ao cenrio um ar nostlgico e antiquado. Alguns turistas consideravam uma incongruncia a existncia de uma cidade como aquela no meio das colinas Ozark, mas Abbie sempre a encarara como seu lar. Eureka Springs tinha sido apelidada de "A pequena Sua da Amrica", por causa da estranha combinao de sua arquitetura com o local montanhoso onde fora construda, e era, desde o incio do sculo, uma das mais populares estncias de frias do pas. No comeo, sua maior atrao tinha sido as fontes de gua mineral. Agora, no entanto, as muitas lojas de artigos feitos mo e a cidade em si eram a grande atrao, e vrias charretes cruzavam as ruas ngremes e tortuosas de um lado para o outro, para conforto dos turistas. Durante a temporada de frias, milhares de pessoas apareciam para assistir a Grande Paixo, uma pea encenada ao ar livre, sobre os ltimos dias de Cristo na terra. A cidade oferecia outras atraes religiosas tambm, como a esttua de Cristo nas colinas Ozark, com a altura de um prdio de sete andares; o Museu Bblico; uma galeria de arte, onde Cristo era o nico tema dos trabalhos apresentados; e a Nova Terra Santa, com reprodues em tamanho natural de cenas da Bblia. No entanto, por mais que amasse sua terra natal, Abbie admitia que viver numa cidade que pouco mudara, desde o incio do sculo, tinha grandes desvantagens. Ela era capaz de ficar to irritada quanto os outros motoristas, dirigindo por ruas que no tinham sido projetadas para acomodar o trfego atual. E o pior que no havia semforos em nenhum cruzamento, cada motorista dependendo da gentileza dos outros para entrar ou sair de uma rua. No vero, quando os turistas chegavam s centenas, Abbie reclamava tanto quando os outros habitantes dos engarrafamentos de trnsito. Mesmo assim, continuava a adorar a cidade onde nascera, talvez por se identificar tanto com ela: ambas eram orgulhosas e estavam um pouquinho em desacordo com os tempos atuais. Todas as suas amigas de infncia j estavam casadas e, a maioria, com filhos. Ela havia desistido de uma promissora carreira e voltado para. . . Para qu? Para fantasiar a respeito de um estranho que tinha parado para ajud-la? Roseiras subiam pelas trelias em forma de leque, que ladeavam a entrada de carros na casa dos Scott. A garagem com o apartamento em cima, literalmente construda para

dentro da colina, ficava num canto, totalmente isolada. Como l s havia lugar para um veculo, Abbie costumava deix-lo para o carro do pai, estacionando do lado de fora. Afinal, ficar ao relento dificilmente poderia piorar a aparncia de Abel. Desta vez, ela parou junto porta dos fundos do sobrado branco. Seus armrios j estavam cheios de alimentos dados pela vov Klein, e Abbie sabia que a velha senhora no se importaria se dividisse o que ganhara aquela tarde com a me. E o mais sensato era dividir os alimentos agora, em vez de subir com tudo para o apartamento e depois descer com uma parte. Sem se dar ao trabalho de bater porta, ela entrou na cozinha com os braos carregados de potes de gelia e compotas. O ambiente, refrescado pelo aparelho de arcondicionado, estava uma delcia, e ela esperou por um momento, saboreando uma maravilhosa sensao de alvio, depois do calor l de fora. Uma mulher alta, de cabelos avermelhados, que estava junto ao fogo, preparando o jantar, voltou-se para olh-la. A semelhana entre me e filha era patente, embora houvesse algumas diferenas. Alice Scott era to esbelta que poderia ser chamada de magra, com olhos mais para o verde que para o castanho. Como voc demorou, Abbie! Mame estava doente ou com algum outro problema? No. Abbie atravessou a cozinha e, com todo cuidado, colocou os potes sobre a mesa. A tampa do radiador de Abel furou, no caminho de volta. Passei as ltimas duas horas na oficina de Kermit, fazendo o conserto necessrio. No sei como esse seu carro ainda anda comentou a Sra. Scott, balanando a cabea com ar de espanto. O som inconfundvel do pai descendo a escada e assobiando uma melodia desafinada logo chegou aos ouvidos de Abbie. Em 'algumas coisas, ele era bem previsvel. Uma delas era a rotina aps um dia de trabalho: assim que chegava do escritrio, ele vestia uma cala de brim caqui e uma camisa de algodo xadrez ou um velo pulver de cashmere, dependendo do tempo. Seguindo o padro de costume, o Sr. Scott entrou na cozinha usando cala caqui e uma camisa xadrez. Humm, que cheirinho delicioso, querida disse, cheirando o ar. Aproximando-se da esposa, beijou-a no rosto e foi at a geladeira, procura de uma cerveja. Quando vamos jantar? Vendo, ento, Abbie parada junto mesa, acrescentou: Pensei que tivssemos empurrado aquela ali para fora do ninho, mas aqui est ela na hora da refeio, esperando de boca aberta! : Temos bastante para todos ns a Sra. Scott garantiu, virando as costeletas de porco que estavam assando no forno. Voc vai jantar conosco, no vai, Abbie? Obrigada, mame, mas hoje no. Abbie recusou porque seria fcil demais cair no hbito de almoar e jantar na casa dos pais. Tinha se acostumado a viver sozinha e gostava da independncia que o apartamentozinho sobre a garagem lhe dava. Voc teimosa demais o pai acusou-a. Mas, ainda que de m vontade, ele admirava a independncia da filha. Puxei a voc ela replicou, sorrindo. Venha almoar conosco amanh. A me no estava convidando, e sim falando como se j fosse algo definitivo. Vai ser bom ns trs irmos igreja juntos, como antes. O Sr. Scott limpou a garganta, com ar de quem no estava gostando do rumo da conversa. Abe falou qualquer coisa a respeito de uma pescaria, amanh. Eu pretendia lhe contar antes, mas me esqueci. Drew Fitzgerald Scott, amanh voc ir igreja. a ltima vez que o reverendo

Augustus vai estar entre ns, conduzindo o servio religioso. Ele est se aposentando. Aleluia! O Sr. Scott levantou as mos para o ru, fingindo grande alegria. Drew! A voz de Alice Scott tinha um inconfundvel tom de zanga. Eu nunca cheguei a gostar daquele homem e no vou fingir que sinto estar se aposentando. Se eu for igreja amanh, pode ter certeza de que ser para dar graas . Deus. "Se", no. Voc vai. E tambm vai ao ch de despedida que o Clube das Senhoras oferecer ao reverendo e Sra. Augustus, amanh tarde. O Sr. Scott virou-se para a filha, os olhos castanhos brilhando, maliciosos. Voc vai? Ela vai, sim a me respondeu por ela. Abbie deu de ombros, indicando que a deciso fora tirada de suas mos. Voc ouviu, papai disse, sorrindo. Eu vou. Ento, acho que tambm no terei escolha. Ele suspirou, resignado. S espero que no nos arranjem outro ministro do tipo que s sabe dizer: O cu os castigar! Gosto de ir igreja e ser inspirado, no ameaado. Tomou um gole de cerveja, pensativo. O que acha, Alice? J est sabendo de alguma coisa a respeito do novo ministro? Eu s sei que ele altamente qualificado a Sra. Scott respondeu, desligando o forno. Mas amanh teremos oportunidade de conhec-lo e famlia dele. O reverendo Augustus vai apresent-los congregao, depois do servio religioso, e eles provavelmente estaro presentes ao ch. Voc poder, ento, tirar as suas prprias concluses. Com o assunto do novo ministro aparentemente fechado, Abbie teve oportunidade de fazer a pergunta que estava em sua cabea, desde aquela tarde. Mame, por que voc me deu o nome de Abra? Ele tem algum significado especial? Que pergunta estranha, depois de todos esses anos! A Sra. Scott riu. Uma das minhas amigas tinha uma tia com esse nome, e eu gostei do som dele. Por qu? Eu descobri que Abra era o nome da esposa favorita de Salomo, na Bblia. Senti curiosidade de saber se voc tinha conhecimento disso. Que interessante! A Sra. Scott estava surpresa e contente com a novidade sobre o nome que escolhera para a filha. Quem lhe contou? Um turista que parou para me ajudar, quando Abel quebrou e. . . Abbie comeou, mas foi interrompida pelo pai. Abel quebrou? Ela explicou tudo novamente, sobre o buraco na tampa do radiador e a demora de Kermit para fazer o conserto. Quando terminou de responder ou tentar responder todas as perguntas de mecnica que ele lhe fez, sua me j estava colocando o jantar na mesa. Recusando um segundo convite para juntar-se a eles, Abbie saiu e ps-se a carregar os presentes da av para o apartamento. CAPTULO II O som de um martelar incessante despertou Abbie de seu sono tranqilo. Gemendo, ela virou-se e enterrou a cabea debaixo do travesseiro, mas no conseguiu abafar o horrvel rudo. "O sujeito que est fazendo este barulho todo, numa manh de domingo, deveria ser preso e condenado", pensou. Numa manh de domingo! De repente, Abbie percebeu que no havia ningum

martelando. Estavam era batendo na porta de seu apartamento. Apressada, ela jogou as cobertas para o lado e sentou-se na cama, procurando o roupo com olhos embaados de sono. J vou! gritou, achando e enfiando o roupo com movimentos ainda descoordenados. O despertador fora colocado sobre a cmoda, longe da cama, para que tivesse que se levantar para deslig-lo, quando tocasse. Agora, o ponteiro maior estava apontando para o nmero um, e o sol, entrando pela janela, iluminava todo o ambiente. No era possvel! No podia ser uma hora da tarde! Com um suspiro, Abbie percebeu que o despertador estava parado. Esquecera de lhe dar corda, na noite anterior. Certa de que j devia ser horrivelmente tarde, apesar de no ter idia da hora exata, ela atravessou correndo o cmodo principal do apartamento, que inclua sala de visitas, sala de jantar e cozinha. Jogando a massa de cabelos avermelhados para trs, abriu a porta que dava para a escada externa da garagem, deparando com o pai em p, do lado de fora. Ele estava de terno e gravata, e examinou-a por um momento, antes de sorrir, divertido. No creio que esta seja uma roupa apropriada para voc ir igreja. Meu relgio parou. Naturalmente, Abbie no mencionou que tinha se esquecido de lhe dar corda. Que horas so? Faltam dez minutos para o servio religioso comear. No vou conseguir me arrumar em cinco minutos. Voc e mame tero que ir sem mim. Ela no vai gostar disto ele avisou-a, com seriedade. Mas, logo em seguida, sorriu de novo, com ar maroto. Foi uma pena eu no ter pensado nessa desculpa tambm. Mame o seu despertador. Ela teria colocado voc de p com tempo de sobra para se arrumar. O som impaciente de uma buzina ressoou pelo ptio. O Sr. Scott olhou para a garagem. Sua me detesta chegar atrasada. O que devo dizer a ela? Que voc vai depois? Quando eu terminar de me arrumar, o servio religioso estar pela metade. melhor vocs transmitirem minhas desculpas ao reverendo Augustus, por no ter podido comparecer. Mas digam a ele que no faltarei ao ch do Clube das Senhoras. Sua me far isso. Ele comeou a descer a escada pintada de branco. At depois, ento. No tendo mais motivos para se apressar, Abbie tomou um banho demorado, de chuveiro. Os pingos mornos despertaram seus sentidos e eliminaram os ltimos traos de sono, e ela saiu do boxe sentindo-se revigorada e animada. Com uma toalha em torno dos cabelos, vestiu novamente o roupo de algodo amarelo e foi para a cozinha. Uma espcie de balco separava a rea ocupada pela cozinha do resto do cmodo. Embora houvesse uma mesa pequena e duas cadeiras, num canto, Abbie geralmente s a usava quando tinha companhia, preferindo o balco para as refeies que fazia sozinha. Como no faltava muito para a hora do almoo, ela tomou apenas um copo de suco de laranja e uma xcara de caf, sentada na banqueta alta, que ficava junto do balco. Quando terminou, a toalha j havia absorvido quase toda a umidade de seus cabelos, e no levou mais que alguns minutos para acabar de sec-los, com um secador de mo. Os fios avermelhados, naturalmente jeitosos, assumiram um estilo solto e casual, curvandose em torno de seu pescoo. Escolher uma roupa que fosse apropriada para o ch de despedida de um ministro e,

ao mesmo tempo, confortvel o bastante para um dia de vero, foi mais ou menos fcil, pois Abbie no tinha um guarda-roupa variado. O vestido que colocou era branco, com bolinhas azul-marinho, feito segundo um modelo simples e clssico. O decote era discreto, apesar do corpinho justo realar a linha dos seios, e um cinto de couro azulmarinho marcava a cintura estreita. Um par de sandlias de salto alto, tambm marinho, completou a toalete. Abbie tinha comprado um bracelete de ouro e brincos de argola para usar com aquele vestido, mas o reverendo Augustus no gostava de jias, e ela hesitou, ao peg-las. No entanto, depois de um rpido debate consigo mesma, acabou por coloc-las. O nico relgio marcando a hora certa era o da cozinha e, olhando-o, ela viu que o servio religioso j estava para terminar. Apressada, desceu a escada e cruzou o ptio em direo casa dos pais. Ao contrrio da filha, Alice e Drew Scott no tinham o hbito de trancar as portas. Na pequena comunidade em que viviam, no havia a menor necessidade disso. Alice era uma pessoa terrivelmente organizada e, assim que entrou, Abbie viu que todos os preparativos para o almoo de domingo j tinham sido feitos. Uma deliciosa carne com legumes assava no forno, enquanto uma salada completa repousava na geladeira, espera de ser servida. Ela colocou-a sobre mesa, j coberta com uma linda toalha de linho e guarnecida por um aparelho de porcelana e talheres de prata. Havia at mesmo uma floreira com flores recm-cortadas ornamentando o centro da mesa. Ao ouvir o carro dos pais entrando na garagem, Abbie colocou um avental e tirou a carne do forno. Estava terminando de passar tudo da assadeira para uma travessa de prata, quando a porta da cozinha se abriu. Como foi o servio religioso? perguntou com mais nimo do que na realidade sentia, pois j tinha percebido, pela cara da me, que ainda no fora perdoada por no ter ido igreja. O reverendo Augustus fez um excelente sermo de despedida. Foi uma pena voc no ter ido, Abbie Alice Scott respondeu. O que ela est querendo dizer que foi um sermo curto Drew interferiu, com ar brincalho. Pela primeira vez, desde que veio para c, o reverendo Augustus no ameaou e amaldioou at ter a voz abafada pelo ronco dos nossos estmagos. Alice tirou outro avental de uma gaveta e colocou-o, para ajudar a filha. O sermo dele foi comovente. De um sentimentalismo de bbado Drew declarou, piscando para Abbie. Ele disse mesmo algumas coisas sem sentido. Mas acho que isso deu um toque mais emocionante ao sermo. Abbie virou-se para o pai, mudando o assunto por um instante. D para voc cortar a carne? Quando ele fez que sim, ela colocou a faca de corte e o tridente ao lado da carne e afastou-se, para lhe dar lugar. Como o novo ministro? O velho Augustus se perdeu tanto no prprio sentimentalismo que se esqueceu de apresent-lo. Acho que ele estava sentado num dos bancos da frente, mas a igreja estava to cheia, que no pude v-lo. De qualquer modo, tive a impresso de que o reverendo no aprova totalmente seu substituto. No?! Por qu? Abbie lanou-lhe um olhar cheio de curiosidade. No sei. Mas havia um certo tom de censura na voz dele, quando ele falou a respeito de estar chegando sangue novo para a igreja. Acho que ele s quis dizer que o novo ministro e a esposa so jovens Alice Scott opinou. O fato de ele ter esquecido de apresent-los deve ter sido pura distrao. Distrao ou no, se o reverendo Augustus no gosta do novo ministro, sinal de que vou gostar dele.

Voc deveria ser mais tolerante, Drew Alice censurou o marido. E, entregandolhe a travessa com a carne, pediu: Leve isto para a sala de jantar. O ch estava marcado para as quatro horas, no poro da igreja. Como Alice pertencia ao Clube das Senhoras, tinha que estar l antes, para ajudar nos preparativos, e acabou convencendo o marido e a filha a colaborarem na arrumao das mesinhas e cadeiras. Abbie estava ocupada, colocando travessas de sanduches sobre as mesas, quando os convidados de honra, o reverendo Augustus e a esposa, chegaram, acompanhados de alguns de seus melhores amigos. Como ainda faltavam os guardanapos e os talheres para serem dispostos, ela no pde ir cumpriment-los, lanando apenas um rpido olhar na direo deles. Depois disso, o lugar foi invadido por uma verdadeira multido, o que a obrigou a se concentrar no que estava fazendo, para terminar antes que as mesinhas comeassem a ser ocupadas. Abbie ainda estava com um punhado de colheres na mo, quando ouviu passos atrs de si. No havia jeito de arrum-las depressa, por isso continuou a trabalhar no mesmo ritmo, torcendo para que a pessoa que estava chegando tivesse um pouquinho de pacincia. Como vai, Srta. Scott? cumprimentou-a uma voz de homem, cheia de prazer. Abbie ficou to surpresa ao reconhecer a voz de Seth Talbot, o homem que havia parado para ajud-la, na vspera, que nem se perguntou o que ele poderia estar fazendo ali. Deliciada, virou-se para encar-lo. Como vai, Sr. Talbot? A princpio, fitou apenas os olhos intensamente azuis. Eles eram mais sexy do que se lembrava, to claros em contraste com a pele queimada de sol! Mas o que chamou sua ateno para as roupas dele nunca soube, pois o choque que sentiu ao ver o estreito colarinho branco que lhe envolvia o pescoo, smbolo de um ministro ordenado, deixou-a completamente atordoada. Conseguiu outra tampa para o radiador de Abel? Abbie ouviu-o, mas no conseguiu falar. Suas cordas vocais pareciam estar congeladas e tudo que fez foi balanar a cabea, num gesto afirmativo. No entanto, a pergunta de Seth tirou-a do atordoamento em que estava, levando-a a encar-lo. Olhando os cabelos de um loiro escuro e o rosto msculo e atraente, o fato de ele ser um ministro pareceu-lhe mais incrvel ainda. No havia nada de benigno no jeito dele, nada que fizesse algum julg-lo um homem de Deus. Ao contrrio, havia nele muita virilidade, muita masculinidade, muita coisa sugerindo paixes msculas. Outra expresso tomou conta das feies de Seth. O que foi? ele perguntou. Aconteceu alguma coisa? Aconteceu. No, s que... Abbie parou de falar, ao perceber o quanto estava sendo grosseira, fitando-o daquele modo. Depois de uma ligeira pausa, levada pela honestidade, confessou: Nunca imaginei que voc pudesse ser um ministro. Voc no parece um. Ah! Ele sorriu, divertido, e ruguinhas atraentes surgiram em torno de seus olhos. Pelo menos. . . Ontem, na estrada, voc no se parecia com um. Pelo modo como est vestido, agora, no h dvida de que um ministro, mas... Vendo que a explicao estava ficando confusa demais, Abbie interrompeu-se de novo. Olhe, desculpe! Por qu? Sua reao foi perfeitamente natural. Se eu tivesse percebido que voc morava em Eureka Springs, teria lhe falado da minha transferncia para esta igreja. Mas... Repassando na memria o encontro do dia anterior, Abbie viu que realmente no tinha mencionado que vivia ali. , eu no lhe disse mesmo. Estou contente por voc ser um membro da minha nova congregao. Estava comeando a pensar que ningum com menos de quarenta anos pertencia a esta igreja.

Havia tanto charme no olhar e no meio sorriso de Seth, que ela teve que olhar para o colarinho branco que lhe envolvia o pescoo, para lembrar-se de que ele era um ministro. Seria fcil esquecer. . . Com as frias de vero, muitos membros da minha idade tm outros planos disse com tato, no querendo criticar a atitude do reverendo Augustus, que no encorajava os jovens a freqentarem a igreja. Talvez voc possa me ajudar a persuadir alguns deles a inclurem os servios religiosos de domingo nesses planos. A vontade de Abbie foi aceitar a sugesto de imediato e s recusou porque no sabia se estava sendo levada pelo desejo de ajudar a igreja ou pelo fato de se sentir fisicamente atrada por Seth Talbot. No fundo, achava que a ltima razo era a verdadeira. Todas as suas reaes ao novo ministro eram puramente femininas. Eu... eu mesma no sou um membro muito ativo da igreja. . . reverendo. Foi difcil citar o ttulo profissional dele. "Reverendo" parecia no combinar com a atrao mscula emanada por aquele homem. Embaraada, Abbie tomou conscincia da pequena artria pulsando em seu pescoo. Mas, se Seth notou sua hesitao em cham-lo de reverendo, ignorou-a com muito tato. Ento, fao questo de que seja a primeira ovelha a voltar para o meu rebanho declarou, sorrindo. Ela abaixou a cabea, para resistir inegvel atrao daquele sorriso. "Carisma, isso que ele tem", disse para si mesma. "Seth capaz de atrair a ateno de qualquer pessoa, no s a minha." Terminou, Abbie? A voz de sua me interrompeu a conversa, assustando-a e fazendo com que se virasse com ar de culpa no rosto, como se fosse uma garotinha surpreendida desobedecendo a uma ordem. Foi uma expresso que Alice Scott reconheceu de imediato. Estou quase terminando, mame. Abbie olhou para as colheres que tinha na mo, e das quais havia se esquecido por completo, at aquele momento. Mas a ateno de Alice j se voltara para o homem em p ao lado dela, e um brilho de surpresa surgiu-lhe nos olhos, quando reparou rio hbito negro e no colarinho branco que ele estava usando. Acho que ainda no nos conhecemos. Sou o reverendo Seth Talbot, seu novo pastor Seth apresentou-se, assumindo o domnio da situao. Desculpe. Corando, Abbie percebeu que tinha se esquecido de uma das regras mais simples de educao. Esta minha me, Alice Scott. Eu notei a semelhana entre vocs duas. O sorriso caloroso surgiu novamente nos lbios de Seth. fcil ver que sua filha herdou da senhora a beleza que tem, Sra. Scott. O comentrio poderia ter soado comum e sem significado, mas, pelo modo como ele falou, assumiu a forma de um elogio sincero. Abbie ficou um pouco surpresa com a reao da me, que pareceu desabrochar sob o encanto de Seth, remoando anos e readquirindo o frescor da juventude. Ainda que apenas por um minuto, ela se sentiu irritada com isso. Meu pai tambm est aqui informou a Seth, olhando em torno. Mas no o vejo, no momento. De forma inconsciente, ela havia tentado lembrar me que era casada. Meu marido est ansioso para conhec-lo, reverendo Talbot. Sua famlia est aqui? A idia de que Seth pudesse ter mulher e filhos atingiu Abbie com a fora de um choque eltrico. Seth. . . J estava pensando nele como apenas Seth. Isso tinha que

parar! Minha famlia? A sobrancelha dele ergueu-se, mas voltou logo em seguida linha normal. - Est se referindo minha esposa? Eu sou um dos raros ministros no casados que existem, Sra. Scott. O senhor solteiro?! Sou, sim. A resposta direta no deixou lugar para dvidas, e Abbie estremeceu de alvio. Era ruim sentir-se atrada por um ministro, mas seria dez vezes pior se ele fosse casado. Eu no estava querendo ser indiscreta, reverendo Alice desculpou-se. Mas, como o senhor mesmo disse, um ministro solteiro no comum. Acho que sou uma espcie de mau elemento. Desta vez, ele incluiu Abbie em seu olhar. Deveria estar ocupado, escolhendo uma esposa prpria para um ministro, mas prefiro esperar at achar a mulher certa para mim, no para o meu trabalho. Desconfio que o senhor age fora das regras em muitas coisas Abbie murmurou, lembrando-se do carro esporte verde e das roupas que ele estava usando, no dia anterior. J me disseram isto. Havia um brilho de malcia nos olhos azuis, algo totalmente inadequado para um homem de Deus, e Abbie percebeu que existia mais do que um trao de rebeldia em Seth Talbot. O que o senhor faz, quando algum lhe diz isto? Rezo. Virando-se ento para Alice, ele continuou, como se estivesse tentando avis-la de que seus mtodos no seriam os mesmos do antigo reverendo. Minhas atitudes so muitas vezes encaradas como pouco convencionais, mas isto no as torna erradas. Todos ns teremos que nos adaptar um pouco Alice comentou polidamente, com um relutante brilho de admirao no olhar. E acho que podemos comear nos alegrando pelo fato de o senhor no ter barba e cabelos longos. Como Jesus? A Sra. Scott inspirou abruptamente, depois sorriu. Nessa o senhor ganhou de mim, reverendo Talbot. Prefiro ganhar sua presena na minha igreja, nos domingos de manh Seth replicou, com um sorriso que aprofundou as rugas de expresso em suas faces. Nossa famlia estar l Alice garantiu, desviando o olhar para a mesa atrs dele. Abbie, melhor voc terminar de distribuir essas colheres. Temos que comear a servir. Com licena. Inclinando a cabea de leve, Seth afastou-se para o outro lado do salo. Observando-o' misturar-se com a multido, Abbie tentou no pensar no quanto ele ficava bem, de preto, nem no modo como o hbito realava-lhe a largura dos ombros. Achou que seria errado ficar reparando nesse tipo de coisa, tratando-se de um ministro. Abbie! A voz da me forou-a a tirar os olhos da atraente figura masculina. Termine de colocar as colheres. Est bem. O que voc achou dele? Houve uma longa pausa, enquanto Alice examinava o salo, procura de Seth Talbot. Ainda no formei uma opinio disse, finalmente. As pessoas estavam comeando a se aproximar das mesinhas, quando Abbie terminou de colocar as colheres. Ela encheu duas xcaras de caf e saiu atrs do pai. Uma era para ele e a outra para si mesma. Como que atrado por um im, seu olhar estava sempre

se voltando para Seth, e foi s apelando para todos as suas foras que conseguiu continuar caminhando em direo ao canto onde estava o pai, conversando com um companheiro de pescaria. No foi fcil atravessar a multido carregando duas xcaras de caf, mas Abbie conseguiu. Distrado com a conversa, seu pai assustou-se quando ela colocou uma das xcaras diante dele. para mim? Achei que voc deveria estar com a garganta seca, depois de tantas histrias de pescarias. Existem histrias de pescarias e estrias de pescarias Ben Cooper, o amigo de seu pai, comentou, rindo das prprias palavras. Abbie quase gemeu da falta de graa da piada. Ben Cooper tinha um escritrio de venda de aplices de seguro ao lado do de seu pai e era um visitante freqente, aparecendo sempre para um cafezinho. Eu poderia lhe oferecer esta xcara de caf, Ben, mas no coloquei leite e sei que voc prefere o seu quase branco. Pode deixar, Abbie. Vou buscar uma xcara para mim. Ele se levantou, puxando o cs da cala para cima. Guarde esta cadeira para mim, est bem? Certo Abbie concordou, sentando-se na cadeira vaga. Este Ben uma figura Drew disse, sacudindo a cabea com ar divertido. Humm. . . Tomando um gole de seu caf, Abbie percorreu o salo com os olhos, at encontrar Seth Talbot. Mais uma vez seu corpo estremeceu de alto a baixo, numa reao puramente sexual bela aparncia dele. O que foi? Para quem voc est olhando? Drew inclinou a cabea para o lado, observando-a cheio de curiosidade. Para o novo pastor. J foi apresentado a ele? No. Quem ? Virando-se, ele examinou a multido. Aquele homem alto, conversando com a Sra. Smith. Perto da mesa principal, est vendo? Aquele?! Mas ele no parece um ministro! Um riso divertido escapou dos lbios dela. Foi isso que eu disse, tambm. Infelizmente, estava conversando com ele, quando fiz esse comentrio. Drew sorriu. Voc no costuma fazer dessas gafes. Geralmente tem muito tato. Todos tm o direito de errar, de vez em quando. Alm disso, ele o motorista que me ajudou ontem, quando Abel parou na estrada. Ele dirige um carro esporte. E estava usando short e camiseta. Nunca vi ningum to pouco parecido com um ministro quanto ele, ontem tarde. No de admirar que voc tenha ficado surpresa. E a esposa dele, como ? Ele solteiro. Abbie fingiu no ouvir o assobio de espanto do pai e tomou mais um gole de caf. Mas foi impossvel ignor-lo, quando ele voltou os olhos para seu rosto. Ser que notei uma nota de interesse na sua voz? Papai, eu o vi hoje pela segunda vez! E o que tem isso? Tem que eu mal o conheo. Alm disso, ele um ministro. Um ministro, no um padre. A conversa estava tomando um rumo inesperado, e foi com alvio que Abbie viu Ben Cooper chegar, trazendo um pratinho com bolo e sanduches. Depressa, levantou-se da cadeira em que estava sentada.

Tome sua cadeira, Ben disse, fingindo olhar com interesse para a tortinha de morangos que estava no meio dos sanduches. Humm, acho que vou fazer uma visita mesa de doces. Uma tortinha de morangos e depois outra xcara de caf, Abbie viu-se presa numa conversa com as irms Coltrain, duas agradveis senhoritas de oitenta e poucos anos, que podiam falar horas e horas sobre o passado. Como j tinha ouvido todas as histrias que elas contavam pelo menos duas vezes, era inevitvel que seus pensamentos comeassem a vagar. Seu interesse parecia s ter um alvo: Seth Talbot. Voluntria ou involuntariamente, passou quase todo o tempo observando o modo descontrado com que ele se misturava e travava conhecimento com os membros da congregao que, a partir do dia seguinte, estaria dirigindo. No s as mulheres, como tambm os homens, davam a impresso de estarem fascinados por ele. O salo inteiro fervilhava de conversas e, em todas elas, o novo ministro era o assunto principal. Deveria ter sido um ch de despedida para o reverendo Augustus, mas Seth Talbot estava roubando o espetculo. Ou era apenas sua imaginao? S porque estava praticamente obcecada pelo homem no queria dizer que os outros tambm estivessem. Com um suspiro, Abbie voltou a ateno para a xcara que tinha nas mos, descobrindo que seu caf estava gelado. Voc poderia fazer isso? Isabel Coltrain fixou os olhos azuis em Abbie, sem saber que ela no tinha ouvido uma nica palavra da conversa. Eu... Desculpe Abbie murmurou. H tanta gente falando, que no ouvi sua pergunta. Voc pode datilografar o livro que Esther e eu estamos escrevendo, quando terminarmos? a mais velha das duas irms repetiu. Ns lhe pagaremos. . . se no for muito caro. Claro que sim. Abbie descontraiu-se um pouco, ao descobrir exatamente a qu estava se comprometendo. Posso datilografar para vocs noite. Estou to contente por aquele rapaz ter sugerido que escrevssemos um livro! Voc no est, Esther? Isabel Coltrain estava praticamente resplandecendo de nimo e energia. Rapaz? Abbie murmurou, meio confusa. Sua impresso tinha sido de que o manuscrito j estava quase pronto. O novo reverendo. Esther estava to excitada quanto a irm. Ele gostou tanto de algumas histrias que lhe contamos, que nos aconselhou a escrev-las. Ele um homem to atraente, no acham? Com a mo sobre o corao, Isabel semicerrou os olhos. Ele me faz ter vontade de ser jovem de novo. Aja de acordo com a sua idade! Esther censurou a irm mais velha. Abbie sabia que as duas podiam se tornar bem desagradveis, quando estavam enciumadas, e resolveu intervir. Mas que idia maravilhosa, essa do livro! Quando pretendem comear? Ah, hoje mesmo Esther garantiu-lhe. Vamos comear tomando nota de nossas idias. Depois decidiremos quem vai escrever o qu. Parece prtico Abbie comentou, embora achasse que isso poderia gerar muita discusso. E antes que se visse bem no meio de uma, decidiu pedir licena e se afastar. Com licena. . . Vou buscar outra xcara de caf. O meu est gelado. No beba muito caf aconselhou Isabel. No bom para a sade. S vou tomar mais um pouquinho Abbie prometeu, girando nos calcanhares.

CAPTULO III O velho relgio, na parede do escritrio, indicava que faltavam cinco minutos para o meio-dia. Abrindo a gaveta da escrivaninha, Abbie pegou uma enorme bolsa a tiracolo e dela tirou um espelhinho e um batom. A lmpada, onde estava, no fornecia uma iluminao muito boa para se aplicar maquilagem, mas era infinitamente melhor que a do banheiro. Virando-se na cadeira giratria de modo a receber a luz em pleno rosto, ela retocou o batom e examinou o resultado no espelhinho. Em seguida, com a ponta dos dedos, afofou os cabelos avermelhados e, satisfeita, tornou a guardar o espelho. Abbie estava terminando de fechar o zper da bolsa, quando viu o pai sair do escritrio particular que usava. Ele estava sem casaco, com as mangas da camisa enroladas at o cotovelo e um copo na mo, atrs de mais um pouco de caf. H mais de uma hora ele se debruara sobre os livros de direito penal, e os casos que exigiam pesquisa sempre lhe davam mais vontade de tomar o lquido escaldante. Drew Scott lanou um olhar distrado para a escrivaninha da filha e, vendo a bolsa dela, levantou os olhos para o relgio na parede. Nossa, como j tarde! Balanou a cabea, como se achasse difcil acreditar na rapidez com que o tempo passava. No se esquea de fazer aquele depsito no banco. Est tudo aqui. Abbie indicou um envelope sobre a escrivaninha. a primeira coisa que vou fazer, assim que sair daqui. Voc vai almoar fora ou quer que eu lhe traga algo? Franzindo a testa, ele desligou a cafeteira e olhou-a. Ed vem para c uma ou uma e meia? uma. Ento melhor voc me trazer um sanduche. Levantando-se, Abbie ps a bolsa no ombro e pegou o envelope com o dinheiro a ser depositado. Estarei de volta dentro de uma hora. At antes, se der disse, e o pai concordou com um gesto de cabea. L fora, o sol estava quente, e ela procurou a calada mais sombreada para andar. A nica coisa que impedia o calor de se tornar sufocante era a brisa gostosa que estava soprando e que, de vez em quando, levantava a saia de seu vestido azul, preso na cintura por uma larga faixa de couro, da mesma cor. Naquela hora, o trfego nas ruas e caladas estava sempre congestionado. Enquanto caminhava para o banco, Abbie viu tantos estranhos que acabou desistindo de procurar rostos familiares no meio da multido. Chegando ao seu destino, estendeu a mo para abrir a pesada porta de ao, mas a mo de um homem foi mais rpida que a sua. Sorrindo polidamente, ela virou-se para agradecer a delicadeza. S que o homem inclinado para diante, segurando a porta, no era um estranho, e sim, Seth Talbot. O ar faltou-lhe abruptamente. No estava preparada para enfrentar o tipo de sensualidade viril que ele emanava. Principalmente depois dos ltimos trs dias, quando fizera o possvel e o impossvel para tir-lo da cabea e parar de tecer fantasias romnticas a respeito de um ministro da igreja. Como vai, Srta. Scott? Seth cumprimentou-a com o mesmo ar caloroso, amigvel e natural de sempre, e foi s apelando para toda a sua fora de vontade que Abbie conseguiu tirar os olhos das feies atraentes e dos olhos mais intensamente azuis que j vira. Bem, obrigada, reverendo respondeu. Irritada com o tom cerimonioso da prpria

voz, acrescentou, tentando parecer mais natural: E o senhor? Um brilho divertido surgiu nos olhos de Seth. No entanto, foi sem o menor sinal de zombaria na voz que ele respondeu, seguindo-a para dentro do banco: Bem, obrigado. Abbie estava se sentindo um verdadeiro feixe de nervos. O vero tinha trazido a mistura usual de turistas e clientes ao banco, pois, sendo uma construo da poca vitoriana, ele era uma das maiores atraes da cidade. Certa de que a conversa com Seth havia acabado, ela comeou a abrir caminho em direo s caixas, desviando-se habilmente das cadeiras de encosto alto, reunidas em torno de um aquecedor antigo, a carvo, e de duas velhas escarradeiras. S ento percebeu que Seth ainda estava a seu lado. Como sempre, ele usava roupas incomuns para um ministro: cala jeans, justa nos quadris e delineando as pernas longas e musculosas; unia camisa esporte branca, com os dois primeiros botes desabotoados, e. . . botas de vaqueiro! Abbie estava pasma! Afinal, uma coisa era ele viajar com roupas comuns, mas outra muito diferente era ele andar pela cidade sem o hbito e o colarinho branco. Aquela era a comunidade que Seth Talbot estava servindo como ministro, mas como algum poderia saber disso, se ele no se vestia como um deles?, Seth terminou de examinar a interessante decorao do banco e voltou-se para ela. Este lugar est bem de acordo com o resto da cidade. O tempo parece no ter passado por aqui. Eles tm tambm uma exposio muito bonita de mquinas e objetos antigos, usados nos bancos, durante o sculo passado Abbie replicou, sentindo-se de novo tensa com a ateno que ele estava lhe dedicando. Eu dei uma olhada neles quando estive aqui, na segunda-feira. Voc veio ao centro da cidade fazer compras ou est na sua hora de almoo? A pergunta pessoal pegou-a desprevenida. Estou na minha hora de almoo admitiu. E, sentindo que precisava de uma desculpa para estar no banco, explicou, mostrando o envelope que tinha na mo: Mas antes preciso fazer um depsito. Onde voc trabalha? A voz dele no continha mais do que um leve interesse. No escritrio de meu pai. Sou secretria dele. No h nada melhor que o protecionismo para manter uma pessoa fora da fila de empregados. Seth riu, mostrando os dentes brancos e perfeitos. Ofendida com o comentrio, apesar de saber que esta no tinha sido a inteno dele, Abbie respondeu com frieza: Acontece que eu tenho todas as qualificaes necessrias para o cargo. A sobrancelha dele arqueou-se por um breve momento, e os olhos intensamente azuis assumiram uma expresso mais gentil, diante da sensibilidade dela. Eu no estou jogando pedras, Srta. Scott. Afinal, eu tambm trabalho para meu Pai. Ela no pde deixar de sorrir da comparao, o que trouxe um sorriso aos lbios dele tambm. Assim melhor! Agora, se me d licena, tenho que ir falar com um dos funcionrios do banco. Claro. Eu tambm tenho que fazer este depsito. Foi uma resposta defensiva, uma declarao de que no era sua inteno impedi-lo de se afastar, j que tambm tinha o que fazer. A fila menor era exatamente a da caixa mais prxima, e Abbie dirigiu-se para l, acompanhando com o rabo dos olhos a caminhada de Seth Talbot para a mesa do gerente. Os dois clientes sua frente no demoraram, e logo chegou sua vez de ser

atendida. Oi, Roberta ela cumprimentou a moa gorducha no caixa, entregando-lhe o dinheiro a ser depositado. Est to quente l fora quanto parece? Roberta conferiu rapidamente o dinheiro e a ficha de depsito. Mais quente ainda, mas est soprando uma brisa gostosa. Uma loira oxigenada aproximou-se delas e inclinou-se sobre o balco, para perguntar a Abbie, num sussurro excitado: Quem aquele homem maravilhoso que estava com voc? Fran era uma antiga colega de escola de Abbie. Ela agora estava casada e com dois filhos, o que no a impedia de ficar excitada sempre que via um homem bonito. Que homem? Mal comeou a falar, Abbie percebeu que Fran estava se referindo a Seth... ao reverendo Talbot. Ela ainda pergunta! Fran lanou a Roberta um olhar exasperado. Ah, voc deve estar falando do reverendo Talbot. Ele o novo pastor da igreja, agora que o reverendo Augustus se aposentou. Aquele o novo pastor?! O sussurro teatral de Fran ressoou pelo ambiente. Ah, Roberta. acho que minha alma acaba de ser salva! No a culpo Roberta murmurou, olhando para o outro lado do banco. Sem dvida para Seth Talbot. Ele o homem mais sexy que j apareceu nesta cidade, nos ltimos vinte anos! No h dvida. O entusiasmo de Fran era inegvel. Vou comprar um novo vestido para usar no prximo domingo, quando for igreja. Voc pertence nossa igreja?! Abbie no se lembrava de ter visto Fran ou o marido em pelo menos um dos servios religiosos de domingo. Faz muitos anos que no vou. . . Na verdade, a ltima vez que entrei na igreja foi quando Butch e eu nos casamos Fran confessou, sorrindo com malcia. 'Mas acho que, de agora em diante, vou ser dos membros mais fiis. E eu, acho que vou me converter Roberta exclamou, com um sorriso to malicioso quanto o da outra. Meu Deus, ele est vindo para c Fran disse baixinho. Oh, Abbie, voc tem que nos apresentar! Abbie estava detestando o comportamento das duas, e um olhar para as outras caixas ao longo do balco mostrou-lhe que elas no eram as nicas olhando avidamente para o homem que se aproximava. verdade que todas estavam tendo a mesma reao que ela a Seth Talbot, mas isso no tornava o fato menos detestvel. Roberta entregou a Abbie o comprovante do depsito e disse, em voz alta: Aqui est, Abbie. Obrigada. Ela havia assumido uma postura rgida ao lado do balco, evitando olhar para Seth, mas foi obrigada a faz-lo, quando ele parou ao seu lado e perguntou: Terminou? Terminei. Relutantes, seus olhos encontraram-se com os dele. Era incrvel o modo como a presena daquele homem alterava suas emoes. Oi, eu sou Fran Bigsby a loira apresentou-se, sem esperar que Abbie o fizesse, como seria o certo. Abbie estava nos contando que voc o novo pastor. Bem-vindo a Eureka Springs. Eu sou Roberta Flack, mas no tenho nenhum parentesco com a cantora. Roberta sorriu abertamente, o que a deixou bem bonita, apesar dos muitos quilos que tinha de sobra.

um prazer conhecer vocs. Quando Abbie se afastou da caixa para que Roberta pudesse atender outro cliente, Seth seguiu-a, acenando para as duas e dizendo, com aquele sorriso to atraente: Espero v-las na igreja, um dia destes. Ns nos veremos, sem a menor dvida Fran prometeu. Abbie apressou o passo, embaraadssima, embora sem saber por qu. Seth acompanhou-a com facilidade. Voc estava planejando almoar em algum lugar em especial? No. Por qu? Muitas pessoas estavam deixando o banco naquele horrio, e ela foi obrigada a diminuir o passo. Eu estou querendo almoar. Voc, tambm. Por que no fazemos isso juntos? H um restaurantezinho com tima cara, descendo a rua. Que tal irmos at l? Ele parecia no ter dvidas de que seu convite seria aceito, e Abbie no conseguiu pensar numa nica desculpa para recusar. Boa idia murmurou. O restaurante estava lotado de turistas, mas, por um golpe de sorte, Abbie e Seth tiveram que esperar poucos minutos antes de serem conduzidos a uma mesinha de canto. No entanto, a mesa era to pequena, que os joelhos dela estavam sempre batendo nos dele, por mais que ela tentasse dobr-los. E a cadeira no podia ser empurrada para trs, to junto da parede j estava. Desculpe Abbie murmurou, quando seu joelho esbarrou no dele pela quarta vez. S esperava que ele no achasse que tinha feito de propsito. O espao aqui pequeno. Seth ofereceu a desculpa, mas o brilho de seus olhos fez que ela corasse. , sim. Abbie abriu o cardpio e ps-se a estud-lo com toda ateno. Talvez, se ficasse completa-mente imvel, do jeito que estava, no fosse to ruim. O que vai comer? Uma salada moda da casa. Seu estmago no estava se comportando muito bem, e seria melhor no ench-lo de comida. No quer me acompanhar? Levantando a cabea, ela deu com Seth a fazer um exame detalhado da parte superior de seu corpo, principalmente dos seios arredondados e firmes. Era o olhar de um homem, e uma centena de sininhos de alarme tocaram em seus ouvidos. Est fazendo regime? Finalmente, ele levantou o olhar para o rosto dela. s minha opinio, mas no vejo no qu voc pode melhorar sua figura. Em primeiro lugar, Abbie no sabia se ele deveria notar essas coisas. Em segundo, achava que, mesmo que notasse, ele no deveria comentar. Mas como que algum pode censurar um ministro? Era prefervel acreditar que havia interpretado mal o olhar dele. Talvez tivesse sido um olhar mais analtico e menos ntimo. No gosto de comer muito num dia quente como hoje - disse, para explicar a prpria falta de apetite. O que timo para a sade. A garonete se aproximou, e Seth fez o pedido. No ltimo momento, Abbie lembrou-se de que tinha prometido levar um sanduche para o pai. Vou querer um sanduche de rosbife frio tambm, por favor pediu, apressada. E, quando a mocinha se afastou, explicou a Seth: Meu pai no pde sair para almoar. Est estudando um caso complicado. Ele exerce a advocacia aqui mesmo? Exerce. Mas o escritrio dele pequeno. Ele est sempre falando em se aposentar, mas nunca toma providncias para isso. A verdade que papai gosta demais da profisso. Era mais fcil falar do pai do que dos outros assuntos que tinha escolha.

Como o tempo, por exemplo. Se bem que ele sempre se queixa de que o escritrio atrapalha suas pescarias acrescentou, rindo divertida. Pelo modo como voc diz, seu pai deve ser um pescador fantico. E como! Abbie concordou, pensando que Seth tambm era um pescador. Um Pescador de Almas. No fui apresentado a ele domingo passado durante o ch. Mas gostaria muito de conhec-lo. Faz tempo que est trabalhando no escritrio dele? Quase um ano. Ela recostou-se na cadeira, quando a garonete inclinou-se para colocar, sobre a mesa, seu copo de ch gelado e o leite de Seth. Acidentalmente, mais uma vez sua perna esbarrou na dele. No se preocupe Seth declarou, num tom de voz sedutoramente baixo. No vou fazer mau juzo de voc. Abbie sentiu as faces em fogo e no conseguiu pensar numa nica palavra para dizer. Mas logo em seguida ele tirou-a da situao embaraosa, perguntando: O que voc fazia, antes de trabalhar para o seu pai? Freqentava a Universidade? No. Eu trabalhava para a TWA, em Kansas City. Como aeromoa? . No, na parte de administrao. O interesse de Seth aumentou, e Abbie preparou-se para a prxima pergunta, certa de que ele haveria de querer saber por que sara da TWA. Mas essa pergunta nunca veio, e s teve que suportar um exame atento dos perspicazes olhos azuis. Thomas Wolfe, o sujeito que fez aquele estudo sobre as pessoas que deixam a casa paterna, estava errado. possvel voltar foi o nico comentrio que ele fez. No fundo, eu no passo de uma garota de cidade pequena. No momento exato em que a garonete chegava com o almoo, o juiz local parou diante da mesa deles. Abbie conhecia o juiz Sessions desde que era uma garotinha, por isso no se surpreendeu com o modo como ele a cumprimentou. Oi, menininha! Como est passando hoje? Sorrindo, o juiz segurou um punhado de seus cabelos e puxou-os, afetuosamente. Muito bem, obrigada, juiz. O olhar dele foi do rosto de Abbie para o de Seth. E quem este rapaz? Um novo namorado? Uma piscadela maliciosa acompanhou a pergunta indiscreta. No, claro que no Abbie negou apressada, consciente de que Seth j estava se levantando para ser apresentado. Este o novo ministro da nossa igreja, o reverendo Seth Talbot. Reverendo, este o juiz Sessions, um amigo de minha famlia. Reverendo?! Eu nunca teria adivinhado o juiz confessou rindo, enquanto apertava a mo de Seth. Isso acontece com muita gente. Seth lanou um rpido olhar para Abbie. Voc parece um homem mais ligado carne do que um homem ligado alma. Eu sou a combinao normal dos dois respondeu Seth, nem um pouco aborrecido com o comentrio do juiz. Mas Abbie achou que a descrio do juiz no poderia ser mais correta. Seth era um homem de carne e osso, que exalava masculinidade por todos os poros. Nem mesmo o hbito era capaz de esconder isto. Fico contente em saber. Estvamos precisando de um descanso daqueles ministros santarres, velhos demais para pecar. O juiz colocou uma das mos sobre o ombro de Abbie. Seja bom para esta menininha aqui. No se fazem mais garotas como ela. Sorrindo e balanando a cabea com ar de aprovao, ele se afastou em direo porta

do restaurante. Desta vez foi Seth quem esbarrou o joelho no de Abbie, ao se sentar. Isso a levou a imaginar se no estaria se sentindo mais descontrada, sem aquele constante contato fsico. Sua saia tinha subido at o meio das coxas, mas seria impossvel pux-la para baixo, sem tocar novamente nele. Como ele no podia ver o que estava acontecendo debaixo da mesa, resolveu no tentar consertar nada. Voc conhece o juiz h muito tempo? Seth perguntou, pegando os talheres para comear a comer o fil de frango com pur de ervilhas, que tinha pedido. Desde que nasci. Ela espetou um pedao de presunto e uma rodela de tomate, com o garfo. No de admirar que todos se surpreendam, quando descobrem que esto diante de um ministro. Acho que deveria usar seu colarinho. Assim, pelo menos, a surpresa no seria to grande. Se Seth estivesse usando o colarinho, o juiz no teria achado que ele era seu namorado, as garotas do banco no teriam ficado entusiasmadas e ela... ela talvez se sentisse um pouco mais segura. Esta ltima idia era uma tolice, mas mesmo assim Abbie continuou achando que o colarinho lhe daria uma espcie de proteo. Voc no faz idia de como aqueles colarinhos rgidos arranham o pescoo da gente, num dia quente como este Seth comentou, parecendo divertido com as palavras dela. De imediato, Abbie percebeu que tinha sido rude e presunosa. Desculpe. No era minha inteno criticar seu modo de vestir. No foi nada. Os olhos azuis fitaram-na, brilhantes e divertidos. Mas eu lhe garanto que nunca deixo de usar meu colarinho, quando visito hospitais ou sou chamado casa de um membro da congregao. De certo modo, esta uma comunidade muito conservadora. Era isso que eu estava tentando lhe dizer. "E, como o juiz sugeriu, voc liberal demais e est numa idade em que ainda capaz de pecar", ela completou em pensamento. Eu sei que estou exatamente no corao da Regio Bblica. Abbie olhou-o, para ver se estava zombando dela, mas nada descobriu na expresso dele. Seu olhar vagou para a camisa branca, que delineava to bem os ombros largos e msculos. Os trs botes superiores estavam desabotoados, deixando mostra uma boa poro de plos loiros e crespos, outra indicao da evidente masculinidade de Seth. Uma corrente envolvia-lhe o pescoo, tambm. Algo errado? Seth surpreendeu seu olhar e o divertimento aprofundou-lhe os vincos em torno da boca, sem, no entanto, materializar-se num sorriso. Com o corao acelerado, Abbie mergulhou o garfo na salada. Sua aparncia no mesmo a de um ministro admitiu, suspirando. A latente masculinidade dele era enervante demais. O riso grave e baixo que escapou dos lbios de Seth atingiu todas as suas terminaes nervosas, fazendo-a vibrar de alto a baixo. Vejamos. . . que tipo de aparncia um leigo espera que um ministro tenha? ele refletiu. Devem existir vrias categorias. O intensamente pio deve ser plido, magro, com olhos fundos, rosto encovado e voz fervorosa. H tambm os parecidos com um pai benevolente: cabelos brancos, rosto redondo e ar bondoso. E temos tambm o tipo trovejante, que est sempre pregando a fria de Deus e apontando os pecadores com dedo acusador. Este tipo sempre alto, com sobrancelhas espessas e barba comprida. Lanou um olhar zombeteiro a Abbie. Falta algum? Ela sorriu.

Bem... eu me confesso culpada de pensar nesses termos. Todo mundo faz isso. Veja, a idia que eu fao da secretria de uma firma de advocacia uma mulher de mais ou menos quarenta anos, com os cabelos presos na nuca, culos de aro dourado e roupas srias. Mas voc no se encaixa nessa idia. Pela primeira vez, Abbie riu com naturalidade. Prometo no fazer mais julgamentos baseados na aparncia, reverendo. Mas, por dentro, ela sabia que continuaria a achar que ele no tinha cara de ministro. Afinal, fiz voc rir! O olhar dele fixou-se em seus lbios entreabertos, e Abbie estremeceu. A expresso dos olhos azuis era to. . . to carnal! Superamos o primeiro obstculo Seth murmurou, enigmtico. Para qu? Para nos tornarmos amigos. Ah! Sem saber por qu, Abbie sentiu-se desapontada. Comeu mais algumas garfadas da salada, mas achou tudo completamente sem gosto. Estava consciente demais do calor da perna de Seth contra a sua. Isso, sem falar na sensao dada pelo brim spero da cala que ele estava usando, toda hora esbarrando em seus tornozelos. Era imperativo que no parassem de conversar. J se mudou para a casa paroquial? J, mas ainda tenho muitas caixas cheias de objetos para arrumar. Conhece a casa paroquial por dentro? No. uma monstruosidade caindo aos pedaos. Tem tantos quartos que eu jamais serei capaz de usar todos. Creio que conservarei metade deles fechados. Pelo que sei, ela foi planejada para abrigar uma famlia, no um homem solteiro. Isso praticamente uma regra no escrita. Um homem j deve ter escolhido uma esposa adequada, antes de se formar no seminrio e assumir o cargo de ministro de sua primeira igreja. Seth comentou, no parecendo nem um pouco preocupado com o fato de no ter seguido a regra. Mas, no seu caso, no foi isso que aconteceu. No, no foi ele admitiu, fixando o olhar no dela. Abbie sentiu-se tensa. Acho que o que todos esperam. . . Que um ministro seja casado conseguiu explicar, falando com uma certa dificuldade. Faz tempo que se formou? Por seus clculos, ele devia estar mais ou menos com trinta e cinco anos. Treze anos. Passei quatro como capelo da Fora Area. Abaixando o olhar, Seth ps-se a cortar outro pedao do fil de frango. Onde foi sua primeira igreja? - Incapaz de resistir curiosidade, Abbie comeou a investigar o passado dele. Esta a minha primeira igreja. Quer dizer que, antes, sempre foi pastor assistente?! No, eu trabalhava nos escritrios nacionais da Igreja. Meu trabalho era mais orientado para negcios que qualquer outra coisa. Os lbios dele curvaram-se num sorriso ligeiramente irnico. Por vrias razes, pedi que me fosse dada uma igreja numa comunidade calma e pequena. Acho que estou me submetendo a uma espcie de teste. Entendo. . . Duvido. Ele mostrou um certo cinismo, logo substitudo por um olhar de desafio. Mas isso no tem importncia. Eu gostaria de saber por que ainda no se casou,

Srta. Scott. Abbie abriu e fechou a boca duas vezes, antes de conseguir pensar numa resposta segura. Finalmente, rindo para esconder a prpria hesitao, murmurou: Vov Klein diz que porque ainda no procurei bem. Ou talvez tenha andado procurando nos lugares errados... Ela teve vontade de lhe perguntar onde eram os lugares certos, mas resistiu. Talvez concedeu, revirando com o garfo a salada que ainda tinha no prato. Distrada, olhou para o relgio de pulso e levou um susto, ao ver as horas. J mais de uma hora da tarde! Tenho que voltar para o escritrio. Colocou o guardanapo ao lado do prato e estendeu a mo para a nota que a garonete havia deixado, mas Seth foi mais rpido. Seus dedos acabaram se enroscando nos dele por um breve momento, e o contato atingiu-a como um choque eltrico. Desta vez, fica por minha conta ele disse. De jeito nenhum! Ela abriu a bolsa para tirar o dinheiro, com a inteno de deixlo sobre a mesa, apesar do oferecimento dele. Voc mesma disse que j era tarde e que tinha que voltar para o escritrio. Se insistir em pagar, vai chegar mais atrasada ainda. Ponha o que acha que me deve no prato de coleta, domingo que vem. Eu... Est bem. Cedendo, Abbie tornou a fechar a bolsa. O sanduche de seu pai. Agradecida pela lembrana, ela pegou o saquinho de papel que ele lhe estendeu. Chegar atrasada j seria ruim, chegar atrasada e sem o sanduche do pai, ento, nem se fala! Obrigada. At domingo. Abbie achou a caminhada at o escritrio mais longa que de costume, provavelmente porque estava atrasada e tentando no se atrasar mais ainda. Seu pai era um homem tolerante e fcil de conviver, mas fazia questo de pontualidade. Quando entrou, a porta da sala particular dele estava fechada e de l vinha o som abafado de vozes. Obviamente, o cliente de uma hora j tinha chegado. Apressada, ela sentou-se escrivaninha, guardou a bolsa na ltima gaveta e colocou o sanduche numa mesinha ao lado. Em seguida, girou a cadeira de frente para a mquina de escrever e ligou o fone de ouvido ao ditafone. No entanto, antes que conseguisse ajust-lo cabea, a porta se abriu. Abbie percebeu que o pai estava irritado, antes mesmo que ele se aproximasse de sua escrivaninha. Deixei uns papis a, para voc datilografar. Eu vi. Olhe, eu trouxe seu sanduche. Estou surpreso que tenha se lembrado! Posso saber por que demorou tanto? Almocei com o reverendo Talbot. Ela sabia que, se no contasse, o juiz contaria. E guardar segredo seria o mesmo que admitir que tinha algo a esconder. O tempo passou sem que eu percebesse. Ele murmurou qualquer coisa impossvel de ser entendida e abriu o saquinho de papel, para olhar dentro. Rosbife? . A expresso dele suavizou-se um pouquinho. Pelo menos, voc trouxe meu favorito.

CAPTULO IV Abbie no se lembrava de ver tanta gente na igreja h muito tempo, principalmente levando-se em conta que no era Pscoa nem Natal. Obviamente, muitos tinham ido por pura curiosidade. A figura de Seth, conduzindo o servio religioso do plpito, vestida de negro, era mesmo de impressionar qualquer um. O sermo j estava no meio, quando Abbie percebeu que ele no estava usando um microfone. No entanto, sua voz bem modulada atingia, sem esforo, todos os recantos da igreja. Ele falava com naturalidade, como se estivesse conversando em vez de pregando um sermo. Seus gestos nada tinham de dramticos ou teatrais, e em muitos momentos a congregao chegou a rir do humor contido em suas palavras. .Todos tiveram a impresso de que Seth mal havia comeado, quando ele terminou. Pela primeira vez em sua vida, Abbie se viu desejando que um sermo fosse mais longo. Lanando um rpido olhar aos pais, sentados no mesmo banco, ela viu que o pai examinava o relgio com ar surpreso, enquanto a me continuava a dar toda a sua ateno ao homem no plpito. Minutos depois, eles se juntaram s pessoas que saam da igreja. A fila movia-se vagarosamente, pois todos paravam na porta, para apertar a mo do ministro. Inclinando-se para a filha, Drew Scott murmurou: Seu reverendo no mau, Abbie. Ele no meu reverendo, papai ela corrigiu num tom de voz igualmente baixo. No gostara nem um pouco da insinuao de que estava, de certo modo, ligada a Seth, s porque tinham almoado juntos uma vez. Se voc diz. . . Ele deu de ombros, deixando que ela passasse frente, quando a fila para cumprimentar Seth transformou-se em fila indiana. Abbie esperou, pacientemente, sua vez, um arrepio de antecipao esquentando-lhe o sangue, enquanto observava Seth conversando com o casal a sua frente. O hbito negro tornava os cabelos dele mais castanhos que loiros, mas no diminua em nada a mscula atrao que ele exalava com a mesma facilidade com que respirava. Num dado momento, o olhar dele desviou-se do casal e fixou-se no rosto dela. De imediato os olhos intensamente azuis brilharam, assumindo uma expresso que a fez sentir-se especial. Seu corao falhou uma batida, mas Abbie recusou-se a admitir, mesmo para si mesma, que aquilo pudesse ter um significado qualquer. Ela era s um rosto familiar, algum que ele conhecia, no meio de tantos estranhos. A troca de olhares no durou mais do que alguns segundos. A ateno de Seth voltouse novamente para o casal, e a conversa continuou. Logo, no entanto, o casal se despediu e chegou a vez de Abbie. De perto, Seth pareceu-lhe maior e mais imponente, com o hbito negro. A mo dele segurou a sua, num cumprimento, no a soltando mesmo quando tentou pux-la. Ento, qual o veredicto? Havia um brilho divertido e caloroso no olhar que ele lanou s prprias roupas. Passo ou no passo. Abbie percebeu que Seth estava brincando com ela, por causa das crticas que tinha feito ao modo como ele se vestia, e sorriu. Passa. E devo reconhecer que tambm falou como um ministro, reverendo. Ele jogou a cabea para trs e riu. Foi um riso baixo e grave, mas nem por isso menos autntico. Este foi o melhor cumprimento que recebi, hoje disse, inclinando a cabea num gesto de zombeteiro reconhecimento. Obrigado, Srta. Scott. No h de qu, reverendo.

Abbie virou-se para descer a escada, mas Seth impediu-a, continuando a segurar sua mo com firmeza. Confusa, olhou-o, mas a ateno dele j tinha se desviado para seus pais. Este seu pai? ouviu-o perguntar, num tom que a obrigou a fazer a apresentao. , sim. E gostaria muito que o conhecesse. S quando viu, por seu modo de falar, que ela ia atender ao pedido silencioso que fizera, Seth soltou-lhe a mo. Papai, este o reverendo Talbot. Reverendo, meu pai, Drew Scott. J conhece minha me, no ? J, sim. bom ver a senhora de novo, Sra. Scott. E um prazer conhecer seu marido. Sr. Scott. . . Eu estava ansioso para conhec-lo, reverendo Drew admitiu. Gostei muito do seu sermo. Fiquei sabendo que o senhor um pescador. Talvez possa me mostrar uns bons pesqueiros por a, qualquer dia destes. Seth no mencionou que ficara sabendo disto atravs de Abbie, mas Drew adivinhou. Com todo prazer, desde que me prometa que, da prxima vez que levar minha secretria para almoar, ela no chegar tarde. Papai! Abbie protestou, em voz baixa e impaciente. Ele falava como se fosse uma coisa certa, ela almoar com Seth de novo. Mas Seth no se aborreceu com as palavras de Drew. Combinado, Sr. Scott. Havia mais gente atrs deles, esperando para deixar a igreja, e Abbie sentiu-se aliviada quando os pais viraram-se para descer a escada. Nem toda a congregao tinha se dispersado, aps cumprimentar o novo ministro. Muitos ainda estavam reunidos em grupinhos, na calada, e seus pais eram conhecidos demais para irem diretamente para o carro, sem serem detidos por algum. Como ela tinha ido com eles, foi obrigada a esperar, todas as vezes que eles paravam para um dedinho de prosa. De minuto a minuto, seu olhar voltava-se para as portas da igreja. Reconheceu Fran Bigsby, quando a outra saiu acompanhada por dois filhos pequenos. No havia sinal de marido por perto, quando a falsa loira parou para falar com Seth. "Flertar com ele seria uma descrio melhor", Abbie pensou, com maldade. E notou que, apesar do marido no ter vindo, Fran trouxera junto a irm mais nova, Majorei. De repente, seu crebro registrou que muitas mulheres haviam assistido ao servio religioso sem os maridos, principalmente aquelas que no tinham o hbito de comparecer regularmente. E no gostou da concluso a que chegou, de que elas haviam aparecido mais levadas pela vontade de conhecer o atraente pastor solteiro, de que toda a cidade estava falando, do que motivadas pelo desejo de dar as boas-vindas ao novo ministro da igreja. Isso tornou-a silenciosa e, pensativa, Abbie tentou analisar os prprios motivos. Por mais que quisesse, no poderia ignorar a atrao fsica que sentia por Seth. Estava vivendo numa casa com telhado de vidro e no podia se dar ao luxo de jogar pedras no telhado dos outros. Abbie olhou para o relgio, enquanto tirava da mquina a carta que acabara de escrever. J era quase meio-dia, mas teria tempo suficiente para datilografar o envelope e deixar a carta pronta para ser colocada no correio, antes de sair para almoar. Era quintafeira, e fazia exatamente uma semana que havia almoado com Seth. A lembrana daquele dia devia estar em seu subconsciente, pois seu corao disparou quando a porta da rua se abriu. Virou-se, esperando ver Seth entrar. Mas o juiz Sessions

no se parecia em nada com ele, e foi difcil conservar o sorriso nos lbios. Oi, juiz cumprimentou, esforando-se para esconder a decepo. Papai est sozinho na sala dele. Pode entrar, se quiser. Talvez eu no tenha vindo para v-lo. Talvez eu esteja aqui para ver voc. possvel, mas no creio. Agora que havia superado o desapontamento inicial, Abbie podia responder com naturalidade s brincadeiras do juiz. Bem que eu achei que tinha ouvido a sua voz, Walter disse Drew Scott, abrindo a porta do escritrio e colocando a cabea para fora. O que o trouxe at aqui, seu velho danado? Aceitando, bem-humorado, o cumprimento brincalho, o juiz apertou a mo do amigo, que tinha atravessado a sala com rpidas passadas. Vim convidar meu par favorito de pai e filha para o almoo. Seu olhar brilhante deslizou para Abbie. Isto , se a filha j no tiver se comprometido com outra pessoa. . . Creio que hoje o horrio de almoo est vago, na agenda social ela replicou rindo. Voc poderia estar reservando todo o seu tempo livre para aquele simptico novo reverendo o juiz sugeriu. Quando vai se encontrar com ele de novo? Provavelmente domingo, na igreja, como todo mundo. A voz de Abbie tinha um trao de frieza. Os comentrios do velho amigo estavam comeando a irrit-la. S porque almocei uma vez com ele, por puro acaso, no quer dizer que isso v se tornar um hbito. Drew, acho que esta menina est doente! Ela finge que no est interessada naquele sujeito! E no estou mesmo Abbie protestou, mentindo com a cara mais limpa deste mundo. Posso saber o que a faz diferente do resto das mulheres desta cidade? O olhar incrdulo do juiz fixou-se em seu rosto. Pelo que ouvi dizer, elas no sabem mais o que fazer para chamar a ateno dele. Verdade? Drew Scott entrou na conversa, juntando-se ao juiz para brincar com a filha. impressionante como fica sabendo de todos os boatos desta cidade, "Walter! No quer nos contar o que andou ouvindo? Pelo que sei, o homem no tem um minuto livre, com todas as visitas que anda recebendo. Todas as mulheres da congregao resolveram presente-lo com bolos, saladas, po feito em casa e uma infinidade de outras coisas. No h um lugarzinho vago na geladeira e nos armrios de cozinha do reverendo. Abbie partiu em defesa das presenteadoras. Acho isso bonito, da parte delas. Sempre devemos dar as boas-vindas a um novo habitante da cidade. Mas essas mulheres so sabidas. O juiz piscou, cheio de malcia. Nunca ouviu dizer que o caminho para o corao de um homem atravs do estmago? Falando nisso, Alice fez uma torta de mas para ele, tera-feira passada Drew comentou. Talvez seja melhor eu ficar de olho na minha esposa. Ela demorou mais de uma hora, na casa paroquial. Papai, voc no pode estar com cimes do reverendo! Eu no me importo que ela olhe. . . desde que no passe disso! Ele riu, mostrando que, na realidade, no estava preocupado. Parece que um grande nmero de esposas descobriu, de repente, que tm

problemas conjugais... O que foi um choque para seus felizes maridos disse o juiz. E agora todas elas esto recorrendo ao bom reverendo, em busca de conselhos e compreenso. Abbie teve a desagradvel intuio de que Fran Bigsby era uma dessas esposas. E entendeu o que o juiz estava tentando insinuar: na verdade, tudo no passava de uma artimanha para atrair a ateno de Seth e despertar seu interesse. Mas mais do que de simpatia que elas esto atrs Drew Scott murmurou, confirmando o receio da filha. A mulherada toda est se oferecendo para ajud-lo em tudo, desde a limpeza da casa at a datilografia dos boletins da igreja. O juiz suspirou com ar exagerado e ergueu os olhos para o cu. E ainda dizem que a vida de um homem solteiro solitria! Basta ele mexer um dedinho que metade das mulheres do estado viro correndo. Aposto que a igreja estar cheia at o teto, domingo que vem. Isso no me surpreenderia nem um pouco Drew concordou. Foi nesse exato momento que Abbie decidiu que no seria uma daquelas mulheres. No queria que Seth tivesse a impresso de estar sendo caado por ela, como todas as outras mulheres da cidade pareciam estar fazendo. No costumava ir igreja todos os domingos, por isso ningum estranharia se faltasse a um ou dois servios religiosos. Ela falou de modo bem casual a este respeito quando, conversando com a me no sbado, mencionou que no iria igreja no dia seguinte, pois pretendia visitar vov Klein. Sua me aceitou a deciso sem problemas, mas seu pai lanou-lhe um olhar estranho. No entanto, no fez nenhum comentrio. Abbie mal tinha se sentado escrivaninha, na segunda-feira de manh, quando a porta da rua se abriu e as irms Coltrain entraram. As duas sempre usavam roupas que no combinavam com a da outra e, naquele dia, para no fugir regra, Esther estava com um vestido vivamente estampado de vermelho, enquanto Isabel exibia um modelo vaporoso, de chiffon cor-de-rosa. A est voc, Abbie! Esther declarou, com ar feliz. O estampado de seu vestido refletia a luz fluorescente do escritrio, o que dava a seus cabelos brancos um tom ligeiramente rosado. Bem que achamos que a encontraramos aqui, no escritrio do seu papai. Eu trabalho aqui, durante a semana Abbie explicou, certa de j ter dito isto s duas pelo menos uma dzia de vezes, antes. Nenhuma das irms Coltrain jamais trabalhara, pois tinham sido criadas acreditando que lugar de mulher, casada ou no, em casa. Felizmente, a herana que os pais lhes deixara, ao morrer, permitira que continuassem vivendo de acordo com essa idia. Abrindo a enorme bolsa preta de tapearia, decorada com flores cor-de-rosa, Isabel tirou um mao de papis dos mais variados tamanhos e cores, presos por uma estreita faixa de elstico. Ns pretendamos lhe entregar isto ontem, na igreja, mas voc no foi ela disse. O que isto? Franzindo a testa, Abbie estendeu a mo para os papis. No se lembra? Esther olhou-a, aflita. Voc prometeu datilografar nosso manuscrito. Ele j est pronto?! Abbie levantou os olhos da primeira folha de papel, inteiramente coberta por garranchos difceis de serem decifrados, e fitou, incrdula, as duas irms. Deus do cu, no! Isabel riu, alegre. Ns s achamos que seria mais fcil se voc fosse passando a limpo o que fssemos terminando. J escrevemos bastante, no acha? perguntou Esther, excitadssima.

Trabalhamos todos os dias, no foi, Isabel? to divertido, Abbie! Isabel declarou, inchada de satisfao e orgulho. No imagina como estamos contentes com a sugesto do reverendo. Abbie nunca vira as duas irms to contentes. O entusiasmo delas era contagiante! Espero que no tenha dificuldade pata ler o que escrevemos. Cobrindo a boca com a mo, Isabel sussurrou para Abbie: Esther costumava ter uma letra linda, mas com o reumatismo nem sempre ela consegue escrever de forma legvel. Acho que no vou ter dificuldade nenhuma. Mas, se tiver, telefono para vocs. No contamos a ningum o que estamos fazendo. Num gesto protetor, Esther colocou a mo sobre o manuscrito. Voc a nica que sabe. No direi uma palavra a ningum. Abbie fez uma cruz sobre o corao, numa promessa solene de segredo. Desde agora, ele ficar trancado na ltima gaveta da minha escrivaninha. Tome cuidado com ele. Isabel estava to preocupada, que Abbie resolveu guard-lo diante dela. Assim que acabar de datilografar estas folhas, telefone para ns pediu Esther. At l, j teremos mais alguns captulos escritos. Virou-se para a irm. Vamos, Isabel. Vamos para casa, continuar nosso romance. At logo disse Abbie, sorrindo da pressa com que as duas se dirigiram para a porta. E no se preocupem! Eu aviso assim que terminar de datilografar esta parte. Aquela noite, ao colocar a mquina de escrever porttil sobre a mesa da cozinha e datilografar as primeiras pginas do manuscrito, Abbie comeou o que se tornou uma rotina. As irms Coltrain tinham usado tudo para escrever, desde papel de po at sofisticados papis de carta, e ela logo descobriu que os nmeros marcando a seqncia de pginas nem sempre eram corretos. Na verdade, na maior parte das vezes eles estavam errados. Antes de comear a datilografar, Abbie teve que decifrar os garranchos das duas irms e organizar as pginas na ordem certa. Ela esperava que o manuscrito fosse uma coleo de anedotas de anos atrs e histrias de velhos cidados locais, sem a menor conexo. Mas, para sua surpresa, as duas irms tinham alinhavado tudo isso de modo a formar um enredo inteligente, conseguindo como resultado um romance incrivelmente trrido, passado em Eureka Springs, no incio do sculo. Todas as noites, dali em diante, Abbie se sentava mquina de escrever por trs horas, corrigindo as palavras mal escritas e colocando a pontuao adequada em frases onde no existia nem sequer uma vrgula correta. Era um processo longo e tedioso, mas ao mesmo tempo fascinante por causa dos personagens e histrias narrados pelas duas irms. O nico seno era que, quando ela j estava se acostumando a ler os garranchos de Esther e podendo trabalhar mais depressa, a parte seguinte vinha na letra de Isabel e tudo voltava estaca zero. Datilografar o manuscrito deu-lhe uma desculpa perfeita para no ir igreja, no domingo seguinte. E, quando terminou de datilografar o primeiro mao de folhas, as irms j tinham escrito outro tanto, o que lhe servia de motivo para no comparecer ao prximo servio religioso tambm. Com o tempo, ela comeou a se cansar de trabalhar no escritrio durante o dia; noite e nos fins de semana, em casa. Na segunda-feira aps o terceiro domingo em que no fora igreja, Abbie entrou no escritrio praticamente se arrastando. Apoiando-se na mesa, ligou a cafeteira e esperou que o caf comeasse a pingar na xcara. Seu pai apareceu quando estava exatamente no meio de um enorme bocejo. Voc no pode continuar assim, Abbie ele disse, balanando a cabea. Precisa sair um pouco, para se divertir. Todas as noites eu ouo voc martelando naquela

mquina de escrever! Vou tirar esta noite de folga, papai ela prometeu, tentando sufocar outro bocejo. No s esta noite. Voc est precisando de duas ou trs noites de folga. V ao cinema. . . Ou ento convide um rapaz para sair. Estamos na poca da liberao feminina! Est bem, papai. Abbie sorriu com desnimo, pensando que no estava interessada em convidar ningum. A no ser Seth, claro! Mas a luz vermelha da cafeteira acendeu, para indicar que o caf estava pronto, e ela afastou essa idia da cabea. O caf est pronto. Tenho que ir ao tribunal. Ele lanou um rpido olhar para o relgio. Mas d tempo para tomar uma xcara. Quando seu pai saiu, Abbie j havia tomado uma xcara de caf e conseguido, finalmente, abrir os olhos por inteiro. Servindo-se de outra xcara, ela sentou-se escrivaninha e ligou o ditafone para ver o que tinha a datilografar. Quanto mais pensava na sugesto do pai, mais se convencia de que ele estava certo. Momentos depois, ouviu a porta da rua se abrir e preparou-se para cumprimentar o recm-chegado com um sorriso alegre. S que o recm-chegado era Seth Talbot. Seus olhos castanho-esverdeados arregalaram-se e, de repente, ela se sentiu mais desperta do que nunca. Nas ltimas trs semanas, s o vira de vez em quando pelas ruas da cidade, ao volante do carro esporte verde. Mas agora ali estava ele, em carne e osso, e seu corao comeou a bater como um louco. E quando ele se aproximou da escrivaninha, to alto, msculo e sorridente, uma estranha fraqueza apossou-se de seus joelhos. O colarinho branco de ministro envolvia-lhe o pescoo, contrastando intensamente com a pele bronzeada de sol que cobria, mas seus sentidos no mostraram o menor respeito pelo smbolo que o marcava como um homem de Deus. Todo o seu ser estava reagindo masculinidade, s feies atraentes e aos olhos profundamente azuis de Seth Talbot. Bom dia, reverendo. Abbie surpreendeu-se com o tom calmo de sua voz. Bom dia. Os olhos de Seth enrugaram-se nos cantinhos parcialmente, escondendo a intensidade do olhar com que ele a examinou da cabea aos ps. Como vai voc? Bem, obrigada. Achando que ele tinha vindo procura de seu pai, ela acrescentou: Papai acabou de sair, mas at o meio-dia deve estar de volta. Eu no vim ver seu pai. Vim ver voc. Seth falou de um modo casual, mas mesmo assim uma excitao atordoante tomou conta de Abbie, deixando-a quase incapaz de respirar. No a tenho visto na igreja ultimamente, por isso resolvi entrar e ver se no h nada de errado com voc. Ah! Abbie balanou a cabea, desapontada. O pastor est procura das ovelhas que se perderam de seu rebanho. . . Seth semicerrou os olhos, ao perceber a leve ironia na voz dela. Mais ou menos isso. Sinto falta de algum que possa me criticar com honestidade, na congregao. Se eu disser ou fizer algo de que voc no goste, sei que no hesitar em chamar minha ateno. Voc no do tipo capaz de lisonjear meu ego. Mas ele estava lisonjeando o dela, tentando faz-la acreditar que se importava com sua presena na igreja. O nico seno era que persuadir os membros da igreja, a freqentarem regularmente os servios religiosos de domingo, fazia parte do trabalho dele. Sabe como . . . Abbie deu de ombros. A gente vai se deitar no sbado com a melhor das intenes, mas, sem saber como, no acorda a tempo de ir para a igreja, no

dia seguinte. A falta de alegria em seu sorriso tinha muitas causas. Eu lhe disse que no era uma das ovelhas mais fiis. E eu lhe disse que a traria de volta ao rebanho Seth lembrou-a, sorridente. verdade. Est bem, eu prometo ir igreja este domingo. Satisfeito? Abbie no queria prolongar a conversa, pois estava com medo de que Seth percebesse que no era diferente das outras mulheres da cidade, que se sentiam atradas por ele, como homem. E, se ficassem muito tempo juntos, era exatamente isso que iria acontecer. Foi fcil. Ele deu a impresso de encarar a rpida rendio dela com uma certa curiosidade. "Pea e recebers" Abbie replicou, citando a Bblia. Este um oferecimento que no vou recusar. O sorriso dele abriu-se mais. Voc poderia datilografar algumas coisas para mim? Pelo que ouvi dizer, muitas voluntrias j se ofereceram para datilografar seus boletins. . . Ah, mas elas no so voluntrias capazes de datilografar. Pelo menos, no com mais de um dedo. Eu gostaria de ajud-lo, mas j concordei em datilografar um manuscrito para. . . para outra pessoa. Como havia prometido s irms Coltrain, Abbie manteve o segredo delas. Trabalhando aqui, durante o dia, e datilografando o manuscrito, noite, no me sobra tempo para mais nada. Pelo seu jeito de falar, parece que sua vida se resume em muito trabalho e nenhuma diverso. , eu tenho andado bastante ocupada, mas hoje vou me recompensar: tirarei a noite de folga. Vai sair com algum? Numa comunidade pequena como aquela, no havia sentido em mentir. Se dissesse que ia se encontrar com algum, teria que dar um jeito de arranjar esse algum ou seria apanhada em flagrante mentira. No respondeu com indiferena, para mostrar que no se importava com isso. timo. O que acha, ento, de jantar comigo? Era a ltima coisa que Abbie esperava, e uma enorme vontade de aceitar invadiu-a. Mas resistiu. Obrigada, mas eu estava planejando uma noite calma e curta. Quero ir cedo para a cama. No h problema. Depois do jantar eu a levo diretamente para casa, para que possa descansar. O que prefere? Comida mexicana? Pizza? Carne? Estava ficando mais difcil recusar, e ela balanou a cabea, num gesto negativo. Usarei meu colarinho esta noite, em sua homenagem Seth declarou, zombeteiro. Abbie respirou fundo, para criar coragem. Viver numa comunidade pequena como esta muito difcil, reverendo. Se jantarmos juntos esta noite, amanh toda a cidade estar dizendo que estamos tendo, um. . . um caso! E o que tem isso? Ela gostaria que Seth no estivesse to perto. Ele havia apoiado as mos sobre a escrivaninha e se inclinado em sua direo, de tal modo que podia at mesmo sentir-lhe o cheiro da loo ps-barba. Tem que. . . que um ministro, e ainda por cima solteiro, no pode se dar ao luxo de despertar falatrios. Falatrios no me atingem. E se eles no me atingem nem me preocupam, tambm no devem preocup-la.

Eles no me preocupam. Ento, vai jantar comigo. Pizza. A atmosfera numa pizzaria seria bem mais casual, sem a menor chance de levar a uma intimidade maior. E no haveria nenhuma conversa agradvel, depois da refeio. De todas, esta era a escolha mais segura. Pego voc s seis e meia. Certo? Certo! Abbie concordou, sem a menor dvida de que havia ficado completamente louca. Sabe onde eu moro? Sei. Seu endereo est no arquivo da congregao. Que ele tinha verificado onde ela morava, era evidente. Mas se fora por acaso ou de propsito, Abbie no sabia. Deve ser o endereo de meus pais que est no arquivo. Eu moro no apartamento em cima da garagem. Seth endireitou o corpo. Eu tambm morava num lugar assim, quando estava no seminrio. Meus amigos e eu nos divertimos muito l. Eu gosto do meu apartamento. Bem, no vou atrapalhar seu trabalho por mais tempo. No quero criar mais problemas com seu pai, a respeito disso ele declarou, sorrindo de um modo que desmentia a seriedade de suas palavras. At a noite. At. Abbie s esperava no se arrepender depois. CAPTULO V Dez minutos depois das cinco, aquela tarde, Abbie estava colocando a escrivaninha em ordem, para ir embora, quando seu pai saiu da sala em frente, cornos culos na ponta do nariz e uma carta na mo. Mudei de idia sobre o modo como esta carta deve ser escrita, Abbie, Voc vai ter que bat-la de novo ele disse, sem prestar ateno ao que ela estava fazendo. Mas no precisa ser agora, precisa? So mais de cinco horas. Drew levantou o pulso, para enxergar o relgio. Puxa! Eu no havia percebido que j era to tarde. Mas voc no se importa de ficar mais alguns minutos, no ? No h razo para que queira ir correndo para casa. Para ser franca, h sim. Tenho um encontro. Surpreso, ele tirou os culos para v-la melhor. Desde quando? No me diga que seguiu meu conselho e convidou um rapaz para sair! No. Ela ainda no era to liberada. O reverendo Talbot passou por aqui, hoje de manh, e me convidou para ir comer uma pizza. O reverendo Talbot! Ora, ora. . . Abbie conhecia aquele tom de voz. Ele sempre precedia uma verdadeira inquisio para determinar seu grau de interesse por algum. Papai, ns s vamos sair para comer uma pizza repetiu, para impedir que o pai enxergasse mais do que havia, naquele convite. O que valia como um aviso para si mesma, tambm. Acho que a carta pode esperar. . . desde que voc a refaa assim que chegar ao escritrio, amanh de manh. Drew resolveu, desistindo das perguntas indiscretas que pretendia fazer.

Obrigada. Mandando-lhe um beijo, Abbie saiu apressada do escritrio para pegar o carro. Um estranho poderia pensar que seria mais fcil, para ela, ir e voltar com o pai. Mas Drew era um sujeito madrugador, que muitas vezes comeava a trabalhar s quatro ou cinco horas da manh, quando tudo estava em silncio e as chances de ser interrompido eram menores, e ela no tinha necessidade de chegar antes das nove. Por isso, geralmente ia sozinha. Gemendo, Abel abriu caminho por entre o trfego e -subiu a rua serpenteante que levava casa dos Scott. Abbie s tinha uma hora para se arrumar, antes de Seth chegar, e aproveitou cada minutinho dessa hora. Enquanto a banheira enchia de gua, tirou o p dos mveis e catou as revistas e jornais espalhados pelo cho. Depois, um rpido banho e viu-se diante da difcil deciso do que vestir. Nada lhe parecia apropriado. Suas roupas ou eram muito justas, ou muito decotadas, ou simples demais. No fim, acabou escolhendo um jeans branco e um bluso largo e moderno, verde-garrafa. O decote do bluso era um pouco pronunciado, mas, se se lembrasse de sentar ereta, tudo correria bem. Ela estava passando uma escova pelos cabelos, quando ouviu o carro esporte de Seth subindo a rua. Em sua pressa, enganchou as cerdas da escova no brinco de argola que estava usando, dando um doloroso puxo na prpria orelha. Ai! Foi um grito baixo e involuntrio, interrompido pelo som de passos na escada. Correndo, Abbie alcanou a porta no momento exato em que Seth deu a primeira batida. Abriu-a, com. a inteno de partir imediatamente, mas ele no lhe deu chance. Sem esperar convite, entrou. Cheguei um pouco adiantado. Espero que no se importe disse, virando-se para ela, que ainda estava segurando a porta aberta. No, no tem importncia. E eu j estou pronta. Uma pequena faixa branca aparecia acima da gola do bluso de nilon azul-claro de Seth. Ele estava usando o colarinho de ministro. timo. Os olhos intensamente azuis percorreram, rapidamente, o apartamento. Se eu pudesse, mudaria para c e lhe daria a casa paroquial. Abbie franziu a testa, sem saber se um ministro podia ou no fazer esse tipo de comentrio. Adivinhando o que lhe ia pela cabea, Seth sorriu. No se preocupe, no estou quebrando nenhum mandamento. No estou cobiando seu apartamento. Eu. .. Voc no tinha certeza. - No. melhor pegar um leno. O olhar dele pousou sobre os cabelos dela. Estou com a capota do carro abaixada, e o vento pode embaraar seus cabelos. Est bem. Sorrindo com um certo nervosismo, Abbie dirigiu-se ao quarto. J volto.. No h pressa. Mas ela pensava de modo diferente e, no quarto, remexeu apressada a gaveta de cima da cmoda, at achar uma echarpe de seda pura, verde com desenhos dourados. O tom de verde no era exatamente o do bluso, mas era bem prximo. Quando voltou para o outro cmodo, Seth estava em p diante da mesa com a mquina de escrever, lendo as pginas j datilografadas. Ele seguia uma linha com a ponta dos dedos, como se estivesse examinando uma passagem em especial, e um tremor de apreenso percorreu-a de alto a baixo. Onde mesmo tinha parado de datilografar? Algumas cenas do livro eram incrivelmente

quentes. este o manuscrito que voc est datilografando? Seth perguntou, assim que sentiu sua presena no local. . Estou contente pelas irms Coltrain terem seguido meu conselho. Como sabe que o manuscrito delas?! Reconheci a letra. Ele sorriu. Isabel me mandou um bilhete. Ningum mais escreve com tantos floreios. Arqueou uma das sobrancelhas, com ar interrogativo. Por qu? Elas querem manter a autoria do livro secreta? Querem, sim. Bem, comigo o segredo est a salvo. Seth garantiu, divertido. E, batendo com um dedo no papel, comentou: A julgar por esta passagem, no difcil adivinhar por que elas no querem ser apontadas como as autoras deste livro. Que passagem? Ansiosa, Abbie moveu-se em direo mesa, mas estacou abruptamente, quando ele comeou a ler. "A mo dele envolveu-lhe o seio, e Sofre achou que, na certa, desmaiaria de prazer." Uma exclamao abafada escapou-lhe dos lbios, interrompendo-o e levando-o a levantar os olhos para ela. O livro tem bom enredo. No deve julg-lo s por este pedao. Os personagens so interessantes e muito bem ambientados defendeu. Eu no estou julgando nada. Riso e uma expresso indefinvel brilharam nos olhos azuis. Achou que eu fiquei ofendido com o que li? Ou chocado? Ela mordeu o lbio inferior, nervosa e embaraada. No sei. . . Mas este no deve ser seu padro normal de leitura. Involuntariamente, seu olhar desviou-se para o colarinho dele. Por prazer, eu leio histrias de mistrio. Agora, a expresso dele era francamente zombeteira. Travis McGee um dos meus personagens favoritos. E ele vive algumas cenas de amor bem apaixonadas. Oh! Abbie no queria continuar a falar de amor e paixes humanas. Sexo era a palavra que desejava evitar, pois estava por demais consciente do fato de estarem os dois sozinhos no apartamento. H quanto tempo Seth tinha subido? Cinco minutos? Dez? E se sua me ou um dos vozinhos o tivesse visto entrar? Apertando com fora a echarpe, sugeriu: No melhor irmos andando? Claro ele concordou, seguindo-a em direo porta. Abbie percebeu que estava sendo observada com cuidado, mas, mesmo assim, surpreendeu-se quando Seth lhe perguntou, no momento exato em que alcanaram a porta: H quanto tempo no recebe um homem em seu apartamento? Assustada, virou-se para encar-lo. Desde que... Interrompeu-se abruptamente. Quase tinha dito "desde que terminei com Jim", quando no havia a menor necessidade de ser to sincera. H bastante tempo respondeu em vez disso, tirando a chave da bolsa. Achei que voc no estava vontade. Seth esperou no primeiro degrau, enquanto ela trancava a porta. Poucas pessoas trancam a porta por aqui, quando saem de casa. um hbito que ficou, de viver na cidade grande ela admitiu, guardando a chave na bolsa e caminhando para a escada. A escada era larga o bastante para os dois descerem lado a lado, e a sensao da

mo de Seth em sua cintura quase fez Abbie estacar. Ela no estava preparada para o toque casual, que atingiu-a como um choque eltrico e tornou-a mais consciente ainda da figura alta e mscula junto de si. Seth no tirou a mo de sua cintura quando chegaram ao ltimo degrau, continuando a gui-la at o carro. S ento caminhou frente, para abrir a porta. De vez em quando este fecho emperra explicou, abrindo a porta por dentro e esperando que Abbie entrasse, para fech-la de novo. Era um carro pequeno, com um console entre os bancos, colocados o mais prximo possvel. E o espao, que j era pouco, tornou-se menor ainda quando ele se sentou atrs do volante, o ombro quase tocando o dela. Abbie tentou esconder o quanto estava consciente dessa proximidade forada, amarrando a echarpe sob o queixo. Enquanto ela no terminou, Seth no fez o menor gesto para ligar o motor. Pronta? perguntou ento. Virando-se para confirmar com a cabea, Abbie foi atingida pela fora total do olhar que ele lhe lanou, examinando-lhe o rosto. Com esta echarpe, seus olhos ficam mais verdes. Seu corao disparou e tornou-se to difcil manter uma atitude alegre e despreocupada, que Abbie se viu desejando que ele no tivesse notado sua aparncia. Elogios colocavam o passeio amigvel num nvel diferente, muito mais pessoal. Obrigada. . . reverendo. Era preciso no se esquecer da profisso dele. Uma expresso pensativa apareceu no rosto de Seth, antes que ele se virasse para dar a partida no carro. O poderoso motor rugiu de imediato e, acidentalmente, ele bateu com a mo no joelho de Abbie, ao engatar a marcha r. Com as feies totalmente inexpressivas, Seth passou o brao pelo encosto do banco ao lado e olhou para trs, para manobrar o carro para fora do ptio dos Scott, onde havia estacionado. Ao ver que ele estava com a ateno concentrada no volante, Abbie fez o possvel para relaxar. O barulho do motor e o vento gerado pela velocidade em que estavam tornava difcil uma conversa, e ela manteve a boca fechada, os olhos fixos na paisagem em frente e os joelhos fora do caminho da mo dele, que estava constantemente mudando a marcha. O carro esporte cruzou rapidamente as ruas serpenteantes e sombreadas por rvores, que nunca se cruzavam, formando ngulos retos. Atravs da cidade construda na encosta da colina, existiam quilmetros e quilmetros de paredes de pedra cinzenta, feitos para evitar desabamentos de terra. Seth evitou o caminho mais procurado, que passava pelo centro histrico da cidade, e virou para o leste, em direo principal estrada da regio. A pizzaria j estava mais ou menos cheia, quando eles chegaram, mas ainda havia algumas mesas vagas. Seth escolheu uma num canto calmo e meio escondido, o que levou Abbie a imaginar se ele tinha feito isso procurando privacidade ou para evitar ser visto. A diferena entre as duas razes era pequena e, ao mesmo tempo, enorme! Quatro cadeiras rodeavam a mesa forrada com uma toalha de algodo, xadrez de vermelho e branco. Seth ajudou-a a sentar-se e acomodou-se na cadeira ao lado. Depois de fazer o pedido, comeou a falar e, quando Abbie deu por si, estavam numa conversa gostosa e descontrada. Mais vontade, ela pde corresponder aos modos amigveis dele. Pode ficar com o ltimo pedao, Abbie. Seth empurrou a bandeja de papelo para o seu lado, mas ela recostou-se na cadeira, sacudindo a cabea num gesto negativo. Obrigada, mas estou satisfeita, reverendo. Poucas vezes comi uma pizza to

gostosa. Quer mais alguma coisa? Outro refrigerante, talvez? Obrigada. Ela apontou para o copo, com bebida pela metade. Ainda tenho bastante. Houve um momento de silncio, durante o qual ele observou-a tomar um gole do refrigerante pelo canudinho de plstico. Seu olhar deslizou da boca para os olhos dela, quando Abbie levantou a cabea. Voc no costuma sair muito, no , Abbie? Nervosa, ela mexeu a bebida com o canudinho. Saio quando tenho vontade murmurou, explicando a falta de atividade em sua vida social e, ao mesmo tempo, declarando que isso acontecia por sua vontade. No tem amigos chegados? Estive fora daqui quatro anos, e isto me fez perder o contato com eles. A maioria est casada e com famlia para cuidar, e muitos mudaram-se para outras cidades. Mas eu no me sinto, s, reverendo. Queria deixar isso bem claro, para evitar que ele sentisse pena dela. Acho que gosto da minha prpria companhia acrescentou, com um leve sorriso. Ou ento no est preparada para assumir um relacionamento mais srio, to pouco tempo depois de terminar com aquele sujeito de Kansas City. Abbie empalideceu. Como soube de Jim?! Eu poderia fingir que adivinhei, mas seria bobagem. Como deve saber, numa cidade pequena fica-se sabendo de tudo... E eu j estava desconfiado. Estava muito apaixonada por ele? No, mas pensei que estava. Tensa, Abbie colocou o copo sobre a mesa. Aquele era um assunto que ainda no tinha discutido com ningum, e no estava certa de querer falar a respeito com ele. Se bem que, na realidade, havia muito pouca coisa para ser dita. No entanto, superei tudo to depressa, que no pode ter sido amor. O que aconteceu? Nada. Eu estava pronta para um relacionamento srio e ele no. Um namoro desses no tem sentido e s poderia acabar mesmo. Fico contente por no terem restado cicatrizes profundas. Vozes altas e risonhas ressoaram do outro lado da pizzaria, onde vrios jovens estavam sentados. Seth olhou para eles, depois voltou-se para Abbie. O lugar est comeando a ficar cheio. Talvez seja melhor sairmos, para ceder nossa mesa a outros. Abbie fez que sim e levantou-se, empurrando a cadeira paca trs. As perguntas dele, a respeito de seu romance fracassado, no lhe saam da cabea. Estava comeando a desconfiar de que essa era a razo daquele convite para sair, e precisava descobrir logo a verdade, para no fazer papel de tola. Reverendo. . . murmurou, quando j estavam se aproximando do carro. E quase perdeu a coragem de continuar, quando notou a impacincia que brilhou nos olhos de Seth por um breve momento, quando ele parou para olh-la. Este convite para sairmos, esta noite. . . foi porque achou que eu estava sofrendo por causa do meu romance fracassado e precisando de consolo? Surpreso, ele franziu a testa. Isso nunca me passou pela cabea, Abbie. Certa de que a reao de Seth fora sincera, Abbie sorriu, aliviada, e entrou no carro cuja porta ele acabava de abrir. Eu sei que prometi lev-la de volta para casa assim que terminssemos de jantar,

mas parece que vamos ter um lindo pr-do-sol. Sentando-se junto dela, Seth apontou para o sol, que j comeava a tingir as nuvens de rosa. No quer ir at o mirante, l em cima, para v-lo? Quero, sim. De repente, Abbie perdeu toda a pressa de voltar para seu apartamento vazio. Eles no estavam longe do mirante, de onde se via toda Eureka Springs e de onde se podia observar tanto o nascer quanto o pr-do-sol. Seth parou o carro na extremidade oeste e, desligando o motor, passou os dedos pelos cabelos desarrumados pelo vento. O silncio do anoitecer envolveu Abbie, e uma brisa gostosa, tpica do vero, comeou a soprar. Enquanto o cu passava de rosado para vermelho, ela desamarrou a echarpe e deixou-a escorregar at os ombros. Parece bonito demais para ser real, no acha? Seu olhar voltou-se para Seth. Parece ele concordou, passando o brao pelo encosto do banco em que ela estava. Se um artista tentasse pintar um pr-do-sol como este, sairia algo completamente artificial. verdade. Percebendo que estava sussurrando, Abbie riu baixinho. Por que estamos falando assim? Provavelmente porque somos os nicos aqui. Seth sorriu, olhando a rea em torno. Mas acho que isso vai mudar, assim que anoitecer. Este parece o lugar ideal para adolescentes virem namorar. Virou-se para Abbie. para c que eles costumam vir? Bem. . . este mirante costumava mesmo ser o lugar preferido dos namorados de Eureka Springs Abbie admitiu, perturbada pela idia. Voc chegou a vir para c com seu namorado? Ele estava caoando do embarao dela. Algumas vezes, mas isto foi h muitos anos, reverendo. Quer parar de me chamar de reverendo a todo momento? Seth pediu, num tom de voz meio divertido, meio exasperado. No sei se sabe, mas eu tenho um nome. Seth. Eu sei, reverendo, mas... Seu pulso disparou, quando sentiu o dedo msculo pousar sobre seus lbios. Seth ele corrigiu, com firmeza. Abbie estava to tensa que no conseguia respirar. Ele estava se inclinando em sua direo, a outra mo apoiada na curva de seu ombro, e a estranha sensao de estar sendo atrada para as profundezas dos olhos incrivelmente azuis atingiu-a. Quando o dedo bronzeado deslizou por sua boca, numa quase carcia, estremeceu da cabea aos ps, desejando. . . O qu? Diga Seth ordenou, a voz rouca. Seu olhar procurou os lbios dela, para v-los formar seu nome. Seth Abbie sussurrou. A cabea loira inclinou-se e ela soube, por instinto, que ele ia beij-la. Os dedos msculos repousavam, de leve, ao longo de seu queixo e da curva de seu pescoo, mantendo-a imvel sem aplicar a mnima presso. Uma onda de excitao tomou conta de seus sentidos, mas, apelando para toda a sua fora de vontade, conseguiu mant-los sob controle. O primeiro roar dos lbios de Seth foi breve e suave, mas eles logo voltaram para tomar posse de sua boca com calor. Abbie hesitou em corresponder, pois no queria demonstrar o quanto desejava a carcia, mas, insistindo com ardor, ele persuadiu-a a ceder. Finalmente, Seth afastou-se alguns centmetros para estud-la. Devagar, as plpebras de Abbie ergueram-se, revelando o atordoamento e a incerteza em seus olhos. Sua boca

permaneceu ligeiramente entreaberta, suavizada pelo beijo persuasivo, e seu corpo, apesar de imvel, por dentro ardia de vontade de aproximar-se mais do dele. Mas ela ainda estava muito insegura de si mesma e dele para tomar a iniciativa. Os olhos azuis notaram tudo isso com satisfao. Seth? A boca de Seth curvou-se num sorriso atraente, que a fez prender a respirao. At que enfim voc me chamou de modo certo, Abbie ele murmurou, aproximando-se de novo. Seus lbios estavam se movendo para encontrar os dele, quando o encanto do momento foi quebrado pelo rudo de outro carro chegando. Endireitando o corpo abruptamente, Abbie lanou um olhar ansioso por cima do ombro. Ao mesmo tempo, Seth tirou a mo de seu pescoo e pousou-a em seu brao, como se estivesse esperando que ela fosse abrir a porta e fugir para longe. O outro veculo ainda no era visvel, mas o som de seu motor estava cada vez mais perto. Com todos os diabos! ele praguejou baixinho, antes de virar-se e colocar as duas mos sobre o volante. O que foi que disse?! Com todos os diabos Seth repetiu, sorrindo de leve. Tive um av que era dinamarqus. Sempre que estava zangado ou aborrecido, ele usava esta expresso. Dizia que era melhor do que quebrar um mandamento, tomando o nome do Senhor em vo. Um sorriso trmulo surgiu nos lbios de Abbie. Por dentro, ela estava deliciada por ele ter se aborrecido com a interrupo. E mesmo concordou, baixinho. O olhar dele prendeu o seu por um longo momento, cheio de promessas atordoantes. Depois, exatamente quando um carro superlotado de adolescentes entrava no mirante, Seth estendeu a mo para a chave e deu a partida. Acho que melhor irmos para casa disse. Enquanto ele dava marcha r para voltar para a estrada, Abbie amarrou a echarpe na cabea. Estava se sentindo to bem que teve vontade de cantar. Naturalmente, no fez nada disso, nem mesmo quando, durante a volta, surpreendeu o olhar de Seth fixo em seu rosto, vrias vezes. Estacionando em frente garagem, Seth desligou o motor. Abbie esperou que ele desse a volta para abrir sua porta e aceitou a mo que lhe foi oferecida, para ajud-la a descer. Foi uma noite muito gostosa. Obrigada por ter me convidado murmurou, deixando a mo na dele por um instante alm do necessrio. O prazer foi todo meu. Vou acompanh-la at a porta. Obrigada, mas no h necessidade de voc subir todos aqueles degraus comigo. Como quiser. Seth deu de ombros, com ar zombeteiro. S sugeri isto porque achei que poderia se aborrecer, se eu lhe desse um beijo de boa-noite aqui, onde seus pais e os vizinhos podem nos ver. Quando Abbie riu, chocada com a declarao, ele perguntou: No prefere mudar de idia? No justo fazer uma pergunta destas a uma garota ela protestou. Porque se respondesse "sim", estaria confessando que desejava ser beijada por ele, e se dissesse "no", estaria mentindo. Se bem que, dizendo "no", pelo menos no pareceria to audaciosa. Entendo. Com um meio sorriso zombeteiro nos lbios, Seth passou o brao por sua cintura e guiou-a para a escada. Um homem deve acompanhar a garota at a porta, sem dizer nada, e se arriscar. Mais ou menos isso Abbie admitiu, tirando a echarpe e ajeitando os cabelos,

distrada. Seu corao comeou a bater cada vez com mais fora, medida que subiam a escada. No sabia o significado das atitudes de Seth nem a que poderiam lev-la, sentimentos daquele tipo. Mas gostava da sensao que tinha, sempre que ele andava a seu lado, como naquele momento. Est com a chave? ouviu-o perguntar, quando alcanaram o degrau superior. Estou, sim. Abrindo a bolsa, guardou a echarpe e pegou a chave. Quando fechou de novo a bolsa, as mos dele pousaram em seus ombros, fazendo com que o encarasse. No momento em que a cabea loira inclinou-se para a sua, os magnticos olhos azuis prendiam toda sua ateno. Quais so minhas chances? Seth perguntou, os lbios curvados com sensualidade. Foi to fcil inclinar-se para ele e dar resposta erguendo o rosto, simplesmente. De imediato a presso das mos viris aumentou, puxando-a para mais perto do corpo musculoso. Um segundo antes de os lbios dele tocarem os seus, uma vozinha interior avisou-a de que estava beijando um ministro e que no deveria corresponder com muito ardor. Mas tornou-se praticamente impossvel seguir este conselho, quando as curvas suaves de seu corpo entraram em contato com os contornos rijos de Seth, fazendo com que se lembrasse das diferenas entre os dois sexos. Com uma certa timidez, envolveu-lhe a cintura com as mos, ao mesmo tempo em que as dele deslizavam ao longo de suas costas, para segur-la com firmeza. Desta vez, a boca de Seth no precisou explorar nada, pois j havia descoberto a calorosa suavidade de seus lbios. O beijo foi mais profundo, mais exigente e mais ardoroso. Sentindo o desejo crescer dentro de si, Abbie afastou-o, relutante, antes que o chocasse com seu comportamento. No foi fcil respirar de forma natural, principalmente com os braos dele ainda em torno de seu corpo e sentindo as coxas rijas de encontro s perna. Ela fitou-o por entre os clios semicerrados, depois desviou o olhar para o colarinho branco, que aparecia acima da gola do bluso azul. Obrigada, mais uma vez, rev. . . Seth. Devagar, Seth tirou as mos dela e deixou que uma certa distncia os separasse. Boa noite, Abbie. Boa noite. At domingo. Ele parou no primeiro degrau e olhou-a. Ou antes, at disse. Havia uma certa promessa nessas palavras, mesmo no sendo algo definitivo. Abbie abriu a porta do apartamento sorrindo, enquanto ouvia o som dos passos dele na escada. CAPTULO VI E ento? seu pai perguntou, sentando-se na beirada de sua escrivaninha. Depressa, Abbie removeu a xcara de caf que estava perto dele, para evitar que a derrubasse por acaso. E ento, o qu? Havia algo de errado com a carta que bati de novo? Nem uma vrgula. Eu estou querendo que me conte como foi seu encontro com o reverendo, ontem noite. Evitando o olhar dele, ela comeou a empilhar alguns papis.

No foi bem um encontro. Mas foi agradvel, se isto que est querendo saber. ----Agradvel! Engraado, eu seria capaz de jurar que ele era o tipo de homem capaz de proporcionar noites bem mais excitantes que uma simples noite agradvel. Papai, ele um ministro Abbie protestou, sabendo muito bem que o pai tinha razo. Ele um homem de carne e osso, como todos ns. No o coloque num pedestal, Abbie. Drew estudou a filha com ateno. Vai v-lo de novo? Imagino que sim. Domingo, na igreja. Voc sabe que no isto que estou perguntando. Ele a convidou para sair, de novo? No. Drew pensou a respeito disso por um instante, depois comentou, olhando a xcara de caf vazia, que tinha nas mos: Um ministro no deve ter muitas noites livres, com as reunies de jovens, os ensaios do coral e todas as funes cvicas a que deve comparecer. Isto deve limitar muito sua vida social. Eu no havia pensado nisso. Mas era uma idia reconfortante, pois oferecia uma explicao aceitvel para o fato de Seth no ter sido mais explcito sobre quando se veriam de novo. Bem... Drew levantou-se. Acho melhor eu pegar outra xcara de caf e voltar para a minha sala, para que voc possa trabalhar em paz. Na quinta-feira, Abbie deixou o escritrio mais cedo na hora do almoo, para que pudesse parar no correio e mandar algumas cartas. Quando voltou, pouco depois da uma, seu pai lhe disse: Logo depois que voc saiu, o reverendo Talbot passou por aqui. Ele queria v-la. Uma onda de frustrao invadiu-a. Aquela era a primeira indicao de que ele pretendia mesmo v-la antes de domingo, e ela no estava. Ele disse o que queria? perguntou, fingindo apenas um leve interesse. Acho que queria convid-la para almoar. Disse que tentaria falar com voc outra hora. Ah! Outra meia promessa indefinida. Obrigada, papai. Fazendo o possvel para no demonstrar o quanto estava desapontada, Abbie sentouse escrivaninha e guardou a bolsa na ltima gaveta. No sbado de manh, Abbie levantou-se cedo, juntou a roupa suja da semana e dirigiu-se lavanderia mais prxima. Sua me havia lhe oferecido as mquinas de lavar e secar que tinha, mas lavar e secar em casa geralmente consumia a maior parte de seu dia, enquanto que, na lavanderia automtica, no levava mais do que uma hora. Quando as roupas ficaram prontas, voltou para casa, parando num supermercado para pegar algumas coisas de que precisava. J eram mais de onze horas quando estacionou seu carro no ptio e desceu, carregando um saco de mercadorias. Abbie! Sua me chamou da porta dos fundos, quando ela remexia a bolsa procura da chave do apartamento. Telefonaram vrias vezes para o seu apartamento, esta manh. Quando elas viram que voc no respondia, ligaram para c. Elas quem? Isabel Coltrain e a irm. Falei com Isabel. Ela no disse o que queria, mas me pareceu ansiosa para falar com voc. Alice Scott estava verde de curiosidade. Tem idia do que ela poderia querer? Abbie estava certa de que as irms desejavam saber se havia terminado de bater a primeira parte do manuscrito, mas como tinha prometido guardar segredo, respondeu com meia verdade:

Talvez queiram que eu datilografe alguma coisa. J se espalhou pela cidade que ando fazendo "bicos". Recebi vrios telefonemas a respeito. Mas o que elas poderiam querer que voc datilografasse? Quem sabe? Para evitar uma mentira, Abbie deu-lhe as costas e ps-se a caminhar para a garagem. No entanto, a acelerao do motor de um carro, entrando no ptio, fez com que olhasse por cima do ombro. Um carro esporte verde-escuro avanou em sua direo, as linhas longilneas da carroceria fazendo com que desse a impresso de estar numa velocidade muito maior que a real. Uma onda de excitao invadiu-a quando reconheceu o carro e seu motorista, e voltou-se para ir ao encontro deles. Esqueci de lhe dizer sua me berrou. O reverendo Talbot telefonou, tambm. E, quando Seth desligou o motor e pulou para fora do carro, explicou: Eu estava acabando de dizer a Abbie que o senhor tinha telefonado, reverendo. Obrigado, Sra. Scott. Seth cumprimentou Alice com um gesto de cabea e aproximou-se de Abbie, com passadas longas e geis. Estava usando uma cala jeans, com uma camisa esporte azul, aberta no pescoo. E, mais uma vez, estava sem colarinho. Acabei de chegar. A alegria que Abbie estava tentando conter brilhava no fundo de seus olhos castanho-esverdeados. Estou vendo. D-me isso. Ele estendeu as mos para o saco de mercadorias. Eu carrego para voc. Quase sem resistncia, ela entregou o pacote e caminhou para a escada. Foi uma pena eu no estar no escritrio, quando passou por l na quinta-feira, reverendo. Vamos comear com isso de novo? Comear com o qu? Abbie parou no primeiro degrau. Com esta histria de reverendo. A intensidade do olhar dele fez seu sangue se aquecer. "Eu os chamo do modo como os vejo" citou, com um olhar entre zombeteiro e provocante. E, de imediato, sentiu-se culpada por estar flertando com ele. Olhe, Abbie. Seth tocou o pescoo com os dedos. Estou sem colarinho. Pelo resto do dia, voc estar vendo Seth. Portanto, faa p favor de cham-lo como o v. Est bem. . . Seth ela concordou, num tom de voz bem menos provocante. Tem alguma coisa para fazer hoje? Mantendo-se um degrau abaixo, ele seguiu-a escada acima. Eu estava pensando em datilografar o manuscrito das irms Goltrain. Elas esto ficando aflitas. Est um dia lindo, e o que voc precisa de ar fresco e um pouco de sol, no de mais horas diante de uma mquina de escrever. Eu estou aqui para libert-la disso. . Est? Abbie destrancou a porta e abriu-a, entrando na frente dele. Estava se sentindo embriagada de prazer. Era delicioso saber que Seth queria passar o dia a seu lado, mas faria de tudo para no parecer ansiosa ou alegre demais. Estou, sim. Ele caminhou at a cozinha e colocou o saco de mercadorias sobre o balco. Aproximando-se pelo outro lado, Abbie comeou a guardar tudo. Era difcil enfrentar os brilhantes olhos azuis. Havia algo de possessivo neles, que fazia seus pulsos latejarem. Vou precisar de alguns minutos para trocar de roupa, depois que guardar estas compras.

Devagar, Seth examinou o jeans desbotado que lhe envolvia os quadris e a camiseta branca, ligeiramente decotada. Seus cabelos avermelhados estavam presos num rabode-cavalo, e amarrados com uma echarpe de seda branca. O que voc est usando perfeito. Eram roupas de todo dia, limpas mas mostrando que j tinham sido usadas e lavadas muitas vezes. Abbie olhou para elas, depois para Seth. Aonde vamos? quis saber, inclinando a cabea para o lado. A boca de traos fortes sorriu. Ao paraso. Aonde?! Eu deveria ter dito ao paraso na terra Seth concedeu, com voz divertida. Achei um lugarzinho maravilhoso no campo. quieto, bonito, cheio de paz. . . Perfeito para um piquenique. Um piquenique! Ela sorriu, atrada pela idia. Mas logo em seguida ficou sria, pensando na comida que tinha no apartamento e no que poderia preparar. Seth deve ter lido seus pensamentos, pois disse: J estou com uma cesta cheia de alimentos, no carro. No precisa se preocupar com nada. Quer dizer que no posso contribuir com nada? S com voc mesma. O olhar que ele lhe lanou foi to vibrante, que Abbie estremeceu por dentro. Est bem respondeu levemente ofegante, entregando-se ao encanto que dele emanava. O telefone comeou a tocar, produzindo um som agudo que se intrometeu entre eles. Indecisa, Abbie mordeu o lbio e olhou para o aparelho. Deve ser uma das irms Coltrain murmurou, imaginando que desculpa poderia dar, para explicar o atraso na entrega das folhas datilografadas. Eu atendo. Seth j estava se movendo em direo ao telefone, quando falou. Ah, mas. . . Mas ele j estava com a mo no fone e, lanando-lhe um olhar por cima do ombro, ordenou: Acabe de guardar estas compras, para podermos sair. Eu dou um jeito nas irms para voc. Segurando com fora a lata de leite em p, que acabara de tirar do saco, Abbie observou Seth atender, cheia de ansiedade. O que as irms pensariam, quando descobrissem com quem estavam falando? Casa da Srta. Scott. Pausa. Ela est ocupada, no momento. Aqui quem fala o reverendo Talbot. Posso ajudar em alguma coisa, Srta. Coltrain? Olhando novamente por cima do ombro, Seth viu Abbie parada, observando-o. Com um gesto, pediu-lhe para se apressar. Sem tirar dele o olhar ansioso, ela foi at a geladeira e abriu a porta, para guardar o leite. No, ela ainda no terminou. A Srta. Scott pretendia datilografar um pouco mais hoje, mas eu achei que ela est trabalhando demais e resolvi lev-la para passar o dia fora. Ele virou-se um pouco, sorrindo para Abbie. Eu tinha certeza de que a senhorita entenderia. Pode deixar, que eu direi a ela. At logo. Enquanto Seth recolocava o fone no gancho e se aproximava, Abbie empurrou o po e um vidro de gelia para dentro de um armrio. O que foi que ela disse? Isabel pediu desculpas por estar pressionando voc e disse que esperava que no

estivesse muito cansada, E achou a idia do passeio excelente. Mas ela no... Com medo de estar sendo sensvel demais e reagindo de forma excessiva, Abbie calou-se. No achou estranho que eu atendesse ao telefone? Por que haveria de achar? ele prosseguiu, despreocupado, quando ela se virou com um sobressalto. normal, para um ministro, visitar os membros da congregao em suas casas. Eu sei, mas. . . Mas voc uma moa jovem, solteira e muito atraente, e eu tambm sou solteiro. Mais ou menos isso. Com a alma romntica que aquelas duas tm, aposto que elas esto deliciadas com a possibilidade de um romance estar se desenvolvendo entre ns. Seth sorriu, ao encontrar o olhar assustado de Abbie. Ah! Foi tudo que ela conseguiu dizer, uma vez que ele havia confirmado exatamente o que imaginava que as duas irms deviam estar pensando. Ns almoamos juntos, jantamos uma noite e agora vamos fazer um piquenique. No improvvel que as pessoas que nos vem cheguem a esta concluso. Eu sei. Com calma deliberao, Seth deu a volta no balco e tirou-lhe o saco de acar das mos, colocando-o sobre a pia. O protesto de Abbie morreu, quando ela sentiu os dedos dele em seus braos, movendo-se de forma acariciante. Por que se dar ao trabalho de negar? ouviu-o perguntar baixinho, olhando-a bem nos olhos. verdade, no ? Eu. . . acho que sim. A admisso sussurrada foi hesitante. Abbie estava com medo de revelar abertamente os sentimentos que se tornavam mais fortes, a cada novo encontro. Seth inclinou a cabea para o lado, as feies atraentes expressando um leve desagrado pela resposta cautelosa enquanto, com as mos, continuava a acariciar-lhe os braos. Voc no parece muito certa. Mas se este no o comeo de um romance, o que mais pode ser? No sei. Abbie sorriu, incerta. O que est havendo com voc? Por que no quer admitir a verdade? Acho que no estou acostumada a ser to franca. Como foi que -as irms Coltrain descobriram que voc estava a par do manuscrito delas? O brilho zombeteiro nos olhos de Seth mostrou-lhe que ele sabia por que estava mudando de assunto. Elas me convidaram para jantar, quinta-feira noite. Eu mencionei que tnhamos estado juntos, na noite anterior, e que eu tinha lido algumas pginas do manuscrito que voc estava datilografando. No contei que havia reconhecido a letra de Isabel, mas as duas estavam to ansiosas para saber minha opinio, que acabaram me dizendo que eram as autoras e perguntando o que eu achava. O sorriso dele tornou-se mais pronunciado. Pode ficar descansada, que elas no esto pensando que voc as traiu. Isso timo. Tambm prometi a elas que escreveria a alguns amigos editores que tenho e veria o que posso fazer para ajudar, quando o manuscrito estiver pronto. Tirando as mos dos braos dela, ele virou-se para olhar o saco de mercadorias. H mais alguma coisa aqui que possa estragar? No, j guardei tudo. S ficaram os enlatados. Ento, vamos fazer nosso piquenique.

Vamos Abbie murmurou, com a impresso de que seria capaz de concordar com quase tudo que ele sugerisse. Pouco depois de deixar a cidade, Seth saiu da estrada principal e tomou uma estradinha secundria, que serpenteava por entre as colinas. Abbie no tinha a menor idia de para onde estavam indo, pois nunca fora muito de explorar o campo e no estava familiarizada com aquelas estradinhas. O calor de vero havia queimado o capim, dando-lhe uma tonalidade amarelada que formava um lindo contraste com o verde-escuro das rvores. Sorrindo, ela virou o rosto para a corrente de vento gerada pelo carro esporte, que levantava nuvens de poeira do cho coberto de cascalho. Nuvens brancas flutuavam vagarosamente no cu, e o sol parecia uma bola dourada, aquecendo a terra com seus raios. Acima deles, um gavio comeou a circular, planando sem esforo nas correntes de vento. Ao longe, as montanhas Ozark ondulavam no horizonte, como ondas no mar. O barulho do potente motor do carro mudou, quando Seth tirou o p do acelerador, diminuindo a velocidade. A estrada continuava em frente, reta e sem ramificaes. Olhando em torno, Abbie viu uma trilha que levava ao porto de um campo cercado, e surpreendeu-se quando Seth entrou por ele e estacionou na primeira curva. Desligando o motor, ele removeu os culos escuros e abriu a porta para descer. Chegamos disse. Abbie olhou para o porto e a tabuleta onde se lia claramente: "Propriedade Particular Os invasores sero processados". Ns no vamos entrar neste campo, vamos? perguntou, saindo do carro tambm. A colina quase limpa continha apenas alguns carvalhos altos e imponentes para sombrear a grama amarela. No havia animais vista, mas o aviso na tabuleta era bem claro. Seth fez que sim e, retirando do banco de trs uma cesta de vime, falou: Espere s at voc ver a vista que se tem daquelas rvores. Acha que agenta carregar isto aqui? Mas h um aviso proibindo a entrada, no porto. Abbie apontou para a tabuleta, enquanto pegava a cesta. No podemos entrar l. Podemos, sim. Tirando uma geladeira porttil do porta-malas do carro, ele ps-se a caminhar para o porto. Estas terras pertencem minha famlia. sua famlia?! Eu no sabia que voc tinha parentes morando por aqui. E no tenho. No porto, Seth parou e tirou uma chave do bolso. Colocando a geladeira no cho, usou-a para abrir o cadeado da corrente que mantinha o porto trancado. Estas terras so um investimento apenas, para futuro desenvolvimento ou revenda. Ah! Cuidado para no tropear no arame farpado ele avisou, quando ela comeou a atravessar a estreita abertura. No quero ser processado como causador de leso pessoal. Seth falou em tom de brincadeira, mas Abbie perguntou-se se ele no estaria dizendo a verdade. Enquanto passava pelo porto, conseguiu ler a inscrio com letras menores, ao p da tabuleta. O proprietrio era identificado como a Corporao Tal-Bar. A Corporao Tal-Bar pertence sua famlia? perguntou, quando Seth j estava a seu lado. Pertence. O nome uma combinao de Talbot e Barlow. Barlow era o nome de solteira da minha av, e o irmo dela foi um dos scios de meu av. Pensei em fazermos

o piquenique debaixo daquela rvore l. Com um gesto de cabea, ele indicou o carvalho mais prximo. - A Tal-Bar uma companhia muito grande? Para ter terras naquela regio, Abbie achava que s podia ser. Para uma companhia pertencente a uma s famlia, eu diria que bem grande. Mas est longe de ser uma das maiores do pas. Havia um tom divertido na voz dele. E quando voc foi transferido para a nossa igreja, sua famlia mencionou que tinha estas terras. Na verdade, eu estive aqui alguns anos atrs, quando compramos a propriedade. Antes de obter minha transferncia, eu j estava familiarizado com esta regio. Voc no tem parte ativa na companhia de sua famlia, tem? Quando Seth parou sob o carvalho, Abbie parou tambm, automaticamente. Ela no via como era possvel ele fazer parte de uma companhia, sendo um ministro. No entanto, o comentrio que ele acabara de fazer dava essa idia. Meu pai insiste para que eu permanea no Conselho Diretor, para agir como conscincia dos outros membros ele admitiu, abaixando-se para colocar a geladeira no cho. H um cobertorzinho na cesta. Podemos forrar o cho com ele. Enquanto refletia sobre o que acabara de ouvir, Abbie abriu a cesta, tirou o cobertor e estendeu-o no cho. Em seguida, ajoelhou-se sobre ele e ps-se a retirar os pratos de plstico e demais utenslios. Eu sei que no da minha conta comentou, incapaz de vencer a curiosidade sobre a vida particular dele , mas tenho a impresso de que seu pai teria preferido que se juntasse companhia. . . Em vez de me tornar um ministro? Ajoelhando-se em frente a ela, Seth comeou a remover as saladas da cesta. No comeo, ele foi contra. Mas depois que se convenceu de que era isso mesmo que eu queria, no protestou mais. H vrios anos eu venho tendo sua bno e apoio total. E do resto da famlia tambm. Abbie sentiu-se contente pelo fato da profisso de Seth no ter criado atrito entre ele e a famlia, mas no disse nada por medo de parecer tola. Tirando os guardanapos, o sal e a pimenta, sentou-se e colocou a cesta vazia sobre a grama. Temos aqui uma enorme variedade de alimentos. Seth indicou os recipientes de plstico, arranjados em semicrculo sobre o cobertor. Salada de macarro, salada de batata, ambrsia, carne de geladeira, salada de galinha, presunto, frutas frescas e queijo. No sei como se chamam as coisas que esto nestes dois potinhos. Abbie olhou para os alimentos. Voc no est achando que vamos comer tudo isso, est? Um brilho malicioso surgiu nos olhos dele. Para ser sincero, este foi o modo mais rpido que achei para limpar minha geladeira. As senhoras da comunidade foram mais do que generosas, presenteando-me com alimentos preparados por elas mesmas. Elas devem ter pensado que esse era o modo de cair nas boas graas de um ministro solteiro. "O caminho para o corao de um homem. . ." Seth riu, entendendo o que ela queria dizer. , Infelizmente, elas no podiam saber que eu j tinha sido tentado por uma garota de cabelos vermelhos que me deu pssegos na estrada, quando eu vinha para c. Prendendo com seu olhar o de Abbie, ele continuou: Alguns acreditam que foi um pssego e no uma maa, que Ado e Eva comeram no paraso. mesmo? Abbie murmurou, um pouco enervada pela vivacidade do olhar fixo em

seu rosto, to vibrante e cheio de interesse. , sim Seth zombou, virando-se para abrir a geladeira. Voc no acha que tem o necessrio para me induzir a pecar? Tem certeza de que no ao contrrio? ela replicou, enfrentando a provocao sexual sem deix-lo perceber o quanto estava perturbada. Um riso gostoso escapou dos lbios de Seth. Eu mereci esta. Voc sabe mesmo como colocar um homem em seu lugar, hem, Abbie? Sem esperar resposta, ele pegou uma garrafa de vinho gelada e continuou. Isto aqui veio da minha adega particular. No presente de ningum. Voc pode beber vinho?! No captulo quinze do livro de Mateus, Jesus explica: "No o que entra pela boca o que contamina o homem, mas o que sai da boca. Isto sim, contamina o homem." Ele fez uma pausa, depois acrescentou: Qualquer coisa, em excesso, no boa para o corpo. Doces, gorduras, lcool... verdade. Nos tempos bblicos, eles tomavam vinho com as refeies porque a gua no era potvel, na maioria dos lugares. Foi o fruto da videira que Jesus deu a seus discpulos, na ltima ceia. Mas isso no justificativa para se consumir lcool em exagero. Existe uma grande diferena entre beber sempre e tomar um copo de vinho, durante uma refeio. No h dvida. Abbie girou o copo entre os dedos, observando o lquido rosado. Eu no estava criticando voc por ter trazido o vinho. No?! No, apesar de, provavelmente, ter dado essa impresso admitiu, rindo. s vezes eu acho que voc mais religiosa do que eu. Nem um passinho para fora do caminho estreito e reto! ..-ele brincou. , nunca tive contato de ordem pessoal com um ministro. No sei o que esperar. J percebi. E agora, aposto que est imaginando se vou ou no agradecer a Deus pelo que vamos comer. Estou, mesmo Abbie confessou, rindo. Mas, quando Seth abaixou a cabea, imitou-o, muito sria. Ns vos agradecemos, Senhor, pelos alimentos que esto diante de ns, e imploramos para que mateis a fome de nossos coraes com a graa de Vosso amor. Amm. Amm ela repetiu baixinho, emocionada com a simplicidade da orao. Vamos comear? Seth perguntou, passando-lhe a salada de batata.

CAPTULO VIl Abbie provou apenas um pouquinho de cada coisa, mas a variedade de alimentos era to grande que estava com o prato cheio, quando se deu por satisfeita. Acho que, desta vez, meus olhos foram maiores que meu estmago murmurou, com um suspiro, colocando o garfo sobre o prato. Aqui existem muitos animais para comer o que sobrar. Nada ser desperdiado. Seth levantou-se. Se j terminou, vou raspar seu prato naquele toco, para evitar que as sobras atraiam as moscas para perto de ns. Terminei, sim. Abbie estendeu-lhe o prato e, enquanto ele caminhava at o toco de uma rvore, uns vinte metros adiante, comeou a tampar os recipientes e guard-los na geladeira, para

que a comida restante no estragasse. Quando Seth voltou, ajudou-a a pr os pratos e os talheres na cesta. Ela ento sacudiu o cobertor e sentou-se novamente, esticando as pernas e reclinando-se para trs, apoiada nas mos. Assim que terminou de se acomodar, Seth deitou-se no cobertor e, antes que pudesse adivinhar-lhe a inteno, pousou a cabea em seu cabelo. Voc se importa de que eu a use como travesseiro? Ele olhou-a com olhos que fingiam inocncia, consciente de estar pedindo permisso com um ligeiro atraso. No. Mas Abbie achou a situao perturbadoramente ntima. O tecido de sua cala j estava velho e fino, e quase no oferecia barreiras a sua pele sensvel. A cabea dele, apoiada sobre suas coxas, s poderia mexer com suas emoes, alterando-as por completo. timo. Seth fechou os olhos e acomodou-se melhor, cruzando os braos sobre o peito com ar de satisfao. Abbie aproveitou-se disso para melhor estudar-lhe o rosto, de traos inegavelmente atraentes. Havia fora nos malares salientes e firmeza e determinao na linha do queixo. As sobrancelhas eram loiras, e os clios, longos e cheios, um pouquinho mais escuros. A linha do nariz apresentava uma ligeira irregularidade, e a boca era bem definida, nem fina, nem cheia demais, e muito mscula. Os cabelos, de um loiro escuro, tinham uma aparncia sedosa e convidativa, e Abbie teve que agarrar o cobertor com fora para resistir vontade de enterrar os dedos neles. O calor dos ombros largos aquecia suas coxas e parte do quadril, e toda sorte de pensamentos perigosos passou-lhe pela cabea, enquanto o observava respirar. Diante da situao, achou que a melhor sada seria iniciar uma conversa. E bem rpido! Onde sua famlia mora, Seth? Ele enrugou a testa, de leve. Travesseiros no falam grunhiu. Abbie riu. Bem, este aqui fala. Onde vive sua famlia? Meus pais moram em Denver Seth replicou, com ar zombeteiramente resignado. l que esto localizados os escritrios da Corporao Tal-Bar? Humm. . . Como foi que a companhia comeou? , Ele abriu um dos olhos. Nossa, mas como voc pergunta, hem? De que outro modo podemos descobrir o que queremos saber? Meu av e meu tio-av comearam como perfuradores de poos, depois entraram no negcio de petrleo e gasolina e, no fim, recuaram para a criao de gado. Recuaram para a criao de gado?! Como assim? Meu av achou que estava adquirindo os direitos minerais de umas terras que comprou do governo, mas depois descobriu que, na realidade, s tinha direito explorao da superfcie do solo. Ento ele e meu tio-av transformaram um engano num negcio de sucesso. Atualmente, a companhia tambm tem interesses em campos de minerao. Voc tem irmos? Uma casa cheia. Inesperadamente, Seth sentou-se e encarou Abbie, as mos apoiadas de cada lado dos joelhos dela. Tenho cinco irms e trs irmos. Meus pais acreditavam em famlias grandes. Voc gosta de famlias grandes? Gosto. A resposta foi hesitante, porque ela no tinha idia do que ele pretendia com aquela pergunta. Quantos filhos voc quer ter, quando se casar? Isto algo. . . que eu teria que discutir com meu marido. Sua respirao alterouse e seu corao disparou, quando Seth se inclinou para diante. O que voc diria... ele inclinou a cabea para beijar-lhe o pescoo ... se seu

marido quisesse... Mordeu-lhe, de leve, o msculo sensvel junto ao ombro. ... um bando de crianas? Suas emoes estavam to intensificadas e alteradas que Abbie levou alguns momentos para conseguir responder. Eu. . . eu acharia uma boa idia. Sua tenso era to grande que mal estava podendo respirar. Um gemido nasceu em seu ntimo, mas foi abafado pelos msculos contrados de sua garganta. E se ele quisesse adotar algumas crianas. . . os lbios masculinos deslizaram ao longo de seu rosto. . . . alm das suas? Por que no? ela murmurou, virando a cabea para acabar com aquele tormento. Os lbios de Seth colaram-se aos seus com firmeza, marcando-os com deliberada possessividade, como se h muito tempo tivessem o direito de faz-lo. E no encontraram resistncia. Seus lbios entreabriram-se voluntariamente para aprofundar o beijo, enquanto a mo dele procurava suas costas. Uma sensao atordoante assolou-a, e ela entregou-se glria do momento. Era como se estivesse sendo drogada pelo beijo e, por um instante, chegou a imaginar se aquela reao, to intensa, no seria causada pelo vinho que bebera. De repente, todos os pensamentos sumiram de sua mente, e s os sentimentos restaram. Estava sem peso, flutuando numa nuvem de encantamento. Sem que tomasse conscincia disso, seu corpo reclinou-se para trs, at deitar-se no cobertor. S percebeu que, repentinamente, suas mos estavam livres para deslizar pelos ombros musculosos e enterrar-se nos cabelos sedosos de Seth. Pequenos gemidos de prazer escaparam de sua garganta, quando Seth mordiscou o lbulo de sua orelha e fez uma explorao ntima de sua nuca e pescoo. Os contornos rijos do corpo masculino pressionaram sua pele sensvel, enquanto as mos dele vagavam por onde queriam, acariciando e excitando. O desejo pareceu-lhe uma continuao natural das emoes intensas causadas pelo abrao de Seth. Era a forma mais pura de paixo que jamais conhecera, e a beleza de tudo que estava sentindo encheu-lhe o corao at faz-la desejar a satisfao final com uma intensidade que chegava a doer. As mos dele percorreram suavemente seu corpo, aproximando-se de seus seios arredondados. De repente, a sensao de pele contra pele despertou-a do transe em que estava, mostrando-lhe o quanto havia se descontrolado. Os botes de sua blusa estavam abertos at a cintura! Com um gemido abafado, livrou-se dos braos de Seth e levantou-se, dando-lhe as costas para evitar o olhar surpreso e desconcertado que surgira nos olhos dele. "Meu Deus!", pensou, quase em pnico, "o que ele no deve estar me julgando!" Abbie? Sinto muito. Depressa, comeou a fechar a blusa, o que se revelou uma tarefa quase impossvel, por causa do tremor de suas mos. Ouvindo-o levantar-se, continuou: No sei o que deu em mim. Devem ter sido os dois copos de vinho que bebi. As mos de Seth pousaram em seus ombros, e o contato paralisou-a por um instante. Sua blusa estava meio aberta, meio fechada, e tudo indicava que no teria condies de terminar de aboto-la. Isto no muito agradvel para o meu ego Seth declarou, forando-a a virar-se de frente. Abbie olhou para todos os lados, menos para o rosto dele. No entanto, a viso do peito largo e musculoso, mal escondido pela camisa colada pele mida de suor, foi quase to enervante quanto se o tivesse fitado nos olhos. No entendi murmurou, mantendo as mos rigidamente fechadas, para no

ceder vontade de toc-lo novamente. Voc disse que sua reao foi causada pelo vinho Seth explicou, num tom terno e indulgente. Eu estava com esperana de que a causa fossem os meus beijos. E foram. Mas... Eu me deixei levar por causa. . . por causa do vinho. Segurando-lhe o queixo, ele levantou seu rosto e estudou-a com ateno. No foi por causa do vinho. Voc estava gostando de ser acariciada e beijada. Eu estava, mas... Abbie sentia-se to ansiosa para que ele no a julgasse mal, que por pouco no chorou. Nunca se sentira to vulnervel em sua vida. No quero que pense que sou imoral. E por que eu haveria de pensar uma coisa dessas? Seth sorriu, mas era evidente que estava confuso. Porque. . . Ela no conseguiu terminar. Porque eu estava tocando voc? Porque eu queria tocar seus seios? Ou porque voc queria que eu a tocasse? Seth... Abbie fechou os olhos, para que ele no pudesse ler em seu olhar o quanto estava certo. Estou feliz por voc no ter me chamado de reverendo Seth zombou, sacudindoa de leve para for-la a abrir os olhos. Abbie, eu sou um homem, no um santo. Voc uma mulher bonita, com um corpo bonito. Acha que eu no sinto desejo, quando estou perto de voc? No sei. Pois bem, eu sinto. Os cantos da boca mscula curvaram-se num sorriso. O desejo no , necessariamente, um pecado. A promiscuidade, a infidelidade, o adultrio, estes sim, so pecados. O desejo um sentimento terno e maravilhoso entre duas pessoas que se querem bem. No precisa se sentir envergonhada. Eu no estava com vergonha. Verdade! s que. . . Ela parou de falar abruptamente, ao ver Seth desabotoar a camisa e pux-la para fora da cala. O que est fazendo?! Desabotoando minha camisa. O que lhe parece? Como voc ficou envergonhada por estar com a blusa aberta, achei que se sentiria melhor se o mesmo acontecesse comigo. Seth, isto ridculo! Ele no podia estar falando srio. O riso baixo e grave de Seth vibrou no ar. Segurando-a pela cintura, ele puxou-a de encontro a si. A mesma sensao maravilhosa de antes assolou-a, no momento em que os lbios dele tocaram os seus, separando-os com suavidade. E quando ele deslizou as mos por suas costas, pressionando-a com intimidade de encontro ao corpo rijo, uma onda deliciosa de calor percorreu-a da cabea aos ps. Seth aumentou a sensualidade do abrao com habilidade, atordoando Abbie com o prazer que lhe proporcionou. Com as mos espalmadas no peito dele, ela absorveu o calor emanado pelo corpo musculoso, somando-o ao fogo que j queimava dentro de si. Estava tremendo, quando ele finalmente levantou a cabea e distribuiu uma srie de beijos por seu rosto. Relutante, Abbie comeou a se afastar, certa de que aqueles beijos leves assinalavam o fim das carcias, mas Seth apertou os braos em torno de seu corpo, mantendo-a colada ao peito. Fique aqui ouviu-o murmurar. este o seu lugar. Enrolando os dedos nos cabelos que tinham escapado de seu rabo-de-cavalo e que agora repousavam em sua nuca, Seth forou-a a descansar a cabea no ombro dele. Como se tivessem vontade prpria, seus braos envolveram-no pela cintura e, contente,

inalando o aroma msculo e atordoante que ele emanava, Abbie deixou-se ficar. Logo, no entanto, sentiu o queixo de Seth esfregar seus cabelos, numa carcia sensual. Com a firme impresso de que seu lugar era mesmo nos braos dele, virou a cabea um pouquinho e, com a ponta da lngua, experimentou o gosto da pele rija e queimada de sol que lhe cobria o peito. Seus lbios no tardaram a dar com a corrente de ouro que tinha visto em torno do pescoo forte, alguns dias atrs. Curiosa, percorreu com os dedos os elos brilhantes at encontrar, no meio dos plos loiros e crespos, uma cruz tambm de ouro, lisa e simples. Outro dia, senti vontade de saber o que era isto! confessou baixinho, examinando a cruz j um pouco gasta e arranhada. Parece bem antiga. Era de meu av. De certa forma, ele era um homem muito religioso. E muito sensual, tambm. As duas coisas podem andar juntas. Tinha lhe parecido to natural ser abraada por Seth, que s quando ouviu este comentrio Abbie percebeu que; ele havia fechado a mo em torno de um de seus seios e\ acariciava-lhe o mamilo com o polegar. Uma blusa e o suti separavam a mo dele de sua pele, mas, de repente foi como se no houvesse nada entre eles. Num ataque tardio de pudor, ela enrijeceu o corpo. Adivinhando o motivo, Seth deixou a mo escorregar at a curva da cinturinha esbelta. Eu tinha conhecimento do que minha mo direita estava fazendo, portanto, no vou cort-la fora zombou, gentilmente. Tenho a impresso, Abbie, de que voc to cheia de idias antiquadas quanto o resto desta cidade. Achando que estava sendo ridicularizada por ter uma personalidade to puritana, Abbie comeou a se afastar, mas Seth impediu-a, apertando o brao que lhe envolvia a cintura. Ao mesmo tempo, segurou-lhe o rosto com a mo livre e obrigou-a a encar-lo. Havia um prazer intenso no olhar que se encontrou com o dela. Estou contente por voc ser como ele murmurou, para dar a ela a certeza de que aprovava seu modo de ser. Mas no se esquea de que chegar um dia em que no ter mais necessidade de conter seus desejos. Est bem. Depois de lhe dar mais um beijo, desta vez rpido e leve, Seth soltou-a. Por mais que eu queira passar o resto da tarde beijando voc, acho melhor juntarmos nossas coisas e irmos embora. Seno, no teremos tempo de visitar sua av. Vov Klein?! Voc sempre vai v-la nos fins de semana, no vai? E, no momento, parece-me mais prudente passar o resto da tarde com ela do que deitado neste cobertor, com voc. A tentao pode se tornar irresistvel. Acho que voc est tentando me chocar, de propsito! Abaixando-se, Seth pegou o cobertor e comeou a dobr-lo. Brilhante e divertido, seu olhar percorreu-a de alto a baixo. Tenho que fazer alguma coisa para acabar com essa personalidade assexuada que voc atribui a um ministro. E est conseguindo ela admitiu, meio embaraada. J no era sem tempo! Eles no levaram muito tempo para guardar tudo e colocar a cesta e a geladeira no carro. Trinta minutos depois, seguindo as instrues de Abbie, Seth entrou na estradinha que levava casa de vov Klein. Galinhas brancas correram para todos os lados, cacarejando e batendo as asas, quando o carro esporte parou no ptio da fazenda, em meio a uma nuvem de poeira. Um velho gato cinza apareceu para inspecionar os invasores de seu territrio e soltou um miado de boas-vindas ao reconhecer Abbie. Para Seth, ele olhou com ar altivo e um

pouquinho curioso. Este Godfrey Abbie apresentou o animalzinho. Ele acha que o dono da fazenda. Pois, pelo jeito dele, eu tambm achei Seth replicou, rindo. Onde est sua dona, Godfrey? Abbie olhou para a casa, mas no havia sinal de vida por trs das portas e janelas. O gato sacudiu o rabo e, pulando agilmente para junto do carro, comeou a se limpar com ar desdenhoso. Ele jamais se rebaixaria a servir de guia para aqueles humanos. Vov deve estar na horta. Fica atrs da casa. Abbie ps-se a caminhar para l e Seth acompanhou-a, a mo apoiada familiarmente em sua cintura. Havia um leve toque possessivo naquele gesto, o que fez com que ela tivesse a impresso de realmente pertencer a ele. Uma sensao da qual gostou muito. Exatamente quando eles entraram na horta, uma mulher pequena, de cala larga e blusa florida, surgiu no canto da casa. A leve inclinao dos ombros era o nico sinal visvel de sua idade avanada, pois seus cabelos curtos ainda eram de um vermelho vivo, resultado de uma boa rinsagem, aplicada com regularidade. Ela estava carregando uma enorme cesta, cheia de espigas de milho, e seu rosto sardento e queimado de sol no demonstrava o menor cansao. Oi, vov! A mulher parou e, sem colocar a cesta no cho, esperou que eles se aproximassem. Seus olhos vivos e verdes inspecionaram Seth da cabea aos ps, sem esquecer um nico detalhe. Eu achei mesmo que a senhora deveria estar aqui. No deve trabalhar do lado de fora com este caloro, vov. Pode lhe fazer mal. Com a minha idade, se eu no fizer exerccios fico emperrada. Os olhos verdes da velha senhora pousaram novamente em Seth. Ento, voc finalmente trouxe um homem para eu conhecer. J no era sem tempo. Sem lhes dar uma chance de replicar, ela lanou um olhar para o carro de Seth e continuou: Aquele carro seu? Eu sempre tive vontade de sair estrada afora num desses velozes conversveis, com meus cabelos voando ao vento. Eu costumava us-los longos, quando era jovem. Eu a levarei para um passeio quando quiser, Sra. Klein. Seth ofereceu, sorrindo. Eu sou Seth Talbot. um prazer conhec-lo, Seth. E, olhando para a neta, vov Klein comentou: Voc arranjou um homem forte e viril, Abbie. Aposto que, um ms depois de seu casamento, j estar grvida. Vov! Abbie estava boquiaberta. Era a primeira vez que ouvia a av falar daquele modo. Tinha ouvido encorajamentos para se casar e iniciar uma famlia, pois, sendo mulher de fazendeiro, vov Klein sempre havia encarado com naturalidade nascimentos e acasalamentos, julgando-os algo imperativo na vida de uma mulher. Mas nunca dissera nada to escandaloso quanto aquilo. Vov, Seth um ministro! E da? Ele um homem, no ? E bom que ele fique sabendo, logo de incio, que quero ser bisav, antes de morrer. H muito tempo para isso. A senhora no to velha Abbie protestou, tentando encontrar um jeito delicado de explicar av que estava enganada sobre a situao. Levando em conta o tempo que voc gastou para achar o homem certo, eu no diria que me sobram muitos anos. Eu me casei aos dezessete anos, e aos dezoito tive meu primeiro filho. Voc est com vinte e trs, Abbie! J demorou demais para ficar noiva, quanto mais casar. Seth e eu no estamos noivos, vov. No?! Eu pensei que voc o tivesse trazido para c por causa disso. A velha

senhora no escondeu o embarao. Voc nunca trouxe um homem junto, quando veio me visitar das outras vezes. Fui eu que quis vir, esta tarde Seth declarou, tomando a responsabilidade da deciso. Abbie tinha me dito que sempre a visitava, nos fins de semana. Como estvamos fazendo um piquenique no muito longe daqui, tive a idia de vir v-la. Ele deu um passo para a frente, nem um pouco embaraado pela concluso inicial da velha senhora. Posso carregar esta cesta de milho para a senhora? No, pode deixar que eu mesma carrego. Vov Klein estava vermelha como um pimento, pois no gostava de fazer papel de velha e tola. Estou acostumada. Eu sei que est, Sra. Klein, mas meu pai arrancaria meu couro se eu no a carregasse para a senhora, como deve fazer um cavalheiro. Abbie ficou surpresa ao ver a av entregar a cesta a Seth. Todas as vezes que se oferecera para carregar alguma coisa pesada, vov Klein havia recusado com impacincia, insistindo em que no queria ser tratada como uma invlida. Coloque na porta da cozinha, que depois eu dou um jeito neste milho vov Klein disse a Seth. Agora, quero que entrem para tomar um refresco gelado. Estas espigas esto muito bonitas, Sra. Klein Seth elogiou. No fcil ficar um passo frente dos guaxinins Entre eles e os veadinhos, no sei como minha horta ainda no acabou. A velha senhora reclamava da luta eterna que mantinha com os animaizinhos da regio. Vou arranjar um saco para voc levar algumas dessas espigas para a sua famlia, Abbie. O senhor tambm pode levar algumas, se quiser, Sr. Talbot. Ou devo cham-lo de reverendo? Seth lanou um olhar divertido para Abbie. Seth est timo, Sra. Klein. Quando Seth e Abbie saram da casa, uma hora depois, estavam ambos carregados de produtos da horta. Alm das espigas de milho, vov Klein havia lhes dado vrios potes de tomate e ervilha em conserva. Alice falou que viria me ajudar a colher o resto do milho, na tera-feira ela disse, acompanhando-os at o carro. Pea a ela para trazer mais alguns potes, Abbie. Os que tenho no vo dar. Pode deixar, vov. Seth, no se esquea de que prometeu me levar para dar uma volta neste carro, um dia destes. Que tal sbado que vem? Seth sugeriu. Ns dois podemos sair por a, enquanto Abbie prepara o almoo. Excelente idia Est combinado, ento. Ele deu a partida e acelerou o motor algumas vezes, em homenagem velha senhora, antes de dar a volta e rumar para a estrada. Sua av uma mulher e tanto comentou logo depois, levantando a voz para se fazer ouvir acima do barulho do carro. Sem tentar competir com o barulho do carro e do vento, Abbie respondeu com um gesto afirmativo de cabea. O barulho aumentou quando entraram na estrada para Eureka Springs e Seth acelerou. Abbie teve a impresso de que o dia e o passeio tinham sido curtos demais, mas j eram mais de cinco horas quando Seth parou o carro no ptio dos Scott. Descendo, ela estendeu as mos para pegar o saco de espigas e conservas, que estava no banco de trs. Deixe que eu levo para voc Seth ofereceu-se. Obrigada, mas vou passar pela casa de meus pais, antes Abbie explicou. E, com o saco nos braos, ficou ali em p, meio sem graa, olhando para ele. Foi um passeio

muito gostoso. O piquenique estava uma delcia. A lembrana da ltima vez em que ele a trouxera para casa, ameaando beij-la na frente de quem estivesse por ali, voltou-lhe mente. Mas no tinha nenhuma desculpa para ir ao apartamento e depois descer, carregando aquele saco. Seria uma atitude bvia demais, para quem estivesse olhando. At amanh, na igreja Seth disse. E, inclinando a cabea, beijou-a de leve nos lbios. Foi s depois que ele se foi que Abbie recuperou-se da surpresa e viu que tinha deixado as roupas lavadas no banco de trs de Abel. Poderia ter pedido a Seth que as levasse at o apartamento. Seria a desculpa perfeita. Que falta de cabea! Seu pai surgiu na porta da cozinha, carregando uma lata de lixo. Foi o reverendo que acabou de sair? Foi. Ns estivemos na fazenda da vov. Ela mandou algumas espigas de milho e uns potes de conserva para vocs. Voc passou o dia todo com o reverendo? Ele tirou o pacote das mos dela. Pensei que estivesse em seu apartamento o tempo todo, datilografando. Ns samos para um piquenique, depois fomos visitar vov. Por acaso so sinos de casamento, este barulhinho que estou ouvindo? - Papai, voc impossvel! Por qu? O reverendo no do tipo que se casa? J ouvi dizer que os vendedores de Bblia so notrios namoradores. Talvez os ministros tambm sejam. Isto no tem graa, papai! Abbie recusou-se a pensar que Seth poderia estar apenas brincando com ela. CAPTULO VIII Com o cardpio aberto sua frente, sobre a mesa, Abbie tomou outro gole de gua e olhou para o relgio de pulso. Ao sair mais cedo do escritrio, para almoar com Seth, tinha se esquecido de que, com o reinicio das aulas, o nmero de turistas visitando a cidade diminua. Eles haviam combinado se encontrar ao meio-dia, e ainda faltavam cinco minutos para essa hora. Desde o dia do piquenique, h um ms, eles vinham se encontrando com bastante regularidade. Pelo menos duas vezes por semana almoavam juntos, e uma ou duas noites saam para jantar fora ou ver um show artstico. A menos que Seth estivesse trabalhando em algum sermo, passavam o sbado juntos tambm, passeando ou visitando vov Klein, que estava positivamente louca pelo carro dele. George, aquele rapaz conversando com o juiz, perto da porta, no o reverendo Talbot? Abbie empertigou-se ao ouvir a mulher da mesa ao lado, atrs de um biombo, mencionar Seth, em voz baixa. Olhou em torno, mas de onde estava no pde v-lo. Acho que o homem, certamente George, respondeu. Ele est sem o colarinho, de novo a mulher disse, em tom de censura, e Abbie disfarou um sorriso, levando o copo de gua aos lbios. O comportamento dele no prprio de um ministro. Voc no pode condenar o homem s porque ele tira o colarinho de vez em quando. Deve ser como usar uma gravata. Quando no estou trabalhando, no quero nem passar perto de uma. - Mas no s isso, George. o modo como ele vem se comportando com aquela moa, tambm. Voc sabe, a filha daquele advogado, o Scott.

Tendo comeado a ouvir a conversa, Abbie no conseguiu mais parar. Ficara sabendo que os boatos sobre ela e Seth estavam correndo solta, mas isso j era de se esperar. Os dois so solteiros. No vejo nada de errado em namorarem o homem replicou. E Abbie pensou: Um viva para George! Pelo menos ele os estava defendendo dos ataques maliciosos da mulher. Ela no mora com os pais, embora muita gente ache que sim a mulher continuou. Ela transformou o cmodo em cima da garagem em apartamento e vive l, completamente isolada da casa dos pais. A voz da mulher abaixou para um sussurro do tipo conspirador, que Abbie mal conseguiu ouvir. Dizem que o reverendo j esteve no apartamento dela! Verdade? O desinteresse de George era evidente. Voc no acha estranho o modo como ela voltou de Kansas City, to de repente? E pelo que sei, ela tinha um timo emprego, l. Na minha opinio, devei haver uma razo muito forte para uma moa atraente como ela ainda estar solteira. Aposto que ela est escondendo alguma coisa. Maude, nunca vi ningum com tanto talento para descobrir pecado nos outros, como voc. Sabe, eu acho que ele deveria estar saindo com uma boa garota em vez de... No olhe agora, George, mas ele est vindo para c. Em voz mais alta, a mulher cumprimentou: Boa tarde, reverendo. Como vai? Bem, obrigado. No instante seguinte, Seth surgiu no campo de viso de Abbie. Com um sorriso um pouco forado, ela observou-o sentar-se no banco em frente. Oi, Abbie. Voc chegou cedo ele comentou, fitando-a com olhos cheios de calor. Pensei que teria que ficar a sua espera. Eu sa mais cedo. Abbie pegou o cardpio, esforando-se para no pensar na conversa que acabara de ouvir. Mas Seth conhecia muito bem seu modo de ser, para no perceber que algo estava errado. O que foi? Aconteceu alguma coisa? Ele inclinou a cabea para o lado, os cabelos loiros mostrando sinais de terem sido despenteados pelo vento e arrumados com os dedos. Abbie abriu a boca para dizer que tudo estava bem, mas depois lembrou-se de que a mulher ao lado j devia ter percebido que ouvira a conversa e mudou de idia. Num tom um pouco mais alto que o necessrio, replicou: Eu estava pensando sobre aquela cano infantil, que fala a respeito de "paus e pedras". . . Seth afastou-se alguns centmetros, os olhos apertados estudando-a com ateno. Abaixando novamente a cabea para ler o cardpio, Abbie perdeu o olhar que ele lanou ao Reservado atrs dela. Carne de panela o prato do dia, hoje. Acho que vou pedir uma poro para mim. Seth resolveu acompanh-la e, quando a garonete chegou, pediu duas pores. Como voc tem passado? ele perguntou depois que a mocinha se afastou, como se no a visse h muito tempo, e no h apenas dois dias. Bem. Acabei de datilografar o manuscrito. Ele agora est a salvo, na mo de suas autoras. Ela teve o cuidado de no mencionar o nome das irms Coltrain, pois, naquele lugar, at as paredes pareciam ter ouvidos. Em boa hora.

Em boa hora por qu? Porque estou precisando de ajuda para datilografar os boletins da igreja. Tenho que coloc-los no correio a semana que vem. Voc no vai levar mais do que uma noite para bater tudo. Voc fala como se eu j tivesse me oferecido! Abbie comentou, divertida. Eu sabia que voc concordaria - zombeteiro, ele fingiu que era isso realmente o que havia acontecido. Pode ser esta noite? Acho que sim. D para voc estar na casa paroquial um pouco antes das sete? Tensa, de repente, Abbie imaginou o que a mulher no reservado ao lado pensaria de sua ida casa paroquial. Eu tenho que estar na igreja logo depois das sete, para ensaiar um casamento Seth prosseguiu, e ela deixou escapar um suspiro de alvio. Voc ter o escritrio s para si. No quero ser acusado de perturb-la, enquanto estiver trabalhando. Espero que no me perturbe, mesmo. Voc tem mquina de escrever? Uma manual. Vou levar minha eltrica porttil, ento. No meio do almoo, um membro do conselho diretor da igreja viu-os e aproximou-se para um dedinho de prosa com Seth. Abbie ouviu o casal da mesa ao lado sair e descontraiu-se um pouquinho. Inevitavelmente, a conversa entre Seth e o diretor acabou caindo em assuntos da igreja, o que a deixou totalmente de fora. De negcios da igreja, os dois passaram a discutir a Bblia, e uma diferena de opinio a respeito da interpretao de uma passagem nas Escrituras acabou surgindo. A senhorita vai decidir nosso impasse, Srta. Scott o membro do conselho diretor disse, dirigindo-se a ela. Qual a interpretao mais correta? Abbie sentiu-se embaraada e presa numa armadilha, pois no conhecia a passagem sobre a qual eles estavam falando. Graas a Deus, Seth veio em sua ajuda. Acho que Abbie vai insistir em permanecer neutra. E como ela no se julga uma conhecedora da Bblia, injusto pedir-lhe para agir como juiz. O reverendo tem razo. Ela sempre se referia a ele pelo ttulo profissional, quando estavam na companhia de estranhos. Prefiro permanecer neutra, sobre esses assuntos. Imagino que vocs dois devam ter coisas mais interessantes a discutir do que a Bblia, quando esto juntos o homem comentou, com uma piscadela maliciosa. Foi um comentrio inocente, sem nenhuma inteno de crtica, mas Abbie no pde deixar de imaginar se no deveria estudar um pouco a Bblia. Como aquele homem, outras pessoas esperariam que tivesse mais conhecimentos a respeito, do que na realidade tinha. Este pensamento no saiu de sua cabea o resto do dia. Abbie diminuiu a velocidade do carro, ao avistar a casa paroquial. Acho que podemos estacionar bem em frente casa dele, Abel. Nessa altura, a cidade inteira j deve estar sabendo que fiquei de vir para c, esta noite murmurou, encostando o velho automvel sarjeta. Desligando o motor e puxando o breque de mo, ela desceu e deu a volta para pegar a mquina de escrever, que estava no banco do passageiro. O barulho de uma porta se abrindo chamou sua ateno e, virando-se, Abbie viu Seth descer, correndo, a escada da casa paroquial. Vestido todo em negro, com apenas a estreita faixa branca do colarinho para fazer contraste, ele estava de tirar o flego de qualquer mulher. Deixe que eu levo a mquina. Ela no pesada Abbie protestou, mas mesmo assim Seth tirou-a de suas mos.

Imagine s o que os vizinhos iriam pensar, se eu a deixasse carregar isto, estando de mos vazias ele brincou, zombeteiro. No mnimo, iriam achar que no tenho a menor educao. E voc tem? Rindo, Abbie adiantou-se para abrir a porta da casa, afastando-se para deix-lo entrar primeiro. Era uma casa antiga, com o p direito bem alto. A porta de entrada dava para um hall espaoso, de onde saam vrias portas. O tapete jogado sobre o cho no escondia os pedaos pudos do carpete por baixo, e o papel de parede, que antigamente devia combinar com o carpete, estava agora velho e desbotado. O escritrio aqui. Seth abriu a porta da direita com o p. Assim que entrou, Abbie percebeu a diferena. O hall de entrada dava a impresso de algo velho e gasto, mas o escritrio era vibrante e aconchegante. Um tapete bege.-claro cobria o assoalho de tbuas largas, combinando s mil maravilhas com as paredes forradas de lambris de madeira e fazendo um lindo contraste com o tom ocre das cortinas e de duas poltronas estofadas. aqui que voc passa a maior parte do seu tempo, no ? Abbie perguntou, virando-se para Seth. Ele colocou a mquina de escrever sobre a antiga escrivaninha de mogno, que ficava diante de uma das janelas, e lanou um rpido olhar em torno, antes de responder. D para ver, no d? E como! - Eu mandei reformar as poltronas e comprei as cortinas e o tapete. A casa inteira precisa ser redecorada, mas eu no sei como. Existem muitas possibilidades. Como, por exemplo. Esta casa to antiga que eu no me surpreenderia se descobrssemos que o assoalho do hall de entrada tambm de tbuas largas. Com as paredes pintadas de amarelinho, o lugar ficaria bem mais claro e alegre. Abbie lanou a primeira idia que lhe veio cabea, pois Seth havia cruzado o escritrio e agora estava perigosamente perto dela. No quer arranjar tudo para mim? Eu lhe darei carta branca. Seria um desafio agradvel, mas ela balanou a cabea, ctica. No creio que a igreja concorde em gastar tanto dinheiro com a casa paroquial. E voc teria que apresentar vrios planos e oramentos ao conselho diretor. O conselho no ligaria, se eu mesmo pagasse por tudo. O que me diz? Quer redecorar tudo para mim? De novo, Abbie balanou a cabea. Sem motivo, a cidade j est falando de ns. Pode imaginar o que eles diriam, se eu comeasse a redecorar a casa paroquial? Ela olhou para Seth como se achasse que ele havia ficado completamente louco. "Paus e pedras..." Deliberadamente, ele repetiu a frase que ela havia usado, durante o almoo. "Podem quebrar meus ossos, mas palavras no podem me ferir." S que, neste caso, as palavras podem acabar ferindo voc, Seth. O que foi que voc ouviu hoje, enquanto estava me esperando para almoar? Nada. No minta, Abbie. Tomando-a pelos braos, ele aproximou-a de si. A Sra. Jones disse qualquer coisa de que no gostou, no foi? No foi nada. Vindo de quem veio, algo que s merece ser esquecido. E eu no

sou to sensvel assim. A que voc se engana! E, para provar o quanto estava certo, Seth abraou-a e comeou a beijar-lhe o pescoo. Abbie estremeceu de prazer. As faces dele eram macias de encontro sua pele, e o aroma da loo ps-barba que ele estava usando estimulou seus sentidos. Era fatal! Sempre que estava nos braos dele, experimentava a mesma sensao intensa e atordoante. Pensei que voc tivesse me pedido para vir datilografar os boletins da igreja. A rouquido de sua voz mostrou, claramente, o quanto estava perturbada. Talvez eu tenha mudado de idia. Seth enterrou o rosto nos cabelos dela. E o ensaio do casamento? Abbie lembrou. E depois, para chamar a ateno dele, acrescentou: Reverendo! Ah, isso foi maldade! Ele levantou a cabea, mas continuou a acariciar-lhe as costas com lentido. Os noivos no podem ensaiar sem o ministro. Fascinada, ela fitou a boca mscula e de traos fortes. Mas o ministro s deve estar l daqui a vinte minutos. O que tempo mais do que suficiente para Seth Talbot... Comporte-se, Seth. De repente, lembrando-se de que a porta da frente no estava trancada, ela empurrou-o para longe. Qualquer um poderia entrar e encontr-los numa situao embaraosa. Por qu? Seth permitiu que Abbie se afastasse um pouquinho, mas manteve-a presa unindo as mos junto s costas dela. Acha que vou perder o controle dos meus desejos lascivos? No acha melhor me mostrar o que quer que eu datilografe? Ela ainda no tinha condies de enfrentar a franqueza dele, e muito menos conversas deste tipo. Provavelmente. Venha c. Tomando-a pela mo, ele levou-a at a escrivaninha onde tinha posto a mquina de escrever. Olhe, os envelopes so estes aqui. E nesta folha de papel esto os nomes e endereos que devem ser colocados neles. S isso?! . Acha que capaz de dar conta do recado? Os olhos azuis brilharam, brincalhes. Parece bem simples. Qualquer garota de escola, com um semestre de datilografia, seria capaz de fazer o que voc quer. Ento, acha que est super qualificada para a tarefa? Bem, eu no diria isso. . . timo. Porque no existe mais ningum que eu queira que me ajude. Seth declarou. E, olhando para o relgio na parede, acrescentou com ar lamentoso: Preciso ir. Tem alguma dvida? No. No sei quanto tempo vou demorar. Se algum telefonar, diga que estarei na igreja. Est bem. Erguendo a mo, ele segurou-a pelo queixo e beijou-a na boca. Ento, endireitou o corpo e, com uma piscadela bem-humorada, virou-se e caminhou para a porta. Foi uma carcia breve, mas, mesmo assim, o pulso de Abbie disparou e ela s conseguiu sair de onde estava, algum tempo depois de ter ouvido a porta da frente bater. Dando a volta escrivaninha, ligou a mquina tomada, mas suas aes foram todas automticas e no dirigidas por um pensamento consciente. No tinha havido nada de especial na partida de Seth, nada que a tornasse diferente das outras. No entanto, daquele momento em diante, Abbie no teve mais dvidas a

respeito do que sentia por ele. Dentro dela, livre de todas as sombras que na certa existiriam, caso estivesse apenas fisicamente entusiasmada por ele, surgiu a verdade clara e simples: amava Seth Talbot. Um sorriso leve tocou-lhe os lbios, quando sentou-se na cadeira em frente escrivaninha. No tinha ouvido sinos nem troves ensurdecedores, e tambm no vira luzes cegantes; a verdade atingira-a de forma pura e calorosa, enchendo todo seu ser com a certeza de seus sentimentos. No momento, s estava conseguindo saborear a descoberta. Mais tarde gastaria tempo imaginando se este amor era ou no correspondido. Abbie ligou a mquina e colocou o primeiro, envelope nela. Em seguida, correu os olhos pela lista de nomes e endereos que teria que copiar. Gastaria mais tempo tirando e colocando os envelopes na mquina, do que propriamente datilografando. Algum tempo depois, uma mariposa entrou no escritrio, atrada pela luz do abajur sobre a escrivaninha. Abbie parou de datilografar por um instante e arqueou as costas, tentando diminuir a tenso dos msculos cansados. Satisfeita, notou que a pilha de envelopes prontos era maior do que a dos no prontos. Estava datilografando o envelope seguinte, quando o telefone tocou. Usando o ombro para manter o fone junto ao ouvido, atendeu, enquanto tirava o envelope da mquina. Casa paroquial. Um silncio total respondeu do outro lado da linha, o que despertou sua ateno. Segurando o fone com ambas as mos, repetiu: Casa paroquial. Al! Quem est falando? uma voz de mulher perguntou, com arrogncia. Aqui Abbie Scott Abbie se identificou, j na defensiva. Quero falar com o reverendo Talbot. Ele est a... com voc? A ligeira pausa, antes das duas ltimas palavras, tornou bem clara a insinuao na voz da mulher. No, ele no est. O reverendo Talbot tinha um ensaio de casamento marcado para esta noite. A senhora pode encontr-lo na igreja. Eu j telefonei para a igreja, Srta. Scott, e ningum atendeu. Tem certeza de que o reverendo Talbot no est mesmo a? Tenho, sim. Abbie mal estava conseguindo conter a raiva. Talvez seja melhor a senhora ligar novamente para a igreja e deixar o telefone tocar algum tempo. Pode ser que o reverendo no tenha podido responder, da outra vez. E pode ser que ele no esteja l. Sabe que horas so, Srta. Scott? Abbie estivera to entretida datilografando os envelopes, que no prestara ateno s horas, a no ser para notar que j havia escurecido, l fora. Olhando para o relgio, viu, surpresa, que era mais tarde do que supunha. So nove horas e dezoito minutos. A senhorita se importaria de me dizer o que est fazendo na casa paroquial, a esta hora da noite, Srta. Scott? O reverendo precisava de algum que datilografasse alguns papis para ele. Se no fosse pela possibilidade de Seth sofrer as conseqncias de sua rudeza, Abbie teria dito mulher que aquilo no era da conta dela. Que conveniente! Se o reverendo voltar logo, quem eu digo que o chamou? Vou seguir sua sugesto, Srta. Scott, e ligar de novo para a igreja. Um "clic" anunciou o final da ligao. Queimando de raiva, Abbie bateu o fone no gancho. Com os lbios comprimidos numa linha fina, olhou para a janela, desejando ardentemente que Seth atendesse ao telefone na igreja e a mulher fosse obrigada a engolir todos os pensamentos maldosos que tivera. Tomada por uma leve curiosidade,

imaginou por que ele no havia atendido quando a mulher telefonara, da primeira vez. Se que ela realmente havia telefonado. . . Pensando nisso, levantou-se e foi at a janela da frente. A escurido l fora criava reflexos nos vidros, o que a impediu de ver a rua com nitidez, mas teve a impresso de que as luzes da igreja estavam apagadas. Preocupada, franziu a testa. Se o ensaio j havia acabado, onde estaria Seth? Confusa, voltou para a mquina e forou-se a continuar trabalhando. Quarenta e cinco minutos depois, completou o ltimo envelope. Suas tmporas estavam latejando de dor, e esfregou-as com as pontas dos dedos antes de virar-se na cadeira, para organizar os envelopes em duas pilhas bem feitas. O abajur clareava uma pequena rea em volta da escrivaninha, mas o resto do escritrio estava na sombra. Terminou? Abbie quase pulou de susto. No tinha percebido Seth entrar, pois sua figura, vestida de negro, confundia-se com a escurido do hall. Ele estava recostado ao batente da porta, com os braos cruzados sobre o peito, quando o vira. Mas ficara com a -ntida impresso de que ele j estava ali h algum tempo, observando-a em silncio. No ouvi voc chegar murmurou, quando se recuperou do susto. Desculpe, no queria assust-la. Descruzando os braos, Seth aproximou-se da escrivaninha, entrando no crculo de luz. Havia algo profundamente perturbador no modo como a estava olhando, e Abbie sentiu o corao disparar. No foi nada. Acaba de vir da igreja? Eu olhei pela janela algum tempo atrs e tive a impresso de que as luzes de l estavam apagadas. Sentando-se na beirada da escrivaninha, ele examinou-a com um olhar divertido, antes de perguntar, em tom de censura: Est me checando, por acaso? No, de jeito nenhum. Mas uma mulher telefonou para c, atrs de voc, e disse que j havia ligado para a igreja, sem que ningum atendesse. Ela conseguiu falar com voc? No. Que horas eram? Nove e vinte, mais ou menos. Eu j havia sado da igreja. E, vendo o brilho incerto e interrogativo nos olhos de Abbie, Seth continuou: Os pais do noivo ofereceram uma ceia aos participantes do ensaio, na casa deles, e eu no pude recusar o convite para ir. Mas sa assim que possvel. A mulher deixou o nome ou algum recado? No. Como ela no telefonou de novo, achei que tinha conseguido falar com voc na igreja. Abbie no mencionou os comentrios desagradveis da mulher, mas no pde deixar de pensar no que ela estaria imaginando a respeito de seu relacionamento com Seth, uma vez que no o encontrara na igreja. Se ela tivesse alguma coisa de realmente importante para falar comigo, teria telefonado de novo Seth concluiu, encerrando o assunto. J que terminou de trabalhar, o que acha de tomarmos um cafezinho? Se no fosse pelo telefonema da mulher, Abbie provavelmente teria aceitado. Agora, no entanto, estava consciente demais do fato de estarem sozinhos na casa paroquial. melhor no. J muito tarde. Inclinando-se para a frente, desligou a mquina da tomada. Seu relgio de pulso marcava mais de dez horas e, com toda certeza, algum j devia ter notado que seu carro continuava estacionado do lado de fora. Neste caso Seth levantou-se terei que pensar em outro motivo para convencla a ficar. Deu a volta na escrivaninha, aproximando-se dela por trs.

Seth Abbie protestou, quando ele fechou as mos em torno de sua cintura, puxando-a de encontro ao peito. Ela sentiu o prprio corpo moldar-se ao peito slido, aos quadris inquietos de Seth. Preocupada, tentou impedir que as mos dele prosseguissem na caminhada deliciosa agoniante em direo a seus seios. Mas logo mostrou a fragilidade de sua reao, inclinando a cabea para o lado e dando-lhe livre acesso curva de seu pescoo. Um calor gostoso percorreu suas veias, amolecendo-a de alto a baixo, quando os lbios dele tocaram a pele sensvel junto a sua orelha. Tomada por ondas sucessivas de excitao, fechou os olhos e sentiu-o apert-la com mais fora, enquanto deslizava uma das mos por seu ventre, despertando em seu ntimo outro tipo de emoo. O tilintar agudo do telefone foi uma intruso mal recebida, mas que, decididamente, veio em boa hora. No fosse por isso, Abbie teria cedido s tticas persuasivas de Seth e ficado mais um pouco. melhor voc atender ela murmurou, ao perceber que ele havia enrijecido e estava resistindo ao chamado. Eu sei. Relutante, Seth soltou-a e foi at a escrivaninha, onde tirou o fone do gancho. Reverendo Talbot falando. Abbie no esperou. Tirando vantagem da distrao dele, levantou a mquina porttil. Se Tio sasse dali naquele momento, provavelmente s sairia horas depois. Percebendo sua inteno, Seth lanou-lhe um olhar impaciente. Um momento disse pessoa que estava do outro lado. E, tapando o bocal com a mo, sussurrou para Abbie: Abbie, voc no precisa ir. _ Preciso, sim ela insistiu, afastando-se do campo de alcance dele e caminhando para a entrada. tarde e tenho que trabalhar amanh. Abbie... a mulher que telefonou, quando voc no estava? _ , sim. Mas. . . Que Seth no estava se importando com aquilo era evidente. Ento, melhor voc no deix-la esperando Abbie aconselhou, certa de que uma espera s serviria para atear mais fogo imaginao da mulher. At logo. Sem esperar que ele respondesse, dirigiu-se com passadas rpidas e decididas para a porta da frente. No momento em que colocou o p no patamar da escadinha de entrada, ouviu Seth falando de novo ao telefone. CAPTULO IX Uma chuvinha fina e incessante batia de encontro s vidraas do apartamento, enquanto nuvens escuras e assustadoras cobriam o cu, dando a tudo um ar desolado e deprimente. Inquieta, Abbie afastou-se da janela e da chuva que no mostrava sinais de parar. No tinha absolutamente nada para fazer. A televiso no estava apresentando nada de interessante, e os programas de rdio eram ainda piores. Detendo-se em frente estante, ela leu os ttulos dos livros l enfileirados. Um deles, escrito em letras douradas sobre uma capa de couro marrom, chamou sua ateno de imediato: a Bblia Sagrada. Era uma edio revisada da verso do rei James para a Bblia, um presente que ganhara da igreja, ao se tornar um membro dela. Aps uma breve hesitao, tirou-a da estante e levou-a para o sof. Sentando-se sobre as pernas, numa posio bem confortvel, abriu-a e comeou a correr os olhos pelas pginas cobertas de escrita fina, a mente ocupada pela vaga esperana de dar com a passagem sobre a qual Seth havia discutido, alguns dias atrs. Sendo ele um ministro, era provvel que vrias conversas daquele tipo surgissem, no

futuro, e sua ignorncia da Bblia acabaria se tornando cada vez mais notada. E isso era algo que no estava disposta a deixar que acontecesse. Pouco depois, ouviu um barulho estranho, acima do rudo feito pela chuva batendo no telhado. Levantou a cabea, curiosa, mas no ouviu mais nada e voltou leitura. Folheou mais algumas pginas e, por lealdade a seu sexo, resolveu ler a histria de Ruth, no Velho Testamento. Estava no meio da primeira coluna, quando escutou passos na escada. A certeza de que era Seth apossou-se dela, de forma rpida e segura. Mesmo no tendo combinado nenhum encontro para aquele sbado, havia imaginado que ele telefonaria ou iria v-la, na primeira oportunidade que tivesse. Largando a Bblia aberta sobre uma almofada, levantou-se e correu para a porta. A batida ressoou pelo ambiente no momento exato em que a alcanou. Abrindo-a, deu com Seth em p do lado de fora, o casaco de nilon pingando gua. Ele enxugou o rosto com a mo e comentou: Est chovendo. Se voc no me dissesse, eu jamais desconfiaria. Rindo, Abbie abriu mais a porta, para deix-lo entrar. Vou buscar uma toalha para voc. Caminhou at a rea da cozinha e, de uma gaveta do armrio, retirou uma toalha de mo. Voc no tem um guarda-chuva ou esqueceu de subir a capota do seu carro? Eu esqueci o guarda-chuva Seth replicou, tirando o casaco. O tempo chuvoso de outono tinha trazido uma certa umidade para o ar. Abbie notou que Seth estava se defendendo do frio com um pulver branco, feito mo, que lhe realava os ombros largos e a solidez do.peito musculoso. E o contraste da l branca com os cabelos dele, escurecidos pela chuva e brilhando como bronze luz artificial, era realmente arrebatador. O que voc vai fazer esta tarde? ele perguntou, pegando a toalha das mos dela e entregando-lhe o casaco molhado. Nada. Para ser franca, eu j estava comeando a ficar cansada da minha prpria companhia. Abbie dependurou o casaco numa cadeira, para secar. Por qu? Onde est querendo ir? A lugar nenhum. Estou querendo ficar aqui mesmo. Quando ela se voltou para olh-lo, incerta, Seth passou a toalha em torno de seu pescoo e, juntando as duas pontas, puxou-a para junto de si. A excitao era patente, no modo como a contemplou. E fazer o qu? Abbie no pretendia falar num tom provocante, mas foi isso que aconteceu. Sorrindo, Seth inclinou a cabea e beijou-a na boca.' Uma onda de fraqueza invadiu-a, e ela agarrou-se aos braos dele para no cair. O que voc estava fazendo, quando cheguei? ele murmurou por entre beijos, misturando o hlito morno ao dela. No sei o que era, mas agora podemos fazer muitas coisas. . . Como isto, por exemplo. Abbie sentiu os lbios dele tocarem os seus e correspondeu cegamente, perdendo-se numa sensao deliciosa. No vai me convidar para sentar? Levantando a cabea, Seth olhou-a com ar brincalho de censura. Sente-se, por favor. Ele soltou uma ponta da toalha e tirou-a do pescoo dela. Segurando-a, ento, pela mo, levou-a consigo para o sof. A Bblia estava sobre a almofada do meio e, ao empurr-la para o lado, Seth reconheceu-a.

O que isto? Os olhos azuis lanaram um olhar curioso a Abbie, antes de se fixarem nas pginas abertas. Voc estava lendo a histria de Ruth? Ela sorriu, lembrando-se da pergunta que ele lhe fizera, logo depois de entrar. Era isto que eu estava fazendo, quando voc chegou. Por algum motivo especial? Uma das sobrancelhas loiras ergueu-se, num gesto interrogativo. Ou s est tentando me impressionar? Seth sentou-se no meio do sof, enquanto Abbie se ajeitava na ponta. Como eu no sabia que voc vinha, no poderia estar tentando impression-lo disse Abbie, apesar de saber que a pergunta no tinha sido feita srio. Admito que fui parcial quando escolhi a histria de Ruth para ler, j que ela era uma mulher. Mas pareceu-me certo ser leal ao meu sexo. Uma escolha muito lgica, por sinal. Peo-lhe desculpas por ter dito, aquele dia, no almoo, que voc no conhecia bem as Escrituras, a ponto de poder manifestar uma opinio. No precisa pedir nenhuma desculpa, pois tinha razo. Foi por isso que abri a Bblia: para ler um pouco e aprender algo alm do que me ensinaram nas aulas de religio. Sei. . . Distrado, Seth olhou para as pginas abertas. uma pena que eu no tenha ningum para me ensinar. Fingindo tristeza, Abbie sussurrou. Mas seus olhos tinham um brilho provocante. Est, por acaso, insinuando que quer passar a tarde comigo, lendo a Bblia? Ele fitou os lbios dela, suavizados pelos beijos que haviam trocado. No foi voc que sugeriu que poderamos passar a tarde fazendo a mesma coisa que eu estava fazendo, antes da sua chegada? Foi. E como ministros no mentem, creio que terei que ter algumas passagens da Bblia para voc. Tem alguma preferncia? No. Pode escolher o que quiser. Vejamos... O que voc poderia gostar de ouvir? ele murmurou, folheando o livro. Algo para Abbie. Abra, a que tem o mesmo nome da esposa favorita de Salomo. Os Cantares de Salomo. Lanou-lhe um rpido olhar. Acha que ser apropriado? Muito. Apoiando-se no encosto do sof, ela encarou-o de frente. Seth virou mais algumas pginas, como se estivesse selecionando uma passagem em particular, e parou. Com uma expresso levemente enigmtica nos olhos azuis, fitou-a de novo. Dos Cantares de Salomo repetiu, antes de comear a ler em voz baixa e vibrante. "Quo formosa e quo aprazvel s, amor em delcias!" Estas palavras atingiram Abbie como um dedo acariciante deslizando ao longo de sua espinha. Elas no eram o que estava esperando ouvir. Seu pulso acelerou-se um pouco, em antecipao do que estava para vir, e seus olhos, fixos no rosto dele, observaram a boca mscula formar as palavras seguintes. "A tua estatura semelhante da palmeira, e os teus peitos aos cachos de uvas. Dizia eu: Subirei palmeira, pegarei em seus ramos." Abbie prendeu a respirao, ao notar a paixo e as promessas contidas na voz de Seth. Fogo lquido espalhou-se por suas veias, e sua pele aqueceu-se com a audcia e a beleza das coisas que ele estava dizendo. "E ento, os teus peitos sero como cachos na vide, e o cheiro da tua respirao como o das maas. E os teus beijos como o bom vinho, que se bebe suavemente e faz com que falem os

lbios dos que dormem." Seth levantou a cabea e fitou-a com os olhos intensamente azuis. Abbie no conseguiu disfarar o quanto tinha sido atingida pela seleo apaixonada. Estava tremendo de desejo. Agora, a sua vez de ler para mim ouviu-o dizer. Comece daqui. Pegou o livro com ambas as mos e olhou, atordoada, para onde ele estava apontando. Com voz rouca e cheia de sentimento, ps-se a ler: "Eu sou do meu amado, e ele me tem afeio. Vem, meu amado, saiamos ao campo, passemos as noites nas aldeias. Levantemo-nos de manh para ir s vinhas, vejamos se florescem as vides, se se abre a flor, se j brotam as romeiras. Ali..." Abbie fez uma pausa e levantou os olhos para Seth. Ento, com a voz num simples sussurro, continuou: "... eu lhe darei meu grande amor." Dar? ele murmurou, inclinando-se em sua direo. Darei ela afirmou baixinho, ardendo de vontade de entregar-se a ele, seduzida pelo inegvel amor que lhe dedicava. Abbie no percebeu Seth tirar a Bblia de suas mos e coloc-la de lado. No tinha conscincia de nada, a no ser do bater de seu prprio corao e dos olhos intensamente azuis que a estavam mantendo cativa, com o fogo que emanavam. Pois ento venha c, meu amor em delcias. Fechando as mos em torno de sua cintura, Seth forou-a a se aproximar. Como um salgueiro, Abbie curvou-se ante a fora dele. A boca mscula estava a poucos centmetros da sua, quando sentiu-se empurrada para- o sof, levada pelo peso do corpo pressionado ao longo do seu. Aquele foi um momento perdido no tempo, sem comeo e sem final. Segundos ou minutos podem ter se passado, antes que sentisse o calor dos lbios dele nos seus. Foi um beijo maravilhoso, que procurou e explorou os limites sem fronteira do prazer, aprofundando-se depois com uma fome insacivel, que foi se tornando mais intensa a cada novo toque. Seus lbios entreabriram-se, cedendo s exigncias da lngua de Seth, e, em troca, ela experimentou uma satisfao que a fez estremecer e aumentou seu desejo. Com as pernas enroscadas nas dele, passou as mos pelos ombros largos, cobertos pelo pulver branco, e sentiu os msculos fortes contrarem-se e descontrarem-se, ao seu toque. Um gemido escapou de sua garganta, quando Seth deslizou a boca por seus lbios entreabertos e, com a ponta da lngua, acariciou-a. Seus beijos so como o vinho, Abra. Suaves e intoxicantes ele murmurou, provando-os de novo. Mas Abbie no tinha dvidas de que, se algum ali estava bbada de amor, era ela. Foi uma experincia atordoante ver-se perdida de desejo, ansiando desesperadamente pelo que a outra pessoa poderia lhe dar. Levada por esta necessidade, ela comprimiu-se ainda mais de encontro ao corpo rijo e excitado sobre o seu. A boca de Seth estava em seus lbios, pescoo, orelha, enchendo-a de prazer, enquanto com uma das mos ele trabalhava nos botes de sua blusa, abrindo-os um a um. Por um instante, sua pele ficou exposta ao ar frio e mido da tarde, mas logo a mo dele aqueceu-a, transmitindo-lhe o prprio calor. Quando Seth virou a cabea para olhar a beleza feminina que havia descoberto, Abbie no sentiu necessidade de se esconder. Ela o amava, e o desejo dele era por ela. Queria

agrad-lo com tudo que tinha. Voc tem seios lindos, Abbie ouviu-o declarar com voz rouca, enquanto tomava um de seus seios na palma da mo e, com dedos acariciantes, criava um prazer to intenso que chegou a doer. Lindos! Mas a dor no durou muito. Logo, a boca mscula desceu para pr-lhe um fim e fazer uma explorao detalhada dos vales, das colinas e dos picos endurecidos de seus seios. Por dentro, Abbie estava se sentindo como uma mola por demais comprimida, querendo absorv-lo com seu corpo e precisando da proximidade absoluta que s a consumao do ato de amor pode dar. Me ame, Seth sussurrou, enterrando os dedos nos cabelos dele, ligeiramente midos. Estas palavras exprimiam no s um desejo de posse fsica, como tambm e principalmente um pedido de comprometimento emocional. Um pedido para que Seth declarasse que aquilo que estava acontecendo, era to belo e cheio de significado para ele, quanto era para ela. Num gesto rude, Seth deslizou a boca por seu pescoo e gemeu baixinho. No me pea isto, Abbie. Mas. . . A dor aguda da rejeio abafou-lhe a voz. No pode ser ele insistiu, com um trao de zanga. No comigo e com voc. Decidido, Seth fechou sua blusa, cobrindo-a. Ento, abraou-a com fora, achatando seus seios de encontro ao peito e enterrando o rosto em seus cabelos. Abbie sentiu a rigidez do corpo msculo pressionado junto ao seu, de forma bem ntima. Era uma tortura t-lo to perto de si e saber que no haveria satisfao. Por qu, ainda no sabia. Sua mente estava muito perturbada por desejos insatisfeitos para conseguir pensar com clareza. Quase em desespero, agarrou-se a ele. Abbie... Seth pronunciou seu nome em meio a um suspiro longo e profundo. Eu quero voc e no pretendo fingir que no. Eu tambm ela murmurou, a voz cheia de emoo. Um som, semelhante a um riso desanimado, escapou dos lbios dele. O que vou fazer com voc, Abbie? ele perguntou baixinho, o que s serviu para confundi-la ainda mais. O telefone, colocado sobre a mesinha ao lado do sof, tocou repentinamente, quase em seu ouvido. Como se a pessoa que estava ligando pudesse v-los deitados no sof, abraados de forma to ntima, Abbie enrijeceu, tomada por uma intensa sensao de culpa. Durante um momento, hesitou entre atender ou no. Seth tirou a deciso de suas mos, soltando-a para que pudesse atender. melhor voc ver quem ele aconselhou com evidente relutncia. Pode ser importante. Trmula, Abbie sentou-se de costas para ele. Na quinta chamada, tirou o fone do gancho com uma das mos enquanto, com a outra, tentava abotoar a blusa. - Al! Foi impossvel controlar sua voz ofegante, causada no pelo esforo fsico e sim, pela suavidade do amor. Srta. Scott? Uma mulher perguntou, do outro lado do fio. Um arrepio gelado percorreu a espinha de Abbie. Aquela era a mesma mulher que havia telefonado para a casa paroquial, algumas noites atrs. Sou eu, sim. Quem est falando? Aqui a Sra. Cones. Estou tentando localizar o reverendo Talbot. Ele est a? O que tenho a falar com ele urgente. Abbie tampou o fone com a mo e olhou por cima do ombro. Seth tinha se sentado e estava passando os dedos pelos cabelos.

a Sra. Cones. Ela quer falar com voc. Ele levantou a cabea, como que pressentindo problemas. Depois, uma mscara inexpressiva cobriu-lhe as feies. Vou falar com ela. Um momento, por favor Abbie disse ao telefone. Ele est a? Foi o que pensei a mulher comentou, em tom malicioso. Abbie sentiu uma onda de sangue invadir-lhe o rosto e, evitando olhar para Seth, levantou-se e entregou-lhe o fone. Em seguida, abotoando a blusa e ajeitando o resto das roupas, dirigiu-se ao centro da sala. Reverendo Talbot falando ouviu Seth dizer. No querendo escutar nem mesmo um pedao da conversa, caminhou depressa para a janela, onde se ps a olhar a chuva que caa, o rosto quente apoiado na vidraa fria e a mente vazia de pensamentos. S quando Seth tocou em seu ombros, voltou realidade. Com um pequeno movimento de cabea mostrou que estava ciente da presena dele atrs de si, mas no se voltou para encar-lo. Sinto muito pelo que aconteceu, Abbie. No tem importncia. Est tudo bem. Mas as palavras dele magoaram-na, e isso transpareceu na inexpressividade de sua voz. Espere um pouco! Impaciente, Seth enterrou os dedos em seus ombros e foroua a virar-se para ele. Eu estou pedindo desculpas pelo telefonema, no pelo resto. Embora sua expresso pouco mudasse, o brilho de seus olhos esverdeados retornou. Ele examinou-a por um momento, satisfeito, e repetiu: S pelo telefonema, por mais nada. Eu tambm sinto pelo telefonema Abbie admitiu, achando que este era o comentrio mais seguro a fazer. No havia sentido em reafirmar o que sentia por ele. J tinha expressado seus sentimentos de forma bem clara, tanto por meio de palavras quanto por aes. A mo em seu ombro diminuiu a presso, mas no a soltou. Quer saber por que escolhi aquele pedao da Bblia? Por qu? Talvez a resposta dele fosse o que estava desejando ouvir. Porque eu queria que voc visse que a Bblia um livro de paixo e sofrimento, mas principalmente de amor. Este era um sentimento com o qual ela j estava familiarizada, h algum tempo. No olhe para mim assim, Abbie. Um msculo comeou a se contrair ao longo do queixo de Seth, revelando o quanto ele estava lutando para se controlar. Assim, como?! Para ela, no havia diferena no modo como o estava fitando. Como... Os lbios dele desceram para esmagar os de Abbie, num beijo feroz e possessivo, que a deixou ofegante e com o corao aos pulos. Quando ele se afastou, estava com a boca apertada numa linha fina e os olhos azuis brilhando, turbulentos. Eu tambm sou feito de carne e osso, como voc, Abbie. Acho que eu sempre soube disso Abbie admitiu, recostando-se na janela para estud-lo. -- O que aconteceu foi que deixei seu colarinho me confundir. Pensa que no sei? A mo forte moveu-se sobre o ombro dela, numa carcia inquieta. Precisamos ter uma conversa sria, Abbie, mas no tenho tempo agora. A Sra. Cones telefonou porque a me est no hospital, muito doente, e o pai deixou-se vencer pela dor e pelo medo de perd-la. Prometi ir falar com ele, por isso no posso ficar. Eu entendo ela garantiu, sufocando a tristeza de v-lo partir. Voc esperar por mim amanh, depois da igreja? Podemos almoar juntos, aqui ou na casa paroquial. Onde no importa, desde que possamos falar em particular.

No creio que a casa paroquial seja uma boa idia. Na verdade, Abbie no considerava nenhum dos dois lugares uma boa escolha. Por que no almoamos aqui? Posso preparar um assado e regular o forno para que ele esteja quase pronto, quando sairmos da igreja. timo. Seth olhou para a chuva l fora, depois para ela, novamente. Parecia estar travando uma batalha consigo mesmo. Tenho que ir, agora declarou, com amarga determinao. Beijando-a mais uma vez pegou o casaco e caminhou depressa para a sada, como se estivesse com medo de mudar de idia, caso demorasse mais um pouco. Na porta, deteve-se e olhou por cima do ombro. Abbie ainda estava na mesma posio, e os lbios dele curvaram-se num sorriso breve. No instante seguinte, a porta fechou-se suavemente e passos rpidos ressoaram pela escada.

CAPTULO X Abbie entrou na fila para cumprimentar Seth, depois do servio religioso. Quando chegou sua vez, colocou a mo na dele e sentiu-o apert-la com um gesto firme e possessivo. Havia uma expresso vibrante nos olhos intensamente azuis, um interesse dedicado apenas a ela. Bom dia, Srta. Scott! ele cumprimentou arrastando um pouco as palavras, como que zombando da formalidade que era obrigado a ter. Bom dia, reverendo. Abbie sorriu de leve, consciente das outras pessoas observando-os, alguns criticamente e outros, por simples curiosidade. Seus pais no vieram? No, eles no esto na cidade, hoje. Foram ao Missouri, visitar uns amigos. Espero que tenha preparado um bom almoo de domingo. Preparei, sim ela garantiu, ciente de que o comentrio era um jeito sutil de lembr-la de que almoariam juntos. Quando Seth soltou sua mo para cumprimentar a pessoa seguinte, Abbie afastou-se e desceu a escada que levava ao ptio da igreja. L, procurou um cantinho meio isolado e preparou-se para esper-lo. As irms Coltrain viram-na ao descer a escada, vestidas, como sempre, com uma chocante combinao de cores: Isabel de rosa, e Esther, de laranja vivo. As duas eram inseparveis, mas faziam questo de deixar clara a prpria individualidade. Da seu modo de vestir. Abbie sorriu, quando as viu se aproximando. Bom dia disse, notando a excitao nos rosto das duas irms. Vimos voc na igreja e samos depressa, na esperana de alcan-la. Queremos falar com voc Isabel declarou. Esther confirmou. E, chegando mais de perto de Abbie sussurrou, em tom de conspirao: Mandamos aquilo que voc sabe para uma editora de Nova York. O reverendo nos deu o nome de um homem. Ele j tinha falado com esse homem, pessoalmente, e o homem quis ver. . . o que tnhamos feito. No maravilhoso? Isabel riu como se fosse uma mocinha. Claro que ! Abbie ficou contente por elas. No era um bom juiz, mas gostara do romance e tinha

certeza de que o editor tambm gostaria. O reverendo disse que podem se passar uns dois meses, antes que tenhamos notcias do homem Esther explicou. Mas. . . Hesitante, ela olhou para a irm. Esther e eu estamos com outra idia na cabea Isabel prosseguiu. Mas no sabemos se devemos comear a desenvolver esta idia, antes de termos notcias. . . daquilo. Poderamos estar perdendo nosso tempo. , e gostaramos que nos desse sua opinio. Se eu fosse vocs, iria em frente e comearia a desenvolver a nova idia amanh mesmo Abbie replicou. Os rostos das duas irms iluminaram-se. Voc ouviu, Esther? Eu sabia que Abbie diria isto! Eu no lhe falei? Se ns no tivssemos voc e o reverendo para conversar a respeito disto, acho que explodiramos Esther disse, ignorando as palavras provocantes da irm. Voc vai continuar datilografando para ns, no vai? Claro que sim. Voc uma garota maravilhosa, Abbie. Num gesto cheio de espontaneidade, Esther tomou as mos de Abbie entre as dela. E no deve ligar para o que esto falando de voc. As pessoas que esto espalhando estes boatos maldosos no passam de umas desocupadas, sem nada melhor para fazer. Sem notar a sbita palidez de Abbie, ela virou-se para a irm. Precisamos ir para casa, Isabel. Precisamos, sim. Agora que j decidimos que o melhor comear o. . . o novo, temos muita pesquisa a fazer. At depois, Abbie. At logo Abbie respondeu, distrada. Ela sempre soubera que seu relacionamento com Seth causaria muito falatrio na cidade. E dificilmente poderia ser de outro modo, sendo ele o ministro local. Durante as ltimas semanas-, chegara a ouvir alguns desses comentrios, e no se surpreendera com o fato de serem, todos eles, injustos e maldosos. No entanto, sua maior preocupao era com Seth, com a possibilidade de ele poder ser prejudicado por essas mentiras, e no com ela mesma. Mas uma coisa havia ficado clara, com as palavras de Esther, no era Seth quem estava sendo atacado, e sim, ela. E no adiantava dizer para si mesma que no se importava com os comentrios maldosos, porque se importava, e muito. A fila de pessoas saindo tinha acabado, mas as portas da igreja ainda estavam abertas. No havia sinal de Seth, e Abbie deduziu que ele fora tirar o hbito. O jardim em volta e o estacionamento estavam praticamente vazios, e no querendo chamar a ateno ficando ali, sozinha, em p junto escada, ela decidiu voltar e esperar no interior da igreja. Assim que entrou, ouviu vozes vindo da rea do plpito. Reconheceu a de Seth entre elas e, levada pela vontade de v-lo, adiantou-se alguns passos. Ele ainda no havia trocado de roupas e, na companhia de mais trs homens, estava em p junto ao primeiro banco. Como no tinha inteno de se intrometer ou ouvir conversa alheia, Abbie resolveu se afastar. Os trs homens pertenciam ao conselho diretor da igreja e deviam estar discutindo algo importante com Seth. No entanto, antes que pudesse se mover, ouviu um deles mencionar seu nome. Uma terrvel premonio invadiu-a, paralizando-a, e, contra sua vontade, ela se viu ouvindo o que eles estavam dizendo. No queremos critic-lo, reverendo declarou um homem careca, num tom de voz cheio de censura. Mas nossa obrigao, tanto para conosco como para com a igreja, expressar nossa opinio a respeito deste assunto. Tenho certeza de que suas intenes so as melhores possveis Seth murmurou,

com secura. Mesmo de onde estava, Abbie pde notar a intensa frieza nos olhos azuis e a atitude de desafio que ele havia tomado. No que tenhamos qualquer coisa contra a Srta. Scott um segundo homem apressou-se a garantir. Todos ns reconhecemos que ela vem de boa famlia. Os pais dela so membros respeitados desta comunidade e da igreja o terceiro homem disse. E a Srta. Scott , provavelmente, uma boa moa. No entanto. . . ? O tom de Seth exigiu que eles falassem claramente o que, at aquele momento, tinham apenas insinuado. No entanto... O homem careca lanou um rpido olhar aos companheiros. ela no nos parece a. . . companhia adequada para o ministro de nossa igreja. Desde que a Srta. Scott voltou para a nossa cidade, nunca participou ativamente dos servios da igreja. Para ser franco, at sua chegada, ela nem mesmo comparecia regularmente ao servio religioso de domingo o terceiro homem explicou. Estas so coisas que o senhor no poderia saber, a respeito dela o segundo homem disse. Foi por isso que sentimos que tnhamos obrigao de falar com o senhor. Tenho certeza de que entende, agora, por que o estamos aconselhando a cortar este relacionamento com a Srta. Scott. Seria do melhor interesse para todos envolvidos o homem careca concluiu, com ar de dono da verdade. Abbie sentiu os olhos queimarem, ao ouvir a frase final. Jamais pensara que uma coisa daquelas pudesse acontecer. Seu olhar fixou-se em Seth e, no silncio que se seguiu, a cena toda tomou o aspecto de um horrvel pesadelo. Eu entendo a preocupao que os levou a me procurarem, para podermos discutir este assunto abertamente. A voz de Seth soou clara e concisa, no interior da igreja. E concordo plenamente com os senhores que a Srta. Scott no tem algumas das qualidades que so encaradas como essenciais, para uma mulher ser considerada a companheira apropriada de um ministro. . . Ao ouvir esta condenao dos lbios do homem que amava, Abbie deixou escapar uma exclamao involuntria de dor. Horrorizada, levou a mo boca para abafar qualquer outro som, mas j era tarde. Seth j a tinha visto. Abbie! Ela ouviu a irritao na voz dele e girou nos calcanhares, correndo para a porta. Lgrimas embaavam-lhe a viso quando desceu a escada, ofegante e soluando. S no se afastou mais depressa, porque os saltos de seus sapatos impediram-na. Suas iluses tinham sido despedaadas. Estremecendo, percebeu, de repente, por que motivo Seth lhe dissera que precisavam conversar em particular. Ele pretendia lhe mostrar, delicadamente, que no era a esposa adequada para um ministro. Mais uma vez, o amor a levara para um beco sem sada. Na tarde anterior, a cena apaixonada no sof de seu apartamento no passara disto mesmo: paixo. Pelo menos, da parte de Seth. Agora, era fcil ver o que ele estava tentando lhe dizer, quando havia declarado que tambm era feito de carne e osso. Os desejos da carne, . . To opostos aos desejos do corao! Ela se lembrou do modo como ele a tinha abraado e murmurado "O que vou fazer com voc, Abbie?". Lgrimas quentes estavam escorrendo por suas faces, quando alcanou Abel, no estacionamento da igreja. Agora, estava tudo to claro. Seth, sem dvida, adivinhara que estava apaixonada por ele. Mas casamento era uma possibilidade fora de questo. Que tola tinha sido! Que grande tola!

Abbie! Sobressaltada, ela olhou para trs. Seth estava atravessando o gramado em sua direo, quase correndo, o hbito negro esvoaando junto s pernas. Uma onda de pnico a invandiu. No poderia encar-lo. No estava em condies para isso. Talvez nunca estivesse. Enxugando as lgrimas com as costas das mos, Abbie abriu a porta do carro e sentou-se atrs do volante. Com mos trmulas, tirou a chave da bolsa e tentou coloc-la na ignio. Falhou. Frentico, seu olhar voltou-se para a figura de Seth, cada vez mais prxima. As feies msculas tinham um ar srio e inflexvel. No me falhe agora, Abel ela pediu, colocando e girando a chave na ignio. O motor gemeu em protesto, mas, vagarosamente, comeou a produzir sons encorajadores. Abbie pisou no acelerador para mandar-lhe mais gasolina e os grunhidos transformaram-se numa queixa constante. O cmbio raspou nas engrenagens, quando deu marcha r. Mas j era tarde demais. Seth estava abrindo a porta do lado oposto e inclinando-se para a frente. Ela pressionou o corpo contra a porta do motorista, tentando fugir, mas a inteno dele no era segur-la e sim, pegar a chave. Quando Abbie percebeu, Seth j havia desligado o motor e tirado a chave da ignio. Acuada, ela agarrou a direo com ambas as mos e fixou os olhos em frente. Se havia uma coisa que no ia fazer, era encar-lo. No queria ver a piedade que devia estar brilhando nos olhos azuis. Quer fazer o favor de me devolver a chave? pediu, plida pelo esforo que estava fazendo para se controlar. A resposta de Seth foi sentar-se no banco ao lado e fechar a porta. Abbie teve a impresso de que iria explodir de nervosismo, quando ele se inclinou e recolocou a chave na ignio. A est sua chave ouviu-o dizer. Seu queixo comeou a tremer, e ela apertou os dentes com fora, para disfarar. Quer fazer o favor de sair do meu carro? murmurou, ainda sem olhar para ele. Ns vamos almoar juntos, lembra-se? O convite foi cancelado. Abbie piscou, para impedir as lgrimas de carem. Pois ento, ficarei sentado ao lado na mesa, olhando voc comer. Mas ns vamos esclarecer este mal-entendido. No h nada para ser esclarecido. Ela levantou o queixo, bem alto. A situao est mais do que clara. Entendi tudo, e muito bem! Entendeu, mesmo? Claro que sim. No h nada para voc explicar. Mesmo que voc no queira, exatamente isso que vou fazer. bvio que voc ouviu minha conversa com os representantes do conselho diretor. Ouvi, sim Abbie admitiu, em tom amargo. E lanou-lhe um olhar que quase foi sua perdio, pois encontrou os olhos azuis fixos em seu rosto. Felizmente, virou logo a cabea para o outro lado. Existem muitas desvantagens em se casar com um ministro. Seus fins de semana nunca so livres. Chova, faa sol, neve ou vente, voc tem que estar na igreja, aos domingos. Quase todas as noites, seu marido est fora, em alguma reunio. Tudo que voc faz examinado pelos outros membros da congregao nos mnimos detalhes, desde a roupa que voc veste at o modo como arruma os cabelos. Todos esperam que voc se junte a todos os projetos sociais, religiosos e caridosos que surgem, e que esteja presente em todas as reunies, a menos que um de seus filhos esteja doente. Voc. . . Pare com isso! Abbie fechou os olhos, incapaz de agentar mais. Eu sei muito

bem que no tenho as qualidades necessrias para ser a esposa de um ministro, por isso no precisa ficar citando um bando de razes pelas quais no devo querer me candidatar sua esposa. Voc pode no estar querendo se candidatar, Abbie Seth disse baixinho mas mesmo assim estou lhe pedindo para ser minha esposa. Ela prendeu a respirao ao ouvir estas palavras, mas recusou-se a acreditar que ele estivesse falando srio. Seus olhos estavam nadando em lgrimas, quando, finalmente, abriu-os e fitou-o, com ar acusador. Eu ouvi o que voc disse l dentro, Seth. Eu no.. . Se tivesse ficado para ouvir minha resposta, agora saberia que no me importo com o fato de voc ser ou no a companheira adequada para um ministro. Voc a mulher com quem quero me casar. Eu... Ela ainda no estava conseguindo acreditar. Est me pedindo em casamento?! Estou. Um sorriso lento surgiu nos lbios de Seth. Eu me ajoelharia para fazer o pedido como manda o figurino, se Abel no fosse to apertado. Levantando o hbito, ele enfiou a mo no bolso da cala. Eu ia lhe oferecer isto, depois do almoo. Atordoada, Abbie soltou o volante no momento exato em que o fulgor de um anel de brilhante atingia seus olhos. Quando Seth estendeu a mo para a sua, deu-lhe, hesitante, a direita. lindo murmurou, quando j estava com o anel no dedo anular. Isto significa que vai se casar comigo? Se tem certeza de que isto que quer. . . Certeza absoluta ele insistiu, inclinando-se para provar a sinceridade de suas palavras. Foi um beijo ardente e possessivo, com o brao dele envolvendo-a pela cintura e puxando-a para o outro banco, a fim de conseguir uma proximidade maior. Abbie sentiu o sangue latejar nas veias e foi invadida por uma onda de felicidade to grande, que era quase insuportvel. Quando, afinal, Seth afastou a boca da sua, escondeu o rosto no peito dele. Nunca pensei que pudesse ser to feliz confessou, baixinho. Pensei que o tivesse perdido. Nunca! Ele enterrou os dedos em seus cabelos e levantou-lhe a cabea, para estudar suas feies suavizadas pelo amor. Voc vai ser minha esposa. . . A Sra. Seth Talbot. Abbie estremeceu de felicidade. Ainda no acredito que voc queira realmente se .casar comigo! Lembra-se da segunda vez em que nos encontramos, quando eu disse a sua me que ainda no tinha me casado porque no havia encontrado a mulher certa para mim? que eu no estava procurando a esposa adequada para um ministro. Eu queria a mulher certa para mim! E voc esta mulher, Abbie. Eu tinha me esquecido desta sua conversa com a minha me. Se voc tivesse se lembrado, no teria sado da igreja como saiu. Os lbios dele crisparam-se. Se soubesse o medo que senti, naquele momento! E como fiquei zangado tambm, por aqueles homens terem magoado voc, com seus comentrios impensados. No foi s o que eles disseram que me magoou. Os comentrios que voc fez, ontem, tambm me magoaram. Os comentrios que eu fiz?! Voc deve ter me entendido mal. O que foi que eu lhe disse?

Uma poro de coisas. Por exemplo, quando eu lhe pedi para fazer amor comigo, voc recusou e disse-me para no lhe pedir uma coisa dessas. Isso foi porque eu no queria antecipar nossa noite de npcias. Seth balanou a cabea, incrdulo. Voc deve ter pensado que eu estava dizendo que no podia fazer amor com voc. Na hora, eu no pensei nada. S depois que comecei a juntar as coisas e. . . Abbie interrompeu-se, triste por ter entendido tudo to errado. Que coisas? Como quando voc falou que no sabia o que fazer comigo. Eu achei que estava tentando achar um jeito de me mostrar, delicadamente, que no me amava. Eu te amo Seth declarou, para que ela no tivesse mais dvidas a respeito. E o que eu quis dizer, com aquele comentrio, foi que no sabia mais o que fazer para convenc-la que sou um homem de carne e osso, igual a todos os outros, e que a amo corno um homem. Por eu ser um ministro, voc estava sempre tentando me pr acima dessas coisas. Um sorriso iluminou-lhe o rosto. Ontem, no entanto, foi voc quem quase me fez esquecer que sou um ministro, tambm. Eu aprenderei a ser uma boa esposa de ministro Abbie murmurou, passando os dedos pelo queixo e pelas rugas de expresso em torno dos lbios dele. Isto outra coisa que eu estava tentando lhe explicar, ontem. No quero que ache que, por minha causa, seu dever conhecer a Bblia, ir igreja ou qualquer outra coisa. Se quiser fazer algo neste sentido, faa pela mesma razo que eu: por amor a Deus, no por ser a esposa de um ministro e se sentir obrigada a isto. Est bem. Eu lhe prometo. Seth apertou-a nos braos e inclinou a cabea para mais um beijo. Foi uma carcia longa e apaixonada, que abalou Abbie at o ltimo fio de cabelo. Como eu te amo, Abbie ele murmurou, enterrando o rosto em seu pescoo. Seth! Por cima do ombro dele, Abbie lanou um olhar para as paredes da igreja. Voc reparou que estamos nos acariciando no estacionamento da igreja? Seth ficou imvel por um instante; depois, levantou a cabea e riu, divertido. E existe lugar melhor, para isto? Eu te amo. Diante dos olhos de Deus e dos homens, quero voc para minha esposa. E eu quero voc para meu marido ela sussurrou, incapaz de pensar num lugar melhor para se amarem. Ento, de repente, lembrou-se do almoo e afastou-se dele com um gesto abrupto. O assado! O que que tem? Ele ainda est no forno. Nosso almoo est arruinado! No tem importncia. Teremos muitos outros almoos de domingo Seth garantiu, abraando-a de novo. FIM