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PHILIP ARDAGH

A QUEDA DE FERGAL
Trilogia Aventuras Improvveis volume I

Traduo de ALVES CALADO Ilustraes de DAVID ROBERTS

CIP-Brasil. Catalogao-na-fonte Sindicato Nacional dos Editores de Livros, RJ. Ardagh, Philip A719q A queda de Fergal / Philip Ardagh; traduo Alves Calado. Rio de Janeiro: Record, 2005. (Aventuras improvveis; 1) Traduo de: The fall of Fergal ISBN 85-01-07196-X 1. Literatura infanto-juvenil. 2. Alves Calado, Ivanir, 1953-. I. Ttulo. II. Srie. 05-2762 CDD 028. 5 CDU 087. 5 Ttulo original ingls: THE FALL OF FERGAL Impresso no Brasil ISBN 85-01-07196-X

Para Rebecca McNally. Nenhum parentesco. E para minha tia-av Phyllis, falecida h muito, que me deu um dos maiores presentes que existem e nem ficou sabendo. Obrigado.

Uma dica

uma coisa que precisamos esclarecer antes mesmo de qualquer um de ns comear eu com a escrita e voc com a leitura e o seguinte: onde quer que voc ache que os acontecimentos deste livro ocorreram, voc est errado. Pura e simplesmente. Sem espao para discusso. S porque eu coloquei os McNally falando em ingls, no significa que eles sejam de um pas de lngua inglesa. Se voc est lendo uma verso traduzida do livro, isso tambm no significa que eles falem na lngua em que voc est lendo. No. Os eventos deste livro aconteceram em algum lugar onde nenhum de vocs j esteve. Como posso ter certeza? Porque eu sou o autor, por isso, e no vamos mais tocar nesse assunto. Discusso encerrada. E quanto aos nomes dos McNally, sei que eles so estranhos, mas no posso sair mudando nomes s para deixar voc satisfeito, no ? Eles so chamados assim e voc vai ter de aceitar. Enquanto isso espero que goste desta que a primeira das aventuras improvveis dessa famlia. PHILIP ARDAGH

Marley estava morto; para comear. Disso no h dvida. A certido de bito foi assinada pelo sacerdote, pelo escrivo, pelo coveiro e pela carpideira-chefe... O velho Marley estava morto que nem um prego de porta. De Um conto de Natal, de Charles Dickens

Prlogo
Philip! O qu? Acorda. Hein? Acorda! O livro j comeou! Comeou? . O que voc quer dizer com comeou? Ns j passamos pela pgina de rosto, pelo negcio dos direitos autorais, pela sua Dica, pela dedicatria que ningum l e pela epgrafe. Quer dizer que... ? , a gente est na parte da histria! Caraca! melhor voc ir em frente. mesmo. Boa sorte. Obrigado...

Captulo Um

s ltimas palavras que o jovem Fergal McNally escutou na vida foram: No se incline para fora dessa janela! Os ltimos sons provavelmente foram o ar assobiando em suas orelhas de abano enquanto ele caa ao longo dos quatorze andares, o barulho das buzinas dos carros abaixo (ficando cada vez mais perto, claro) e possivelmente o PL do PLAFT! que ele fez quando bateu na calada. Na certa Fergal no deve ter ouvido mais do que o PL, porque quando a parte do AFT chegou ele devia estar mortssimo da silva. A pessoa que gritou o aviso No se incline para fora dessa janela!, em alto e bom som (mas tarde demais), foi a irm mais velha de Fergal, Colette. Colette era realmente uma irm mais velha, bem mais velha. Algumas pessoas (em geral as gmeas) tm irms mais velhas que so apenas alguns minutos mais velhas. Um monte de gente tem irms mais velhas que so uns bons anos mais

velhas, mas Colette, a irm de Fergal, tinha idade para ser sua me, o que era bem prtico, porque ele no tinha me de verdade. Voc sabe: aquela que d comida, veste a roupa, impede que a gente caia das janelas... esse tipo de coisa. Claro, o pai poderia ter criado os dois, mas era um pai intil. Chegou ao ponto de conseguir um atestado mdico dizendo que estava licenciado da paternidade, e deixava tudo por conta da pobre e velha Colette. Ocupava-se colecionando garrafas vazias que vinham cheias quando ele as arranjava, mas certamente estavam vazias quando terminava com elas. Raramente falava com algum, a no ser o homem da loja de garrafas e para gritar com Colette dizendo como ela era imprestvel. Ele se escondia no que chamava de quarto dos fundos, se bem que era mais do lado do que dos fundos se voc considerasse que a parte da frente do apartamento era a que dava para a rua. At comia no quarto dos fundos, enquanto Colette dava a comida aos irmos e irm (uma vez por dia) em volta de uma grande mesa circular na cozinha. Rufus McNally esse era o nome do pai freqentemente gostava de aumentar a coleo de garrafas vazias na hora das refeies, e atraa a ateno de Colette, para levar outra cheia, jogando alguma coisa na parede que separava o quarto dos fundos (que na verdade era um quarto do lado) da cozinha. Algumas vezes, era uma garrafa que ele tinha acabado de esvaziar. Outras, podia ser

uma bota. Uma vez pegou a gata, mas Fumaa no era idiota e, com alguns movimentos rpidos de patas e garras, deixou absolutamente claro ao capito Rufus que de jeito nenhum era uma gata de se deixar jogar pra l e pra c.

Veja bem, Fumaa era uma gata de trabalho, no de estimao. Deixava as crianas da famlia McNally fazer carinho e gostar dela, mas elas no lhe davam comida. (No que fossem ms, s que mal havia comida para elas mesmas, quanto mais para alimentar uma gata. ) Fumaa comia os camundongos e ratos que fossem imprudentes a ponto de sair de detrs dos mveis e atravessar o piso de um cmodo.

Uma vez Rufus, o pai de Fergal, jogou sua prpria perna de pau na parede, para atrair a ateno de Colette. Tinha olhado em volta procurando outra coisa para jogar, mas no achou nada que fosse peludo e ronronasse, por isso desatarraxou a perna e jogou, e com tanta fora que no somente quebrou o reboco da parede como tambm lascou a perna propriamente dita, bem no sentido do veio. Depois disso ela ficou parecendo uma fruta madura demais, com a casca rachada. Antes de qualquer uma das crianas (a no ser Colette) ter nascido, Rufus McNally tinha sido no somente um marinheiro brilhante, mas tambm heri de guerra. Era um sujeito feliz e sorridente que todo mundo se orgulhava de conhecer. Tinha recebido mais medalhas de ouro por bravura do que o nmero de camisas limpas que tinha para pregar as medalhas... e ento perdeu a perna. No perdeu a perna como as pessoas perdem guarda-chuvas nas estaes de trem movimentadas. No, o capito Rufus McNally perdeu a perna de um modo tal que no podia simplesmente ir seo Achados e Perdidos e a pegar de volta. No perdeu a perna numa exploso, e tinha estado em muitas. No perdeu quando estava agarrado a destroos em guas infestadas de tubares, e tinha passado por esse tipo de situao por mais de uma vez. Perdeu a perna na quarta ocasio em que se viu num navio afundando. Nas trs ocasies anteriores tinha realizado feitos hericos para salvar outras pessoas presas enquanto o navio afundava. Nesta ltima ocasio foi ele que

ficou preso. Seu navio fora torpedeado por um submarino inimigo e estava afundando depressa, mas ele no podia ir a lugar nenhum porque sua perna ficara travada embaixo de um monte de metal retorcido. Foi ento que o capito Rufus McNally fez uma coisa muito corajosa. Enquanto a gua entrava ferozmente na cabine onde ele estava preso, sabendo que, se no conseguisse se livrar, indubitavelmente morreria, decidiu cortar a perna. Desculpe, mas isso a. Eu adoraria dizer que a soluo foi saltitar todo feliz junto com coelhinhos ao som de uma bela msica de fundo, mas era a guerra. E guerra um negcio horrvel. Se voc no quiser saber dos detalhes, olhe para o lado at eu dizer que seguro continuar lendo. Rufus pegou um pedao de metal retorcido, afiado como navalha (que tinha feito parte de um portal da sala da caldeira, se que voc quer saber), e cortou a perna e, sim, ele teve de serrar o prprio osso enquanto a gua que subia em volta ia ficando vermelha de sangue. No fim desmaiou, mas flutuou livre e foi resgatado por alguns de seus marinheiros que tinham conseguido subir num bote salva-vidas. Eles estancaram o sangramento nas histrias de guerra as pessoas nunca interrompem o sangramento, elas sempre o estancam e, felizmente para Rufus, a ajuda estava perto e ele sobreviveu. O lado negativo foi que Rufus McNally mudou. O que ele havia passado foi inacreditavelmente pavoroso eu seria mentiroso se dissesse que no , mas outras

pessoas passaram por coisas ainda piores e de algum modo chegaram do outro lado como seres humanos decentes. Rufus McNally, porm, tornou-se amargo, doente e deturpado nessa ordem (ele tentou tornar-se deturpado, amargo e doente, mas no deu certo) , e foi ento que comeou a beb... Ah, espera a. Eu quase esqueci: PODEM COMEAR A LER DE NOVO, SEUS MOLENGAS! Depois de ter sido heri popular, Rufus deu as costas para todos os velhos amigos e colegas e quis ficar sozinho. Tinha sua penso de guerra e, sempre que precisava de um pouquinho mais de dinheiro, mandava a mulher (e, depois que ela morreu, Colette) vender outra de suas muitas medalhas. Pobre Colette. Esse era apenas mais um de seus servios. No de espantar que algumas vezes ela ficasse meio irritada. Fergal e as outras crianas os irmos gmeos Josu e Albion (vulgo J e Albie), e a irm Le Fay algumas vezes chamavam Colette de Coiote, o que pode parecer meio maldoso. Mas voc no morderia e uivaria de vez em quando se precisasse cuidar de quatro irmos mais novos e no tivesse vida prpria? Provavelmente. Se bem que, claro, pode ter havido mais algum motivo para o apelido alm desse. Quem ler ver. Mas tenho quase certeza de que todos se amavam uns aos outros. De fato, chegaria ao ponto de dizer que

imagino que Colette, J, Albie e Le Fay (ou, se voc preferir em ordem alfabtica: Albie, Colette, J e Le Fay) ficaram realmente chateados quando seu irmozinho Fergal terminou todo morto daquele jeito. PLAFT! O triste que as coisas estavam melhorando para a famlia McNally quando Fergal mergulhou de cabea pela janela. Para comear, foi de uma janela de hotel que Fergal caiu se bem que a outra irm de Fergal, Le Fay, fosse a nica pessoa que deveria estar ocupando um quarto de hotel (aquele era um quarto simples) , e eles nunca tinham estado numa situao em que ao menos um pudesse passar legitimamente a noite num hotel. E o Hotel Vale era bem chique. Le Fay tinha entrado num concurso de digitao e ganho as etapas municipal e estadual. Agora estava na Grande Final Nacional, e isso significava uma viagem capital e uma noite no Hotel Vale. O que um concurso de digitao?, voc pode perguntar. Bem, apesar de eu nunca ter estado em um, porque s sei digitar com dois dedos, acho que voc vai descobrir que um concurso para ver quem digita mais depressa e comete o menor nmero de erros, ao mesmo tempo em que coloca as palavras direitinho na pgina esse tipo de coisa. Bom, pode no lhe parecer o negcio mais empolgante do mundo. Voc pode achar que um torneio de kickboxing ou uma luta com espadas de laser ou, ainda, uma corrida de motos muito mais interessante, mas foi num concurso de digitao que Le Fay entrou e chegou final, e no posso fazer nada para mudar isso.

De qualquer modo, os irmos dela ficaram muito orgulhosos. Claro, o pai no sentiu nem um pouco de orgulho dela nem de suas capacidades de digitao. (No por causa do negcio de digitar. Ele no ficaria orgulhoso nem mesmo se Le Fay tivesse corrido um quilmetro em menos de um segundo ou feito cirurgias cerebrais bem sucedidas em trs pacientes ao mesmo tempo. Rufus McNally estava licenciado de ser pai, lembre-se. S se importava consigo mesmo). Quando Le Fay perguntou se podia ir Grande Final no tinha contado sobre as etapas municipal e estadual , ele disse que no se importava com o que ela fizesse. Quando Colette sugeriu que todos fossem junto com Le Fay, para lhe dar apoio, o pai disse que no iria a lugar nenhum e que, se ele no iria a lugar nenhum, nenhum dos outros iria a lugar nenhum tambm. Por isso Colette tomou uma deciso. Era uma mulher adulta, com idade para ser me de Fergal, e tinha cuidado de todos eles inclusive do pai por tempo suficiente para tomar uma deciso importante sozinha. Pegou o dinheiro que vinha separando, a cada semana, do seu magro oramento domstico o plano era economizar o bastante para comprar um pequeno presente de Natal para cada um dos outros e descobriu que tinha o bastante para apenas duas passagens de ida e volta, de nibus, at a capital.

Le Fay viajaria de trem, custa da Dedos Destros, patrocinadora do concurso de digitao, mas de jeito nenhum Colette poderia comprar duas passagens de trem. As duas passagens de nibus eram para ela e para Albie e J. O motivo para Albie e J viajarem com apenas uma passagem era serem os dois gmeos quase idnticos. Colette esperava que, se eles ficassem sempre em movimento e se revezassem escondendo-se no banheiro, o motorista acharia que eram a mesma pessoa. E Fergal no tinha passagem. Restavam duas opes: podiam escond-lo na bagagem ou vesti-lo de beb, para viajar de graa.

Quando chegou a hora, Fergal se viu no nibus no colo da irm mais velha, com uma fralda enorme no traseiro e um gibi do Sherlock Holmes na mo. Sentado ao lado deles, um homem de bigode olhou o material de leitura de Fergal. Garoto inteligente disse o homem. O bigode no disse nada. Apesar de ter sado duas horas antes do trem, o nibus deveria chegar uma hora e meia depois, por isso Le Fay combinou encontr-los atrs do Hotel Vale s trs da tarde. De jeito nenhum Colette, Fergal, Albie e J poderiam simplesmente entrar no prdio com a bagagem, mesmo que Fergal estivesse fingindo ser beb, e Albie e J fingissem ser a mesma pessoa. A gerncia do Vale suspeitaria de alguma coisa curiosa acontecendo (curiosa-esquisita, e no curiosa que interessante!). No, Le Fay teria de arranjar um modo de lev-los disfaradamente ao seu quarto. Le Fay fora recebida na estao por um homem chamado Malcolm (que, por sinal, o nome de um arminho empalhado em outra srie de livros que eu escrevi, comeando com Fim medonho, e eu ficaria muito satisfeito se vocs fossem correndo comprar). Malcolm Kent era do departamento de publicidade da Dedos Destros, e seu trabalho era receber os quatro finalistas nos quatro respectivos trens. Voc a ltima explicou Malcolm pegando a mala bem arruinada de Le Fay. As malas velhas nos ro-

mances so quase sempre surradas. Essa era arruinada. (A carne de segunda dos bifes que os McNally s vezes comiam, sim, tinha sempre de ser surrada, mas a mala de Le Fay estava mesmo era arruinada. ) Os outros finalistas j esto l no hotel. Malcolm estava com um txi esperando e abriu a porta para Le Fay entrar no banco de trs. Le Fay nunca tinha estado na capital, nunca tinha andado de txi e nunca tinha se hospedado num hotel. Essa vai ser uma viagem para ficar na lembrana, pensou enquanto se acomodava no banco confortvel. E foi mesmo, mas infelizmente pelo motivo errado. Aquela ia ser a viagem em que Fergal terminaria muito esmigalhado e muito morto.

Captulo Dois
olhos vez Quando Malcolm Kent ps eosisso foipela primeira ferem Le Fay McNally na estao roviria/de trens/da via frrea, porque ele no estivera nas etapas municipal ou estadual do concurso , ficou bem surpreso com sua aparncia. Alm de falar das orelhas de abano de Fergal, eu realmente no dei muita ateno a descrever como todo mundo era. Num instante voc ver por qu. J sabe que Papai McNally o capito Rufus tinha uma perna de pau, e j sabe que Albie e J eram quase idnticos, mas o que provavelmente no sabia at agora que todos tinham sardas centenas no total e que todos tinham cabelos espetados, indomveis e ruivos. E todos os McNally, no os cabelos tinham dois dentes enormes na frente, com um espao entre eles, a no ser Colette, a Coiote. Os dela se pareciam mais com os de George Washington, que, acredito, eram na verdade feitos de madeira. Em outras palavras: assim que a gente descreveu um McNally,

praticamente descreveu todos... e nenhum deles ganharia nenhum concurso de beleza; mas, afinal de contas, se voc viu minha foto, ter plena conscincia de que eu tambm no. O pai era bem diferente dos outros por causa de seu enorme nariz vermelho. Rufus nem sempre tivera um enorme nariz vermelho, e essa no era uma caracterstica que ele pudesse passar aos filhos. Em outras palavras, no era hereditria e tinha mais a ver com suas idas loja de garrafas. Mas no foram os dentes, o cabelo indomvel ou as mltiplas sardas de Le Fay que surpreenderam Malcolm, da Dedos Destros. Nem como suas roupas eram maltrapilhas e como ela parecia suja. (Colette fez o melhor que pde, mas no havia gua corrente no apartamento, a no ser uma infiltrao no teto, que pingava do apartamento de cima, e a condensao nas janelas quando fazia frio). O que chocou Malcolm foi como ela parecia magra e faminta. Bom, Malcolm no era o homem mais benevolente do mundo. Nunca dava dinheiro para instituies de caridade, nem mesmo para aquelas boazinhas que cuidam de jumentos abandonados ou pneis aposentados que trabalharam nas minas a vida inteira. Ele nem sempre abria a porta para os mais velhos e, em mais de uma ocasio, tinha fumado numa sala de espera para no-fumantes numa estao ferroviria. Uma vez e eu verifiquei isso com seus pais, que juram que verdade ele nem se deu ao trabalho de a-

gradecer av as meias e a loo ps-barba que ela lhe deu no Natal. Mas, quando ps os olhos pela primeira vez em Le Fay McNally, Malcolm desejou ardentemente que ela ganhasse a Grande Final do Concurso De Digitao Dedos Destros. Pensou nos outros trs finalistas: Graham Longo, Peggy Snob e Anna Malting. Graham Longo tinha chegado com trs malas combinando, que pareciam muito caras, e seus pais haviam pago um dinheiro extra para ele viajar de primeira classe e ter uma sute inteira quarto, banheiro e sala de estar separados no Vale, em vez de um quarto simples. Tratara Malcolm como se fosse um empregado pessoal, no um representante dos patrocinadores. Peggy Snob era bem legal. Muito educada, na verdade. Parecia um pouco nervosa, mas por que no? A finalssima era importante para todos os concorrentes. Anna Malting j era uma outra histria. No txi da estao para o hotel tinha falado sem parar sobre como suas etapas municipal e estadual do concurso tinham sido muito mais difceis do que as de todos os outros, e o que faria quando ganhasse o grande prmio, no se. Graham Peggy e Anna pareciam muito bem vestidos, bem cuidados e bem alimentados. Le Fay McNally, no. Malcolm cruzou os dedos e, mesmo no sendo religioso, murmurou uma pequena orao a Deus, para o caso de Ele (ou, claro, Ela) existir.

Depois de levar Le Fay ao quarto, Malcolm mostrou o itinerrio. Se voc no faz idia do que um itinerrio, pode imaginar que era uma mquina maravilhosa feita de cromados brilhantes, com microfones para gritar e fones de ouvido para escutar. Para dizer a verdade, o itinerrio era um pedao de papel com letras impressas. Era o itinerrio para chegar :

Grande Final do Concurso Jovem Digitador do Ano, Patrocinado pela Dedos Destros, Fornecedora de Teclados para as Cabeas Coroadas da Europa e do Mundo e estava lindamente digitado! Com o corao martelando, Le Fay leu depressa para garantir que poderia encontrar Colette, Albie, J e Fergal do lado de fora do Vale s trs horas, como fora planejado. Ela no tinha relgio. (Os McNally no podiam comprar um, e, de qualquer modo, os braos de Le Fay eram to finos que um relgio provavelmente escorregaria por cima da mo). Haveria um Encontro com os Outros Finalistas num servio de buf na Sute Mensageiro, uma hora. Le Fay sabia o que era um buf. No trem havia um vago de buf. Buf significava comida, o que lhe servia muito bem. Se ela fosse realmente esperta, poderia bolar um modo de afanar algumas coisas do buf para dar aos outros quando chegassem. A parte do servio que a incomodava um pouco. Se tivesse de trabalhar muito tempo para comer o buf, talvez acabasse no conseguindo encontrar os irmos. Mas Le Fay era rpida a vitria nas etapas anteriores do concurso tinha provado isso e faria todo o servio num piscar de olhos. O prximo item do itinerrio era s duas horas: Encontro com a Imprensa, descrito como Coletiva e

Fotos com Alguns dos Principais Jornais Vespertinos da Capital. Le Fay esperava que isso no demorasse mais de uma hora, porque depois tinha Tarde Livre para Turismo, at o Jantar com Nossos Generosos Patrocinadores na Churrascaria Braso, s oito horas ... o que lhe deixaria tempo suficiente para passar com a famlia. Voc no precisa esperar at a hora do lanche ou do jantar para comer disse Malcolm com gentileza. Pode usar o Servio de Quarto, se quiser. O que isso, por favor? perguntou Le Fay educadamente. Se, por exemplo, voc quiser um sanduche de frango ou uma xcara de chocolate quente, pode pegar esse telefone, digitar o 1 e dizer o que quer. Eles trazem aqui ao quarto e voc assina a nota, mas no precisa pagar. A Dedos Destros paga. Certo? Certo disse Le Fay, olhos arregalados de espanto. Imaginou pessoas em todo o hotel pegando o telefone e pedindo frango e chocolate quente! Era como viver num palcio. Este outro exemplo de que no fundo Malcolm Kent era um bom sujeito. O servio de quarto no era oferecido oficialmente como parte da viagem dos grandes finalistas. Claro, Graham Longo podia ligar e pedir o que quisesse, mas Mame e Papai receberiam a conta no fim da estadia. Peggy Snob era educada demais para sequer pensar em ligar para o Servio de Quarto, porque Mal-

colm no lhe tinha dito que ela podia fazer isso; e quando Anna Malting dissera: Posso ligar pedindo o que quiser, no posso? Afinal de contas, eu ganhei. Malcolm respondera: Sinto muito, mas isso ser cobrado de voc, se bem que os telefonemas para casa so grtis. Voc pode ligar para casa tambm, claro disse Malcolm a Le Fay. Digite 9 para obter uma linha e depois digite o seu nmero. Obrigada disse Le Fay. Ela no queria desapontar o homem gentil da Dedos Destros dizendo que no tinha telefone em casa. Antigamente eles tinham, mas a companhia telefnica se enchera de vir consertar os fios sempre que o pai arrancava o telefone da parede e o jogava do outro lado do quarto dos fundos (que na verdade era do lado). Ento, j sabe disse Malcolm. s digitar 1 para o Servio de Quarto... E 9 para obter uma linha assentiu Le Fay. Tanto a Sute Mensageiro quanto a Churrascaria Braso so aqui no Vale mesmo disse Malcolm. As duas ficam no primeiro andar. Siga as placas. Obrigada. Ento, vejo voc no Encontro com os Outros Finalistas, certo? Mas sinta-se vontade para ligar para o Servio de Quarto se tiver fome. Sanduche de frango e uma xcara de chocolate quente assentiu Le Fay. Obrigada. Malcolm passou pela porta aberta e fechou-a.

Finalmente ela estava sozinha. Agora teria de bolar um modo de contrabandear o resto dos McNally para dentro. Se tivesse fracassado, claro, talvez hoje o pequeno Fergal ainda estivesse vivendo uma vida normal.

Captulo Trs

sujeito da ambulncia deu uma olhada no que restava de Fergal e soube que no precisaria dirigir at o Hospital Sagrado Corao numa velocidade de partir a espinha, com luzes piscando e sirene berrando. A espinha j estava partida e, assim que o mdico declarasse oficialmente que o pobre do garoto estava morto algo que qualquer pessoa com dois olhos na cara poderia fazer num instante , ele simplesmente esperaria o fotgrafo da polcia tirar algumas fotos e depois colocaria o garoto num saco de plstico e iria calmamente para o necrotrio. O necrotrio ficava no subsolo do Hospital Sagrado Corao, onde eles colocavam os corpos de quem morria no hospital ou era trazido morto l de fora: vtimas de acidente e assassinato. O sujeito da ambulncia, cujo nome era Morris, ficou imaginando se Fergal (se bem que nesse ponto, claro, ele no sabia que o nome da vtima era Fergal) era vtima

de acidente ou assassinato... ou mesmo suicdio. Algumas vezes as pessoas pulavam deliberadamente de janelas. Ser que esse caiu, foi empurrado ou pulou? O mdico, um sujeito rotundo que se parecia com um pato (e andava e falava de modo notavelmente semelhante a um pato), chegou, bamboleou e grasnou passando pela pequena multido que se tinha reunido, acenou para um dos policiais uniformizados que mantinham as pessoas a uma distncia respeitosa e se ajoelhou perto de Fergal. Assobiou por entre os dentes. Caiu doze andares? perguntou. Quatorze disse o subgerente do Hotel Vale, um homem pequeno com cabelo preto esticado para trs e bigode to fino que parecia desenhado com uma daquelas canetas de ponta extrafina. Seu nome era Sr. Lesley. O mdico xingou baixinho. Eu costumava acertar com margem de um andar para mais ou para menos murmurou ficando de p. Ele est morto mesmo! gritou para Morris. Ponha no saco e prenda uma etiqueta. O Sr. Lesley pigarreou significativamente. espantosa a mensagem que pode ser transmitida por uma pigarreada significativa. Esta poderia ser traduzida instantaneamente como: Mostre um pouco mais de respeito, doutor. A sofrida famlia da vtima pode ouvir; e podia mesmo.

No instante em que Fergal despencara da janela, Colette tinha disparado pelo quarto e se inclinado para fora, agarrando o ar. Soltara um grito de No!, esticando o por pelo menos uns quinze segundos, um som contnuo, longo e sofrido. E que tambm deve ser acrescentado lista de ltimos sons que Fergal provavelmente escutou no caminho para a morte esmigalhada. Desculpe, eu deveria ter pensado nisso antes, e espero que voc no ache que eu o tra, como narrador. Bem, pelo menos pedi desculpa. Aos espertinhos a que esto imaginando por que no mencionei o grito de Fergal enquanto caa quatorze andares, simplesmente digo o seguinte: no mencionei o grito porque o coitado no gritou nem chorou enquanto caa. Despencou silencioso feito um saco de pedras, ou de batatas, ou de algo igualmente silencioso. Talvez fosse o choque daquilo tudo. Talvez ele estivesse para gritar quando entrou em contato com o cho slido, e todos os pensamentos de gritar sumiram de sua mente... Pronto, agora olhem o que vocs me obrigaram a fazer: fiquei outra vez todo envolvido com o lado desagradvel das coisas. Onde que eu estava mesmo? Ah, sim, Colette havia disparado at a janela e, ao ver que era tarde demais para peg-lo, correra direto para a porta e sara para o corredor. Le Fay, Albie e J saram do quarto atrs da irm mais velha, que j tinha chegado ao elevador e estava pulando para apertar o boto de descer. Havia dois elevado-

res e, segundo a seta indicadora acima deles, um estava no nonagsimo terceiro andar e o outro no quadragsimo sexto. Colette foi para a escada e desceu correndo numa velocidade incrvel, soluando e pulando cinco ou seis degraus de cada vez. Le Fay, Albie e J conseguiam de algum modo acompanh-la, todos soluando sem parar.

Nada engraado aconteceu nesse estgio; por isso, se voc est esperando rir, vamos interromper a histria para contar uma piada. Bom, no original, no uma piada minha, e no estou dizendo que . Simplesmente a primeira piada que me veio cabea quando pensei que seria bom aliviar um pouco o clima:

Dois canibais esto comendo um palhao cozido. Um canibal se vira para o outro, de boca cheia, e diz: No acha que isso tem um gosto engraado? Ha, ha! Pronto. No de doer a barriga, mas certamente trouxe um leve sorriso aos cantos da minha boca, e um bom alvio para no pensar em todos aqueles parentes soluantes de Fergal McNally disparando escada abaixo at o que era uma concluso prevista: um irmozinho esmigalhado. De qualquer modo acho que estou me adiantando de novo. Quando deixamos Le Fay no fim do Captulo Dois, ela nem havia levado a famlia para o quarto, por isso Fergal ainda no tinha tido oportunidade de cair da janela. Talvez a gente devesse retornar um pouquinho... * Na parte de trs da porta de Le Fay havia dois avisos emoldurados, ambos impressos totalmente em tinta vermelha. Um era intitulado: EM CASO DE BURACOS, e o outro: EM CASO DE INCNDIO. O que era intitulado EM CASO DE BURACOS tinha um tom sombrio e basicamente dizia que, se aparecesse um buraco gigantesco embaixo do hotel, no havia muita coisa que voc pudesse fazer, a no ser se esconder embaixo da cama e rezar, ou ficar parado na porta, sob o portal. De preferncia as duas coisas: esconder-se embaixo da cama, sob o portal e rezar. Le Fay era de opinio que, se um buraco gigan-

tesco se abrisse sob o hotel, no importava o que voc fizesse, acabaria dentro dele. Foi o segundo aviso EM CASO DE INCNDIO , igualmente em letras vermelhas, que atraiu seu olhar. Dava dicas teis sobre no usar os elevadores e dizia onde era o ponto de reunio, para que a gerncia pudesse fazer uma chamada e tentasse deduzir quem ainda estava preso no edifcio e precisava ser resgatado. Tambm havia um desenho. Era uma planta do andar onde ficava seu quarto. Alm da escadaria principal, mostrava uma escada nos fundos onde estava escrito: DESCIDA PARA A SADA DE INCNDIO. Se essa escada levava do seu andar at a sada de incndio, raciocinou Le Fay, tambm devia levar para cima, da sada de incndio at seu andar! Faria uma investigao. Enfiando a chave do quarto, com a comprida etiqueta de metal, no bolso de seu melhor vestido (mas mesmo assim muito maltrapilho), ela saiu do quarto, seguiu pelo corredor esquerda e passou por uma porta onde estava escrito: SADA DE INCNDIO. A porta se abria numa escada fria, escura, de degraus de concreto sem carpete e com um corrimo de metal preso parede; um verdadeiro contraste com a elegncia fofa do resto do Vale. A escada parecia se retorcer eternamente numa espiral quadrada se que existe isso de espiral quadrada com portas de incndio a cada andar; mas por fim Le Fay chegou embaixo. Havia uma

porta dupla com uma barra de metal atravessando-a na altura-padro para um adulto. APENAS SADA DE EMERGNCIA, dizia a placa. EMPURRE A BARRA. Para Le Fay era bvio que no haveria maanetas do lado de fora daquela porta que, pelo cheiro da fumaa de canos de descarga e pelas buzinas dos carros, ela achou que daria na rua, provavelmente na lateral do hotel. Isso era para impedir que as pessoas fizessem exatamente o que a famlia de Le Fay planejava fazer: entrar sem pagar. O nico modo de trazer Colette, Fergal, Albie e J para dentro por ali era abrir a porta, mant-la aberta com alguma coisa, e dar a volta no hotel com eles, at acharem a porta... Mas e se algum achasse primeiro? Foi por isso que Le Fay decidiu que no abriria naquela hora, deixaria para pouco antes das trs, quando tinha combinado se encontrar com os outros. Subiu de novo todos os quatorze andares pela escada dos fundos.

Claro que poderia ter se esgueirado por qualquer uma das portas de incndio e subido de elevador o resto do caminho, mas no queria levantar suspeitas. Pelo que sabia, hotis grandes como o Vale contratavam detetives para ficar de olho em coisas estranhas vinte e quatro horas por dia; e Le Fay era praticamente isso, como voc vai descobrir. Tais detetives so chamados de detetives-internos e o detetive-interno-chefe do Vale era um homem chamado Charlie Tweedy. Charlie ficaria interessado pelas crianas da famlia McNally. Muitssimo interessado. Mas Le Fay no tinha como saber disso. Pelo menos no naquela hora. Charlie era ex-marinheiro e ex-policial, e durante todo o tempo em que estivera na polcia nunca havia deixado um caso sem soluo permanecer sem soluo. Era como um terrier, ou seja, um daqueles cachorros que, quando cravam os dentes na gente, no largam at ter certeza absoluta de que ganharam. Se voc no acredita, deveria ver o nariz do meu irmo. Uma vez ele se abaixou para fazer carinho num terrier e dizer Cachorrinho bonito, ou sei l o que os irmos dizem aos terriers; mas o cachorro achou que significava Vamos brigar!. Quando meu irmo se levantou, estava com o bicho grudado no nariz... E provavelmente estaria ali at hoje, se o dono no lhe tivesse mostrado uma coisa mais gostosa para morder. Mas meu irmo ainda tem uma leve cicatriz para lembrar a ocasio.

Se eu dissesse que Charlie tinha apelido, voc poderia imaginar que era algo como Tweedy Terrier. Certamente o nome que eu teria lhe dado. Mas no, Charlie Tweedy era conhecido no meio como Tweedy Ps-Lpidos. Se voc ficar por a um tempo, vai descobrir por qu. De volta ao quarto, e meio sem flego por ter descido e subido a escada, Le Fay olhou a hora no rdio-relgio na mesinha-de-cabeceira: 12:18. Estava sentindo muita fome, o que no era incomum, porque em casa estava acostumada a ter apenas uma refeio (e bem pequena) por dia, mas imaginou se deveria ligar para o Servio de Quarto e pedir um sanduche de frango e uma xcara de chocolate quente. Claro, faltavam menos de quarenta e cinco minutos para a hora do buf na Churrascaria Braso ou seria na Sute Mensageiro? , mas, quanto mais pensava no servio do buf, menos apetitoso parecia todo o Encontro com os Outros Concorrentes. Ser que ela teria apenas de lavar os pratos? Ou ser que teria de trabalhar de garonete? E se o servio fosse preparar toda a comida do hotel? Le Fay McNally pegou o telefone e digitou o nmero 1. Servio de Quarto disse uma voz animada. Eu gostaria de um sanduche de frango e uma xcara de chocolate, por favor pediu Le Fay. Pois no, senhora. Branco, preto ou de centeio?

Um sanduche de frango e uma xcara de chocolate, por favor repetiu Le Fay, desta vez um pouco menos segura. O po, senhora. Para o sanduche. Gostaria de po branco, preto ou de centeio? Ah! disse Le Fay, aliviada. Branco, por favor. Torrado? Sim. Sim, por favor. E uma xcara de chocolate quente.

Pois no, senhora. Um sanduche de frango no po branco torrado e uma xcara de chocolate quente para

o quarto 1.428. Estar a em quinze minutos disse a voz animada. Obrigada. Tchau. Tchau, querida disse a mulher do Servio de Quarto. Le Fay pousou o telefone e se sentou na cama. Como o Servio de Quarto sabia em que quarto ela estava? Ser que havia cmeras de vdeo em todos os quartos para garantir que as pessoas no roubassem sabonete ou algo assim? Se houvesse cmeras por todo o hotel, ela teria sido vista se esgueirando pela sada de incndio, e eles provavelmente quereriam saber por qu... No, disse Le Fay a si mesma. S estava sendo boba. Devia haver algum modo de o sistema de telefones do Servio de Quarto saber de que quarto voc estava ligando. Talvez acendesse um nmero, ou algo assim. Devia ser isso. Ela estava sendo idiota. Quem ficaria num hotel com cmeras escondidas em toda parte? Os hspedes teriam vergonha e iriam dormir sem trocar de roupa. Em casa, no inverno, ela, Colette, Fergal, Albie e J costumavam dormir sem trocar de roupa, mas no porque no quisessem que outras pessoas os filmassem pelados. Faziam isso porque era frio demais para tirar a roupa noite. Na verdade, costumavam pr mais roupa ainda inclusive um ou dois casacos antes de ir dormir. Outro modo de tentar ficar quente era todo mundo dormir na mesma cama, coisa que faziam.

Desde que a me tinha morrido, o pai dormia no quarto dos fundos (que na verdade era um quarto do lado, lembre-se), mas mantinha o aquecedor eltrico ligado a noite inteira nos meses frios, por isso ficava bem. O resto se amontoava na cama de casal e se acomodava do melhor modo possvel. Le Fay era quem mais sentia frio, e, apesar das camadas de roupas, freqentemente mantinha Colette acordada por causa dos dentes matraqueando. Cinco minutos depois houve uma batida na porta. Servio de Quarto! disse uma voz. Le Fay pulou da cama e abriu a porta. No era o Servio de Quarto. Voc Le Fay McNally? perguntou um completo estranho com um risinho muito desagradvel.

Captulo Quatro

moldurado na porta do quarto 1.428 do Hotel Vale, s 12:33 daquele dia, estava um garoto muito grande usando uma camisa azul-marinho bastante apertada (com monograma no bolso) e uma cala curta igualmente apertada e azul-escura, que chegava parte de cima dos joelhos. As partes inferiores das pernas eram cobertas por um par de meias brancas com acabamento azul-marinho, que chegava parte de baixo dos joelhos. Seu rosto era meio rechonchudo, e a pele parecia to macia que Le Fay imaginou que devia ter sido banhada com vinte e trs loes diferentes e massageada amorosamente com treze cremes diferentes. (Estava errada: foram vinte e quatro loes diferentes). Mas o mais chocante de tudo era o cabelo meu Deus, o cabelo! Grosso, castanho-escuro e puxado para trs num topete enorme, to rgido que mais parecia glac de bolo. Quanto tempo seria necessrio para fazer o cabelo ficar assim a cada manh?, pensou Le Fay. E, mais ainda, por qu? No

conseguia afastar os olhos do topo da cabea do garoto. Nunca tinha encontrado uma pessoa to cheirosa, de pele to macia, e to topetuda! Voc deve ser McNally, a garota pobre disse o garoto, passando por ela e entrando no quarto sem ser convidado. Vejo que foi posta num dos quartos mais baratos. Mais parece um armrio, no ? Ele franziu o nariz como se tivesse detectado um cheiro particularmente ruim. Sou Graham Longo falou, e Le Fay achou que ele era mais largo do que longo, mas tudo bem. Sou eu que vou ganhar de voc no concurso amanh acrescentou, parecendo muito seguro de si. Meu pai David Longo, dono da rede Lanches Longo. Imagino que tenha ouvido falar dele. ... no disse Le Fay educadamente. Graham estivera olhando para ver se Le Fay tinha trazido uma mquina de escrever ou um laptop para treinar, e, concluindo que ela havia trazido praticamente nada quanto mais um teclado , virou-se e a encarou. Se voc perguntasse qual era a cor dos olhos dele, Le Fay no lembraria. O garoto poderia estar encarando o rosto dela, mas os olhos de Le Fay continuavam fixos no c-a-b-e-l-o. Os patrocinadores sempre gostam de ter algum pobre na final dos concursos, sei l por qu disse Graham Longo com aquele risinho maldoso, maldoso demais, que surgia naturalmente. Eles armam as etapas municipais e estaduais para garantir que isso acontea. para

que a empresa fique parecendo gentil, preocupada... mas no h como a criana pobre vencer. Como poderia? Voc no chegou at aqui pelo talento ou pelo mrito. O negcio foi armado para que voc pudesse completar o nmero. Le Fay ficou confusa. Em primeiro lugar, no se considerava pobre, e em segundo, sabia que tinha excelentes habilidades com o teclado. Ns no somos pobres falou pensando em seu amigo Joo. Joo era to pobre que no podia se dar ao luxo de ter sobrenome. Era o prprio joo-ningum, e morava com a famlia numa velha estufa abandonada em algum lugar ermo perto da floresta Espinha-de-Peixe. (S algum muito pobre ou completamente maluco chegaria perto da floresta Espinha-de-Peixe, quanto mais moraria por l. Era o tipo de local aonde voc iria se no tivesse absolutamente lugar nenhum para ir. Coisas estranhas aconteciam na floresta Espinha-de-Peixe. O tipo de coisas que as pessoas escrevem em livros, como no prximo desta srie: Herdeiro do mistrio). Bom, Joo e sua famlia eram pobres mesmo. Graham Longo fungou. Era uma fungada de desdm, mas no se preocupe se voc no sabe o que significa desdm. E era uma fungadela igual de um porco. Se o que voc diz... ele riu. Mas no imagino por que algum que no fosse pobre apareceria vestida nesses trapos!

Bom, era verdade que o vestido de Le Fay tinha sido o vestido de Colette, antes que ela crescesse demais, e que tinha sido o vestido de sua me antes de ser de Colette, mas era novo quando a me o comprara, de modo que era menos repassado do que algumas das roupas que Le Fay usava. Tambm era verdade que tinha sofrido vrios consertos e alteraes com o passar dos anos, mas Colette havia se esforado bastante para tirar e costurar de novo alguns dos remendos mais malfeitos, e Le Fay no deixaria um balofo perfumado zombar de todo o trabalho duro de sua irm para que ela ficasse com boa aparncia no concurso. Le Fay tinha ficado vermelha. Seu sangue fervia e ela estava quase.... quase EXPLODINDO. O que pretendia falar em seguida era: Saia do meu quarto, Longo! Eu no convidei voc a entrar! Mas o que disse em sua fria engasgada foi: Saia do meu quarto, Lombo! e parou bruscamente. Por qu? Por causa da expresso do garoto quando a segunda palavra, lombo, saiu. Um esgar de horror atravessou o rosto macio e perfumado de Graham Longo. Seu topete de glac tremulou (s vezes os topetes fazem isso). Seus olhos independentemente da cor que tivessem ficaram midos. O que Le Fay no sabia que aquele Lombo, seu lapso verbal, era o apelido que Graham Longo mais odiava em todo o grande mundo. Era o apelido que os outros garotos e garotas costumavam cantarolar na escola antes que

os pais o tirassem do sistema educacional comum e contratassem um tutor no-provocativo, para dar aulas em casa. Voc acabou de fazer um inimigo poderoso! disse ele passando por Le Fay (deixando um rastro de perfume) e pisando forte no corredor. Um inimigo muito poderoso! e soltou uma fungada enorme.

Nem bem Le Fay fechou a porta com alguma satisfao, devo admitir , houve outra batida. Sim? disse ela. Servio de Quarto! respondeu uma voz. Desta vez Le Fay foi na ponta dos ps e espiou pelo olho mgico para ver quem estava ali. Atravs da distorcida

lente olho-de-peixe, deu para ver um homem de uniforme vermelho com grandes botes de lato que segurava uma bandeja de prata. Abriu a porta cheia de empolgao. O rapaz trouxe um delicioso sanduche de frango com po branco torrado e uma xcara fumegante de chocolate quente, numa bandeja que colocou sobre a cama. Obrigada disse Le Fay, e quando o homem lhe entregou um pedao de papel, assinou com a caneta que ele ofereceu. Muito obrigada. Foi uma das melhores refeies da vida de Le Fay; e ser que ela sentiu culpa por estar comendo sem Colette e os outros? No, porque, assim que os levasse ali para cima, todos poderiam pedir quantos sanduches de frango e quantas xcaras de chocolate quente quisessem!

Pouco antes da uma da tarde, quando Le Fay estava indo rapidamente Sute Mensageiro para o primeiro evento no itinerrio da Dedos Destros, Colette (segurando Fergal vestido de beb), Albie e J (esforando-se ao mximo para parecerem a mesma pessoa) estavam descendo do nibus junto com todos os outros passageiros. No que tivessem chegado ao destino. Longe disso. Estavam numa estrada muito, muito comprida perdia-se na dis-

tncia, sem uma s construo ou curva vista , ladeada por uma cerca, aparentemente no meio de lugar nenhum e com campos dos dois lados. E ali, na frente deles, havia um buraco no asfalto. Um buraco enorme. No era um daqueles buracos de estrada pelo qual voc pode passar e que faz todo mundo no carro sentir uma coisa engraada na boca do estmago. Era o tipo de buraco que, se o motorista do nibus tentasse passar por cima, acabaria enfiando o nibus dentro, e todo mundo terminaria gritando Aaaaaargh exceto, talvez, Fergal, que (como sabemos porque j vimos o futuro) tendia a ficar quieto como um saco de pedras quando estava caindo de grande altura enquanto mergulhava na direo do centro da Terra, com T maisculo. O motorista estava tentando se inclinar na beira do buraco para ter idia da profundidade, mas sentiu medo de chegar suficientemente perto para olhar direito. Isso no estava a de manh ficou repetindo. No devia mesmo fazer muito tempo que o buraco na estrada estava ali, pois no havia uma grande fila de veculos em nenhum dos dois sentidos. O motorista s estava a trs veculos de distncia do buraco, e havia apenas um punhado de carros do outro lado, virados para direo oposta. Um sopro de fumaa preta saa do buraco e pairava no ar como um ponto de interrogao fuliginoso. Quem voc acha que fez isso? perguntou Albie a Colette. Ele ouvira falar desse tipo de buracos aparecendo do nada, mas nunca tinha visto. Estava correndo

em volta de J, na esperana de que, se continuasse em movimento, eles poderiam adquirir a aparncia de uma pessoa s com os contornos indefinidos. O efeito verdadeiro era de dois gmeos quase idnticos correndo um em volta do outro. Quem ou o qu, meu garoto disse o homem de bigode que estivera sentado ao lado de Colette durante toda a viagem. Quer dizer... aliengenas? ofegou Albie. Eu gostaria de saber. Esses buracos tm aparecido em toda parte nos ltimos seis meses. Ningum sabe por que nem como. De novo seu bigode no disse nada. Para continuar fingindo que era beb e no precisar pagar passagem, Fergal engatinhou at a beira do buraco gigantesco e espiou o vasto nada que havia abaixo.

Cuidado! gritou Colette, correndo atrs dele. uma queda longa sussurrou Fergal.

Isso no estava a de manh disse o motorista do nibus. (Eu j falei que ele ficava repetindo essa frase). Como o senhor prope que a gente atravesse, motorista? perguntou uma passageira de cabelos grisalhos. Nunca vamos atravessar isso, senhora. Mas temos de ir a um concurso de digitao! exclamou Colette, ansiosa. O homem de bigode a encarou interessado, mas no falou nada. E eu vou ser madrinha de um casamento! disse a mulher grisalha, indignada. Bem, isso no estava a de manh murmurou o motorista. Se ele estivesse usando um quepe, tenho certeza de que o teria tirado e cocado a cabea, mas como no estava, no fez isso. Ento vamos dar a volta disse Fergal bruscamente, porque sabia como era importante que Le Fay tivesse a famlia l, para torcer por ela. O homem de bigode apareceu ao lado de Colette. Garoto inteligente mesmo comentou. O motorista, que tambm tinha escutado o comentrio do superbeb, balanou a cabea em negao. De jeito nenhum vou conseguir rodear o buraco com esse nibus. A terra pode ser mole demais nessa plantao. O veculo pode atolar com todo mundo dentro!

Ns poderamos esperar at o senhor dar a volta e depois ir atrs sugeriu a mulher grisalha. Desse modo o nibus estaria muito mais leve. Mas mesmo assim ele poderia atolar murmurou o motorista. De jeito nenhum vou dar a volta, e ponto final, senhora. Talvez no disse o homem de bigode , mas ns todos podemos dar a volta e tentar uma carona com as pessoas que esto de carro do outro lado. Elas no podem fazer nada alm de voltar para o lugar de onde vieram. Idia brilhante! exclamou Colette. Pode tirar nossa bagagem, por favor, motorista? Enquanto um grupo de passageiros espiava o espantoso buraco, outro discutia com o motorista para que ele deixasse pegarem a bagagem. No foi fcil. S tenho autorizao para abrir o compartimento e liberar as malas no fim da viagem explicou, tornando a vida difcil para todo mundo. Mas na certa existem regras especiais para o caso de um acidente, no ? perguntou Colette. Exato! disse a mulher grisalha. Agora ande, meu bom homem. Eu tenho de ir a um casamento. Mas no houve acidente protestou o motorista. Haveria se o senhor no tivesse parado a tempo disse Colette.

Mas no h nada nas regras sobre descarregar a bagagem no caso de um acidente ter sido evitado gemeu o motorista. H mais alguma circunstncia em que o senhor possa liberar a bagagem? perguntou o homem de bigode. Quero dizer, alm de chegar ao destino ou no caso de um acidente? No caso de quebra respondeu o motorista. Ento, se o nibus no puder andar, o senhor pode permitir que a gente pegue a bagagem? perguntou Albie, interrompendo sua rbita ao redor de J. Se uma alternativa adequa... comeou o motorista, mas Albie e J no estavam escutando, j iam correndo para o nibus. Bem, tecnicamente falando, com a fila de carros se formando atrs, e dois carros e um buraco enorme na frente, esse nibus no vai a lugar nenhum, no ? perguntou educadamente Colette McNally. Talvez disse o motorista. Mas h uma diferena entre um carro quebrar e... Ah! disse o homem de bigode quando um pensamento lhe ocorreu de sbito. E se o nibus ficasse atolado na lama? O motor estaria funcionando perfeitamente e coisa e tal, mas as rodas estariam escorregando na lama e o nibus no iria a lugar nenhum, no ? O motorista fez uma pausa. Em seguida um sorriso se abriu lentamente em seu rosto.

Ento eu provavelmente descarregaria a bagagem... mesmo que o nibus propriamente dito no tivesse chegado ao destino, sofrido um acidente nem quebrado! Exato! disse o homem em triunfo. E foi isso mesmo que aconteceu aqui! declarou o motorista. Exato! disseram Colette, o homem de bigode, a mulher de cabelos grisalhos e Fergal-de-fraldas, todos juntos. Ento vamos descarregar! declarou o motorista, indo para o nibus, no instante em que Albie e J McNally apareciam do outro lado do veculo, sem graa. Qualquer um que visse Albie e J de frente s poderia dizer que J estava sem graa, porque Albie estava parado logo atrs dele, encostado, para criar a impresso de um ser humano com grossura dupla, exigindo apenas uma passagem, e no dois gmeos quase idnticos. Pelo menos essa era a idia. O senhor est com um pneu vazio, moo disse J ao motorista. Esse nibus no vai a lugar nenhum. O motorista soltou um gemido alto e multitonal (surpreendentemente parecido com o som que uma gaita de fole meio inflada faria se voc sentasse em cima, expelindo o resto de ar) e correu para fazer uma investigao. Quando pensou que ningum estava olhando, Colette cutucou as costelas de J.

Ele ia descarregar a bagagem de qualquer modo disse num sussurro spero. Mas a gente no sabia, no ? respondeu a voz de Albie vindo de detrs da cabea de J. E a gente no fez nada com o motor, afinal de contas. Certo concordou Colette, e sorriu. Menos de dez minutos depois Colette, Albie e J estavam rodeando o buraco muito grande e muito fundo com o homem de bigode. Colette carregava Fergal, para continuar fingindo, por enquanto. J e Albie carregavam juntos seu ba. Alm de sua pequena mala (que ele chamava de valise), o homem de bigode carregava a outra mala dos McNally. O bigode no carregava nada.

Se uma coisa engraada uma vez, engraada mil vezes como disse minha prima Clara no dia em que os ndios Iapohani a enterraram viva para impedi-la de contar mais piadas do tipo o que o que ? mas voc no

vai ouvir mais piadas sobre o bigode desse homem de bigode! Honestamente. Talvez fosse mais fcil se eu dissesse o nome dele, e agora um momento adequado, porque foi mais ou menos nessa hora que ele disse a Colette: Meu nome Pssego, senhorita. Ns somos os McNally respondeu Colette. Eu sou Colette... E eu sou Fergal, o irmo dela, e no sou beb de verdade! disse Fergal. Portanto, pode me colocar no cho agora, Lette. Colette parou e colocou o irmozinho no cho. E ns somos dois gmeos quase idnticos, Albie e J completou Albie. Eu sou J disse Albie. E eu sou Albie disse J. E na verdade no somos uma pessoa s. Nunca duvidei disso nem por um segundo respondeu o Sr. Pssego educadamente. Continuaram rodeando a borda do buraco. (Era bem grande, lembre-se). Agora que estava com as mos livres, Colette quis carregar sua prpria mala, mas Pssego insistiu em continuar carregando para ela. Fergal ficou para trs e espiou o buraco de novo. O que, afinal, poderia ter feito aquilo? Seria alguma coisa de cima ou alguma coisa de baixo? O que quer que fosse, Fergal ficou muito feliz porque o buraco no se abrira no momento em que o nibus estava passando no local. Es-

perava que mais ningum estivesse passando por ali na hora... Fergal parou de repente. Tinha certeza de que ouvira alguma coisa. Ssssh! falou. Colette prosseguiu falando com o Sr. Pssego, e Albie com J. SHHH! disse ele, desta vez em letras maisculas. Elas SHHHHiaram. Socorro disse uma voz estranha e minscula. Fergal ficou boquiaberto. Acho que est vindo l de baixo! apontou.

Captulo Cinco

Sr. Pssego riu. Devia ser um riso muito largo, porque apareceu mesmo por baixo do bigode enorme. Desculpe disse ele , eu estava brincando com voc. O qu? perguntou Fergal. Pedro Pereira pregou um prego e prendeu o p disse a VOZ minscula. Cad o p pregado e preso de Pedro Pereira? Hein? perguntou Fergal. Um minuto antes o no-sei-quem pedia socorro no buraco, e agora estava recitando trava-lnguas! No h ningum l embaixo, Fergal! explicou o Sr. Pssego. Eu estava me divertindo com voc. Sou ventrloquo.

O senhor falou aquelas palavras do Pedro pregado? ofegou Fergal. Mas eu no vi seus lbios se mexendo. O Sr. Pssego inchou de orgulho. No de espantar, com esse bigodo para esconder... murmurou J, nitidamente no impressionado. As bochechas do Sr. Pssego ficaram da cor do nome dele. No seja mal-educado, J! ralhou Colette. O gmeo murmurou um pedido de desculpas. Diga outra coisa, Sr. Pssego pediu Albie. O Sr. Pssego parou e ps a bagagem no cho. Abriu sua valise e pegou... no um boneco de ventrloquo, e sim um estranho boneco de luva em forma de cobra, que enfiou na mo esquerda. Ento a cobra abriu e fechou a boca enquanto parecia recitar o seguinte poema: Eu achava que a terra era plana. No curva como uma banana, Achava que o sol era visto de dia, Mas disseram: todo mundo j sabia, Achava que o mar era molhado, Todo mundo me chamou de coitado, Queria que meus versos tivessem rima, Ainda quero, e isso me anima.

Fergal ficou impressionado. Mesmo ignorando o boneco e olhando diretamente para o Sr. Pssego, no havia nada sugerindo que o homem estivesse realmente falando. No s porque seus lbios no se mexiam. No pescoo, o pomo-de-ado tambm no se mexia, e no havia nada em sua expresso sugerindo que ele tentasse parecer que no estava falando, se que voc me entende. Ele parecia mesmo estar olhando a cobra e ouvindo o poema tambm. Com ou sem bigode, no havia como negar que o Sr. Pssego era um bom ventrloquo. Ele tirou o boneco de cobra da mo, enfiou de volta na valise e pegou a bagagem. Venham! falou. Se querem chegar cidade melhor ir em frente e tentar conseguir carona. Felizmente, para os passageiros do nibus, uma boa multido havia se formado do outro lado do buraco. Os carros que no se achavam ocupados por pessoas que queriam ficar paradas boquiabertas diante do buraco maravilhadas, aparecendo do nada e especulando quando e onde o prximo poderia surgir estavam fazendo o retorno e voltando para o lugar de onde tinham vindo...

em outras palavras, indo na direo em que o nibus deveria ter seguido. Muitos passageiros que, como os McNally e o Sr. Pssego, se aventuraram ao redor do buraco conseguiram carona num instante. (A madrinha de casamento grisalha foi uma das primeiras). Como Colette insistiu em que ela prpria, Albie, J e Fergal (ainda vestido como um beb enorme) viajassem juntos, as pessoas no que riam lev-los. A desculpa bvia era no tem espao mas, para ser justo, um punhado de McNally sardentos com roupas estranhas poderia no ser a primeira escolha de caroneiro para um motorista, mesmo que ele estivesse dirigindo um micronibus vazio. Foi muita gentileza sua esperar conosco, Sr. Pssego disse Colette, depois de outro motorista recusar carona , mas acho que mais provvel o senhor chegar cidade se for sozinho. Mas eu odeio deixar vocs assim disse o Sr. Pssego. Entendemos respondeu Colette. Ns podemos cuidar de ns mesmos, no , Albie? disse Albie fingindo ser J. Bem, se vocs tm tanta certeza... hesitou o Sr. Pssego. Mas, se precisarem de ajuda na cidade, me procurem. Ele pegou um carto de visita no bolso de cima do palet. Liguem se precisarem de mim, mas tenho a sensao de que vamos nos encontrar de qualquer modo.

Obrigada disse Colette, guardando o carto cuidadosamente. Menos de cinco minutos depois o ventrloquo conseguiu uma carona com uma famlia que estivera planejando visitar uma tia no campo, mas que agora tinha decidido voltar para casa. Por fim, Colette, J, Albie e Fergal conseguiram carona, no na traseira de um caminho cheio de porcos e palha, como geralmente acontece nessas histrias, e sim na cabine de uma caminhonete-guincho. O motorista era um homem muito alegre chamado Nobre, e ficou feliz em ter companhia. Havia um banco enorme, que ia de uma ponta outra da cabine, e todos se espremeram lado a lado, com a bagagem arrumada em volta.

Nobre, que mais tarde os McNally concordaram que se parecia com um legume gigante um nabo, talvez mas com cabelos brotando em toda parte, era Nobre no somente no nome mas tambm na natureza. Quando descobriu aonde eles queriam ir, levou-os at a parte de trs do Hotel Vale. Teria levado at a portaria, claro, mas Colette pediu especificamente que no fizesse isso. Na ida at a cidade, Nobre fez com que eles cantassem msicas de viagem. Voc sabe: Um elefante incomoda muita gente; Motorista, motorista olha o poste; Se essa coisa no virar, ol, ol, ol e uma que os McNally no tinham ouvido antes, chamada Ccegas no Cac. Quando era sua vez de cantar, voc tinha de pensar num novo lugar para fazer ccegas no Cac, e ento, no coro, todo mundo precisava lembrar na ordem correta onde Cac j havia sido cocado. Para vocs que odeiam cantigas desse tipo, aquela viagem na caminhonete-guincho seria um inferno em vida; mas Nobre e os McNally se divertiram um bocado. Os gmeos, claro, queriam fazer ccegas no Cac em lugares feios, mas Colette no deixava, por isso houve um bocado de sussurros, sugestes e risos passados de um para o outro. Fergal queria fazer ccegas no Cac no debaixo do queixo ou no nariz mas debaixo da ponte ou no caminho para casa, o que Nobre achou muito inteligente! Fergal adorou ficar na cabine olhando a estrada adiante. O pra-brisa, coberto de moscas e besouros esmagados, precisava de uma boa limpeza, mas Fergal no se importou. Aquilo era fantstico... e ele no precisava se

fingir de beb, por medo de ser expulso. Para dizer a verdade, ficou feliz por aquele buraco estpido ter se aberto na frente do nibus. Assim era bem mais divertido. Apesar de haverem perdido tempo na viagem porque o nibus tivera de parar e eles precisaram esperar tanto para conseguir carona, Nobre guiava sua velha caminhonete-guincho muito mais rpido do que qualquer nibus, por isso Colette e os outros no se atrasaram muito para o encontro com Le Fay. Mas atraso atraso, e Le Fay no estava vista.

Nobre se afastou acenando alegre da cabine da caminhonete-guincho, mas no buzinou. Provavelmente adivinhou que Colette e os outros planejavam ficar no hotel sem necessariamente contar gerncia ou mesmo... bem... pagar! *

Enquanto o resto da famlia cantava Ccegas no Cac com Nobre, Le Fay McNally colocava seu plano em ao. Tinha se encontrado com os outros finalistas no servio de buf Encontro com os Outros Finalistas na Sute Mensageiro, uma hora, e uma hora depois tinha ido encontrar a imprensa no Encontro com a Imprensa, denominado Coletiva e Fotos com Alguns dos Principais Jornais Vespertinos da Capital. O servio de buf foi um alvio para Le Fay. No precisou fazer nenhum servio, mas tambm no havia ningum para servir, por isso deduziu que servio de buf era um buf onde o servio era voc mesmo se servir! Toda a comida era feita de coisinhas pequenas. O gosto era bom, mas ela ficou feliz por ter comido aquele sanduche de frango e tomado o chocolate quente no quarto. Fora o melhor sanduche e o melhor frango que j havia provado. (Peo desculpas a qualquer leitor vegetariano por continuar falando nisso). Agora Le Fay se encontrou com os outros dois finalistas com quem ainda no tinha se encontrado, e gostou deles. Graham Longo, o Lombo, cujo pai era dono da rede Lanches Longo, manteve distncia, encarando-a furioso sempre que o olhar dos dois se cruzava por acaso. Peggy Snob foi muito educada, disse Como vai? e apertou a mo de Le Fay. Perguntou onde ela morava e se tinha feito boa viagem. Quando Le Fay respondeu toda empolgada sobre o trem e o txi, Peggy ouviu educadamente e no disse nada metido a besta ou maldoso

quando Le Fay explicou que nunca tinha andado de trem ou txi antes. Anna Malting explicou que tinha passado pelas etapas mais difceis de todas para chegar a esse ponto do concurso, de modo que, por direito, j deveria ter vencido... mas Le Fay podia ver que por dentro ela estava realmente nervosa, e no fim do buf as duas j batiam papo sobre animais, bem animadas. Anna tinha trs gerbos, dois hamsters e um porquinho-da-ndia, mas no a deixavam ter um gato. Le Fay contou sobre Fumaa, mas no mencionou que ela no era uma gata de estimao e sim uma pegadora de ratos, porque imaginou que gerbos, hamsters e porquinhos-da-ndia eram provavelmente meio parecidos com ratos, e isso poderia incomodar a outra. Por que o nome dela Fumaa?perguntou Anna. Foi mame que deu esse nome. Alis, foi ela que deu o nome de todos ns. Eu gostaria de ter um gato disse Anna! E as duas meninas descobriram que tinham virado boas amigas. A Coletiva e Fotos com Alguns dos Principais Jornais Vespertinos da Capital no foi exatamente o que Le Fay esperava. No sabia bem o que esperava, mas no eram trs homens muito novos, de aparncia entediada e com ternos amarrotados. Dois tinham mquinas fotogrficas com flash. O terceiro tinha um bloco e uma caneta.

Malcolm, da Dedos Destros, fez um rpido discurso como se falasse para uma sala cheia de gente, com os quatro finalistas alinhados atrs. Os fotgrafos tiraram um monte de fotos. O homem com o bloco chupou a parte de trs da caneta e no escreveu nada. Quando a Coletiva e Fotos terminou, Malcolm entregou a ele um pedao de papel intitulado RELEASE PARA A IMPRENSA. O sujeito murmurou um agradecimento e enfiou o papel no bolso do palet. Nesse momento a porta se escancarou bruscamente e entrou um homem usando um terno azul-brilhante, com uma igualmente brilhante mquina fotogrfica cromada pendurada no pescoo. Desculpe o atraso! disse ele, parecendo agitado. Tudo bem respondeu Malcolm, adiantando-se. De que jornal voc ? ltimas da Lanches Longo disse o homem de terno brilhante, passando direto por ele. Eu... bem... Malcolm obviamente nunca tinha ouvido falar em tal jornal. um jornal para as pessoas que trabalham na empresa do meu pai disse Graham Longo, adiantando-se numa pose grandiosa. Papai achou que seus em-

pregados gostariam de ver uma foto minha na primeira pgina do prximo nmero. Ento ele se virou para o fotgrafo. J estava achando que voc no vinha! falou rispidamente. D... desculpe, jovem Sr. Longo disse o homem. Em seguida comeou a tirar uma srie de fotos nauseantes de Graham Longo fazendo pose como um pavo. Imagino que, se os pobres empregados da Lanches Longo vissem a foto colorida na primeira pgina do jornal da empresa, ficariam sem poder trabalhar pelo resto do dia. Le Fay no ficou para ver a sesso de fotos do garoto. Nessa parte do itinerrio que havia a Tarde Livre para Turismo. Em outras palavras: precisava arranjar alguma coisa para manter a porta de incndio aberta na lateral do hotel e depois encontrar Colette, Fergal, Albie e J nos fundos. Subiu de elevador at o seu andar e pegou uma caixa de lenos de papel no banheiro do quarto. Era suficientemente grossa para manter a porta aberta e suficientemente fina para no ficar bvia demais. Voltando pelo agora familiar caminho da escada de incndio, sua barriga nunca estivera to cheia na vida. Mal podia esperar para levar o resto da famlia menos o velho e rabugento capito Rufus, claro at o quarto e pedir sanduches de frango e chocolate para todos. Quando, finalmente, chegou base da escada, Le Fay empurrou a barra da sada de incndio e abriu a porta

um pouquinho, pronta para enfiar a caixa de lenos de papel no lugar. Foi ento que uma campainha berrou em seus ouvidos. Tinha disparado um alarme!

Captulo Seis

e Fay no entrou em pnico. Saiu para a rua e comeou a andar tranqilamente pela calada, como se no tivesse nenhuma preocupao no mundo. Olhou para o relgio num prdio do outro lado. Cinco para as trs. Os outros deveriam chegar logo, mas agora como iria lev-los para dentro? Precisava do Plano B, e no tinha um Plano B! O alarme parou e o detetive-interno-chefe do Hotel Vale, Tweedy Ps-Lpidos, pegou a caixa de lenos amassada que mantinha a sada de incndio aberta. Olhou para a rua esquerda e direita , fazendo uma anotao mental das pessoas que estavam por ali. Ento fechou a porta. Le Fay no o viu, claro, porque estava se afastando do local do crime. Rodeou o quarteiro algumas vezes, atenta para ver os irmos e a irm. O relgio marcou 3:15, continuou em frente e nenhum sinal deles. Ela no tinha como saber que o nibus fora abandonado e que naquele momento os

irmos estavam na cabine de uma caminhonete-guincho cantando Ccegas no Cac enquanto chegavam aos arredores da cidade. Quando o relgio do outro lado da rua marcou 3:30, Le Fay decidiu voltar ao seu quarto e ligar para a empresa de nibus. Colette lhe dera o nmero para o caso de uma emergncia, quando comprara as passagens. Passou pela porta giratria de vidro e lato e entrou no fabuloso saguo do Vale. Tudo luzia. Tudo parecia limpo e brilhante demais para Le Fay. Tinha ficado maravilhada, de queixo cado, quando Malcolm a guiara por ali algumas horas antes, e agora tudo continuava parecendo mgico. Atravessou um tapete to fofo que at seu peso leve o fazia afundar. Levantou a mo e apertou o boto para chamar o elevador. Um homem de terno xadrez apareceu ao seu lado, como se viesse do nada. Ol, mocinha disse ele em voz baixa. Aonde a senhorita vai? Le Fay tirou a chave do bolso na frente do vestido. Ao meu quarto disse nervosa. Sabia que parecia deslocada num hotel to chique. Ento voc hspede, ? Sim. Sou finalista do concurso de digitao Dedos Destros, que vai acontecer aqui amanh. Fantstico disse o homem. Parabns. Le Fay o olhou direito. Ele tinha um rosto gentil, redondo.

E o senhor tambm hspede? Ele balanou a cabea. No. Sou Charlie Tweedy. O detetive-interno-chefe do hotel. Le Fay ficou vermelha como um pimento. Eu no conheo voc de algum lugar? perguntou Tweedy. Seu rosto me parece bem familiar. Acho que no, Sr. Tweedy.

Naquele momento a porta do elevador se abriu. Le Fay entrou depressa. Ps-Lpidos ficou no saguo. Prazer em conhec-la, Srta... Le Fay. Srta. Le Fay. Boa sorte no concurso amanh. O... obrigada gaguejou Le Fay enquanto a porta do elevador se fechava. Tweedy a encarou e ela p-

de imagin-lo lendo todos os seus pensamentos. Engoliu em seco. Tinha no somente de colocar Colette, Fergal e os gmeos no hotel, mas tambm passar pelo Sr. Tweedy. As coisas estavam ficando cada vez mais difceis. O escritrio de Tweedy Ps-Lpidos no era realmente um escritrio o que torna essa frase um oxmoro (que pode parecer um espirro, mas na verdade significa algo que contradiz a si mesmo, como a frase: Toda luz escura.), mas tenho certeza de que voc sabe o que eu quero dizer. Ele pensava no local mais como um cubculo, mas, para dizer a verdade, aquilo era realmente um grande armrio embutido do qual haviam tirado as portas. Dava para ver, no portal, os lugares onde tinham estado as dobradias. Haviam sido pintados, mas at os buracos dos parafusos continuavam ali. esquerda do portal havia um letreiro em papelo que dizia: CAPITO C. TWEEDY (AP) DETETIVE-INTERNO-CHEFE numa letra que secretamente Tweedy achava mais adequada a um menu de um restaurante chique de Manhattan do que para anunciar um homem de sua profisso. O ap entre parnteses significava que ele era um capito aposentado, no um detetive-interno aposentado. No, senhor. Ele ainda estava muito atento quando se tratava de idas e vindas em seu hotel.

Sob a placa oficial, fornecida pela gerncia do Vale, havia uma placa no-oficial, acrescentada na bela letra do detetive. Dizia: MINHA PORTA EST SEMPRE ABERTA coisa que aqueles de vocs que tm mais inteligncia do que uma barra de sabo o que, sem dvida, inclui a maioria dos leitores deste excelente livro percebero que era, pelo menos em parte, uma piada... porque seu armrio/cubculo/escritrio no tinha porta. Tendo dito isso (coisa que acabei de fazer), Tweedy Ps-Lpidos teria uma poltica de portas abertas mesmo se tivesse porta. Em outras palavras: com ou sem porta, sua porta (ou no-porta) estava sempre metaforicamente aberta. Fui claro? No minta. Deixe-me colocar de outro modo: o capito Tweedy Ps-Lpidos (ap) no acreditava em ficar trancado bancando o importante, diferentemente de muitos ex-policiais que acabavam trabalhando como seguranas particulares. Ps-Lpidos achava que o melhor modo de manter a lei e a ordem num grande hotel como o Vale era conhecer as ltimas fofocas e os boatos, e que o melhor modo de conseguir isso era receber bem todo mundo que sentisse vontade de vir ao seu escritrio para uma boa conversa e uma xcara de alguma coisa quente. Quando os gerentes de nvel inferior vinham conversar, descreviam isso como bater papo ou mant-lo

informado. Se uma das mulheres da lavanderia entrava, podia dizer que era para uma boa conversa mole. Glgota (o sujeito que cuidava do boiler e do aquecimento central) dizia que vinha trocar umas idias e as senhoras que trabalhavam como arrumadeiras podiam jogar conversa fora. Dentre outras expressoes para se falar com Ps-Lpidos estavam fuxico, conversa fiada, contar as novidades e, mais honestamente do que a maioria, uma boa e velha fofoca ou lavar roupa suja. Para garantir que as pessoas continuassem voltando, o detetive-interno tinha trs regras importantes: 1. Nunca revelar suas fontes. 2. Sempre ter um bom suprimento de ch e caf. 3. Sempre ter um bom suprimento dos melhores biscoitos de chocolate do hotel. A regra nmero um era para as pessoas no ficarem com medo de lhe contar coisas. Se uma pequena fofoca o levasse a pegar funcionrios roubando, por exemplo, ele nunca dava a entender quem poderia ter-lhe apontado a direo dos ladres. A nmero dois era bastante objetiva, s que, na poca em que esses fatos aconteceram, alm de enormes buracos brotando do nada, havia uma terrvel escassez de caf no mundo, por algum motivo. No pergunte qual. Provavelmente tinha a ver com uma severa geada nos principais pases produtores, que matara todos os peque-

nos gros de caf, mas s estou supondo. Apesar de eu ser casado com a Dra. Coffey verdade, garanto (s que o nome dela escrito com ey se fosse com ee, daria coffee caf, em ingls) , isso tambm no faz dela uma especialista em caf. De qualquer modo, conseguir uma caixa com mil saquinhos de ch no era problema para o velho Ps-Lpidos, mas para ter ao menos um vidro pequeno de caf instantneo o policial aposentado precisava cobrar um bocado de favores antigos, usar pistoles e mexer uns pauzinhos (tinha, enfim, de falar o maior nmero de metforas possvel). Ainda que maioria dos convidados fosse servido caf de m qualidade misturado com chicria, no escritrio de Tweedy Ps-Lpidos voc podia tomar uma xcara de algo que tinha gosto de caf! Os biscoitos de chocolate eram a cereja do bolo, se que voc me entende. Estavam ali para atrair os que no eram fisgados pelas regras de nunca revelar as fontes e de ter a chance de uma xcara decente de caf. Naquela tarde, sentada no cubculo de Tweedy e tomando uma xcara do privilegiado caf do detetive, estava a Sra. Doon, chefe das arrumadeiras. Sua equipe de mulheres era encarregada de fazer as camas e limpar os quartos do Vale. Tambm era seu servio substituir as caixas de lenos de papel quando estivessem vazias.

Na mesa entre eles estava a caixa de lenos de papel amarrotada que Le Fay McNally tinha usado para manter aberta a porta de incndio, e acabara disparando o alarme. Sem dvida de um dos quartos, no , Sra. Doon? estava perguntando o detetive. Ou isso ou foi apanhada do almoxarifado ou de um dos carrinhos de uma das minhas meninas, Sr. T respondeu a Sra. Doon. Ela sempre se referia ao capito Tweedy como Sr. T e sua equipe de arrumadeiras como suas meninas. Algumas delas eram praticamente meninas, mais ou menos na idade de deixar a escola. Outras, no. Algumas tinham netos ou at mesmo bisnetos. Cham-las de meninas era como chamar o Papa de ligeiramente religioso. Era equivocado, para dizer o mnimo. Os carrinhos da limpeza, que por sinal ela tambm

mencionou, eram os carros que as meninas deixavam do lado de fora dos quartos enquanto faziam a limpeza, contendo sabonetes, sachs de xampu e de creme rinse, e caixinhas de toucas de banho muito bem enroladas. Bem pensado disse Tweedy Ps-Lpidos. E no provvel que suas meninas possam dizer se algum pegou uma caixa num dos carrinhos, no ? Creio que no. So muitos os hspedes que levam as caixas de lenos de papel quando vo embora? Ele sabia a resposta antes mesmo de perguntar. Trabalhava ali havia tempo suficiente. Sabia que os hspedes comuns levavam todos os itens de toalete do banheiro; e havia os que levavam a tampa do ralo da banheira e uma ou trs toalhas tambm; e havia os que levavam tudo isso, alm dos lenos de papel, e praticamente tudo que no estivesse pregado ou que pudesse ser afanado. Alguns se arriscavam at mesmo a baixar os aparelhos de televiso pelas janelas, para cmplices que esperavam embaixo. Uma vez Tweedy havia apanhado um homem tentando sair do hotel com uma tbua de passar roupa e um espelho de corpo inteiro (que ele havia desatarraxado de dentro da porta do armrio) numa capa de prancha de surfe, junto com um monte de outros equipamentos de

esporte, desde esquis at raquetes de lacrosse1! Depois ficaram sabendo que o ladro vinha roubando tbuas de passar roupa e espelhos de corpo inteiro em hotis de toda a cidade e ningum conseguia descobrir como. Por isso, durante um tempo Tweedy se tornou um heri local entre os detetives-internos dos hotis. Sim, vrios deles levam os lenos de papel, como o senhor bem sabe, Sr. T disse a Sra. Doon. Mas a maioria deixa no quarto. Bem, eu gostaria que a senhora instrusse suas meninas a lhe dizer que quartos no lado leste do prdio estaro sem lenos de papel amanh de manh, por favor, Sra. Doon. Eu agradeceria imensamente. Ele disse lado leste porque a caixa de lenos de papel tinha sido enfiada na porta de uma das escadas de incndio do lado leste. Claro, o enfiador da caixa de lenos poderia ter vindo deliberadamente do lado norte, do sul ou do oeste, para ficar o mais longe possvel de seu quarto, mas Tweedy precisava estreitar a busca de algum jeito. E, de qualquer modo, ele tinha uma intuio. Claro, Sr. T disse a arrumadeira do Vale. O que o senhor quiser... H alguma chance de mais um biscoitinho e uma xcara de caf?
1

Para os poucos de vocs que no sabem, lacrosse um jogo originrio dos ndios norte-americanos, disputado num campo por dois times de dez jogadores cada, em que os participantes usam um basto comprido, com uma bolsa de rede na ponta, para levar a bola at o gol do outro time. (N. do T).

O capito Tweedy Ps-Lpidos ps uma colher de caf solvel em outra xcara, como se fosse ouro em p. Claro, Launa riu ele.

Le Fay imaginou o que faria em seguida. Decidiu que s podia descer de novo e ficar esperando do lado de fora do hotel, tentando permanecer o mais disfarada possvel, at que sua famlia aparecesse. Fechou a porta do quarto, foi depressa at o elevador e apertou o boto, imaginando o grande detetive-interno vigiando cada movimento seu. O homem fora muito educado e tudo o mais, mas esse era provavelmente um dos truques da profisso: manter os criminosos com a guarda baixa para que escorregassem e cometessem um erro. No que ela fosse uma criminosa de verdade, claro, mas estava planejando colocar cinco pessoas dormindo num quarto destinado a apenas uma! Ouviu-se um ping e a porta do elevador se abriu. O maior medo de Le Fay era encontrar Tweedy j ali dentro, ou o pavoroso Graham Longo. Para seu alvio, havia um punhado de pessoas totalmente estranhas. Sorriu para elas. Uma ou duas sorriram de volta, o resto ficou olhando direto em frente (como as pessoas costumam fazer nos elevadores), e ela entrou.

O elevador parou em mais cinco andares na descida e, felizmente para Le Fay, ningum familiar entrou. Quando chegou ao saguo, ela saiu tranqilamente pela portaria e assumiu o posto do outro lado da rua. No precisou esperar muito. Assim que Colette e os outros tinham sido deixados ao lado do hotel pelo gentil Sr. Nobre, Colette decidiu que deveriam andar rapidamente em volta do quarteiro at que Le Fay aparecesse... e, sem dvida, aqui estavam eles agora. Albie viu Le Fay antes que ela os visse. Cutucou seu gmeo, J, nas costelas. Ali est ela! falou. At que enfim! disse J, que estava com fome. Atravessaram rapidamente a rua at Le Fay, que, em vez de parar e abra-los, comeou a andar. Continuem andando instruiu. Foi s quando tinham virado a esquina para longe da portaria do hotel e dos possveis olhos xeretas do porteiro que Le Fay deu um abrao e um beijo em cada um. Vocs conseguiram! disse ela. Como o hotel? perguntou Fergal empolgado. Seu quarto tem banheira ou chuveiro? Tem travesseiros de penas? Tem televiso? perguntou Albie. Tem cobertores ou edredom? perguntou J. Eles do comida? perguntou Fergal. Dem um tempo garota! riu Colette, em seu papel de irm mais velha.

O que atrasou vocs? perguntou Le Fay. Buracos! entoaram os gmeos, como um s. Um grande buraco se abriu na frente do nibus explicou Fergal. Ns conseguimos carona com um homem numa caminhonete-guincho. Guardem a histria para mais tarde disse Colette. Voc arranjou um modo de levar a gente para dentro? perguntou a Le Fay. Eu tinha um plano brilhante. Le Fay contou sobre a escada dos fundos, a sada de incndio e o alarme que dispara. Minha nossa! disse Colette. Estou comeando a achar que voc nunca vai conseguir pr a gente l dentro!

Captulo Sete

o fim, depois de todo o planejamento e preocupao, colocar a irm e os irmos no hotel e dentro do quarto foi mamo com acar. Eu nunca soube por que mamo com acar considerado coisa fcil. Pessoalmente odeio mamo, e acharia muito mais fcil morango com creme, mas a expresso mamo com acar, por isso me sinto mais seguro falando assim. Le Fay, Colette, Albie, J e Fergal estavam parados na esquina, longe da entrada do Hotel Vale, tentando pensar num Plano B, quando Malcolm Kent, da Dedos Destros, apareceu segurando uma sacola de compras. Ol, Le Fay disse ele. Como vo as coisas at agora? Estou gostando muito, obrigada respondeu Le Fay. Malcolm ps no cho sua sacola de compras.

Esta deve ser a sua famlia adivinhou ele (coisa que, com os cabelos espetados e ruivos, as sardas e com a exceo de Colette os dentes, era fcil). Ele estendeu a mo e apertou a de Colette. No vai me apresentar? Esta minha irm mais velha, Colette disse Le Fay. Como vai? cumprimentou Malcolm. Como vai? respondeu Colette. Na poca, essa era a resposta correta para um como vai?. Hoje em dia, as pessoas respondem com um bem, obrigado, e voc?, se for um homem, e com um bem, obrigada, e voc?, se for uma mulher e a primeira pessoa diz bem, e isso demora muito mais tempo. Vieram torcer para Le Fay no concurso? Que timo! Eu sou Albie disse J. E eu sou J disse Albie. Suspeito de que seja o contrrio respondeu Malcolm enquanto apertava a mo deles, o que foi bem impressionante, j que nunca tinha visto os dois na vida. Como foi que o senhor soube? perguntou Le Fay, to impressionada que se esqueceu da timidez. Bem, se eu fosse um jovem gmeo idntico, acho que fingiria ser o outro, s para confundir os adultos disse Malcolm. E, por ltimo, mas no menos importante...?

Eu sou Fergal disse Fergal. O crebro da famlia! O que, como o tempo mostrar, era uma coisa muito irnica de se dizer. Prazer em conhec-lo tambm disse Malcolm. Vocs vo ficar por aqui? Numa penso disse Colette rapidamente. A ponta de seu nariz ficou cor-de-rosa. o que, como os McNally sabiam, significava que ela estava mentindo. Malcolm pegou sua sacola de compras e se virou para Le Fay. Por que no lhes mostra o seu quarto antes de eles irem para a penso? sugeriu. Desse modo podero ver que voc est bem acomodada e pronta para o concurso de amanh. Fergal no tinha idia do que era uma penso, e ainda estava impressionado com o raciocnio rpido de Colette... e deliciado por terem arranjado um modo de entrar. Claro, o coitado no tinha como saber que esse era o prdio do qual cairia para a morte; mas talvez isso fosse bom. Pense em como essa notcia o teria deixado triste. Por acaso Malcolm tinha sado para comprar mais uns bales e enfeites a fim de dar os toques finais na sala onde aconteceria a Finalssima do concurso. Estava mostrando a Colette o contedo da sacola enquanto passavam lepidamente pela porta do Vale e iam at a fileira de elevadores. Acompanhados de Malcolm da Dedos Destros e Le Fay, que se havia hospedado num quarto, os outros sentiram que tinham todo o direito de estar ali, por isso

no ficaram nem um pouco envergonhados. Mal-ajambrados? Sim. Envergonhados? No. E claro que no tinham qualquer inteno de dar uma olhada no quarto da irm e depois sair para se hospedar numa penso inexistente.

Assim que Le Fay, cheia de orgulho, pescou a chave dourada no bolso e destrancou a porta, os outros invadiram o quarto e foram examinar cada centmetro dele. Todos gostaram mais do banheiro. Bastava abrir a torneira que saa gua e gua quente, se fosse isso que voc quisesse , e havia um chuveiro e uma banheira... e tudo aquilo era para eles. Bem, na verdade, s para Le Fay, mas os cinco iriam usar (mais cedo do que tarde, por sinal). De fato, a primeira coisa que Colette insistiu foi que cada um tomasse banho de banheira ou chuveiro, um depois do outro. Bom, um ou dois de vocs a podem no ser grandes fs de tomar banho, mas o lado bom que, se voc tiver de tomar banho digamos que tenha cado

num monte de coc de cachorro ou algo assim , bom saber que h gua quente, se voc precisar. Para os McNally uma chuveirada era s uma chuva muito forte, e um banho de banheira era um acontecimento muito raro, numa velha tina, por isso adoraram se banhar. No fim, a pele deles nunca havia parecido to rosada, e nunca tinham se sentido to limpos nem cheirado to bem! Le Fay contou sobre o sanduche de frango e a xcara de chocolate que era possvel ganhar pegando o telefone e simplesmente pedindo. Eu posso fazer isso pouco antes de ir para o jantar disse ela, verificando seu itinerrio (Jantar com Nossos Generosos Patrocinadores na Churrascaria Braso, s Oito Horas). Mas eles vo suspeitar, se voc pedir mais quatro sanduches e mais quatro xcaras de chocolate quente disse Fergal. Ns no queremos correr o risco de ser descobertos. Bem pensado concordou Le Fay, lembrando-se do breve encontro com o capito Charlie Tweedy Ps-Lpidos, o detetive-interno-chefe. No creio que voc s possa pedir sanduches de frango disse Colette, que era to mais velha que, mesmo nunca tendo estado num hotel, sabia muito mais sobre o servio de quarto. Se voc pedir um pedao de peixe bem grande, com uma poro extra de batatas, vai dar facilmente para ns quatro, e eles simplesmente vo

presumir que voc est com muita, muita fome. Tente pedir bacalhau. Certo disse Le Fay em dvida. Em seguida pegou o telefone e digitou 1. Quando a mulher atendeu do outro lado, Le Fay pediu um pedao grande de bacalhau com batatas fritas extras. Grelhado ou empanado? perguntou a voz. Le Fay imaginou que o empanado devia vir com muitos pes, e por isso falou: Empanado, por favor. Um bacalhau grande empanado com fritas e mais uma poro de fritas disse a mulher. Acompanha uma variedade de molhos: vinagrete, molho ingls, ketchup. Gostaria de alguma coisa para beber? Le Fay ps a mo cobrindo o fone. E para beber? Colette balanou a cabea. Vamos tomar gua da torneira sussurrou. Le Fay falou ao telefone: No, obrigada. Estar a em meia hora, querida disse a mulher do Servio de Quarto. Quarto 1.428. Fergal, J, Albie e Colette se esconderam no banheiro quando houve a batida na porta e a comida foi entregue. O garom mal havia sado e eles se amontoaram de novo no quarto, inspecionando a comida que o sujeito tinha deixado na bandeja.

uma festa! disse J empolgado, pegando uma batata frita. Colette deu-lhe um tapa na mo. uma batata a menos para voc. Vamos dividir isso igualmente. Os outros trs gemeram, mas sabiam que era justo e que, se algum recebesse um pouco menos do que os outros, seria a prpria Colette. Sua desculpa era de que no estava mais em fase de crescimento. Le Fay ficou olhando; orgulhosa porque, vencendo ou no, o fato de ter chegado to longe no concurso garantira a todos uma noite num hotel longe do pai e, alm disso, uma boa refeio (embora no tivesse vindo o po que imaginara) e um monte de banhos! Quando Le Fay desceu para o jantar Colette fez todos os outros se sentarem na cama para ver televiso com o som baixo, porque no queria levantar suspeitas. (Mas primeiro os obrigou a lavar os dedos engordurados).

Fergal estava to empolgado para pr as mos no controle remoto que ficava querendo mudar de canal o tempo todo. Colette fez com que comeassem assistindo a um documentrio sobre ursos-cinzentos. Logo todos estavam boquiabertos. A imagem, de to clara, era quase como se estivessem nas montanhas, com os ursos. Queria ficar nesse quarto de hotel para sempre disse Albie. Eu tambm suspirou Colette. * A manh seguinte era a da Finalssima do concurso Dedos Destros. Apesar de ter dormido na cama afinal de contas, sua habilidade como datilografa que tinha conseguido o quarto de hotel para eles , Le Fay teve uma noite praticamente insone. Ficou acordada, pensando no maligno Graham Longo com seu cabelo de glac e sentindo medo de perder justamente para ele. Albie tinha dormido no sof e J nas almofadas do sof, no cho. Fergal dormira na gaveta de baixo da cmoda (aberta e com travesseiros extras encontrados na parte de cima do armrio, para ficar mais macia). Colette, enrolada num cobertor, se acomodara na banheira, quando no estava fazendo ronda. Le Fay havia retornado do jantar da vspera com uma sacola para o cachorro. Malcolm a vira enfiando

um pozinho no bolso do vestido e pedira a um dos garons para trazer um saco de papel. Se houver alguma coisa que voc no conseguir terminar de comer agora, mas que queira para mais tarde, coloque aqui disse agradecida garota. Todo mundo faz isso! Malcolm, que tinha comeado nesta histria como um sujeito legal, estava virando legal de monto. Para dizer a verdade, Le Fay no tinha visto nenhuma outra sacola para cachorro a noite inteira! Quando Le Fay retornou ao quarto, a sacola estava quase estourando. Agora, enquanto descia para tomar o caf da manh com Malcolm e os outros concorrentes, deixou Colette dividindo o contedo da sacola para o cachorro num desjejum festivo. Quando Le Fay entrou no Restaurante Deque Solar para o caf da manh, Peggy Snob e Anna Malting j estavam sentadas em volta de uma mesa redonda coberta com toalha de linho creme. Peggy se mostrou educada como sempre, e Anna estava ansiosa para falar sobre todas as diferentes frutas e cereais, e como seus gerbos teriam gostado de comer aquilo no caf da manh. (Le Fay imaginou se Fumaa tinha pego algum rato enquanto eles estavam fora). Malcolm foi at a mesa segurando um suco de fruta. Estivera enchendo o copo pela segunda vez. Bom dia, Le Fay. Ele sorriu. Dormiu bem?

A cama era muito confortvel, mas fiquei um bocado de tempo acordada, pensando no concurso. Eu tambm disse Anna. Estava empolgada demais. E eu estou bem nervosa concordou Peggy. Eu tambm disse Malcolm. E nem vou participar. As garotas estavam rindo disso quando a sombra do topete de Graham Longo apareceu sobre os potinhos de marmelada e gelia no centro da mesa.

Bom dia disse ele. Eu pensei que teria uma mesa separada. Precisamos nos sentar juntos para eu coloc-los a par dos acontecimentos do dia disse Malcolm. Desculpe.

O garoto se sentou entre Le Fay e Malcolm. Ela podia sentir o cheiro de sua pele perfumada e lubrificada, e dos vrios cremes e sprays no cabelo. Era como passar pelo balco de perfumes de uma loja de departamentos, com todos os cheiros competindo e se fundindo num s muito caro. No de estranhar que ele tenha sido o ltimo a descer para o caf, pensou Le Fay. Deve ter passado horas se arrumando. Como dormiu? perguntou Malcolm ao garoto. Pessimamente. Meu chuveiro ficou pingando, e o barulho me manteve acordado... Voc no poderia ter fechado a porta do banheiro? sugeriu Peggy. Sem dvida isso bloquearia o barulho. Mas eu iria saber que ainda estava pingando respondeu Graham , o que seria igualmente ruim. Sinto muito falou Malcolm, porm mais tarde revelou que no sentia nem um pouco. Graham Longo tinha uma sute inteira, e se o pinga-pinga havia incomodado tanto sua almazinha sensvel, ele poderia ter dormido no sof-cama da sala de estar, bem longe do banheiro. Ento o que voc fez? perguntou Anna. Liguei para o recepcionista da noite e mandei consertar.

Uau! disse Anna, claramente impressionada. A que horas foi isso? Mais ou menos s trs da madrugada. Aposto que ele adorou voc murmurou Le Fay baixinho. Ela e Graham tinham evitado se olhar desde que ele se sentara. Graham fingiu no ter escutado. para isso que essas pessoas esto aqui, claro disse ele. Para servir. Em seguida estalou os dedos rechonchudos e gritou: Garom! Um garom de colete vermelho apareceu junto mesa. Senhor? disse ele, erguendo uma sobrancelha. Quatro mexidos numa canoa torrada disse ele. Po branco e ch fraco. Chins. E quero dizer fraco mesmo. Sim, senhor assentiu o garom. Ele parecia ter entendido o que Graham Longo queria, mesmo tendo parecido cdigo a Le Fay. (O quatro de quatro mexidos numa canoa significava quatro ovos; a canoa era o po em que eles seriam servidos, que, como Graham havia especificado, deveria ser torrado e branco). Mais algum quer fazer o pedido? perguntou o garom, virando-se para os outros com uma expresso muito mais humana. Senhoras? disse Malcolm. Podem pedir bacon, ovos fritos, ovos pochs, ovos cozidos, ovos mexidos,

salsicha, feijo, cogumelos, salmo defumado, waffles... s dizer que eles trazem. Em seguida se virou para Le Fay. Claro, isso depois de voc ter se servido de frutas, sucos e cereais daquela mesa ali. Le Fay sentiu como se tivesse ido para o cu. Praticamente no percebeu que, menos de doze horas depois, era para l que todo mundo estaria lhe dizendo que Fergal tinha ido, tentando fazer com que ela se sentisse melhor depois do incidente do PLAFT!. Pediu bacon, salsicha, cogumelo, feijo e um ovo frito. Para aqueles dentre vocs que se interessam por comida, Peggy comeu apenas cereal e torrada, e Anna pediu um prato de waffles com mel. Malcolm comeu trs pedaos de salmo defumado. Le Fay tinha acabado de cortar sua salsicha quando Graham falou: Sei que seriam chamados de clandestinos se estivssemos a bordo de um navio, mas como que a gente chama quem se esconde em quartos de hotel sem pagar? Isto , sem ser de ladres? Le Fay parou de cortar e ficou olhando para o prato.

O que isso? perguntou Malcolm. Uma pergunta de palavras cruzadas? No, uma questo tremendamente sria disse o jovem Sr. Longo. O que quer dizer? perguntou Malcolm. Quero dizer que acredito que haja pessoas neste hotel que entraram sem o conhecimento ou a permisso da gerncia. Malcolm encarou o garoto. Entendi isso perfeitamente. O que no entendo por que seria uma questo tremendamente sria para voc. A no ser que a Lanches Longo seja scia deste hotel. No disse Graham, meio apanhado no contrap , mas o senhor no acha que o dever de qualquer cidado honesto denunciar um crime, se o descobrir? Sem dvida concordou Malcolm, puxando uma minscula espinha de peixe de entre os dentes. Ento, onde esto esses equivalentes de clandestinos? Escondidos na caldeira? Vivendo atrs dos vasos de plantas no Salo de Ch Ptio das Palmeiras? Peggy deu um risinho. Graham Longo dedicou-lhe um de seus risinhos maldosos. Le Fay continuou olhando para o prato. Por acaso eu sa do elevador no andar errado, ao descer para o caf da manh disse Longo, virando-se agora para olhar diretamente para Le Fay. Estava passando pelo quarto 1.428, o qual, como imaginei pela pou-

ca distncia entre as portas, deve ser simples falou a palavra simples como se fosse uma coisa bem nojenta em que tivesse acabado de pisar , quando ouvi um bocado de vozes sussurrando. E o que o leva a acreditar que aquelas pessoas sejam... como posso dizer?... no-convidadas? perguntou Malcolm. Ele sabia muito bem que o nmero do quarto de Le Fay era 1.428. Tinha-o mostrado a Le Fay na vspera. Tambm sabia muito bem que Graham Longo sabia muito bem que era o quarto de Le Fay, e, ainda que Malcolm no fizesse idia da visita do garoto ao quarto e do incidente do Longo/Lombo, no gostava do que Graham estava aprontando (qualquer que fosse o motivo). Porque escutei uma pessoa dizendo: No faam barulho, para ningum ouvir. Devia ter sido a sensata Colette, mantendo a ordem como sempre, pensou Le Fay. Malcolm ps a faca e o garfo juntos no prato e o empurrou para longe. Voc no um detetive to bom quanto acha, Graham disse ele. O quarto que voc acaba de mencionar o de Le Fay, e se tivesse acordado to cedo quanto ela e eu, saberia que a famlia dela apareceu hoje cedinho para torcer no concurso. Como todas as salas de recepo do hotel estavam muito silenciosas naquela hora, eu sugeri que eles fossem para o quarto de Le Fay enquanto ns tomvamos o caf da manh. Quanto a querer no fazer barulho, a famlia McNally parece ser muito

respeitosa e no sonharia em perturbar os outros hspedes... Pense em como aquela torneira pingando perturbou voc! Le Fay no podia acreditar no que estava escutando. Queria envolver Malcolm da Dedos Destros com os braos e lhe dar um enorme ABRAO! Ele devia ter percebido que a histria da penso tinha sido inventada, e que os outros haviam ficado ali a noite inteira, mas estava mentindo descaradamente para defend-la. Um tanto frustrado, de repente Graham Longo pareceu menor. Le Fay engoliu satisfeitssima resto do caf da manh.

Captulo Oito

Finalssima do Concurso Dedos Destros foi apresentada pelo presidente da Dedos Destros, o conde Medoc Silverman. O conde Medoc usava terno risca-de-giz, mas as riscas deviam ter sido feitas com um giz bem grosso, porque era cada risca! Levantou-se, foi at a beira do palco no Auditrio Imperatriz e explicou platia como seria o concurso. Acima de minha cabea esto quatro telas gigantes disse ele, se bem que as pessoas teriam de estar de olhos fechados para no ter visto. E cada tela est ligada ao teclado de um dos finalistas. Desse modo poderemos ver como cada letra aparece medida que digitada. Houve uma salva de palmas, principalmente dos empregados da Dedos Destros, que achavam mais seguro bater palmas para tudo que o presidente dissesse, s para o caso de ele se ofender se no fizessem isso.

Sob cada tela estava escrito o nome de um concorrente. Na da esquerda de cima: G. LONGO; na da esquerda de baixo: P. SNOB; na da direita de cima: A. MALTING, e na da direita de baixo: L. MCNALLY. Houvera uma discusso entre os organizadores para saber se deveria ter sido LF. MCNALLY, j que o nome dela era Le Fay, mas decidiu-se que era mais justo se cada um recebesse apenas uma inicial. O conde Silverman continuou explicando que aquele era um concurso por eliminao. Ao fim de cada rodada de digitao o concorrente com nota mais baixa seria eliminado. Isso significava que a ltima rodada aconteceria entre os dois melhores digitadores... mas haveria apenas um vencedor. Na palavra vencedor a platia aplaudiu o presidente outra vez. Agora era a vez de Malcolm falar. A primeira rodada um ditado anunciou ele. Para que nenhum concorrente possa ter a mnima vantagem por ser familiarizado com o texto lido, ou por t-lo, acidentalmente ou no seus olhos pousaram em Graham Longo , visto escrito antes, nossos quatro grandes finalistas digitaro as palavras ditas por nosso convidado especial, que estar improvisando enquanto fala. Malcolm parou para tomar flego. Ento vamos dar as boas-vindas em estilo Dedos Destros ao ventrloquo e poeta marginal Hieronymus Pssego! O Sr. Pssego , aquele Sr. Pssego: o do bigodo veio at o palco segurando sua valise. Viu os McNally

na segunda fila (atrs da famlia Longo e seus amigos, que tinham ocupado toda a primeira fila, dos dois lados do corredor no centro) e lhes deu uma piscadela especial.

Ele no disse gente que estaria aqui! sussurrou Fergal, alto, para Colette. Shh! fez Colette. Ele falou que ns iramos nos ver de novo. Bom, as regras so simples continuou Malcolm. Na primeira rodada, Hieronymus Pssego vai improvisar trs poemas sobre assuntos sugeridos pela platia. Os concorrentes vo digitar enquanto ele fala. Malcolm se virou para os quatro concorrentes, sentados atrs de quatro mesas, com quatro teclados e telas. Esto prontos, finalistas da Dedos Destros? Prontos! disseram todos juntos (como fora ensaiado antes). Graham Longo acrescentou um risinho de desprezo e o polegar levantado para os seus torcedores.

Houve aplausos generalizados, desta vez mais das famlias e dos amigos dos finalistas do que dos empregados da Dedos Destros. Malcolm no era o presidente, por isso no precisavam puxar o saco dele. Vamos l, meu garoto! estrondeou uma voz na primeira fila. No dou nenhum prmio a quem adivinhar quem deve ter sido. O nico garoto na competio era Graham Longo, de modo que devia ter sido seu pai, o Sr. David Longo, da Lanches Longo. Colette olhou para ele. Parecia uma verso ainda mais gorda, mais perfumada e mais topetuda do garoto que estava no palco, sobre quem Le Fay tinha falado tanto. Ento vamos escolher um tema para o primeiro poema. Alguma sugesto? perguntou Malcolm platia. Buracos! gritou Fergal. A lua! gritou Colette. Rosas cor-de-rosa! gritou uma mulher bem-vestida que, mais tarde, se revelou ser a me de Peggy Snob. Cachorros! gritou um menino sentado sozinho nos fundos. Cachorros disse Malcolm, aprovando com um leve movimento de cabea. Em seguida se virou para o Sr. Pssego, que j estava remexendo na valise e calando um boneco de luva com a forma de um cachorrinho

preto. Sr. Pssego, por favor, improvise seu poema. Concorrentes, por favor, digitem enquanto ele fala... De repente o cachorro pareceu estar cantando: No deixe o seu co Fazer coc no cho [ponto] No deixe o seu co Fazer coc no cho [ponto] Pois se ele fizer coc no cho Vai acabar aparecendo Na televiso [ponto] Por isso no deixe o seu co Fazer coc no cho [ponto de exclamao] O boneco de luva com cara de cachorro fez uma reverncia, a platia aplaudiu e todo mundo ficou com os olhos fixos nas telas. Nota mxima para todos os concorrentes! anunciou Malcolm enquanto o Sr. Pssego colocava o boneco de novo na mala. Isso no vai ser to chato quanto eu pensei disse Albie, que estava realmente esperando que a irm vencesse e tinha ficado na maior ansiedade pela viagem de nibus capital. Era s a parte da digitao que no o empolgava muito... e quem pode culp-lo? O prximo tema escolhido por Malcolm, a partir de sugestes da platia, foi pesadelos. O Sr. Pssego pegou um boneco de luva parecido com uma grgula uma cabea medonha esculpida em

pedra. Quando a cabea comeou a falar, de algum modo pareceu velha e maligna, e Fergal achou difcil acreditar que era mesmo o Sr. Pssego que tinha acabado de fazer o cachorrinho parecer que falava, e a cobra parecer que falava, no dia anterior. noite [vrgula] quando o mundo adormece [vrgula] Em seus sonhos essa coisa aparece [ponto] Sua cabea ela invade inclemente Com clares de medo na espada ardente [ponto de exclamao] O pesadelo penetra em sua mente E s deixa pensamentos dementes [ponto] Se voc no puder escapar sua fria mortal [vrgula] Este som ofegante o boneco grgula pareceu fazer uma tentativa desesperada para respirar pode ser seu suspiro final [ponto] Com isso a cabea medonha caiu da mo do ventrloquo e ficou nas tbuas nuas do palco, ainda ofegando. As pessoas da platia que tinham visto esse detalhe se inclinaram para a frente, boquiabertas, e em seguida irromperam em aplausos. Aquele tal de Hieronymus Pssego era um barato. Nesse poema, Anna Malting havia escrito em clemente em vez de inclemente, e deixado de pr o ltimo s de pensamentos porque estava digitando rpido demais. Peggy Snob havia escrito esse em vez de

este. Depois de dois poemas nessa primeira rodada, Graham Longo e Le Fay McNally no tinham cometido um nico erro. * Para aqueles de vocs que gostam das partes nojentas e gosmentas, obrigado pela pacincia. Provavelmente esto muito mais interessados no que aconteceu com o corpo sem vida de Fergal quando a ambulncia terminou sua jornada do que no concurso de digitao. Bom, eu poderia dizer azar o seu, mas pular adiante outra vez tem vantagens para todos vocs, leitores. Se pudermos tirar do caminho um pouco mais das coisas nojentas, no precisaremos guardar tudo para o fim. Fazendo desse modo, j tivemos Fergal caindo pela janela e se esborrachando na calada (ou passeio, ou como voc quiser chamar) e j o tivemos declarado como morto pelo legista e recolhido pela ambulncia. Se pudermos s levar o corpo at o necrotrio, poderemos voltar para a parte mais legal, mais alegre, em que ele ainda est vivo. Desse modo, quando voc chegar pgina 138 no precisar ficar se sentindo realmente deprimido, pois ter se acostumado idia do coitadinho do Fergal McNally esmigalhado que nem um inseto sob a sola do sapato. Ento, vamos ao necrotrio: A ambulncia parou na porta dos fundos do Hospital Sagrado Corao e deu marcha a r at a porta que da-

va no necrotrio. Morris (o paramdico) desceu e abriu a porta de trs do veculo. Puxou a maca com Fergal dentro do saco preto e fechado com zper e o colocou numa outra maca com rodas. Tinha comeado a chover, e o paramdico achou que o ping-ping das gotas de chuva no saco de cadver parecia algum tamborilando com os dedos num... num saco de cadver. Esperava que o som no estivesse vindo de dentro, porque de jeito nenhum esse defunto deixaria de ser defunto, no depois da mancha que tinha deixado na calada. Bateu com a maca numa porta de vaivm dupla e entrou na rea seca. Agora, dentro de um velho elevador, fechou a porta, apertou um boto e o mecanismo desceu com um tremor, levando-o com o corpo sem vida de Fergal McNally para as entranhas do hospital. Morris empurrou o corpo por um corredor sujo e mal iluminado (onde tubos com revestimento gasto corriam junto ao teto) at o laboratrio de patologia. A patologista no estava por ali. Mas sentado no canto, com uma revista aberta, havia um homem de aparncia malcuidada usando jaleco branco. Era o assistente do assistente de patologia. Oi, Morris disse o assistente do assistente de patologia, erguendo o olhar da revista Cacto Semanal, onde lia o artigo Cuidando dos Seus Cactos. Oi, Dennis respondeu o homem da ambulncia.

O que tem para ns hoje? Dennis pousou a revista e foi at o saco de cadver. Um menino caiu de uma janela de hotel disse Morris. Morte horrvel. Horrvel concordou Dennis, tentando parecer srio, e no entediado. Esse era apenas um trabalho de frias, e em geral ele passava as frias vendendo sorvetes no Parque Gerton. Tinha esperado vender sorvetes de novo este ano, mas seu primo Barney havia conseguido o emprego primeiro, por isso ele tivera de arranjar outra coisa, da estar trabalhando no poro do Sagrado Corao. Cad a doutora? perguntou Morris. A doutora: era assim que todos chamavam a patologista encarregada do necrotrio. Alm de dizer a todo mundo o que fazer (e era muito boa nisso, por sinal), tambm era seu trabalho abrir pessoas e deduzir exatamente de que tinham morrido, apenas olhando os pe-

daos... No sei quanto a vocs, mas eu estou bem a fim de mudar de assunto. Sem mais ningum por perto, Morris tinha de se arranjar mesmo era com a assinatura de Dennis, o assistente do assistente de patologia. O motivo para o homem da ambulncia ficar meio relutante em pegar a assinatura de Dennis era que um assistente de patologia era pouco mais importante do que um macaco e praticamente to respeitado quanto um faxineiro de hospital. Um assistente de assistente de patologia ficava em algum lugar abaixo de um macaco se esse macaco fosse treinado para trabalhar no circo em termos de respeito, mas recebia um salrio maior do que um suprimento regular de bananas. Dennis assinou o RDF (Recibo de Falecido) e ajudou Morris a levantar o corpo-no-saco e coloc-lo numa mesa de ao inoxidvel. Feito isso, o homem da ambulncia comeou a empurrar a maca vazia de volta em direo ao velho elevador, e Dennis voltou a ler seu artigo sobre cactos. O que podemos fazer, enquanto isso, voltar ao ponto da histria em que a primeira rodada do concurso de digitao ainda estava acontecendo, com Fergal na platia, ainda muito vivo.

Captulo Nove
quarto e Quando o Sr. Pssego terminou ofora sobre ltimo poema inventado na hora este pirmides, sugerido por um cavalheiro grisalho que estava l no fundo da sala com um balde e um esfrego , Malcolm voltou ao centro do palco. Bem, no fim desta primeira rodada, Graham Longo e Le Fay McNally ainda no cometeram um nico erro... Nota mxima para os dois. Muito bem. Peggy Snob cometeu dois, e Anna Malting cometeu trs... o que significa, infelizmente, que temos de dizer adeus a Anna; mas devo lembrar que, na opinio da Dedos Destros, ela uma vencedora por ter chegado Finalssima! Comeou a bater palmas, e toda a platia aplaudiu junto, enquanto Anna se levantava com o lbio inferior tremendo e saa do palco. Ao passar por Le Fay em seu terminal de computador, sussurrou: Espero que voc vena. As duas garotas sorriram uma para a outra.

A tela do computador de Anna, acima do palco, foi desligada. Agora eram trs. Nesta segunda rodada prosseguiu Malcolm , Hieronymus Pssego tem dez frases para dizer. Assim que cada frase for dita, vocs iro digitar as palavras na ordem inversa. Por exemplo, se ele dissesse O gato se sentou no tapete, vocs digitariam Tapete no sentou se gato o. No se preocupem com letras maisculas, pontos e coisas assim. E parem de digitar no momento em que ouvirem o gongo... Prontos? Prontos! disseram os trs concorrentes que restavam, que tinham ouvido essa explicao antes mas que, claro, no faziam idia de que frases o extraordinrio Sr. Pssego inventaria! Pronto, Sr. Pssego? Pronto disse o bigodudo ventrloquo e poeta marginal. Primeira frase... Ele colocou o boneco de luva em forma de cobra, que os outros McNally tinham visto perto do buraco enorme. Pedro Pereira pregou um prego e prendeu o p. Le Fay digitou freneticamente: p o prendeu e prego um pregou pereira pedro, o que no to fcil como pode parecer especialmente agora, que o Sr. Pssego j estava com outro boneco na mo, que parecia dizer: O rato ranheta rodou e rodou ao redor da rocha rachada. rachada rocha da redor ao rodou e rodou ranheta rato o, digitou Le Fay.

As frases vinham rpidas e rasteiras (uma expresso que eu queria usar h sculos e parece se encaixar muito bem aqui, desde que eu no chame muita ateno para ela). Foi na ltima frase que Le Fay cometeu seu primeiro erro. O que Hieronymus Pssego disse foi: O sapo saltou no sapato e s o pato soprou no seu prato. Le Fay digitou: prato seu no soprou pato o s e sapato no soltou sapo o. A ordem das palavras estava certa, mas na confuso de ter de fazer tudo de trs para a frente ela havia escrito soltou em vez de saltou. Percebeu isso e ia consertar quando soou o gongo do fim da rodada. Malcolm verificou as telas e somou os pontos. Peggy Snob no cometeu um nico erro nesta rodada (muito bem, Peggy), ao passo que Le Fay McNally e Graham Longo cometeram um erro cada Le Fay suspirou de alvio, ainda estava no jogo! , o que faz com que a contagem at o fim desta rodada seja: Graham e Le Fay com um erro cada, Peggy com dois; por isso sinto muito, Peggy, mas temos de lhe dizer: Parabns e adeus! Houve aplausos enquanto ela atravessava o palco; e de repente tudo mergulhou na escurido. Os aplausos pararam e houve murmrios de: O que est acontecendo? Queda de energia! gritou uma voz. O motivo para estar to escuro com as luzes apagadas era que, apesar de ser dia claro l fora, todas as cortinas da sala tinham sido puxadas sobre as janelas para que

o palco pudesse ser iluminado com luzes eltricas e causasse melhor efeito. (Tinha demorado um certo tempo para que conseguissem eliminar qualquer reflexo nas quatro gigantescas telas de computador acima do palco que agora se tinham apagado). Houve sons de gente correndo de um lado para outro, e cerca de um ou dois minutos mais tarde Malcolm abriu uma das cortinas, e a luz do sol jorrou por uma janela. Desculpe, pessoal. Vamos descobrir o que aconteceu e...

Nesse momento as luzes voltaram, os computadores se reinicializaram e trs telas se acenderam. A de Peggy foi desligada, agora que ela sara do palco, e restavam apenas a de Graham Longo, esquerda em cima, a de Le Fay McNally, direita embaixo.

Malcolm fechou a cortina de novo e pulou de volta ao palco. Com o canto do olho, Fergal pensou ter captado um claro de alguma coisa azul-brilhante se esgueirando nas sombras perto da borda do palco, mas no pensou a respeito. Desculpem a tenso a mais! disse Malcolm, que no somente tinha provado que era um homem muito bom, mas tambm que era muito bom em seu trabalho. Agora chegamos ltima rodada da Finalssima do Concurso Dedos Destros. No fim desta rodada ficaremos com um segundo colocado e um Campeo Nacional... A ltima rodada era bastante simples. Dependia de uma boa capacidade de soletrar as palavras e de velocidade na digitao, sem erros. O Sr. Pssego enfiou na mo um boneco de luva em forma de crocodilo usando capelo (um daqueles chapus chatos e quadrados, com uma borla pendurada, que os professores usam nos filmes antigos e os alunos na formatura jogam para o alto parece um ladrilho grande) e comeou a disparar rapidamente palavras compridas: inconstitucionalissimamente, multinacionalismo, desacelerado, incomunicabilidade e assim por diante. Nem bem terminou de falar e o gongo soou. Em seus lugares na segunda fila, Colette, Albie, J e Fergal estavam de olhos grudados na tela de Le Fay, e o que viram os deixou horrorizados. Estava cheia de erros

atulhada de erros. Absolutamente todas as palavras estavam erradas. Era um desastre total! Ser que a irm deles finalmente havia perdido a calma? Ser que a chegada ltima etapa acabara sendo demais e ela havia desmoronado? Le Fay parecia bastante calma ali sentada, mas como estaria se sentindo por dentro? Graham Longo estava bem satisfeito consigo mesmo sentado ao teclado, mas parecia ter todos os motivos para isso. Pelo que Colette podia ver, ele s havia cometido dois ou trs erros, no mximo. Malcolm voltou ao centro do palco e agradeceu a Hieronymus Pssego pela ltima vez, enquanto este jogava dentro da valise o boneco de luva em forma de crocodilo e saa do palco debaixo de aplausos. Ento Malcolm se virou para as telas. De onde estava sentada, Le Fay pde ver a surpresa no rosto dele. Malcolm franziu a testa de novo e olhou atentamente para as duas telas. Devido ao modo como se sentia com relao a Le Fay e Graham Longo, ele no queria humilhar a jovem McNally diante da platia, anunciando o terrvel nmero de erros que ela havia cometido nesta ltima rodada. Em vez disso passou direto ao anncio. Depois das primrias municipal e estadual, apenas quatro pessoas chegaram Finalssima de hoje. Quatro pessoas que podem se considerar vencedoras simplesmente por estar neste palco houve aplausos e gri-

tos. Mas s pode haver um segundo lugar e um campeo. E o segundo lugar de... Le Fay McNally! A multido aplaudiu e Le Fay chegou frente do palco. Realmente achava que tinha verdadeira chance de vencer. Se ao menos no tivesse cometido aqueles poucos erros no fim!, pensou. Independentemente do que eu acho de Graham Longo como pessoa, ele deve ser bom nisso, e merece vencer o concurso. Malcolm apertou sua mo calorosamente. Parabns pelo segundo lugar, Le Fay disse ele. Vamos chamar sua famlia. Colette, J, Albie e Fergal no precisaram ser chamados duas vezes. Le Fay podia no ter ganho, mas todos estavam orgulhosos da irm. Todos tentaram abra-la ao mesmo tempo, e Fergal, sendo o menor, foi empurrado para trs e quase tropeou na macarronada de fios escondidos atrs de uma cortina, ligando todos os computadores, teclados, telas e luzes. Sempre curioso, percebeu como cada uma das grandes telas acima do palco eram desligadas quando um concorrente era eliminado: simplesmente algum tirava uma tomada do soquete. As duas ltimas telas a de sua irm Le Fay e a do vencedor Graham Longo ainda estavam conectadas: a tomada vermelha no soquete verde e a tomada verde no soquete vermelho. Colette estava cutucando-o. Estava na hora de sair do palco com Le Fay segurando o diploma do segundo lugar.

Quando Graham Longo foi receber o prmio de vencedor das mos do prprio presidente da Dedos Destros, o conde Medoc Silverman, toda a primeira fila da platia saltou de p batendo palmas e gritando. Dois fotgrafos se adiantaram, um era de um dos Principais Jornais Verpertinos da Capital e o outro vestia um terno azul-brilhante.

Le Fay o reconheceu como o fotgrafo que trabalhava para a revista da empresa Lanches Longo. Fergal o reconheceu como a forma azul-brilhante que tinha visto se esgueirando nas sombras depois da queda de energia... se esgueirando para perto de onde os fios estavam conectando as telas acima do palco. O que Fergal tinha visto no

fundo do palco? Uma tomada vermelha num soquete verde e uma tomada verde num soquete vermelho. Ento a verdade ofuscante acertou Fergal como um raio (ou como ele acertaria a calada mais tarde): os cabos deviam ter um cdigo de cores. O verde deveria ir no verde e o vermelho no vermelho. As tomadas haviam sido trocadas durante a suposta queda de energia, o que significava que o digitado por Graham aparecia na tela de Le Fay acima do palco, e o que ela digitava aparecia na dele. Graham s precisaria digitar um monte de erros propositais, que apareceriam na grande tela de Le Fay como se fossem dela! Ele sabia que ela era boa e cometeria muito poucos erros, e era isso que apareceria em sua tela. Venceria com certeza, o trapaceiro! Fergal puxou o brao de Colette e ela se inclinou para o irmozinho na cadeira, ouvindo o que ele tinha a dizer em meio aos gritos e aplausos da famlia Longo. Colette tinha uma audio suspeitosamente boa para um mero ser humano. Seus olhos se arregalaram de raiva e espanto enquanto percebia o que o garoto estava dizendo. Mas o que deveria fazer? No poderia simplesmente ficar de p e gritar: Trapaa! E se estivessem errados? No estava cem por cento certa de que as tomadas eltricas e os soquetes tinham cdigo de cores. Abrindo caminho entre as pessoas de sua fileira, dizendo com licena em cima de com licena, Colette foi at o Sr. Pssego, que estava parado no corredor late-

ral. Fergal pde v-la explicando tudo, com frenticos gestos de mo. A prxima coisa que viu foi o ventrloquo subindo no palco e desaparecendo atrs do sorridente Graham Longo e seus familiares mais prximos. O salo ficou silencioso enquanto Graham se adiantava e comeava seu discurso de vencedor. Como diz o ditado, que vena o melhor. Perceberam? O melhor! disse ele, com um risinho de desprezo. E, como nico homem contra trs moas, vocs podem considerar minha vitria uma concluso bvia... Nesse momento houve um chiado alto e as duas telas acima ficaram vazias, voltando vida um segundo depois, mas com as palavras mal escritas agora na tela de Longo, e as com poucos erros na de Le Fay. Houve um som ofegante e murmrios vindos da platia, e confuso no palco onde ningum sabia o que estava acontecendo at que, acompanhando o olhar das pessoas na platia, eles tambm se viraram para olhar as telas. Malcolm Kent voltou correndo para o palco. Senhoras e senhores disse ele, rindo de orelha a orelha. Lamento informar que, devido a alguma confuso durante a queda de energia, algumas conexes foram feitas equivocadamente, e por isso os vinte e seis erros de digitao e grafia do jovem Sr. Graham Longo ele realmente enfatizou o nmero apareceram por en-

gano na tela da Srta. McNally. Portanto inverto a ordem dos finalistas e declaro Le Fay McNally como a vencedora por direito e Campe Nacional do Concurso Dedos Destros! Ele no havia chamado Longo de trapaceiro, voc deve notar isso no bom para os negcios , mas todo mundo soube o que Malcolm queria dizer. Todo mundo desde que no fosse o prprio Graham e no pertencesse famlia Longo parecia ultrajado e deliciado ao mesmo tempo.

Antes que Le Fay soubesse o que estava acontecendo, Colette, Albie, J, Anna Malting e sua me a estavam carregando acima dos ombros, subindo no palco. Os braos de Fergal no eram suficientemente grandes, mas ele e Peggy Snob subiam junto. Enquanto isso o desmoralizado Graham Longo descia do palco e corria na direo oposta, fazendo beicinho como um beb (mas um beb muito grande, com idade suficiente para saber das coisas).

Fergal sentiu uma mo batendo de leve em seu ombro. Belo trabalho de detetive, garoto disse o Sr. Pssego. Muito bom. Enquanto isso, no saguo, um verdadeiro detetive estava planejando seu prximo passo. Era Tweedy Ps-Lpidos, claro, e prestes a levar Fay McNally para ser interrogada em seu escritrio/armrio.

Captulo Dez

capito Charlie Tweedy Ps-Lpidos (ap), detetive-interno-chefe do Hotel Vale, estava de muito bom humor. A chefe das arrumadeiras, Sra. Launa Doon, tinha informado que segundo as meninas que haviam limpado os quartos apenas cinco quartos do lado leste estavam sem caixas de lenos de papel naquela manh. Ele dera uma lista dos nmeros. Portanto, era bastante seguro apostar (ainda que no com cem por cento de certeza absoluta) que um dos hspedes de um daqueles cinco quartos tinha usado sua caixa de lenos de papel para manter aberta a porta da escada de incndio. O detetive levou a lista at o balco de recepo e pediu detalhes sobre os hspedes. Dos cinco quartos, trs pessoas j haviam sado do hotel, o que deixava dois hspedes para serem investigados. Claro, era possvel que o culpado fosse um dos trs que j tivessem ido embora. Tambm era possvel que fosse um dos que restavam, por

isso Tweedy comearia com eles. Eram um tal de Sr. Norton Lisp, do quarto 1.651, e uma tal de Srta. Le Fay McNally, do quarto 1.428. Ao lado do nome de Le Fay em seu carto de registro no hotel estava escrito: menor. Isso no significava que ela tivesse registrado, de maneira jocosa, sua profisso como an de circo. No caso, a palavra menor significava simplesmente que Le Fay era criana, menor de idade. O carto tambm dizia: Aos cuidados de Malcolm Kent, do Concurso Dedos Destros. As engrenagens comearam a girar no crebro de Tweedy. Ele havia encontrado perto dos elevadores uma menina que tinha dito estar hospedada no hotel para participar do concurso de digitao. Tambm vira as costas de uma menina que definitivamente poderia ter sido ela quando olhara pela porta de incndio mantida aberta pela caixa de lenos de papel e com o alarme soando. Estava longe e andando de modo inocente, mas era a mesma garota. Tinha certeza! Lembrava-se de ter pensado que havia alguma coisa familiar quando a menina trocara poucas palavras com ele. Agora o detetive estava convencido de que Le Fay tinha destrancado a porta e a mantido aberta com a caixa. Pode chamar de palpite. Pode chamar de intuio de detetive. Pode chamar como quiser. No era uma questo de ter evidncias ou prova inegvel. Era um sentimento por dentro, depois de anos no servio, de que tinha encontrado o culpado.

Mas culpado de qu? De destrancar uma porta e mant-la aberta com uma caixa de lenos de papel. Mas por qu? Para deixar algum se esgueirar pelos fundos, claro. Tweedy foi at o quarto 1.428 e bateu na porta. No houve resposta. Bateu de novo. Ainda no houve resposta. Tirou uma grande chave do bolso. Era a chave-mestra. Podia abrir qualquer porta no Vale. O detetive-interno-chefe a enfiou na fechadura do quarto de Le Fay, girou-a e entrou. A arrumadeira havia entrado e feito a cama, limpado o quarto e o banheiro, trocado as toalhas e substitudo a caixa de lenos de papel que faltava; mas, se ainda houvesse pistas para encontrar, Tweedy Ps-Lpidos encontraria...

Cerca de dez minutos depois a nica coisa estranha que havia encontrado eram alguns fios de plo de animal nas cortinas, na altura da cintura. Eram grossos, como de cachorro. Ser que a garota havia levado um bicho de estimao para o quarto? Teria sido apenas isso? Mas onde o bicho estaria agora? Tweedy pegou o telefone e digitou o 1. Servio de Quarto disse uma voz animada. Tweedy explicou quem era e perguntou se alguma coisa fora pedida no quarto desde que Le Fay McNally havia se hospedado. Ficou sabendo do sanduche de frango, do chocolate quente e do pedao grande de peixe com uma poro extra de fritas tudo no mesmo dia, quando Tweedy sabia muito bem que a competio inclua um servio de buf e o jantar. Cerca de quinze minutos depois, falou com os garons e garonetes que serviam o jantar na Churrascaria Braso e logo ficou sabendo que Le Fay tinha levado para o quarto uma sacola para cachorro com sobras, depois da refeio! De jeito nenhum ela poderia ter comido tudo aquilo sozinha! Mas um cachorro faminto devoraria a comida facilmente. Agora Tweedy tinha certeza de que quase havia solucionado o caso a no ser por alguns detalhes importantes. Le Fay no estava com o animal quando ele a vira de costas na rua. Obviamente havia planejado destrancar a porta de incndio, mant-la aberta com a caixa e depois voltar com o cachorro, mas o alarme havia dispa-

rado e a porta de incndio fora fechada. Como ento ela conseguira levar o bicho at o quarto? Esse era o verdadeiro quebra-cabea. Os plos na cortina e a quantidade de comida pedida e devorada provavam que a menina devia ter escondido e alimentado a criatura... mas onde o animal estava agora? Essas eram as duas perguntas para as quais Ps-Lpidos queria as respostas mais do que qualquer coisa, mas podiam ser facilmente respondidas. Agora que sabia quem era a culpada e o que ela estava aprontando, podia simplesmente confront-la e fazer com que contasse. Supostamente, levar um bicho de estimao s escondidas para um dos quartos do Vale no era o pior crime que j fora cometido no hotel. No era como se a garota estivesse deixando um punhado de gente ficar em seu quarto sem pagar, ou roubando alguma coisa... s que Charlie Tweedy Ps-Lpidos no gostava de que estivesse acontecendo alguma coisa que no deveria acontecer no seu hotel. E agora estava pronto para confrontar a culpada... * Terminado o Concurso Nacional Dedos Destros, as portas do Auditrio Imperatriz se abriram e a Campe Nacional uma certa Le Fay McNally foi levada ao saguo sobre um mar de ombros.

Quando a porta dupla se abriu e as pessoas jorraram para fora, os olhos do detetive-interno-chefe se arregalaram ao v-las. Reconheceu Malcolm Kent como um dos organizadores e o Sr. Pssego como o conhecido poeta marginal e ventrloquo... e, no havia dvida, Le Fay, ainda que ela parecesse muito mais feliz do que quando falara com ele perto dos elevadores. Estava irradiando felicidade, rindo de orelha a orelha de tanto orgulho e explodindo de alegria, tudo ao mesmo tempo. Liberava tanto calor que teria derretido um boneco de neve a dez passos de distncia. (No que os bonecos de neve pudessem entrar no Vale. A no ser, claro, que tivessem reserva). Mas foi a famlia McNally como um todo que atingiu Charlie Tweedy feito um tapa nas costas: aquelas sardas vermelhas, as orelhas de abano, o cabelo espetado e ruivo, e os dentes... Certamente eles no podiam ser...? No podiam ser... mas a semelhana com ele era tanta que deviam ser! Por isso a pequena Le Fay lhe tinha parecido to familiar quando a vira pela primeira vez. Deviam ser familiares de Rufus McNally. Os filhos dele! McNally era um nome bastante comum, mas com aquelas feies? No havia dvida! O detetive-interno-chefe abriu a boca e, pela primeira vez em todos os anos trabalhando no Vale, esqueceu o servio. Esqueceu que deveria interrogar Le Fay sobre levar um animal para o quarto, contra a poltica do hotel. Em vez disso, simplesmente quis soltar um UAA-

AAU de deleite. E foi exatamente o que fez e comeou uma dancinha na ponta dos ps. Para um homem to grande, ele danava com enorme elegncia, o que era uma viso realmente estranha, tornada ainda mais estranha pelo fato de que tinha o riso mais largo que se podia afixar numa fachada sem permisso do setor de planejamento urbano. Era um riso GRANDE! Qualquer um que tivesse acabado de entrar no saguo do Vale, vindo da rua, teria uma surpresa. A famlia Longo estava saindo em massa (e era realmente uma massa enorme, se a gente pensar no volume das pessoas das quais estamos falando). O pai de Graham, David Longo, da Lanches Longo, ficava dando tapas na nuca do filho e chamando-o de trapaceiro. Vrios outros parentes saam arrastando os ps, envergonhados e com o olhar no cho, enquanto a Sra. Longo dava broncas num pobre homem que carregava toda a bagagem do garoto. Nesse meio tempo Le Fay ainda estava sendo carregada no alto, ao redor do saguo, numa volta olmpica assistida com entusiasmo por todo mundo, desde Malcolm e o Sr. Pssego at os Malting e os Snoop. E havia Tweedy Ps-Lpidos fazendo sua dana de pura sem aditivos sintticos felicidade. Se isso fosse um filme eu poderia terminar aqui, com a cmera se afastando da ao, saindo pela porta e recuando para longe do Hotel Vale. Como no um filme, o recepcionista pegou o telefone e ligou para o gerente de planto.

Preciso do senhor na portaria disse ele. H algumas coisas estranhas acontecendo!

Agora acho que eu estaria fracassando em meu dever como narrador dessas aventuras improvveis se no tirasse um tempo para explicar por que Tweedy Ps-Lpidos danava deliciado por estar cara a cara com os cinco filhos de Rufus McNally: Colette, Albie, J, Le Fay e Fergal. A maioria de vocs deve se lembrar de que ele era um policial aposentado, mas alguns tambm vo recordar que l atrs, bem atrs, na pgina 34 eu falei que ele tinha sido marinheiro. Tambm mencionei, na pgina 11, que o pai dos McNally antes de ficar amargo, doente e deturpado havia, em trs ocasies, realizado feitos hericos para salvar outras pessoas presas enquanto

o navio afundava. Quando era um jovem marinheiro, muito, muito antes de entrar para a polcia e virar detetive, Charlie Tweedy fora uma dessas pessoas salvas por Rufus McNally. Tweedy ficara preso no rancho de um navio torpedeado pelo Inimigo com I maisculo. O rancho do navio a cozinha, e um fogo enorme tinha bloqueado a nica sada possvel de Tweedy, enquanto o rancho comeava a se encher de gua. Na ocasio Tweedy soube que ia morrer. Era jovem e lutava para proteger a liberdade de seu pas, mas no esperava morrer assim: numa cozinha se enchendo de gua do mar. Ento o capito Rufus apareceu como um heri de quadrinhos. Era o Rufus McNally de antes de perder a perna. Era Rufus McNally, o condecorado capito de navio que jamais perdia um homem se pudesse evitar. Correndo grande risco tinha percorrido o Maria-Joana e j havia libertado e resgatado vrios outros marinheiros antes de chegar a Tweedy, na cozinha. O que muito mais corajoso que esse nem era o navio de Rufus McNally. Ele havia abordado o Maria-Joana quando o navio fora atingido e o capito no tinha respondido s mensagens de rdio. Um capito costumava afundar com o prprio navio. Rufus McNally estava se arriscando a afundar no navio de outro. Bem, o fato de Tweedy Ps-Lpidos estar danando no saguo do Vale tantos anos depois mostra que o pai dos McNally tinha de algum modo resgatado o marinheiro

Tweedy da cozinha. Havia usado cada grama de sua fora considervel e um p-de-cabra para mover aquele fogo e salv-lo no ltimo instante. Nunca houvera tempo para um obrigado decente. Nenhum dos dois estava muito ferido e ambos voltaram ao servio ativo em questo de dias, mas Tweedy nunca se esqueceu do estranho capito McNally com seu indomvel cabelo espetado, as sardas e os dentes.

Quando a guerra terminou ele fez de tudo para encontrar McNally e agradecer pessoalmente. O escritrio da Marinha no quis dar o endereo, mas havia repassado as cartas de Tweedy a Rufus, o qual agora com somente uma perna e dio no corao nem se incomodara

em ler. Teria rasgado as cartas se a mulher no as tivesse devolvido sem abrir, por educao. Apesar de Tweedy ter parado de tentar achar McNally (e, por respeito, jamais ter abusado de seu poder como policial para descobrir a partir de registros oficiais, no disponveis ao pblico onde seu salvador morava), freqentemente imaginava se Rufus McNally tinha famlia e o que estaria fazendo agora... E, tantos anos depois, Charlie Tweedy, o Ps-Lpidos, no tinha absolutamente nenhuma dvida de que em frente dele se encontravam os filhos de Rufus.

Captulo Onze

e volta ao quarto 1.428 as comemoraes continuavam. Le Fay era uma herona por ter vencido o concurso, e Fergal era um heri por ter descoberto a trapaa. Com toda a empolgao, tinham se esquecido do prmio em si, at que Colette viu o envelope dourado se projetando do bolso do vestido de Le Fay. Ande, Le Fay, abra! disse ela. Le Fay abriu. Dentro havia um vale para um computador muito caro, de ltimo tipo e altssima tecnologia, com tudo que acessrio e geringona concebvel: impressora, scanner, web com... s dizer: tinha de tudo. Pode ser trocado em qualquer loja de produtos eletrnicos ou de informtica leu Le Fay, com os olhos se arregalando de espanto. Ento ficou meio triste. Claro, a gente deve pegar o computador e depois vender falou.

! disse Albie empolgado. Pensem em todas as compras que podemos fazer com o dinheiro... Os consertos que podemos fazer no apartamento sugeriu J. Podemos dar comida a Fumaa todo dia, para ela no ter de pegar ratos... disse Le Fay. Podemos viver sculos com o dinheiro da venda do computador exclamou Fergal. No interveio Colette. No? O que quer dizer com no? perguntou Albie. Quero dizer que Le Fay ganhou o computador, por isso deve ficar com o computador respondeu ela em voz baixa. A gente pode vender o computador e comprar um mais barato, alm de todas as outras coisas de que a gente precisa disse Le Fay. No insistiu Colette. Voc no vai fazer isso. Voc merece e... quem sabe?, a gente pode at ganhar dinheiro com esse computador fabuloso e sua habilidade com o teclado. Le Fay deu um abrao apertado na irm mais velha. Obrigada! exclamou. Albie ia protestar, mas Colette lhe lanou um daqueles olhares srios por cima do ombro de Le Fay. Ele sabia quando era vencido. Houve uma batida na porta.

Quem ? perguntou Le Fay. Ela e os outros esperavam que fosse Malcolm Kent, que tinha sido to gentil desde o incio. Quando a pessoa do outro lado se anunciou como Charlie Tweedy, Le Fay entrou num pnico desnecessrio. o detetive-interno-chefe! sibilou. Se algum deles tivesse parado para pensar racionalmente por um minuto, deduziria que podiam fingir que tinham se dirigido ao quarto no fim do concurso para comemorar. Ningum precisava saber que planejavam passar uma ltima noite no hotel. Mas Le Fay havia contado sobre seu encontro com o capito Tweedy, e todos tinham testemunhado o modo estranho como ele se comportara no saguo mais cedo... e o pnico irracional de Le Fay se mostrou contagioso. Albie e J correram para o banheiro ao mesmo tempo e por alguns instantes ficaram entalados na porta. Colette pegou todas as provas de que eles tinham estado no quarto e j ia para o banheiro tambm quando viram Fergal se inclinando sobre o peitoril da janela.

Mais tarde Le Fay disse que achou que Fergal poderia estar vendo se havia uma salincia onde se esconder. Qualquer que fosse o motivo, Colette se virou e gritou: No se incline para fora dessa janela! Mas, como j sabemos, era tarde demais. Fergal caiu. Colette disparou pelo quarto e se inclinou para fora, agarrando o vento. Soltou um No em pnico, esticando o por uns bons quinze segundos. O que deixei de mencionar antes foi que o grito se transformou num uivo e, quando os McNally restantes tinham aberto a porta, passando por um espantado Tweedy Ps-Lpidos que escutou o uivo e no fazia idia do que estava acontecendo Colette havia se transformado num coiote.

Por que outro motivo voc acha que eu disse, l na pgina 13, que havia algo a mais no apelido Coiote do que as mordidas e os uivos? Por que outra razo uma mulher adulta iria pular para apertar o boto dos elevadores, na pgina 29? Quem mais voc acha que era a criatura peluda mostrada na maravilhosa ilustrao na pgina 30? (Olhe entre as pernas que esto correndo). Quem mais poderia ter deixado plos grossos, de cachorro, nas cortinas do quarto de Le Fay? E quanto audio suspeitosamente boa para um mero ser humano da qual falo na pgina 113? Bem, porque ela no era um mero ser humano, claro! Era uma pena nenhum dos outros ter as habilidades incrveis de Colette, mas isso no quer dizer que no tivessem outras muito diferentes. (A falecida me lhes deu esses nomes por motivos especficos. As pistas esto a). H trs livros nesta srie, e alguma coisa tem de acontecer nos outros dois! Se Fergal pudesse se transformar numa guia dourada, ou mesmo num porco-espinho com um pra-quedas, as coisas teriam sido muito diferentes! E pense em como se sentiu o capito Charlie Ps-Lpidos quando mais tarde deduziu tudo que tinha acontecido (se bem que, felizmente, no percebeu que o cachorro que viu sair correndo do quarto e a irm mais velha chorando o irmo morto eram, na verdade, a mesma pessoa).

Viera ao quarto 1.428 para compartilhar a boa notcia e o prazer de t-los encontrado depois de todos esses anos os filhos do homem que tinha salvado sua vida quando era um jovem marinheiro e no processo, indiretamente, fizera com que um deles casse para a morte... o que no era o melhor modo de agradecer. O capito Tweedy estava fora de si, com vrios graus de sofrimento, culpa e angstia. A nica coisa que o impediu de desmoronar foi a necessidade de ser forte para Colette, Albie, J e Le Fay. Outro que esteve brilhante nesse papel foi Malcolm Kent, da Dedos Destros. Devo dizer que uma pessoa que eu me sentiria muito honrado de chamar de amigo. Boa parte do resto vocs j sabem. Fergal foi levado ao necrotrio do Hospital Sagrado Corao enquanto Tweedy, Malcolm e a gerncia do Hotel Vale faziam o possvel para confortar os McNally. Devo ligar para o seu pai? perguntou Malcolm, que no tinha achado um nmero de contato na ficha de Le Fay para o concurso. Ns no temos telefone em casa disse Colette. E no quero que outra pessoa conte a ele. No fim, todos foram para casa naquela noite. O Vale tinha um micronibus usado para passeios dos funcionrios e ocasies especiais. Charlie Tweedy dirigiu, Colette deu as orientaes e Malcolm ficou sentado com J, Albie e Le Fay, com o esquecido vale do computador amarrotado no envelope dourado em seu bolso.

Alguma coisa boa resulta da tragdia? Nesse caso fico feliz em informar que sim. A queda de Fergal certamente tornou o capito Rufus McNally um homem melhor. Ele chorou ao saber da notcia, de um modo que espantou todos os filhos que restavam. Tinham esperado que Rufus engarrafasse o sofrimento como fazia com a raiva, e que o jogasse em cima deles junto com as garrafas; mas ele soluou jorros de lgrimas, e como os filhos descobririam nas semanas seguintes aquelas lgrimas fizeram muito para lavar sua amargura, doena e deturpao. Tornou-se muito mais parecido com o homem que fora antes de colecionar todas aquelas garrafas. Virou o tipo de homem que Tweedy reconhecia como a pessoa que o havia salvado fazia tantos anos. Claro, tinha perdido uma perna e ganho um grande nariz vermelho, mas esse era o sujeito que arriscara a vida tantas vezes para salvar os outros. Chegou ao ponto de rasgar o atestado mdico que dizia estar licenciado da paternidade.

Os dois capites um capito da Marinha aposentado e um capito da Polcia aposentado se tornaram grandes amigos. Malcolm virou amigo ntimo de Colette e das crianas. ntimo a ponto de ficar sabendo do segredo de Colette que ela podia virar um coiote e os de Albie, J e Le Fay, enquanto eles prprios os iam descobrindo. Nunca se esqueceram de Fergal, claro, mas no pelos motivos que voc pode pensar... * Por algum motivo, para a patologista era muito importante pesar o crebro de Fergal quem sabe para deduzir o quanto havia escorrido pelos ouvidos, pelo nariz e pela garganta do garoto (e talvez por um olho ou dois). Infelizmente a balana tinha se quebrado quando, durante a hora de almoo, Dennis, o assistente do assistente de patologia cujo trabalho de frias usual era vender sorvete, lembra? , tentou pesar seu buli terrier enquanto a chefe estava fora. Ento, o que Dennis deveria fazer at que a balana fosse consertada? Decidiu colocar o crebro de Fergal num dos grandes vidros que tinha visto na prateleira perto das enormes pias de ao inoxidvel ao longo de uma das paredes do necrotrio. Pegou o crebro com as mos enluvadas e o colocou num vidro. Dennis achou que aquilo se parecia com uma couve-flor cozida demais. Agora s precisava colocar

um pouco daquele lquido preservativo como mesmo o nome? Ah, formol para que ficasse inteiro at que a balana fosse consertada e a chefe pudesse pes-lo. Dennis tinha certeza de que a chefe teria orgulho de seu pensamento rpido e, em resultado, no ficaria to chateada por Dennis no apenas ter quebrado a balana especial, mas tambm ter deixado plos de cachorro em toda parte! O problema que ele no conseguiu achar uma gota de formol. Murmurando baixinho, saiu correndo pela entrada do poro do hospital, subiu uma escada cheia de folhas antigas do outono passado, agora secas e esquelticas, e atravessou a rua. A alguns quarteires chegou LOJA DE PICLES DA MAME, cujo letreiro tinha escrito embaixo: Tudo para Fazer Picles. Dennis entrou correndo e teve pouco tempo para trocar amenidades com a mame, que, para dizer a verdade, era a Sra. Bloinstein, amiga da tia de Dennis, Patty, e que sem dvida diria a ela que o sobrinho, Dennis, tinha vindo loja durante o horrio de trabalho no hospital para comprar um galo de vinagre para picles. Dennis voltou correndo, atravessou a rua, desceu a escada e entrou no necrotrio no subsolo do Hospital Sagrado Corao, carregando o garrafo de plstico com vinagre para picles o mais rpido que suas pernas permitiam. Tinha acabado de derramar o vinagre no vidro que continha o crebro de Fergal e terminado de atarraxar a tampa quando apareceu um homem de jaleco branco empurrando um carrinho cheio de suprimentos.

Oi, Dennis disse ele. No tem ningum a? No ofegou Dennis. Ento voc vai ter de assinar isso. Um novo suprimento de formol. Certo? Certo disse Dennis pegando a caneta e assinando. O cara de jaleco branco ficou imaginando por que Dennis o olhava furioso enquanto ele empilhava os frascos de formol numa bancada de madeira. O que tinha feito para chate-lo? Farejou o ar. Estou sentindo cheiro de vinagre? perguntou. No seja maluco disse Dennis, devolvendo a prancheta e a caneta. Quem seria louco a ponto de comer alguma coisa aqui dentro, com todos esses cadveres por perto? Verdade assentiu o homem. Ei, o que aconteceu com aquela balana? No pergunte suspirou Dennis. * Naquela noite, quando invadiu o necrotrio do Hospital Sagrado Corao, o ladro baixinho e mascarado ficou no maior desapontamento. Esperava encontrar fileiras e mais fileiras de crebros humanos para escolher. Sempre havia fileiras e mais fileiras de crebros nos filmes

de Frankenstein, quando Igor, o assistente do cientista, invadia o lugar. Ento por que ali no havia? O ladro baixinho e mascarado s encontrou um. Tinha o seguinte rtulo: FERGAL MCNALLY, CRIANA. e um leve cheiro de vinagre para picles. Ter de servir murmurou o ladro baixinho e mascarado consigo mesmo (o que conveniente para ns). S espero que o patro fique satisfeito. Com isso enfiou a jarra contendo o crebro de Fergal embaixo do casaco e saiu correndo pela noite, em direo Floresta Espinha-de-Peixe. O cho trovejou embaixo dele. Ah, no! Outro buraco, no! murmurou. E tudo isso era muitssimo improvvel, no era?

FIM da primeira aventura

Eplogo
Philip! O qu? Isso mesmo o fim? Toda histria tem de terminar em algum ponto. Mas aqui? um lugar to bom quanto qualquer outro. Tudo est bem amarrado, para dizer a verdade. Mas o que aconteceu depois? Voc aceitaria: E todos viveram felizes para sempre.? bem improvvel, no ? Especialmente se Fergal no est vivo... E quem o ladro baixinho, e quem o patro dele? Bem pensado. Sugiro que voc leia Aventuras Improvveis 2: Herdeiro do mistrio. No sabia que voc tinha escrito uma continuao. No sabia porque no escrevi. No? No. Ento...? Ainda.

Digitalizao: Yuna Reviso: villie

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