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Guerra de Amor

For Adults Only

Charlotte Lamb
Sabrina 392

Suzanna mal conteve um grito de revolta. Com que direito aquele homem invadia seu apartamento, sem nenhuma autorizao, vasculhai ido tudo com o olhar cnico de quem a julgava culpada de alguma coisa? Ela o achou odioso, importuno, mal-educado... mas tambm atraente, charmoso, devastador. E foi impossvel lutar contra a estranha fora que a empurrava para aqueles braos dominadores, ameaando escraviz-la a um homem to arrogante.
Copyright: Charlotte Lamb Ttulo original: "For Adults Only" Publicado originalmente em 1984 pela Mills & Boon Ltd., Londres, Inglaterra Copyright para a lngua portuguesa: 1986 Nova Cultural

Digitalizao: Joelma Monteiro Reviso: Cris Bailey

Formatao: m_nolasco73

C LO I

APTU

Um rudo irritante despertou Suzanna do sono profundo em que estava mergulhada. Alguns segundos se passaram antes que ela se desse conta de que fora a campainha, chamando-a com insistncia, que, sem remorsos, a arrancara do mundo colorido dos sonhos. Tateou no criado-mudo procura do despertador. O mostrador marcava nove horas: mais uma vez ela dormira demais! J vou resmungou. S um minuto! Quem diabos poderia ser? No acreditava que fosse Johnny. Era cedo demais para ele aparecer. Deu uma parada em frente ao espelho do corredor e fez uma careta, Que figura! gemeu, pesarosa. Seu rosto estava marcado pelo travesseiro, os olhos inchados de sono, os cabelos emaranhados. Ajeitou-os rapidamente com os dedos, lamentando no ter tempo para melhorar a aparncia. A maldita campainha no parava de tocar. Quando finalmente atendeu a porta, deparou-se com um homem que no devia estar num de seus melhores dias. O rosto tenso, a boca apertada num trao fino mostravam claramente uma expresso carrancuda e zangada. Alm disso, os ombros largos e o corpo atltico mal pareciam caber no espao da porta. Eram francamente ameaadores. Suzanna Howard? Sim. Quer fazer o favor de tirar o dedo do boto da campainha? Estou ficando com dor de cabea. O homem obedeceu, embora parecesse no ter nenhuma pressa em faz-lo. Suzanna nunca o tinha visto, mas j estava ciente de trs coisas: ele era grande demais, era um mal-educado e ela no ia nem um pouco com a cara dele. O senhor deseja alguma coisa? perguntou, apertando a gola do robe, ao perceber que os olhos verdes a percorriam de alto a baixo. Nesse momento, lembrou-se de sua imagem no espelho e no se espantou ao notar que as sobrancelhas do homem estavam erguidas, demonstrando surpresa. Porm, o sorriso desdenhoso no canto da boca a irritou. Sou Neil Ardrey limitou-se ele a dizer, como se isso explicasse tudo. E da? retrucou ela, malcriada. No v dizer que no sabe quem sou! No sei mesmo. Nunca ouvi o seu nome antes. Posso ajud-lo em alguma coisa, sr. Ard... Ardrey. O homem pronunciou o prprio nome bem devagar, como se

estivesse sentindo dificuldade em controlar a raiva, e Suzanna se arrependeu por haver escancarado a porta. Deveria, pelo menos, ter deixado o trinco fechado. No entanto, pensava, como poderia adivinhar que, ao abrir a porta numa ensolarada manh de domingo, iria se deparar com o "Incrvel Hulk"? Vim por causa de minha irm. Sei que est aqui e no vou embora sem ela explicou ele. Mas no parecia estar se dirigindo a Suzanna. Falava um tanto alto demais, tentando projetar a voz para dentro do apartamento. No sei do que o senhor est falando! Suzanna comeava a se afligir. Aquele homem poderia se tornar perigoso. Ele parecia bastante gil, apesar da largura dos ombros e do corpo cheio de msculos, e ela intua que no adiantaria pedir ajuda a ningum, caso resolvesse atac-la. No tente me fazer de bobo, srta. Howard! disse ele impaciente, franzindo as sobrancelhas negras e espessas. No tenho a inteno de engan-lo, sr. Ardrey replicou Suzanna, num tom que demonstrava toda a irritao que sentia. Ser que no est no endereo errado? Qual o nome de sua irm? Sian, Sian Ardrey respondeu ele entre dentes. No quero perder mais tempo com essa conversa intil. Sei que ela est aqui e melhor ir cham-la imediatamente. Ou ento serei obrigado a vasculhar o seu apartamento! Isso que no! reagiu Suzanna, fechando a entrada com o corpo, pois o homem j dera o primeiro passo em direo sala. Eu nunca ouvi falar de sua irm. Pode me explicar o que significa isso? Oh, a senhora no sabe? exclamou ele com ironia, a boca levemente torcida. No est se saindo nada mal representando a donzela inocente com esses olhos arregalados, srta. Howard. Mas no vai funcionar. No comigo. Deixei de acreditar em fadas quando tinha cinco anos de idade. Tenho certeza de que deve ter sido uma criana muito precoce, sr. Ardrey retrucou ela, sarcstica. Mas asseguro-lhe que no estou representando. O senhor cometeu um erro lamentvel e eu o aconselho a procurar sua irm em outro lugar, porque aqui ela no est. No sei de onde tirou a idia de que eu conheo e de que ela estaria hospedada em minha casa, mas... O rapaz que mora com seu irmo me contou. O rosto de Suzanna se transformou subitamente e seus olhos ficaram alertas. Ian? Isso mesmo. Estou vendo que est comeando a me levar a srio, afinal! Ardrey falou exibindo um sorriso cnico. No incio, o rapaz no queria me dizer nada, mas, felizmente, consegui persuadi-lo a contar a verdade. Oh, voc o persuadiu...! repetiu ela devagar. Mas a mente de Suzanna trabalhava depressa. Talvez o irmo tivesse arrumado uma bela encrenca! Olhou o estranho da cabea aos ps: os cabelos eram abundantes e negros, as

pernas longas, fortes, e os olhos eram verdes e duros. Ela podia facilmente calcular a que tipo de persuaso ele se referira! Pobre Ian... Em qual hospital ele foi parar? Muito engraadinha... Agora, vai me deixar ver Sian ou terei que tomar uma atitude mais drstica? Eu j lhe disse: nem sequer conheo sua irm. Estou sozinha. Imediatamente, Suzanna ficou apreensiva com o que acabara de dizer. "Que idiota!", pensou. "Por que fui admitir que estou s?" Num mpeto, resolveu fechar a porta, mas Ardrey impediu, empurrando-a com fora no sentido contrrio. Suzanna foi arremessada para trs e cambaleou de encontro parede. Em seguida, ele entrou no apartamento com passos largos e decididos. O que pensa que est fazendo?! Saia j daqui! Como se atreve a invadir a minha casa? gritou ela atrs dele, indignada. No podia acreditar que aquilo estivesse realmente acontecendo. O homem j se encontrava em seu quarto! Quando conseguiu alcan-lo, mal pde conter a raiva, ao v-lo contemplar a cama desarrumada, onde, obviamente, ela estivera dormindo. Mas Neil Ardrey ignorou seus gritos de protesto e ps-se a vasculhar o armrio, empurrando os cabides para olhar atrs. Quando ele se agachou para espiar embaixo da cama, Suzanna quase subiu pelas paredes de dio, e por pouco no chutou-lhe as canelas. Se no sair do meu apartamento agora mesmo, vou chamar a polcia! berrou, furiosa. Neil Ardrey saiu do quarto, mas no foi embora. Suzanna ouviu nitidamente quando ele abriu o box do chuveiro. Ento, no teve mais dvidas: correu para a sala, pegou o telefone e comeou a discar, com dedos trmulos. Porm, a mo vigorosa do homem tomou-lhe o fone e recolocou-o no gancho, antes que ela pudesse reagir. Segurando a gola do robe a fim de impedir que ele percebesse seus seios arfantes, Suzanna virou-se e o encarou. Onde est a minha irm? perguntou ele. Droga! Eu j lhe disse que no conheo a sua irm! Como posso saber onde ela est? Alis, nunca o vi mais gordo tambm. Voc no tem o direito de forar a entrada no meu apartamento, e muito menos de vasculh-lo! Suzanna gritava, descontrolada, com a voz muito acima do tom normal. Ela tremia, embora o queixo permanecesse erguido, desafiante, enquanto seus olhos procuravam algum objeto que pudesse servir de arma. Avistou o candelabro de bronze em cima da lareira e o considerou pesado o suficiente. Se conseguisse se aproximar da lareira... Mas o que Suzanna no sabia era que Neil Ardrey seguira seu olhar, percebendo de imediato o que ela tinha em mente. Ah, no, voc no vai fazer isso! ouviu-o dizer, e sentiu o impacto de duas mos fortes que agarravam seus ombros. Ficou paralisada, com a respirao em suspenso. Mas, quando Neil a levantou do cho, quase sem esforo, reagiu debatendo-se e socando o peito largo freneticamente, com os punhos cerrados. Ignorando as

pancadas, ele a carregou at o sof, largou-a sobre as almofadas e ficou diante dela com os ps separados, numa postura ameaadora. Suzanna ergueu os olhos, nervosa, e fitou-o, ciente de que estavam sozinhos dentro do apartamento e que seus trajes no eram l muito apropriados. O robe de seda agarrava-se a suas formas esculturais e, sendo quase transparente, revelava os belos contornos de seu corpo esguio. Consciente disso, ela estremeceu, sob o olhar avaliador de Ardrey. O que ele estaria pensando? Apertou ainda mais a gola do robe e encolheu-se no fundo das almofadas, empenhada em colocar a cabea para funcionar. Imaginava como deveria agir, caso fosse atacada. Sentiu vontade de gritar, mas se conteve. No queria fazer papel de boba. Neil Ardrey comeou a dizer numa voz ponderada e racional, interrompendo-lhe os pensamentos: Srta. Howard, minha irm tem apenas dezessete anos. Terminou o colgio h cinco semanas e, no outono, ingressar numa universidade. No vou permitir que ningum prejudique o futuro dela. Sian no vai se casar com seu irmo e... Casar?! Suzanna o interrompeu, com uma voz aguda, custando a acreditar no que ouvia. Neil Ardrey encarou-a desconfiado e perguntou: Eles no lhe contaram? Sua irm quer se casar com Alex? Ardrey se mostrou irritado com a pergunta, franzindo as sobrancelhas. No foi isso o que eu disse. Seu irmo planeja fugir com minha irm para se casar com ela. um rapaz muito astuto e ambicioso, mas no vai conseguir. Meus planos para Sian no incluem um casamento desastroso com um tipo como Alex. Os olhos de Suzanna faiscaram de dio e ela perguntou: O senhor conhece o meu irmo, por acaso? Sei tudo sobre Alex Howard. Ontem desperdicei o dia todo analisando cada detalhe do passado dele... e do presente. Meu detetive particular fez um timo trabalho. E posso lhe assegurar que o que ele descobriu no foi nada tranqilizador. Alm de no ter dinheiro, nos ltimos dois anos seu irmo abandonou trs empregos. E estar procurando o quarto brevemente, j que no quero que trabalhe mais para mim. Trabalhar para voc? Como assim? Eu conheo o patro de Alex. um homem chamado Houghton e voc no se parece nada com ele! Suzanna estava comeando a achar que o homem a sua frente tinha um parafuso a menos, pois aquela conversa no fazia nenhum sentido! Sei muito bem onde seu irmo trabalha retorquiu Ardrey com um gesto de impacincia. "Houghton, Elks & Wilmer" acrescentou, antes que Suzanna o interrompesse para perguntar onde ele pensava que Alex trabalhava. Ela o encarou, com uma ruga na testa; o homem estava a par de tudo, realmente.

Pensou em Alex. Ficara muito aliviada ao saber que o irmo tinha conseguido um emprego naquela grande agncia de publicidade da alameda Bond. Alex vivia pulando de um emprego para outro, desde que, terminara o colgio. Estava sempre insatisfeito e pedia demisso por qualquer motivo: s vezes achava o servio maante, outras vezes no simpatizava com o chefe ou algum colega, s vezes, ainda, simplesmente ficava "cheio". A sorte dele era que nunca encontrara dificuldade para conseguir novos empregos. Mesmo assim, Suzanna estava sempre receosa, pois sabia que um dia essa sorte poderia mudar. Afinal, o desemprego era um dos problemas mais srios do momento, no s na Inglaterra como em praticamente todos os pases do mundo. Quando Alex finalmente havia conseguido se estabelecer no nico trabalho que o entusiasmara de verdade, a agncia de propaganda, Suzanna ficara realmente feliz... e aliviada. Fora como se um grande peso houvesse sado de seus ombros. No que ela se importasse em mandar dinheiro para o irmo, nas ocasies em que ele se encontrava nas "entressafras" dos empregos. Na realidade, fazia isso de bom grado. Alm do mais, Ian, o rapaz com quem Alex dividia o apartamento, tambm parecia sempre disposto a arcar com as despesas, at que o amigo pudesse rach-las meio a meio novamente. Por outro lado, Alex no era extravagante com seus gastos e, na verdade, odiava ter que pedir ajuda financeira, fazendo questo absoluta de devolver o dinheiro emprestado, tanto irm quanto ao amigo. Se perdesse aquele emprego, com certeza cairia em depresso. E era exatamente isso o que Suzanna queria evitar. Quer dizer ento que trabalha na agncia? O que o senhor faz l? perguntou ela. Neil Ardrey contraiu os lbios num sorriso cnico, ao mesmo tempo em que arqueava as sobrancelhas, e disse bem devagar: Ah, mesmo... voc, no sabe quem eu sou... Estou ficando farta dessa histria! J disse e repito: nunca ouvi o seu nome antes! E eu estou farto de continuar fingindo que acredito nas suas mentiras! rebateu ele. Mas j que insiste em continuar com essa brincadeira ridcula, gostaria de inform-la de que no trabalho na "Houghton, Eiks & Wilmer". No momento no tenho tempo para explicar todas as ramificaes do meu negcio, mas posso adiantar que encabeo a sociedade que controla a "Houghton, Elks & Wilmer". lgico que a senhora no sabia disso, assim como no sabe que minha irm herdeira de uma considervel fortuna e ser muito rica algum dia. Suzanna olhou para ele ofendida, notando pela primeira vez o terno sbrio feito sob medida. O palet aberto mostrava um colete muito alinhado, que cobria a camisa clara e uma parte da gravata cor de vinho. Neil Ardrey, porm, estava longe de ser um modelo de elegncia, com aquele corpo enorme e musculoso demais. Mas, analisando-o mais detidamente, ela pde perceber que ele devia ser, sem sombra de dvida, um homem muito rico. Quando Suzanna falou novamente, estava mais do que exasperada:

Se conhecesse realmente o meu irmo, saberia que dinheiro no significa nada para ele. Alex no um caador de fortunas! No? provocou Ardrey, sorrindo com ar de ironia. No tente me enganar, srta. Howard. Mulheres muito mais talentosas j tentaram e falharam. Mas vamos parar com esta discusso. No momento, eu s quero minha irm de volta, s e salva. S e salva?! O que quer dizer com isso? repetiu ela, empalidecendo. Sabe muito bem o que eu quero dizer. Sian passou os ltimos oito anos num respeitvel internato e seus nicos contatos com rapazes aconteceram nas festas que o colgio promovia anualmente. Assim mesmo, os jovens convidados eram da escola vizinha e sempre havia supervisores para vigi-los. Tenho certeza de que nunca deixaram Sian sozinha com nenhum dos garotos. Portanto, ela completamente inexperiente! Suzanna ficou realmente zangada ao perceber o que Ardrey estava insinuando. Sua irmzinha no corre nenhum perigo com meu irmo. Alex um timo rapaz. No teve mais que uma ou duas namoradas. Ele no do tipo sedutor de fala macia, que espera a primeira oportunidade para dar o bote. Mas isso o que o senhor est pensando, no ? Que Alex est com sua irm por causa do dinheiro que ela vai herdar! o que esperava que eu pensasse? retrucou ele friamente. Seu irmo fugiu com Sian, e ela me escreveu contando que vo se casar. Suponho que eles pensassem que eu no receberia a carta a tempo de impedi-los, pois Sian sabia que eu estaria em Nova Iorque. Mas, felizmente, precisei voltar ontem a Londres por causa de um imprevisto e recebi a carta. Fui direto ao apartamento onde deveria estar, mas, ao chegar l, descobri que a famlia com a qual eu a havia deixado tinha ido viajar e ela ficara sozinha em Londres. Consegui entrar em contato com a dona da casa por telefone, mas ela no estava a par de nada. As linhas do rosto anguloso se endureceram. Eu jamais imaginei que uma coisa dessas pudesse acontecer. Confiei naquela famlia, contando com que cuidassem bem da minha irm. Suzanna sentiu pena da tal famlia, ao imaginar quantos desaforos deviam ter ouvido de Neil Ardrey. Tem certeza que Alex fugiu com sua irm? Onde eles se conheceram? Na agncia, bvio respondeu Ardrey impaciente. Sian queria trabalhar durante as frias de vero e eu aprovei a idia. Suzanna olhou-o com ar de espanto. Por que est me olhando desse jeito? perguntou ele. Ela fingiu um sorriso gentil. Oh, nada respondeu. que eu me surpreendi ao saber que voc aprova alguma coisa. No acho nem um pouco engraado, srta. Howard! Consegui um emprego remunerado para Sian na agncia e deixei-a com esses parentes. Eles tm uma filha da mesma idade e eu achei que seria bom para minha irm ter uma amiga, algum que lhe fizesse companhia. Em

seguida, viajei para Nova Iorque a negcios e fiquei l somente trs semanas. Seu irmo trabalhou rpido... Ou sua irm trabalhou rpido Suzanna emendou calmamente. Sian apenas uma criana! E o que pensa que Alex ? Ele s tem vinte e dois anos de idade, sr. Ardrey! Eu o conheo melhor que qualquer pessoa no mundo. No h razo para que fique to apavorado. Se sua irm estiver com ele, tenho certeza de que est muito bem. Mas ainda no estou convencida de que... Posso ver a carta, por favor? Suzanna no esperava pela negativa, sem rodeios, de Neil Ardrey. No, no pode disse ele. uma carta pessoal. Mas eu lhe garanto, dou minha palavra de honra, que ela afirma ter ido embora com seu irmo e que pretende realmente se casar com ele! Alex o primeiro namorado dela? perguntou Suzanna devagar, tentando raciocinar. Claro, deve ser... Mas, no lhe parece um pouco estranho uma moa fugir com o primeiro rapaz que encontra, falando em casamento apesar de conhec-lo h apenas algumas semanas? Por que Sian no apresentaria Alex a voc? Ser que os dois no se conhecem h mais tempo? Talvez se encontrassem s escondidas. No entendo por que todo esse mistrio. Sem dvida ela seguiu os conselhos do seu irmo sugeriu Ardrey. O tal Ian admitiu que estavam juntos e que tinham ido para a sua casa completou, fitando-a com os olhos verdes frios como gelo. Ele me deu seu endereo e vim o mais rpido que pude. Portanto, melhor me dizer logo onde eles esto, ou vai se arrepender! Se Sian no estiver em casa comigo, ainda esta noite, chamarei a polcia! Fique sabendo que faltam muitos meses para ela completar dezoito anos e, por isso, precisaria de minha autorizao para se casar. Acontece que eu no sei onde eles esto! insistiu Suzanna, sentindo-se tensa com a proximidade do homem. Ele olhou para baixo e encarou-a, calado, por alguns segundos. Est bem; como voc quiser disse finalmente. Mas se for sensata, dar meu recado a seu irmo: ou Sian volta para casa at hoje noite, ou entro em contato com a polcia. Tem um detalhe que seu irmo deve ter esquecido: Sian no receber a herana antes de completar vinte e cinco anos. De acordo com o testamento do meu av, at l, trs pessoas deveriam se encarregar de tomar conta do dinheiro. Eu sou uma dessas pessoas. E sei que as outras duas concordaro com todas as decises que eu tomar. Portanto, posso impedir que Sian receba o dinheiro. Em seguida, Ardrey girou nos calcanhares e andou em direo porta de sada, sem esperar pela reao de Suzanna. Ela fervia de raiva. Ao ouvir o rudo da porta batendo, levantou-se e caminhou para o banheiro, completamente confusa. Tomou uma ducha, vestiu uma camisa de seda amarela e cala jeans, depois fez um pouco de caf e enfiou duas fatias de po na torradeira. Quando terminou o rpido desjejum, foi at o telefone: precisava falar com Johnny, pois haviam combinado passar o domingo juntos. Johnny ficou alegre ao ouvi-la.

Aposto que voc se esqueceu do que combinamos e no ajustou o despertador brincou ele. J esperava por isso, tpico de voc. No foi nada disso, Johnny! defendeu-se Suzanna, sentindose relaxar ao ouvir a voz divertida do namorado. Ele sempre tinha esse efeito sobre ela, pois era alegre, jovial e costumava no levar as coisas muito a srio. Quando os amigos de Suzanna souberam que ela estava saindo com Johnny, logo a preveniram: "Cuidado com ele, nunca teve uma relao sria com ningum. Voc pode se machucar". Mas ela no dera ouvidos. Afinal, no estava procurando um marido, pois vivia ocupada demais com seu trabalho. Queria apenas ter um companheiro, um amigo especial com quem pudesse contar. E Johnny era isso: muito mais um amigo do que um namorado. Acho que no poderei sair hoje com voc. Tenho que ir ao chal, ver Alex. E tenho que ir logo. Sinto muito. Nos veremos amanh, est bem? Espere, Suzanna, no desligue! Por que tem que ir ao chal ver Alex? H alguma coisa errada? Ainda no sei. Preciso ir at l para descobrir. Voc est muito misteriosa... Alex se meteu em alguma enrascada? Espero que no. Posso ir junto? Ou ser que vou atrapalhar? Suzanna hesitou, mordendo o lbio inferior. Acho melhor no disse, finalmente. Alex vai preferir que eu esteja sozinha. So uns probleminhas de famlia que tentarei resolver. Meu Deus! Pobre Alex... Ele vai apanhar muito? exclamou Johnny, brincando. No seja bobo. Vou desligar, agora. Tenha um bom-dia! Suzanna colocou o fone no gancho e foi para o banheiro pentear os cabelos e fazer a maquiagem... Era uma mulher bonita, atraente o bastante para provocar olhares de admirao. Seus cabelos castanhos eram brilhantes e sedosos, naturalmente encaracolados, os olhos grandes e expressivos. Certa vez, haviam-na comparado a uma gazela e ela simplesmente rira. Suzanna no era do tipo sonhador; era essencialmente prtica e realista, mas tinha vivacidade e um timo senso de humor, encarando a vida com muita alegria e otimismo. Talvez por isso se desse to bem com Johnny. Os dois se divertiam bastante nos momentos em que estavam juntos, mas nenhum deles se considerava apaixonado. Suzanna nem sequer entendia quando as pessoas falavam de paixo ou de amor. Ela nunca experimentara tais sentimentos. Jamais perdera uma noite de sono pensando nos rapazes com quem sara no perodo da adolescncia. Sentia prazer quando era beijada, entendia o que era o sexo e at pensava em se casar um dia, quando encontrasse o homem certo. Mas no tinha iluses quanto a ver estrelas cada vez que o marido a beijasse. Alex era totalmente o seu oposto. Sempre fora um menino suscetvel, idealista e sonhador. Se estivesse realmente apaixonado pela

irm de Neil Ardrey, Suzanna sabia que aquele assunto ia se tornar um bocado complicado. Pensando nisso, vestiu um suter de l e saiu do apartamento. Seu pequeno Ford azul encontrava-se, como sempre, estacionado na garagem do edifcio. No era um carro novo, mas ela o adorava, pois nunca lhe dera amolao. Suzanna ganhava razoavelmente bem, desenhando roupas para revistas de moda. Algumas vezes ilustrava os livros tambm, pois o aluguel do apartamento era bem alto. Mas ganhava razoavelmente bem e no havia do que se queixar. A estrada que rumava para Sussex estava completamente congestionada. Suzanna calculou, desgostosa, que levaria pelo menos o dobro do tempo habitual para chegar ao chal. O calor era intenso e ela se esforava para se concentrar na estrada. Porm, seus pensamentos estavam longe dali. Aonde mais Alex poderia ter levado Sian Ardrey a no ser ao chal? Ian dissera a Neil Ardrey que eles haviam ido casa de Suzanna e, portanto, essa parecia ser a nica explicao. Afinal, o chal era dela, embora sempre se esquecesse disso, pois ainda via aquela casinha adorvel como seu velho lar, a casa de seus pais, onde havia nascido e crescido com o irmo. Quando sua me morrera, deixara o chal para Suzanna e praticamente todo o dinheiro que possua para Alex, na poca um garotinho de quinze anos. O dinheiro ficara sob os cuidados de um advogado e s poderia ser entregue ao rapaz quando ele se casasse. No devia ser uma grande soma, mas seria o suficiente para pagar a entrada de um apartamento modesto, onde Alex passaria a viver com a esposa. Quando o advogado da famlia lera o testamento, Suzanna levara um susto. Por que mame deixou a casa de campo para mim e no para Alex? Ou para ambos? No parece justo. O chal deve valer bem mais do que o dinheiro que ela tinha guardado dissera, aflita. Acho que vou vender a casa e dividir o dinheiro com Alex. a nica coisa sensata a fazer. No quero que faa isso, Suzanna! protestara Alex com veemncia. O advogado apressara-se em concordar: De fato, sua me deixou muito claro que no desejava que o chal fosse vendido. Queria que continuasse sendo o lar de vocs e que, um dia, se tornasse o lar dos netos dela. O velho advogado sorria fraternalmente, balanando a cabea branca, deixando claro que deviam seguir o desejo da falecida. Eu concordo plenamente com mame dissera Alex com firmeza. Sei que no poderemos morar no chal, mas ser timo ir para l, quando nos der na veneta. No consigo me imaginar passando o Natal em outro lugar e, alm do mais, seria horrvel ver a casa da nossa infncia nas mos de gente estranha, no concorda? Estamos trabalhando em Londres agora, mas... quem sabe do futuro? Sinceramente, Susie, no gostaria que voc o vendesse.

Ela acabara desistindo de vender a casa, especialmente aps a conversa que tivera a ss com o advogado. A sra. Howard tinha um motivo decisivo para no querer deixar a casa para vocs dois: sabia que, se fosse assim, teriam que vend-la mais cedo ou mais tarde para dividir o dinheiro. Era justamente isso o que ela pretendia evitar, pois no considerava Alex responsvel o bastante para ter em seu poder uma quantia to elevada. Tinha medo de que ele gastasse todo o dinheiro de um dia para outro. Acredito que a sra. Howard conhecia o filho muito bem. Ela achava que, se o chal fosse conservado, pelo menos Alex sempre teria um lar. Suzanna finalmente concordara, pensando que, na verdade, a me agira da maneira mais certa. Se algum dia surgisse uma emergncia, algum imprevisto, a, sim, faria sentido desistir do chal. Por enquanto, podia se dar ao luxo de ficar com seu velho e querido lar... J fazia alguns anos que a sra. Howard falecera, e tanto Suzanna quanto Alex costumavam freqentar o chal. Iam juntos, sozinhos ou com amigos. Ocasionalmente, alugavam a casa para pessoas conhecidas. Suzanna insistia para que o irmo dividisse com ela o dinheiro recebido, mas ele recusava sempre: Pague as contas, a faxineira, o que voc precisar. No quero dinheiro dizia. Mas Suzanna sempre dava um jeitinho de gastar a parte que caberia ao irmo em benefcio dele, tomando cuidado para no ferir-lhe o orgulho. Alex aceitava que a irm chegasse ao apartamento dele levando, por exemplo, um par de meias novas, uma gravata ou uma garrafa de vinho alemo... Mas, se fosse um convite para um cinema ou teatro, no deixava que ela pagasse o ingresso. E se sassem para jantar fora, fazia questo absoluta de, pelo menos, arcar com a parte dele na conta. Embora acabasse recorrendo irm quando no tinha outra sada, Alex odiava ter que pedir ajuda quando estava "duro". Suzanna emprestava o dinheiro, sabendo que o irmo daria qualquer coisa para ser o doador ao invs do receptor. Ela era trs anos mais velha e tinha sempre a impresso de que ele se ressentia disso, que odiava ser o irmozinho caula. J devia ser meio-dia quando ela saiu da autopista e pegou uma estradinha menor. Os campos gramados ao redor estavam muito verdes, cheios de vida, com uma enorme variedade de flores coloridas. Suzanna lembrou-se da cerca viva que rodeava o chal, cujas florzinhas brancas exalavam um perfume delicioso. Nessa poca, muitos passarinhos costumavam construir seus ninhos na cerca, enchendo as manhs com seus cantos alegres. Mas aquele agradvel clima de nostalgia foi quebrado de repente, quando percebeu que um carro vermelho vinha atrs dela, j h bastante tempo. No incio, ela achara que era imaginao, mas agora no tinha mais dvidas: algum a estava seguindo! Convencida de que no se tratava de mera coincidncia, chegou a uma terrvel concluso: o motorista daquele carro estava atrs dela

porque esperava ser levado a algum lugar. Portanto... s podia ser uma pessoa: Neil Ardrey! Ficou furiosa e receosa ao mesmo tempo. Aumentou a velocidade, pois o chal estava muito prximo e precisava despistar o homem antes de chegar l. Depois de passar uma curva muito fechada, afundou o p no freio, fazendo com que os pneus deixassem duas listras pretas no asfalto. Ficou esperando alguns segundos at que seu perseguidor surgisse, fazendo a curva em alta velocidade. Satisfeita e rindo por dentro, Suzanna viu quando ele desviou do Ford azul, girando a direo com dificuldade. Mas, ao passar por ela, encarou-a de uma maneira to penetrante que Suzanna sentiu um calafrio.

CAPTULO II
Ela havia imaginado coisas. Aquele no era Neil Ardrey; era apenas um senhor de meia-idade, de cabelos grisalhos... e estava furioso. Quando o homem abriu a janela e colocou a cabea para fora, praguejando, parecia um demnio, de to zangado. Suzanna no conseguiu ouvir muito bem as palavras, mas entendeu o bastante para ficar completamente sem graa, sentindo-se uma perfeita idiota. Depois que se deu por satisfeito, o homem foi embora. Ento, aliviada, ela seguiu seu caminho. O chal ficava no final da pequena estrada, bem na esquina do cruzamento com uma ruazinha ainda menor. Suzanna estacionou o carro perto da entrada, constatando, em seguida, que Alex estava l. Sons de vozes animadas, entrecortadas por muitas risadas, chegavam claramente at ela. Sentiu um aperto no corao: estava pronta para acabar com aquela alegria. Vislumbrou duas silhuetas no jardim, brincando e correndo como crianas entre as rvores, completamente alheias a sua presena. O casal parecia to feliz que ela sentiu uma pontinha de inveja. Ento, imaginou a cara de Neil Ardrey vendo a cena e riu baixinho. No mnimo, ele ficaria apopltico. A lembrana de Ardrey fez com que ficasse na dvida se tinha direito ou no de se intrometer no namoro do irmo. Afinal, Alex j era um homem feito, dono do prprio nariz e, alm disso, o fato de no haver contado nada a respeito de Sian parecia sugerir que no desejava o envolvimento de ningum naquele assunto. Mas, por outro lado, havia a ameaa de Ardrey. E o breve encontro daquela manh fora suficiente para lhe mostrar que o homem era capaz de qualquer coisa para atingir seus objetivos. De repente, enquanto Suzanna ainda hesitava em entrar, o porto do jardim se abriu e algum passou por ela correndo. Era uma garota de cabelos longos e negros, revoltos pelo vento, vestindo jeans branco e camiseta cor-de-rosa. Estava rindo e olhando para trs, por isso no percebeu a presena de Suzanna. Alex

atravessou o porto logo em seguida, mas, assim que viu irm, parou bruscamente. Ol, Alex Suzanna cumprimentou da maneira mais calma e natural possvel. Ficou meio desapontada ao notar que o sorriso alegre do irmo desaparecera como que por encanto, dando lugar a uma expresso sria e aborrecida. O que est fazendo aqui, Susie? Pensei que ficaria com Johnny este fim de semana. Ele est com voc? No, eu vim sozinha. Suzanna concentrou sua ateno na garota parada ao lado de Alex. Era dona de um corpo delgado, frgil, e parecia assustada como um coelhinho. Alex chegou mais perto dela e colocou um brao em volta da cintura fina da jovem, como se quisesse proteg-la. Depois, encarou a irm novamente. Sian, esta minha irm, Suzanna apresentou num tom quase agressivo. A mocinha ergueu os olhos timidamente. Suzanna sorriu, estendendo-lhe a mo. Ol, Sian. A garota respondeu ao cumprimento, um tanto hesitante. Vocs j almoaram? Estou morta de fome disse Suzanna, esforando-se para parecer natural e animada. Trouxemos frango assado e salada. Se voc quiser nos acompanhar... Dizendo isso, Alex caminhou em direo casa, de mos dadas com Sian. Suzanna os seguiu. O jardim estava lindo: a grama aparada, as rosas brancas e vermelhas, misturando seu perfume com o das outras flores, deixavam o ar deliciosamente perfumado. Aquele era o cenrio perfeito para a casinha pintada de verde e branco. Suzanna entrou na cozinha e olhou em volta. Estava tudo exatamente como na poca em que seus pais eram vivos: o fogo, a geladeira, a mesa de pinho ao lado da janela, os armrios de madeira clara em cima da pia. Antes de almoarmos, preciso falar com vocs anunciou, procurando esconder a preocupao. Odiava ter que dizer tudo a eles. Mas achava que precisavam saber o que acontecera. O que ? indagou Alex com ar apreensivo. Suzanna demorou para continuar. A sombra ameaadora de Neil Ardrey parecia estar pairando no ar subitamente pesado e silencioso da cozinha. Sian e Alex se abraaram, esperando que ela falasse. Ento, Suzanna tomou flego e contou; Uma pessoa foi me visitar esta manh: Neil Ardrey. Sian empalideceu violentamente e, nervoso, Alex passou as mos pelos cabelos. Impossvel! exclamou. Ele est em Nova Iorque e deve ficar por l mais algumas semanas!

Houve um imprevisto. Ele voltou antes do que esperava e... recebeu a carta de Sian. Suzanna olhou para a garota e pensou que ela no se parecia em nada com o irmo. Era pequena, delicada, frgil; os olhos profundamente azuis eram cobertos por plpebras adornadas por longos clios negros, no momento, estavam midos de lgrimas. Ele lhe contou tudo? quis saber Alex. Sim respondeu Suzanna. No comeo, no pude acreditar no que ele estava falando. Voc nunca me disse nada a respeito de Sian! Encarou o irmo com ar de censura e ele ficou embaraado. No pude contar, maninha. Sinto muito, mas eu no consegui contar a ningum, entende? Ian sabia! retrucou Suzanna num tom mais spero. Sabia um pouco! Por acaso, ele encontrou Sian l no meu apartamento. Ento contei que vnhamos para c. No disse que planejamos nos casar. Alex fez uma pausa e, franzindo a testa, perguntou: Como Ardrey foi parar na sua casa? Foi Ian quem lhe deu o endereo? Sim, mas no o culpe por isso. Tenho certeza de que Neil Ardrey se esforou bastante para conseguir o meu nome e endereo. Sem dvida! concordou Alex. Ele um brutamontes. E s pensa em dinheiro! Trancou Sian num colgio interno durante anos. Nas frias, ela ficava o tempo todo com a av. Raramente v o irmo. Mas, assim mesmo, ele se acha no direito de determinar o que ela deve fazer e onde pode ir! Suzanna hesitou por alguns instantes e, ento, disse muito delicadamente: Sian muito jovem, Alex. Ora, no me venha com essa! Algumas pessoas com trinta anos nas costas so mais imaturas que outras de quinze! No se pode determinar que as pessoas so imaturas ou no s porque tm esta ou aquela idade. No se pode generalizar os seres humanos! Mas a lei generaliza, Alex. As leis so uma tremenda estupidez. E as pessoas que as decretam so um bando de idiotas! Suzanna no pde deixar de rir. Talvez, mas eu duvido que esse argumento v impressionar a polcia! Em seguida, voltando a ficar sria, olhou para os dois e falou: Neil Ardrey chamar a polcia caso Sian no volte para casa at hoje noite. A polcia?! repetiu a garota alarmada, agarrando-se ao brao do namorado. Oh, Alex! No se preocupe, meu amor. O que a polcia pode fazer? Logo voc vai completar dezoito anos! Alex... comeou a falar Suzanna, um pouco impaciente. O que ? Ele encarou a irm desafiadoramente, ao mesmo tempo em que

trazia Sian para mais perto de si. Por trs daquele olhar agressivo, no entanto, Suzanna enxergava, penalizada, a insegurana, o medo e a ansiedade que Alex tentava esconder. Mesmo que a polcia no possa fazer nada, exceto impedir que vocs se casem agora, voc sabe muito bem que qualquer que seja a sua ou minha opinio sobre Neil Ardrey, no se pode escapar de um fato: ele irmo e tutor de Sian. Sabia que ele contratou um detetive para investigar a sua vida, Alex? Est a par da sua instabilidade, dos empregos que voc j teve, de tudo! Sou obrigada a admitir que tambm estaria preocupada se a minha irmzinha de dezessete anos quisesse se casar com um rapaz pobre, que tem dificuldade em se manter no emprego! Alex estava indignado e tentava interromper a irm a todo o instante. Quando, finalmente, ela acabou de falar, ele explodiu furioso: Sei que tive muitos empregos, mas agora diferente! Estou indo muito bem na agncia e pretendo progredir l dentro. No ganho uma fortuna, mas Sian tambm quer trabalhar e, juntos, poderemos construir um lar! Mas... ela no vai para a universidade? perguntou Suzanna, surpresa. Ela no quer ir. Alis, nunca quis! Isso no passa de mais uma imposio do irmozinho. Sian no do tipo estudioso, mas, assim mesmo, foi obrigada a ficar naquele maldito internato. Agora, a simples idia de ter que agentar mais quatro anos dentro de uma faculdade a deixa doente! Suzanna virou-se para Sian com uma expresso interrogativa no rosto e a garota desviou os olhos para Alex. Diga a ela o rapaz encorajou a namorada. verdade. Eu no quero ir para a universidade! confirmou ela. J disse isso a Neil um milho de vezes, mas ele nem liga. Diz que estou sendo tola. Quer que eu tire um diploma, custe o que custar. Ele... De repente a garota parou de falar e saiu correndo da cozinha. Disparou escada acima e bateu a porta do quarto. Alex olhou para Suzanna, com o rosto cheio de raiva. Est vendo o que foi arrumar? Por que tinha de estragar tudo? No tive outra sada, Alex. Eu no sou nenhuma idiota. Como acha que eu me senti quando Ardrey apareceu com essa histria? Ele entrou no meu apartamento sem ao menos pedir licena! Revistou tudo, olhou at embaixo da minha cama! O qu?! Por que o deixou entrar? perguntou Alex, furioso. Acha que tive escolha? Ele empurrou a porta e, quando vi, j estava l dentro, vasculhando tudo. Quem ele pensa que ? Alex estava lvido de raiva. Andava de um lado para outro com as mos enterradas nos bolsos, os olhos brilhando de indignao. Ardrey sabe muito bem quem : o irmo mais velho de Sian. E um homem muito rico, pelo que eu pude perceber! respondeu Suzanna, encarando o irmo. Depois perguntou: Voc sabia que ele

o dono da agncia? Sim respondeu Alex, sem s dar conta das implicaes, de sua resposta. No lhe ocorreu que aquele homem pode despedi-lo, se quiser? indagou Suzanna cautelosamente. Os olhos do rapaz se arregalaram. Ele disse que faria isso? Suzanna fez um gesto afirmativo com a cabea, enquanto observava o rosto tenso do irmo. Bem, eu j esperava por isso disse ele. Mas no tem importncia, posso arrumar outro emprego. Voc no est sendo sensato, Alex. Como que vocs dois vo sobreviver? Onde vo morar? Recebo a herana quando me casar, no ? Deve bastar para comprarmos um pequeno apartamento. Caso isso no seja possvel, pensei que poderamos viver aqui, no chal. Afinal de contas, voc quase no vem para c e... Claro que poderiam concordou Suzanna, sabendo que esse era o menor dos problemas. Mas seria uma rotina exaustiva. Voc teria que ir a Londres todos os dias. Sairia de casa de manh muito cedo e s voltaria de noite. J pensei nisso e estou disposto a fazer um esforo. Amo Sian e no quero me separar dela. a primeira pessoa com quem sinto que poderei ser feliz! Voc no a conhece; ela to meiga e sensvel! Precisa de algum que se importe com ela. Eu seria capaz de fazer qualquer coisa para ficar com ela. Trabalharia numa fazenda, num aougue, at numa construo. E sei que Sian faria o mesmo por mim. Sem ter o que dizer, Suzanna permaneceu em silncio por alguns instantes. Ento, achou melhor mudar de assunto: Toda essa emoo est me deixando mais faminta do que antes! Vou arrumar a mesa para o almoo. Suba e fale com Sian. Estar tudo pronto em dez minutos. Alex j estava na porta, mas hesitou por um momento. Depois, pareceu criar coragem e perguntou: Susie, voc disse ao Ardrey que poderamos estar aqui? No, claro que no! O rapaz abraou a irm, aliviado, depois saiu da cozinha e subiu a escada. Alex era to infantil! Mesmo com vinte e dois anos, ainda agia como um adolescente. Talvez fosse porque, ao ficar viva, sua me, desconsolada e carente, acabara por mim-lo demais, apegando-se ao menino de uma maneira que chegava a ser doentia. Desde pequena, Suzanna sabia da preferncia da me pelo irmo, mas nunca se ressentira com isso; sempre fora inteligente e conseguira compreender que Alex se tornara, de certa forma, um prolongamento do marido que a senhora Howard amava tanto. Por isso era to dedicada ao garotinho. Mas essa dedicao, o apego exagerado terminaram por sufoc-lo, tornando-o nervoso e inquieto. Suzanna se lembrava da me forando

Alex a se agasalhar, mesmo quando ele no sentia frio, proibindo-o de jogar futebol ou ficar com os amigos no clube at mais tarde. O resultado fora que Alex se tornara um adulto sem nenhum senso de responsabilidade, um homem indeciso, fraco. Agora, impulsivamente, resolvera se casar com uma garota, outra criana, sem ao menos pensar nas conseqncias! "Alex precisa de uma me, no de uma esposa", pensou Suzanna consigo mesma. Suspirou profundamente, procurando pensar em outra coisa e foi at a geladeira pegar a salada. A mesa j estava pronta quando ouviu os dois descendo a escada. Decidiu mostrar-se o mais amigvel possvel. Est na mesa! anunciou, sorridente. Voc no se importa em comer na cozinha, no , Sian? Daria um trabalho levar tudo para a sala! Claro que no respondeu a jovem sentando-se ao lado de Alex. Era bvio que estivera chorando, pois tinha os olhos vermelhos e inchados. Suzanna, porm, achou melhor fingir que no notara nada e passou-lhe a travessa com o frango assado. O tempo est esplndido, no acham? comentou. Reparei que voc aparou a grama, Alex. Estava muito alta? Bastante respondeu ele secamente. H quanto tempo vocs esto aqui? indagou Suzanna. Chegamos ontem disse ele, sem esconder a irritao com a pergunta. No estamos dormindo no mesmo quarto, se isso o que est querendo saber. Ora, Alex, eu nem havia pensado nisso mentiu Suzanna. Percebia que devia tomar cuidado, pois o irmo estava disposto a brigar. Teria que acalm-lo, antes de ir direto ao assunto. Preciso mandar pintar o chal antes do inverno. Est em pssimo estado, no ? Alex concordou com um gesto de cabea. Durante todo o almoo, Suzanna se esforou para manter uma conversa agradvel. Mas no teve sucesso. Sian ficou calada o tempo todo e Alex limitou-se a dar respostas monossilbicas. Voc me ajuda a lavar a loua, Sian? pediu, depois de tomarem o caf. Alex, leve os pratos para a pia, sim? Ele obedeceu, mal-humorado. Mais alguma ordem, madame? perguntou. Suzanna abriu a torneira e comeou o trabalho. No, obrigada. Por que no vai ao jardim tomar ar fresco? Acho que vou fazer isso mesmo. Depois que ele saiu batendo a porta, Sian pegou um pano de prato e procurou se desculpar pela atitude do namorado. Ele est muito chateado disse timidamente. Eu sei. Faz tempo que vocs se conhecem? Ns nos conhecemos h uns dois meses. A garota corou ao ver a expresso da futura cunhada. Dois meses tempo suficiente para saber que queremos nos casar apressou-se em acrescentar.

Sabe, eu tenho um namorado h muito mais tempo, mas no arriscaria um casamento antes de conhec-lo melhor. s vezes, essas coisas acontecem de repente defendeu-se a jovem. Em seguida, pegou um prato e comeou a sec-lo em silncio. Depois de algum tempo, perguntou: Neil estava muito zangado? Muito. Suzanna olhou atentamente o rosto da garota, curiosa por saber sua reao. Por que escreveu aquela carta? perguntou. Nervosa, Sian comeou a gaguejar. Bem, eu... eu achei que deveria contar a ele... achei que. Sem saber o que dizer, fez um gesto vago com a mo. O que esperava que ele fizesse? E o que voc e Alex pretendiam fazer? Ficar escondidos at o seu aniversrio? Sian enrubesceu. Oh, no! Viemos para c s para passar o fim de semana. Alex tem que trabalhar amanh de manh. verdade concordou Suzanna, encarando-a. E o que voc pretendia fazer, ento? Voltar para casa? Sian baixou os olhos e mordeu o lbio inferior. Eu... Bem, Alex pensou que talvez eu pudesse ficar aqui por algum tempo. Mas, na verdade, no chegamos a decidir nada. Ergueu a cabea, os olhos enormes e assustados. No sabia que o chal era seu, pensei que fosse de Alex, tambm. Sinto muito... Ora, no precisa se desculpar! Esta casa pertence a ele, sim. Meu irmo tem todo o direito de trazer para c quem ele quiser. No se preocupe com isso. Suzanna estava apreensiva. Sian parecia ser, realmente, muito imatura. Aquela carta poderia ter sido uma forma de protesto inconsciente contra o irmo. Talvez ela quisesse chamar a ateno dele, mostrar que no era uma criana, ou um fantoche sem vontade prpria. De acordo com o que Alex dissera, Ardrey no se preocupara em providenciar um lar para ela. Portanto, tudo indicava que Sian era uma garota carente de afeto e ateno. Voc gosta do seu irmo? perguntou Suzanna, ao terminar de lavar a loua. Ele meio bruto e arrogante, eu sei; um perfeito troglodita comentou, rindo. Mas seu irmo! Sian olhou para o lado, confusa. De repente, ao levantar os olhos, soltou uma exclamao e deixou cair prato que tinha nas mos. A pea de loua espatifou-se no cho. Antes de se recobrar do susto, Suzanna viu que a jovem j no se encontrava mais na cozinha. Ento, quase no mesmo instante, algum abriu a porta da frente. Agora entendo por que Sian fez aquela cara de quem viu um fantasma! disse ela, lanando um olhar irnico a Ardrey. Ele entrou na cozinha. Era to alto que dava a impresso de que ia

bater com a cabea no batente da porta. No posso dizer que fiquei lisonjeado com a descrio que fez de mim, srta. Howard. Mas gostaria de ter ouvido a resposta de Sian. Foi uma pena ela ter me visto. Voc ouviu o que dizamos? Ele apontou a janela, a guisa de explicao. Oh! Estava escutando s escondidas? Muito educado, no acha? Suponho que queira pedir desculpas... Sinceramente, no retrucou ele, indiferente. Os dois trocaram olhares hostis. Como chegou at aqui? Esteve me seguindo? Meu detetive esteve. Telefonou assim que conseguiu o endereo. Ento eu estava certa quando desconfiei daquele homem! Antes tivesse batido no carro dele, jogando-o no precipcio! Neil Ardrey ergueu uma sobrancelha e sorriu com ironia. Parece que sua famlia est fadada a se tornar grande conhecida da polcia... Suzanna abaixou-se para recolher os cacos do prato quebrado, ignorando o comentrio de Neil. Mas estava tensa, irritada, e acabou por cortar o dedo. Ao ver o sangue correr, levou o dedo instintivamente boca. Ardrey se aproximou. Veja s o que foi fazer! exclamou. Suzanna no lhe deu ateno. Levou para o lixo os pedaos que havia recolhido, chegou at a pia e deixou que a gua corresse sobre o corte. No entanto, o pequeno ferimento continuou a sangrar sem parar. Deixe-me ver! disse Neil Ardrey, agarrando-lhe o pulso e puxando-o para si a fim de examinar o corte de perto. Talvez um caco minsculo tenha ficado alojado a, melhor verificar. Tem uma lupa em algum lugar? No foi nada! Suzanna puxou o brao. No lhe agradara o tom autoritrio nem a maneira como Neil segurava seu pulso. Secou o dedo com cuidado, pegou um curativo na gaveta e aplicou-o sobre o corte. Estava perturbada por saber que Ardrey observava cada movimento que fazia. Dentro da cozinha, ele parecia ainda maior. Alis, devia parecer enorme em qualquer dependncia com quatro paredes, por mais ampla que fosse... Ele era to grande que sua simples presena dominaria qualquer espao! Seu irmo no est aqui? Ele foi dar uma volta, mas deve voltar logo. A expectativa da chegada de Alex a deixou um tanto abalada. Qual seria a reao do rapaz ao dar de cara com Neil Ardrey ali? Na certa, ficaria furioso! Podia at imaginar a cena: Alex exaltado, gritando em defesa de seu direito de conservar a namorada perto de si, e Ardrey, inabalvel como uma rocha, fitando-o com aqueles olhos frios e cruis! No final, Ardrey acabaria levando Sian embora, quaisquer que fossem os argumentos de Alex. J era tempo de Sian ter descido comentou ele com

impacincia, consultando o relgio. O punho da camisa, fechado por uma abotoadura de ouro com as iniciais gravadas, apareceu sob a manga do palet cinza-escuro. Sob a pele da mo, Suzanne viu as veias azuis e, como que surpresa, lembrouse de que aquele homem era de carne e osso, no feito de pedra como podia parecer. Mas que tipo de ser humano trataria a prpria irm daquela maneira repressora e egosta? Se o que Sian e Alex haviam dito era verdade, tudo indicava que Neil encarava a irm da mesma forma que encarava seu dinheiro, aes, aplices e coisas do gnero: mantinha-a bem protegida e trancada onde no pudessem alcan-la. No entanto, no se importava realmente com ela, com seus sentimentos, seus desejos. Vou subir e falar com Sian anunciou ele, dirigindo-se para a porta. Suzanna bloqueou-lhe a passagem. No. Deixe-a em paz. Ela ainda est desnorteada e... Ela minha irm, srta. Howard! cortou ele rispidamente. Vim at aqui para lev-la para casa, e isso o que farei! Pois esta a minha casa, e o senhor no foi convidado a entrar! Peo-lhe, por favor, que se retire! Ardrey soltou uma gargalhada to forte que Suzanna ficou sem fala, encarando-o furiosa. Em troca, recebeu um sorriso que, se viesse de qualquer outro homem, ela definiria como um flerte ridculo. Faa-me sair, se for capaz! desafiou ele, enrijecendo o corpo alto e poderoso. Suzanna cruzou os braos com desdm. Disso voc entende, no? Ameaas, fora, poder: essas palavras devem ser bastante familiares para voc! No seu mundo, apenas o forte conta; o fraco simplesmente passado para trs. Sian no teve tempo de dizer se gosta ou no de voc. Mas, na verdade, no era realmente necessrio que respondesse minha pergunta. Est claro que voc no um homem digno de estima! Terminou? perguntou ele entre dentes, os olhos cheios de dio. No, no terminei! Ser que no percebeu que Sian j uma mulher? No, claro que no! Parece que no lhe ocorreu sequer que ela uma pessoa! Voc pensa que est lidando com uma boneca inanimada e sem vontade prpria! Primeiro a trancou num colgio, mantendo-a afastada de tudo e de todos. Agora que ela est livre do internato, voc decide que vai mand-la para uma universidade, mesmo sabendo que ela no quer ir! Voc no ama sua irm, e por isso acredita que ningum mais pode am-la! Obviamente, julga os outros por si! Mas Alex diferente! Ele no pensa s em dinheiro. No frio e calculista como voc! Ele ama Sian! Suzanna fez uma pausa para tomar flego, mas, vendo-o prestes a interromp-la, foi mais rpida: E no pense que este sorrisinho de pouco caso me intimida! Amor pode no significar nada para voc, mas significa muito para Alex!

Ainda que no acredite nisso, ele est mesmo apaixonado e eu no vou impedi-lo de ser feliz! Tambm no vou ficar parada, vendo-o se machucar por sua causa. Voc no um ser humano, Neil Ardrey, um computador, um crebro eletrnico programado para tratar apenas de assuntos financeiros! Com quem voc pensa que est falando?! Com uma fria imensa estampada no rosto, Neil Ardrey deu um passo, agarrou Suzanna pelos ombros e comeou a sacudi-la com violncia. De repente, parou, mas a manteve imvel entre as mos fortes. Completamente atordoada, ela no conseguia reagir. No por causa da violncia fsica, mas pela intensidade daquele olhar obscurecido pela clera! Voc no sabe nada sobre mim ou sobre Sian murmurou ele, com os dentes cerrados. Os dedos dele a apertavam com tanta fora que Suzanna estremeceu. Mesmo assim, no ousou desgrudar os olhos dos dele. Sr. Ardrey, se no... Voc fala demais! cortou ele fitando os olhos amedrontados e brilhantes de Suzanna. Depois, examinou-lhe o rosto perfeito, detendose no nariz delicado, na boca cheia e sensual... S conheo um jeito seguro de calar uma mulher acrescentou, num tom de voz bem diferente. Suzanna sentiu-se puxada pelos ombros. No... tentou protestar. A palavra seguinte foi abafada pelos lbios quentes de Neil Ardrey. Ela se debateu, jogou a cabea para trs, mas ele a enlaou com fora. Suzanna estremeceu ao sentir o corpo duro e msculo apertado contra o seu, embora soubesse que no havia nenhuma paixo naquele beijo. Ento, com os punhos cerrados, golpeou desesperadamente o peito largo. Quando, finalmente, Neil a soltou, ela recuou tremendo descontroladamente e limpou a boca com as costas das mos, demonstrando todo o seu nojo. Ardrey observou-a em silncio por algum tempo, depois deu meiavolta, saiu da cozinha e subiu a escada. Abalada, Suzanna sentou-se numa cadeira, tentando se recuperar. Apesar de tudo, sabia que seu corpo correspondera ao contato com Neil. Ela se sentira derreter sob a fora daquele homem. Aguou o ouvido, procurando captar qualquer som proveniente do pavimento superior. Pelo menos aparentemente, Neil e Sian Ardrey conversavam amigavelmente. Olhou para o relgio preocupada. Por que Alex no chegava? Onde teria se metido? Sentindo-se forte novamente, resolveu fazer um ch. Saboreou o lquido quente junto janela, observando o cu lmpido e sem nuvens. Consultou novamente o relgio e calculou que j fazia uma hora que Alex havia sado. Ento, resolveu procur-lo. Encontrou-o bem longe do chal, alm do pasto, junto com um velho colega de escola que ainda morava no povoado. Ambos estavam debruados sobre o motor aberto de um carro. Chamou o irmo com um

grito, mas ele no ouviu. Correu pela grama alta, chamou novamente. Desta vez, Alex virou-se e acenou. Ao se aproximar deles, Suzanna tropeou e caiu. Alex ajudou-a a se levantar. Voc se machucou, Susie? Queria ter filmado sua cara quando caiu; foi bem engraada! Ele ria, enquanto tentava tirar as folhinhas secas que haviam grudado na cala da irm. Neil Ardrey est l em casa anunciou Suzanna de sopeto, a respirao ofegante pela corrida. Alex empalideceu. O qu?! O detetive dele me seguiu! explicou ela. Mas Alex no podia mais ouvi-la, pois j disparara em direo ao chal. Suzanna se inclinou para friccionar o joelho. Ao cair no sentira nenhuma dor, mas agora notava que havia realmente se machucado. Mancando, comeou a voltar. Ao alcanar a estrada, um Jaguar branco passou a toda velocidade. No pde ver os ocupantes, mas no teve dvidas de que o motorista era Neil Ardrey. Alex estava parado no porto quando ela chegou ao chal. Sian se foi disse ele num fio de voz, mais para si mesmo do que para a irm. Foi junto com Ardrey! Estava visivelmente abalado. Seus olhos escuros cheios de tristeza, o rosto branco como cera. Suzanna colocou um brao em volta dos ombros dele, procurando confort-lo. O que ela lhe disse? Disse que sentia muito, mas que no daria certo. Reconheceu que foi um erro ter fugido e que muito jovem para se casar. Disse tambm que esperava no ter me magoado muito e que, um dia, eu compreenderia que ela tinha razo. Alex comeou a rir, mas sua risada soava to cheia de angstia que era quase um pranto. Suzanna sentiu pena do irmo. No entanto, no sabia o que dizer. Neil Ardrey vencera, afinal. O que teria dito a Sian para faz-la mudar de idia to depressa? "Mas isso agora j no faz diferena", pensou. "O importante tentar consolar Alex de alguma forma. Ele est arrasado!" Suzanna procurava as palavras certas enquanto puxava gentilmente o rapaz para dentro do jardim. De repente, ele se afastou e correu para o carro. Um instante depois, o motor estava ligado e Alex partia levantando uma nuvem de poeira. Suzanna ficou olhando o carro se afastar, at que desapareceu, numa curva. "O que Alex teria em mente, agora?"

CAPTULO III

Suzanna voltou para Londres uma hora mais tarde. Decidiu telefonar para Alex assim que chegasse em casa. Ele no estava nada bem e era capaz de fazer uma loucura. Ser que tinha ido atrs de Neil Ardrey? Sentiu o rosto vermelho ao se lembrar do beijo na cozinha. Nunca havia passado por uma experincia to desagradvel quanto aquela. A boca de Neil apertara a sua com tanta fora que ferira seus lbios. Era tpico de um homem arrogante e autoritrio como ele utilizar o sexo como uma arma. Levou um susto ao notar o motorista do automvel que parou a seu lado, num sinal vermelho. O homem olhava espantado a cara zangada que ela estava fazendo. O sinal ficou verde. Ela seguiu em frente, lembrando-se do sofrimento de Alex por ter perdido Sian. Sabia que ele acabaria superando aquela desiluso, mas isso ia demorar um bom tempo, pois o amor que sentia pela namorada era profundo. Mas Suzanna no estava to segura a respeito dos sentimentos de Sian. Ela parecia confusa e indecisa. Se quisesse realmente ir at o fim com os planos de casamento, no teria escrito ao irmo antes de fugir. De qualquer forma, Suzanna estava quase certa de que ela no sentia o mesmo que Alex. "Bem que meu irmo poderia ter escolhido uma pessoa mais madura para s apaixonar. Decididamente, Sian no a pessoa certa para ele", pensou. Mas logo riu de seu pensamento absurdo. Os seres humanos jamais so prticos ou sensatos em se tratando de amor. A tarde quase chegava ao fim quando Suzanna entrou na garagem de seu edifcio. Sentia-se muito cansada. Ao chegar ao apartamento, livrou-se do casaco e dos sapatos e foi direto para a cozinha, louca por uma xcara de ch. Enquanto esperava a gua ferver, lavou o rosto e as mos. Preparou o ch e levou a xcara para a sala. Em seguida, discou o nmero do telefone do irmo. Mas, em vez de Alex, atendeu uma voz rouca e sonolenta. Humm? Ian? O Alex est a? Ol, Suzanna. No, o Alex saiu. Quando ele chegar, pea-lhe que me ligue imediatamente, sim? Bem... disse Ian um pouco vacilante acho que sei onde ele est. Suzanna sorriu ao compreender porque ele estava to embaraado. Eu estive no chal. Ah, ? Mas no fui a nica visita continuou ela. Neil Ardrey tambm apareceu por l. Aquele cara? Que sujeito mais arrogante! Pensei que fosse me esganar, hoje de manh. Ian no costumava se irritar toa. Geralmente era calmo e bemhumorado; no era de seu feitio falar naquele tom exasperado. Puxa, lamento muito, Suzanna! O que aconteceu no chal?

Ela contou. Ian deu um assobio. Que "barra"! exclamou. Pobre Alex, ele deve estar numa tremenda "fossa" agora! Est, sim. Saiu com o carro feito um louco. No tenho a mnima idia de onde possa ter ido. Logo vi que ele estava mesmo vidrado na garota. Depois de se despedirem, Suzanna desligou e afundou no sof, bebericando o ch. Mas a campainha do telefone tocou logo em seguida. Alex? No, querida, sou eu disse uma voz conhecida. Ela sorriu. Ol, Johnny. Estou tentando falar com voc h um tempo! Como ? Resolveu o tal probleminha de famlia? Suzanna demorou um pouco a responder. Acho que, de certa forma, sim. Voc no est me parecendo muito satisfeita. , no estou mesmo. Ento, que tal jantar comigo para esquecer os problemas? Por favor, no recuse! Passei o dia mais entediante da minha existncia: li todos os jornais por pura falta de coisa melhor para fazer. Ela riu. S que eu no posso sair. Estou esperando um telefonema importante de Alex. Ora. .. Tenho a leve impresso de que voc est tentando me dar um fora! Seu bobo! Claro que no. Ento, que tal se eu encomendar uma comidinha extica naquele restaurante chins e levar para comermos a? A idia boa, Johnny. Mas acho que serei uma pssima companhia esta noite; estou muito preocupada com Alex. Voc prefere ficar s? Sim, melhor. Mas obrigada por se preocupar comigo, Johnny. Voc no est magoado comigo, no ? Claro que no. Bem, se precisar de mim, sabe onde me encontrar. Um beijo. Depois de recolocar o fone no gancho, Suzanna foi at a janela e ficou assistindo o sol poente, que descia vagarosamente, como se estivesse dando tempo para que a lua pudesse tomar seu lugar no cu. Londres estava mergulhada numa penumbra mgica que transformava todos os edifcios em silhuetas escuras. Pobre Alex murmurou pesarosa. Deus queira que ele no tenha feito nenhuma bobagem. Afastou-se da janela, tentando espantar os pensamentos sombrios e caminhou para o quarto. Tirou o jeans, a camisa de seda e vestiu uma saia pregueada verdeescura com uma blusa estampada. Penteou os cabelos com movimentos vigorosos e, por ltimo, passou um batom cor-de-rosa para realar a cor dos lbios. Ao se olhar no espelho, ficou surpresa: sua imagem revelava

calma e descontrao. Deu um pulo, quando a campainha tocou. Correu para abrir a porta: tinha de ser Alex! Suspirou, aliviada, ao ver o irmo. Alex, onde diabos se meteu? Estava to preocupada! Por que saiu daquele jeito? desabafou de um s flego. Mas logo se arrependeu. Se j estava com muitos problemas para ter que agentar, uma irm reclamona e rabugenta, ainda por cima. Queria espairecer justificou-se ele, entrando cabisbaixo. Fiquei rodando por a. Apesar dos ombros cados e das olheiras no rosto abatido, Suzanna se sentia aliviada. Pelo menos a raiva desaparecera, dando lugar a uma tristeza resignada. Aquilo era, de certa forma, um bom sinal. J comeu? perguntou. Quer que lhe prepare algo? Eu estava justamente pensando em fazer o jantar. No estou com fome respondeu Alex. Obrigado. Enfiou a mo no bolso do casaco e tirou um objeto que Suzanna no identificou. Encontrei isto no carro. de Sian. Ela deve ter deixado cair. Voc poderia devolver a ela? Suzanna pegou o objeto e viu que se tratava de um bonito estojinho de ouro, com as iniciais S. A, escritas com safiras na tampa. Deu um assobio e comentou: Deve ser muito valioso! sim. Valioso demais para ser mandado pelo correio. Por isso melhor lev-lo pessoalmente. O problema que no quero ver Sian. No agentaria encar-la, agora. Ele olhou para a irm, ansioso. Voc faria isso por mim? Embora no estivesse com a mnima disposio, Suzanna fez um gesto afirmativo com a cabea. Claro. Amanh eu levo. s voc me dar o endereo. Amanh no! Quero que o leve ainda hoje. Tenho medo de perdlo ou de que seja roubado. Voc sabe, aquele sujo do Ardrey bem capaz de chamar a polcia e dizer que o roubei. Suzanna tinha que reconhecer: aquele era um bom motivo. Mais uma vez, suspirou, resignada, concordando com um gesto de cabea. Est bem. D-me o endereo. No creio que Sian tenha voltado para a casa daquela famlia. Deve ter ido para a casa do irmo. Mas no se preocupe, muito raro Ardrey estar em casa. Vou pegar o casaco disse Suzanna, encaminhando-se para o quarto. Ao retornar, encontrou Alex parado no mesmo lugar em que o havia deixado. Estava tremendamente abatido, o olhar fixo em um ponto qualquer, os ombros cados. "Ele precisa de uma dose de usque", pensou. "E de uma boa noite de sono!" Espere aqui em casa pediu, tocando o brao do irmo como que para despert-lo. Quando eu voltar, conversaremos. No fique pensando bobagens.

Est bem murmurou ele. Algum recado para Sian? No! O pior era que Alex havia se fechado como uma concha. Talvez no quisesse que a irm sentisse pena, pois era muito orgulhoso. Portanto, ela no tinha outra opo seno aceitar a atitude reservada dele. Alex continuava a ocupar a mente de Suzanna enquanto ela dirigia seu carro em direo ao elegante bairro de Mayfair. Quando entrou na rua em que Ardrey vivia, diminuiu a velocidade para poder enxergar os nmeros. Em segundos parou em frente casa que procurava e se inclinou sobre a direo para analisar a imponente fachada. Era, sem dvida, uma casa linda. As janelas enormes, com sacadas cheias de flores, eram dispostas simetricamente ao lado da grande porta de entrada, e o jardim era magnfico. Uma estranha sensao de hostilidade a incomodava. Em outra circunstncia, estaria excitada com a perspectiva de conhecer o interior daquela casa, no entanto no conseguia se impressionar por qualquer coisa que pertencesse a Neil Ardrey. A simples idia de que podia encontr-lo causava-lhe horror. Tambm no estava muito animada por reencontrar Sian. Mas, agora, no podia voltar atrs. Reuniu as foras e, num impulso, abriu a porta do carro e desceu. Subiu a escada que levava porta de entrada e tocou a campainha. Momentos depois, uma senhora elegante, de cabelos grisalhos, vestindo um uniforme cinza-chumbo, apareceu. Sim? Gostaria de ver a srta. Ardrey, por favor falou Suzanna com certa cerimnia. A srta. Ardrey? A mulher franziu a testa, tentando olhar discretamente para trs. Suzanna dirigiu os olhos na mesma direo e notou, deslumbrada, o espaoso hall. A maior parte do piso de mrmore branco estava coberto por tapetes persas; as paredes altssimas, pintadas de branco, exibiam quadros de diversos tamanhos. Mas, apesar de ter notado todos esses detalhes, fora sobre o homem que se encontrava ali, de p, que o olhar de Suzanna se fixara. Tudo bem, sra. West disse Neil Ardrey, aproximando-se. A mulher assentiu, e se retirou. Suzanna permaneceu parada, sentindo as mos subitamente geladas. Aquele homem tinha o poder de deix-la perturbada, apesar de terem se encontrado apenas duas vezes. Entre convidou ele. Suzanna negou com um gesto de cabea. Vim apenas devolver isto sua irm. Tirou o estojo de ouro da bolsa. Meu irmo o encontrou no carro dele explicou. Ardrey pegou o objeto e Suzanna no pde deixar de reparar que, apesar de msculos e vigorosos, os dedos dele seguravam a caixinha com incrvel delicadeza. Receio que no possa entreg-lo pessoalmente a Sian. Ela j foi para o quarto informou Neil, guardando a jia no bolso.

Suzanna fitou-o com desdm: Foi trancada no quarto, o que voc quer dizer, no? Ora, no seja infantil, srta. Howard! Mas ela no lhe deu trgua: Vai despedir meu irmo da agncia? As feies de Ardrey endureceram. Recuso-me a ficar discutindo assuntos particulares parado na porta. Entre! Ele a agarrou pelo brao e forou-a a entrar. Suzanna conseguiu se soltar, mas j estava dentro da casa. Quer parar de me forar a fazer o que no quero? protestou, furiosa. Voc est mal acostumado porque manda e desmanda na sua famlia, mas eu no sou sua parenta! Ele a fitou de modo estranho, penetrante, e arqueou as sobrancelhas. De fato, no mesmo murmurou. Em seguida sugeriu: Que tal irmos para o escritrio, srta. Howard? L poderemos conversar com mais privacidade. Suzanna estava a ponto de recusar, quando viu um movimento furtivo no topo da escada. Era Sian, numa camisola branca, o rosto plido. Mas a garota desapareceu to de repente quanto havia aparecido. Suzanna reconsiderou e resolveu aceitar o convite de Ardrey. Seguiu-o atravs do hall, intrigada. Como ele teria persuadido a irm a voltar para casa? Gostaria de um drinque? perguntou ele, fechando a porta do escritrio. Prefiro caf. No suporto bebidas alcolicas. Ento pedirei sra. West para fazer um caf para ns. Com licena, volto j. Suzanna seguiu-o com o olhar at que desapareceu pela porta. Ento aproximou-se da escada e, como havia previsto, Sian estava espiando, escondida. A garota se assustou e ia fugir, mas Suzanna foi mais rpida. Deu dois passos em direo escada e disse, baixinho: Al, Sian. Como est? Bem... Alex est muito zangado comigo? A jovem falava to baixo que era quase impossvel escut-la. Ele est magoado. natural, no? Por favor, diga-lhe... Oh, eu no sei o que dizer a ele. Tive que ir embora, no podia continuar; sei que depois no agentaria. Mas no queria feri-lo. Suzanna franziu a testa. Por que o deixou, ento? Neil tem razo, sabe? Eu teria arruinado a vida de Alex. No estou entendendo. Foi isso que ele lhe disse? Foi. Sou mesmo muito jovem. No fundo, desde o incio eu sabia que no daria certo. No devia ter deixado as coisas chegarem at onde chegaram, fui muito egosta. Alex, ao contrrio, foi to maravilhoso! Eu o amo muito, mas sei que no conseguiria faz-lo feliz. No estou

preparada para assumir uma casa, um lar, filhos... Mas quando ele dizia que desejava que eu fosse sua mulher, era to maravilhoso que me esquecia de todo o resto; ningum jamais me amou e... Sian parou de falar, ao ouvir o rudo de uma porta se abrindo. Dirigiu um ltimo olhar de despedida para Suzanna e desapareceu. Neil Ardrey sentiu algo no ar. Olhou para Suzanna e depois para o alto da escada. Mas l no havia mais nada para ele ver. Voltaram biblioteca. Suzanna tentava no demonstrar o quanto Neil a perturbava. Ps-se a observar um grande quadro a leo, que ficava sobre a lareira. minha av Ardrey murmurou, muito prximo. Era muito bonita! Sian um pouco parecida com ela. A garota do quadro tinha os mesmos profundos olhos azuis. Mas o sorriso doce e gentil possua uma ponta de travessura, e a postura da modelo sugeriam que ela fora uma menina mais segura e determinada do que a neta. A sra. West entrou carregando uma bandeja de prata. Depois de coloc-la sobre uma mesinha baixa ao lado da lareira, olhou para Suzanna com um sorriso polido. Puro ou com leite, senhorita? Puro, por favor. A empregada entregou a xcara a Suzanna, depois serviu o dono da casa. Suzanna resistia tentao de olhar para Neil mantendo os olhos fixos na decorao. O carpete era verde-garrafa, combinando com a cortina de veludo que cobria a enorme janela. Duas paredes inteiras eram tomadas por prateleiras repletas de livros, dando ao ambiente um toque de sobriedade. Havia alguns abajures sobre mesinhas de madeira escura, mas somente o que ficava sobre a escrivaninha estava aceso, indicando que Ardrey estivera trabalhando. O escritrio era grande e espaoso, mas, ainda assim, o homem parecia tomar conta do lugar, dominando-o totalmente. Voltando sua pergunta... Alex no precisa se preocupar quanto ao emprego disse ele com frieza, depositando a xcara vazia sobre a mesinha. Eu estava muito irritado quando fiz aquela ameaa. E agora que conseguiu o que queria, pode se dar ao luxo de ser generoso! observou Suzanna com ironia. Voc tem um probleminha que muito comum entre as mulheres, srta. Howard: no sabe segurar a lngua! O que est querendo dizer que, se eu no tomar cuidado, meu irmo vai sofrer as conseqncias, no ? Voc se acha no direito de ditar as regras do jogo porque Alex precisa do emprego. Essa sensao de poder lhe d muito prazer, no ? Afinal, o poder um timo substituto para o sexo! Meu Deus! Ser que voc nunca para de falar? Substituto para sexo! Acha, realmente, que necessito de algum? A proximidade de Neil fez Suzanna, mais uma vez, sentir-se insegura e vulnervel. O corpo dele possua um magnetismo sensual, profundamente perturbador.

Ela sentia cada nervo seu reagindo intensamente presena dele. O rosto bonito, o olhar penetrante e decidido, a voz grave, a boca bem desenhada e sensual, tudo isso fazia de Neil Ardrey um homem extremamente atraente. Mas Suzanna no podia se deixar envolver por ele. Aquela atrao era um absurdo! Alm disso, ela prezava demais sua independncia, e estava claro que Neil tinha instintos de tirano. Fazendo um esforo para se dominar, Suzanna ps a xcara que tinha nas mos na bandeja e disse com firmeza: No estou nem um pouco interessada na sua vida sexual, sr. Ardrey! E, agora que me tranqilizou quanto ao emprego de meu irmo, vou embora. Ao v-la levantar-se, Neil postou-se em frente a ela. Eu estou interessado na sua vida sexual disse, malicioso. Ser que tem alguma? Que tipo de homem lhe agrada? O tipo gentil, submisso, que humildemente obedece s suas ordens e faz todas as suas vontades? Pelo visto, voc acha que envolvimentos amorosos so meras batalhas. Talvez os seus sejam assim; os meus, no. Ela tentou desviar para o lado, mas Ardrey deu um passo, bloqueando-a novamente. Quer dizer que j teve muitos "envolvimentos"? perguntou com um brilho de divertimento nos olhos. Quer que lhe faa uma lista? muito longa? Chega! Esta discusso completamente estpida! Preciso ir embora. Vim apenas devolver o estojo a Sian. Meu irmo estava com medo de que voc o acusasse de t-lo roubado... O ar divertido e zombateiro de Neil desapareceu. Essa foi a nica razo de vir at aqui? Claro que sim! O que est pensando? Ele voltou a sorrir, mais irnico do que antes. Suzanna ficou furiosa. Aquilo era o cmulo! Achar que ela aproveitaria uma desculpa idiota para v-lo de novo era presuno demais! Voc deve estar brincando! exclamou, muito vermelha, tremendo de raiva. Acha que me daria ao trabalho de sair da minha casa e atravessar a cidade de Londres s para v-lo? Na verdade, eu seria capaz de atravessar o mundo inteiro, s para evit-lo! Voc bem esquentadinha, no? Pode acreditar nisso! E muito tagarela, tambm. Oh, Deus! Suzanna gemeu sem saber mais o que dizer. Mas bem bonita acrescentou ele, parecendo se divertir com a crescente exasperao dela. Muito obrigada! Mais alguma coisa? Vamos, v em frente, diga tudo! Sim... comeou ele a dizer, analisando-a pensativo. Tem uma coisa bem interessante em voc: seus olhos so espantosamente

eloqentes! Mesmo quando est calada, posso ler seus pensamentos neles. Suzanna fuzilou-o com o olhar. Como agora, por exemplo? Como agora concordou ele, curvando os lbios num sorrisinho provocante. E, alm dos olhos, tem essa boca... A partir da, Suzanna comeou a ficar realmente alarmada. A lembrana do beijo no chal provocou-lhe um arrepio de excitao e ela se censurou, dizendo a si mesma que Ardrey usava o sexo como uma arma. Seria uma idiota se esquecesse disso agora! Neil chegou mais perto e ela temeu que pudesse ouvir as batidas descontroladas de seu corao. Voc tem mais energia do que qualquer mulher que j conheci continuou ele, sem desgrudar os olhos dos lbios dela. como um fogo queimando dentro de voc. A boca de Neil quase tocava a de Suzanna, mas ela o empurrou com toda a fora e conseguiu faz-lo recuar alguns passos. Ento, antes que ele se recuperasse, saiu correndo, tremendo de raiva da cabea aos ps. Atravessou o hall em direo porta de sada e nem precisou olhar para trs para saber que Neil a seguira, furioso. Mal tocou na maaneta, sentiu as mos dele se fecharem sobre seus braos como garras de ao. Sua pestinha sibilou ele entre dentes. Forou-a a se virar e puxou-a com violncia contra si. Nesse instante, a campainha tocou. Um segundo depois a sra. West entrou no hall com passos ligeiros e silenciosos. Trmula e envergonhada, Suzanna no conseguia olhar para ela. Pode deixar que eu atendo, sra. West falou Ardrey com uma voz rouca e um tanto abafada. Em seguida, ele abriu a porta e esboou um sorriso alegre e jovial para um grupo de pessoas, paradas diante da entrada. Ol, Oliver! exclamou animado. Esm... Jill... vocs esto lindas! Entrem por favor. Pedirei sra. West que nos sirva alguns drinques. A mais velha das mulheres, uma senhora de meia-idade, de cabelos mechados impecavelmente arrumados, usava um vestido de noite bastante ousado, com um decote profundo. O tecido era de uma cor alaranjada bem berrante. O homem que a acompanhava tinha o rosto rosado e vestia um smoking preto e tradicional. Era bastante calvo, o que lhe imprimia um ar nobre e distinto, embora sua expresso revelasse um certo embarao bem-humorado, como se ele no soubesse direito por que estava ali. Os olhos do homem pousaram sobre Suzanna. Ele a cumprimentou com um gesto de cabea e ela retribuiu, esboando um sorriso amarelo e sem graa. Como est Sian? perguntou a jovem, que parecia ser filha do casal. Est se sentindo melhor? Resfriados de vero so sempre terrveis!

Jill, querida, entregue seu casaco sra. West sugeriu a senhora filha. A moa deu um sorriso luminoso para Neil e virou-lhe as costas. Quer me ajudar, querido? Suzanna aproveitou aquele momento e precipitou-se porta afora, descendo a escada o mais rpido que suas pernas permitiam. Em instantes, estava atrs da direo de seu carro. Neil Ardrey apareceu na porta da casa, mas ela o ignorou. Deu a partida no Ford azul e acelerou tudo o que podia, louca para se ver longe dali.

CAPTULO IV
Que diabos est havendo com Alex? perguntou Johnny, acomodando-se na poltrona de veludo e abrindo o programa da pea. O teatro j estava lotado, pois dentro de um minuto as cortinas se abririam. Como Suzanna no respondeu, o rapaz insistiu: Ele parece to deprimido... Quando o encontrei h alguns dias, ele quase no abriu a boca para falar. verdade. Alex est muito deprimido admitiu Suzanna com tristeza. Duas semanas haviam se passado desde que Sian fora embora do chal e os sonhos de Alex haviam sido destrudos. Ele voltara ao trabalho depois disso, e Suzanna no tivera muitas oportunidades de ver o irmo. Tinha ido ao apartamento dele alguns dias antes, mas no o encontrara. Conversara com Ian, que lhe dissera estar tentando animar o amigo de vrias maneiras. Convidara gente jovem e interessante para jantar no apartamento um monte de vezes; dera vrias reunies que haviam sido muito animadas, mas tudo fora em vo: Alex continuava tristonho, calado, pensativo... O que houve, afinal? O negcio srio? quis saber Johnny, sinceramente preocupado. Um caso de amor que no deu certo. Sei como . Mas no se preocupe: Alex sair dessa, mais cedo ou mais tarde. horrvel quando essas coisas acontecem, mas o tempo faz milagres! Suzanna riu e olhou para o amigo com ar travesso. Nunca pensei que levasse o amor to a srio, Johnny! De fato, agora no levo mesmo. Afinal, uma criana queimada tem medo de fogo, no ? Mas j levei. Foi h tanto tempo... Eu era bem mais jovem do que Alex, naquela poca. Vivi amargurado por um bom tempo! Depois dessa, nunca mais me envolvi profundamente com ningum. Suzanna examinou o rosto dele imaginando se, por trs daquelas palavras ditas de modo to casual, no estava escondida uma certa mgoa.

As luzes do teatro comearam a diminuir de intensidade, at que a platia ficou totalmente s escuras e silenciosa. Johnny deu um suspiro e se acomodou melhor na poltrona. O grande momento murmurou. A apresentao da pea Major Brbara, de George Bernard Shaw, prendeu a ateno de Suzanna de tal forma que, quando as luzes se acenderam para o intervalo, ela levou um susto ao ver que estava na platia de um teatro e que Johnny estivera a seu lado o tempo todo. Ele estava sorrindo: Muito bom, no mesmo? mesmo. Estou achando maravilhoso. J havia assistido essa pea h alguns anos, mas no me lembrava de ter gostado tanto! Eu tambm no. E agora, que tal bebermos alguma coisa? O bar do teatro estava apinhado. Era preciso forar a passagem entre os grupos de pessoas que conversavam animadamente. Johnny olhou para Suzanna e estendeu a mo para ela. Segure a minha mo, ou vai se perder no meio dessa multido! Ser que vamos conseguir beber alguma coisa antes do segundo ato? O bar est cheio demais! No se preocupe, eu tomei minhas providncias! Antes de entrarmos para o primeiro ato encomendei dois drinques. Devem estar esperando por ns naquele balco ali. Pedi uma limonada gelada para voc e uma cerveja para mim. Voc incrvel, Johnny! Ele riu, puxando-a pela mo, para passar entre dois grupos de pessoas. Uma delas se virou distraidamente para olh-los e Suzanna prendeu a respirao. Neil Ardrey parecia to surpreso quanto ela; apertou os olhos e arqueou as sobrancelhas num cumprimento silencioso. Ela no teve tempo de decidir se deveria ou no responder ao cumprimento, pois, antes que pudesse fazer ou dizer qualquer coisa, foi puxada por Johnny. Sentia o rosto em brasa e o sangue fluir mais rpido em suas veias. Quando alcanou o balco, Johnny lhe entregou um copo com limonada e comeou a beber a cerveja. Hum... eu estava precisando disso! murmurou, tomando um gole da bebida gelada e espumante. No vai experimentar o suco? Daqui a pouco teremos que voltar aos nossos lugares. Suzanna sorveu um gole da limonada. Estava deliciosa. "Meu corao est batendo muito rpido", pensava angustiada. "Que diabos est acontecendo comigo? Acho que o dio tem um efeito muito forte sobre mim. Raiva e medo so sentimentos semelhantes, e Neil Ardrey passou a significar uma ameaa para mim, desde que invadiu meu apartamento", convenceu-se. Johnny falava entusiasmado sobre a pea, mas ela no o ouvia direito. Era ridculo que algum como Neil Ardrey pudesse perturb-la tanto. Mas no pretendia deixar que ele estragasse sua noite. Estivera se divertindo at o momento em que o vira e pretendia continuar assim. Voc est muito calada observou Johnny com uma ruga de

preocupao na testa. Embora ele no fosse precisamente bonito, possua um rosto anguloso e bem delineado, de traos marcantes, que era bem agradvel. Seu sorriso, franco e afetuoso, fazia com que as pessoas logo simpatizassem com ele. Desculpe disse Suzanna sorrindo. Acho que o calor e o barulho esto me deixando tonta. Odeio lugares cheios de gente. Nunca me sinto segura neles. Mesmo quando tudo parece bem, a gente nunca pode saber o que as pessoas seriam capazes de fazer se entrassem em pnico, no ? mesmo. Eu j presenciei pessoalmente uma multido totalmente descontrolada. Foi na India... comeou a contar Johnny. Suzanna o escutava, sem ouvi-lo realmente. Quando o sinal para o segundo ato soou, as pessoas comearam a sair do bar. Tenho a impresso de que voc est preocupada demais com Alex comentou Johnny, enquanto voltavam para suas poltronas. Acho que deveria deixar que, pelo menos uma vez, Alex resolvesse seus problemas sozinho. Tenho certeza de que isso s faria bem a ele. Desde que a conheci, tenho visto voc emprestando dinheiro, cozinhando, lavando roupas para ele. Ora, voc irm, no me. Desse jeito, ele nunca vai conseguir crescer! Suzanna mantinha os olhos baixos, temerosa de dar novamente de cara com Neil Ardrey. No fazia idia de onde ele poderia estar sentado, mas, at que chegasse a seu prprio lugar, no se sentiria segura. Mal ouvia o que Johnny estava dizendo e, como no fizesse nenhum comentrio sobre o que ele dissera, o rapaz suspirou, dizendo: Tudo bem, chega de sermo. A vida sua. Eu no devia me intrometer. Esquea o que eu disse, est bem? Suzanna se afundou na poltrona com uma sensao de alvio e s ento virou-se para Johnny. Acho que voc tem razo, mas Alex meu irmo. Claro, eu entendo. Ele colocou a mo sobre a dela e beijou-lhe a testa. Ento comeou a dizer, num tom brincalho: Mas voc entende meu ponto de vista, no ? Tenho duas irms mais velhas e me mantenho bem afastado delas; so muito mandonas, esto sempre pegando no meu p: "Faa isso, no faa aquilo; isso bom para voc, aquilo no "... Suzanna finalmente estava rindo, mas Johnny no pde continuar; o espetculo ia recomear. Ele se ajeitou na poltrona e voltou a ateno para o palco. Suzanna o observava atentamente, lembrando-se da confisso sobre o caso de amor mal-sucedido. Agora comeava a entender melhor o amigo. Aquela desiluso da adolescncia fora o motivo pelo qual ele nunca mais se entregara a nenhuma mulher. Ela, por sua vez, jamais havia se envolvido seriamente com ningum. Tivera alguns namorados, claro, no entanto nunca os assumira como "grandes amores". No pretendia alterar seu modo de vida por causa de um homem. Havia visto muitas colegas de faculdade desistirem de suas carreiras s para se casarem e terem filhos! No era

com isso que ela sonhava. Embora adorasse crianas, no conseguia se imaginar como me. Pelo menos, no por enquanto. Pensava em se casar e ter filhos um dia, mas no pretendia parar de trabalhar por isso. Fazia os servios domsticos em seu apartamento sem esforo. Tambm cozinhava e gostava de cuidar do jardim do chal. Mas a idia de passar o tempo todo dentro de uma casa apenas cozinhando, passando, lavando, limpando e cuidando de um monte de filhos no lhe parecia nada agradvel. "Ficaria sufocada", pensou, olhando vagamente para o palco. Mas logo afastou esses pensamentos e voltou a ateno para os atores. Divertiu-se at o final do espetculo, esquecendo-se de todo o resto. Ao sarem do teatro, Suzanna e Johnny atravessaram a rua e entraram num restaurante. O senhor reservou uma mesa? perguntou o maitre. Sim, o nome Hendrix. O maitre levou-os at uma mesinha de dois lugares localizada num canto do restaurante e afastou-se para atender outros clientes que acabavam de chegar. Est com fome? perguntou Johnny. Suzanna meneou a cabea. Mais ou menos. Acho que melo com presunto de entrada e, depois, uma omelete e salada seria perfeito. O maitre retornou e anotou o pedido de Suzanna. Depois voltou-se para Johnny, que deu um sorriso animado. Vou comear com um delicioso coquetel de camares, depois vou saborear um fil mal-passado com batatas saut. Em seguida, Johnny pediu uma garrafa de vinho. Quando o maitre se afastou, Suzanna o repreendeu: Acho exagero pedir uma garrafa inteira. Voc sabe que ou no bebo e... Est me vigiando? observou ele, com uma voz que no soara muito brincalhona. Suzanna fez um trejeito. Desculpe. Voc nunca me viu bbado insistiu ele, agressivo. Eu sei, j pedi desculpas, Johnny. Quanto tinha vinte anos costumava me embebedar. Sentia-me um homem de verdade, cambaleando pelas ruas e falando alto. Certa vez, ao acordar de manh com uma ressaca daquelas, olhei-me no espelho e descobri que estava sentindo pena de mim mesmo. Ento, decidi que jamais ficaria bbado novamente. Agora, sei exatamente quanto posso beber. Nunca excedo meus limites. Ele parou de falar subitamente e fez uma careta. Meu Deus! exclamou. J estou comeando de novo... O qu? Estou repreendendo voc outra vez. J o segundo sermo esta noite. Creio que estou ficando velho... Ou talvez a causa disso seja o maldito script que estou fazendo para aquela srie na TV, cheio de dilogos conflitantes. Acho que estou comeando a falar como os meus

personagens. A voz de Johnny sumiu de repente para os ouvidos de Suzanna. Neil Ardrey acabava de entrar no restaurante, com a mesma garota que estivera na casa dele, na noite em que Suzanna fora devolver o estojo de Sian. A moa estava simplesmente deslumbrante, com as costas protegidas por um magnfico xale de seda preta. Neil estava vestido a rigor e o terno preto fazia com que parecesse ainda mais alto e elegante. A pele bronzeada contrastava com a brancura da camisa. Os atores pensam que tm o rei na barriga continuava Johnny empolgado, inconsciente de que Suzanna nem prestava mais ateno ao que ele dizia. Ela continuava observando Neil Ardrey e sua acompanhante, que agora estavam sentados no bar, provavelmente esperando uma mesa. O vestido da garota era bem curto, de uma cor vermelho brilhante. O decote em "V" revelava a parte superior dos seios alvos e, entre eles, um diamante em forma de corao pendia de uma correntinha de ouro. Os cabelos negros e lisos da moa caam at a cintura, dando-lhe um ar de espanhola. Ento eu disse a eles... prosseguia Johnny. Suzanna fingia ouvir, brincando com um pedacinho de miolo de po. O garom trouxe as entradas e serviu o vinho. No parece delicioso? disse Johnny olhando com satisfao seu coquetel de camaro. Pois eu ainda prefiro o meu melo com presunto! Meu Deus! ela fala! brincou ele. Estava comeando a achar que voc tinha perdido a lngua! Vamos, esquea-se de Alex e divirta-se! Desculpe, eu estava a quilmetros daqui. No era verdade. Suzanna sabia muito bem que sua mente estava concentrada em algo muito mais prximo. Mas era melhor que Johnny no soubesse disso. minha culpa, eu falo demais. Tento tomar cuidado para no ser chato, mas acabo sempre me entusiasmando. Pois eu acho timo que voc seja assim, espontneo. Voc pe para fora tudo o que pensa. Isso verdade. Eu tambm sou assim disse ela um tanto incerta. Nem sempre discordou ele. Voc no pe tudo para fora, realmente. s vezes at me pergunto se a conheo de verdade... No me refiro s coisas do dia-a-dia, como o seu prato predileto, ou qual o seu hobby. Refiro-me a coisas mais importantes e profundas. Seus pensamentos misteriosos, por exemplo. Onde diabos estava agora h pouco? Voando por um lugar desconhecido? Voc sorria e balanava a cabea, olhando-me com esses olhos incrveis, mas no estava me enxergando nem me escutando direito. Ele levou o garfo com um pedao de camaro boca, parecendo despreocupado e indiferente. Mas Suzanna sentia-se desconfortvel, pois Johnny no costumava fazer comentrios daquele tipo. Geralmente

mantinha conversas leves e triviais, exceto quando comeava a se queixar das condies de seu trabalho. Consegui finalmente terminar de fazer as ilustraes para o livro infantil disse ela, mudando de assunto. Adorei fazer esse trabalho. E o que vai fazer agora? Alguns desenhos em nanquim para uma nova edio de Hardy. Terei que passar alguns dias em Dorset a fim de colher material e informaes para poder fazer um bom trabalho. O Museu Dorchester tem uma coleo de instrumentos, mquinas e ferramentas que eram usados nas fazendas antigamente. Dorset no mudou quase nada, a gente ainda encontra ruas que continuam iguaizinhas poca em que Hardy vivia l. Johnny balanou a cabea e disse: Pessoalmente no aprecio muito os livros de Hardy. Acho a leitura maante e pouco fluente. Mas as descries que ele faz so maravilhosas, quase mgicas! Alguns romances so simplesmente lindos, Johnny! O garom chegou com os pratos principais e, enquanto comiam, continuaram a conversar sobre o escritor, fazendo comentrios a respeito dos filmes baseados em seus livros. Suzanna esforava-se em se manter ocupada com a discusso. No se atrevia a olhar para qualquer lado, com medo de avistar Neil Ardrey e a namorada. Aps terminarem a refeio, o garom trouxe o caf e Johnny se levantou, dizendo que precisava fazer um telefonema. Suzanna ficou bebericando seu caf e relanceou os olhos distraidamente pelo restaurante. Viu Neil quase que imediatamente. Ele estava sentado duas mesas alm e no estava olhando para ela naquele momento, mas, ao levar a taa de vinho boca, seus olhos se ergueram e encontraram os dela. A distncia no impediu que Suzanna sentisse o impacto daquele olhar. Virou o rosto, transtornada, tentando acalmar as batidas do corao. Ao conhec-lo, havia pensado que ele no passava de um ser feito de pedra, desumano e implacvel, capaz de passar por cima de qualquer pessoa para atingir seus objetivos. Agora sabia que ele era muito mais perigoso do que pensava. Ardrey era, inegavelmente, muito atraente! Ele irradiava ondas de calor, impregnadas de pura sensualidade... e no era necessrio estar perto dele para senti-las. Neil possua um magnetismo que atraa o olhar de outras pessoas como um m, mesmo que elas no quisessem fit-lo. Mas, para Suzanna, era muito embaraoso e perturbador experimentar aquela estranha excitao toda vez que o via! Sentia-se trmula, insegura diante dele, e se odiava por isso. Longe de novo? perguntou Johnny, sentando-se mesa. S ento Suzanna voltou terra. Desculpe disse, enrubescendo. Vamos embora, Johnny? No estou sendo uma boa companhia, no ? Acho que o cansao. Trabalhei demais, hoje!

Deixe-me apenas tomar o caf, ento pedirei a conta. Suzanna sorriu agradecida. Johnny estava sempre disposto a fazer o que ela pedia. Ele era quinze anos mais velho do que ela, embora no parecesse; no havia rugas em seu rosto tranqilo e bem-humorado, exceto algumas linhas quase imperceptveis em volta da boca. Qualquer um podia apostar que, mesmo com o passar dos anos, Johnny continuaria atraente. Logo depois, a conta j estava paga e eles se dirigiram para a sada. Suzanna sabia que Ardrey os observava, mas fez de conta que no o vira. Ao passar pela mesa dele, notou que a acompanhante estava falando com uma voz afetada: Papai disse que no era muito bom, ento eles tiveram que devolver o dinheiro todo. No consigo entender como algo to caro pode ser to ruim. Papai estava furioso. Acho que qualquer pessoa no lugar dele tambm estaria, no acha? Suzanna no entendeu direito a resposta de Neil, mas ouviu muito bem a voz grave e profunda. Depois que o matre a ajudou a vestir o casaco, saiu do restaurante, seguida de Johnny, sem olhar para trs. Foi uma noite terrvel. Ela no conseguiu dormir direito. Sua cabea e seu corpo estavam muito agitados e, mesmo coberta somente por um lenol, sentia um calor insuportvel. A lua cheia iluminava o quarto e Suzanna se convenceu de que aquela era a explicao para sua ansiedade, pois, afinal, todo mundo sabe que as noites de lua cheia so muito perigosas... No dia seguinte levantou tarde e, dominada por um mau humor que no lhe era normal, teve dificuldades para se concentrar no trabalho. Depois de vrias tentativas frustradas, resolveu fazer uma pausa para uma xcara de caf. Sentou-se mesa da cozinha e tomou a bebida escura, aos poucos, com os olhos fechados. Quando a campainha soou, deu um pulo, e o caf espirrou para todos os lados. Praguejando, depositou a xcara sobre a mesa e foi atender a porta, ao mesmo tempo em que limpava a blusa e a cala com o pano de prato. Alex! exclamou, surpresa. O que est fazendo aqui a esta hora? Por que no foi trabalhar? Estou com uma enxaqueca insuportvel explicou ele ao entrar, sorridente demais para estar sentindo alguma dor. Enxaqueca? No sabia que voc tem esse tipo de problema. Est doendo muito? Na verdade inventei essa dor de cabea para poder ir a uma entrevista. Ele se deixou cair no sof e tranou as mos atrs da nuca. Explique-se melhor: que entrevista foi essa? Para um novo emprego, claro! Suzanna sentou-se ao lado do irmo, examinando o rosto dele com curiosidade e expectativa. E conseguiu? Ele colocou os dois ps sobre a mesinha de centro, fazendo um

pouco de suspense. Mas Suzanna tinha certeza de que ele havia conseguido, pois no o via to alegre h muito tempo. Era como se o sol houvesse nascido de novo para ele, iluminando-lhe o rosto e o esprito. Consegui! disse, exultante. Agora no preciso mais trabalhar para o idiota do Ardrey! E tem mais: trata-se de um cargo melhor; ganharei mais e terei mais responsabilidade tambm. Alex tirou a gravata e abriu o colarinho da camisa. No maravilhoso? Sim. Estou muito contente por voc! Que tal celebrarmos? Podemos almoar em algum lugar especial. Vou comprar uma garrafa de champanhe, tambm, para brindarmos depois. Vou trocar de roupa, mas no demoro! Suzanna caminhou para o quarto mas, depois de alguns passos, parou e acrescentou com fingida severidade: E tire os ps de cima da minha mesinha!

CAPTULO V
Suzanna precisou modificar seus planos de trabalho para aquele ms, pois o autor do livro sobre Hardy ainda no havia terminado de escrev-lo. Ele estava, segundo o editor admitira, apenas na metade do texto. E, at que ficasse totalmente pronto, ela no poderia fazer as ilustraes. Eu j fiz uma reserva no hotel de Dorset reclamou ela, desanimada. Serei obrigada a cancelar tudo. Que droga! Acabei gastando dinheiro toa. Sinto muito, eu tambm no contava com isso. Mas prometo que vou apressar o homem. Quanto ao dinheiro, que gastou at agora... faa uma lista de suas despesas, ns pagaremos. No sei se vou poder arcar com a responsabilidade de fazer o trabalho mais tarde disse ela. J organizei minha agenda para os prximos meses e ser difcil modificar tudo agora. Talvez seja melhor voc arranjar outra pessoa para fazer as ilustraes, quando o escritor entregar o texto. No, no! apressou-se o homem em protestar, levantando-se da cadeira. Ns no queremos outra pessoa. Ele era muito alto, magro e tinha uma pele branca, meio descorada. Os cabelos ruivos, sempre desarrumados sobre a cabea pequena e pontuda, ornavam-lhe o rosto chupado, quase cadavrico. Os olhos fundos quase nunca piscavam. Talvez fosse porque ele quisesse mantlos bem abertos para tomar conta dos negcios, pensou Suzanna. No obstante, era um editor extraordinrio. J havia publicado uma lista enorme de livros de alto gabarito, a maioria muito incomuns. E era exatamente isso que fazia com que Suzanna e muitos outros apreciassem trabalhar com ele. Este um livro especial continuou o editor. Trata-se de um estudo srio a respeito da sociedade que originou Hardy. Por isso

queremos um ilustrador que esteja altura. Seus desenhos seriam o ideal para essa edio. Eu sei, voc j me disse isso. Est bem, no se preocupe, farei o trabalho. timo! Como j disse, tentarei apressar o escritor. Mas ele um homem muito desagradvel! No responde cartas, no atende o telefone... Suzanna caminhou em direo porta. O editor a acompanhou mostrando o sorriso mais convincente e simptico que possua. Entro em contato com voc assim que receber o texto disse, guisa de despedida. Era fim de vero e Londres estava luminosa, brilhante. O cu tinha poucas nuvens e o sol irradiava um calor agradvel, mas no exagerado. O dia estava perfeito para se relaxar numa praia, ou tomar sol num jardim. Alex devia estar fazendo algo parecido, naquele momento. Depois de ter pedido demisso na agncia, ele resolvera viajar para a Espanha. Quando voltasse, comearia no novo emprego. Suzanna o havia levado ao aeroporto h quatro dias e prometera busc-lo, quando retornasse. Enquanto se dirigia para casa, pensou que ela prpria estava temporariamente desempregada. Mas no tinha nenhuma vontade de viajar para o exterior. De repente, pensou no chal. No seria m idia ir para l e fazer, finalmente, as reformas que a casa precisava. Poderia fazer tudo sozinha, pois tinha tempo de sobra at comear a trabalhar novamente. Assim, economizaria bastante, dispensando os servios de um profissional. Pintaria a fachada e trocaria o papel de parede pela manh, quando o sol no estivesse ainda muito quente, e passaria as tardes descansando ou fazendo qualquer outra coisa. Naquela noite, Suzanna foi jantar na casa de uma velha amiga, lsobel, que havia se casado h alguns anos. Elas se conheciam desde que ambas tinham cinco anos de idade e no precisavam se preocupar com cerimnias, mesmo que agora no tivessem muitas coisas em comum, exceto o passado. A razo principal da visita era Emily, a filhinha de lsobel, afilhada de Suzanna. Era uma garotinha linda, de trs anos, a miniatura perfeita da me. Suzanna simplesmente a adorava. Ento, Alex mudou de emprego novamente, hein? comentou George, o marido de lsobel, em tom desaprovador, enquanto jantavam. Qual o problema com ele? Desse jeito, nunca vai conseguir nada. No estava trabalhando para a "Houghton, Elks & Wlmer"? Grande firma, aquela; poderia progredir muito l dentro. George possua uma mente fechada, doentiamente organizada e meticulosa. Para ele, havia um lugar certo para cada coisa e cada coisa devia estar em seu lugar... incluindo a mulher. Alex conseguiu um emprego melhor explicou Suzanna. mesmo? disse ele, incrdulo, olhando com desagrado o peixe que estava comendo. lsobel, este peixe est cheio de espinhas! Embaraada, a esposa examinou seu prprio peixe.

O peixeiro garantiu... "O peixeiro garantiu"... Ele diria qualquer coisa para conseguir vender isto! George arrumou as pequenas espinhas na borda do prato e, voltando-se para Suzanna, continuou: Onde que eu havia parado? Oh, sim, "Houghton, Elks & Wilmer"... uma das companhias de Neil Ardrey, no? Cara esperto aquele. Estou curioso para saber se verdade que vai se casar com Jill Hardwick. Ela no a primeira que tem esperanas de conquist-lo, muitas moas j tentaram, mas Ardrey sempre acaba tirando o corpo fora. Os Hardwick so milionrios. Contudo, desconfio que isso no o suficiente para que Ardrey fique realmente interessado na garota.... Acho que desta vez, est um pouco entusiasmado pelo fato de a moa ser de uma famlia de tima reputao. Pode ser que, agora, ele v at o fim. Inexplicavelmente desgostosa com a notcia, Suzanna levantou-se da mesa e foi para a cozinha ajudar Isobel com a loua, Sinto muito pela rabugice de George desculpou-se a dona da casa. Ele muito sensvel, odeia quando as coisas no esto de acordo com o que ele espera. Suzanna olhou para a amiga. Seria possvel que ela acreditasse realmente naquilo? Os homens eram todos, sem exceo, daquele jeito, pensava. Isso aumentava ainda mais sua relutncia em se casar. Achava impossvel encontrar algum com quem pudesse viver para o resto da vida, pois jamais toleraria um marido como George. Aquela reclamao durante o jantar j teria sido suficiente para deix-la fora de si! No aborrecido viver sozinha em Londres? perguntou Isobel, enquanto lavava a loua. Eu morreria de medo. E quem lhe disse que estou s? rebateu Suzanna com um sorriso travesso. Os olhos de Isobel se arregalaram de espanto e ela segurou a amiga pelo brao. Voc... quer dizer que... Suzanna apenas sorriu, recusando-se a fazer qualquer comentrio. Para Isobel, o casamento era a grande soluo. Agarrara-se ao primeiro homem que pedira sua mo, sem titubear, e parecia estar satisfeita com sua vidinha domstica, os filhos e o marido. Suzanna no apreciava o modo de vida da amiga, mas, mesmo assim, continuava a gostar dela como antigamente. Alguns dias mais tarde, a caminho de Sussex, ela se lembrou do episdio e um brilho divertido surgiu-lhe nos olhos. A pobre Isobel ficara morrendo de curiosidade quanto ao suposto "casamento". O suspense perdurara por grande parte da noite e, s um pouco antes de ir embora, Suzanna contara a verdade. Sabia que fora maldade sua torturar a amiga com aquela histria. Mas no resistira tentao de pregar uma pea em Isobel. O Ford azul estava carregado com o material que havia comprado para a reforma do chal: baldes, rolos para pintar, pincis, tinta, papel

de parede, cola. Apreciando a paisagem enquanto dirigia, Suzanna lembrou-se de que faltavam apenas alguns dias para a chegada do outono. Dava para notar que as folhas das rvores j adquiriam uma cor avermelhada, perdendo o verde do vero. Encantada, ela absorvia no somente as cores do outono, mas tambm as linhas, formatos, estruturas, pois h muito tempo havia aprendido a ver as coisas alm da superfcie, da aparncia exterior. Na faculdade de artes, por exemplo, sempre ficara fascinada com a perfeio do corpo humano. Durante as aulas de anatomia, porm, s vezes se chocava ao pensar que aqueles esqueletos que estudava haviam sido seres humanos, pessoas que andavam e falavam, choravam e sofriam, amavam e sorriam... No pde deixar de pensar em uma certa pessoa. A altura de Neil Ardrey, seus ombros largos e as pernas longas e fortes faziam dele um homem e tanto. "Sua estrutura ssea deve ser super-forte", pensou, sorrindo consigo mesma. "Embora imenso, as propores dele so perfeitas; os quadris so estreitos e o trax bem musculoso. Sem dvida, Neil Ardrey um espcime humano exemplar." Franziu a testa, ao se pilhar pensando nele. Toda vez que se esquecia de fechar as portas de sua mente, era inevitvel que Ardrey penetrasse, povoando seus pensamentos. Durante todo o dia seguinte, lixou as paredes, tirou os papis de parede velhos e lavou o sto. Comeara o trabalho bem cedo e no parara at o crepsculo. Na hora do almoo, fizera apenas uma breve pausa para engolir uma ma, duas fatias de queijo e uma xcara de caf. No fim do dia, um pouco dolorida, subiu a escada em direo ao banheiro. A gua morna do banho fez com que se sentisse bem mais leve e relaxada. Estava satisfeita por ter feito tanta coisa no primeiro dia. Tivera dificuldade para arrancar o papel de parede, mas, ao ver o resultado, sentia-se como se tivesse terminado de pintar um quadro difcil. Voltou para baixo, ainda com os cabelos midos, vestindo um roupo amplo e confortvel que havia comprado em Constantinopla h vrios anos. Era feito de um tecido brilhante muito macio e tinha bordados prateados na gola e na bainha. Faminta e exausta, preparou uma sopa de tomates de pacotinho e fez umas torradas. Cozinhar algo mais elaborado quela altura do campeonato seria uma tortura! Assim que terminou de comer, ouviu passos fora da casa e ficou em silncio, um pouco assustada. Quem poderia ser? Algum ladro? A resposta veio em seguida: algum bateu firmemente na porta. Ela consultou o relgio. Eram nove horas da noite. Talvez fosse algum do povoado que, ao ver as luzes acesas, resolvera investigar, pois o chal costumava ficar vazio durante a semana. Entreabriu a porta cautelosamente, pronta para fech-la de novo se no gostasse da cara de quem quer que estivesse ali. E ao se deparar com Neil Ardrey quase fez isso realmente. Porm, ficou como que

paralisada de espanto. O... que voc... est fazendo aqui? gaguejou. Desculpe se assustei voc. Suzanna olhou-o desconfiada, achando que a voz dele soara polida demais. Manteve a porta meio fechada, tentando se esconder, pois estava vestindo apenas o velho roupo. Droga! Por que Ardrey sempre a pegava de surpresa? Sabe que horas so? Ele levantou o pulso. Dez para as nove respondeu, encarando-a com um sorriso zombeteiro nos lbios. Voc no vai para a cama to cedo, vai? No estava esperando visitas. O que voc quer? Ele arqueou as sobrancelhas. Falar com voc. Como soube que eu estava aqui? Fui ao seu apartamento esta tarde. Uma de suas vizinhas me disse que voc havia viajado para o campo. Suzanna deu um suspiro, resignada. Era impossvel manter algo em segredo, morando num prdio cheio de apartamentos e de gente curiosa. Voc vai me deixar aqui do lado de fora? No est vestida adequadamente? Ele esticou o pescoo para verificar e Suzanna se escondeu ainda mais atrs da porta. Mas por que deveria se esconder? Sempre se orgulhara tanto de sua segurana e habilidade para lidar com situaes como aquela! Por que diabos se sentia encabulada com a idia de ser vista de roupo por Neil Ardrey? Se fosse outro o homem parado ali, tinha certeza de que no se importaria. Resolveu abrir mais a porta e se mostrar. Muito oriental observou ele, percorrendo o roupo lentamente com os olhos. Suzanna teve a sensao absurda de que no havia nada cobrindo seu corpo, do pescoo ao tornozelo. Onde o comprou? perguntou ele. Em Londres? Na Turquia murmurou ela. mesmo? Em qual cidade? Constantinopla. "Cus, o que ele quer afinal?", pensava Suzanna desconfiada. Ardrey no parecia mais se importar por estar parado na porta. Mostrava-se at mesmo animado com a conversa! Voc gostou? J estive na Turquia um monte de vezes. um pas maravilhoso, no? Eu o adoro. Deve adorar, mesmo. Os homens turcos so bem parecidos com voc comentou ela irnica. Mas as mesquitas so lindas, especialmente a Mesquita Azul: nunca vi nada parecido com aquela iluminao. D uma impresso estranha, irreal, deixando o templo completamente azul. quase mgica. De repente, ela corou. Estava falando do mesmo modo como falaria

com Johnny ou qualquer um de seus amigos. Costumava conversar assim com eles. Mas Ardrey no era seu amigo; ele no fazia parte de seu mundo. No mnimo, devia estar rindo por dentro, vendo-a falar daquele jeito. Mas surpreendeu-se ao notar que ele continuava atento, parecendo realmente interessado. E olhava-a com um sorriso lindo! Gosto desse desenho disse ele, passando o dedo indicador sobre o bordado prateado no punho do robe de Suzanna. Ela se encolheu numa reao involuntria. Um segundo depois, Ardrey estava dentro da sala. Seu irmo est a? perguntou, antes que Suzanna protestasse. No, est na Espanha. Quando voltar, comear a trabalhar num outro emprego. Ela o encarou com firmeza. Alex deixou a agncia. Pediu demisso antes que fosse despedido. E no teve dificuldade em encontrar o outro emprego. Ele muito inteligente e talentoso, por isso tenho certeza de que ter sucesso. Para o espanto de Suzanna, Ardrey deu um sorriso simptico e afetuoso. Talvez fosse puro sarcasmo... Voc tem mesmo muita f no seu irmo, no? S espero que ele reconhea isso. Em seguida, antes que ela pudesse dizer qualquer coisa, Neil se virou e foi at a cozinha. Passou os olhos pelo resto da rpida refeio que Suzanna fizera, depois pegou o livro que ela estivera lendo e o examinou. Hardy? Voc gosta dele? Sim. A resposta de Suzanna fora dada num tom de desafio e Ardrey levantou os olhos do livro para encar-la. Por que voc sempre toma minhas perguntas como uma ofensa? perguntou. Vindas de voc, sempre so. Afinal, o que est fazendo aqui, sr. Ardrey? Neil corrigiu ele. Eu tambm gosto muito de Hardy. Especialmente deste livro. Viu o filme? Achei um pouco montono, apesar da fotografia maravilhosa. Suzanna tirou o prato de sopa e a colher da mesa e colocou-os dentro da pia. Estou muito cansada, sr. Ardrey. Trabalhei o dia inteiro pintando a casa. Pode ir direto ao assunto? Ele recolocou o livro sobre a mesa e olhou-a entortando a boca levemente. Voc no se preocupa muito com formalidades habituais, no ? Suzanna sentiu um arrepio. O que voc quer dizer com isso? perguntou, cautelosa. Que voc nem se preocupa em ser bem educada retrucou ele. Ento acrescentou, malicioso: Gostaria de saber o que foi que voc pensou.

Ela baixou os olhos, sem graa. No queria enfrentar o olhar de Neil com medo de que ele pudesse perceber os pensamentos que estava lutando para afastar da cabea. No queria gostar dele, no queria nem mesmo se importar com o fato de ele estar ali, vestindo aquela cala jeans que lhe assentava to maravilhosamente, e um suter de cashmere justo sobre a blusa branca, realando o peito forte. Suzanna mantinha os olhos afastados de Neil mas, assim mesmo, assimilava cada detalhe da aparncia dele. Devia estar ficando louca, censurou-se. Como podia ser to idiota, to ridcula, to... Est redecorando a casa? indagou ele, olhando ao redor. Foi at a porta inspecionou a sala, cujas paredes estavam sem papel. As cortinas das janelas balanavam suavemente com a brisa da noite. Fez tudo isso sozinha? Sim respondeu ela, parada logo atrs dele, apertando os lbios com impacincia. Sentia-se ameaada, indefesa, e desejava que ele fosse embora logo. No conseguia encontrar um bom motivo para ele estar ali e j estava entrando em pnico. Suzanna? a voz dele a chamou. Ao perceber que Neil havia pronunciado seu nome pela primeira vez, um arrepio percorreu-lhe o corpo. Voc no est me ouvindo! acusou ele. Estava to prximo que Suzanna se sentia um pouco atordoada. Seus cabelos tm a cor mais extraordinria que j vi continuou ele. No so castanhos, no so ruivos... segurou uma mecha entre os dedos. So brilhantes... Suzanna engoliu em seco. Voc ainda no disse o que veio fazer aqui falou, tentando controlar o tremor dos lbios. Neil inclinou a cabea e, atnita, ela sentiu o rosto dele tocando seus cabelos carinhosamente. Minha av deseja conhec-la. Pediu-me para convid-la a almoar com ela qualquer dia. Parece que Sian no para de falar em voc. Lamento... murmurou Suzanna com a voz rouca, desvencilhando-se e voltando para dentro da cozinha. Como voc pde ver, estou muito ocupada com a decorao e no voltarei a Londres to cedo. Pretendo permanecer aqui por mais algumas semanas. Receio no poder aceitar o convite de sua av. Mas ela mora em Brighton, no em Londres. So poucas milhas de distncia daqui. No pode dispor de algumas horas? Por favor... Sian no tem muitos amigos, est muito sozinha. Ora, voc no acha que eu sou um pouco velha demais para ser amiga da sua irm? Sian devia ter amigas da idade dela. Ou ser que voc no a deixa fazer amizades tambm? Ardrey passou a mo pelos cabelos, impaciente. Meu Deus! Ser possvel que voc me acusa por isso tambm?! Nunca impedi Sian de fazer amigos. Fui obrigado a mand-la para o

colgio interno. O que mais poderia fazer? Ela tinha apenas oito anos quando mame morreu e eu no podia tomar conta dela, pois nunca estava em casa. s vezes precisava ficar fora por mais de uma semana. Que tipo de lar poderia oferecer a ela? Minha av teve um choque com a morte da filha e, uma semana aps o funeral, teve um enfarte. Pensei que ela fosse morrer tambm e, mesmo depois que recebeu alta do hospital, eu no pude deixar Sian sob os cuidados dela. Vov estava muito velha, no estava em condies de se responsabilizar pela neta. Eu no tive escolha; fui obrigado a internar Sian no colgio. Mas ela sempre passa as frias em Brighton, ou na casa de campo que era de minha me. Mas no com voc observou Suzanna secamente. Ele franziu as sobrancelhas. J lhe disse... Eu sei: voc est sempre muito ocupado com coisas importantes demais para perder tempo com sua irmzinha. Entendo perfeitamente, sr. Ardrey. Diante da ironia, Neil ficou exasperado. lgico que vejo Sian sempre que posso. No ano retrasado, por exemplo, levei-a comigo para a Grcia, por trs semanas; no ano passado fomos para a Esccia. Alm disso, sempre passamos o Natal juntos, com minha av. Costumava visit-la no internato quase todos os fins de semana. Eu no sei que impresso Sian lhe passou de mim, mas no sou nenhum monstro! Oh, voc fala mesmo com muito sentimento. Quase d para acreditar em voc! zombou ela. Neil estava louco de raiva. Segurou a cabea dela entre as mos, e Suzanna ergueu os olhos para ele amedrontada e atnita demais para reagir. Ele a fitava insistentemente, como se quisesse memorizar cada detalhe de seu rosto delicado. Aquele olhar a atingiu bem no ntimo, como se fosse um contato fsico, e o corao dela comeou a bater como louco dentro do peito. Por que tem que haver uma guerra todas as vezes em que nos encontramos? perguntou Neil, entre dentes. Suzanna abriu a boca para responder, porm ele a impediu. No, no diga nada... sussurrou. Em seguida, inclinou a cabea e beijou-a nos lbios. Suzanna no reagiu: estava imobilizada pelo susto. Viu que ele fechara os olhos e sentiu a tenso dos msculos rijos pressionados contra seu corpo. As mos fortes mergulharam devagar em seus cabelos. Suzanna sentiu-se subitamente tonta. Fechou os olhos e, perdendo a firmeza, agarrou-se ao suter macio de Neil. Ento, reconheceu, angustiada, que precisava daquele contato, que desejava aquele corpo msculo apertado ao seu, aquela boca quente e mida contra a sua. Sua mente lutava desesperadamente contra a loucura que a invadia, mas era intil. Seu corpo no obedecia, totalmente dominado por uma sensao avassaladora como jamais sentira em sua vida. Para ela, naquele momento, nada mais tinha importncia, seno satisfazer a nsia absurda e descontrolada de prazer. Como se tivessem vida

prpria, suas mos deslizaram trmulas sobre o peito de Neil, alcanando-lhe o pescoo e puxando-o mais para si. Ele deu um gemido, deliciado, e comeou a acariciar o tecido macio do robe, sentindo as curvas do corpo de Suzanna, explorando cada pedao, contornando-lhe a cintura, os quadris, as coxas... Depois, alcanou os seios e apertou-os levemente com a palma das mos. Embora protegida pelo roupo, Suzanna sentia-se como se estivesse totalmente nua. Neil enterrou o rosto em seu pescoo, pressionando os lbios quentes contra sua pele, fazendo com que ela inclinasse a cabea para trs. Quero voc sussurrou. Prestes a se entregar, ela entreabriu os lbios para dizer "sim". Mas, repentinamente, sem compreender como ou onde conseguira foras, empurrou-o com determinao e desprendeu-se daqueles braos possessivos. Abriu os olhos com dificuldade e encarou-o. No... balbuciou. Suzanna devia se sentir vitoriosa. No entanto, uma desagradvel sensao de derrota a assaltou. No era a primeira vez que dizia "no" a um homem, mas era a primeira vez que tinha que dizer isso querendo justamente o contrrio! Neil exibia um sorriso estranho. Eu sei, parece uma loucura. Acha que no disse isso a mim mesmo uma centena de vezes? incrvel! Sempre que nos vemos, acabamos brigando como co e gato. A metade do tempo, sinto vontade de esgan-la, mas a outra metade... desejo fazer uma coisa bem diferente. Neil olhou-a dentro dos olhos e Suzanna sentiu o corao querendo saltar do peito. "Cus, o que est acontecendo comigo?", perguntou-se, confusa e angustiada. "Estou tendo os sintomas clssicos de um mal no qual absolutamente no acredito!" O mal a que se referia era o amor. Lembrava-se muito bem da maneira como a me desperdiara a vida, dedicando-se quase que exclusivamente famlia por "amor". Suzanna no se sentia estimulada a fazer o mesmo por homem nenhum. Mas, quem sabe, conheceria um homem, em algum lugar, que no exigisse tanto de uma mulher. Sabia que esse homem no era Neil Ardrey. Bastava olh-lo no rosto, ver seu ar autoritrio, para saber que, sem dvida, ele era muito exigente e possessivo. Jamais se contentaria com meias medidas, iria querer tudo o que uma mulher pudesse lhe oferecer... Nada a dizer? indagou ele, depois de um longo silncio, durante o qual a estivera analisando. Geralmente voc fala tanto... por que est to calada agora? A voz dele soara calma e controlada. Creio que no h nada a dizer respondeu Suzanna, sentindo um grande vazio. No daria certo. No quero me meter em algo que s poderia acabar mal.

Ela forou um sorriso: melhor voc ir embora agora, enquanto estamos com a cabea no lugar. Ele encolheu os ombros. Suponho que tenha razo. Sexo um jogo perigoso, mesmo quando os jogadores sabem o que esto fazendo... E posso lhe garantir que no sabia o que estava fazendo agora h pouco. No sei como isso aconteceu, acho que talvez seja porque voc me faz ficar to furioso. Toda vez que me olha com essa expresso de "v-para-o-inferno", perco a cabea, comeo a querer... Ele fez um gesto vago com a mo. Bem, voc sabe o qu. Eu sou um homem, tenho meus instintos. Claro, eu compreendo; instintos masculinos raramente so controlveis disse ela, num tom sarcstico. Boa-noite, sr. Ardrey. Comeou a andar em direo porta de sada e Neil a seguiu com passos lentos. Sr. Ardrey? repetiu ele com ironia. Agora voc est sendo ridcula! Depois de me beijar daquele jeito... Acho que mais seguro se formos formais retrucou Suzanna abrindo a porta. Neil inclinou levemente a cabea, numa reverncia desdenhosa. Muito bem, como quiser, srta. Howard. Mas voc ainda no me disse se vai almoar com minha av. E, antes que me pergunte, no estarei l. Poder conversar com Sian e com vov vontade, totalmente fora de perigo. Suzanna ficou vermelha. Est bem concordou aps um momento de hesitao. Dme o endereo. A que horas devo ir? Que mal poderia haver, afinal, em ver Sian e a av dela? Apesar de estar um pouco ressentida com o procedimento da garota, a idia de encontr-la novamente a agradava. Poderia esclarecer algumas dvidas...

CAPTULO VI
Exatamente ao meio-dia e meia do dia seguinte, Suzanna parou o carro em frente ao endereo que Neil Ardrey lhe fornecera. Pontualidade era um costume que fazia questo de manter. Estava curiosa para conhecer a av de Neil. Virou o rosto para olhar a fachada da casa, esperando que ela pudesse lhe dar alguma pista sobre a proprietria, e ficou maravilhada: era uma perfeita casa de contos de fadas! Parecia feita de biscoitos! Nas janelas, cortinas de renda branca tremulavam suavemente com a brisa. As paredes eram pintadas de cor-de-rosa, e o telhado, vermelhinho. O jardim era rodeado por uma cerca de madeira e, perto de um pequeno arbusto, havia uma esttua de um anjinho tocando flauta. Na porta de entrada, outro anjinho, feito de bronze, servia de aldrava. Suzanna desceu do carro e subiu os trs degraus da escada que

levavam porta. Olhou para a aldrava de perto, e viu que o anjinho tinha as mos juntas, como se estivesse rezando. Lamento interromper sua orao disse batendo a cabecinha dele contra a porta de madeira trabalhada. No o deixe engan-la, ele no est rezando! Mantm um olho sempre aberto para observar as pessoas que passam na rua. E ele muito vaidoso tambm: adora elogios. Suzanna sorriu para a senhora que abrira a porta. Era mida, simptica e tinha os cabelos quase brancos, os olhos azuis muito brilhantes. O nariz levemente arrebitado dava-lhe um ar de impertinncia cheio de charme. Usava um bonito vestido de algodo branco de corte bem simples. O anjinho adorvel! exclamou Suzanna. Sua casa linda tambm, estou encantada! Olhe, no costumo falar com aldravas de porta continuou, rindo. No quero que pense que ando por a feito uma maluca, falando sozinha. Pois eu vivo falando sozinha, d menos trabalho do que falar com as pessoas. Assim, tenho certeza de que no serei interrompida nem contestada. Neil, por exemplo, adora uma discusso. A senhora tomou a mo de Suzanna e se apresentou: Sou Lydia Ardrey e j sei que seu nome Suzanna. Combina perfeitamente com voc. Muito obrigada por aceitar o meu convite. Espero que goste de queijo! Sim, eu adoro queijo. Por qu? Fiz um sufl. Acabei de p-lo no forno. Creio que teremos tempo para tomar um cherry antes do almoo. Entre e fique vontade. Suzanna entrou, sentindo-se como se estivesse na casinha de "Joo e Maria", tudo era to pequenino e gracioso! Venha para a sala convidou Lydia. Como Suzanna j esperava, a sala era, tambm, muito bonita e aconchegante. A decorao era bem antiga, a maioria dos mveis era feita de madeira. Sian estava sentada num sof de veludo vermelho e, ao ver Suzanna, levantou-se, sorrindo timidamente. Ol disse, parecendo no saber onde punha as mos. Voc prefere cherry doce ou seco, Suzanna? indagou a velha, acomodando-se numa poltrona com as costas eretas, tal qual uma rainha. Em seguida, indicou o sof a sua frente para que a convidada se sentasse tambm. Doce, por favor. Vou querer o mesmo, Sian disse Lydia. Suzanna olhou ao redor, notando o tapete antigo, algumas peas de porcelana sobre duas mesinhas que ficavam juntas a uma das paredes e um lindo relgio da poca vitoriana. Ento comeou Lydia a dizer , voc a irm de Alex. Voc se parece com ele? Eu nunca o vi, minha neta no o trouxe aqui nem uma vez. Por pouco, Sian no deixou cair o clice de cherry que estava

segurando. No pensei... comeou a explicar, mas a av a interrompeu suavemente. Voc no devia tirar concluses precipitadas. Este um defeito que voc e seu irmo tm em comum. Quando Neil tinha a sua idade, era um rapaz muito impulsivo tambm. Eu vivia preocupada com o que ele poderia fazer, pois tinha o pavio curto, como voc. Tinha, no, ainda tem objetou Suzanna sem conseguir se conter. A sra. Ardrey olhou-a com surpresa. possvel concordou. Mas j faz bastante tempo que no o vejo agir precipitadamente. Ela tomou um pequeno gole do cherry. Diga-me, voc acha que Sian tem talento para tentar a carreira de artista? Bem, eu... eu no sei, nunca vi um trabalho dela falou Suzanna, perplexa com a mudana repentina de assunto. Ora, vov reclamou a garota, muito vermelha. Eu j lhe disse que minha deciso no tem nada a ver com Suzanna. Foi idia minha. Eu disse a Neil, mas ele nem me ouviu, claro. Claro que ele no a ouviria concordou Suzanna, num tom reprovador. Desculpe, jamais me ocorreu que Neil pudesse incomodar voc por causa disso disse a menina, envergonhada. Como sempre, ele veio com aquela conversa chata a respeito do meu futuro. Disse: "Tudo bem, se voc no quer ir para a universidade, o que vai fazer ento?", e ficou me olhando daquele jeito irnico, crente que eu no tinha uma resposta. Ento, resolvi dizer que gostaria de estudar artes; vocs precisavam ver a cara que ele fez. Ficou completamente surpreso! Sian sorriu, satisfeita. Quando foi que voc decidiu estudar artes? quis saber Suzanna. Bem, de vez em quando eu pensava sobre isso. Quero dizer, s vezes me perguntava o que eu gostaria realmente de fazer e arte me parecia algo interessante. Tem outra coisa que tambm gostaria de fazer, mas est fora de questo. Suzanna e a sra. Ardrey trocaram um olhar significativo, mas no fizeram nenhum comentrio. Contudo, Sian percebeu e protestou, zangada: Agora so vocs que esto tirando concluses precipitadas! Mas se estiverem interessadas, a minha outra opo seria aprender a cozinhar. Cozinhar? A sra. Ardrey colocou o clice vazio sobre a mesinha de centro. Cozinhar? repetiu Suzanna, to admirada quanto a dona da casa. A zanga da garota aumentou. Esto vendo? Se eu dissesse isso a Neil, ele ia rir na minha cara! Qual o problema em se querer aprender a cozinhar? Sou boa nisso. Sempre gostei das aulas de culinria no colgio. Mas meu irmo acha

que cozinhar no uma coisa sria. Ele quer que eu seja uma intelectual, que faa uma carreira brilhante. Bate sempre na mesma tecla: "Voc precisa de um diploma!" Como se isso fosse a coisa mais importante do mundo! Pois eu acho que cozinhar muito importante, tambm. Todo mundo precisa comer para viver. Preparar os alimentos uma coisa muito til, alm de ser divertido. Lydia dava mostras de impacincia. Voc est tentando dizer que, afinal, no quer entrar para a escola de artes? No sei o que quero fazer respondeu a neta, enrubescendo. S queria que Neil parasse de me controlar! Estou cheia de ser repreendida, de ser forada a fazer o que no tenho vontade! Algum bateu porta da sala. Era uma senhora idosa, avisando que o almoo estava servido. Lydia levantou-se com esforo e Suzanna suspeitou que sofresse de artrite. Deixe-me segurar seu brao enquanto caminho para a sala, Sian. A velha senhora estendeu a mo para a neta, que se aproximou para ajud-la. Suzanna reparou que as duas eram mesmo muito parecidas e, de acordo com o retrato que havia visto na casa de Neil, imaginou que Lydia fora uma jovem realmente bonita, talvez at mais do que a neta. A sala de jantar era ainda menor que a sala de estar. Muito convidativa, tinha as paredes revestidas com ripas de madeira escura e uma pequena mesa oval, que, no momento, estava coberta por uma toalha branca com bordados delicados. No centro, uma fruteira de prata com uma grande variedade de frutas dava um toque alegre e colorido ao ambiente. Durante o almoo conversaram sobre trivialidades e encerraram a refeio com uma deliciosa sobremesa: um doce de grape fruit feito com passas e acar mascavo, recm-sado do forno. Est delicioso comentou Suzanna. Lydia olhou para a neta, que estava corada de satisfao. receita de Sian informou. Suzanna deu mais uma garfada no doce. Parabns, Sian! Foi voc quem inventou? No, peguei num antigo livro, de receitas. Enquanto saboreavam o doce, a sra. Ardrey fez uma srie de perguntas convidada. Muito astuta, fazia as indagaes de maneira casual, sondando sutilmente, informando-se sem dar a impresso de que estivesse bisbilhotando. Quis saber a respeito da famlia de Suzanna, de sua educao, da carreira. Suzanna respondia a todas as perguntas com cautela, procurando omitir o mximo de detalhes. Mas no era fcil: tal qual o neto, Lydia possua olhos atentos, que pareciam penetrar em sua mente, lendo todos os seus pensamentos. Quanto menos Suzanna dizia, mais ela parecia adivinhar. Temerosa de que seus olhos a trassem quando a senhora tocava no nome do neto, Suzanna mal conseguia encar-la. Numa dessas ocasies, fez um esforo e olhou para ela. Quis morrer de vergonha ao

ver naquele rosto enrugado uma maliciosa expresso de divertimento e corou at a raiz dos cabelos. Estava agindo como uma tola! Era evidente que sua relutncia em tocar no nome de Neil que revelava muita coisa. Muito mais do que se tivesse deixado escapar qualquer comentrio inconveniente sobre ele. s vezes eu odeio Neil disse Sian, enquanto descascava um pssego, alheia ao que se passava entre as duas. mesmo? perguntou a av, olhando para a convidada, que se apressou em morder uma ma, fingindo indiferena. Quer caf, Suzanna? Sim. Puro e sem acar, por favor. Ele um pessimista prosseguiu Sian. Odeio gente pessimista. So pessoas mal-humoradas, depressivas. Esto sempre esperando pelo pior. Um pessimista um romntico desiludido... No concorda, Suzanna? Lydia sorria gentilmente para ela, mas foi Sian quem respondeu. Oh, detesto definies como essa! Me fazem lembrar do colgio e das perguntas terrveis que os professores costumam fazer nos exames orais. O que eu quis dizer com "pessimista" que Neil acredita que todo mundo culpado at que se prove o contrrio, entendeu agora? Ns ainda no ouvimos a opinio de Suzanna observou Lydia. Eu no tenho uma opinio. Nem o conheo direito! Suzanna percebeu de repente que estava sendo contraditria, mas era tarde demais para voltar atrs. Quando conhec-lo melhor, tornarei a lhe perguntar, ento disse a velha com indisfarvel satisfao. No pretendo conhec-lo melhor retrucou Suzanna secamente, sem conseguir manter o bom humor. Exatamente naquele momento, a porta da sala se abriu. Para desespero de Suzanna, Neil entrou com a namorada! Algo errado? perguntou ele, olhando um rosto de cada vez. Ser que estou enganado, ou ouvi vozes zangadas? Voc est imaginando coisas! Deus do cu, vozes zangadas, imagine s! Estvamos conversando, apenas disse Lydia. Sobre o qu? perguntou ele, olhando para Suzanna. Nada importante afirmou depressa a av, adivinhando que, talvez, ele houvesse escutado mais do que admitia. Nada que valha a pena lhe contar acrescentou, de maneira natural. Ele afundou as mos nos bolsos, como se assim pudesse manter a calma. Como vai indo a conversa sobre o futuro de Sian? Acha que ela tem algum talento, srta. Howard? Tenho certeza que sim, sr. Ardrey. Mas o problema que ela no tem certeza se isso o que deseja fazer. Vocs ainda no conseguiram sair do crculo vicioso? No sei por que voc no manda Sian para um daqueles colgios maravilhosos, na Sua falou a namorada. Tenho certeza que ela iria adorar.

Eu no quero voltar para o colgio! explodiu Sian, fuzilando a moa com o olhar. E no fale de mim como se eu fosse uma criana de seis anos de idade! berrou, deixando Jill boquiaberta, sem saber o que dizer. Em seguida, levantou-se da mesa e saiu, aos prantos, batendo a porta. Volte imediatamente! bradou Neil, furioso. No, deixe-a em paz interveio Lydia. No v que ela est aborrecida? A falta de modos de Sian est piorando a cada dia! Por que a encoraja a proceder assim, vov? Desde que saiu do colgio, ela pensa que pode fazer o que bem quiser! Suzanna olhou-o com uma expresso de censura no rosto. Por que est me olhando com essa cara? perguntou ele, lvido de raiva. Bravo! Que grande valento voc! ironizou ela. Naquele momento, teve a impresso de que Neil ia pular em seu pescoo. Eu devia saber que voc s poderia piorar as coisas! Deveria, mesmo! Jill olhava de um para o outro, os olhos azuis brilhando, atentos. Creio que no nos conhecemos, no ? - falou, oferecendo a mo direita para Suzanna. Jill Hardwck apresentou-se, mostrando os dentes num sorriso falso. Enquanto isso, avaliava cada centmetro da outra. Na certa, estava calculando quanto havia custado o vestido simples de linho, os sapatos de pelica, achando os cabelos castanhos maltratados. Suzanna Howard. Suzanna se apresentou sem se preocupar em sorrir. Vou subir e falar com Sian anunciou Lydia, apoiando as mos nos braos da cadeira para se levantar. Neil ofereceu-lhe o brao, mas ela fez um gesto impaciente. No, obrigada. Sei me arranjar sozinha; no sou uma invlida. Quero falar com Sian, tambm disse ele, atravessando a porta depois da av. Jill olhou disfaradamente para Suzanna e se inclinou para apanhar um pssego da fruteira. Comeou a descasc-lo com uma faca de prata, dizendo: Neil tem tido muitos problemas com a irm ultimamente; anda arrancando os cabelos por causa dela, pobre querido. H algum tempo houve uma grande confuso por causa de um caa-dotes que andava atrs dela. Suzanna retesou o corpo, controlando-se para no dizer poucas e boas. Era um trapaceiro continuou a jovem. Fico boba de ver como tem gente que se deixa enganar por algum daquela classe! Acho que Sian muito ingnua, coitadinha. Tambm, tendo ficado interna tantos anos, era de se esperar que ela quisesse se divertir um pouco e aproveitar a vida. Aquele cara ia conseguir dar o golpe do ba facilmente! Neil quase teve um colapso quando soube que eles

pretendiam se casar! Mas, graas a Deus, ele conseguiu controlar a situao. Jill enxugou os dedos molhados num guardanapo. Eu devia ter resistido tentao de comer esse pssego. Estou precisando perder alguns quilos! No apenas alguns! disse Suzanna com mau humor, satisfeita ao ver o queixo de Jill cair. Era bvio que ela esperava que Suzanna fosse elogi-la, pois era to magra que os ossos at saltavam. Embora soubesse que tudo o que Jill dissera no passava de um monte de bobagens, Suzanna ficara indignada, especialmente porque Neil Ardrey era a nica pessoa que podia ter contado a histria a ela. Como ele se atrevera a falar de Alex daquela maneira? Tenho a impresso de que j vi voc em algum lugar... murmurou Jill franzindo a testa, intrigada. Suzanna se fez de desentendida. mesmo? Tem certeza de que no nos encontramos antes? insistiu a garota, pensativa. Voc amiga de Lydia? Mora em Brighton? professora do colgio de Sian? De repente, os olhos dela ficaram apreensivos. Voc no trabalha para Neil, no ? A resposta no, para todas as perguntas disse Suzanna, com uma alegria maldosa. O que voc faz? Deve ter um emprego! Jill olhou para a mo esquerda de Suzanna e nem disfarou o desapontamento ao ver que ela no usava aliana. Devo, ? replicou Suzanna com ar malicioso. Como sabe se preciso de um emprego? Eu poderia ser amante de Neil ou... Parou de falar e engoliu em seco. Ele estava bem a sua frente. Jill deu uma gargalhada histrica. Que senso de humor terrvel! Deu as costas para Suzanna e segurou o brao do namorado. Podemos ir, Neil? Prometi a mame que chegaria em casa antes das quatro para ajud-la nos preparativos do jantar, lembra-se? Sim, claro. Ele se virou para Suzanna e informou: Sian est no quarto dela e quer falar com voc. E, sem esperar por uma resposta, saiu da sala com Jill. Ser que Neil ouvira o que ela havia dito? Baseando-se no olhar que lhe lanara, ela podia jurar que sim. Agora, devia estar achando que ela quem tinha segundas intenes em relao a ele! Comeou a subir a escada, alarmada e irritada ao mesmo tempo. Eu merecia uma surra! murmurou em voz alta, e ouviu algum rir. Levantou a cabea e deu com os olhos marotos de Lydia. Por que voc haveria de merecer uma surra? perguntou ela. Suzanna ficou muito vermelha. Oh, nada murmurou. Neil disse que Sian queria falar

comigo? Sim, ela est no quarto direita falou a senhora, mais sria agora. Voc poderia me responder uma pergunta, honestamente? Se puder... Mas, s pelo fato de me pedir assim, j estou esperando uma pergunta que absolutamente no gostaria de responder! Lydia sorriu. Voc uma garota estranha... Tem o que, no meu tempo, as pessoas costumavam chamar de sinceridade. Mas, hoje em dia, acham que falta de educao a gente dizer o que realmente pensa. Bem, qual a pergunta? quis saber Suzanna, resignada. Voc acha que Sian est realmente apaixonada por seu irmo? Suzanna suspirou fundo. Sinceramente, eu no sei. E tambm no posso afirmar que Alex a ama. Tenho certeza de que ele acredita ou acreditava nisso. Mas acho que nenhum dos dois sabe ao certo o que sente realmente. Se bem que isso no faz muita diferena, no ? A partir do momento em que uma pessoa acredita que est apaixonada, o resultado o mesmo. Compreendo... Lgico, se eles tm convico de que esto se amando, se no estiverem, no far a mnima diferena. isso o que voc quis dizer, no ? Bem, talvez eu no seja a pessoa mais indicada para julg-los. E por que no? Eu nunca... Suzanna se intimidou e parou de falar. Voc nunca... ? Oh, no nada importante. melhor eu ir ver Sian. Ela est esperando. Voc no vai terminar aquela frase? Que maldade! Eu vou morrer de curiosidade! Gostaria de saber o que que voc nunca fez... Mas Lydia parecia saber a resposta. Ora, nunca fiz um monte de coisas... Nunca viajei ao redor do mundo, nunca tomei sopa de ninho de passarinho, nunca escalei o monte Everest... A velha riu. Voc muito boa nisso! Nisso o qu? Em se desvencilhar do assunto... sem sair dele. Agora, v ver minha neta. Ainda com as faces coradas, Suzanna abriu a porta que Lydia indicara e encontrou Sian sentada na cama com as pernas cruzadas em posio de ltus, as mos apoiadas nos joelhos e os olhos fechados. Meditando? perguntou. A garota abriu os olhos devagar. Suzanna, Neil me disse que Alex saiu da agncia por vontade prpria, que no foi despedido. verdade? Os olhos dela estavam cheios de lgrimas. , sim. Alex conseguiu um outro emprego. Foi passar uns tempos na Espanha e s comear a trabalhar quando voltar. Ele no quis continuar a trabalhar para o seu irmo, voc sabe...

A voz de Suzanna falhou, quando ela viu as lgrimas deslizando pelo rosto de Sian. Mas o que h de errado, Sian? perguntou com doura. No chore assim... Tirou um leno do bolso e passou sobre o rosto molhado da garota. Vamos, pare com isso. Qual o problema? Alex murmurou ela entre soluos, empurrando a mo de Suzanna. Voc no precisa se preocupar, o emprego novo melhor do que o antigo, o salrio mais alto... Voc no compreende? Eu. desisti de tudo porque Neil ameaou despedi-lo da agncia! Fiquei com medo de que Alex no conseguisse outro trabalho. E Neil disse que no ia deixar eu receber a herana. O que seria de ns, ento? No teramos nem um lugar onde morar. Achei que Alex passaria a me odiar, pois sua carreira estaria arruinada! Alm do mais, eu no sei como cuidar de uma casa. Tenho jeito para cozinhar, mas no seria o suficiente. Neil disse que eu faria papel de boba se tentasse, que mais cedo ou mais tarde Alex ficaria decepcionado comigo. E eu achei que ele tinha razo! Oh, como o odeio! Sian cobriu o rosto com as mos e desatou a chorar. Suzanna ouvira tudo com ateno. Descobrira finalmente como Neil persuadira a irm a desistir de Alex. Puxou as mos da menina para secar-lhe o rosto novamente e fez com que ela pegasse o leno. Assoe o nariz e oua o que eu tenho a dizer. Voc est responsabilizando seu irmo por uma atitude que "voc" tomou, certo? Bem, Alex saiu da agncia do mesmo jeito e conseguiu outro emprego. Estaria tudo bem se Neil no houvesse se intrometido. Ele me fez ficar com medo! Suzanna balanou a cabea e respirou fundo. Acho que teria sido um desastre um casamento entre vocs, Sian. Voc concorda com Neil! - acusou ela, cheia de dio. Est do lado dele! Como pode?! Eu no estou do lado de ningum, a no ser, talvez, de Alex! Voc o magoou indo embora sem explicar direito por qu. Nem ao menos quis saber se ele estava disposto a enfrentar seu irmo, se estava com medo, como voc. Sinto ter de dizer isso, Sian, mas voc muito imatura para se casar, seja l com quem for. Alex est bem agora e no quero que se machuque novamente. Creio que o melhor voc se manter afastada dele, est bem? Sian apertou o leno entre os dedos, o queixo trmulo. Suzanna estava com muita pena da garota, mas precisava impedi-la de ver Alex novamente. Se isso acontecesse, a histria se repetiria e, claro, no iria funcionar. Levantou-se e encaminhou-se para a porta. Lamento ter sido um pouco dura, mas foi necessrio. Se eu fosse voc, comearia a pensar mais em mim mesma. Existem tantas coisas que pode fazer! Por que no se empenha em aprender a cozinhar, pintar,

desenhar, ou qualquer outra coisa de que goste? melhor do que ficar parada, chorando, sem produzir nada. No leve em conta o que seu irmo pensa ou deixa de pensar: ele no voc, no pode viver a "sua" vida. Sian levantou os olhos vermelhos e Suzanna percebeu que sentia uma grande afeio por ela. Teve vontade de abra-la mas, em vez disso, disse: Voc precisa crescer e amadurecer, Sian! Em seguida saiu, fechando a porta atrs de si.

CAPTULO VII
Suzanna passou os dias seguintes ocupadssima com as reformas do chal. Acordava ao nascer do sol e ia para a cama antes das dez da noite, quase morta de cansao. Ao levantar, certa manh, percebeu que o outono chegara: o ar estava fresco, havia um delicioso aroma das folhas secas e a temperatura baixara bastante. Enquanto tomava o caf, ficou observando o jardim atravs da janela da cozinha. Deteve os olhos numa teia de aranha construda entre os galhos de uma rvore. Os fios delicados brilhavam por causa das gotinhas de orvalho. Ela pegou um pedao de papel e comeou a desenhar aquela rede perfeita. Depois de fazer alguns traos, parou, lembrando-se de que precisava terminar de arrumar o quarto pequeno, antes de voltar para Londres para pegar Alex no aeroporto. Um pssaro negro pousou no mesmo galho de rvore onde havia a teia de aranha, levantou o bico alaranjado para o cu e comeou a cantar. Suzanna ficou admirando a pequena ave, at que a viu levantar vo e sumir. Distrada, olhou para o pedao de papel onde estivera desenhando. Enquanto rabiscava, havia feito o rosto de Neil. Droga! murmurou, amassando o papel at transform-lo numa bola. Atirou-o na cesta de lixo com raiva, e foi acabar a decorao do quarto. Como no esperava visitas, deixara o rosto completamente sem maquilagem, amarrara um leno na cabea para que os cabelos no se sujassem de tinta e vestira suas roupas mais velhas: um jeans desbotado, camiseta e tnis velhos. Durante toda a semana no fizera nada alm de trabalhar; no conseguira sequer ler um nico pargrafo dos livros de Hardy que havia trazido. Na realidade, no tinha tempo nem para pensar e estava grata por isso. Se pensasse, seria inevitvel que Neil Ardrey fizesse parte de seus pensamentos. Mesmo assim, muitas vezes, nas horas mais estranhas do dia, ela se pilhava recordando o rosto marcante, a voz grave, os olhos verdes. Uma hora mais tarde, estava pintando o teto do quarto,

empoleirada no ltimo degrau da escada de pedreiro, quando ouviu o rudo da porta da frente se abrindo. Suzanna! Ela estremeceu ao ouvir aquela voz. Desceu alguns degraus com cuidado, colocou o pincel dentro do balde e limpou as mos num pedao de estopa. Neil estava no hall, ao p da escada, olhando para cima. Por que no bateu na porta? perguntou ela. Eu bati, mas acho que voc no ouviu. Ento, devia ter ido embora, em vez de entrar sem ser convidado. Estou muito ocupada; preciso terminar a decorao antes de quartafeira e ainda tenho um quarto inteiro por fazer. Suzanna falava com exasperao e segurana. No entanto, sentiase insegura e perturbada, como sempre acontecia na presena dele. Neil estava mais atraente do que nunca naquela manh: usava uma cala esporte e uma camisa verde-escura. O colarinho aberto deixava mostra parte do peito largo, coberto de plos escuros. Suzanna engoliu em seco. Era apenas um homem, s isso! Por que se deixava impressionar tanto? Mesmo quando estava sozinha, bastava pensar nele para sentir as mos geladas e uma estranha inquietao invadi-la. E agora, diante dele, a coisa piorava ainda mais! Tinha que acabar com aquilo, custasse o que custasse! Devo subir ou voc vai descer? perguntou ele, apoiando um p no primeiro degrau. Suzanna sentiu um frio no estmago. Olhou de relance em direo ao quarto e, num impulso, desceu a escada, parando um degrau acima de Neil. Neil sorria, como se houvesse adivinhado os pensamentos dela. O que que voc quer? perguntou ela. Neil ergueu uma sobrancelha maliciosamente. Devia tomar mais cuidado com o que pergunta. No brinque, sr. Ardrey! Talvez tenha tempo de sobra para conversa fiada, mas eu estou ocupada. Quer dizer logo o que deseja para que eu possa voltar ao trabalho? O sorriso desapareceu dos lbios dele. Decididamente, charme no o seu forte! Acontece que no estou interessada em fazer charme para voc. Por qu? No gosta de homens? Suzanna olhou-o com raiva. No nego que os homens tm l suas utilidades. Mas, no momento, no ser voc quem eu escolherei! Tem a memria fraca, sr. Ardrey? J esqueceu que adoro o meu irmo e que voc foi a causa do sofrimento dele? Eu estava preocupado com Sian! Acredite ou no, eu a amo muito! Suzanna deu uma gargalhada. Fiz o que achei melhor para minha irm acrescentou ele, com uma certa irritao. Ela apenas uma garotinha inocente! E, para ser honesto, estou comeando a achar que Alex no tinha ms intenes,

como pensei. Talvez estivesse mesmo apaixonado. Reconheo que posso ter cometido um engano. Com ar irnico, Suzanna cruzou os braos. Voc no parece muito seguro do que diz... Ao ouvi-la, Neil perdeu totalmente o controle. Ser que no pode se colocar no meu lugar? berrou. Admito que posso ter me precipitado e julgado mal o seu irmo. Sinto muito se feri os sentimentos dele, mas tudo o que eu queria era impedir que Sian fizesse uma loucura! Se no agisse rpido, poderia ser tarde demais! Isso no justifica o fato de voc espalhar por a que Alex um caa-dotes! Neil arregalou os olhos, surpreso. Do que que voc est falando?! No contei nada do que aconteceu a ningum! Acha que eu queria ver minha irm envolvida em um escndalo? No sou idiota! Mas a sua namorada sabia de tudo! Ele examinou o rosto de Suzanna atentamente. Minha namorada? repetiu. Jill Hardwick?! Ela mencionou algo a respeito? Ela parecia realmente encantada e orgulhosa com seu ato de herosmo! Afinal de contas, voc salvou sua irmzinha indefesa das garras de um vilo! Ela sabia que voc era a irm de Alex? Imagino que no, pois os comentrios que fez a respeito de Alex foram odiosos, para no dizer cruis! Se sabia, ento, ela estava querendo me humilhar. Neil deu meia-volta e se dirigiu para a cozinha. Depois de um momento de hesitao, Suzanna o seguiu. Ele estava parado junto janela, observando o jardim, e Suzanna notou que observava a mesma teia de aranha que prendera sua ateno horas antes. Assim que ela se aproximou, Neil virou-se para olh-la, com uma expresso de sofrimento no rosto. Voc no vai acreditar, mas eu no disse absolutamente nada a Jill. Se ela sabe de alguma coisa, porque outra pessoa lhe contou. Talvez tenha sido a prpria Sian. Elas estiveram juntas bastante tempo, ultimamente. Ele deu um suspiro. Lydia no esteve passando muito bem e Sian e Jill tm passado algumas tardes com ela. Vov no to forte quanto aparenta... Lydia maravilhosa disse Suzanna com sinceridade. , sim. Sofreu muitas decepes e tristezas durante a vida, mas nunca a vi se lamentando. Meu av morreu h mais de quarenta anos e ela nunca quis se casar novamente. E no lhe faltaram pretendentes! Um deles me contou certa vez que pediu a mo de vov sistematicamente durante um quarto de sculo. Ela sempre recusou. Dizia que jamais amaria outro homem. Neil falava com emoo evidente. Que bonito! exclamou Suzanna comovida. Como era o seu

av? "Como voc?", completou em pensamento. Se assim fosse, seria fcil de entender por que Lydia jamais quisera se casar novamente. Neil voltou a olhar para o jardim e continuou a falar: Lydia teve dois filhos: meu pai e Alice. Alice morreu afogada aos dez anos; estava com o meu pai em um barco, que acabou virando. Ele no conseguiu salvar a irm e jamais se conformou com isso. Desde esse dia, passou a ter pesadelos horrveis. Lydia estava viva h apenas um ano quando isso aconteceu. O choque deve ter sido insuportvel. Suzanna o ouvia penalizada. Como que, depois de golpes to violentos, Lydia ainda conseguia sorrir, ter aquela serenidade? Ningum imaginaria que a vida tivesse sido to cruel com ela. Meu pai tornou-se um homem amargurado prosseguiu Neil. No conseguiu superar o complexo de culpa por causa da morte da irm. Eu s soube dessa histria depois de adulto. Na minha infncia, ele me parecia sempre muito distante! Jamais demonstrava o que estava sentindo. Ele devia ter medo de amar, porque poderia se machucar de novo disse Suzanna. claro. Mas s fui compreender isso aos vinte anos de idade. Exatamente um dia aps a morte dele. Eu estava chocado, mas no estava triste. Sentia-me muito culpado por isso. Ento, Lydia, percebendo a minha aflio, resolveu me contar. Ela muito intuitiva, capta as coisas no ar. Suzanna corou ao lembrar dos olhares significativos que a velha senhora lhe lanara no dia do almoo. Quando jovem, eu cheguei a odiar meu pai recomeou Neil, os olhos ainda fixos na janela. Ele e minha me viviam brigando. noite, no meu quarto, eu cobria a cabea com o travesseiro, tentando no ouvir os gritos deles. Mas no adiantava muito. Suzanna estava assombrada; acabara de descobrir um Neil diferente, novo, desconhecido. E eu culpava meu pai, claro continuou ele. Ele era to frio! Instintivamente, eu tomava o partido de mame, que afinal era quem estava comigo o tempo todo. Ele respirou fundo, estremecendo quase que imperceptivelmente. Minha me era linda, doce, delicada... Para mim era a mulher mais virtuosa e perfeita do mundo. Mas eu estava redondamente enganado; todo aquele amor e bondade era apenas uma fachada! Somente depois da morte de papai, quando ela fugiu para a Itlia com um amante, foi que Lydia me contou a verdade. Assim mesmo, no contou a histria toda, pois no queria me magoar muito. Tentou me convencer de que mame estava doente, que sofria de uma neurose e que, quando comeou a envelhecer, piorou, aterrorizada com a idia de perder seus atrativos femininos. Ento, ela comeou a arranjar amantes. Tantos quantos podia conseguir, pois assim sentia-se mais jovem e confiante. De qualquer forma, isso j no faz a menor diferena, agora. O que me di saber que papai sofreu muito e que eu o culpei injustamente.

Neil virou-se de repente e Suzanna se encolheu, ao ver a imensa amargura que havia no olhar dele. Sabe por que estou lhe dizendo tudo isso, Suzanna? Ela s conseguiu balanar a cabea, negando. Nem eu disse ele, com um sorriso triste. Nunca contei essas coisas a ningum. Quando mame morreu, fui Itlia buscar Sian. O amante j havia ido embora, levando a metade dos mveis e todo o dinheiro dela. Sian foi deixada com uma empregada. Ento, eu a trouxe para a casa de Lydia. Sian filha de seu pai? perguntou Suzanna com suavidade. Eu me fiz a mesma pergunta durante muito tempo respondeu ele, pesaroso. E, admito, esta era a razo pela qual eu no me aproximava muito dela. Simplesmente no conseguia! "Pobrezinha!", pensou Suzanna. Entendia como Neil devia se sentir, mas Sian era apenas uma criana! No era culpa dela se sua me fora infiel ao marido. medida que Sian crescia, no entanto, ficava cada vez mais evidente sua semelhana com Lydia continuou ele. Percebi, ento, que me sentia culpado por t-la mantido afastada de mim, exatamente como meu pai fizera comigo. Eu a amo muito, acredite. No entanto, por mais que me esforce, no consigo deixar de temer que ela comece a se portar como minha me. Oh, no! Como pode pensar tal coisa? Isso absurdo, Neil! Voc no conheceu minha me. Ela enganava a todos com seu jeito doce e compreensivo, com sua beleza cativante. Ningum jamais suspeitou que ela era uma... Ele fez um gesto vago com a mo. Bem, foi por isso que fiquei to descontrolado quando Sian fugiu com seu irmo: tive a ntida impresso de que ela estava imitando minha me. Se est procurando um exemplo para Sian, deveria olhar para sua av, no para sua me observou Suzanna. Acho que voc est certa. Mas, quando li aquela carta, no consegui pensar com clareza, entende? Fiquei muito bravo... Queria quebrar coisas, agredir as pessoas... Suzanna sorriu. Eu me lembro! Voc teve sorte disse ele. Precisei me conter para no quebrar o seu pescoo. No queria acreditar que Sian no estava no seu apartamento. Mal pude manter a calma! Voc no conseguiu manter a calma! Voc muito sincera. Acho isso maravilhoso. Diz o que tem vontade, nunca esconde seus pensamentos, opinies... "Nunca?", pensou ela, angustiada. "Receio que esteja enganado. Existem muitas coisas que no quero jamais que voc saiba." Agora que Suzanna comeava a compreender o porqu da prepotncia e arrogncia de Neil, estava disposta a perdo-lo por ter invadido seu apartamento, por ter agido mal em relao a Alex, por t-la beijado fora... Contudo, nada alterava sua determinao em no se

deixar envolver. Isso jamais! V se trocar e deixe-me lev-la para almoar disse ele subitamente, olhando divertido para as roupas dela. Gostaria que me desse alguns conselhos a respeito de Sian. Desta vez, juro que a ouvirei. J me conformei com o fato de minha irm no querer estudar numa universidade. Mas acho que ela precisa fazer alguma coisa. O problema que ela no se decide. Suzanna puxou o leno da cabea e seus cabelos castanhos caram suavemente sobre seus ombros. Eu no devia parar com o trabalho agora disse, embora no parecesse muito decidida. Na realidade, queria aceitar o convite. Contudo, sabia que no seria prudente fazer isso. Por favor insistiu ele. Suzanna sorriu. Se voltarmos l pelas trs horas, poderei trabalhar um pouco durante a tarde. S que no estou preparada para enfrentar um restaurante fino: meus cabelos esto horrveis, e estou cheirando a tinta. Vou precisar de pelo menos uma hora para conseguir me arrumar um pouco. Pois eu espero o tempo que for necessrio concedeu ele, satisfeito. No precisa se preocupar. Pensei em ir a um pequeno restaurante que vi, logo na entrada do povoado. O "Stag"? timo! A comida excelente. Suzanna ficou aliviada. Ela e Alex conheciam os donos do restaurante desde crianas. Tudo bem, ento. Fique vontade, vou me arrumar o mais rpido possvel. Enquanto tomava banho, tentando tirar os ltimos vestgios de tinta das unhas com uma escovinha, ela repensou tudo o que Neil lhe dissera. Obviamente, Sian no sabia nada a respeito do passado da me, mas, mesmo assim, devia ter muitas lembranas no subconsciente, pois convivera com a me at os oito anos. No era de se estranhar que fosse uma garota to insegura e tmida. Neil, por sua vez, tambm sofria, sentindo-se culpado por causa da irm. Seu autoritarismo e arrogncia, suas atitudes violentas e intolerantes encobriam um homem sensvel. Havia crescido num ambiente carregado, cheio de conflitos. Aprendera que o relacionamento entre um homem e uma mulher somente significava sofrimento e mgoa; qualquer mulher que se envolvesse com ele estaria, na certa, procurando encrenca... Sentindo uma estranha euforia, Suzanna vestiu o robe, depois de enxugar o corpo, e foi para o quarto se vestir. Como no havia trazido muitas roupas, escolheu uma blusa cor de creme e uma saia marrom, bem simples. Era o bastante para um almoo no "Stag". Alm disso, no queria chamar a ateno de Neil. Olhou-se no espelho da penteadeira e no gostou do que viu: seu rosto estava afogueado, os olhos brilhantes demais. Convencendo-se de que aquilo era devido ao banho quente,

desembaraou os cabelos midos com o pente. Depois fez uma maquilagem bem leve e, antes de sair, consultou o espelho mais uma vez, perguntando-se, intrigada, por que Neil resolvera lhe revelar tantos segredos. Ele ainda se encontrava na cozinha, sentado ao lado da janela, distrado com o livro que Suzanna deixara sobre a mesa. Por isso, no se deu conta de que ela havia voltado. Ela aproveitou a oportunidade para admir-lo. Os cabelos negros estavam desalinhados e, visto de perfil, o queixo ficava ainda mais pronunciado. A viso dos plos negros que se insinuavam para fora da camisa aberta a fez estremecer. Sentiu-se invadida por uma estranha sensao e mordeu os lbios. Sabia o que desejava. "No", censurou-se. As conseqncias seriam desastrosas! Neil levantou os olhos e, ao v-la, sorriu. Examinou-a da cabea aos ps com admirao. Voc parece uma menininha bem comportada, pronta para sair com o papai comentou. Ela arqueou as sobrancelhas, zombeteira. Ora, voc no to velho assim... ou ? Neil atirou o livro sobre a mesa e caminhou na direo de Suzanna, fitando-a de maneira ameaadora. Isso uma provocao? perguntou, a voz carregada de sensualidade. Amedrontada, ela se fez de desentendida: Vou pegar um casaco. Acho que estou com frio. Saiu quase correndo e, da escada, ouviu a risada divertida de Neil. Seu rosto ainda estava vermelho quando voltou com o casaco. Pronto? perguntou, mantendo uma certa distncia. Sim. Estou pronto h muito tempo... Suzanna no entendeu bem o sentido daquelas palavras; contudo, achou mais prudente no comentar nada. Ento, vamos! disse simplesmente, abrindo um sorriso radiante.

CAPTULO VIII
O "Stag" estava apinhado de gente. Suzanna sentou-se em uma mesa de canto, enquanto Neil foi fazer os pedidos e providenciar os drinques. Ele retornou com um clice de vinho branco e uma caneca de cerveja nas mos. Pedi galinha especial moda da casa informou. Sentou-se em frente a Suzanna. um dos pratos mais famosos daqui comentou ela, olhando para um rapaz que estava perto do balco. Neil dirigiu o olhar na mesma direo. Algum conhecido? um velho amigo de Alex.

Voc morava aqui quando era criana? Sim, s fui para Londres quando entrei na faculdade. Mas continuo vindo para c sempre que posso. Quando mame morreu, eu quis vender o chal, mas ela queria que o conservasse. Por que sua me no queria que voc vendesse o chal? Suzanna contou a conversa que tivera com o advogado. Mas Alex est mais estabilizado, agora emendou, assumindo um ar de desafio. Quando voltar da Espanha, talvez concorde em vender o chal. Ele muito orgulhoso e vai argumentar contra, mas acho que conseguirei convenc-lo. Sei que, agora, mame aprovaria. Alex significa muito para voc, no ? Ele meu irmo! explodiu Suzanna, agressiva. Relacionamentos entre irmos nem sempre so muito bons argumentou Neil. Suzanna se arrependeu da exploso ao compreender que Ardrey estava se baseando na prpria famlia. Lydia significa muito para voc tambm, no ? Neil a fitou por um momento, depois concordou com um gesto de cabea. Como era sua me? perguntou ele em seguida. Voc quer dizer... fisicamente? No, refiro-me personalidade. Era parecida com voc? No muito. Ela era mais irrequieta, mais... nervosa. Estava sempre muito preocupada com Alex e papai! Meu pai tinha problemas respiratrios. Mame morria de medo que Alex viesse a ter os mesmos problemas, pois a sade dele era bem frgil e, por outro lado, ela no se preocupava muito comigo. Eu sempre fui mais forte do que Alex. Raramente adoecia. Neil sorriu. Quer dizer que voc j era forte desde menina! Nesse instante, a dona do restaurante chegou com a comida. Ol, Susie! Voc andava sumida! Como vai? Alex est bem? Estamos timos, obrigada. Como vo voc e o Pete? Muito ocupados como sempre, graas a Deus! Bem, espero que gostem do frango! Ela se afastou e Neil olhou para Suzanna, intrigado. Susie? assim que a chamam? Ela fez uma careta. No! Eu odeio esse apelido! Prefiro ser chamada de Suzanna. Tambm prefiro Suzanna, combina mais com voc. Neil olhou ao redor. Nunca havia comido num lugar assim, antes. Eu j imaginava. Ele pareceu surpreso. Como assim? Que tipo de restaurante voc imagina que eu freqente? Ora, do tipo bem claro, em Londres ou Nova Iorque. Por que voc seguiu a carreira de artista? A mudana repentina de assunto pegou Suzanna desprevenida.

Bem... acho que... sou boa nisso. Gosto do meu trabalho, mais do que qualquer coisa no mundo. Um sorriso estranho surgiu no rosto de Neil. Mais do que qualquer coisa? "Droga, por que ele est me olhando assim?", pensou ela, confusa. Trabalhar muito importante para mim declarou desviando o olhar. Mas ns no viemos para c para falar de mim, no ? Voc disse que queria alguns conselhos a respeito de Sian. Suzanna acabava de perceber que Neil no mencionara a irm uma nica vez. melhor comermos, antes que a comida esfrie disse ele, para surpresa dela. Ficaram em silncio por um longo tempo, at que Neil pegou o ltimo pedao de batata em seu prato. Este restaurante merece a fama que tem! elogiou. Servem caf aqui? Suzanna fez um gesto, chamando a amiga. Ela j vai trazer o caf. Neil acendeu um cigarro e Suzanna ficou olhando a espiral de fumaa desaparecer lentamente no ar. No sei mais o que fazer com Sian disse ele de repente. Ela parece que fica surda e muda quando tento falar sobre o futuro. No quer conversar a respeito, nem mesmo com vov. Foi mais ou menos idia de Lydia eu falar com voc. Voc gostou muito dela, no? Muito. A proprietria do restaurante trouxe o caf e retirou os pratos da mesa. Estava delicioso come sempre elogiou Suzanna. A simptica senhora sorriu: Fico contente por terem gostado. Quando ficaram novamente a ss, Suzanna disse: Sian me falou que quer aprender a cozinhar. Quer o que? perguntou ele, quase gritando. Suzanna enrubesceu. No precisa ficar zangado! Existem bons cursos de artes culinrias em Londres. Sian poderia se profissionalizar. Arte culinria no se restringe apenas a se fazer comida. Para ser bem franca, acho que ela nem sabe ao certo se culinria mesmo o que quer fazer, mas, de qualquer modo, no lhe far mal entrar para um desses cursos. Ao menos, j um primeiro passo, no concorda? Neil terminou de tomar o caf, calado e pensativo. Vamos, vou deix-la no chal disse, finalmente. No fez nenhum comentrio sobre Sian. Permaneceu calado durante todo o caminho, preocupado com alguma coisa. Dirigia automaticamente, com os olhos pregados na estrada. Quando parou em frente ao chal, virou-se para Suzanna e apoiou os braos na direo. No conheo voc direito... disse, quebrando o silncio. Mas tenho a impresso de que a conheo h muito tempo. No estranho? Ela deu um sorriso amarelo.

Sim. Neil acariciou o rosto dela, suavemente, com a ponta dos dedos. Voc to sincera... to corajosa... Obrigada. Suzanna se sentia encabulada, no tanto pelas palavras, mas sim pelo olhar profundo, fixo em sua boca. Voc leal, tambm. Tenho certeza de que seria capaz de dar a prpria vida para defender Alex. Ela virou o rosto para fugir da carcia e do olhar. Preciso ir agora. Fez meno de abrir a porta. Suzanna... Ela sentiu a garganta subitamente seca e o corpo trmulo. Tentou lutar contra a fraqueza que a invadiu, mas estava presa quele olhar, ao som rouco daquela voz que pronunciara seu nome de maneira to especial. Eu... preciso ir insistiu, num fio de voz. A reao de Neil foi inesperadamente violenta. No! gritou, segurando-a pelos ombros e puxando-a para si. Em seguida, tomou posse dos lbios dela com tal fria que chegou a machuc-la. Ainda assim, uma onda de prazer a invadiu e Suzanna percebeu que no teria foras para reagir. Correspondeu ao beijo com ardor, abrindo os lbios ansiosa para permitir que o beijo se aprofundasse ainda mais. Neil deslizou as mos pelas costas dela, depois para dentro da blusa e envolveu os seios firmes possessivamente. Um gemido abafado escapou da garganta de Suzanna. Sentiu o contato daquelas mos quentes massageando-lhe os mamilos endurecidos e seu corao disparou, seu corpo estremeceu de desejo. Neil fez com que ela apoiasse a cabea no encosto do banco, sem parar de beija-la. Tonta de prazer, ela gemeu quando ele mergulhou os lbios midos em seu pescoo. Fez um esforo sobre-humano para raciocinar, tentando se agarrar ao ltimo vestgio de sensatez que lhe restava. No queria fazer amor com Neil, o que estava acontecendo entre eles era uma loucura! No queria amar aquele homem! Queria permanecer como sempre fora, independente e auto-suficiente, sem entrega e sem envolvimento. No, no podia desistir de tudo em que sempre acreditara! No queria ser uma mulher submissa, para quem o amor de um homem era o nico alimento. Mas pressentia que acabaria dando a Neil tudo o que ele queria. Sentia que no teria foras para lhe negar absolutamente nada, mesmo que as exigncias dele fossem absurdas, completamente descabidas. E isso a aterrorizava! A mo dele deslizou por baixo da saia dela e comeou a acariciar as pernas, as coxas... Num impulso, Suzanna abriu os olhos e empurrou as mos que a acariciavam. No... no... eu no quero... Neil encarou-a com os olhos nublados de paixo, as pupilas enormes, os lbios entreabertos. Suzanna...

Voc no vai me possuir no banco da frente de um carro! Ele pareceu surpreso por um momento, mas, em seguida, a sombra de seus olhos se dissipou. No concordou meio sem jeito. Desculpe. s vezes as coisas escapam do meu controle. Coisas como suas mos? Suzanna puxou o trinco da porta e saltou do carro, rezando para conseguir andar com firmeza. Neil se inclinou para a janela e perguntou: Janta comigo, hoje? Precisamos conversar. Ns j conversamos. Alm disso, estou muito ocupada. No vou jantar com ningum. Ela o encarou com severidade: Vou ser direta: eu no quero v-lo nunca mais. No quero ter um caso com voc, isso s iria complicar a minha vida. Por favor, mantenhase afastado de mim, esquea que me conheceu. Voc pode fazer isso? Com a maior facilidade! No acredito. Acho que vai ficar pensando em mim... Ora, quanta presuno! Voc nunca esteve em meus pensamentos, Neil Ardrey! jamais estar! Ele curvou os lbios num sorriso irnico, enfiou a mo no bolso e tirou um pedao de papel amassado. Suzanna olhou-o intrigada, e s depois de alguns segundos compreendeu o que era aquele pedao de papel: nada mais, nada menos, do que o desenho do rosto dele! Nunca entrei em seus pensamentos? zombou ele. Muito vermelha, Suzanna deu de ombros: So apenas uns rabiscos. Eu no penso em voc! Ele ficou muito srio. Rabiscos?! Como poderia me desenhar se no estivesse pensando em mim? Voc no tinha o direito de bisbilhotar na minha casa! explodiu ela, furiosa. E muito menos de pegar qualquer coisa! Me d esse papel, agora mesmo! Curvou-se para agarr-lo, mas Neil puxou-o depressa, colocando-o de volta no bolso. Nada disso falou calmamente. Quero ficar com o desenho, gostei dele. Voc o jogou na cesta de lixo, portanto no o queria. Suzanna endireitou os ombros e deu-lhe as costas. Foi embora sem dizer mais nada, fervendo de raiva. No iria se expor ao ridculo de brigar por causa de um papel velho e amassado! "Por que no queimei aquela droga?", pensava. Ao alcanar a porta do chal, viu um envelope sobre o capacho e pegou-o sem dar muita importncia. S foi examin-lo na cozinha: era um telegrama. Abriu depressa o envelope e ficou branca, ao ler o contedo. Desabou sobre uma cadeira, sentindo-se repentinamente muito fraca. O que foi? Alguma coisa errada? perguntou Neil,

aproximando-se. Suzanna no havia fechado a porta e ele a seguira. Alex est no hospital. Os dedos dela tremiam segurando o telegrama. Oh, por que no tem um telefone aqui? J poderia estar na Espanha a essa altura. Vou ter que ir a Londres para buscar meu passaporte e arrumar a mala. S vou conseguir chegar ao aeroporto noite, e talvez no haja mais nenhum vo at amanh de manh. Ela olhou para Neil, o rosto cheio de angstia e ansiedade. Febre tifide... fatal? Pelo que sei, uma doena grave. Mas Alex jovem; tenho certeza de que poder superar esse problema. Hoje em dia existem drogas muito poderosas. Ele consultou o relgio. Meu carro mais rpido do que o seu. Pegue suas coisas. Eu a levo para Londres. Suzanna olhou ao redor, muito confusa. No preciso de nada, exceto do passaporte. Neil tomou-a pelo brao e a conduziu para fora. Se tivermos sorte, chegaremos a Londres em uma hora disse, decidido. Subitamente, Suzanna se deu conta de que ele estava resolvendo tudo por ela. Parou de andar e o encarou, franzindo a testa! Posso ir no meu carro, no necessrio que voc venha comigo. gentileza sua, mas... Voc no est em condies de dirigir argumentou Neil, com firmeza. Ela achou que deveria protestar, porm ficou quieta e deixou que Neil a ajudasse a entrar no carro. Sentia-se realmente fraca. Ficou olhando para a frente, as mos trmulas sobre seu colo. Ele deu a partida e saiu a toda velocidade. Depois de algumas milhas, Suzanna quebrou o silncio. Seus olhos estavam rasos d'gua. Alex no forte. como papai. Talvez no consiga reagir, se estiver sozinho. Preciso chegar logo ou ele vai morrer! Neil tomou a mo dela com carinho. Voc vai chegar logo, no se preocupe. Minha companhia tem um jato particular; podemos utiliz-lo. Enquanto voc estiver fazendo as malas, eu me comunicarei com o piloto. Agora, as lgrimas escorriam pelo rosto de Suzanna. Neil apertou os dedos dela com mais fora. No chore, isso no combina com voc! Alex vai ficar bom, tenho certeza. No pense no pior, Suzanna, no deixe sua imaginao ir longe demais. Ele est no hospital, recebendo exatamente o que precisa no momento. Desculpe murmurou ela. Abriu a bolsa, tirou um leno e enxugou o rosto. Depois pegou o estojo de p compacto. Ficou horrorizada com a imagem que viu refletida no espelhinho: as faces manchadas de lgrimas, os olhos inchados, o nariz vermelho. Rapidamente passou a esponjinha do estojo no rosto e um pouco de batom nos lbios ressecados, que no paravam

de tremer. Neil deu-lhe uma olhada rpida com o canto dos olhos. Assim melhor disse. Agora, est com uma aparncia mais... civilizada. Suzanna fez uma careta. Obrigada. No sabia que estava to horrvel, antes. Ele riu. Esta a minha garota. Agora, estou vendo que voc est normal novamente. No sou sua garota! protestou Suzanna. Discutiremos isso mais tarde. No momento, preciso me concentrar na estrada. Seja uma boa menina e fique quietinha at chegarmos em Londres, est bem? E tambm no sou uma menina! disse ela, irritada. Sou uma mulher! Quer parar de me tratar como se fosse meu protetor? Se brigar comigo faz com que voc se sinta melhor, v em frente. Grite vontade, querida. Sei que voc est com medo de mim, que se sente ameaada; por isso est sendo to agressiva. Suzanna arregalou os olhos indignada. Como aquele sujeito se atrevia a cham-la de querida?! Como podia ser to presunoso a ponto de achar que ela reagia daquela forma, irritada e agressiva, para se defender dele? Voltou o rosto para a janela e procurou se distrair olhando a paisagem, que ganhava tonalidades de bronze, com a chegada do outono. No adiantou. Estava queimando por dentro, tal qual um vulco prestes a entrar em erupo. Enquanto isso, Neil continuava concentrado na estrada, dirigindo calmamente...

CAPTULO IX
J passava das onze horas da noite quando Suzanna conseguiu, finalmente, ver Alex. E, assim mesmo, por alguns minutos apenas. Ele parecia dormir, mas estava agitado, balanando a cabea de um lado para outro, balbuciando palavras incompreensveis, e suas mos no paravam quietas, agarrando e soltando a beirada do lenol. Ele est inconsciente? perguntou Suzanna enfermeira. Estava muito impressionada com o estado do irmo. A moa sorriu de leve. No, essa agitao conseqncia da febre explicou. A temperatura esteve altssima, mas, com a medicao que demos a ele, j est baixando. A senhorita no deve se impressionar. Acredito que, em uma semana, seu irmo j estar de p. O caso dele no grave. Alex ficar... totalmente curado? A enfermeira levou o dedo indicador boca, pedindo silncio. Por favor, vamos sair do quarto, agora. O paciente precisa de

repouso. Suzanna deu uma ltima olhada para Alex antes de sair para o corredor. Ele tem possibilidade de ficar totalmente bom, no ? insistiu, j fora do quarto. A enfermeira sorriu com simpatia. claro! Talvez seja apenas uma questo de dias. Por favor, srta. Howard, procure no se preocupar tanto. A doena est controlada. Assim que a febre baixar, seu irmo estar praticamente bom. Poderei v-lo amanh? Certamente. Pode vir visit-lo s treze horas. J encontrou algum lugar para ficar? Poderia arranjar-lhe um quarto aqui no hospital, se desejar. No ser necessrio, obrigada. Fiz reserva no Hotel Alhambra. V com Deus disse a enfermeira, ao se despedir. Suzanna precisou repetir o nome do hotel vrias vezes at que o motorista a entendesse. Depois, recostou-se no banco do carro, suspirando de cansao. Sentia-se agradecida a Neil Ardrey por t-la ajudado. Mas, ao mesmo tempo, desagradava-lhe a idia de ficar devendo favores a ele. E devia muitos. Quando haviam chegado a Londres, sem que Suzanna percebesse, ele dera vrios telefonemas enquanto ela arrumava a mala. Providenciara para que o avio da companhia a levasse Espanha no final da tarde, reservara o quarto no hotel e ainda entrara em contato com uma companhia de aluguel de automveis para ordenar que um motorista fosse busc-la no aeroporto e que ficasse a sua disposio pelo tempo que fosse necessrio. Neil a levara at o aeroporto, e s ento explicara as providncias que havia tomado. Entre surpresa e comovida, ela tentara agradecer, mas s conseguira gaguejar como uma tola. Eu iria com voc, mas tenho um compromisso importante, amanh de manh - dissera ele, ignorando os agradecimentos dela. No pensei que voc... muito amvel em se preocupar tanto comigo, mas voc j fez muito. Agradeo de corao. Porm, acho que agora posso me virar sozinha. Jamais passara pela cabea de Suzanna que Neil pudesse querer acompanh-la na viagem. A mera sugesto disso a deixava quase em pnico. Se surgir algum imprevisto, ligue para o escritrio recomendara ele, estendendo-lhe um carto. Se eu no estiver l, minha secretria a ajudar. No esquea: procure-me, caso haja alguma coisa, est bem? Francamente, eu... comeara ela a gaguejar novamente, sentindo-se embaraada. Mas acabara prometendo que telefonaria, apenas para evitar uma discusso. Est bem, eu farei isso concordou, sorrindo. De repente, sem que ela esperasse, Neil a tomara nos braos. Fora

um beijo, longo, doce, cheio de ternura, que a derretera por dentro. Naquele momento, Suzanna percebera que estava apaixonada. Ento, sara correndo em direo ao avio, apavorada com a descoberta. Durante a viagem, mal podia acreditar no que estava sentindo. Parecia um sonho. Ou um pesadelo. Como podia se apaixonar por um homem que mal conhecia? Como podia se apaixonar... por Neil Ardrey? "Estou vulnervel por causa do problema de Alex", pensava. "Neil est sendo muito gentil e... o que sinto apenas gratido. S isso." Mas, no fundo, ela sabia que era mais, muito mais. O que sentia era amor. Perdida em seus pensamentos, Suzanna observava a paisagem pela janela do carro que fora busc-la no aeroporto. Viu casais caminhando abraados pelas caladas, viu homens solitrios, viu mulheres que pareciam tristes... De repente, percebeu que estava pensando em como seria bom se Neil estivesse ali, com ela. Pare com isso, Suzanna Howard! murmurou com raiva. Voc est ficando louca! Minutos depois, o carro estacionava em frente ao Hotel Alhambra, um edifcio luxuoso de vidro e concreto. O motorista ajudou-a a descer e ela se dirigiu recepo. Ao assinar o registro, notou que era tratada com deferncia especial pelo recepcionista. "Neil deve ser bem conhecido por aqui", pensou, com uma ponta de orgulho. O carregador que a acompanhou at o quarto tambm no parou de falar e de se derramar em gentilezas durante o caminho. A senhora inglesa, certo? Quanto tempo ficar aqui? Gosta do vero? Suzanna respondia automaticamente. Seus pensamentos estavam muito, muito longe dali. Quando o rapaz, finalmente, deixou a mala ao lado da penteadeira e, aps aceitar uma gorjeta, foi embora, ela caiu exausta sentada na cama. Olhou ao redor. O quarto era moderno, espaoso, muito bem mobiliado e, sem dvida, carssimo. Neil reservara uma acomodao de primeira classe e, com certeza, a conta seria astronmica. Ela teria preferido um hotel mais modesto, mais de acordo com seu oramento. "Procurarei uma pequena penso, se precisar permanecer na Espanha por mais tempo", pensou. Levantou-se e desfez as malas, sentindo-se exausta, um pouco dolorida, a testa latejando. Tomou um banho e meia hora depois j estava deitada, as plpebras se fechando de sono. O telefone tocou. Suzanna abriu os olhos assustada: podia ser uma chamada do hospital! A... al? atendeu, sufocada de angstia. Suzanna? Voc est bem? Ao reconhecer a voz de Neil, uma alegria louca a invadiu. De repente, percebeu que j era dia claro. Que horas so? perguntou, com o corao aos pulos. J passam das nove. Dormiu bem?

Sim... Falei com o hospital agora h pouco. Informaram-me que Alex est bem melhor. Que tal o achou, ontem? Parecia pssimo, mas a enfermeira me assegurou que ficar bom em uma semana, mais ou menos. Isso timo! Sian ficou muito preocupada. Ela queria ir at a, mas eu a aconselhei a esperar mais alguns dias. Quando Alex melhorar, voc poder perguntar a ele se gostaria de receber a visita de Sian. Fiz bem, no acha? No posso acreditar no que estou ouvindo! explodiu ela, finalmente. Foi voc que... agora est falando como se... Voc no me parece muito bem interrompeu ele. Comeu alguma coisa depois que saiu de Londres? Alimente-se bem e procure descansar. Seu quarto confortvel? muito bom. Bom demais. Eu pensei em... Cuide-se interrompeu ele novamente. Preciso desligar, agora. Meu dia vai ser cheio, hoje. E no se esquea: se precisar de mim, s telefonar. Providenciei para que o carro ficasse sua disposio. O motorista cuidadoso? , sim. Ele me disse que voc ia pagar a conta. um absurdo, no posso deixar que... Tchau, Suzanna. Ela ouviu um rudo, como um estalo, do outro lado. Parecia... um beijo? Neil gritou, furiosa. Mas ele j havia desligado. Suzanna colocou o fone no gancho e decidiu que no usaria mais o carro. E tambm ia devolver a Neil todo o dinheiro que ele gastara, cada centavo! Estava acostumada a pagar as prprias contas. Jamais poderia permitir que um homem, por mais rico que fosse, pagasse por ela. Mas estava muito confusa. Apesar da raiva, sentia uma estranha felicidade. Era de enlouquecer aquela mistura de sentimentos: gratido e ofensa, admirao e ressentimento, dio e... amor? No sabia como reagir diante da generosidade de Neil. Principalmente porque no conseguia entender por que ele se importava tanto com ela. Quando chegou ao hospital, Alex estava acordado. Sorriu ao v-la e isso deixou-a to feliz que, por pouco, no desatou a chorar. Era inacreditvel que na noite anterior ele houvesse estado to mal. Ol, Susie. A enfermeira disse que voc veio me ver ontem noite. Ele fez uma careta. Ontem foi o pior dia da minha vida! Pensei que ia morrer. Suzanna sentou-se na beirada da cama e segurou a mo dele. Voc estava horrvel mesmo. Confesso que fiquei com medo tambm. Meu Deus! Estou to feliz em v-lo bem novamente! Garanto que estou mais feliz que voc brincou ele. Minha temperatura est normal. Finalmente! Desde quando est doente? H trs dias. Pensei que fosse apenas uma dor de barriga, mas o mdico do hotel fez questo de me examinar. Quando ele disse que eu estava com tifo, fiquei morto de medo! Ento, vim ao hospital e

confirmaram o diagnstico. Ele parou de falar e olhou a irm com carinho. Obrigado por vir. Como foi que conseguiu chegar to depressa? Alis, eu nem esperava que voc viesse. Pedi que lhe mandassem um telegrama, mas deixei bem claro que no queria alarm-la. Sinto muito por t-la metido nessa confuso, maninha. Pensou que eu fosse bater as botas? No brinque com isso, Alex repreendeu-o Suzanna. Eu estava preocupada! Desculpe, Susie. Puxa, eu acho muito chato voc ter sado da Inglaterra por causa de uma bobagem. Ora, bobagem o que voc diz agora. Fique sabendo que eu pretendo aproveitar estas frias foradas. Assim que sair daqui, vou tomar sol na piscina do hotel, nadar, depois farei umas compras... Onde est hospedada? No Alhambra. Ele arregalou os olhos. L?! Mas no muito caro? Bem, talvez eu me mude para uma penso mais tarde disse ela, evasiva. No queria contar nada a respeito de Neil. Ainda no. A enfermeira apareceu, dizendo que Alex precisava descansar, e praticamente a expulsou do quarto. Estarei de volta amanh prometeu Suzanna. Quer que lhe traga algumas revistas? Alex adorou a idia e atirou um beijo de agradecimento. Ela retribuiu, j na porta. Ao sair do hospital, resolveu dar uma volta pela cidade. Andou sem destino por algum tempo, at que foi dar numa praia. Ento, tirou as sandlias e caminhou descala pela areia. Crianas brincavam beira da gua, jovens de corpos bronzeados se estendiam preguiosamente ao sol, faziam "cooper" ou jogavam tnis. Suzanna lembrou que precisava de um mai e olhou em direo calada, procurando por algum sinal de comrcio. certa distncia, numa ruazinha perpendicular avenida, um aglomerado de gente chamou-lhe a ateno. Olhando melhor, percebeu que se tratava de uma feira. Havia barracas com toldos de vrias cores espalhadas pelas caladas. Suzanna enfiou as sandlias novamente e foi at l. Havia barracas de frutas e verduras colhidas nos pomares e hortas da regio; outras expunham peixes frescos, camares, mariscos e vrios frutos do mar em caixas enormes, cobertas com gelo picado; outras ainda vendiam flores, queijos, frutas secas, doces caseiros, bijuterias. Depois de caminhar, encantada, no meio daquela alegre confuso, encontrou uma barraca que vendia roupas de praia e decidiu levar um mai branco, lindssimo e bem provocante. No caminho de volta ao hotel, parou para comprar revistas, ao lado de uma banca de pastis. Lembrou-se, ento, de que no comia desde que deixara o hotel de manh. Quando chegou ao Alhambra, pediu um lanche reforado e foi comer no terrao do quarto, admirando o enorme jardim, em cujo centro

ficava a piscina. Seus pensamentos voaram para Londres. A imagem do rosto moreno de Neil, que at aquele momento parecia ter se apagado um pouco, diante das novidades que a cidade oferecia, surgiu outra vez em sua mente, ntida, forte, ameaadora. Suzanna suspirou. Precisava reagir. No podia se abandonar quele sentimento que poderia destru-la. Terminou de comer, vestiu o mai e desceu para a piscina. Tomar um pouco de sol e nadar seriam uma boa distrao, decidiu. Durante uma hora, se deliciou com a sensao do sol e da gua em sua pele. Quando voltou ao quarto, estava cansada, mas sentia-se mais leve e relaxada. Mesmo assim, no conseguia parar de pensar em Neil, no que sentia por ele e no que no deveria sentir. Tomou uma ducha e, depois de secar os cabelos com uma toalha felpuda, enfiou-se num robe de seda branco, deitou-se na cama e tentou ler uma das revistas que comprara para Alex. Porm, no conseguia se concentrar. Finalmente, vencidas pelo cansao, suas plpebras se fecharam e ela adormeceu profundamente. Acordou sobressaltada, ao ouvir algum batendo na porta do quarto, e pensou que fosse uma alucinao, ou que ainda estivesse sonhando, quando deu de cara com Neil. O susto foi to grande que perdeu o flego e no pde dizer nada. Neil examinou-lhe o rosto com ateno, franzindo as sobrancelhas. O que foi? perguntou, preocupado. Est doente? Voc est to plida! Sentindo um estranho torpor, Suzanna fechou os olhos. Tinha a ntida impresso de que ia desmaiar. E, se Neil no a amparasse, provavelmente desmaiaria mesmo. Ele a ajudou a se deitar na cama e sentou-se ao lado dela. Em pouco tempo, Suzanna j se sentia melhor, embora seu corao estivesse batendo feito louco dentro do peito. Eu estava dormindo quando voc bateu disse, sorrindo meio sem jeito. Acho que me levantei rpido demais. Por isso fiquei tonta. Neil pressionou-lhe o pulso com a ponta do dedo para sentir a pulsao. Olhava casualmente para o corpo dela, mas Suzanna corou, lembrando-se de que estava protegida apenas pelo robe de seda. O lao do cinto havia afrouxado e o decote estava aberto, deixando os seios praticamente mostra. Puxou a mo que Neil segurava, fechou o robe e amarrou o cinto novamente. Neil arqueou as sobrancelhas: O que houve com o seu corao? Est disparado. Levei um susto. No esperava ver voc. O que veio fazer aqui? Ela tentava parecer segura, mas sua voz estava fraca e alterada pelo nervosismo. Voc almoou? quis saber ele. Tomei um lanche reforado. Voc no tinha um compromisso importante, hoje? Sim, mas consegui adi-lo. Comeu alguma coisa no caf da manh?

Suzanna cerrou os dentes, irritada. Por que essa obsesso com minhas refeies? Voc ainda no me disse por que veio. Como est Alex? Bem melhor, obrigada. Com a ponta dos dedos, Neil afastou uma mecha de cabelos que havia cado sobre a testa dela. Voc tomou sol? perguntou mansamente. Est bronzeada. Suzanna desviou o olhar para a janela, tentando disfarar a perturbao. melhor acender a luz, j est escurecendo falou. Sem lhe dar ouvidos, Neil passou a acariciar-lhe o rosto. Por que veio para c, afinal? insistiu ela, irritada. No me diga que est preocupado com a sade de Alex! Voc nem mesmo gosta dele! Ele seu irmo e eu me preocupo com tudo o que se relaciona a voc. Mas... Vamos parar de fingir? murmurou ele, apoiando o brao no travesseiro em que ela repousava a cabea e aproximando o rosto do dela. Voc sabe por que estou aqui. Suzanna sentiu um n na garganta e comeou a tremer. Acho que no ficou surpresa ao me ver continuou ele. Sabe como me sinto a seu respeito. Deixei isso bem claro, no? No quero... ter um caso com voc conseguiu balbuciar ela. Neil sorriu com ironia. Entendo... casamento ou nada feito! No esperava que fosse to convencional, Suzanna. No nada disso! reagiu ela, muito vermelha. Eu no quero me casar. No quero nada com voc. Sentiu o corpo dele ficar tenso, mas no se atreveu a levantar os olhos. No estou procurando um marido continuou. Nem um amante. No quero me envolver com ningum! Tarde demais, minha querida. Voc j est envolvida. Suzanna levantou os olhos. Seu rosto evidenciava a vulnerabilidade que sentia. Neil estava srio. Acha que no est envolvida comigo? Ela negou com um gesto de cabea. No est apaixonada por mim? insistiu ele. Ela desviou o olhar. Ora, mas que conversa ridcula! exclamou. Sinto-me como se estivesse num tribunal! Olhe para mim e diga que no est apaixonada desafiou ele. No pode, no ? Voc no sabe mentir. Essa uma das coisas que mais gosto em voc. Mesmo quando fica calada, basta olhar os seus olhos para saber o que est sentindo. Suzanna suspirou. Neil, escute: eu no sou um bichinho de estimao. Gosto de

ficar sozinha a maior parte do tempo. No quero terminar como minha me, que viveu em funo de uma famlia, de filhos, de um marido. Sou egosta. Adoro meu trabalho e no quero abrir mo dele. Algumas mulheres sentem-se felizes cozinhando e lavando roupa para seus maridos, mas eu no sou assim. Tenho uma governanta; no estou pedindo que voc a substitua. Droga! Eu nem sonharia em sugerir que voc desistisse de seu trabalho! Pensa que estou lhe pedindo para ser minha prisioneira? Seu conceito de amor muito estranho. Ser que nunca amou um homem? Suzanna corou. Nunca! concluiu ele, um tanto surpreso. Tive muitos amigos homens defendeu-se ela. Acontece que no acredito nesse amor do qual as pessoas tanto falam! No passa de uma iluso, uma fantasia! Encaixa bem num bonito conto de fadas, mas a vida real diferente! Ela arriscou uma olhada rpida para Neil, mas, vendo que os olhos verdes brilhavam divertidos, baixou o rosto novamente. Voc est empregando o tempo de verbo errado observou ele. Isso o que voc pensava. Agora, sabe que diferente. No, eu continuo a achar a mesma coisa! teimou ela tentando resistir. Sei que no fcil a gente mudar de idia. Eu tinha uma a respeito das mulheres: pensava que todas fossem como minha me. Demorei um bocado para admitir para mim mesmo que voc era diferente. E que Sian, alm de ser filha de minha me, filha de meu pai, tambm. Fico contente em ouvir isso. Gosto muito de Sian, apesar de ela ter magoado Alex. Lamento realmente que Alex tenha se machucado. Estou disposto a reconhecer os meus erros. Descobri que posso aprender com eles. Ainda bem, no ? Se no pudssemos aprender com os nossos erros, ainda estaramos vivendo nas cavernas! Suzanna riu. engraado voc fazer essa comparao! Sempre o vi como um homem das cavernas. Ela ficou mais sria. Mas, de qualquer forma, mesmo que tenha mudado de opinio a respeito de Alex, acho difcil ele mudar de opinio a seu respeito. Ficar furioso se descobrir que tenho me encontrado com voc. Ainda no contou a ele? Ele est doente! Contarei mais tarde, quando estiver mais forte. Por enquanto melhor no nos vermos mais. Voc no est sendo coerente. Acabou de dizer que odeia viver em funo de outra pessoa e agora diz que no pode me ver porque Alex no gostaria! No acha contraditrio? No, muito diferente. Alex meu irmo, no meu amante. E eu compreendo perfeitamente por que ele no vai com a sua cara. Eu disse a Sian que ela pode ver Alex quando quiser. Ora, ora! Finalmente, deixou que sua irmzinha passe a tomar conta do prprio nariz! disse Suzanna com ironia. Mas e se voc

mudar de idia mais tarde? Espera que ela mude tambm? Neil comeou a dar sinais de impacincia: Mas que mulherzinha mais difcil de se convencer! Deu um suspiro. Acho que no devia ter lhe dito tudo assim, de repente; podia ter usado outra ttica. Mas sei que voc sente o mesmo que eu. S que muito teimosa e cabeuda, por isso no quer dar o brao a torcer. Voc est com medo! Meteu um monte de idias distorcidas na cabea s para se proteger! Sian me contou que voc disse que ela precisava crescer, amadurecer. Bom conselho! Por que voc mesma no o emprega? Suzanna ouvia tudo sentindo uma fria crescente. E estava com as faces muito vermelhas quando retrucou: Prezo muito a minha independncia, s isso! Por que voc no me leva a srio, de vez em quando? Ele a fitou com uma expresso indefinvel no rosto moreno. Com muito prazer! Desceu a mo sobre o cinto do robe e, no mesmo instante, desamarrou-o com agilidade. Paralisada pelo susto, Suzanna o viu baixar os olhos para seu corpo nu e notou a expresso maravilhada do rosto dele. Quando as mos quentes de Neil envolveram seus seios, porm, afastou-as com um gesto brusco e segurou as bordas do robe com a firme inteno de fech-lo de novo. Foi intil. Neil agarrou-lhe os pulsos com firmeza, erguendo-os acima do travesseiro, e prendeu-os contra o colcho. Em seguida, deitou-se sobre ela e inclinou a cabea para alcanar-lhe a boca. Mas Suzanna virou o rosto. Ento, ele segurou os pulsos dela com uma s mo e, com a outra, forou-a a encar-lo. Seus olhos se encontraram. Os lbios dele se aproximaram lentamente, tocando a boca de Suzanna com muita delicadeza, sem pressa. medida que ela foi relaxando, o beijo foi se tornando mais exigente, at explodir em uma fria apaixonada. Com o corpo incendiado de desejo, Suzanna desistiu de lutar. Correspondeu ao beijo com a mesma paixo, ansiosa e palpitante. Seus dedos tatearam sobre a camisa de Neil procura dos botes. Queria a pele quente, os plos macios que cobriam aquele peito largo. Num gesto rpido, Neil arrancou a camisa do corpo, atirando-a no cho. J era noite. A luz fraca da lua iluminava o quarto suavemente, mostrando a Suzanna uma silhueta atltica e sensual que ora se tornava mais ntida, ora mais escura e indefinida. Suzanna... sussurrou Neil com o rosto enterrado no ombro dela. No lute contra mim, contra voc mesma. Eu a amo! Voc minha mulher, a nica que jamais desejei chamar de minha... Voc me faz rir, me faz pensar. No posso perd-la. Sei que voc tambm me quer. Seus olhos e seu corpo me dizem isso. Sexo no base para um relacionamento. apenas uma reao qumica resmungou ela baixinho. De certa forma, sim. Mas depende dos nossos sentimentos. Quanto mais forte o sentimento, melhor o sexo.

Pressionando mais o corpo contra o dela, Neil aprisionou-a entre os joelhos. Sob a luz mgica do luar, Suzanna distinguia as feies do rosto anguloso, a curva da boca, os olhos de um verde profundo que a fitavam brilhantes como nunca. Estava emocionada, com o corao aos pulos. Eu a amo. Diga que no me ama e irei embora murmurou ele, num tom rouco, no qual havia uma ponta de medo. Isso no justo queixou-se ela, as lgrimas brotando em seus olhos. Tudo o que tem a fazer dizer a verdade. Voc est fazendo parecer muito simples, Neil. Mas no . Como posso saber se vai dar certo? Como posso saber se isto no passa de um sonho? Isto verdadeiro, Suzanna. Neil tomou-lhe uma das mos e colocou-a sobre seu peito. Os dedos dela comearam a acariciar os msculos duros, os plos negros e espessos, como se tivessem vida prpria. Eu a amo murmurou novamente. Era intil tentar reprimir por mais tempo o amor e o desejo que a invadiam! Suzanna levantou a cabea para beij-lo, arqueando o corpo num gesto de entrega total. Eu o amo! soluou. Muito... Neil pde ouvir perfeitamente, embora a voz dela houvesse sido abafada pelo desejo ardente, apaixonado que se seguiu. Na verdade, porm, as palavras eram desnecessrias. Ele podia sentir que ela o amava! Apertou o corpo de Suzanna de encontro ao dele. Faria aquele momento durar para sempre... eternamente. FIM

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