Você está na página 1de 96

Guardio do Desejo

From Playboy To Papa!

Leanne Banks

A paternidade no estava nos seus planos. No entanto, quando Rafe descobriu que tinha um herdeiro, no duvidou que o lugar de seu filho era sob seu teto. Apenas a guardi do menino, Nicole Livingstone, era o obstculo entre ele e a criana. Ningum negava nada a um Medici, e se fosse necessria a seduo para dominar Nicole, ele ficaria feliz em tentar. Porm, ao torn-la sua amante, Rafe teria de se precaver, pois ela talvez pudesse mudar algumas regras do jogo...

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Traduo Vera Vasconcellos HARLEQUIN B O O K S 2010 PUBLICADO SOB ACORDO COM HARLEQUIN ENTERPRISES II B.V./S..r.l. Todos os direitos reservados. Proibidos a reproduo, o armazenamento ou a transmisso, no todo ou em parte. Todos os personagens desta obra so fictcios. Qualquer semelhana com pessoas vivas ou mortas mera coincidncia. Ttulo original: FROM PLAYBOY TO PAPA! Copyright 2010 by Leanne Banks Originalmente publicado em 2010 por Silhouette Desire Arte-final de capa: ncleo i designers associados Editorao Eletrnica: ABREITS SYSTEM Tel.: (55 XX 21) 2220-3654 / 2524-8037 Impresso: RR DONNELLEY Tel.: (55 XX 11) 2148-3500 www.rrdonnelley.com.br Distribuio exclusiva para bancas de jornais e revistas de todo o Brasil: Fernando Chinaglia Distribuidora S/A Rua Teodoro da Silva, 907 Graja, Rio de Janeiro, RJ 20563-900 Para solicitar edies antigas, entre em contato com o DISK BANCAS: (55 XX 11) 2195-3186 / 2195-3185 / 2195-3182 Editora HR Ltda. Rua Argentina, 171,4 andar So Cristvo, Rio de Janeiro, RJ 20921-380 Correspondncia para: Caixa Postal 8516 Rio de Janeiro, RJ 20220-971 Aos cuidados de Virgnia Rivera virginia.rivera@harlequinbooks.com.br

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

PRLOGO

Era 1h da manh e os irmos Medici comemoravam o Ano Novo com uma garrafa de usque e um jogo de bilhar. Pela primeira vez, Rafe estava vencendo o irmo mais velho, Damien. No entanto, o irmo caula, Michael, estava quase empatado com ele. Vamos resolver isso logo disse Damien, dando uma tacada e perdendo devido pressa. Ansioso por voltar para sua esposa? provocou Rafe. Ela j deve ter sado do banho respondeu Damien com um raro sorriso bailando nos lbios. Planejo entrar no Ano Novo da melhor maneira possvel. Nunca pensei que um dia considerasse uma mulher mais importante do que me vencer na sinuca disse Rafe, convertendo uma bola na caapa do canto. Est com cime porque no tem uma mulher como Emma o esperando retrucou Damien. Rafe no pde evitar uma pontada de pesar. Desde seu desastroso romance com Tabitha Livingstone, no se deixara envolver por nenhuma outra mulher. Encaapou a bola branca e xingou entre dentes. Ele tem razo interveio Michael, convertendo uma bola na caapa. isso a! exclamou, triunfante. Em seguida, armou a prxima tacada e errou. Damien verificou as horas no relgio de pulso e alternou o olhar entre os irmos. Em seguida, pousou o taco e ergueu o copo. A vocs! Para que encontrem uma mulher to maravilhosa quanto Emma este ano. Tomou um gole do usque e se retirou da sala. Ento vou continuar a partida. E com mais duas tacadas, Rafe ganhou o jogo. Voc venceu disse Michael. Sim concordou Rafe, sem, contudo, apreciar o gosto da vitria como imaginara. O que quer fazer agora? perguntou Michael, parecendo tambm no ter o que fazer. Vinte e um sugeriu Rafe. Podemos no ter sorte no amor, mas aposto que podemos ganhar algum dinheiro no jogo.

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

CAPITULO UM

A foto no jornal pousado no canto da mesa perturbou Rafe. A mulher lhe parecia familiar. Puxando o jornal mais para perto, observou durante um segundo e, imediatamente, identificou a jovem no fundo da foto. Tabitha. Sentiu as entranhas se revirarem ao mesmo tempo que variadas emoes o invadiram. Conhecia aquele cabelo loiro e sedoso, embora estivesse mais escuro agora, os olhos azuis sensuais e o corpo esculpido para levar um homem loucura. E, Deus! Ela sabia como us-lo. Envolvera-o como em uma teia e quase lhe sugou toda a energia. Deve ser um grande negcio para conseguir afast-lo de South Beach. A voz de Michael o trouxe de volta ao presente. No me importo de viajar pelo cliente certo. Ele comprou dois iates de primeira linha e tem alguns amigos que esto interessados em alugar outros. Rafe tambm no se importava em roubar os negcios da Livingstone Yachts. Na verdade, apreciava cada minuto que torturava o pai de Tabitha, mas guardaria aquilo para si mesmo. E quanto a voc? Seu negcio parece ir bem perguntou Rafe, olhando ao redor do bar que o irmo transformara no point mais badalado de Atlanta. O toque mgico de Michael ataca outra vez. O irmo soltou uma risada rouca. Sabe muito bem que no se trata disso, e sim de muito trabalho rduo de minha parte. Uma caracterstica dos Medici disse Rafe, pensando no irmo mais velho. Damien concordaria apenas at certo ponto, j que agora est muito bem casado. O olhar de Rafe foi atrado para o exemplar do Atlanta-Constitution. Era difcil acreditar que considerara um futuro com Tabitha. Ei! No est escutando uma s palavra do que estou dizendo protestou Michael. O que est vendo nesse jornal? Rafe estreitou o olhar, fixando-o na pequena criatura ao lado de Tabitha. No devia ter mais do que quatro ou cinco anos de idade, pensou. Aquela mentirosa devia estar dormindo com mais algum enquanto esquentava sua cama, concluiu, desgostoso. Certa vez, surpreendera-a tentando seduzir um de seus clientes. Conhece o homem na cadeira de rodas? perguntou Michael. O qu? Rafe estacou e observou com ateno o artigo que destacava um veterano da marinha que estava construindo uma nova vida, apesar da deficincia. Que diabos Tabitha estaria fazendo ao lado daquele homem? Era apenas uma mulher rica e mimada. Franziu a testa, estudando a foto mais uma vez. O menino tinha cabelo castanho e cacheado e uma expresso tmida, parado ao lado da perna de Tabitha. Rafe fez as contas e a dura concluso o tomou de assalto. O menino se parecia com os Medici. Apesar de Tabitha ser infiel, o garoto podia ser seu filho. Rafe, est agindo de modo estranho disse Michael, denotando preocupao.
5

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Voc... Rafe sacudiu a cabea, apontando para o artigo. Sabe onde fica este lugar? Michael ergueu as sobrancelhas. Sim, no se trata da melhor zona da cidade. O tipo de lugar onde no se deve permanecer depois que escurece. Rafe conferiu as horas no relgio de pulso. Onze horas da noite. Diabos! Cerrou os punhos. Descobriria se tinha um filho ou no. O que houve? questionou Michael No tenho certeza, mas descobrirei logo pela manh. Nicole Livingstone ajustou a capa ao corpo para se proteger contra o frio de janeiro. Embora Atlanta ficasse ao sul, as temperaturas no inverno podiam descer bastante. Encaminhou-se ao carro, percebendo um homem alto e extremamente belo caminhando em direo a ela. Se fosse do tipo que gostasse de flertar, aquela seria uma boa oportunidade. Os ombros largos ocultos pelo casaco de couro, enquanto ele se aproximava com passadas firmes e propositais. O cabelo negro estava despenteado pelo vento. As faces levemente coradas devido baixa temperatura. O nico seno eram os lbios carnudos contrados em uma expresso rgida, como se algo o desagradasse e ele fosse tomar uma atitude. Nicole desviou o olhar. Tabitha chamou o desconhecido, estacando em frente a ela. Tabitha Livingstone. Nicole ergueu o olhar para encar-lo, surpresa por ele saber o nome da irm. No sou... No tente me enganar disse o desconhecido. Ns nos conhecemos muito bem. Nicole inspirou, dividida entre o desapontamento e o nervosismo. Ser confundida com a irm gmea fora uma rotina em sua vida, mas no aps a morte de Tabitha. Desde que ela falecera, alguns anos atrs, aquele tipo de engano a deixava chocada. Meu nome Nicole Livingstone. Sou irm gmea de Tabitha. Observou, enquanto o homem digeria a informao, a expresso alterando-se de descrente a confusa. Ela nunca me falou que tinha uma irm gmea. A risada constrangida de Nicole ficou presa na garganta. Ela gostava de fazer disso uma surpresa. Sendo assim, se precisasse se referir irm megera... Ummm disse ele, franzindo a testa e esfregando o queixo. Onde ela est? Nicole mordeu o lbio inferior. Uma pontada de dor a varou, tomando-a de surpresa. Quando pensava que estava se adaptando perda da irm, algo acontecia para provar o contrrio. Faleceu h trs anos. Os olhos negros se arregalaram em uma expresso chocada. No sabia.
6

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Nicole anuiu. Tabitha contraiu uma forte infeco, e os mdicos no conseguiram salv-la. Todos a julgavam to obstinada que talvez pudesse sobreviver a tudo. Foi um grande choque para ns. Sinto muito por sua perda disse ele, embora Nicole percebesse uma severidade naquele olhar antes de o desconhecido lhe estender a mo. Nicole a aceitou, sendo surpreendida de imediato pelo calor e fora que dele emanava. A sensao daquele contato era agradvel. Obrigada. Voc ...? Rafe disse ele. Rafe Medici. O mundo pareceu adernar. O corao de Nicole acelerou como se algum tivesse disparado um alarme contra incndio em seu ntimo. Levou algum tempo para que retirasse a mo. Tinha de se afastar daquele homem o mais rpido possvel. Inspirou profundamente e recuou um passo. Mais uma vez, obrigada. Adeus. Comeou a contorn-lo, porm ele a segurou pelo brao. Nicole mordeu o lbio inferior e fixou o olhar na testa de Rafe, incapaz de encar-lo. Vi no jornal uma foto sua e de uma criana. Era filho de Tabitha? No. meu retrucou ela, sentindo o sangue lhe subir cabea. Joel meu. Tabitha teve algum filho antes de morrer? Joel meu. Tenho de ir disse ela, seguindo pela calada at o Camry Hybrid estacionado mais frente. Com as batidas do corao desenfreadas, destrancou a porta do veculo e deslizou para trs do volante. Porm, antes que pudesse fechar a porta, Rafe Medici a impediu. Sr. Medici comeou ela com crescente terror. Meu pai morreu quando eu era muito jovem. Foi uma perda terrvel. No quero isso para um filho meu. A comoo na expresso do belo rosto masculino a pegou de surpresa. A irm o descrevera como dono de um ego monstruoso. Nicole relanceou um olhar mo longa que a impedia de partir. Por favor, afaste-se do meu carro. Preciso ir conseguiu dizer em um tom que desenvolvera para impedir qualquer argumentao com as seguradoras de sade que se negavam a cooperar. Sentiu o olhar fixo sobre ela enquanto Rafe Medici retirava lentamente a mo. No havia se intimidado. Mas por que aquilo a deveria surpreender? Ele se ergueu, parecendo quinze centmetros mais alto que ela, com seus ombros largos e estrutura muscular avantajada que Nicole vislumbrara quando a capa do casaco de couro esvoaou. Em uma outra ocasio. Nicole fechou a porta do carro e arrancou apressada, afastando-se do estacionamento. Em uma outra ocasio. Certamente esperava que no. Agora que Joel estava quase com quatro anos, pensara que estavam livres. Afinal, no vira sinal de Rafe Medici no funeral da irm. Nenhuma flor. Nada. Com gotculas de suor lhe brotando na testa, Nicole virou para a estrada interestadual com a mente em turbilho.
7

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Nicole levava uma vida discreta, o que no fora difcil. Tabitha sempre fora a irm glamorosa, e ela nunca se importara. Depois de passado tanto tempo, achara seguro levar Joel para conhecer a coleo de drages de um de seus clientes. Um reprter que escrevia histrias sobre veteranos invlidos os surpreendera juntos e tirara uma foto dos trs, que acabara sendo publicada em um jornal. Apertando os dedos em torno do volante, imaginou se no seria melhor partir com Joel imediatamente, embora o menino fosse tmido e parecesse estar comeando a florescer em sua turma do pr-escolar. Recordou a expresso determinada de Rafe e estremeceu, avaliando suas opes. A me vivia do outro lado do mundo. Na verdade, na Frana. Nicole e Joel podiam desaparecer por l, pelo menos por algum tempo. No entanto, a me levava uma vida social intensa, e ter um pr-escolar por perto certamente iria lhe restringir a liberdade. Tabitha recorreria ao pai e o envolveria com uma representao digna de um Oscar para lhe tirar dinheiro, porm Nicole restringia a convivncia com ele ao mnimo possvel. Depois do que ele fizera... Inspirou profundamente para se acalmar. Sempre lhe disseram que ela era a gmea mais prtica. Certamente alguma idia lhe ocorreria. No importava o que acontecesse, protegeria Joel a qualquer custo. Aquela mulher estava mentindo, pensou Rafe enquanto observava o carro se afastar. Sentiu um formigamento na mo esquerda que lhe serviu como um sinal durante toda sua vida. Ela lhe traria problemas. Talvez mais do que Tabitha. Se aquilo fosse possvel! Tabitha agira como se gostasse de viver com ele, mas logo Rafe percebeu que tudo que ela queria era seu dinheiro. At hoje, no entendia o motivo da ganncia daquela mulher. Afinal, o pai era bastante rico. Recordou o modo como ela implorara para deix-la vender alguns de seus iates. Ele lhe fizera a vontade, satisfeito em seu ntimo com o fato de estar superando o poderoso Conrad Livingstone atravs da filha dele. Porm, o tiro sara pela culatra. Tabitha mentira para ele com o objetivo de aumentar sua comisso e, em seguida, tentara em vo seduzir um de seus clientes, um prncipe espanhol. Estreitando o olhar contra a lufada de vento, Rafe caminhou at o carro alugado. No seria difcil descobrir a verdade sobre Tabitha, Nicole e Joel. Entrou no carro, ligou o motor e discou o nmero do irmo. Ol, Rafe. O que houve? perguntou Michael. Preciso do nome de um bom investigador particular que seja idneo, rpido e discreto explicou ele. Est bem. Isso no teria nada a ver com seu mau humor de ontem noite, teria? Talvez retrucou Rafe. Isso significa que passar mais uma noite em meu apartamento? Sim. A no ser que seja inconveniente para voc respondeu ele. No, mas vou ficar fora a maior parte do tempo. Acabei de encontrar um novo estabelecimento que posso comprar por uma pechincha. Quer me dizer do que se trata? indagou o irmo.
8

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Depois que eu descobrir. Mande-me uma mensagem com o nmero do telefone pediu Rafe, em tom austero. Queria respostas, e as teria. *** Aps receber o primeiro relatrio do investigador particular, Rafe se encontrou com seu advogado. Quais as chances de Nicole de ficar com a custdia? O advogado sacudiu a cabea. Ela pode brigar pela custdia, mas se no conseguir provar que voc no um pai desqualificado, no ter chance. Tudo que precisa de um teste que prove sua paternidade. fcil conseguir um mandado para realiz-lo. Rafe recordou os anos em que fora privado do conhecimento do filho por causa dos Livingstone, e uma amargura imensa o atingiu. Aquela gente me enganou da forma mais vil. Quero lhes tomar Joel o mais rpido possvel. O advogado ergueu as mos. No to rpido. Por que no? indagou Rafe. Acabou de me dizer que posso conseguir a custdia sem problemas. verdade concordou o advogado. Mas tem de pensar no bem-estar de seu filho. Quer mesmo afast-lo to drasticamente da nica pessoa que conhece desde que nasceu? Para todos os efeitos, Nicole Livingstone cuida muito bem dele. No concorda? Sim respondeu Rafe a contragosto. Legalmente, pode ter o direito de fazer com que o menino nunca mais veja Nicole, mas precisa considerar o que melhor para Joel. Como ele se sentir ao ser arrancado do convvio da mulher que conhece como me? Rafe sentiu uma pontada de dor no peito ao pensar em tal possibilidade. Passara por experincia bastante similar. Perder os pais quando criana o fizera se sentir perdido durante anos. No obstante os ressentimentos em relao aos Livingstone, tinha de concordar que Nicole Livingstone fora uma me amorosa para Joel. Parecia ser diferente de Tabitha, mas ainda era cedo para ter certeza. Achava difcil acreditar que pudesse ser to diferente da irm gmea e do pai, especialmente porque no se deu ao trabalho de lhe informar nada sobre Joel. Outra onda de amargura o invadiu. Estava em condies de impingir a ltima vingana contra os Livingstone. Poderia levar Joel embora e nunca mais deix-los ver a criana. Aquela era uma perspectiva gratificante, mas egosta. Tinha de pensar no filho. A idia o enchia de orgulho. Nicole podia ser til. A imagem dela lhe cruzou a mente. Certamente no era o tipo que costumava agrad-lo. No possua um milsimo de glamour e escondia a prpria sensualidade. Ainda assim, algo nela lhe despertava a curiosidade sexual. Suspeitava que quando Nicole se liberava, poderia ser explosiva. Seria necessrio o homem certo para acender aquele estopim. Em outras circunstncias, cederia curiosidade, mas havia algo muito mais importante em jogo no momento: o filho. Na noite do dia seguinte, aps dar o jantar e banhar Joel, Nicole ajudou o sobrinho
9

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

a vestir o pijama e, em seguida, sentou-se a seu lado na pequena cama. Qual livro quer que eu leia esta noite? perguntou ela. Nicole sentiu o corao se contrair no peito quando a criana ergueu quatro livros, com uma expresso esperanosa estampada na doce face. Podia ser seu sobrinho de sangue, mas de corao, Joel era seu filho. E deixaria aquilo claro nos tribunais. Quatro? indagou ela. Pensei que fosse ler apenas dois esta noite. Mas gosto de todos eles disse Joel com o olhar fixado nos livros. Nicole suspirou. Est bem, mas s desta vez disse ela, sabendo que no seria capaz de negar quando Joel fizesse o mesmo pedido na noite seguinte. Suspeitava apreciar aqueles momentos com o sobrinho mais do que ele. Joel se acomodou no colo de Nicole e abriu o primeiro livro, a histria era sobre um morango gigante e o rato que queria com-lo. No fundo da mente, ela se perguntava quando teria notcias de Rafe Medici outra vez. Encorajada pelo fato de ele no t-la contatado na noite anterior nem naquele dia, permitiu-se relaxar um pouco. A impetuosidade daquele homem a assustara tanto que quase a fez ceder ao medo e levar Joel para fora do pas. Desde que Tabitha morrera, quando a criana estava com seis meses, Joel tinha nela a figura da me. Era a ela que se voltava quando estava doente ou ferido. Era com ela que conversava, sorria, gargalhava e procurava abraos. Aquele forte elo teve incio no dia em que ele nasceu. O parto fora difcil, e Tabitha pedira a irm para ficar ao seu lado. Fora no hospital que contrara a infeco, e os seis meses que se seguiram foram uma montanha-russa emocional para todos os envolvidos. Nicole pedira licena do trabalho para cuidar da irm e do sobrinho. Tabitha ficava impaciente com os conselhos mdicos e muitas vezes deixava de tomar os remdios. Insistia em sair para festas noite, enquanto Nicole tomava conta de Joel. Certa noite, tivera um colapso e fora levada ao hospital. A infeco havia se espalhado por todo o corpo, e dentro de uma semana Tabitha faleceu. Devastada e chocada, Nicole conseguira a guarda legal da criana, segundo instrues de Tabitha. Embora o pai a tivesse convidado para ir morar com ele junto com Joel, ela recusara. Negava-se a submeter o sobrinho ao temperamento imprevisvel do pai. A ameaa de Rafe Medici continuava a ressoar no fundo da mente como o zumbido de uma mosca contra uma vidraa, mas Nicole aconchegou Joel ao corpo e continuou a leitura do segundo livro, e depois, do terceiro. No meio da quarta histria, o corpo do menino se tornou flcido contra o dela, e a respirao, cadenciada pelo sono. Nicole sorriu. Ele havia adormecido. Cuidadosamente, ela o ergueu e o deitou na cama, cobrindo-o com os lenis. Em seguida, beijou-lhe a testa, desligou o abajur em forma de dinossauro ao lado da cama e saiu do quarto. Retornando sala de visitas, o silncio a envolveu como uma capa. A princpio, logo aps a morte de Tabitha, teve de repreender a si mesma pelo pnico que sentia diante da enorme tarefa de criar o sobrinho. Estaria preparada para aquilo? Porm, no havia escolha, concluiu ela. Teria de enfrentar. Aps o surgimento da primeira dentio, a catapora e o treinamento para fazer as
10

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

necessidades no penico, passou a no se questionar com tanta freqncia. Com o controle remoto, escolheu uma seqncia de agradveis canes populares no aparelho de som e bebeu alguns goles do copo de gua que deixara ao lado do sof. O hbito a fez pegar a papelada de trabalho. noite, quando Joel adormecia, Nicole lembrava o quanto era solitria. A me morava longe, e no podia confiar no pai. Agradecia a Deus pela prima Julia, que freqentemente a estimulava a sair, embora Nicole achasse difcil deixar Joel noite. Quanto aos homens, bem, Tabitha fora o im que os atraa. Os homens com quem Nicole sara aps a morte da irm no se mostraram interessados em assumir uma famlia completa. Talvez, quando chegasse a hora certa, apareceria algum em sua vida. Um homem comum, que no fosse um egomanaco ou obcecado por sucesso. Talvez um dia, mas no agora. Forou-se a se concentrar no trabalho para se distrair. Meia hora mais tarde, ouviu uma batida porta. Conferiu as horas. 20h30. Levantou-se, cautelosa. Ao perscrutar pelo olho mgico, sentiu o estmago revirar. Seus piores temores haviam se confirmado e se encontravam personificados na figura parada do outro lado da porta.

CAPTULO DOIS

Nicole considerou a possibilidade de no abrir a porta, mas no queria que Rafe Medici continuasse tocando a campainha e acordasse Joel. Inspirando profundamente, escancarou a porta e o encarou em silncio, preparando-se mentalmente para a batalha que sabia que teria de encarar. Joel meu filho disse ele em tom spero. Joel meu, legalmente e de todas as outras formas que importam respondeu Nicole de imediato. Manter o tom de voz frio no era difcil quando sentia o sangue congelar nas veias. Tabitha era a me dele retrucou Rafe. Os lbios carnudos se curvando em um sorriso amargo. No me surpreendeu que ela no quisesse que eu soubesse, j que me achava bom o suficiente para se divertir, mas no para um compromisso srio. Tabitha deixou claro seu desejo em testamento informou Nicole. Sabia que Joel precisava crescer em meio ao amor, cuidado e estabilidade. Joel merece conhecer o pai disse Rafe com o olhar faiscando de raiva. Tem sido privado disso h quatro anos. Posso lhe garantir que Joel no tem sofrido sob meus cuidados. Ele minha prioridade. Isso no altera o fato de que ele tambm necessita de um pai. Rafe relanceou o olhar alm dela. Vamos continuar essa discusso na porta ou vai me deixar entrar?
11

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Relutante, Nicole se afastou para o lado. No pde deixar de notar como o corpo alto e musculoso ocupava quase todo o pequeno hall de entrada. Se acordar meu filho comeou ela. No hesitarei em chamar as autoridades para retir-lo daqui. Rafe lhe dirigiu um olhar estranho. Raramente elevo meu tom de voz disse ele de forma calma e decidida. Imediatamente, os pensamentos de Nicole tomaram direes opostas. Com tal confiana, aquele homem no precisaria esbravejar colrico como o pai costumava fazer. Talvez conseguisse tudo o que desejava com apenas um olhar dominador. Fitou as mos longas e sentiu uma pontada de medo. A no ser que utilizasse os punhos. Tabitha nunca lhe dissera que ele a espancara, mas se referia a Rafe Medici como um tipo vigoroso e intimidador. Um homem no afetado e com um charme inato que, aparentemente, subestimara. Est na hora de conhecer meu filho. O corao de Nicole disparou. No quero alterar a vida de Joel. Ele est feliz e seguro. Conhec-lo o confundiria. Alm disso, bvio que no sabe nada sobre crianas. Ele est dormindo h uma hora. Em algum momento ele perceber que tem um pai. Quanto mais tempo passar, mais ele e eu lamentaremos a perda do convvio. Tenho direitos sobre ele. Se tiver de seguir esse caminho, no hesitarei. Nicole girou a cabea para lhe sustentar o olhar. No se atreva a me ameaar. O que tem para lhe oferecer? Onde mora? Em algum tipo de iate? esse o tipo de vida que quer para uma criana? Os lbios de Rafe se contraram. Estou disposto a fazer mudanas em favor do meu filho. Ele deveria estar vivendo comigo. Posso contratar pessoas para ajudar. O pensamento fez o sangue de Nicole ferver. Contratar ajuda? Que coisa mais paternal! No acredito que deseja um relacionamento genuno com Joel. Quer apenas ter o controle, como disse Tabitha. Rafe lhe lanou um olhar furioso, fazendo-a ciente de que havia revelado mais do que devia. Ele levou as mos aos quadris retos e a fitou de cima a baixo. O que Tabitha lhe disse sobre mim? Os nervos de Nicole estavam flor da pele. Dando de ombros, recuou um passo. Que a assustava. Que vocs se encontraram em uma boate em Miami e tiveram um caso que durou alguns meses. A princpio, ela o achou belo e charmoso, embora parecesse mais rude do que os homens com que ela costumava namorar. Quase no fim do relacionamento, voc se tornou uma pessoa controladora. Deteve-se antes de lhe dizer que ele lhe lembrava muito seu pai. Rafe inspirou profundamente, dilatando as narinas. A expresso parecia calma, mas os olhos faiscavam de emoo. Portanto, tomou como verdade tudo o que foi dito de mim sem nunca ter me conhecido. Nicole piscou vrias vezes. Por que no deveria acreditar nela? Tabitha era minha irm.
12

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Ento deve saber que ela no era perfeita argumentou Rafe. Ningum perfeito. Algumas pessoas so mais capazes de inventar mentiras do que outras. Se est insinuando que Tabitha mentiria sobre algo to importante... Est dizendo que ela nunca mentiu sobre outras coisas importantes? perguntou Rafe. Nicole abriu a boca para protestar, mas vacilou. Nada to importante quanto isso. Voc no me conhece disse ele. Julgou-me com base na opinio de uma mulher volvel. Ou igual a ela? No respondeu Nicole em um impulso, desejando engolir de volta as palavras. A cada sentena, ele parecia destruir seu ponto de vista. Ela tinha de proteger Joel. No vou permitir que fale mal de minha irm. Da me de Joel. Tabitha tinha seus defeitos, mas todos os temos. Ela amava a vida e acabou praticamente abrindo mo dela quando deu luz Joel. Voc precisa ir embora. Nicole o observou controlar um breve acesso de impacincia. Tenho direitos. Sou o pai de Joel. E se eu no for o homem que Tabitha disse que sou? O que vai explicar para ele quando quiser saber onde est o pai? Uma centelha de dvida se instalou na mente de Nicole e ela tentou empurr-la para o fundo da mente, mas era como uma pequena pedra em seu sapato. Tenho de proteg-lo. Vou lhe dar um dia para explicar quem sou. Depois de amanh, voltarei para conhecer meu filho. Uma onda de pnico a envolveu. muito pouco tempo. razovel retrucou Rafe em um tom que no deixava argumentos. No dia seguinte, Nicole foi visitar a prima, Julia, e lhe contou sobre Rafe. melhor cooperar com ele aconselhou Julia, sempre prtica em todos os setores de sua vida. Nicole mordeu o lbio inferior. Deve haver algo que eu possa fazer. H muitas coisas que pode fazer, querida, mas custariam montanhas de dinheiro e criaria um abismo de ressentimento entre o pai de Joel e voc. Tem certeza de que quer tomar esse caminho? Nicole suspirou. Mas e se ele for um pai horrvel? E se ele... Quase no conseguia articular a palavra. For um homem violento sussurrou ela. A outra histria. A prima ergueu a xcara de ch de ervas e tomou um gole. Tem razes para pensar assim? O que Tabitha lhe disse? Que Rafe era controlador e que fazia lembrar nosso pai.
13

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Julia anuiu vagarosamente. Conhecia o lado negro da histria ntima da famlia de Nicole. Entendo por que isso a assusta. Assustar um eufemismo. Sei que voc e Tabitha eram muito unidas, mas sabe que ela tinha uma tendncia ao exagero. Sim, mas sobre algo to importante? No estou tomando o partido desse homem, mas posso imaginar que, para Tabitha, qualquer homem que no a deixasse agir livremente seria controlador. Acho que sim concordou Nicole, relutante. Oua, no estou sugerindo que entregue Joel sem procurar saber mais sobre esse homem... Nunca entregaria Joel interrompeu Nicole com a voz carregada de emoo. Julia lhe envolveu os ombros com o brao. Uma coisa que talvez deva considerar o que esse homem ganharia reclamando seus direitos sobre Joel. Voc o descreveu como um playboy rico que no precisa do dinheiro que Tabitha possa ter deixado para o filho. A maioria dos homens correria a lguas desse tipo de responsabilidade. Nicole mordeu o lbio inferior outra vez, lembrando o que Rafe lhe dissera sobre a perda dos pais quando ainda era criana. Um arroubo de compaixo lhe varou as defesas. E se ele no fosse o Ogro que Tabitha descrevera? Por mais estranho que parea, meu conselho que tente conhecer esse homem o mximo que puder. Ele o pai de Joel. Nesse caso, Rafe Medici est dando as cartas. Se quisesse, poderia afastar Joel, e tudo o que lhe restaria seria tentar protelar isso ao mximo. s 17h30, Rafe caminhava em direo bem cuidada casa de dois andares de Nicole Livingstone. Trazia pizza e alguns bolinhos que comprara em uma loja de convenincia. Munido de uma informao que recebera de seu advogado e do investigador particular, bateu porta. Nos ltimos trs dias, Rafe experimentara uma gama de emoes, desde a fria pelo fato de Tabitha ter lhe escondido a existncia do filho at uma dolorosa sensao de perda. No momento, seu foco era nico e simples. Podia ser um pai para seu filho e nada o impediria. A porta se abriu e Picol o encarou, cautelosa. Deixando escapar um suspiro audvel, como se estivesse se preparando para uma batalha, fitou a pizza. A sombra de um sorriso bailou momentaneamente nos lbios sensuais. Parece que adivinhou disse ela. Joel ama pizza. Peperoni est bem? perguntou curioso, o que a fez se suavizar. Depende do estado de humor dele. Pode com-la toda ou deix-la no prato. Trouxe tambm estes bolinhos acrescentou Rafe, referindo-se ao contedo das sacolas plsticas. Uma expresso de dvida se estampou no rosto de Nicole. Tanto acar antes de ir para a cama pode ser mortal.
14

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Apenas um. Se pensar bem, perdi quatro aniversrios do meu filho. Os olhares de ambos se encontraram por um surpreendente segundo. Rafe percebeu um lampejo de compaixo e um pingo de arrependimento. Ele o sorveu como um homem sedento. O investigador particular o colocara a par de vrias informaes relacionadas a Nicole. Era mestre em gerncia em sade e sociologia. Trabalhava como coordenadora de servios de sade para veteranos invlidos, com um salrio estratosfrico. Porm, a vida amorosa era limitada e sua devoo a Joel, infinita. Alm do fato de Nicole ser obviamente a gmea mais discreta, ainda tinha um corao. Aquilo funcionaria a seu favor. Pode esquecer a possibilidade de Joel comer quatro bolinhos em uma s noite disse ela com expresso desafiadora. Isso timo. Pretendia que um ficasse para mim. Mais uma vez os lbios de Nicole se curvaram em um quase sorriso, antes de se tornar sria outra vez. Entre. V com calma e no fale sobre o futuro. Por que no? Porque ainda no conversamos sobre isso. O fato de saber que tem um pai o suficiente para Joel por enquanto. Est falando por ele ou por si mesma? desafiou Rafe. No pode acreditar que sabe mais do que eu o que melhor para Joel retrucou Nicole, irritada. Sei que sou o pai dele. Isso suficiente. A mandbula de Nicole se contraiu. Estou lhe pedindo para no discutir planos sobre o futuro com ele. Pretendo deixar claro para Joel que ele pode contar comigo em seu presente e futuro concedeu Rafe. Isso tudo o que posso lhe prometer por esta noite. Nicole ofegou. J o suficiente voc existir e estar aqui. Acredite em mim, voc impressionante o suficiente disse ela, girando para se afastar. Vou busc-lo. De repente, Rafe sentiu uma onda de excitamento. Joel. O filho entraria em sua vida dentro de alguns segundos. Um menino de cabelo castanho cacheado e faiscantes olhos azuis veio ao encontro de Rafe. Mame disse que voc meu pai. Sim, sou disse Rafe. Os olhos de Joel pousaram na caixa que ele trazia nas mos. Trouxe pizza disse o menino. Sim, trouxe retrucou Rafe, rindo entre os dentes. Estou com fome. Ento podemos comer. Foi simples assim. Dentro de minutos, Nicole, Joel e Rafe estavam comendo pizza. Naquela noite, Joel simpatizou com o sabor de peperoni e comeu as fatias, retirando-as da mussarela.
15

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Quais so as trs coisas que mais gosta de fazer? indagou Rafe, fascinado com a criana que possua incrvel semelhana fsica com ele. Jogar videogame, ler histrias e de animais respondeu Joel, antes de abocanhar um pedao de pizza. Que tipo de histrias? perguntou Rafe, vido por mais informaes sobre o filho. Gosto da histria do morango gigante informou Joel, devorando outro pedao da pizza. Tem um rato e um urso nela. Rafe anuiu. Ainda no li essa. Vou precisar comprar o livro. Pode ler o meu disse Joel. Mas tem de me devolver porque o meu favorito. Est bem concordou Rafe, sorrindo. Obrigado. Aps comer a pizza e um bolinho, Rafe jogou videogame com Joel. Durante toda a noite, percebeu Nicole o observando. Suspeitava de que estava sendo analisado. No se preocupava com a opinio dela, mas tambm sabia que Nicole poderia tornar as coisas mais fceis entre ele o filho. Caso a irm de Tabitha se opusesse a ele, embora estivesse certo de que venceria, tudo seria mais difcil. Ela era bastante diferente de Tabitha. A exnamorada costumava tagarelar o tempo todo e ostentar as formas perfeitas do corpo que possua. Nicole parecia pensar antes de falar. Trajava cala jeans no muito apertada, mas que ainda assim favorecia-lhe as curvas e as pernas compridas. O suter rosa de caxemira dava impresso de feminilidade discreta e no de glamour. Imaginou se ela nunca ousava e o que seria necessrio para ver refletir paixo naquele olhar cauteloso. Est na hora de tomar banho e ir para a cama anunciou Nicole. Oh, me protestou Joel. Quero jogar mais um pouco de videogame. Ele joga bem melhor que voc. Rafe disfarou uma risada com uma tosse. Nicole lhe dirigiu um olhar divertido de canto de olho. Eu voltarei e poderemos jogar de novo disse Rafe ao filho. Joel o estudou por alguns segundos. Promete? Rafe sentiu o peito ser invadido por uma emoo que no sabia nomear. Prometo. Est bem disse o menino, e Nicole o mandou para o quarto. Obrigada por no forar demais disse ela, quando o acompanhou at a porta. Por esta noite, o suficiente retrucou Rafe, girando para encar-la. Gostaria de me encontrar com voc amanh. H coisas que precisamos discutir sem a presena de Joel. Para a surpresa de Rafe, ela concordou com a cabea. Sim. Tenho vrios compromissos pela manh, mas devo estar livre s 12h30. Podemos nos encontrar para almoar em um dos restaurantes do meu irmo. Peachtree Grill, est bem?
16

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Acho que sim. Sempre em tom profissional, pensou Rafe, antes de tomar a repentina deciso de lembr-la de que ele era um homem e ela, uma mulher. Segurou-lhe a mo e roou o polegar na pele macia do pulso delicado. Obrigado por me ajudar nisso. Surpresa e alerta se estamparam nos olhos de Nicole. No h, uh, de qu disse ela. Rafe a soltou antes que ela o fizesse, porm a observou esfregar a mo sobre o pulso, como se a pele estivesse queimando, e sentiu um lampejo de satisfao. Nicole Livingstone no era to fria quanto pretendia parecer. Nicole sentiu a pulsao acelerar enquanto desligava o motor do carro estacionado em frente ao restaurante onde se encontraria com Rafe. Inspirou profundamente, dizendo a si mesma que estava apenas reagindo ameaa que ele representava, e no masculinidade atraente daquele homem. Rafe Medici se sara bem com Joel na noite anterior, mas aquilo estava longe de ser um teste. Duas horas, resfolegou ela. Aquilo no era nada. Pegando a bolsa, saiu do carro, ajeitou o casco de l e se encaminhou ao restaurante. Uma recepcionista trajando um vestido curto preto e botas a cumprimentou do lado de dentro. Tenho um encontro com Rafe Medici disse Nicole, percebendo que o restaurante aparentava estar quase cheio. A recepcionista exibiu um sorriso enquanto a guiava atravs das mesas. Garota sortuda. Venha. por aqui. Oh, veja, as garonetes esto rodeando o pobre rapaz. Nicole ergueu o olhar e viu que trs mulheres vestidas com saias curtas e blusas brancas cercavam o reservado de madeira que Rafe ocupava. A recepcionista clareou a garganta com um som alto. Desculpe-me. Aqui est a acompanhante do sr. Medici. Nicole teve vontade de corrigir a recepcionista, mas as trs garonetes giraram, lanando-lhe olhares invejosos. Tenham um bom almoo disse a recepcionista e duas das garonetes partiram com ela. Rafe se ergueu e lhe tocou a mo por um breve instante. Fico feliz em v-la. O que quer beber? Caf est timo respondeu Nicole, sentindo o corao dar um pulo no peito pela forma como ele a olhava. Forou-se a virar o rosto e se acomodou no banco de couro. Creme? a garonete remanescente perguntou. No, obrigada. Puro. Encorajando-se em silncio, ergueu o olhar para encar-lo e no pde deixar de reparar o quanto Rafe era belo. Deus a ajudasse se Joel ficasse to bonito. Teria de afugentar as meninas com uma vara. No eram apenas os cabelos negros, as feies atraentes e o corpo escultural de Rafe que derrubavam as
17

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

defesas das mulheres. Eram tambm a vivacidade em seu olhar e a expresso dos lbios carnudos. A total ateno com que ele as travava devia deix-las perplexas. Tinha de se cuidar para no se juntar horda transbordante de fs que Rafe possua. Como foi sua manh? indagou ele, tomando um gole do caf. Produtiva respondeu Nicole, surpresa pelo fato d ele estar interessado. Visitei trs clientes e acordei alguns servios adicionais para um deles. E tambm recebi uma indicao. Ouvi dizer que bem quista por seus clientes e que a comunidade mdica a considera uma espcie de bulldog, mas a respeita. E onde ouviu isso? perguntou Nicole quando lhe serviram o caf. De um investigador particular. Rafe deu de ombros. No gaste sua energia ficando ultrajada. Voc no me diria nada, ento resolvi descobrir por mim mesmo. No teria feito o mesmo se nossos papis estivessem invertidos? A idia de ter algum bisbilhotando sua vida a irritou. Diria que ele bom no que faz? Muito retrucou Rafe. Por que pergunta? Talvez possa contrat-lo para me fornecer algumas informaes sobre voc. O olhar de Rafe encontrou o dela. Em seguida, ele soltou uma risada se recostando para trs no assento. V em frente, mas posso economizar seu dinheiro. Pode me perguntar qualquer coisa. Sou seu pela prxima hora.

CAPTULO TRS

Nicole imaginou quantas mulheres deviam rasgar as roupas diante daquele sorriso pecaminoso. Podia facilmente entender por que Tabitha fora seduzida por ele. Rafe possua um magnetismo nato. Conte-me sobre sua famlia pediu ela aps fazerem os pedidos garonete. Rafe fez uma pausa, pensativo. Como lhe disse, meu pai morreu em um acidente de trem quando eu era criana, junto com um dos meus irmos. Nicole percebeu a dor se refletir nos olhos intensos e sentiu uma pontada no corao. Minha me no tinha condies de nos criar sozinha, e ento fomos designados a lares adotivos. Rafe cerrou o punho. Nosso mundo explodiu. Apesar das muitas dvidas em relao habilidade de Rafe em ser um bom pai para Joel, sua histria de vida a tocou fundo. Deve ter sido difcil.
18

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Foi, mas muitas coisas na vida podem ser difceis. Tive mais sorte com meus pais adotivos do que meu irmo mais velho. Ele se emancipou logo aps completar o ensino fundamental. Uau! disse Nicole. O que ele est fazendo agora? Dirigindo uma empresa extremamente bem-sucedida com algumas ocupaes secundrias quando tem vontade. Acabou de se casar. Um sorriso curvou os lbios de Rafe. Ambos fariam qualquer coisa um pelo outro. Um lampejo de inveja perpassou a expresso divertida, mas foi to efmero que Nicole imaginou se no teria se enganado. Nem todos tm tal sorte, mas ele a merece. Posso ser generoso com meu irmo agora, pois finalmente consegui derrot-lo no jogo de bilhar brincou. Parece uma famlia interessante disse ela, experimentando uma pontada de inveja pela camaradagem com que Rafe se referia aos irmos. Aposto que um mundo muito diferente do seu disse ele. O meu era... comeou Nicole. diferente do seu, claro. Em que sentido? A garonete trouxe os pratos e os disps na mesa. Tabitha e eu fomos enviadas a um internato quando tnhamos oito anos. Eu gostava daquela estrutura mais do que Tabitha. Nicole balanou a cabea. Ela era to insubordinada. Teria sido expulsa se eu no... Calou-se, respeitando a promessa que ela e a irm fizeram de guardar segredo. Se voc no...? pressionou Rafe. So guas passadas retrucou ela, minimizando o assunto com um gesto de mo. Parece ter uma personalidade completamente oposta dela comentou Rafe. So iguais fisicamente, embora o cabelo de Tabitha fosse mais claro, certo? Minha irm era mais colorida. Iluminava qualquer ambiente quando chegava. E voc? Depois que crescemos, no costumava freqentar os mesmos ambientes que Tabitha. Estava estudando para meu mestrado e trabalhando como assistente de ensino. Voc a invejava? Algumas vezes sim confessou Nicole, recordando a surpreendente experincia quando Tabitha dera luz Joel. Desejara ser me tambm, mas nunca permitia que ningum se aproximasse muito. Por outro lado, sempre achei que levar uma vida to glamorosa dava muito trabalho. Acho que da natureza de algumas pessoas. Como voc, talvez? Rafe ergueu uma das sobrancelhas. Nunca levei uma vida glamorosa. Estava mais interessado em sobreviver. As pessoas fazem muitas coisas para sobreviver. Nunca pensei nesse aspecto confessou Nicole, empurrando o prato de salada e lembrando como Tabitha conseguia envolver o pai de uma forma que ela nunca fora capaz. Sua me mora na Frana, certo? perguntou ele. Mais informaes do meu dossi? Rafe lhe dirigiu um sorriso apologtico.
19

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Sim, ela vive na Frana com um homem mais jovem e uma penso alimentcia do meu pai. Voc a v com freqncia? No muita. Est muito ocupada vivendo a vida que perdeu quando estava casada com meu pai. E o seu pai? No somos prximos informou Nicole, desviando o olhar. Graves acontecimentos haviam marcado aquele relacionamento. Vejo-o uma vez a cada dois meses. Achei que ele estaria interessado em um herdeiro para seus negcios. Um neto lhe engrandeceria o ego. Acho que sim. Ele sempre lamentou no ter tido um filho, mas meu pai sempre teve suas prioridades, e eu, as minhas. Est expandindo seus negcios ao mercado internacional e isso o mantm fora da cidade com mais freqncia. Quando Tabitha falecera, o pai argumentara veementemente com ela, dizendo que deveria ser o tutor de Joel, e seu segundo trunfo fora o fato de o pai se ausentar da cidade freqentemente. O primeiro, no entanto, causara uma grande tenso entre os dois. Quem a ajuda a tomar conta de Joel? Nicole no gostou de mudar o rumo da conversa. Tenho uma prima que me de um beb. Somos muito prximas e ela me ajuda sempre que preciso, mas tenho lidado com minha responsabilidade maternal sozinha. Escolhi a melhor pr-escola e organizei minha agenda de maneira flexvel para que poder tirar um dia de folga se for necessrio. Uma super-herona disse Rafe. No retrucou Nicole. Apenas a melhor substituta de me que posso ser. Ele a chama de me. Nicole sentiu o corao se contrair ao lembrar aquele detalhe. A principio no me senti vontade com isso, mas com o tempo, percebi que Joel precisa sentir que tem uma me. E era eu no papel. O que mais quer saber sobre mim? questionou Rafe. Nicole soltou uma breve risada. Simplesmente tudo. O que acha da punio fsica? Sobre a pena de morte? perguntou Rafe, estreitando o olhar, confuso. No. Sobre bater em crianas. Oh disse ele quando entendeu a pergunta. Levei surras quando criana, mas, Deus, deve haver uma forma melhor de se educar! Suspender o videogame, os bolinhos. Alguma coisa tem de surtir efeito. O que acha? Surpresa por ele ter voltado a pergunta a ela, Nicole fez uma breve pausa. Concordo disse por fim. Tenho tido sorte com Joel. Ele responde bem aos outros mtodos. Quando identifico uma rea problemtica, tento empregar o sistema de recompensa. J utilizei o mtodo de figurinhas, por exemplo concluiu Nicole, sorrindo. Figurinhas repetiu ele. Eu as ganhava quando lia um livro, limpava a
20

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

cmoda, esfregava o cho ou me destacava na escola. Com que freqncia se destacava na escola? perguntou Nicole, curiosa. No tanto quanto voc, aposto respondeu Rafe. Eu jogava futebol. Ah, um atleta? As palavras impensadas escaparam dos lbios de Nicole. E voc era uma nerd retrucou Rafe. Uma nerd sensual. Apenas uma nerd corrigiu Nicole. No teria arriscado um segundo olhar para um jogador de futebol de classe social baixa como eu provocou Rafe. Nicole suspeitava de que teria babado por ele. Oh, no sei. Sempre invejei os que possuam habilidades atlticas. Rafe soltou uma risada rouca que lhe fez as terminaes nervosas vibrarem. Que tipo de garotos voc atormentava na escola? Nenhum respondeu ela. Est bem, um ou dois. Eu deixava essa funo para Tabitha. Ela j nasceu pronta para seduzir o mundo. E quanto a voc? Nasci tmida, insegura e um pouco desajeitada. Tinha de refletir sobre as coisas. E no presente? Tem um homem em sua vida? indagou Rafe. Joel o nico homem em minha vida respondeu ela em tom de voz deliberadamente frio. Para o bem do meu filho, minha vida amorosa e social pode esperar. E a sua? Os olhos de Rafe encontraram os dela. disso que tem medo? Do meu estilo de vida desregrado? Nicole deu de ombros. Tenho de pensar no que melhor para Joel. Estaria mentindo se lhe dissesse que sou um monge ou um santo, mas no me tornei bem-sucedido socializando todas as noites. Ao contrrio do que pensa de mim, tenho trabalhado duro. Sem querer, Nicole fez uma careta. Fora longe demais. No estava insinuando que voc fosse... E se est preocupada quanto s mulheres... Eu... Meus gostos mudaram muito nos ltimos cinco anos. No cometeria mais o erro de permitir que uma herdeira mimada me prendesse em sua teia e sugasse meu sangue. Nicole sentiu o impacto daquela confisso como um soco no peito. Ento, ele gostara de fato de Tabitha. Aquilo a confundiu. Pensara que Rafe vira a irm como um passatempo que podia controlar. : Acho que seria uma boa idia contratar aquele investigador particular. Diabos, a despesa pode correr por minha conta. Pode contratar outro se achar que o meu ser tendencioso. Nicole imaginou se ele a estaria desafiando. O que Rafe no compreendia que ela faria qualquer coisa para proteger Joel. Acho que voc contratou o melhor que existe no mercado, portanto vou aceitar
21

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

sua indicao. Mas eu pagarei a despesa. Nicole conferiu as horas no relgio de pulso. Tenho de ir. Obrigada por seu tempo e pelo almoo agradeceu, olhando para o prato de comida que mal tocara. O nervosismo acabara com seu apetite. Vou acompanh-la at a porta disse Rafe, levantando-se ao mesmo tempo que ela. No necessrio retrucou Nicole. Estacionei o carro em frente ao restaurante. Comeou a vestir o casaco e ele se moveu para ajud-la. Mais uma evidncia de que talvez aquele homem no fosse um monstro, afinal. Seria possvel que Tabitha tivesse mentido? Rafe a guiou atravs do restaurante lotado. Era o tipo de homem que atraa olhares. A confiana e charme que emanava eram magnticos. Ele abriu a porta e Nicole se voltou para encar-lo. Parabenize seu irmo pelo restaurante. Apesar de quase no ter tocado na comida retrucou Rafe. Seria mais delicado se no comentasse isso com ele disse ela, envergonhada, pois queria projetar uma imagem de autoconfiana. Deixarei que diga pessoalmente ao meu irmo o que achou do restaurante. Voc o conhecer. Voc e eu estamos apenas comeando concluiu ele. A expresso dos olhos negros beirava a sensualidade, mas aquilo no seria possvel, pensou Nicole. No na situao em que se encontravam. Ele era apenas um paquerador inveterado. Devia flertar at com senhoras de noventa anos. At logo, ento disse Nicole, entrando no carro e desejando que Rafe no a afetasse daquela forma. Ele fechou a porta e recuou. Enquanto arrancava com o carro, Nicole reergueu suas defesas. No seria seduzida pelo charme daquele homem. To logo chegasse em casa, telefonaria para o investigador particular e pediria um relatrio completo sobre Rafe Medici. No confiava nele. Caso ficasse claro que Rafe no seria um bom pai para Joel, teria de lev-lo para fora do pas. Seria mais fcil desaparecer em um pas estrangeiro. A perspectiva a apavorava. Sempre agira de acordo com a lei, mas havia muito em jogo agora. Depois que colocasse Joel para dormir, traaria um plano para escapar de Rafe Medici caso fosse necessrio. Apesar do frio congelante, Rafe observou o carro de Nicole se afastar. Aquela mulher era uma combinao peculiar. Extremamente contida para seu gosto, mas quando sorria, irradiava um calor genuno. Toda vez que deixava escapar aquela risada rouca, algo se agitava dentro dele. Era o tipo de mulher que um homem tinha de conquistar aos poucos, j que Nicole no parecia dispensar sua ateno to facilmente. Rafe trabalhou na casa de Michael pelo resto do dia. Devia estar cansado, mas demorou a dormir. Por fim, cedeu a um sono agitado. No pesadelo, o pai e o irmo, Leo, gritavam desesperados em meio s chamas. Ele corria em socorro deles, mas uma imensa parede de acrlico se erguia a sua frente, impedindo-o de ajud-los. Socando a parede, via o pai e o irmo serem consumidos pelo fogo at que a face do pai se tornasse cinza e os gritos de Leo lhe enchessem o crebro. Uma cimbra na panturrilha o fez acordar sobressaltado. Rafe xingou entre dentes. Passaram-se alguns segundos at que percebesse que mais uma vez tivera o pesadelo
22

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

que o assombrava desde a morte do pai e de Leo. Passara muitas noites tentando salvlos. Ainda tinha de tentar. Inspirando profundamente, Rafe se ergueu da cama e caminhou pelo quarto. O suor que lhe cobria a pele comeou a secar. Fora apenas um pesadelo, embora anos atrs, representara a realidade que o havia deixado impotente. No pudera fazer nada para alter-la. Pensou em Joel e Nicole. Podia fazer algo por eles. E faria. Nada iria impedi-lo. Nunca mais se sentiria impotente. Bem cedo, na manh seguinte, Rafe armou um plano. O telefone celular tocou, arrancando-o dos pensamentos e ele conferiu o identificador de chamadas. Maddie disse ele ao atender. O que houve? perguntou assistente. Achei que devia saber que o sr. Argyros est na cidade e j perguntou mais de uma vez por voc. Tenho a impresso de que ele est querendo comprar. Ele sempre trabalhou com Livingstone no passado. Deve estar apenas tentando negociar. verdade concordou Maddie. Rafe sentiu a familiar fome de vencer. H quanto tempo ele est na cidade? No sei ao certo, mas acho que disse algo sobre ficar mais trs dias. Rafe passou uma das mos pelos cabelos e suprimiu um suspiro. Estava acostumado a tomar decises difceis rapidamente. Aquela era um pouco mais complicada, mas aquilo no o deteve. Est bem, preciso que encontre uma casa para mim. Uma casa? perguntou a assistente. Uau! Tem algo especial em mente? Tenho um filho. Preciso fazer algumas mudanas. Estou levando meu filho comigo para Miami! Um silncio longo e profundo se seguiu. Um... filho? sussurrou Maddie. Sim, estou levando a... Rafe se calou, franzindo o olhar. A me dele tambm. Oh. complicado. Assim parece retrucou a assistente. Eu lhe darei mais instrues amanh. Teremos de partir para Miami depois de amanh anunciou ele ao fazer uma visita inesperada a Nicole na noite seguinte. Como? Negcios. No posso esperar mais e no vou deixar Joel para trs. Nicole sentiu as entranhas se revirarem. Por que no? Joel tem estado muito bem comigo.
23

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Ele meu filho. No vou deix-lo aqui. Nunca mais o deixarei. Nicole percebeu a irredutibilidade na expresso do belo rosto masculino e sentiu um arrepio lhe varar o corpo. No to simples assim. Joel mal o conhece. Tem ideia do quanto pode ser traumtico para ele ser arrancado de perto de tudo e de todos que conhece? Ento venha conosco disse Rafe. Nicole piscou vrias vezes. Passara a tarde anterior tomando providncias junto ao investigador particular e planejando deixar o pas com Joel. No sei o que dizer. Rafe deu de ombros. Se Joel de fato sua prioridade, deve ser uma deciso fcil. Mas eu tenho um emprego aqui. Tire uma licena. Voc faz parecer muito fcil. fcil afirmou Rafe. Os olhos negros determinados e desafiadores. O que mais importante para voc? A sua segurana ou a de Joel? A segurana de Joel, claro. Apenas no entendo por que tanta pressa. Por que no pode viajar para resolver seus negcios e combinarmos mais uma visita para o prximo ms? Rafe negou com a cabea antes mesmo de ela terminar a frase. No vou deixar para o prximo ms. Meu filho tem de viver sob o meu teto. Vou pedir a custdia dele. Pode ajudar ou sair do caminho. Posso providenciar um mandado para amanh de manh. Como posso tomar todas as providncias e fazer as malas tudo em to pouco tempo? No se preocupe em fazer as malas. Posso pagar por tudo que voc e Joel possam precisar e querer. Nicole sacudiu a cabea. Voc no entende. Segurana nem sempre vem atravs do dinheiro de bens materiais, mas sim das pessoas e de um lar. Eu serei essa pessoa para Joel e minha casa ser seu lar, tambm. Rafe se calou pelo espao de trs batidas do corao. Voc vem ou no? No est me deixando escolha. Voc importante para o meu filho. Providenciarei para que seja muito bem recompensada financeiramente. Uma onda de raiva a atingiu em cheio. No quero seu dinheiro disse Nicole, indignada. Se estivesse interessada em dinheiro, procuraria meu pai e faria o jogo dele. Talvez voc no seja melhor que ele disparou. Rafe deu de ombros. Logo voc descobrir retrucou ele. Meu jato particular nos levar para Miami at, no mximo, a manh de quinta-feira. Avise-me se precisar de alguma coisa, mas esteja pronta.
24

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Por que voc o quer? indagou Nicole. No parece que lhe dar muita ateno. Ele no est sofrendo sem voc. Por que quer ficar com Joel, quando ele est prosperando sem voc? Ele pode estar prosperando agora, mas nunca se sabe do futuro. Nem mesmo voc. No permitirei que meu filho passe pelo que passei. Eu o protegerei com cada centavo da minha fortuna. Um pai muito mais do que dinheiro e fortuna contraps Nicole. Podia dizer por experincia prpria. O que ser necessrio para que entenda isso? Tenho tempo para aprender o que preciso saber sobre ser o pai de Joel, desde que ele fique comigo, e essa convivncia comear depois de amanh. Enfurecida, agitada e aterrorizada, Nicole conseguiu com muito custo que o chefe lhe desse uma licena e comeou a fazer as malas. Precisava levar os livros e brinquedos preferidos de Joel, alm de seu cobertor favorito, a pasta de recortes e a fotocolagem de Tabitha. Temerosa com a possibilidade de perd-lo, Nicole comeou a pensar rapidamente. Tinha um trabalho a fazer e devia se focar nele e no em seu medo. No fundo da mente, ainda se apegava idia de levar Joel para outro pas. Se Rafe no fosse um bom pai. Enquanto estivesse colaborando com ele, estaria ganhando tempo antes de entrar com uma ao judicial. No momento, ainda estava de posse do passaporte de Joel e da capacidade de sair do pas. Nicole tomou todas as providncias e descreveu a viagem para Miami como se fosse uma aventura, quando pegou Joel no colgio. Passaremos algum tempo no mar. Posso nadar? perguntou a criana, comeando a se animar. Posso usar minha boia? Nicole concordou, balanando a cabea, enquanto apertava o volante. Voc vai passear em um grande barco. Rafe possui muitos. Como o vov? Nicole sentiu um aperto no peito. De certa forma, sim respondeu, rezando para que Rafe no fosse como seu pai. Voc vir comigo? Claro, meu querido. E ficar l comigo? Mais uma vez ela sentiu o corao se contrair. Sempre garantirei que esteja seguro. Voc a coisa mais importante do mundo para mim. Joel suspirou profundamente. Posso levar meu livro favorito? J o coloquei na mala disse ela. Pode ver a lista de coisas que estou levando e me dizer do que mais necessitar, est bem? Nicole relanceou o olhar ao
25

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

menino e descobriu um sorriso estampado no semblante doce do sobrinho. Rafe deu algumas instrues de ltima hora assistente e ergueu o olhar para encontrar Nicole segurando a mo de Joel, enquanto se encaminhavam em sua direo. Deixou escapar um suspiro de alvio, surpreso com a emoo que experimentava. Uma parte dele imaginara se Nicole no iria desistir na ltima hora. Apesar da expresso fria estampada no rosto, algo naquela mulher o tranqilizava. No sabia ao certo se aquilo se devia atitude protetora que ela tinha com relao ao seu filho, disposio que mostrava em desafi-lo, beleza misteriosa que possua ou combinao dos trs. No deveria confiar um milsimo em Nicole. Como poderia? Ela era irm gmea de Tabitha. Tinha de possuir algumas caractersticas da mulher que o trara. Tendo sido geradas ao mesmo tempo, no mesmo ventre, e criadas juntas, seria um milagre se ao menos alguns dos defeitos de Tabitha no existissem em Nicole. Em breve, eles viriam tona, disse a si mesmo, mas no momento ela lhe era til. Rafe observou o filho e ergueu o brao para cumprimentar a criana com uma coliso de punho. Joel no mesmo instante ergueu o pequeno punho tambm. sua vez mame disse ele. Uma expresso de surpresa se estampou na face de Nicole. No necessrio, querido. sim disse Rafe, incapaz de resistir vontade de desafi-la. Ergueu-lhe o punho para colidir com o dele. Pronta para partir? Quer que eu responda a essa pergunta honestamente? retrucou ela, com uma combinao de vulnerabilidade e desafio no olhar. Rafe relanceou o olhar bagagem que o chofer trazia. Parece que fez tudo como combinamos. No tive escolha disse Nicole. Pode relaxar agora. Est em boas mos garantiu Rafe, cobrindo-lhe a mo com a dele. No mesmo instante, percebeu um alerta nos olhos azuis e sentiu a pulsao acelerar. Veremos disse ela. O tom de dvida fez os pelos a nuca de Rafe eriarem. Aps tudo que conseguira na vida, no estava acostumado a ter suas habilidades questionadas. Com exceo de Tabitha, todas as mulheres confiavam nele. Muito em breve, Nicole perceberia que ele podia lidar com qualquer problema e super-lo. E dessa vez, no seria diferente.

CAPTULO QUATRO

Nicole ajudou Joel a se acomodar no banco do avio prximo janela. O menino


26

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

parecia explodir de excitao diante da perspectiva do primeiro voo. Afundando na poltrona macia de couro do luxuoso jato particular de Rafe, ela aceitou o suco e o caf oferecido pelo comissrio de bordo e sentiu os msculos relaxarem. No momento, os dois homens em sua vida estavam ocupados. Um absorto na papelada de trabalho e o outro com o olhar fixo na janela. O luxo que a cercava no era novidade. Nicole crescera naquele tipo de ambiente, mas aprendera a viver de modo mais simples desde que entrara para a faculdade. A independncia do pai era mais importante do que as coisas que o dinheiro podia comprar. Ofereceu o suco para Joel, mas a criana se encontrava totalmente absorta para pensar em beber. Nicole. A voz baixa de Rafe a fez desviar a ateno do sobrinho. Venha at aqui um minuto pediu ele, apontando para o assento a seu lado. Nicole obedeceu, sentindo como se estivesse indo ao encontro de um animal predador. To logo aterrissarmos, um carro nos levar at nossa nova casa. Depois... Seu iate? perguntou ela. No. Pedi a minha assistente que encontrasse uma casa para ns. Se no gostarmos dela, podemos escolher outra explicou ele. Sinta-se vontade para contat-la em caso de qualquer dvida, quando eu no estiver presente. Vou lhe dar os nmeros dela. Transferi alguns de meus criados do iate para a casa. O chef de cozinha sabe preparar qualquer coisa, desde sushi s melhores especialidades da comida francesa e italiana. Mas ele sabe fazer cheeseburguer? Rafe estacou e lhe dirigiu a sombra de um sorriso. Muito bem disse ele. Podemos dar entrada na transferncia da guarda nas prximas semanas... Nicole sentiu o corao se contrair. Como? Transferncia da guarda? perguntou, cerrando os punhos. Claro retrucou Rafe. Teremos de fazer isso alguma hora. No precisamos esperar. Sou o pai de Joel. Terei a custdia. Nicole engoliu em seco o n que se formou na garganta. Acho que o tribunal designar algum para ajudar nessa transio. Essa pessoa ser voc disse ele. Seria uma imbecilidade ser outro algum. Voc quem mais conhece Joel. No h necessidade de traumatiz-lo. Nicole experimentou um breve alvio. Est bem. Tambm receberemos visitas dos assistentes sociais. Uma expresso irritada se estampou no rosto de Rafe. Apenas uma formalidade. Tero de se certificar de que um bom pai. Rafe estreitou o olhar. Minha experincia com assistentes sociais me ensinou que so muito assoberbados de trabalho para perder tempo com casos em que um pai biolgico seja capaz e esteja disposto a tomar conta do filho. No sou eu que fao as normas disse Nicole. Tecnicamente, voc no tem
27

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

experincia com a paternidade. O Servio Social ir se certificar de que pode cuidar dele adequadamente. Nicole percebeu que Rafe se sentia ofendido com aquilo pela carranca que exibia. Espero que no interfiram. Enquanto Rafe falava ao celular, o chofer manobrou o carro por um caminho ladeado de palmeiras e buganvlias em direo a uma imponente manso guarnecida de colunas brancas em ambas as laterais da porta da frente. Era imensa mesmo comparada aos padres em que Nicole crescera. Quando a limusine estacou, Rafe desligou o telefone e os olhares de ambos se encontraram. Nicole sentiu uma estranha sensao na barriga. Devia ser fome. S podia ser fome. E ento, o que achou? perguntou ele, com um meio sorriso. Tem piscina, quadra de tnis, vrias banheiras de hidromassagem, um imenso quintal nos fundos para Joel... E aqui que voc mora? indagou Joel, com os olhos arregalados. Onde ns moramos corrigiu Rafe. O chofer abriu a porta para ajudar Nicole a sair do carro. Rafe pousou a mo em suas costas e a guiou pelos degraus, enquanto uma enxurrada de sentimentos discordantes a atingia. Poderia Joel ser feliz naquela imensa manso? Seria capaz de deix-lo l? muito diferente de nossa casa em Atlanta disse Nicole. Queria um lugar em que voc e Joel tivessem conforto. Apesar de aliviada por ele t-la includo, sabia que no podia contar com aquilo. Teremos de seguir normas rgidas no uso da piscina disse ela, dirigindo os pensamentos segura praticidade. Talvez at mesmo um sistema de alarme. No seria capaz de viver se algo acontecesse a Joel. Boa idia retrucou Rafe. Pedirei a Maddie que providencie isso imediatamente. Maddie? Minha assistente. Aqui est ela disse ele, quando uma jovem adorvel de cabelo loiro e curto transps a porta da frente e se aproximou. Trajava cala comprida social e uma parca sofisticada sobre a blusa. Ol, sou Maddie. Deve ser Nicole apresentou-se, estendendo-lhe a mo. A semelhana com sua irm incrvel. A cor do cabelo e das roupas diferente, mas... Voc a conheceu? perguntou Nicole. Trabalhava em esquema temporrio para Rafe, quando eles estavam envolvidos. Joel uma graa acrescentou a assistente. a imagem de Rafe. Com os olhos de Tabitha, Nicole ficou tentada a dizer. Maddie, importa-se de levar Nicole a um tour pela casa enquanto fao algumas ligaes? Claro que no. Estou aqui para servi-lo. Nicole imaginou se no haveria mais entre eles do que uma relao profissional, mas logo se repreendeu dizendo a si mesma que aquilo no era de sua conta.
28

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Rafe escorregou a mo pelo brao de Nicole, arrancando-a dos pensamentos inconvenientes. Vejo-a mais tarde. Maddie guiou Nicole e Joel pelo saguo de piso de mrmore. Em seguida, visitaram a cozinha, a sala de jantar, duas salas de estar no andar trreo, uma biblioteca, uma sala de jogos com uma mesa de bilhar, uma sute principal e os aposentos dos criados. Um ptio imenso com uma ampla piscina ficava localizado nos fundos. Alm dele, ficava a quadra de tnis e um gramado. Precisa estar sempre na companhia de um adulto para entrar na piscina disse Nicole a Joel, agachando-se para lhe sustentar o olhar. Sempre. E se voc no estiver aqui? perguntou o menino, dirigindo o olhar tentadora gua azul. Ento ter de esperar at que eu chegue respondeu ela. Prometa-me. O menino voltou a encar-la. Prometo. Nicole lhe depositou um beijo na face. Bom garoto. H outras pessoas que podem entrar na piscina com... Quando ele for mais velho cortou-a Nicole. s vezes, no se tem uma segunda chance quando o assunto segurana. Maddie pareceu ligeiramente ressentida. H mais l em cima resmungou a assistente, liderando o caminho para a sala de recreao, onde Joel comeou a explorar os novos brinquedos imediatamente. Embora a manso precisasse de mais moblia, parecia-se com um lar. Nicole se viu impressionada com a decorao que j havia sido feita. Como fez isso tudo to rpido? perguntou Nicole. A assistente soltou uma risada. Rafe e eu estamos juntos h muito tempo. Basta ele me dar algumas coordenadas explicou Maddie estalando os dedos. E sei exatamente o que deseja. Mais uma vez, Nicole desconfiou do relacionamento de Rafe com a assistente. Onde ser meu quarto? Pensei em acomod-la prximo a Joel, nesta ala. Rafe ocupar a outra. Acho que no a vi. Maddie hesitou alguns segundos. Oh, acho que esqueci de lhe mostrar. H uma sute principal em cada andar. Nesta ala, ela ocupa todo o corredor esquerda. Incluiu uma sala de ginstica, porque Rafe assduo nos exerccios fsicos. Agora, quanto bab... Bab repetiu Nicole, franzindo a testa. Estou aqui. Joel no precisar de uma bab. Mais uma vez Maddie pareceu insegura. Talvez no da maneira tradicional, mas poder precisar de algum para substitu-la enquanto descansa. Marquei tambm uma entrevista para Joel na pr-escola,
29

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

nos termos que Rafe me descreveu. Terei de visit-la antes de tomarmos uma deciso. Claro concordou Maddie, mas algo no tom de voz da assistente incomodou Nicole. O sorriso que ela exibia no combinava com a expresso do olhar mesmo incrvel a semelhana entre voc e sua irm. Senti como se estivesse vendo um fantasma. ramos gmeas idnticas com personalidades completamente diferentes. Maddie concordou, balanando a cabea. Rafe e Tabitha eram como gua e leo. Eu sabia que no daria certo desde o incio. Rafe no precisa de uma herdeira mimada, e sim de uma mulher independente. Nicole sentiu-se na obrigao de defender a irm. Tabitha podia no ser perfeita, mas ningum . Se no fosse ela, no teramos Joel. Tem razo, se no fosse ela, no haveria nenhum Joel retrucou a assistente em tom visivelmente irritado. Ento, amanh enviarei trs candidatas a ba... Maddie se calou, antes de continuar. a ajud-la a cuidar de Joel. Escolha a que achar melhor, e tarde, pode visitar a pr-escola. Guiou-os atravs da escada e colocou seu carto na mo de Nicole. Sei que ficar aqui por pouco tempo, mas Rafe e eu queremos que se sinta confortvel. Ele est sempre muito ocupado, mas se precisar de algo, por favor, no hesite em me ligar. O tom de proprietria irritou Nicole, embora no conseguisse entender por qu. Obrigada. Acho que eu e Joel conseguiremos nos arranjar, sozinhos. Aps a assistente se despedir, Nicole rumou para a cozinha para tomar gua e explorar o contedo da geladeira. Ouvindo passos atrs dela, girou para encontrar Rafe a observando. Com fome? perguntou ele. Temos uma empregada e um chef. Estou certo de que prepararo o que desejar comer. Estou apenas vendo o que posso preparar para Joel esta noite. Rafe sacudiu a cabea e fechou a porta da geladeira. Voc no cozinhar. Tem de ajudar Joel a se adaptar. Isso faz parte da adaptao retrucou ela. Sempre cozinho para ele. Diga ao chef a que horas quer que seja servido o jantar e o cardpio que deseja. Gostaria de tomar um banho ou passar algum tempo na Jacuzzi? Talvez tenha tempo para isso. No sei quando poderei convencer Joel a sair do quarto de recreao. Est fascinado com tantos brinquedos novos. Precisa tomar cuidado para no estrag-lo. Eu sei, mas tenho de recompens-lo pelos quatro anos em que no estive presente. Alm disso, quero que ele se sinta vontade aqui. E voc ficar? indagou ela. No sentir falta de viver no mar? Estarei l todos os dias. Rafe deu de ombros. Talvez ns trs possamos passar um fim de semana no mar se conseguir me organizar. Maddie j lhe falou sobre as candidatas a bab, certo?
30

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Sim, e eu lhe respondi que enquanto eu estiver aqui, Joel no precisar de uma bab. Rafe discordou, balanando a cabea. Cuidou dele sozinha por muito tempo. Talvez no queira admitir, mas deve ter tido ocasies em que ser me solteira foi opressor. Quero que tenha toda a ajuda possvel sua disposio. Obrigada agradeceu Nicole, ainda incomodada com a idia. Quanto a Maddie... maravilhosa, no acha? A mulher mais eficiente que j conheci. Nicole abriu a boca para fazer a pergunta que no queria calar, mas achou melhor se abster. Muito eficiente. Tire um tempo para relaxar. Ele colocou a mo sobre o brao Nicole. Podemos conversar mais aps o jantar. Aps colocar Joel na cama, Nicole se encaminhou ao andar trreo para se juntar a Rafe no ptio. Ele estava de p, fitando o horizonte e parecendo perdido em pensamentos. A fora daquele homem a atraa ao mesmo tempo em que a assustava. Seria do tipo que a empregava contra os mais fracos? Rafe pareceu lhe sentir a presena. Ol. Sente-se. Aposto que est cansada. No muito retrucou Nicole, porm se sentou. Tome uma taa ofereceu ele, apontando para os recipientes de cristal sobre a mesa. Obrigada. Foi um dia longo. Rafe se acomodou ao lado dela. Amanh ser mais fcil. Esse apenas o primeiro dia em um mundo completamente novo. Ser mais fcil para voc e Joel agora. No tero de se preocupar com questes financeiras. Ter a ajuda de que precisar. Ainda estou surpreso com o fato de voc e Joel no morarem com seu pai. Nicole sentiu um aperto no peito. Meu pai muito controlador. Achei melhor seguir meu prprio caminho. E quanto a Tabitha? Ela tinha uma relao diferente com papai. Tinha a capacidade de envolv-lo com seu charme e, na maioria das vezes, aquilo funcionava. E quando no funcionava? No era nada agradvel retrucou Nicole. Est dizendo... Prefiro no falar do meu pai, se no se importa disse ela, lutando contra a sensao desagradvel to intimamente ligada lembrana dele. Vamos dar um passeio sugeriu ele, tomando um gole de vinho e liderando o caminho iluminado por suaves holofotes e mini lmpadas entremeadas nos galhos das rvores.
31

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

lindo! elogiou Nicole. O som dos grilos lhe acalmava os nervos. Sim concordou ele, enfiando as mos nos bolsos da cala. Estou acostumado ao som da gua batendo contra o barco e do cheiro do ar salgado. Nicole lhe relanceou o olhar. Soa como se estivesse com saudades de casa. Talvez um pouco concordou Rafe. O mar purificador. O ritmo das ondas calmante. Embora eu conduza meus negcios do barco, posso desligar tudo e me concentrar apenas no oceano se quiser. No gosto de correria nem aglomeraes. Nicole no pde deixar de lembrar como Tabitha amava socializar. Como conseguiu se envolver com minha irm? indagou, sem conseguir se conter. Rafe riu entre dentes. Tem de admitir que ela era estonteante, sedutora e charmosa. Nicole assentiu, relutante. Ela era tudo isso, mas voc parece mais complexo e esperto. Como pde ter se apaixonado por ela? Eu era mais jovem. Tabitha era tudo que eu no era. Privilegiada, refinada, de linhagem importante. Eu era um garoto originrio da parte pobre da Filadlfia. Era como um sonho que se tornara realidade. Alm de bela e sexy completou Nicole. Sexy, mas no muito sexual. E mesmo? perguntou Nicole, no conseguindo conter a curiosidade, embora aquele assunto fosse um tabu. Sempre pensei que Tabitha fosse uma devoradora de homens. No no sentido sexual retrucou Rafe. Na verdade, era superficial. Quente antes, mas no durante. Nicole lhe dirigiu um olhar pasmo. Sempre imaginara que a irm levasse os homens loucura na cama. Parece surpresa. Bem, ouvia apenas o que Tabitha dizia sobre si mesma e o que os outros comentavam. Sustentando-lhe o olhar, Rafe assentiu. Aprendi que algumas mulheres so mais fogosas quando estimuladas do que quando dominam. Ele a fitava como se desejasse descobrir em que categoria Nicole se encaixava. Surpreendida com a onda de calor que a atingiu, ela inspirou profundamente. Tabitha dizia saber estimular muito bem os homens. Sim concordou Rafe. Parecia que era tudo o que desejava. H mais prazer do que apenas a estimulao. Os olhos negros pareciam lhe penetrar a alma. A noite parecia envolv-los em um casulo e a curiosidade a dominou. Fazia muito tempo que no se sentia curiosa a respeito de um homem. Por que agora? Por que com Rafe? Poderia recuar naquele segundo, disse a si mesma, mas seus ps pareciam revestidos de chumbo. Prendeu a respirao, enquanto ele se aproximava e erguia a mo para enrolar uma mecha de cabelo loiro em torno do dedo.
32

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Macios disse ele. Voc uma contradio ambulante. Nicole engoliu em seco. O que quer dizer com isso? Cabelo macio, pele macia e uma voz que faz lembrar um conhaque de excelente safra. Toda essa suavidade contida em uma determinao titnica. Nicole no pde conter uma risada diante do tom irnico que ele empregou para descrever sua determinao. Acho que est acostumado a andar cercado por pessoas submissas. O magnfico Rafe Medici falou, portanto assim ser. Ah, voc me acha magnfico disse ele em um tom que a fez experimentar um arrepio por todo o corpo. Aposto que pode encontrar multides que lhe diro o quanto magnfico. No precisa de mais uma retrucou Nicole, desejando que ele se afastasse, mas os dedos em seus cabelos a mantinham cativa. Ou seria o modo como os olhos negros se fixavam nela que a impedia de se mover? s vezes, uma mais interessante do que uma multido disse ele em tom suave, puxando-a levemente pelos cabelos para aproximar os rostos dos dois. Fiquei curioso para provar esses lbios desde o primeiro instante em que a vi. Acho que tambm se sente um pouco curiosa com relao a mim. Acho que est na hora satisfazermos essa curiosidade recproca. A voz baixa e rouca a impedia de se mover. Rafe inclinou a cabea. Ela sabia que tinha de recuar. Ao menos, desviar o rosto, mas embora morresse antes de confessar, estava curiosa sobre Rafe Medici. Muito curiosa. Seria apenas um beijo, pensou ela, que nunca mais se repetiria. Os lbios quentes roaram os dela, entontecendo-a de imediato. Fechando os olhos, Nicole inspirou a fragrncia da colnia masculina, sentindo a fora que emanava do peito musculoso a centmetros de distncia. A sensao daquele contato era ao mesmo tempo firme e sensual. Era apenas um leve roar, como se ele a quisesse saborear. Instintivamente, Nicole entreabriu os lbios, fazendo-o deixar escapar um gemido baixo e sexy de encorajamento. No mesmo instante, ela se tornou ciente das partes mais sensveis de seu corpo. O corao comeou a bater descompassado com a onda de desejo que se erguia dentro dela. Mais. Desejava encostar os seios contra o corpo forte. Sentir os braos musculosos em volta dela. Queria... Podia sentir que Rafe tambm desejava mais. A lngua quente e macia lhe invadiu a boca, fazendo-a ceder curiosidade e s sensaes pecaminosas que ele lhe despertava. Rafe aprofundou o beijo, como se apenas sabore-la no fosse mais suficiente. Parecia querer devor-la. Nicole sentiu a cabea rodar. Procurou apoio nos ombros largos, mas as mos firmes j a envolviam, puxando-a contra a rigidez do corpo musculoso. Nicole sentiu a forte ereo contra o ventre. Ofegante, mas incapaz de se afastar, correspondeu ao beijo com uma paixo que a surpreendeu. Segundos depois, Rafe recuou alguns centmetros, erguendo a cabea. Os olhos negros faiscando de desejo. Acho que um nico beijo no satisfar nossa curiosidade.
33

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

CAPTULO CINCO

A razo retornou aos poucos mente de Nicole, fazendo-a sentir o gosto amargo do arrependimento. Sacudindo a cabea, ela recuou. Oh, no. No posso acreditar... Rafe levou as mos aos lbios e olhou para o cu. Diga-me que no vai bancar virgem inocente que foi abusada por um homem muito mau. Nicole piscou, confusa, com aquela descrio. Bem, eu gostaria, mas no sou to inocente assim, e voc no me forou a nada. Mordeu o lbio inferior, tentando se recompor. Acho que foi a combinao do vinho com o dia agitado disse ela, girando para se encaminhar a casa. Gostei mais dessa explicao. Explicao ou desculpa? perguntou ele, mantendo o passo ao lado de Nicole. As duas esto bem para mim. Desculpe por ter lhe dado a impresso errada. Rafe se interps entre ela e a porta. A palavra provocao. Deve estar no sangue da famlia. Disse-lhe que sinto muito. Nicole engoliu em seco. No deveramos ter feito isso. Tenho de manter a mente focada em Joel. Ele minha prioridade. Temos Joel em comum disse ele. Ns j estamos envolvidos. Como poderia manter a cautela de que necessitava caso se transformassem em amantes? E quanto aos avisos de Tabitha? Alm disso, h sua histria com minha irm. Que acabou h mais de quatro anos. A frustrao e a preocupao a espetavam como agulhas afiadas. Por que eu? indagou ela. Pode ter qualquer mulher que quiser. Provavelmente tem todas as mulheres que deseja. No sei se isso um insulto comeou Rafe. Mas j lhe ocorreu que me sinto intrigado com sua combinao de classe e determinao? naturalmente bela, no precisa de artifcios. Acho que, em determinados momentos, deve ser um doce. E agora sei que existe fogo sob essa aparncia controlada. Voc tambm sabe disso. Ambos incendiamos quando a beijei. Acha mesmo que ser capaz de evitar isso? Rafe riu entre dentes. Acha que quando acordar amanh, no vai sentir mais esse fogo? No fundo, Nicole sabia que ele estava certo. Mas tambm estava ciente de que ficar com Rafe no seria certo. A nica razo que a fizera dormir bem aquela noite fora a exausto. Quando acordou, Joel se encontrava de volta sala de recreao. Nicole lhe deu um abrao
34

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

apertado e ficou sabendo que ele j havia tomado o caf da manh, mas estava ansioso para experimentar os brinquedos novos. A campainha tocou, e a criada, Carol, anunciou a chegada da primeira candidata a ajudante de me. Horas mais tarde, aps interminveis intervalos para verificar como estava indo Joel, Nicole havia entrevistado as trs candidatas. Ainda se sentia relutante em escolher uma. Aquilo parecia evidenciar sua renncia ao posto de cuidadora principal de Joel. Maddie telefonou para saber qual fora sua deciso, mas Nicole lhe disse que precisava pensar um pouco mais. A assistente tambm lhe informou que Rafe provavelmente no voltaria para casa naquela noite. Na hora do jantar, Joel parecia exausto e precisava se acalmar. Nicole leu dois livros e s durante o segundo o menino adormeceu. Agradecendo em silncio pelo fato de Rafe no vir para casa, Nicole cedeu tentao de se banhar na Jacuzzi prximo piscina. Por alguns minutos, disse a si mesma. Depois, iria para a cama e dormiria como um beb. Acionando o boto de presso, escorregou para a gua vaporizada e borbulhante com um suspiro de satisfao. Desde que assumira o papel de me, deixara de lado qualquer tipo de prazer sensual para cuidar de Joel. Ele era mais importante do que visitas a SPA, massagens e at mesmo longos banhos. No percebera o quanto sentia falta de uma boa ensaboada e do quanto aquilo era revigorante. Rafe entrou na casa silenciosa. Quando chegou no saguo, ouviu apenas o som montono do relgio de pndulo que pedira para Maddie comprar. Aquilo o fazia lembrar um relgio similar na casa que seus pais alugaram na Filadlfia. Aps pegar um copo de gua na cozinha, subiu a escada e se dirigiu ao quarto do filho que dormia profundamente. Sentira falta no menino durante o dia. Em seguida, entrou em sua sute, jogou a pasta sobre a mesa e se encaminhou s janelas que se estendiam do teto ao cho. Localizando Nicole na Jacuzzi, deteve-se a observ-la. Com os braos apoiados sobre o primeiro degrau da banheira de hidromassagem, ela descansava a cabea na beirada de concreto. Da janela, viu os seios midos e brilhantes retidos pelo biquni preto. Imaginou o que estava por baixo e desejou que estivesse completamente nua. O que daria para lhe arrancar a minscula pea e acarici-la com as mos e a boca. Deslizar a calcinha pelas pernas longas e bem-torneadas para lhe explorar a intimidade. Sentindo o sangue ferver pela excitao, despiu-se e vestiu um calo de banho. Seu impulso era ficar nu, mas no queria assust-la. Pegou uma toalha, desceu a escada e se encaminhou Jacuzzi. Encontrou-a de olhos fechados, envolta em vapor e com o cabelo jogado para trs. Rafe entrou na banheira. Os olhos de Nicole se abriram, antes de ela afundar o corpo entre as bolhas. Rafe disse ela. No sabia que estava aqui. Acabei de chegar. Voc fez essa Jacuzzi parecer irresistvel. Eu deveria simplesmente ter ido dormir. Por qu? perguntou ele, desviando o olhar para o sulco entre os seios firmes. Eu estava cansada. E ento decidiu tomar um banho relaxante. para isso que a Jacuzzi est aqui. Nicole deixou escapar um longo suspiro.
35

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Acho que tem razo. No estou acostumada a me cuidar. Talvez seja algo que deva mudar. Nicole negou, balanando a cabea. Tenho muito que fazer. Quando retornar a Atlanta, estou certa de que terei uma tonelada de trabalho esperando por mim. No h necessidade de voltar correndo para Atlanta. Est fazendo algo muito importante para Joel aqui disse Rafe. Ainda no era hora de lhe contar o que planejara para ele e Joel. Sabia que teria de derrubar vrias barreiras antes que Nicole concordasse em ficar morando ali para a segurana de Joel e para o seu prazer. Sei disso respondeu ela em tom pensativo. Educou-o muito bem elogiou Rafe. Obrigada. Algumas vezes, Joel um pouco tmido e inseguro, mas... Percebi. Acho que aulas de carat lhe fariam muito bem. Nicole girou para encar-lo, jogando gua para os lados quando se sentou. Carat? muito novo para isso. Alm do mais, sempre o ensinei a no ser violento. Carat no um esporte violento argumentou Rafe, surpreso com a reao dela. Ensina disciplina, condicionamento fsico e autocontrole. Tudo isso melhora a autoconfiana. Rafe recordou um tempo, quando mais jovem, em que seu condicionamento fsico parecia ser a nica coisa que podia controlar. Voc no o colocou em nenhuma atividade esportiva, certo? No. Planejava inscrev-lo na escolinha de beisebol na primavera. Nicole sacudiu a cabea. No posso concordar com carat nessa faixa etria. Joel um Medici disse Rafe. Em algum momento, poder deparar com algum que por qualquer razo se ressinta de mim. Quero que seja capaz de se defender. Fez uma breve pausa. Talvez ajudasse se voc aprendesse algumas tcnicas de autodefesa tambm. Eu? indagou ela, agastada. Por que faria isso? Para que entendesse por que o carat bom para Joel. Rafe deu de ombros. Eu poderia lhe ensinar. Sou faixa preta. Nicole o encarou e um lampejo de medo lhe perpassou o olhar. Faixa preta repetiu ela, parecendo ligeiramente incomodada. No estou interessada em aprender carat. Na verdade, estou exausta. Vou para a cama. Nicole se ergueu. A gua escorrendo pela pele de porcelana e revelando a estrutura esbelta. Parecia uma deusa se erguendo da gua. Rafe tambm se levantou e a percebeu oscilar. Imediatamente estendeu a mo para equilibr-la. Voc est bem? Acho que relaxei demais. O olhar de Nicole varreu os ombros largos e o peito musculoso, antes de se desviar. Porm, aqueles segundos foram suficientes para Rafe perceber a admirao que ela tinha por seu corpo. Aquela mulher, cheia de reservas a respeito dele, estava experimentando certa luxria. Tocar-lhe a pele mida da cintura o excitou. Deixe-me ajud-la a sair ofereceu Rafe, guiando-a pelos degraus. Em seguida, pegou a toalha que ela deixara sobre a cadeira e a envolveu com o tecido
36

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

felpudo antes de lhe apertar de leve os braos. A est. melhor lev-la l para dentro ou sentir frio. A temperatura est agradvel, mas melhor no abusar. Enquanto Nicole calava os chinelos, ele pegou a outra toalha e se enxugou superficialmente. Levou-a para dentro da casa e ela estacou prximo porta. Estou bem agora disse Nicole em um tom de voz baixo que o fez imaginar se era o mesmo que ela utilizava na cama. Obrigada e boa noite. Rafe a observou se afastar, com o olhar fixado nas pernas e ombros desnudos. Cerrando os pulsos, foi invadido pelo desejo de uma forma que o surpreendeu. Gostava do modo como ela defendia Joel como uma me-urso, A combinao da rigidez com a sensual delicadeza o fascinava. No se lembrava de ter desejado uma mulher com tal intensidade. Seria por que Nicole o estava dispensando? A verdade era que Rafe nunca era dispensado. Inferno! Na maioria das vezes, nem precisava pedir. As mulheres o assediavam, e todas sabiam que no queria compromisso srio. Embora s se relacionasse com mulheres que fossem belas e inteligentes, havia algo diferente em Nicole. E ele queria experimentar aquilo. Na manh seguinte, o motorista de Rafe levou Nicole e Joel pr-escola, onde conheceram a professora e visitaram as dependncias da instituio. Ela estava preparada para descart-la e procurou razes para faz-lo, mas a escola de pedagogia Montessoriana tinha uma tima aparncia, a proporo professor-aluno era ideal e, o mais importante, as crianas pareciam felizes e bem tratadas. Aps a visita, Nicole e Joel voltaram para casa. Enquanto o menino corria para a sala de recreao, ela se dirigiu ao seu quarto, ansiosa por verificar seus e-mails. Sorvendo um gole do excelente caf preparado pelos criados de Rafe, reconheceu imediatamente a mensagem do investigador particular. Com o corao batendo na garganta, fez o download do documento e o leu. Toda a histria de Rafe Medici estava descrita em preto e branco diante dela. O nascimento, a morte do pai e a mudana posterior. A famlia adotiva cuidara dele da melhor forma possvel, mas no tiveram condies de envi-lo a faculdade. Uma bolsa de estudos dada pela escola de futebol lhe permitiu concluir o curso universitrio. Com escancarada curiosidade, leu o restante do relatrio. Rafe costumava trabalhar em iates nos veres durante o tempo que cursava os ltimos anos do ensino fundamental e a faculdade. Aps adquirir o primeiro iate, aparentemente, comeara a trabalhar vinte horas por dia. Nicole no pde evitar a admirao. Aquele homem trabalhara e vivera o sonho americano. Na ficha criminal, constavam cinco acusaes de agresso. A informao a congelou por dentro. Expirando profundamente, tentou ler o resto do relatrio, mas temeu desmaiar. Afastando-se do laptop, afundou na cama e tentou recobrar a razo. Agresso. Agresso. Agresso. A palavra lhe assombrava a mente. O que fizera Rafe agredir algum? Aquilo significaria que ele fosse capaz de agredir outra vez? Talvez o filho? No permitiria que Rafe machucasse o menino. Faria qualquer coisa para impedilo. Retornando ao laptop, leu o restante do relatrio. Tinha de se basear em fatos.
37

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Rafe fora segurana de dois dos mais bem freqentados clubes noturnos de Miami. Aquelas acusaes eram todas relacionadas natureza de seu trabalho na poca e foram arquivadas. Aquilo deveria ter feito Nicole relaxar, mas ela no conseguiu. Se Rafe era capaz de violncia, poderia utiliz-la contra ela e Joel? O instinto de fugir com Joel voltou com fora total. Se Rafe desconfiasse de sua inteno, no a deixaria nem ao menos se aproximar do filho outra vez. Estava presa em uma armadilha, a no ser que comprasse bilhetes flexveis. Imprimiu o relatrio do investigador particular e, em seguida, fez uma pesquisa sobre os horrios dos vos que partiam de Miami para rotas internacionais. Colocou seu passaporte e o de Joel em uma gaveta e a trancou. Precisaria que eles estivessem disponveis para serem usados caso Rafe ameaasse Joel. Durante o restante da semana, Rafe sempre chegava em casa depois que Nicole se recolhia e partia antes que ela acordasse. Embora no confiasse em Rafe na companhia de Joel, repreendia-o mentalmente por no passar mais tempo com o menino. Se era para ignorar o filho, para que o queria ali? O chofer levou Nicole e Joel pr-escola e ela deu um beijo de despedida no menino. A viso da criana, insegura, entrando na nova classe, lhe fez o corao contrair. Se ao menos Rafe no tivesse aparecido, ele estaria seguro em seu ambiente em Atlanta. Esperando aplacar a frustrao que sentia, nadou vrias vezes de um lado para o outro da piscina. Em outras circunstncias, apreciaria aquele descanso, mas aquela situao era extremamente complicada para que conseguisse relaxar. O telefone celular tocou e Nicole percebeu que se tratava de uma .chamada de Rafe. Um jato de adrenalina se espalhou em sua corrente sangnea. Al? Oi. Como vai? Bem. E voc? respondeu ela, mantendo o tom de voz frio. Um breve silncio se seguiu. No parece bem. O que houve de errado? Sua nova assistente est indo bem? Houve alguma coisa com Joel? Todos esto bem. Joel est na escola. Oh, est entediada? Erguendo-se, Nicole caminhou em volta da piscina. No, mas estou acostumada a trabalhar. Nesse aspecto, somos iguais. Mas providenciei uma boa distrao. Vou levar voc e Joel para um passeio de barco na tarde de sexta-feira e s retornaremos na noite de sbado. E mesmo? indagou Nicole, surpresa. to ocupado. Achei que no conseguiria arrumar tempo para esse tipo de viagem. Pois arranjei. Separe apenas o que vocs dois vo precisar. Enquanto isso, se est se sentindo to enfadada, podia comprar mveis para decorar a casa. Nicole piscou vrias vezes. Comprar mveis. Por que eu? Ainda estou compensando o tempo que fiquei em Atlanta. Acho que conseguirei colocar tudo em ordem, at a prxima semana. Faria um grande favor se cuidasse disso para mim.
38

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Mas no sei qual seu gosto protestou ela. Confio em voc retrucou Rafe, fazendo-a experimentar uma pontada de amargura por no conseguir retribuir tal confiana. No conheo os shoppings daqui argumentou Nicole. No h problema. Telefone para Maddie e ela lhe dar todas as informaes: Vejo-a amanh noite. Aps o entardecer, Rafe recebeu Joel e Nicole em seu iate. Mostrou-lhes o interior do luxuoso barco e se divertiu com o entusiasmo do filho. O menino se interessou particularmente pela sala das mquinas e pelo salo de jogos. O jantar dos trs foi servido e eles observaram as luzes, enquanto se afastavam da marina. Joel estava to excitado que levou algum tempo at se acalmar. Serei eu a ler as histrias esta noite disse Rafe a Nicole. Est bem concordou ela, hesitante. Rafe fizera a oferta impulsivamente, porm quando se sentou na cama do filho com o livro nas mos e comeou a ler a histria do morango gigante e o rato, relembrou escorregar para baixo dos lenis com os irmos e ouvir a voz grave do pai enquanto lia histrias para eles dormirem. Eram histrias de aventura que instigavam sua imaginao. Ele e os irmos competiam por um lugar direita e esquerda do pai. Rafe no conseguia se lembrar de um tempo em que se sentira mais seguro e protegido. Agora, com o filho aninhado em seu colo, foi atingido por uma forte emoo ao perceber o lao que se formava entre eles. Desejava que Joel experimentasse aquela mesma sensao de proteo e segurana e que nunca se sentisse inseguro. Gosta de morangos? perguntou Rafe. Joel assentiu com a cabea, veementemente. Tanto quanto o pequeno rato. De novo pediu ele. Leia de novo. Rafe soltou uma risada. O mesmo livro? O menino confirmou com a cabea outra vez. o melhor livro do mundo disse Joel em tom solene. Ummm. Rafe escorregou os dedos pelos cachos negros do menino. Ento acho que vale a pena ouvi-la outra vez. Quando Rafe comeou a ler, percebeu que o menino movia os lbios, fazendo mmica de cada palavra que continha o livro. O fato de o filho ter decorado a histria o encheu de orgulho. Acabou por l-la mais uma vez e depois passou para outro livro. Quando o sentiu relaxar completamente, percebeu que Joel adormecera. Sentiu o corao dilatar. O fato de Joel baixar a guarda a ponto de dormir em seu colo fez algo dentro dele transbordar de emoo. Queria que o filho confiasse nele. Aquilo era vital para Rafe. Com cuidado, cobriu-o com os lenis e se retirou do quarto, retornando ao deque superior. Nicole se encontrava parada na lateral do barco, observando o horizonte. Rafe estacou ao lado dela.
39

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Acha que ele gostou do seu primeiro dia no iate? Nicole girou para encar-lo. bvio que amou. Fico feliz que ele seja um bom velejador. Temi que ele enjoasse e separei a medicao adequada caso isso acontecesse. Muito atencioso de sua parte disse ela. Parece surpresa. um pai de primeira viagem. No esperava que tivesse esse tipo de preocupao. E quanto a voc? Gosta dessa paisagem? Nicole inspirou profundamente. Quem no gostaria? Algum que ficasse mareado. Nicole riu relutante e o fez desejar inclinar a cabea para sentir aquele som contra a pele. silencioso e calmo aqui fora disse Nicole. Nesse momento, sim. Mas eu j peguei tempestades em que havia tudo menos calmaria. Quando descobriu sua predileo por barcos ou pelo mar? Meu pai nos levou algumas vezes em passeios de barco. Eu ainda era criana, mas me recordo como se tivesse sido ontem. Pensou no pai, com os cabelos esvoaando no vento enquanto dava instrues a ele e aos irmos. Uma onda de nostalgia o envolveu. Era um bom pai. Em que sentido? perguntou Nicole e ele a percebeu estudando a expresso de seu rosto. Ele podia ser duro como o ao. Com quatro filhos e uma esposa que... Rafe se calou, sentindo mais uma pontada de nostalgia pela perda da me. frgil, tinha de estar sempre no controle da situao. Ensinou-nos a trabalhar duro, nadar, jogar pquer e cozinhar. Nicole sorriu. mesmo? Sei fazer um excelente espaguete ao sugo. Meu pai fazia uma lasanha deliciosa. Nenhum de ns se lembra de como ele a preparava. Nicole sacudiu a cabea. No estou certa se meu pai ou minha me sabem sequer ferver gua. Voc de um planeta diferente. No necessariamente melhor murmurou ela, fixando o olhar no horizonte e estremecendo. Rafe retirou o casaco e o jogou por sobre os ombros de Nicole. Ela o fitou surpresa. Tive a impresso de que est com frio explicou ele. At agora s eu falei. Como uma menina rica como voc aprendeu a cozinhar?
40

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

No internato. Era uma matria eletiva e decidi que seria um til aprendizado, j que no pretendia morar com meus pais. Independente at mesmo naquela poca disse Rafe. Sim concordou ela com expresso sria. Acho que tinha nove anos de idade. Tenho a impresso que a vida em seu lar no era muito feliz arriscou ele. No era. Meus pais tinham um casamento infeliz. Meu pai tinha um temperamento difcil. Talvez seja por isso que seja to determinada que Joel se sinta seguro e feliz. No pode proteg-lo de cada tropeo no caminho disse Rafe. No, mas posso tentar mant-lo longe dos perigos retrucou Nicole. J pensou que est sendo super protetora? perguntou ele. Nicole lhe dirigiu um olhar que lhe lembrou uma me urso. Est questionando minha habilidade como me? Apenas curioso respondeu Rafe. Porque, se estiver comeou Nicole, acho que no tem experincia suficiente para faz-lo. Sim, no tenho concordou ele. Mas tenho experincia em ser um homem. Muitas mes solteiras criam seu filhos com sucesso, sozinhas. Mas voc no precisa disso contraps Rafe. Sou o pai de Joel e estou aqui para ficar. Nicole deu de ombros. Ainda no sabemos o quanto deseja estar envolvido na vida de Joel. A resposta fria o irritou. Muito envolvido. Acho que tem de se acostumar com a ideia de que Joel passar muito tempo em minha companhia. Como eu disse, isso ainda no est determinado. Sim, est retrucou Rafe, segurando-lhe o brao para lhe atrair a ateno. Nicole girou a cabea e lanou um olhar significativo mo que a segurava, e Rafe a soltou. No serei um pai ausente. Estou reorganizando minha vida para que ele possa estar nela o tempo todo. No to fcil assim disparou Nicole. No pode simplesmente se apossar dele. Posso e vou assegurou Rafe. O que quer dizer com isso? Quero Joel ao meu lado. Tem de se acostumar com a ideia. No preciso de sua aprovao para conseguir a custdia do meu filho. Os olhos de Nicole se arregalaram. Est me ameaando? Ela mordeu o lbio inferior. Tabitha disse-me que era um homem intimidador. Isso s mostra que... Tabitha repetiu Rafe, desgostoso. A mulher que riu na minha cara quando
41

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

a pedi em casamento. Nicole ofegou. Voc a pediu em casamento? indagou, incrdula. Ela me disse que eu era timo para diverso, mas no para compromisso. No se incomodou em me comunicar que estava esperando um filho meu. Mas posso perdola por isso, j que era to devassa que talvez no soubesse quem era o pai da criana que estava esperando. Como se atreve a insult-la quando ela no est aqui para se defender? Sua irm perdeu esse direito quando no me avisou que deu luz um filho meu. Nicole o encarou com o olhar repleto de medo e raiva. Por que voc o quer? questionou ela. uma forma de se vingar de minha irm? Ou se trata de algum tipo de afirmao de ego? Ofendido pela pssima avaliao de seu carter, Rafe trincou os dentes. Eu lhe direi quando tiver uma mente mais aberta. No momento, ela se encontra mais fechada do que porta de cadeia. No me subestime. Farei qualquer coisa para proteger Joel. Ento deve ser mais esperta. Pode perder seu tempo se opondo a mim ou pode se mudar oficialmente para c e trabalhar comigo. Nicole sentiu b queixo cair. Deve estar brincando. Quer que eu abra mo de minha vida para que possa control-la assim como a de Joel? Rafe emitiu uma risada que pareceu spera at para seus prprios ouvidos. Se ambos queremos o melhor para Joel, por que precisaria control-la? Nicole mordeu o lbio inferior mais uma vez e lhe devolveu o casaco. Vai me dizer que no est acostumado a fazer as coisas do seu modo? Apenas porque estou certo na maioria das vezes retrucou ele. Isso arrogncia. No, a verdade. Rafe passou as mos pelos cabelos, frustrado. Quando vai parar de se opor a mim o tempo todo? Concordei em vir para c. No estava me opondo a voc. Eu no aceitaria um no como resposta. Voc no facilita em nada. Invade nossa vida e exige tudo no mesmo segundo. As coisas no funcionam assim. Levar tempo e confiana. A hora de comear agora. Joel muito novo, se caminharmos com firmeza rapidamente, se sentir seguro. Rafe sabia o que estava dizendo. Era alguns anos mais velho que Joel quando perdera a famlia e nunca se recuperara. Essa no deve ser a pior proposta que j recebeu. Mudar-se para Miami e viver em uma manso. No precisa nem ao menos trabalhar. Poderia viver dessa forma em Atlanta se concordasse em morar com meu pai retrucou Nicole com voz amarga. Voc igual a ele. Tudo se resume em controlar as pessoas para conseguir o que quer.
42

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

No se trata de controle e sim do que melhor para Joel. Voc a nica me que ele conheceu. Foi voc quem o ninou para dormir, quem o manteve alimentado e aquecido e o fez se sentir seguro. O ideal que toda a criana tenha um pai cuidadoso tambm. Se concordar em se mudar para c, Joel teria as duas pessoas mais importantes de sua vida juntas.

CAPTULO SEIS

Rafe apresentara um argumento sensato, pensou Nicole aps retornar a seu quarto. Escorregou para baixo das cobertas enquanto o suave ondular do mar a embalava. Seria melhor para Joel que ela e Rafe pudessem conviver em paz e melhor ainda se vivessem juntos. Mas aquela era uma perspectiva de conto de fadas. Se ao menos estivesse certa de que ele era quem parecia ser. Forte, belo, gentil e responsvel. Rafe parecia encarnar o sonho de qualquer mulher. At mesmo o dela, se tivesse tido tempo de sonhar nos ltimos quatro anos. Mas como poderia confiar nele? Ainda mais depois do relatrio que o investigador particular lhe enviara. Sempre ficaria em alerta com relao a Rafe. Imaginou se ele se apaixonara de verdade pela irm ou se fora s empolgao. Se Rafe fosse quem parecia ser, como poderia Tabitha, mesmo com sua natureza superficial, dispensar um homem como aquele? No fazia sentido. Embora a irm sempre dissesse que desejava se casar com um homem rico e famoso, talvez at mesmo da realeza, Nicole no a levara a srio. Aps o parto de Joel, Tabitha comeou um regime intenso de exerccios fsicos para perder peso, dizendo que tinha de ficar em forma para seu prncipe. Comeara a freqentar freneticamente a vida social de Nova York, Los Angeles e Atlanta, recusandose a diminuir o ritmo, mesmo quando o mdico insistiu. Nicole suspirou profundamente e, em silncio, desejou paz para a irm. Fechando os olhos, concentrou-se do ritmo montono do oscilar do barco e cedeu ao sono. Logo ele estava na cama ao lado dela. Os ombros largos e o peito musculoso a centmetros de distncia. A fora fsica daquele homem a fascinava ao mesmo tempo em que a assustava. Como poderia um homem detentor de toda aquela fora possuir tanta gentileza? Os olhos negros se abriram e encontraram os dela. Deveria estar dormindo disse ele, escorregando as mos para baixo das cobertas para lhe tocar o quadril desnudo. Pensei t-la exaurido ontem noite. Ergueu a mo e lhe tocou os lbios com o dedo indicador. Acho que no foi beijada o suficiente prosseguiu, puxando-a de encontro ao corpo quente e forte. Um calor intenso a envolveu e ela no conseguiu conter um sorriso diante da naturalidade e sensualidade com que ele a tocava. No disse isso. Estava apenas o observando.
43

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Por que observar quando pode tocar? perguntou ele, puxando-lhe uma das mos e a pousando sobre o peito largo ao mesmo tempo em que inclinava a cabea para beij-la. O toque fez explodir mil fogos de artifcio por seu corpo. Ele parecia querer devorla, j que no conseguia se saciar dela. Os lbios tentadores lhe roaram a pele dos ombros, deixando uma trilha de fagulhas eltricas em seu rastro. Traando com os dedos o contorno dos seios fartos, provocou-a at que ela comeasse a se mover. Ele praguejou entre dentes, mas era um som de prazer. Amo a forma como se mexe. Escorregando uma das mos por entre as coxas macias, ele a encontrou mida e intumescida. J est pronta? Um lampejo de vergonha a atingiu. Seria possvel ele no saber que a mantinha em constante estado de excitao? Isso ruim? indagou ela, percebendo a prpria respirao ofegante. Se ruim, ento ambos somos pssimos respondeu ele, guiando-lhe a mo at que lhe tocasse a ereo. Escorregando a mos sobre o membro rgido com movimentos vagarosos, ouviu gemer com os olhos cravados nela. Preciso de voc outra vez. Era impressionante como ele conseguia faz-la se sentir poderosa, mesmo naquela posio vulnervel. De repente, tocar e desejar no era o suficiente. Tambm preciso de voc. Rolando para se deitar de costas, ele a sentou sobre o quadril. Voc determina o ritmo. Se eu o fizer, tudo estar acabado em um minuto. Apesar do prprio excitamento, ela riu, inclinando-se para a frente e lhe segurando o rosto com as mos. Fitou-o nos olhos enquanto ele espalmava ambas as mos nas laterais de seus quadris e lhe guiava os movimentos. V devagar disse ele. Voc tem um efeito pecaminoso sobre meu autocontrole. Se enterrando centmetro por centmetro na potente ereo, ela sentiu o gemido gutural vibrar em seu ntimo. Nunca imaginara que poderia experimentar aquela liberdade com um homem. Sentir-se to desejvel, passional... apaixonada... Nicole despertou aos poucos, sentindo como se ainda estivesse sonhando. Ouviu o som de uma risada. Joel, pensou com um sorriso. Reconheceria aquele som em qualquer lugar. Um segundo depois, escutou uma risada mais forte e masculina. Piscou, identificando a voz de Rafe imediatamente. Desorientada, sentou-se na cama, tentando entender a cena ertica da qual fizera parte. Teria Rafe estado em sua cama? Seu corpo parecia estranho, como se intumescido pela excitao. Escorregou as mos pela roupa de dormir e experimentou um acesso de vergonha. O que estaria acontecendo com ela? Como podia ter sonhos erticos com um homem em quem no confiava? Ou seria possvel que seus sentimentos por ele fossem mais complexos do que imaginara? Nicole sacudiu a cabea, incapaz de acreditar naquilo.
44

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Shhh! fez Rafe do lado de fora da porta do quarto. Cuidado para no acordar sua me. Ela gosta que eu a acorde explicou Joel. Ri quando eu pulo na cama dela. Pode entrar tambm. Ainda aterrorizada pelo sonho, Nicole ofegou, cambaleando para fora da cama e correndo para abrir a porta. Ouvi algum rir. Conseguiu dizer, com o olhar fixo em Joel, que se encontrava parado porta, ainda trajando o pijama com estampa de dinossauros. Era eu e ele disse o menino, apontando para Rafe. Vestindo um short e uma camiseta preta que lhe realava os msculos dos braos, ele deu um passo frente, recostando-se ao batente da porta e lhe roubando a ateno e o ar. Algum est com a corda toda esta manh disse Rafe, medindo-a de cima a baixo com o olhar antes de encar-la. Ele costuma acordar feliz explicou Nicole, sentindo-se constrangida. No mesmo, Joel? O menino se atirou em seus braos e ela o envolveu antes de lhe fazer ccegas. A risada espontnea do menino a fez sorrir. Se pudssemos engarrafar esse som! disse Rafe. Nicole concordou, balanando a cabea e abraou Joel outra vez. Mame, vamos fazer panquecas. Com morangos e pedaos de chocolate. No na mesma panqueca corrigiu Rafe, despenteando o menino com uma das mos. Diga a ela o que mais vamos fazer. Pescar disse Joel. Vamos pegar peixes. O entusiasmo da criana era contagiante. E o que far com eles depois de pesc-los? Joel a encarou e, em seguida, ergueu o olhar a Rafe. O que fazemos depois de pesc-los? Jogamos os peixes de volta ao mar para que outra pessoa possa pesc-los tambm? O rosto do menino se torceu, confuso. No podemos ficar com nenhum? Veremos respondeu Rafe. Isso significa no disse Joel, desanimado. Talvez eu possa comprar um aqurio arriscou Rafe. Um aqurio muito trabalhoso. Talvez pudssemos comprar um desses peixes beta opinou Nicole. Por mim, tudo bem retrucou Rafe, erguendo Joel nos braos. Mais uma vez Nicole ficou impressionada com a semelhana dos dois. Com exceo dos olhos azuis, Joel era uma rplica em miniatura do pai. Tomou flego e se focou no comentrio de Rafe.
45

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Estou falando porque o interesse de algum que conheo costuma diminuir rapidamente. Ah disse Rafe. Entendi o recado. Ento vamos providenciar um peixe beta. Vai se juntar a ns na pescaria? Depois de me vestir. No h necessidade retrucou ele, varrendo-a com o olhar. Est em trajes casuais. Logo estarei l disse Nicole, fechando a porta, com o corao batendo descompassado. Franziu a testa, ainda perturbada pelo sonho ertico. Tome juzo sussurrou para si mesma. Joel no parou de pular de alegria durante a maior parte do dia. Procurara segurar a mo de Rafe vrias vezes. O gesto lhe tocou o corao e o fez se sentir aliviado pelo ato de confiana do filho. Joel se adaptaria. Confiaria nele cada dia mais e talvez at viesse a am-lo. O processo poderia se acelerar se pudesse contar com a ajuda de Nicole e Rafe sentia que estava conseguindo convenc-la. Sentira o olhar dela procurando-o vrias vezes durante aquele dia. Aquilo o fez se sentir curioso e ctico ao mesmo tempo. O ltimo o deixou impaciente. Naquela noite, depois que retornaram a casa, Joel adormeceu rpido, e Rafe tirou vantagem do tempo disponvel e convidou Nicole para jantar com ele no terrao. Alguma vez se envolveu em um briga corporal depois de adulto? questionou ela aps o jantar. Aquela era aproximadamente a vigsima pergunta que ela formulava sobre agresso fsica? Sim. Fui leo de chcara de alguns clubes de Miami. E, de vez em quando, tinha de apelar para a fora fsica, mas desde ento, no mais. Por que pergunta? indagou Rafe, sustentando-lhe o olhar. Nicole mordeu o lbio inferior. Queria saber qual era sua filosofia de vida. Se acha que coao fsica necessria. Em raras circunstncias. Se algum fizesse algum mal a voc ou a Joel, eu os defenderia. No seria um homem se no o fizesse. O que quer dizer... no seria um homem? Quero dizer que no suportaria que ningum lhes fizesse mal. Rafe deu de ombros. Protegeria meu filho. E a me do meu filho. Nicole o fitou por um longo instante. E com relao ao seu filho? Seria capaz de puni-lo com fora fsica? Seria capaz... Calou-se como se quase no conseguisse completar a frase. de bater em uma mulher? Rafe fez uma careta. Um homem de verdade nunca emprega sua fora contra crianas e mulheres. Nicole mordeu o lbio inferior. Acredita mesmo nisso? perguntou com voz trmula.
46

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Claro que sim. Apenas os covardes vitimam os mais fracos. Rafe imaginou qual seria a origem daquelas perguntas. De onde tirou essa idia? Nicole virou o rosto. Foi uma pergunta filosfica justificou-se. Parece mais que isso. Nicole deu de ombros. Se vai me ajudar na educao de Joel, preciso saber o que esperar. As pessoas costumam ter filosofias diferentes sobre o emprego da fora fsica na educao. Rafe a estudou por um longo instante. Ento, tem medo que eu o espanque? O corao de Nicole perdeu uma batida e ela engoliu em seco o n que se formou em sua garganta. Quero me certificar de que entendi sua filosofia. J conversamos sobre isso antes. Fui espancado quando criana, mas acho que isso no me traumatizou. Acho que h melhores formas de disciplinar as crianas. Meu principal objetivo proteger meu filho. Rafe falava como se fosse um guerreiro moderno. Nicole tentou computar as palavras, enquanto se esforava para separ-las das aes de seu pai. H algo que no est me dizendo afirmou Rafe, franzindo o olhar. Mais uma vez Nicole desviou o rosto. Sua apario na vida de Joel foi muito repentina. No foi escolha minha retrucou ele. Eu sei, mas no o nico que tem esse sentimento de proteo em relao a Joel. Nicole afastou uma mecha de cabelos para trs da orelha, como se debatesse algo em seu ntimo. No sei ao certo quais so seus valores e o que lhe foi ensinado. Rafe sentiu o familiar revirar em suas entranhas. O que quer dizer que no fui criado em meio alta sociedade e sob o abrigo da riqueza extrema. Est comeando a soar como sua irm. Sou um tanto rude e no adequado para o horrio nobre. Certo? Nicole ofegou. No. No quis dizer isso... Rafe ergueu uma das mos. Poupe-me. J ouvi isso mais do que uma vez antes. Minha famlia era pobre, mas meu pai nos amava. Minha me era apenas muito frgil para nos manter juntos aps a morte de meu pai e de Leo. Portanto, sim, fui enviado a um lar adotivo, que em parte, me desejava por eu trazer uma renda extra. S consegui reencontrar meus irmos alguns anos atrs. s vezes, parece que os primeiros nove anos da minha vida no passaram de um sonho. Fez uma pausa, sacudindo a cabea. Fingia pertencer a algum lugar, mas no era verdade. No tenho nem ao menos fotos de minha famlia resmungou antes de fixar o olhar em Nicole. Seus pais provavelmente mandavam confeccionar quadros pintados a leo de voc e Tabitha a cada ano que completavam. Sim, havia muitas fotos admitiu Nicole. Mas nada disso importa prosseguiu Rafe. O importante que Joel meu
47

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

filho e vou cuidar dele. Boa noite disse, sabendo que tinha de sair dali. As paredes daquela casa pareciam estar se fechando em torno dele. Pegou a chave do carro e estacou repentinamente. No podia simplesmente desparecer. Tinha de pensar em Joel. Preciso dar uma volta de carro disse ele, voltando-se para Nicole. Vou pedir para a criada ficar atenta a Joel. Levarei meu celular. Telefone-me se precisar. Nicole assentiu. Acho que lhe dei uma impresso errada comeou ela. No exatamente retrucou Rafe, percebendo o cinismo na prpria voz: Estarei de volta dentro de algumas horas. Escorregando para trs do volante de seu Corvette, Rafe tomou a direo do per. O vento lhe fustigava o rosto, suavizando-lhe um pouco da inquietao. A falta de confiana de Nicole o levava a sentir um nvel de frustrao que no experimentava h anos. Sabia que ela o desejava, mas continuava a recuar. Nicole se impregnara nele de forma muito mais intensa do que Tabitha. Sacudiu a cabea, quando tal pensamento o assaltou. No, o que tivera por Tabitha fora uma paixo cega. Agora, possua mais autocontrole. Desejo era apenas mais uma palavra para definir amor. No deveria irrit-lo o fato de Nicole partilhar da mesma opinio que a irm gmea com relao sua falta de classe, mas aquilo o transtornara. Sentiu um gosto amargo na boca. Poderia ter dispensado qualquer outra mulher, mas aquela era a me de Joel. Gostasse ou no, teria de atra-la para seu lado. Nicole nunca se sentira mais conflitada. Embora soubesse que estava certa em querer se certificar de que Rafe seria um bom pai para Joel, detestava a idia de lhe causar mgoa. Por que se importava em feri-lo? Seria por que Rafe era o pai de Joel? Suspeitava que aquela no era a nica razo. Algo naquele homem lhe suscitava desejos que ela havia negado, mas deveria esquec-los agora. Cinco dias depois, uma assistente social telefonou para marcar uma visita. Relutante, Nicole telefonou para Rafe. O que ela queria? perguntou ele. Quer observar Joel e voc para ver como ele est se adaptando explicou Nicole, andando pela casa, enquanto falava ao telefone. Quase no haviam trocado uma palavra desde que Rafe sara naquele noite, aps ela o ter confrontado. E o que disse a ela? questionou Rafe. Disse-lhe que voc e Joel se divertiram em seu iate respondeu ela. Mas depois disso no me deu mais nenhum subsdio para avaliar. Disse isso a ela? perguntou ele em tom furioso. Nicole sacudiu a cabea, exasperada. S a primeira parte, mas teria sido verdade. Parece que ainda no entendeu que ser pai um compromisso dirio e no um exerccio espordico. Ainda estou tentando compensar meu tempo longe dos negcios em Atlanta justificou Rafe em tom sucinto e, em seguida, xingou entre dentes. Quando ela ir? Quis lhe perguntar primeiro antes de marcar, para que estivesse preparado.
48

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Um silncio se seguiu. Obrigado. Que tal sbado? Acho que eles no gostam de trabalhar nos fins de semana respondeu Nicole. Est bem disse Rafe e se calou por instantes. Tera-feira tarde. Passarei algum tempo na piscina. Joel gosta disso. E passearemos de iate outra vez na sexta-feira. Nicole colocou as coisas que ela e Joel necessitariam em uma bolsa de viagem e outra vez encontrou Rafe nas docas. Algo primitivo e silencioso gravitou entre eles. Rafe estendeu a mo para Joel e o menino a aceitou, hesitante. Rafe dirigiu um olhar questionar a Nicole. Um dia representa uma semana para um menino de quatro anos disse ela. Tem razo. Rafe passou o dia dando ateno ao filho e, noite, Joel permitiu que ele lhe lesse as histrias. Nicole caminhou pelo deque, invadida por sentimentos conflitantes. Desejava que o vento que lhe soprava a face lhe clareasse a mente. O que disse a ele sobre mim? perguntou Rafe atrs dela. Nicole fechou os olhos e cruzou os braos sobre o peito. Que estava muito ocupado com os negcios. Que tem um trabalho importante e que muita gente depende de voc. No adiantou muito, certo? Rafe afirmou mais do que perguntou, parando ao lado dela. Surtiu efeito por pouco tempo, mas depois no muito respondeu Nicole, sustentando-lhe o olhar. Ser pai um compromisso srio que consome tempo. No sei se est preparado para isso. Rafe estreitou o olhar. Foi isso que disse assistente social? Claro que no! respondeu Nicole. Por que no, se o que acha? Nicole desviou o olhar e deu de ombros. novo nisso, portanto, natural que erre. Um silncio profundo se seguiu. Como assim? Nicole voltou a encar-lo. Pense bem. Quanto treinamento teve para ser um pai? Nenhum, mas... Exatamente, e como a maioria das pessoas, acha que isso vir naturalmente. Mas no vem. Demanda esforo. O vento fez o cabelo de Nicole esvoaar. Se estivesse em seu lugar, ficaria tentado a me sabotar. Isso me ocorreu confessou ela sem pestanejar. Os olhos de Rafe se arregalaram. Ento por que no o fez? Nicole suspirou. Por vrias razes. Afinal, no seria bom para Joel. E voc parece estar
49

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

sabotando a si mesmo. No precisa da minha ajuda. Rafe fez uma careta. nesse ponto que no tem nenhuma semelhana com sua irm. Isso um elogio ou um insulto? perguntou Nicole. s vezes no sei. Um elogio respondeu Rafe. A honestidade uma de suas mais sedutoras qualidades. Nicole prendeu a respirao, incapaz de produzir uma resposta enrgica. Precisamos trabalhar nisso juntos disse ele, erguendo-lhe a mo e a levando aos lbios. Nicole sentiu as batidas do corao acelerarem. O trabalho em conjunto requer mais de uma pessoa. Rafe ergueu uma das sobrancelhas. Est dizendo que sou um preguioso? Nicole mordeu o lbio inferior para no sorrir diante do charme que ele emanava. No fui eu quem sumiu por cinco dias. Voc notou disse ele. E contou os dias. Por causa de Joel afirmou Nicole. Rafe assentiu com a cabea lentamente. Entendido. No dia seguinte, pai e filho pescaram. Rafe conseguiu at mesmo convenc-la a tentar pegar algum peixe e no pde conter uma risada diante da euforia de Nicole ao conseguir fisgar um. Enquanto se encaminhavam s docas, ele avistou Maddie os aguardando. Droga resmungou ele. No se passaram nem vinte e quatro horas. O que h de errado? perguntou Nicole. Maddie disse ele. Isso geralmente significa que h algo que requer minha ateno imediata acrescentou, surpreso com o desapontamento que sentia. Planejara uma noite calma ao lado de Joel e Nicole, mas percebeu que a assistente estava vestida de preto e deu ombros. Talvez ela esteja indo para uma festa. Maddie acenou quando o piloto atracou o barco, e to logo um funcionrio estendeu a prancha de desembarque, subiu a bordo. Bem-vindo de volta. Pensei que deveria esperar que retornasse para lhe dizer que o acordo com Crawford est em risco. Ele estar em Fort Lauderdale este fim de semana para aquele evento de caridade do qual voc patrono, portanto, poder fazer uma rpida viagem at l e acalmar os nimos. Posso lev-lo de carro se quiser. Rafe sacudiu a cabea, planejando em silncio como encurtar aquela viagem. No h necessidade. Eu mesmo dirigirei ou pedirei a Dan que me leve. o evento dos veteranos? Sim, confirmou Maddie, parecendo desapontada. Tem certeza de que no quer que o leve? No h problema algum. No disse ele. Veteranos repetiu, dirigindo o olhar a Nicole. H alguma chance de querer ir? De que tipo de evento se trata? perguntou ela. um evento promovido por um iate clube de Fort Lauderdale para levantar
50

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

fundos para os veteranos de guerra que sofrem da sndrome do estresse ps-traumtico. Sabe quem ser o orador? perguntou a Maddie. Gerard alguma coisa disse a assistente. Gerard Thomas corrigiu Nicole, sorrindo. Trabalhei com ele antes. um excelente orador. Ento venha comigo pediu Rafe. Nicole relanceou o olhar na direo de Maddie e voltou a encar-lo. Tem certeza? Claro. E quanto a Joel? questionou Maddie. Quero dizer, acha que ele ficar bem em casa sem a presena de Nicole? Acho que algum vai direto para a cama e para ocasies como esta que contratamos a ajudante de me. Rafe esfregou as mos. Deciso tomada. Nicole vem comigo. Acho que Maddie ficou decepcionada por no ter escolhido ir com ela disse Nicole, enquanto Dan, o chofer de Rafe, dirigia a limusine em direo a Fort Lauderdale. Os dois haviam trocado rapidamente de roupa em casa antes de partir. Por qu? perguntou ele, desabotoando o palet. Isso significa que ter a noite de folga. Alm disso, terei mais uma oportunidade de lhe mostrar as vantagens do sul da Flrida. Mais uma vez Nicole imaginou que tipo de relao ele teria com a assistente, mas no queria ser indiscreta. Se est tentando me persuadir a ficar aqui... comeou Nicole. Sim? disse ele. O dia de hoje foi muito agradvel respondeu Nicole. Muito concordou Rafe em tom gentilmente zombeteiro. A temperatura em Atlanta estava a trs graus e com garoa. Est bem, Atlanta perde no campo do clima, exceto durante a temporada dos furaces. Quando vierem os furaces, podemos visitar meu irmo em Atlanta ou meu outro irmo em Las Vegas. Ou ainda ir para Aspen. Tenho uma casa l. E se preferir ir mais longe, podemos viajar para a Itlia. Damien tem uma espcie de chateau onde meus ancestrais viveram. Parece interessante disse Nicole, recordando a vida cercada de luxos a que estava acostumada quando vivia com o pai. H quanto tempo sua famlia vive l? H mais ou menos dois sculos e meio. Meu av fez um acordo comercial mal sucedido e foi logrado, perdendo a casa da famlia. Deve ter sido terrvel! Sim, foi, mas isso forou meu pai a vir para a Amrica e por isso nasci aqui. Sua ascendncia ilustre deve datar de muito tempo, certo? Aposto que voc fazia parte de uma dessas sociedades exclusivamente femininas disse ele.
51

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Nicole nunca se focara muito em seu pedigree. Havia muitas coisas mais importantes para fazer. Acho que sim, mas minha condio de scia deve ter prescrito. Oh, droga! zombou Nicole. Rafe sorriu para ela. Juraria que nunca perdeu uma reunio. E estaria, errado. No que haja algo de errado com essas sociedades. Elas patrocinam causas relevantes como garantir escolaridade e trabalho caritativo... A quantas reunies compareceu? A algumas durante as frias da faculdade. Meus pais faziam questo, mas parei assim que sa de casa. Deixou de depender de seus pais to logo saiu de casa. Como conseguiu comprar um imvel to rapidamente? Estou surpresa que no tenha tido acesso a essa informao tambm disse Nicole se referindo ao dossi do investigador particular. Meu av do lado materno me deixou uma pequena herana. Mas aprendi muito rpido os prazeres de ter de economizar. Temos mais em comum do que voc pensa. Aprendi os famosos prazeres de ter de economizar muito cedo. Voc os aprendeu mais tarde. Aposto que no foi fcil. Na verdade, tive de ler alguns livros sobre o assunto confessou Nicole. Tabitha os considerava profanos. Imagino. Fui fazer compras com ela algumas vezes em South Beach. Fez compras com minha irm? indagou Nicole, surpresa. Era difcil imaginar Rafe ceder a tal ponto aos caprichos da irm. Comprar jias explicou ele. Ela queria diamantes, mas nunca na forma de um anel. Oh fez Nicole, sentindo-se envergonhada pela ganncia da irm. Sinto muito. Vivendo e aprendendo retrucou Rafe. Houve um tempo em que achei que aquilo fazia parte do charme de Tabitha. E agora? Acho que ela era uma aproveitadora. Nicole no poderia defender a irm, porque parte do que Rafe afirmara era verdade. Muito diferente de voc acrescentou, estudando-a. Fico imaginando o que teria acontecido se eu a tivesse conhecido primeiro. No teria feito nenhuma diferena retrucou Nicole, recostando-se no banco, aps perceber que estivera inclinada em direo a ele. J discutimos isso. Tabitha era como a flor para as abelhas no que se referia a atrair os homens. O desafio com Tabitha era mant-la entretida. Com voc, passar da porta. Mas consigo ver atravs da janela afirmou, Rafe, acariciando-lhe a testa. Que h muito em seu interior. Nada de to importante disse Nicole em tom leve, embora um tremor lhe perpasse o corpo.
52

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Rafe sacudiu a cabea e lhe traou o contorno dos lbios com um dedo. uma pssima mentirosa, Nicole. Gosto disso em voc. Quando chegaram ao evento beneficente, Rafe apresentou-a aos seus pares nos negcios e ela pediu licena para falar com o orador. Ele no pde deixar de notar o entusiasmo de Nicole ao conversar com o homem e lutou contra uma pontada de irritao. Voltou a ateno a Crawford e teve o desprazer de saber que o homem havia tido vrias conversas anteriores com o pai de Nicole. Imaginou se ela no ouvira algum dilogo seu com aquele cliente e passara alguma informao ao pai. Seria Nicole capaz de ajudar Livingstone a lhe roubar um dos negcios? Tal possibilidade lhe fez o sangue ferver. Quando ela retornou, decidiu fazer um teste. Gostaria de apresent-la a Derek Crawford. o dono de uma empresa de arrendamento de iates e estivemos trabalhando juntos neste ltimo ms. Derek, um homem de meia idade com um ego do tamanho do mundo, pareceu se empertigar um pouco ao ver Nicole. Derek, esta Nicole Livingstone disse Rafe, observando os dois. O sorriso de Crawford se intensificou sutilmente. Livingstone repetiu ele, clareando a garganta. Que coincidncia! No teria alguma relao com a Conrad Livingstone Yachts? Ou teria? Nicole concordou, balanando a cabea. meu pai disse ela, aceitando a mo estendia do homem. Prazer em conhec-lo. Rafe disse que muito astuto nos negcios, portanto, posso ver por que gosta de trabalhar com ele. E o que diria de seu pai? questionou Crawford com um sorriso cauteloso. Meu pai mantm os negcios separados da famlia, portanto, no tenho conhecimento deles. Obviamente, tem sido muito bem sucedido acrescentou em tom de voz neutro. Passa a maior parte do ano em Fort Lauderdale? Como sou dono de inmeros iates, vivo em qualquer lugar que desejo. Como conheceu Medici se no foi atravs de seu pai? Nicole hesitou. Na realidade, atravs de minha falecida irm. Oh! exclamou Nicole, relanceando o olhar multido que se encaminhava aos acentos. Parece que esto se preparando para ouvir o discurso. Prazer em conhec-lo, sr. Crawford. O prazer foi todo meu respondeu o homem, dirigindo o olhar a Rafe e erguendo as sobrancelhas. Entrarei em contato. A combinao de um Livingstone com um Medici imbatvel. Rafe e Nicole se encaminharam mesa em frente ao palco a eles destinada. Ela sentiu o corpo enrijecer pela tenso quando Rafe a tocou. Foi por essa razo que fez questo que o acompanhasse? Por que est competindo nesse negcio com meu pai? Do que est falando? questionou ele em tom de voz baixo. Foi para ostentar a filha de Conrad Livingstone diante da competio que pediu
53

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

para que eu o acompanhasse? Porque viu a chance de me usar para chegar na frente? Rafe franziu o olhar. Muito pelo contrrio. Fiquei sabendo que seu pai estava tentando roubar meu negcio atravs de Crawford h poucos minutos. Imaginei se voc no teria escutado uma de minhas conversas com ele e passado alguma informao a seu pai. Nicole sentiu o queixo despencar pelo choque e Rafe obteve a resposta que desejava. Ela no tentara lhe sabotar o acordo comercial. Os olhos azuis faiscaram de raiva. No conhece nada de mim disse Nicole, dirigindo a ateno ao palestrante. Durante o discurso, Rafe a percebeu se agitar no assento. Tentou se controlar para no lev-la embora dali para esclarecerem tudo de uma vez. Tinham todo o percurso de volta a South Beach para discutirem o assunto. Quando o segundo discurso chegou ao fim, Nicole se ergueu da cadeira. Rafe se juntou a ela, envolvendo-lhe a cintura com mo. Nicole lanou um olhar significativo ao local onde estavam pousados os dedos de Rafe. Quero me despedir do palestrante. Apresente-me a ele desafiou Rafe. Deixando escapar um suspiro exasperado, ela se encaminhou frente do salo. timo discurso, Gerard, como sempre. O homem de feies grosseiras e cabea raspada exibiu um sorriso largo. Moveuse em direo a ela e Rafe percebeu que mancava. sempre um prazer receber elogios da mais bela mulher de Atlanta. Conversei muito brevemente com voc antes de minha palestra, portanto, no tive oportunidade de lhe perguntar o que faz por aqui. Gerard dirigiu o olhar por sobre o ombro de Nicole para encontrar o de Rafe. Est com... Nicole est comigo disse Rafe, estendendo-lhe a mo. Rafe Medici. Nicole o olhou de soslaio. Este Gerard Thomas. Poderia dizer que um ex-oficial da marinha, mas... Uma vez da marinha, sempre da marinha concluiu Rafe. Gerard concordou, balanando a cabea. Com um olhar observador, parecia tentar adivinhar a relao entre ambos. No uma mudana definitiva? No... comeou Nicole. Estou me esforando para isso retrucou Rafe. complicado. Rafe o pai biolgico de Joel. Oh, no sabia que ele era presente. Sou agora explicou Rafe. Estamos em um perodo de transio. Rafe vive em South Beach. Detestaria saber que os veteranos de Atlanta a perderam.
54

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

No est nada decidido afirmou Nicole. No moro muito longe daqui, portanto entre em contato comigo se decidir que quer trabalhar nesta regio. Gerard se dirigiu a Rafe. Prazer em conhec-lo, sr. Medici. Temos muito apreo por Nicole. uma mulher especial. Joel sempre foi sua prioridade nmero um. Ainda . Prazer em conhec-lo. retrucou Rafe, afastando-se com Nicole para que outras pessoas pudessem cumpriment-lo. Podemos ir? perguntou a Nicole, obtendo como resposta um nico gesto positivo com a cabea. Quando entraram na limusine, Rafe acionou o painel para que tivessem privacidade. No mesmo instante, seu telefone celular tocou. Era Maddie, querendo saber sobre o encontro com Crawford. Ele lhe respondeu de modo sucinto, observando Nicole, que havia aberto uma garrafa de gua e folheava uma revista. Maddie informou-o que havia encontrado alguns iates interessantes em Grand Cayman e lhe props que viajassem para l no dia seguinte, mas Rafe lhe disse que tinha outros planos e desligou. Permitiu que seu olhar vagasse pelo decote do vestido preto elegante que revelava o suficiente dos seios firmes para prender sua ateno. A viso do cabelo castanho sedoso o fazia ansiar por senti-lo contra sua pele. A sensao de possessividade que o atingiu o pegou de surpresa. H algo que eu deva saber sobre voc e Gerard Thomas? Nicole lhe dirigiu um olhar questionador. O que quer dizer com isso? Conheo-o h quase dois anos. Foi seriamente ferido no atentado de onze de setembro e foi exonerado com honrarias. um incansvel defensor dos veteranos. Sempre me deu muito apoio e carinhoso com Joel. Joel? repetiu Rafe. Quando ele encontrou Joel? Algumas vezes, quando estava na cidade. Sempre lhe trazia um brinquedo. Pensei que disse que no se envolvia com um homem h algum tempo disse Rafe. verdade. Gerard um amigo e companheiro de trabalho. Que desejava e ainda deseja mais que isso retrucou ele. Nicole deu de ombros. Ele me convidou para sair algumas vezes, mas eu no... Ela se calou. No era a hora certa. E agora? Agora ainda pior respondeu Nicole, enrugando a testa. Por que est perguntando isso? Achei que deveria saber se a me do meu filho estivesse envolvida com outro homem. No estou retrucou ela, com uma risada. No que seja de sua conta. No sei se percebeu, mas no lhe perguntei sobre as mulheres de sua vida. J lhe disse que no tenho tido envolvimentos srios. Nicole riu outra vez. Esse tipo de resposta de minha parte o satisfaria? No tenho tido relacionamentos srios. Apenas alguns intercursos sexuais. Rafe sentiu as entranhas se revirarem.
55

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Isso verdade? Nicole gemeu e revirou os olhos. Estava brincando. Acho que no justo ficar me pressionando quando tem seus prprios relacionamentos questionveis. Tais como? perguntou Rafe. E quanto a Maddie? Maddie? repetiu Rafe. Ela minha assistente. Era ela ao telefone? questionou Nicole, consultando o relgio de pulso. Dez horas da noite de sbado? Estacou com uma expresso estranha. O que foi? Nada respondeu Nicole, tomando um gole da gua. Tenho certeza de que foi um equvoco. Rafe deixou escapar uma risada rouca. Est mentindo outra vez. V em frente e me diga o que se passa nessa sua cabea. Nicole hesitou por instantes e, em seguida, sacudiu a cabea. No de minha conta. Nicole disse ele sem disfarar a impacincia no tom de voz. Vocs tm um relacionamento? indagou ela. Rafe deu de ombros. Maddie trabalha para mim h anos. Estou me referindo a um romance insistiu ela, em tom de voz baixo. Rafe piscou, confuso. Diabos, no! Por que iria estragar um timo relacionamento profissional apenas para ter sexo? Nicole deu de ombros, hesitante. Talvez ela no sinta o mesmo. J imaginou que ela pode desejar que as coisas entre vocs fossem diferentes? Rafe esfregou o queixo. Nunca me passou pela cabea. No sei por que passaria pela dela. Nicole deixou escapar um som de impacincia. Talvez por que voc seja extremamente belo e rico. Acho que Maddie tem uma queda por voc. Rafe considerou a possibilidade por um instante e se encheu de apreenso. Deus! Espero que esteja errada. Isso tornaria as coisas muito difceis. Esperava sinceramente que Nicole estivesse errada, porque no correspondia aos sentimentos da assistente. Maddie minha assistente, nada mais, mas meu relacionamento com voc mais complicado. Voc a me do meu filho. Precisa confiar mais em mim.

56

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

CAPITULO SETE

O corao de Nicole batia desenfreado contra as costelas diante da intensidade estampada no belo rosto masculino. muito cedo disse ela, tomando flego. Precisamos de mais tempo. Fale por si mesma retrucou Rafe. Nicole mordeu o lbio inferior. Preciso de mais tempo. Rafe deu de ombros e esticou o pescoo como se quisesse estal-lo. Ela sentiu as mos coarem para toc-lo. Talvez fazer mais que aquilo. Os msculos exaltados eram sedutores e a fora que dele emanava, irresistvel. Imaginou por que sentia tanta atrao por Rafe. Nunca se atrara por homens de fsico avantajado. Durante o resto do trajeto, permaneceram em silncio. A cada quilmetro, Nicole se sentia mais sonolenta e acabou dormindo. Despertando quando a limusine estacou, descobriu-se encostada ao peito de Rafe com a cabea pousada no ombro largo. Desculpe disse ela, erguendo a cabea. Acho que estava com mais sono do que imaginei. No h problema retrucou Rafe em um sussurro sexy. Voc no pesada. Encontrando o olhar de Rafe, ela sentiu uma estranha fragilidade a invadir. Obrigada pelas horas no iate. Foi... Inspirou profundamente, quando sentiu a garganta se fechar com um estranho n de emoo. timo. Sim concordou ele, inclinando a cabea e escorregando os dedos pela nuca de Nicole. Foi timo acrescentou, antes de se apossar dos lbios macios. Nicole poderia recuar, mas a sensao era maravilhosa. Se agarrando aos ombros largos, deixou que ele a guiasse naquela jornada de prazer. Quando, por fim, Rafe interrompeu o beijo, ela estava ofegante. Umm gemeu Nicole. Rafe levou os dedos aos lbios macios. No diga nada. No sei o que est acontecendo entre ns, mas sei que h algo acontecendo. Descobriremos juntos, est bem? Incapaz de formular uma palavra, Nicole se limitou a concordar, balanando a cabea. Aquele homem tinha um efeito estranho e potente sobre ela. Sabia que tinha de se manter racional, mas Rafe a afetava em um nvel celular. Alm da razo. Est bem murmurou ela enquanto Rafe a ajudava a sair do carro e subir a escada. Nicole girou para encar-lo, sentindo a solidez da madeira da porta s suas costas. Obrigada. No h de qu, Nicole respondeu Rafe, segurando-lhe o queixo, apossando57

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

se de seus lbios mais uma vez e explorando-lhe o interior aveludado da boca. Recuando apenas alguns centmetros, procurou-lhe o olhar. Diga que quer e ficarei com voc esta noite. O corao de Nicole pareceu explodir para fora do peito. Viu-se incapaz de articular uma palavra, mesmo que sua vida dependesse daquilo. O ar lhe ficou preso em algum lugar entre a garganta e os pulmes. Os dedos longos escorregaram pelo pescoo delicado. Outra dia, ento disse ele. E ficaremos juntos de todas as formas possveis. Rafe se afastou e ela se recostou porta, rezando para que os joelhos fossem capazes de sustent-la. Quando conseguiu juntar foras para voltar ao quarto, encaminhou-se ao banheiro da sute. A mulher que o espelho lhe devolvia tinha os lbios intumescidos pelos beijos, os olhos quase negros de desejo e as faces rosadas pelo calor. Aquela mulher era ela. No se lembrava de algum dia ter se sentido daquela forma. Tinha de recobrar o equilbrio, pensou levando as mos ao rosto. Mais do que tudo tinha de se focar no que era melhor para Joel, mas Rafe estava se tornando um desejo constante. No dia seguinte, Nicole teve pouco tempo para restaurar sua racionalidade. Rafe brincava com Joel na piscina aquecida, e o menino suplicou para que ela se juntasse a eles. A pacincia e o carinho do pai para com o filho lhe destruram as defesas. Rafe ensinou o menino a boiar e nadar em vrias modalidades. Aps comerem sanduches beira da piscina, Joel estava pronto para tirar um cochilo, Nicole aproveitou o intervalo para relaxar em uma chaise lounge sob um dos amplos guarda-sis. Sentindo a cadeira ceder a seu lado, abriu os olhos para se deparar com Rafe inclinado sobre ela. Com os cabelos ainda midos e o peito largo e bronzeado coberto por gotculas de gua, ele lhe afastou uma mecha de cabelos da face. Parece que a me est quase to cansada quanto o filho disse ele. Nicole concordou com a cabea e fechou os olhos para bloquear o efeito que aquela proximidade produzia nela, mas no adiantou. O passeio de iate e a viagem a Fort Lauderdale me estafaram. Gosta do sol, no verdade? Sim. A temperatura est tima, e a brisa, uma delcia. Sabe que a temperatura em Atlanta de oito graus? Nicole encontrou o olhar provocante de Rafe. Tinha de me dizer isso agora, no ? Rafe deixou escapar uma risada abafada e rouca que lhe arrepiou a pele. Poderia faz-la gostar daqui. Muito. Nicole voltou a fechar os olhos. Estava relaxando at voc se referir a Atlanta. Se Atlanta a faz se sentir tensa, mais um motivo para permanecer aqui. Rafe lhe cobriu os lbios com os dedos para lhe impedir o protesto. Relaxe. Voc est aqui na terra prometida. Nicole obedeceu tentando no pensar que promessas ele podia cumprir e logo
58

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

pegou no sono. Algum tempo depois, despertou com Joel lhe cutucando o brao e a chamando para jogar vdeo-game. Nicole percebeu que uma toalha havia sido colocada sobre ela e abraou o menino. Quando voc acordou? H muito tempo. Quis acord-la, mas papai Rafe disse para deix-la dormir e a cobriu com uma toalha explicou o menino, batendo o p, impaciente. Nicole sentiu uma pontada no corao ao ouvi-lo se referir a Rafe como pai. Est bem. V jogar vdeo-game que eu vou me vestir. Joel lhe lanou um olhar preocupado. Voc no est doente, est? Nicole o abraou outra vez. Claro que no. Estava apenas tirando um cochilo explicou, percebendo que, mais do que nunca, representava segurana e proteo para Joel. O corao de Nicole se apertou. E se algo acontecesse a ela? Como ficaria Joel? Rafe parecia determinado a desempenhar seu papel de pai. Teria de ensin-lo como fazlo. Mais tarde, naquela noite, aps Joel adormecer, Nicole trouxe o assunto tona. Preciso lhe ensinar como ser um pai para Joel. Rafe a fitou, incrdulo. Quer me ensinar a ser pai? Vou inform-lo sobre as necessidades de seu filho e qual a melhor forma de supri-las disse Nicole. Rafe cruzou os braos sobre o peito. Tenho alguma noo das necessidades de um menino. Que podem no estar corretas contraps ela. Sabe que Joel sempre procura seu elefante prpura quando se sente inseguro? Elefante prpura? repetiu Rafe. Sim. Seu nome Fred prosseguiu Nicole. Joel gosta de suco de laranja e de ma. Quando come muitos doces, fica irritado da mesma forma que fica quando no vai dormir na hora certa. Quantos doces? E que horas deve ir para a cama? 10h da noite? Mais de dois doces respondeu Nicole. O mximo que pode ficar acordado at s 21h, mas 20h o horrio ideal. E, como viu ontem, quando tem um dia muito agitado, precisa tirar um cochilo. Por que est me dizendo tudo isso? perguntou Rafe. Nicole sentiu uma repentina pontada de dor no peito e precisou inspirar profundamente. Por que precisa saber tudo isso se est seriamente empenhado em ser pai de Joel. Posso no estar sempre por perto. Por que no? Est pretendo ir embora com Gerard Thomas? No disse Nicole, frustrada. Isso a ltima coisa em que pensaria. No
59

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

sabemos como ficar essa situao. Se algo me acontecesse, Joel no precisaria ir viver com minha prima Julia. Ficaria com voc. No posso suportar o pensamento de ele se sentindo inseguro e abandonado. Rafe deu duas passadas e a segurou pelos braos. Nada vai lhe acontecer. Ficar com Joel para o resto de sua vida. Sentindo os braos fortes a envolverem, Nicole no pode evitar as lgrimas de emoo e tentou sorrir para disfar-las. Gostaria de pensar assim, mas sabemos que no h garantias. Precisa saber como cuidar de Joel. Eu sei disse Rafe. Mas, nesse momento, voc precisa ir para a cama. Permitindo que ele a guiasse pela escada at o quarto, Nicole se surpreendeu com a necessidade que sentia daquela ternura. Rafe a sentou na cama e ela ergueu o olhar para encar-lo. Preciso escovar os dentes. Quer que eu tire sua roupa? indagou ele, com olhar devorador. Nicole sorriu e negou com a cabea. Precisa me dar um tempo. No agentaria agora. Droga! Se fosse menos ntegro, poderia possu-la agora. Se eu conseguisse ficar acordada disse ela. Oh, voc ficaria retrucou Rafe com a voz cheia de desejo. Garanto-lhe. Nicole sentiu como se uma corrente eltrica lhe percorresse as veias e se apressou em dispens-lo. Obrigada por me ajudar. Boa noite. Rafe lhe afastou os cabelos do rosto. Boa noite. Chame se precisar de mim. Nicole sacudiu a cabea, incapaz de evitar um sorriso. Boa noite. Rafe no conseguia dormir. A mente repleta de pensamentos sobre sua responsabilidade com relao a Joel e Nicole. Com a porta da sute aberta, caminhava de um lado para o outro, mantendo o ouvido atento a Joel, caso ele acordasse e o chamasse no meio da noite. Encontrava-se divido entre a alegria e o pavor, mas estava determinado a ser o pai que no tivera a oportunidade de ser at ento. Encaminhou-se ao bar da sute e se serviu de uma dose de usque. A imagem de Nicole queimava dentro dele de uma forma diferente. Seria interessante que ela ficasse a seu lado pelo bem de Joel, mas aquela no era a nica razo que o fazia desej-la. Ouviu um gemido e estacou. No! No! Era a voz de Nicole! Disparou at a sute que ela ocupava e a encontrou se contorcendo na cama, em um sono agitado. Subiu na cama e a tomou nos braos. Socorro! gritou ela em um tom que lhe fez o corao se contrair enquanto os braos delicados lhe envolviam o pescoo.
60

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Estou aqui disse ele, puxando-a contra o corpo. Est segura. No consigo respirar. No posso... dizia ela, claramente desorientada. Est tudo bem. Est segura comigo. Rafe aumentou a fora com que a abraava. Ofegando, Nicole ergueu o olhar. Rafe? Sim. Teve um pesadelo. Sonhei que estava em um hospital e no conseguia respirar. Joel estava gritando. Deixou escapar um suspiro spero. Desculpe. No se desculpe. Rafe a sentiu se aconchegar a seu corpo e aquilo o tocou fundo. Devia pedir para se retirar do meu quarto sussurrou ela. O corao de Rafe batia forte contra as costelas. Mas no posso. Mais tarde, envolta na escurido, Nicole despertou ainda envolta na segurana dos braos fortes e a realidade dos pesadelos logo a atingiu. Seus seios se encontravam comprimidos contra o peito largo e as pernas entrelaadas as dele. Sabia que deveria se desvencilhar, mas em vez disso, enterrou a face no pescoo forte e ergueu as mos lhe envolvendo os ombros. Rafe escorregou as mos e lhe segurou os quadris. Quando ela gemeu, puxou-a contra a ereo. Voc to macia murmurou ele, roando os lbios no cabelo sedoso. A pulsao de Nicole disparou. Mais do qualquer outra coisa, desejava aquela proximidade. Rafe podia proteg-la e a fazia se sentir segura. Rafe esfregou os quadris aos dela, fazendo-a ciente de toda a potncia de seu desejo. Quero penetr-la sussurrou ele. O mais fundo que puder. Nicole sentiu o corpo forte estremecer. Tem certeza de que isso que deseja? perguntou, erguendo-lhe o queixo para lhe encontrar o olhar. A integridade de Rafe fez maravilhas no ntimo de Nicole. Sim, tenho sussurrou ela de volta. Rafe lhe retirou a calcinha e se livrou da cueca boxer. Segundos depois, Nicole sentiu a potente ereo ro-la onde se encontrava mida e intumescida. Em seguida, sentiu as mos fortes lhe acariciando o contorno dos seios antes de lhe estimular os mamilos enrijecidos. A frico do membro rgido contra seu ponto mais sensvel lhe roubou o ar. Nicole arqueou os quadris para a frente e entreabriu as pernas, ansiando para que ele a penetrasse. Rafe a estimulou com os dedos e se apossou de seus lbios em um beijo interminvel que a deixou zonza. A cada carcia dos dedos experientes e da boca sensual, Nicole se sentia mais excitada. Rafe... sussurrou Nicole em um som rouco que combinava com o desejo que ele sentia.
61

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Entendendo o convite sensual, ele a penetrou com uma nica e deliciosa investida. Oh gemeu Nicole ao mesmo tempo que ele. Com um ritmo de tirar o flego, Rafe a levou s alturas.

CAPTULO OITO

Nicole fechou os olhos enquanto tentava estabilizar a respirao. Deitada ao lado de Rafe, no conseguia acreditar como conseguira to rpido... to facilmente... O ato sexual entre eles fora to primitivo e passional! Ser possuda por ele a fez esquecer completamente os pesadelos. Como aquele homem podia afet-la to intensamente? Uma pontada de vulnerabilidade a traspassou. Como se percebesse, as mos fortes se fecharam em torno dela. Aps o ato passional, a ternura que Rafe demonstrava a fez sentir vontade de chorar. Respirou fundo para conter as lgrimas. Voc est bem? indagou ele em um sussurrou. Nicole anuiu, mas a gravidade do ato que acabara de cometer comeou a lhe invadir a mente. No usamos proteo sussurrou ela, sentando-se na cama. Sim, eu sei disse Rafe, imitando-lhe o gesto. Oh, meu Deus! exclamou Nicole, em pnico. Rafe colocou as mos nos ombros delicados. No precisa se apavorar. Uma vez sem proteo no garante uma gravidez. As palavras no lhe trouxeram conforto. No, mas... Se acontecer, podemos nos casar disse Rafe em tom calmo. Nicole ofegou. Casar repetiu ela, negando com a cabea. No seria a pior coisa do mundo. Temos algo importante em comum: Joel. mais do que muitas pessoas que se casam tm em comum: Mas quase no nos conhecemos. No nos amamos. Rafe retirou as mos e deu de ombros. Mas afinal, o que o amor? Um desejo intenso? Acho que provamos que sentimos isso um pelo outro. No acredita no amor? perguntou Nicole. Uma sombra de cinismo cruzou o semblante de Rafe.
62

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Um dia pensem acreditar, mas vi que estava errado. Rafe se referia a Tabitha. Julgara am-la. Nicole sentiu o estmago revirar. Por um terrvel segundo, temeu ser uma espcie de substituta da irm. Sentindo-se exposta em todos os sentidos, puxou as cobertas sobre o corpo. Est com frio? Eu... uh... isso pode parecer estranho, mas preciso ficar sozinha. Arrependida? Confusa. Tudo aconteceu to rpido. Acho que preciso pensar sobre isso. Est sugerindo que forcei essa situao? Porque... No interrompeu Nicole. Talvez o contrrio. Aquele sonho foi to assustador. Precisava desesperada-mente me sentir viva. Qualquer homem serviria? questionou Rafe, erguendo uma das sobrancelhas. Claro que no. Nicole suspirou. Preciso ficar sozinha. Est bem concordou ele, tocando-lhe a ponta do nariz com o dedo. Mas fique certa de que se comear a gritar outra vez, voltarei. Nicole forou um sorriso. No vou gritar mais. Rafe lhe lanou um olhar repleto de promessas erticas. No seja to radical. Em algumas circunstncias, gritar pode ser bom. Depois que ele se retirou, Nicole tentou colocar os pensamentos em ordem. Apesar da atrao que sentia por Rafe tinha de se manter objetiva pelo bem de Joel. Ainda tinha de descobrir se ele era um pai violento e, se fosse, lutar at a morte para afast-lo do menino. Alm disso, a irm se envolvera com Rafe. Sempre se mantivera afastada dos homens que namoravam Tabitha. Se eram capazes de se apaixonar pela irm gmea, ento no serviam para ela. As duas eram muito diferentes. Como se no bastasse aquelas duas grandes barreiras, acabara de descobrir que Rafe no acreditava no amor. Estaria disposta a passar o resto da vida com um homem to cnico? Com a mente em redemoinho, encaminhou-se ao banheiro da sute para tomar uma ducha na esperana de que a gua a ajudasse a esfri-la. Na manh seguinte, Nicole teve de se arrastar para fora da cama. Aps apressar Joel a tomar o caf da manh, levou-o para a escola e se despediu com um beijo. Em seguida, retornou a casa de Rafe, sentindo-se cheia de inquietao. No podia culpar Rafe pelo que acontecera na noite anterior, afinal fora uma participante bastante disposta. O som do toque do celular devolveu-a realidade. O nmero do pai apareceu no identificador de chamadas. Al atendeu com o tom de voz mais calmo que pde conjurar. Tive grande dificuldade em contat-la. Telefonei para sua casa e ningum atendeu disse o pai. No estou l respondeu Nicole. Decidi tirar umas pequenas frias com Joel. Estamos na Flrida, nos divertindo muito.
63

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Foi uma deciso muito repentina. Deveria ter me avisado. Sabe que gosto de ter minha filha e meu neto sob minhas vistas. O tom de manipulao na voz do pai a fez sentir uma arrepio desagradvel. No precisa se preocupar. Estamos nos divertindo. Onde est exatamente? Em Miami respondeu Nicole. Em um chal. A mentira pareceu lhe entalar na garganta, mas ela engoliu aquela sensao. Miami repetiu o pai. Tenho negcios a. Posso lhe fazer uma visita. Nicole foi tomada pelo pnico. Oh, no sei se deve. Joel est tendo aulas de natao e fazemos atividades infantis todos os dias. Hmmm fez o pai. Bem, no quero det-lo por mais tempo disse Nicole. No est. Acabei de voltar da Grcia. Os negcios vo bem por l. Deixe-me falar com meu neto. Est tendo aula no momento. De artes. Artes. repetiu o pai. Precisa inscrev-lo em algo mais competitivo. Um homem precisa de uma orientao competitiva para enfrentar o mundo. Ele ainda no um homem retrucou Nicole. Mas ser. E tem de prepar-lo para isso, mas temo que no o far disse o pai com um leve tom de irritao. No precisa se preocupar. Obrigada por telefonar e parabns pelo sucesso nos negcios. Eu lhe telefonarei em breve disse o pai em um tom que soava mais como uma ameaa. At logo. Cuide-se. Nicole desligou e cravou o olhar no telefone, desejando nunca mais falar com ele. A mente se voltou para as perguntas sem resposta em relao a Rafe. No se contentara com o relatrio do investigador. Desejava mais informaes. Decidiu dirigir at o centro para visitar o ex-empregador de Rafe. Embora fosse cedo, o clube costumava servir almoo. L chegando, Nicole pediu para falar com o gerente, e uma recepcionista a encaminhou at um homem chamado Jerome. O homem forte, de pele negra, cumprimentou-a com um gesto de cabea. Quer um emprego? Estamos precisando de recepcionistas. disse o homem, inclinando a cabea para o lado. Sua aparncia no nada m, mas precisar de mais maquiagem e de saias mais curtas. No estou aqui em busca de um emprego. Na verdade, estou aqui procura do sr. Keno. Gostaria de falar sobre Rafe Medici. Acho que trabalhou aqui durante alguns anos. O homem ergueu uma das sobrancelhas. Sim, sou o sr. Keno. Por que quer fazer perguntas sobre Rafe?
64

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Porque ele o pai do filho de minha irm justificou Nicole. Preciso saber que tipo de homem ele . E por que deveria lhe dizer? Porque um homem bom e tico retrucou ela, esperanosa. Jerome Keno soltou uma risada. Nunca me chamaram de bom e tico. No entanto, tem um bom motivo? Qual sua preocupao com relao a Rafe? Ele foi indiciado por agresso fsica vrias vezes durante o perodo em que trabalhava para o senhor. Keno deu de ombros. Acontece freqentemente com os lees de chcara. Porm, Rafe no utilizava a fora se no fosse extremamente necessrio. Diria que Rafe Medici era um homem descontrolado? Que tinha problemas de temperamento? indagou Nicole, ainda insegura. Rafe nunca perdeu o controle. Ao contrrio, era extremamente calculista no emprego da fora. Por que pergunta? Quero me certificar de que ele no usar de violncia com Joel. No acredito que Rafe fosse capaz disso. Em minha opinio, a fora que ele possui reside em seu autocontrole. Nicole deixou o clube sentindo-se mais aliviada, mas imaginou se um dia seria capaz de confiar totalmente em Rafe. Quanto daquilo seria culpa de seu pai? Na tera-feira, Rafe cancelou os compromissos da tarde para receber a visita da assistente social. Aps o almoo, chegou em casa para encontrar Nicole, Joel e uma mulher que parecia estar prxima da casa dos quarenta brincando com um jogo de tabuleiro. Nicole ergueu o olhar para encar-lo. Rafe, Joel e eu mostramos a casa para a sra. Bell e a apresentamos aos criados. Obrigado disse ele, estendendo a mo para cumprimentar a assistente social. Obrigado por vir. Prazer em conhec-lo, sr. Medici. Podemos ir para a piscina agora? perguntou Joel, erguendo-se do cho, onde se encontrava agachado. Parece-me uma tima sugesto respondeu Rafe. Que bom! exclamou o menino com os olhos brilhando. Vou colocar meu calo. A sra. Bell sorriu. Ele deve gosta muito de gua. Sim concordou Rafe, cheio de orgulho. Parece um peixe. Obviamente colocamos cerca na piscina para que ele no entre sem superviso.
65

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Excelente elogiou a sra. Bell. Me, vamos, temos de trocar de roupa pediu Joel, puxando a mo de Nicole. Com licena. Desceremos em um minuto disse Rafe. Por favor, sente-se na beirada da piscina. Pedirei empregada que lhe sirva algo para beber. Minutos depois, Joel retornava piscina nos braos do pai. Rafe e o filho nadaram de um canto ao outro, repetidas vezes. Rafe percebeu que Nicole no havia colocado os trajes de banho e permanecia de p ao lado da assistente social. Passado algum tempo, ele retirou um contrariado Joel da gua para fazerem um lanche ao lado da piscina. Quero voltar para a gua disse o menino aps o rpido lanche. Teve um dia agitado. Precisa descansar respondeu o pai. No quero descansar. Quero voltar para a piscina. A piscina continuar aqui amanh. At mesmo os peixes precisam descansar. Acho que vou pegar um peixinho que est usando calo de banho cor de laranja e coloc-lo... Os olhos de Joel se arregalaram, antes de ele disparar na direo oposta. Joel, no corra! disse Rafe, partindo atrs do filho. Estava quase o alcanando quando o menino falseou e caiu no cho de concreto, arranhando os joelhos. Rafe franziu a testa e ergueu a chorosa criana imediatamente. Oh, companheiro, sei que isso di. Mame! berrou Joel. Voc ficar bem prometeu Rafe. Deixe-me ver. Quero minha me! Rafe sentiu-se impotente, observando os joelhos feridos do filho. Nicole correu em direo a eles e Joel se atirou em seus braos. Oh, querido, vamos colocar um curativo. por isso que eu e Rafe no queremos que corra em volta da piscina. Joel soluou. Est doendo. Eu sei acalmou-o Nicole. Mas logo parar de doer. Olhou por sobre o ombro para a sra. Bell com um sorriso cauteloso. A gravidade pode ser uma dura lio para todos ns disse enquanto carregava Joel para dentro. A assistente social concordou, balanando a cabea e caminhou em direo a Rafe. Ela muito importante para Joel, certo? Sim, ela . Aquele incidente apenas confirmava o que ele j sabia. No pde evitar uma onda de frustrao. Precisava de Nicole ao lado dele. Era fundamental que a convencesse a ficar. O encontro com a assistente social fora um desastre, pensou Rafe, passando a mo pelos cabelos. Vou acompanh-la at a porta ofereceu-se ele, colocando a camisa.
66

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Quando estavam alcanando as portas francesas, Nicole reapareceu com Joel no colo. O menino segurava um livro nas mos. Ol disse Rafe, sentindo o corao se contrair diante da viso do filho. Como voc est? Melhor respondeu o menino em tom solene. Mame colocou um curativo de dinossauros. Que bom! Ela disse que voc poderia ler uma histria para mim se eu pedisse com educao. Pode apostar que sim retrucou Rafe, fitando Nicole com a gratido estampada no olhar. Ela ainda no confiava totalmente nele, portanto aquele fora um grande passo. Esticou as mos para pegar Joel e o menino se agarrou a ele. Aps colocarem Joel para dormir, Rafe e Nicole foram jantar. A tenso gravitava entre ambos, tornando a atmosfera to espessa que ela podia senti-la na pele. Mantinha tantas coisas com segredo. O fato de t-lo investigado, suas preocupaes com relao ao pai. Imaginou se aquele no seria um bom momento para lhe contar tudo. Podia sentir os olhos negros cravados nela com um mistura de curiosidade e explicito desejo sexual. Por que decidiu promover minha imagem diante da assistente social? perguntou ele. Por dois motivos explicou Nicole. Porque quero que Joel associe consolo e proteo a voc e porque queria que a sra. Bell percebesse que esto construindo um relacionamento. No explica o que a motivou. Nicole mordeu o lbio inferior. Quero lhe dar uma chance de se tornar o bom pai que acho que seja. Os olhos negros faiscaram. Rafe ergueu a taa em direo a dela. Vou ganhar a confiana do meu filho. O que preciso para conquistar a da me? O corao de Nicole saltou dentro do peito. Sr. Medici chamou Carol, poupando Nicole de uma resposta. A srta. Maddie Greene est aqui. Surpresa e irritao perpassaram o belo rosto de Rafe. Mande-a entrar e traga mais uma taa de vinho para ela. E voltando-se para Nicole. No tenho a menor idia do que Maddie veio fazer aqui. No solicitei sua presena. Talvez ela queira v-lo disse Nicole, girando a taa de vinho na mo. Talvez sexto sentido esteja lhe dizendo que outra mulher pisou em seu territrio, embora eu... Maddie disse Rafe, erguendo-se. Que surpresa! O que de to importante a trouxe aqui a esta hora? Ns costumvamos fazer muitas horas extras no iate lembrou a assistente, lanando um olhar acusador a Nicole. verdade concordou Rafe em tom de voz neutro. De que precisa? Maddie lhe dirigiu o olhar, forando um sorriso. No se trata do que preciso e sim do que voc precisa. Este contrato tem de ser
67

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

assinado e preenchido amanh disse ela, pousando uma pilha de papis em frente a ele. Meu advogado Jeff j os viu? Claro afirmou Maddie. Est bem retrucou Rafe. Eu os estudarei e os levarei amanh. Maddie franziu a testa. Mas... Sempre leio o que assino lembrou Rafe. A assistente deixou escapar um profundo suspiro. Sim, claro. Clareou a garganta. Tambm recebemos um envelope da Itlia. No abri, pois estava escrito "pessoal", mas pensei que quisesse v-lo. Rafe pegou o envelope e o estudou. Emilia Medici disse ele. Uma parente? perguntou Nicole. No que eu conhea, mas ela j me escreveu duas vezes. Imagino... O som do toque do celular o interrompeu. Rafe observou o identificador de chamadas. Tenho de atender. internacional. Com licena. Volto j. Aps Rafe desparecer de vista, Maddie ergueu a taa de vinho e estudou Nicole. muito bom viver aqui, no? Aqui nessa manso, em companhia de Rafe. natural pensar que algo possa nascer entre vocs. Ainda mais quando ele era louco por sua irm. Rafe est provendo um lar para o filho. Estou apenas os ajudando a se adaptarem. Se me der licena... Oh, no precisa fugir disse Maddie apontando para o prato quase cheio de Nicole. No terminou seu jantar. Estou satisfeita retrucou Nicole. A assistente pousou a taa de vinho. No se ofendeu, certo? E que eu sei o tipo de efeito que Rafe causa nas mulheres. Detestaria v-la sofrer. Seria fcil para voc interpretar erroneamente a ateno que ele lhe d. Nicole sabia que devia ignor-la, mas parte dela no resistiu. E como poderia interpretar? Maddie lhe voltou um olhar cheio de compaixo. Oh, no! Vejo que j caiu nos encantos de Rafe. Bem, bvio que voc importante para Joel. Subconscientemente, ele pode julgar que poder reviver o desejo latente por Tabitha disse Maddie, dando de ombros. Claro que Rafe nunca admitiria tal coisa. muito orgulhoso. Embora soubesse que Maddie queria o patro para ela, Nicole no pde evitar uma pontada de dvida. Por que baixara a guarda e fizera amor com ele? Estou de volta disse Rafe, entrando na sala. Obrigado por trazer os contratos e o envelope da Itlia. Sei que fica fora de seu caminho, portanto, no irei detla mais tempo.
68

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

De nada disse Maddie com expresso iluminada. Sabe que o trabalho como sua assistente a coisa mais importante para mim. Obrigado. Vou acompanh-la at a porta. Instantes depois, quando Rafe retornou, as emoes de Nicole ainda estavam em ebulio. Embora seu relacionamento com Rafe estivesse longe do ideal, tinha a impresso de que o pequeno paraso de ambos fora contaminado pela visita de Maddie. No vai comer mais? indagou ele, relanceando o olhar mesa do jantar. No estou com fome. Tive um dia cheio disse Nicole, dando de ombros. Tambm no concordou ele. Vamos para a sala de visitas. Estou curioso com o que tia Emilia tem a dizer desta vez. Era irm do meu pai. Nunca se casou porque o noivo colocou um fim no relacionamento aps a famlia ter perdido a casa. Que coisa horrvel! disse Nicole, seguindo-o. Rafe se sentou no sof e indicou o lugar a seu lado. Nicole se sentou, sentindo uma mistura de excitao com algo mais profundo que a incomodava. O envelope continha uma carta e trs fotos. Oh, Deus! Nicole nunca o vira to comovido. Rafe cobriu a boca com a mo e olhou o retrato por um longo tempo. Esto segurando um beb no colo. So seus pais. Sim, comigo. Rafe mostrou as outras duas fotos. E estes so meus irmos e eu com meu pai. Nicole sorriu. Era um lindo beb. Rafe emitiu uma risada rouca e dirigiu a ateno carta da tia. Emilia estava lhe enviando as fotos que um dia o pai de Rafe lhe havia dado para que ele as guardasse como lembrana da famlia. Dizia tambm que ficava feliz em ver todos os irmos bem sucedidos e felizes: Damien em Las Vegas, Rafe em Miami, Michael em Atlanta e Leonardo na Pensilvania. Parabenizava-o ainda pelo filho Joel e se despedia, mandando-lhe um grande abrao. Rafe franziu a testa, com o olhar fixo na carta. Como ela soube sobre Joel? E o que ela quis dizer com Leo estar na Pensilvania? Sacudiu a cabea e observou as fotos com olhar faminto. Essas so as nicas fotografias que tenho de minha famlia. Daria tudo para ter mais. A intensa emoo estampada nos olhos negros fez algo se revolver no ntimo de Nicole. Deveria fazer cpias dessas, para o caso de perd-las. Rafe concordou, balanando a cabea com veemncia. Posso escane-las tambm. No imagina como ansiei por elas durante toda minha vida. Depois que meus pais morreram e me separei de meus irmos, era como se minha famlia adotiva quisesse fingir que eles nunca existiram. Nicole sentiu as lgrimas ameaarem lhe inundar os olhos e um n de emoo se formou em sua garganta.
69

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Gostaria de lhe dar algo disse ela. Voltarei em dois minutos. Antes de se encaminhar ao quarto, Nicole verificou como estava Joel. Em seguida, entrou na sute, ligou o laptop e procurou no relatrio do investigador particular, a parte que se relacionava ao artigo no jornal, comunicando a morte de Anthony Medici. Uma fotografia da famlia acompanhava o artigo. Nela havia quatro meninos de cabelos pretos cacheados parados ao lado de uma mulher alta e magra, de cabelos pretos. Imaginou se Rafe saberia da existncia daquela fotografia. Em seguida, Nicole a imprimiu e retornou sala de visitas. Rafe observou a fotografia com expresso surpresa e, em seguida, cravou o olhar em Nicole. Onde encontrou isto? Nicole temia lhe contar de que fonte extrara aquela foto, mas sabia que tinha de faz-lo. Lembra-se de que pagou um investigador particular para obter informaes sobre mim? Rafe anuiu, entendendo o que ela fizera. Fez o mesmo comigo. Soube de alguma coisa interessante? Em sua quase totalidade, confirmava tudo que havia me dito. Est tarde, portanto, vamos direto ao assunto. O que a incomodava? O fato de eu no ter me graduado em escolas de elite? Que minha famlia no pertencesse alta sociedade? Os processos por agresso retrucou Nicole, cansada de ocultar suas preocupaes. Da poca em que eu trabalhava como segurana? Sim, eu lhe disse que meu trabalho era colocar para fora os clientes descontrolados. Infelizmente, quando ficavam fora de controle, no concordavam em sair. E as acusaes foram todas arquivadas. Certo disse ela, desejando que aquilo fosse o suficiente para lhe acalmar os temores. Mas Tabitha me disse que voc era intimidador e controlador. Vive repetindo isso. Rafe inclinou a cabea para o lado, enquanto a estudava. Ela no lhe disse que a agredi, disse? Nunca usei de violncia contra uma mulher. Diabos! Que mais ela lhe disse? Tabitha no me disse que a agrediu, mas sempre se referia a voc como um homem intimidador. Foi isso que motivou todas aquelas perguntas sobre o emprego da fora fsica na educao? perguntou Rafe, com a voz cheia de amargura. Queria me certificar de que nunca agrediria Joel. Tinha de proteg-lo. Tabitha me disse que voc era como nosso pai disse ela, por fim. E o que isso significa? Tudo que sei sobre seu pai que ele um homem esnobe e bem sucedido nos negcios. No me considero esnobe, mas tambm sou bem sucedido nos negcios. Nosso pai nos espancava confessou Nicole, incapaz de guardar aquilo por mais tempo. Por isso o evito e por isso minha me o deixou. Fez um acordo milionrio para concordar em no revelar quantas vezes meu pai usara de violncia domstica contra ela. Tabitha sabia lidar com ele bem melhor que eu. Ele a espancou algumas
70

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

vezes, mas quase sempre eu era o alvo. Rafe lhe procurou o olhar. Seu pai fazia isso? Espancava voc? Nicole sentiu o corao se apertar diante da incredulidade com que ele a encarava. No me pea para provar, mas verdade. Por isso, tinha de me certificar que no faria o mesmo com Joel. Acredito em voc. No sou um homem violento, mas gostaria de dar uma surra no seu pai por ter tocado em um fio de cabelo seu. Nicole suspirou, sentindo um grande alvio a invadir. Eu nunca machucaria meu filho afirmou, inclinando-se em direo a ela. Nem voc. Porm, no posso lhe prometer que no agrediria quem ameaasse vocs dois. Espero que isso nunca acontea. Rafe lhe ergueu a mo e a levou aos lbios. Gostaria de saber por que sua irm mentiu sobre mim. Distrada pelo toque tentador, Nicole tentou encontrar uma razo para as aes da irm. No sei sussurrou por fim. Tambm gostaria de saber. Tabitha era rebelde quando a conheci. Certo dia, a surpreendi tomando umas plulas, e a fiz jurar que iria parar. Eu a pedi em casamento, pensando que pudesse modific-la. Embora Tabitha no revelasse ser usuria de drogas, Nicole suspeitara que ela as utilizava. Aps o nascimento de Joel, ficara apreensiva, temendo que ele, pudesse ter sido afetado. Sempre pensei que Tabitha era mais forte do que eu. Costumava desafiar meu pai por qualquer coisa. Ele no a espancava? Raramente. Ela conseguia contornar a raiva dele. Nunca soube como conseguia disse Nicole. Mas voc ficou com todo o fardo concluiu Rafe, desgostoso. No sei por que. Tentava ao mximo permanecer invisvel, mas no adiantava. Sentia-me aliviada quando voltava ao internato. Dessa forma, ficava longe dele. Relanceou o olhar a Rafe. No quero que pense que sou ingrata. Ingrata? indagou ele, perplexo. Tive sorte por meus pais terem condies de me mandar para as melhores escolas. Recebi cuidados e educao. E tambm foi espancada. No merecia isso. Tenho de me lembrar disso. Eu a lembrarei disse Rafe, aproximando-se e a envolvendo nos braos. Nicole relaxou contra o corpo musculoso, inspirando a fora que dele emanava. Cedendo ao desejo de toc-lo, ergueu as mos e as enterrou no cabelo negro e macio. Essa no uma atitude inteligente disse Nicole, sem contudo, encontrar foras para se afastar. Discordo retrucou Rafe. Parece a coisa certa a fazer. Inclinou a cabea
71

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

e a beijou. Nicole se colou a ele, desejando captar aquela fora para nunca mais se sentir fraca ou vulnervel outra vez. Quero ficar com voc esta noite murmurou contra o pescoo macio. O corao Nicole disparou. Rafe disse ela, dividida. Diga-me que no quer que eu fique sussurro ele. Diga que no me deseja. Quero respondeu Nicole, mas se forou a se afastar. No queria confundir Joel se... quando Rafe perdesse o interesse por ela. Mas ficar com voc iria apenas tornar tudo muito mais complicado. No podemos fazer isso.

CAPTULO NOVE

Rafe buscou o irmo no aeroporto particular. Bela surpresa disse, enquanto Michael atirou a mochila no banco de trs no existente do Corvette de Rafe. Obrigado por vir me receber disse Michael. Geralmente pego um voo matutino, mas esse homem quer me encontrar s 8h, e no confio nas linhas areas ou nos jatos particulares no inverno. No inverno aqui retrucou Rafe, manobrando para sair do terminal. Michael riu entre dentes. Como esto seu filho e Nicole? Joel est timo, mas ainda preciso trabalhar em Nicole informou Rafe. Decidira comentar sobre a carta da tia Emilia com o irmo apenas quando pudesse lhe mostrar as fotos. Conte-me sobre o negcio que quer fechar. Michael comeou a inteir-lo sobre o assunto e, vinte minutos depois, Rafe estacionou na garagem de sua casa. Bela manso elogiou Michael.. Os fundos so mais bonitos retrucou Rafe com um sorriso. Venha, entre. Quando entraram na casa, logo ouviram os gritos de Joel. Onde est meu rapaz? perguntou Rafe e o menino veio correndo em sua direo. Voc est todo molhado chamou Nicole. Deixe-me sec-lo. Rafe ergueu o filho nos braos. Precisa secar os ps antes de correr assim ou poder arranjar problemas. Estava nadando disse Joel. Consigo cruzar a piscina de um lado ao outro, Que bom! disse Rafe. Lembra-se do seu tio Michael, de Atlanta? Nos conhecemos um dia antes de voc partir. Joel olhou para Michael com o
72

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

rosto inexpressivo e o irmo de Rafe deu uma gargalhada. No tem problema, garoto. Da prxima vez, vou lhe trazer um presente. Nicole apareceu, ofegante. No ser necessrio. Ele no est nem um pouco necessitado. Rafe a varreu com olhar. Ela usava um biquni preto que o fez desejar arranc-lo com um puxo. Parece que estavam se divertindo disse ele. Sim concordou Nicole antes de se dirigir a Michael. Por favor, desculpeme pelos trajes, mas no sabia que teramos visitas. No h nada a desculpar retrucou Michael. Deveria receber todos os convidados assim. Isso os deixaria sem flego. Rafe dirigiu um olhar ameaador ao irmo. Chamarei Carol para lhe mostrar seu quarto. Mas estou adorando ficar aqui protestou o irmo. Carol! chamou Rafe. A criada apareceu imediatamente e guiou um contrariado Michael ao aposento de hspedes. Nicole pegou uma toalha para ela e outra para Joel. Rafe enrolou o filho no tecido felpudo e o abraou. O menino contava, animado, todas as atividades que fizera na escola nos ltimos dias. Est gostando da escola? perguntou Rafe. Joel anuiu com a cabea. E dessa piscina. Rafe dirigiu um olhar triunfante a Nicole, mas percebeu o reflexo de dor e insegurana nos olhos azuis. Voc est bem? Claro disse ela, mas a reposta lhe pareceu forada. Tenho de levar Joel para o banho e depois para a cama. Posso ajud-la. Nicole ameaou protestar, mas se calou. Isso seria timo concordou, guiando o menino pela escada. Rafe a seguiu, incapaz de desviar os olhos da curva tentadora das ndegas perfeitas. Percebendo a resposta imediata de seu corpo, tentou controlar o desejo. Ele a teria de novo. Era uma questo de tempo. Aps darem banho, vestirem o menino, Rafe leu dois livros e o filho caiu em sono profundo. Quando desceu, encontrou Nicole e Michael tomando sorvete no bar. Do nada, sentiu uma aguilhoada de cime. Com o cabelo ainda mido pelo banho, ela trajava um short que lhe deixava mostra as pernas longas e uma camiseta colada ao corpo. Estou perdendo a festa do sorvete? perguntou Rafe com voz jovial. Entrei na cozinha e surpreendi Nicole tomando sorvete disse Michael. No
73

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

pude resistir. Sobrou algum? perguntou Rafe. Posso dividir o meu com voc respondeu Nicole, erguendo a colher em direo a ele. Rafe lhe cobriu a mo com a dele e devorou todo o contedo da colher, observando os olhos azuis escurecerem de desejo. Delicioso. Michael clareou a garganta. Nicole me contou que recebeu uma carta de tia Emilia com fotos. Rafe confirmou, balanando a cabea. Fiz cpias para voc disse ele, dirigindo-se a sua maleta. Faz tanto tempo que parecia um sonho. As fotos fazem tudo parecer mais real. Os dois irmos observaram as fotos, maravilhados, comentando sobre a aparncia de cada um. A carta estranha. Vou lhe mostrar. Tia Emilia afirma que Leonardo no est morto. Onde est essa mulher? Preciso falar com ela. Rafe sacudiu a cabea. Fiz uma pesquisa atravs do telefone do endereo do remetente, mas me disseram que ela trabalhou l como bab. Depois, arranjou outro emprego e partiu sem deixar nenhum endereo. Vou colocar um investigador particular trabalhando nisso. Ele no poderia estar vivo disse Michael. Poderia? Rafe sabia que Michael se sentia culpado, pela morte do irmo. Afinal, estava de castigo e Leonardo tomou seu lugar na fatdica viagem de trem para assistir ao jogo de basebol. No se encha de esperana aconselhou Rafe. Mas ela tinha fotos de todos vocs disse Nicole. E sabia sobre Joel. Sei que muito estranho disse Rafe. Vamos tentar localizar Leo. Tambm vou mandar investig-la. Essa mulher pode responder muitas perguntas sobre nosso passado. Talvez seja a hora de obtermos essas respostas.

CAPITULO DEZ

O telefone celular de Rafe tocou. Era assunto de trabalho e ele atendeu, deixando Michael e Nicole sozinhos no ptio. muito generoso de sua parte ajudar Rafe nesse perodo de adaptao com Joel disse Michael. Saber que tinha um filho o tirou do prumo. Claro que logo se recuperou, porque meu irmo assim. No sei se ele necessita de tanta ajuda. Tenho a impresso que todos os Medici so bastante resilientes disse ela, percebendo a mesma determinao nele que
74

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

reconhecia em Rafe. necessrio sobrevivncia. Mas todos vocs fizeram muito mais do que sobreviver. Venceram na vida e se tornaram um sucesso. verdade. Acho que em parte pelo trauma de nunca mais querer ser pobre ou viver merc dos outros, nunca se envolver demais para quando perdemos algo ou algum no nos despedaarmos. Isso j no vale mais para Damien e Rafe. Meu irmo mais velho se apaixonou e se casou, e agora Rafe tem um filho pelo qual daria a vida. Damien mais parecido com voc ou com Rafe? Comigo disse ele. Era conhecido como um homem de ao, pois nunca permitia que as emoes influenciassem suas decises. Rafe costuma disfarar suas mgoas com brincadeiras. Rafe sempre se mostrou determinado a fazer Joel ciente de que tem um pai e que sempre poder contar com ele. Sei que a perda terrvel, mas Rafe parece sempre to forte. to confiante que chega a ser... Assustador? completou Michael. Voc conseguiu enxergar sob a superfcie. No o subestimar. Minha irm fez isso disse Nicole. Imagino se Tabitha temia Rafe por todo esse poder primitivo que ele exala. Acho que voc mais inteligente que isso afirmou Michael. Nicole riu e sacudiu a cabea. Inteligente o suficiente para saber que no sou a mulher certa para domar esse homem. Por que diz isso? Rafe precisa de uma mulher que o enfrente e o encare sem se encolher. Alm disso, a maioria dos homens poderosos no se contenta com apenas uma mulher explicou Nicole. Michael tinha uma expresso estranha em seu rosto ao olhar por sobre o ombro de Nicole. As coisas que escuto quando deixo meu irmo mais novo em companhia da dona da casa disse Rafe, e ela sentiu uma onda de vergonha misturada com frustrao. No sou a dona da casa. No estou vendo qualquer outra por aqui, a no ser as mulheres que trabalham no servio da casa. No sei se me sinto lisonjeado ou insultado disse Rafe. Voc no s sabe o tipo de mulher que preciso, como me acusou de trair minha futura esposa quando ainda nem a levei ao altar. No estava me referindo especificamente a voc e sim maioria dos homens poderosos. Tive a oportunidade de testemunhar a intimidade de um desses casamentos e, acredite-me, havia muito pouco amor e lealdade. Parece-me que tem preconceito em relao aos homens bem sucedidos retrucou Rafe em tom leve, porm com o olhar cravado nela. No disse bem sucedidos, disse poderosos. Depois de tudo que vivenciei, cheguei concluso que se um dia me casar, ser com um homem comum.
75

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Michael riu entre dentes. Rafe baixou a cabea, mas seu olhar era desafiador. Deve ter sido uma concluso difcil, j que no uma mulher comum. muito lisonjeiro, mas sei ver alm disso afirmou Nicole. Michael chamou Rafe. Diria que Nicole uma mulher comum? Nem em um milho de anos. Ela parece doce e reservada comeou Rafe. Com essa sofisticao de bero e classe. E, ento, ela abre a boca. No fale de mim como se eu no estivesse aqui protestou Nicole, sentindo as faces queimarem. Para o inferno se aquele homem a fazia se sentir mais viva do que nunca. Ela um prato cheio disse Rafe. Incapaz de encarar mais um segundo o olhar sedutor e desafiador de Rafe, ela ergueu as mos como que se rendendo. Vou dormir. Fiquem a. Vocs se merecem. Desistindo to facilmente? Repetindo as palavras do seu irmo disse Nicole por sobre o ombro. Nem em um milho de anos. Voc tem razo disse Michael. Ela mesmo um prato cheio. Quais seus planos em relao a ela? Vou me casar com Nicole. Os olhos de Michael se arregalaram. Uau! Isso foi rpido. Ela sabe? Saber em breve. Percebi um clima entre vocs, mas no estou to certo de que poder convenc-la facilmente. No me parece muito impressionada com sua riqueza. No est disse Rafe, semicerrando os olhos. Mas isso no importa. O importante que ela a me de Joel e eu sou o pai, portanto formaremos uma famlia. No quero que a vida do meu filho se despedace como a minha. Nicole concordar. Desculpe-me, mas no ouvi nada nessa explicao que envolvesse romance e, muito menos, amor. Apaixonei-me pela irm de Nicole. Agi como um tolo. Tive meu tempo de romantismo. No cairei na mesma armadilha. Nicole concordar porque Joel prioridade em sua vida. Perceber que um casamento entre ns a melhor soluo. A incerteza estampada no olhar de Michael irritou Rafe. O que foi? Acha que no serei capaz de convenc-la? Talvez, mas essa mulher no me parece to facilmente manipulvel, ainda mais se no fizer nada para seduzi-la ou fingir que a ama disse ele, pouco convencido. Bem, mas acha que de nossa tia Emilia da Itlia legtima? Ficou em silncio por alguns segundos. Acha possvel Leo estar vivo? Como disse antes, no conte com isso.
76

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Se ele est, eu o encontrarei afirmou Michael, esperanoso. Sim, tambm me dedicarei a isso. Na manh de sbado, Rafe resolveu conduzir alguns negcios de casa. Tomava um gole de caf e lia o The Wall Street Journal, quando Nicole e Joel desceram a escada. Ergueu o olhar e deparou com me e filho vestidos de maneira quase idntica: cala jeans, camiseta e tnis. O olhar, determinado de ambos lhe causou uma pontada de decepo. Planejara outro passeio de barco para aquele dia. Parece que tm planos disse ele. Joel concordou, balanando a cabea solenemente. Temos algo importante a fazer. Depois de tomarmos o caf da manh, vamos dar sopa aos pobres. Rafe dirigiu um olhar questionador a Nicole. Sim confirmou ela, cheia de orgulho. Eu e Joel ramos voluntrios em Atlanta e faremos o mesmo aqui. Por que no me contou? Poderia contribuir com doaes para a sopa por vrios meses ou at um ano. No se trata de dinheiro disse Nicole. E sim de servir e de se doar. Oh disse ele, percebendo que ela estava tentando ensinar uma lio diferente a Joel. O orgulho dos dois o contagiou. Muito bem disse ele, pousando o jornal. Tambm vou. Nicole piscou vrias vezes. Voc vai? Diabos! Por que no? Trata-se apenas de dar sopa para as pessoas. Acho que posso fazer isso. Sim, mas pode dispensar seu chofer dessa vez? Rafe soltou uma risada abafada. Envergonhada de minha fortuna? Sacudiu a cabea, embora aquela atitude lhe causasse uma sensao agradvel. Horas depois, sua perspectiva mudara completamente. Serviu sopa a um CEO aposentado, a um sem teto e a dzias de crianas. Sempre dedicara uma parte de seus proventos caridade, mas aquela atividade o fazia sentir sua contribuio. Ao mesmo tempo, no pde deixar de admirar a natureza emptica de Nicole e a diligncia do filho. Uma onda de orgulho o atingiu. Quando terminou, Rafe os levou a uma sorveteria. Voc se saiu muito bem, Joel elogiou ele. Bate aqui disse, espalmando a mo em frente ao filho, que de imediato lhe imitou o gesto e bateu na mo do pai. Voc tambm se saiu muito bem para sua primeira vez disse Joel. Papai acrescentou, fazendo o corao de Rafe se contrair de emoo. Precisa apenas um pouco mais de prtica. Rafe abraou o menino. Sim, meu filho, preciso de prtica em muitas coisas. Pelo canto do olho,
77

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

percebeu Nicole limpar uma lgrima, antes de colocar os culos escuros. Eu diria que est indo muito bem murmurou ela. Um grande elogio vindo de voc retrucou Rafe. Parece ter padres rgidos. Nicole deu de ombros. Se descobrir um pai solteiro de repente deve ser duro. No me sinto sozinho retrucou ele. Tenho uma parceira muito experiente. Nicole exibiu um sorriso largo. H muito que no lhe ensino uma lio de paternidade, portanto, aqui vai a lio nmero dois: no existem pais experientes. Somos todos um bando de imaturos tentando acertar. E qual seria a nmero um? Apenas am-los retrucou ela. Estou escutando, professora. Nicole o encarou e ele sentiu um zunido misturado a um desejo intenso em seu ntimo. O que precisaria para convencer Nicole a se casar com ele? Horas depois de os trs passarem a tarde na piscina e comer churrasco, Nicole se recolheu em seu quarto. Rafe a percebeu distrada em vrias ocasies durante a noite e que tambm franzira a testa ao verificar o identificador de chamadas de seu celular quando recebera um telefonema. Porm, ela havia se recolhido sem que pudesse question-la. Mais tarde, naquela noite, os gritos de Nicole mais uma vez o acordaram. Rafe se dirigiu ao quarto para encontr-la se contorcendo na cama. No! No pode ficar com ele. Voc o arruinar. Nicole, um sonho. Acorde disse Rafe, sacudindo-lhe de leve o ombro. Rafe? Sim, sou eu. Nicole ofegou. Era meu pai. Telefonou-me outra vez e deixou uma mensagem. Ele est tentando ficar com Joel. Rafe se ps em alerta. O qu? No sonho? Nicole sacudiu a cabea. No. Ele sempre quis Joel, mas eu no podia permitir. Meu pai o destruiria. Tem certeza do que est dizendo? Sim. Ele est sempre me vigiando, esperando o momento que eu fraqueje ou fracasse. Rafe deixou escapar um xingamento. E tem lidado com isso desde a morte de Tabitha? Nicole anuiu. Telefonou-me uma semana atrs. Queria vir at aqui. Acho que a nica coisa que o deteve foi um negcio que tinha que concluir na Grcia. Argyros disse Rafe, semicerrando o olhar. Acho que sim. Nicole abriu os olhos. Hoje me deixou outra mensagem,
78

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

insistindo para vir nos visitar. No posso deixar que ele me tome Joel. H uma soluo. Qual? Case-se comigo.

CAPTULO ONZE

Nicole tentou acalmar as batidas desenfreadas do corao. E por que isso resolveria o problema? Mesmo com toda a influncia e dinheiro, seu pai no teria chance contra ns dois disse ele. Nicole o encarou. E como posso saber que vai ser um bom pai para Joel? Como acha que tenho me sado? Se fosse crime me dedicar ao meu filho, eu seria condenado? perguntou Rafe. A resposta fervorosa lhe atingiu em cheio o corao. No podia negar a verdade. Rafe se dedicara paternidade com paixo e ternura. Est bem concordou, sabendo que estava dando um grande passo. Como e quando faremos isso? O mais rpido possvel disse ele. Vou dar entrada na papelada. Na manh de segunda-feira, Rafe levou Nicole ao frum para obter a licena de casamento. Nicole parecia apavorada. Podemos estar cometendo um grande erro disse ela. Discordo retrucou Rafe. Somos dois adultos inteligentes e temos o mesmo objetivo. Alm disso, fique certa de que nunca faria nenhum mal a voc ou a Joel. Apertou os dedos em torno do volante. No posso lhe prometer que no usarei de fora com seu pai se ele ameaar voc ou Joel, mas juro que vou mant-la segura. Nicole inspirou profundamente. Parte de mim acredita em voc, mas seu tamanho intimidador. O que ? Gostaria que eu fosse um homem franzino? Seria mais atraente? No disse isso, apenas... sua fora confortante, mas tambm intimidadora. excitante. Poderia dizer que est sendo presunoso. Mas no estou.
79

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Porque verdade concedeu Nicole. Ainda no discutimos os termos desse casamento. Espera monogamia? Sim respondeu Rafe antes mesmo que ela terminasse a frase. melhor no prometer algo que no pode cumprir. Surpreso com o comentrio, Rafe estacionou o carro. Est dizendo que espero mais de voc do que estou disposto a ceder? Nicole mordeu o lbio inferior. Fui criada com um homem que achava que as leis da monogamia no se aplicavam a ele. Sei tambm que muitos homens consideram a riqueza e o poder um afrodisaco. Rafe a fitou com olhar cnico. Estamos falando de seu pai ou de mim? Nicole o fitou com uma mistura de sentimentos estampada no olhar. Houve um tempo em que desejou Tabitha. No sou... nunca serei como ela. Rafe inclinou a cabea e se apossou dos lbios macios com um beijo breve, porm firme. timo. Nas vinte e quatro horas que se seguiram, Nicole questionou aquele casamento a cada segundo. No entanto, quando se acalmou o suficiente para pensar friamente, concluiu que Rafe queria apenas o que era melhor para Rafe. Amava o filho e era devotado a ele. Porm, o relacionamento com ela era outra histria. O fato de Rafe no estar apaixonado por ela a feria, embora no devesse. Queria que a amasse mais do que a qualquer outra, porque apesar de seus esforos, havia se apaixonado por ele. Tudo que podia esperar era que algum dia, ao longo do caminho, Rafe correspondesse quele sentimento. No dia seguinte, vestiu-se para seu casamento. Em um impulso, fizera compras enquanto Joel estava na escola. Encontrara um vestido de seda creme de cintura alta e plissado, que chegava na altura do joelhos. Optou por uma bolsa de renda cor creme e as prolas que a me havia lhe dado de presente quando fizera 18 anos. Quando se olhou no espelho quase no reconhecia a imagem que ele lhe devolvia. Parecia uma noiva moderna e confiante. Reunindo foras, desceu a escada e encontrou Rafe no primeiro andar. Trajava terno preto e uma gravata vermelha. A camisa branca contrastava com a pele bronzeada, os olhos e os cabelos negros. Est linda elogiou ele, estendendo-lhe a mo. Obrigada agradeceu Nicole, sorrindo. Voc tambm. Rafe lhe acariciou os cabelos. mesmo muito linda. Tem certeza que no preferia que eu fosse loira?
80

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Tenho retrucou Rafe, erguendo-lhe uma das mos e a levando aos lbios. Nicole entrou na limusine, com a cabea repleta de dvidas. Estaria fazendo a coisa certa? Por Joel, certamente. Mas e por ela? Rafe lhe oferecera um generoso acordo pr-nupcial. Nele tambm estava explcito que, caso se separassem, ela teria a guarda compartilhada de Joel. Sabia que ele abominava aquela possibilidade. Estava determinado a criar um lar seguro e feliz para o filho. Mas aquilo no lhe dirimia as dvidas. E se Rafe nunca se apaixonasse por ela? Sentiu um n lhe fechar a boca do estmago. Antes que percebesse, o chofer estacionou a limusine e os dois entraram no frum. Fizeram os votos diante de um juiz e, em meio ao ambiente impessoal, Rafe inclinou a cabea e uniu os lbios de ambos em um beijo que pareceu durar uma eternidade. Em seguida, segurou-lhe a mo e no a soltou nem quando a guiou para fora. Onde quer comer? Nicole engoliu o n que se formara em sua garganta. No pensei sobre isso. O olhar de Rafe encontrou o dela. Pense. Que tipo de fast food quer comer para celebrar seu casamento? Qualquer tipo de cheeseburguer com muita mostarda, batatas fritas gordurosas e alguma coisa de chocolate. Entendi o que quer. Meia hora mais tarde, comiam tudo que ela pedira e tomavam uma garrafa de champanhe no banco traseiro da limusine. A cabea de Nicole rodava, borbulhando como o champanhe. Rafe inclinou a cabea e roou os lbios aos dela, fazendo-lhe a cabea rodar ainda mais. O beijo a fez ferver por dentro. Em seguida, Rafe escorregou uma das mos sobre os seios firmes e a outra por baixo da bainha do vestido de seda. Rafe murmurou ela. Voc minha esposa disse ele, descrevendo uma trilha eletrizante de beijos pelo pescoo delicado. Nicole ofegou quando um calor intenso a invadiu como a lava de um vulco. Estamos casados. Podemos fazer o que quisermos. Rafe era seu marido agora. Seu homem. O pensamento fez brotar algo primitivo dentro dela. Arqueando o corpo em direo ao dele, Nicole no ofereceu resistncia quando ele lhe subiu o vestido at os quadris e lhe abaixou a calcinha. O mundo parecia girar diante dela. Enterrou os dedos nos cabelos negros, mergulhando na fora e poder daquele homem. Os beijos quentes e provocantes a enviavam a uma outra galxia, onde apenas Rafe existia. Quando ele a penetrou, Nicole ansiava pelo preenchimento total. O ritmo alucinante a levava a alturas nunca antes sonhadas. Rafe sussurrou ela, agarrando-se ao corpo forte. Nicole murmurou Rafe, entregando-se ao prprio clmax. Voc minha. Toda minha.
81

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Meia hora mais tarde, o veculo percorria o caminho que levava manso de Rafe. Os olhos negros se encontravam semicerrados pelas reminiscncias do sexo. Teremos uma lua de mel afirmou ele. Mais tarde. Apossou-se dos lbios de Nicole em um beijo sensual. Droga, queria que fosse agora. No podemos deixar Joel ainda disse Nicole. Concordo retrucou Rafe, beijando-a de modo ardente mais uma vez e a fazendo quase acreditar que ele a desejava no apenas por ser a me de Joel. Detesto ter de deix-la, mas tenho negcios a resolver. Podemos nos encontrar aps o jantar. Est bem concordou Nicole. Na sala de visitas. Rafe lhe dirigiu um olhar possessivo. No. Agora minha esposa. Dormir em minha sute. O chef preparou um churrasco para o jantar. Carne para Rafe e Nicole e hambrguer para Joel. Cansado com o dia cheio de atividades, o menino dormiu cedo. Rafe aproveitou o tempo para levar Nicole para sua ampla cama. Eu a desejei desde o instante em que a vi sussurrou ele, despindo-a com urgncia. Farei tudo que estiver ao meu alcance para fazer voc e Joel felizes afirmou, escorregando os lbios quentes e macios pelo corpo de curvas perfeitas. Nicole prendeu a respirao, nunca se sentira to sensual e vida por sexo em toda sua vida, mas no pde deixar de pensar se ela no significaria apenas um meio para que Rafe conseguisse o que queria. Sentiu os lbios quentes descendo por seu ventre e lhe explorando a feminilidade. Rafe sussurrou ela com a mente rodopiando. Deixe-me possu-la murmurou Rafe. De todas as maneiras. A carcia ntima a levou a um estgio de excitao que nunca antes experimentara, enviando espasmos de prazer por todo o corpo de Nicole. Erguendo-se, Rafe a penetrou, e os msculos internos de Nicole se fecharam em torno do membro rgido, fazendo-o emitir um gemido gutural que a excitou ainda mais. Mais ofegou Rafe. No consigo me saciar de voc. Nicole enterrou os dedos na massa espessa de cabelo negro. Entendia perfeitamente a que ele se referia, pois experimentava a mesma sensao. Envolveu o torso de Rafe com as pernas na nsia de ser totalmente preenchida. Queria senti-lo o mais prximo possvel. Mas seria Rafe capaz de se entregar da mesma forma que ela? Rafe nunca se sentira mais feliz em toda sua vida. Acordou na manh seguinte com Nicole nua em seus braos. Deliciou-se com a sensao dos seios fartos comprimidos contra seu peito e as coxas macias entrelaadas as dele. A face de Nicole roou seu pescoo. Podia possu-la naquele instante. Aps o relacionamento tumultuado com Tabitha, nunca acreditou que um dia se casaria, mas Nicole o fez mudar de ideia. Pensava que ele a queria a seu lado apenas por Joel, mas estava errada. Nicole trazia tona sentimentos que ele julgava esquecidos. Fazia-o se sentir querido e desejado. Bom dia disse Nicole, entreabrindo os olhos. Bom dia murmurou ele, traando o contorno dos seios firmes com as pontas dos dedos e gemendo quando ela roou os quadris contra os dele. As mos delicadas comearam a lhe explorar o corpo, descendo, curiosas, em
82

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

direo ereo e o fazendo gemer. Pensei em lhe dar um descanso murmurou ele. E por que faria isso? questionou Nicole. Incapaz de resistir ao desafio sensual estampado nos olhos azuis, Rafe rolou, deitando-se de costas e a sentou sobre ele. Nicole pareceu surpresa, mas segundos depois, ergueu o quadril e tornou a baixlos, aprisionando-o na umidade aveludada de sua intimidade. Rafe desconfiara haver um fogo ardendo sob a postura fria, mas nunca a julgara capaz da passionalidade com que ela o montava. Os seios firmes lhe roaram o peito quando ela baixou a cabea para se apossar dos lbios de Rafe. Sugando-lhe a lngua, ele sentiu que se aproximava rapidamente do clmax, mas se conteve at perceber os espasmos de prazer pontuarem o alucinante orgasmo de Nicole. Na manh seguinte, Nicole acordou com uma vaga lembrana do beijo que Rafe lhe dera antes de partir. Era quase como um sonho, mas seus lbios ainda se encontravam intumescidos e o corpo levemente dolorido em alguns pontos. Joel pulou em sua cama e ela o abraou e beijou. A criana estava animada com a aula prtica sobre tartarugas que teria naquele dia. Aps tomar um banho e levar Joel pr-escola, Nicole voltou para a casa e, assim que entrou, escutou o chofer, Dan, dizendo a Carol que no poderia levar a limusine para a oficina, pois tinha de entregar um envelope ao sr. Medici. Eu posso levar ofereceu Nicole. Rafe a havia convidado para visit-lo no iate enquanto ele trabalhava e ficaria satisfeita apenas em v-lo por alguns momentos. muito gentil de sua parte, senhorita... O chofer se conteve e sorriu. Sra. Medici. Se no for nenhum incmodo aceitou o mordomo, relutante, entregando-Ihe o envelope onde estava escrito "NA". Antes de sair, Nicole dirigiu-se a seu antigo quarto, penteou o cabelo, passou batom e se surpreendeu ao ver a expresso feliz estampada em seu rosto no reflexo do espelho. Seria por causa de Rafe?, imaginou. Porm, decidira no mais se questionar. Ela e Joel estavam felizes e queria ajudar Rafe a se sentir daquela forma tambm. Quando chegou ao iate, o sol que brilhava no cu combinava com seu estado de esprito. Um funcionrio a cumprimentou e a convidou a bordo, indicando-lhe a direo do escritrio de Rafe. A porta se encontrava entreaberta e Nicole ouviu vozes. Entrou e encontrou Rafe nos braos de Maddie. Fomos feitos um para o outro dizia a assistente, agarrando-se ao corpo do patro. Esse casamento no mudar nada entre ns. Nunca ser capaz de confiar nela como confia em mim. Chocada, Nicole deixou cair o envelope e Rafe girou para encar-la. Nicole disse ele. No o que... Sentindo como se o corao tivesse se partido em mil pedaos, Nicole gaguejou. Eu... eu... A garganta de Nicole se fechou, forando-a a emitir um guincho.
83

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Temendo cair em prantos, girou e desapareceu pela porta. Subindo cegamente os degraus, correu em direo luz, imaginando quando seria capaz de respirar outra vez e sempre ouvindo Rafe cham-la. Nicole, espere! Nicole! Apertou o passo, sentindo-se uma tola por ter acreditado que Rafe seria capaz de fazer aquele casamento dar certo. Porm, agora tinha obtido a prova de que, a exemplo de seu pai, Rafe se considerava acima das regras da monogamia. Sentiu a mo forte em seu brao e tentou se desvencilhar, mas Rafe a segurou firmemente pelos ombros e a girou. Estava certa com relao a Maddie. Quando lhe contei que nos casamos, ela enlouqueceu. Atirou-se em mim e disse que havia cometido um erro, como voc ouviu. Mas ela disse que nosso casamento no mudaria nada entre vocs retrucou Nicole, temendo acreditar nele. Mas estava errada e terei de dispens-la. At hoje, Maddie nunca havia cruzado a linha do profissionalismo comigo. Vai demiti-la? indagou Nicole, sem saber se devia se sentir aliviada ou com pena da assistente. No tenho escolha. Nosso casamento est apenas comeando e voc e Joel so mais importantes do que qualquer outra coisa. Nicole mordiscou o lbio inferior, imaginando por que acreditava no que ele dizia. Seria a sinceridade estampada ns olhos negros ou apenas seu desejo em crer? Eu a levarei para casa disse ele, acariciando-lhe os braos. D-me apenas cinco minutos. Tenho de dispensar Maddie oficialmente e mandar que a escoltem para fora do barco. Isso necessrio? Rafe anuiu, balanando a cabea. Vou lhe enviar uma carta de recomendao por e-mail, mas ela precisa partir imediatamente. Encontro-a no estacionamento em cinco minutos disse ele, unindo os lbios aos dela em um beijo cheio de promessas. Nicole se encaminhou ao estacionamento sentindo uma pontada de compaixo por Maddie. Rafe era um homem irresistvel. Ela tambm tentara no se envolver, mas a fora e a determinao daquele homem, somadas dedicao a Joel, a venceram. Ela est bem? indagou Nicole assim que ele retornou ao estacionamento. Rafe balanou a cabea e lhe afastou uma mecha de cabelo do rosto. Voc incrivelmente bela por fora e por dentro. Acabou de se deparar com uma mulher tentando lhe roubar o marido e est preocupada com seu bem-estar. Sinto pena dela. Fico imaginando Maddie trabalhando para voc durante todos esses anos e escondendo seus sentimentos. Voc uma tentao para as mulheres. Rafe abriu porta do carro para ela e escorregou para trs do volante, antes de dar partida. Tentao? Sim. lindo, charmoso, bem sucedido e atencioso. Que mulher capaz de resistir? Rafe freou o carro.
84

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Est me dizendo que no pode resistir a mim? No precisa de mim para alimentar seu ego. Sim, preciso. Estou faminto afirmou Rafe, flertando abertamente com ela. Bem, acho que vai sobreviver.

CAPITULO DOZE

A nica coisa melhor do que provocar Nicole era fazer sexo com ela. Era uma mulher extraordinria, pensou Rafe, satisfeito por ter ganhado um pouco de sua confiana. Era o tipo de mulher que s aparecia uma vez na vida de um homem e estava determinado a lhe conquistar a mente, o corao e o corpo. Ao estacionar em frente manso, Rafe notou outro carro parado. Est esperando algum? indagou ele a Nicole. No. Ser algum de seus clientes? Rafe negou balanando a cabea. No marquei com ningum. Vamos descobrir. Ao sarem do carro, Rafe a enlaou pela cintura e se dirigiu porta da frente, de onde Carol saiu imediatamente. O sr. Conrad Livingstone est aqui. Disse que era o pai de Nicole, portanto deixei-o entrar. Rafe dirigiu o olhar face plida de Nicole. Est tudo bem disse ele. Vou mand-lo embora. O sr. Livingstone, um homem alto, bem aparentado e com um acentuado sotaque sulista, entrou no saguo. Muito bem, como conseguiu fazer isso? Levar minha filha para a cama e roubar meu negcio com a Argyros Cruise Line? Uma onda de raiva cobriu Rafe. Instintivamente cerrou o punho preparando-se para golpear a face do homem. No! gritou Nicole, colocando a mo sobre o brao musculoso. Se o agredir no ser melhor do que ele acrescentou em tom de voz baixo. Inspirando profundamente para se acalmar, Rafe baixou a mo. Em primeiro lugar no se refira desse modo a minha esposa. Em segundo lugar, consegui aquele acordo porque negociei melhor que voc concluiu, observando a surpresa estampada no rosto de Conrad. Seu bastardo. No sou bastardo retrucou Rafe. rfo, mas no bastardo. Agora, retirese.
85

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

No sem minha filha e meu neto disse Livingstone, dirigindo-se a Nicole. No pode confiar nesse homem. Sabe que est sendo apenas a substituta de Tabitha. A raiva de Rafe aflorou outra vez. Cale essa... A nica razo pela qual ele a quer porque tem a guarda de Joel. Ele a est apenas usando. Isso mentira protestou Rafe. Nicole foi a melhor coisa que j me aconteceu. Nicole lhe dirigiu o olhar outra vez. Est dizendo isso porque quer controlar a herana de Joel. Isso no faz sentido disse ela. Rafe tem muito dinheiro. Ele quer voc e Joel para se vingar do fato de eu ter impedido o relacionamento dele com Tabitha. At aquele momento, Nicole se mantivera firme, mas aquela afirmao a tirou do prumo. Nicole, ele no sabe o que est dizendo afirmou Rafe em tom baixo, pousando-lhe a mo nas costas. Ela se contraiu e o discreto movimento teve o efeito de uma facada para Rafe. Nicole, sou seu pai e av de Joel. Certamente no quer que ele perca sua herana como um Livingstone. Eu tomarei conta de vocs. Sempre pde contar comigo. Onde estava Medici quando Joel nasceu ou quando Tabitha morreu? Rafe contraiu a mandbula, lutando desesperada-mente por controle. Entende como seria vantajoso para uma pessoa como ele se ligar a um Livingstone? Um longo silncio se seguiu. Por fim, Nicole abriu os olhos. Rafe no poderia estar l porque no sabia que Joel existia. Voc providenciou para que ele no soubesse, certo? Disse a Tabitha que se ela no rompesse com Rafe, eu a deserdaria. Foi para o bem dela. Sabe que sua irm era impulsiva, mas ela no me enfrentou. Vou repetir: Medici s a quer como uma substituta e quer ficar com Joel para se vingar de mim. Nicole se encolheu, mas em seguida, se empertigou. a que se engana. Talvez eu seja apenas uma substituta, mas Rafe assumiu a paternidade de Joel. Ele ama o filho e faria qualquer coisa para proteg-lo. Eu tambm faria. Nicole negou, sacudindo a cabea. At ele fazer algo que o desagradasse rebateu ela. Eu e Joel nunca viveremos com voc. Pois ir se arrepender! vociferou o pai. Est to desesperada que concorda em ser a substituta de sua irm? Saia daqui! disse Rafe. Recusava-se a v-la sofrer por mais um segundo. Quem voc para me dar ordens? Est na minha casa e, se no sair, chamarei o segurana. No homem suficiente para me colocar para fora?
86

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Nicole muito importante para mim, portanto, no usarei de violncia contra o pai dela. Saia! Quando Conrad Livingstone cruzou a porta, Nicole abraou o corpo com as mos, com os olhos repletos de emoes turbulentas. Rafe tentou toc-la, mas ela recuou, alegando que tinha de buscar Joel e no podia se atrasar. Ele se ofereceu a acompanh-la, mas Nicole negou. Observando-a transpor a porta, Rafe imaginou se no havia perdido a nica mulher que o fizera sentir como se tivesse encontrado seu lugar no universo. Nicole tinha vontade de pegar Joel e fugir. Enquanto dirigia para busc-lo na prescola, sentia como se tivesse levado um soco da boca do estmago. Quando se dera o acordo com a companhia grega de navegao? Teria atrapalhado o negcio do pai, fornecendo, inadvertidamente, informaes a Rafe? Queria distncia do pai, mas no lhe desejava nenhum mal. A pior acusao que ele fizera fora cham-la de substituta de Tabitha. Queria que Rafe a amasse e no uma lembrana da irm gmea. Desejava faz-lo feliz. Queria que Rafe sentisse seu amor e que o correspondesse. Uma onda de pnico a atingiu, enquanto entrava no estacionamento da pr-escola. Rafe deixara claro que o amor no fazia parte do acordo entre eles. Uma hora e meia mais tarde, Rafe praguejava enquanto andava de um lado para o outro de seu escritrio no andar trreo. Fora a perda dos pais, sempre se achara um homem de sorte. Pelo menos, nos negcios. Mas aquele dia, parecia que os deuses haviam resolvido puni-lo. Primeiro, o incidente com Maddie, depois, o pai de Nicole. Esfregou as mos no rosto enquanto caminhava, agitado. Como poderia faz-la entender o quanto era importante para ele? Ela e Joel se tornaram to vitais para ele quanto seu corao e pulmes. Sr. Medici chamou Carol, com um envelope nas mos. Desculpe-me a interrupo. Rafe ergueu o olhar para a criada que h muitos anos trabalhava para ele. Sim? Infelizmente, a arrumadeira quebrou um vaso no antigo quarto da sra. Medici e entornou gua sobre este envelope. No sei se importante explicou ela, entregandolhe o envelope. Obrigado agradeceu Rafe. Vou ver de que se trata. Ao abri-lo, deparou-se com a cpia do relatrio do investigador particular junto com dois passaportes. Um de Nicole e outro de Joel. Folheando os papis, estacou, congelado ao ver a lista de vos internacionais partindo de Miami e os formulrios de requerimento para levar um menor para fora do pas. Rafe sentiu como se tivesse sido esfaqueado. De repente, ouviu a porta da frente se abrir. Papai! chamou Joel. A voz do filho o fez sentir um aperto no peito. Estou aqui respondeu Rafe, tentando controlar o tom de voz.
87

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Nicole e Joel entraram, segurando casquinhas de sorvete nas mos. Ela lhe ofereceu um, mas Rafe estava to furioso que poderia t-lo derretido apenas com o olhar. Levando as mos aos quadris, ele alternou o olhar entre os dois. Algum esteve se divertindo. Nicole deu de ombros, exibindo um sorriso vago. Achei que o dia estava propcio a um sorvete. Todos os dias so bons para tomar sorvete disse Joel, antes de descrever as aventuras com as tartarugas para o pai. E o que quer fazer agora? indagou Rafe. Nadar? Oba! exclamou o menino, disparando pela escada. No mesmo instante, Rafe pegou todo o contedo do envelope e colocou nas mos de Nicole. Conversaremos mais tarde. Teremos que fazer novas disposies disse antes de se retirar para trocar de roupa. Nicole fitou os passaportes, envergonhada. Rafe estava imaginando que ela planejava levar o filho para fora do pas. Pesquisara o horrio daqueles vos logo aps ter recebido o relatrio do investigador sobre Rafe. Porm, medida que o conhecera melhor, deixara a ideia de partir de lado. Apesar de todas as suas dvidas, soubera que tinha de ajud-lo a ser o pai que Joel necessitava. Agora, Rafe estava furioso e ela no sabia como consertar o que fizera. Aps brincarem na piscina e comerem macarro no jantar, Rafe e Nicole colocaram Joel na cama. Ao sarem do quarto do menino, Rafe se dirigiu a ela. Precisamos conversar disse, liderando o caminho para o andar trreo. To logo entraram na sala de visitas, ele girou para encar-la. Quando estava planejando lev-lo daqui? Nicole mordeu o lbio inferior. Sei que no vai acreditar nisso, mas levar Joel para fora do pas era um plano B. Tinha de me certificar que no faria mal algum a ele. Com base no que Tabitha me contou e no relatrio do investigador, tinha de tomar as providncias para proteger Joel. Rafe anuiu, balanando a cabea, com olhar glacial. Tem razo disse por fim. No acredito em voc. muito conveniente. Desde que nos casamos, divide a custdia de Joel comigo. Lembre-se de que eu tinha a custdia total antes de voc aparecer um ms atrs rebateu Nicole. Baseada em falso pretexto. Tabitha no colocou meu nome na certido de nascimento, e voc iria tirar vantagem disso. Apenas se necessrio retrucou ela. Caso voc fosse um homem violento. Os olhos negros se tornaram ainda mais escuros pela raiva. Mas nunca fui afirmou ele. Pode ficar com a sute principal. Vou voltar para o iate. Nicole sentiu o corao se contrair.
88

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

No disse impulsivamente. Fique com seu quarto. Joel precisa de sua presena constante. Voltarei para meu antigo quarto. Rafe estacou e concordou, sacudindo a cabea. Est bem. Dias e noites se passaram e Rafe continuava a ignor-la de todas as formas. Nicole no sabia se poderia suportar aquela situao por muito tempo. Ele a odiava, mas sabia que Joel precisava dela. Por isso, concordava que permanecesse naquela casa. Nicole chegou a imaginar se deveria partir. O simples pensamento a despedaava. Certa noite, aps Joel adormecer, resolveu confrontar Rafe. Quer que eu deixe esta casa? No. Quero que fique. Meu filho precisa de voc. Mas no ele. Nicole experimentou uma onda de nusea. Consultarei um advogado. Vou passar a custdia total de Joel para voc e lhe proponho anularmos nosso casamento. Rafe a encarou com cnica surpresa. Anulao? repetiu ele. Consumamos nosso casamento no caminho da cerimnia para casa. Nicole inspirou profundamente. Se anularmos nosso casamento, no terei a custdia de Joel, e voc no me dever nada. No quero seu dinheiro. Rafe semicerrou os olhos. Abriria mo de todos os seus direitos? Sim sussurrou ela. Vou pensar sobre isso disse ele, dando de ombros, e Nicole soube que o perdera para sempre.

CAPITULO TREZE

Cada dia que Nicole passava na casa de Rafe era mais difcil que o anterior. Todas as noites, quando ia dormir, e todas as manhs, quando acordava, dizia a si mesma que seria mais fcil, mas no era. Com um misto de alvio e tristeza, aceitou o convite da prima Julia para ser madrinha de batismo de seu filho. Voltarei para Atlanta no prximo fim de semana disse ela a Rafe, certa noite aps mais um jantar silencioso. Ficar por quanto tempo? Apenas durante o fim de semana. Serei madrinha de batismo do filho de Julia.
89

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Est bem, mas no levar Joel. No estava pensando em lev-lo retrucou Nicole em tom defensivo. Sei que no confia em mim. Ao contrrio. Confio muito em voc no que concerne ao bem-estar do meu filho, ou no estaria mais nesta casa. As palavras tiveram o efeito de uma facada no peito de Nicole. Bem, estarei fora de sua casa no prximo fim de semana disse ela, se erguendo. Talvez isso seja bom para ns dois acrescentou, antes de girar para partir. Porm, ele a deteve, segurando-a pelo brao. O que quis dizer com isso? Sei que no entendeu que minha atitude visava apenas proteger Joel... Como seria capaz de separar o filho do pai? indagou Rafe com a voz cheia de emoo. Nicole fechou os olhos, tentando se controlar. Nunca entender, porque no teve um pai violento. Queria apenas que por um momento fingisse que seu pai era o meu e imaginasse como seria ser espancado por ele. Mas isso no muda... Um profundo desapontamento se sedimentou no ntimo de Nicole. isso que torna tudo to difcil disse ela, se soltando com um solavanco. Nada mudar, e ainda cometi uma tolice que gostaria de mudar, mas no ser possvel. Rafe franziu a testa. Que tolice? Nicole soltou uma risada para disfarar um soluo. Apesar dos avisos de Tabitha, Maddie e meu pai, eu fui em frente e me... Calou-se. Tem noo do quanto difcil viver nesta casa, casada com voc, sabendo que me odeia? Sacudiu a cabea. Vou para o meu quarto. Nicole chamou ele, segurando-a pelo pulso outra vez, mas ela sacudiu a cabea e se soltou. Deixe-me ir. Falei demais. Na sexta-feira seguinte, Nicole viajou para Atlanta em um voo comercial, dispensando o jato particular de Rafe. Percebendo o filho caminhar de um lado para o outro da casa, parecendo inquieto, Rafe o questionou. Tudo bem? Joel confirmou, balanando a cabea, sentando-se no sof e balanando as pernas. Ser que mame j chegou na casa de tia Julia? Rafe verificou as horas no relgio de pulso. Acho que sim. Ela disse que me telefonaria quando chegasse l disse o menino, cruzando
90

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

os braos sobre o peito. Ela telefonar. Mame vai ser madrinha de Sidney, mas isso no ser uma me de verdade. Ela continuar sendo minha me de verdade comentou a criana. Sempre ser confirmou Rafe. Venha at aqui se sentar comigo. Joel pulou no colo do pai. Era to novo e vulnervel, pensou Rafe. Faria qualquer coisa para proteg-lo. Sabia que o filho sentiria falta de Nicole, mas o que o surpreendia era achar que algo estava errado naquela casa desde que ela partira. Deveria estar aliviado sem a presena Nicole para lembr-lo do que ela fizera. Para lembr-lo da doura sexy que ela possua e como o fizera acreditar que encontrara o que sempre havia procurado. Nas duas semanas de casado, esperara ver ressentimento refletido nos olhos de Nicole, mas conseguira perceber apenas dor. Alm disso, ela abrira mo de todos da custdia de Joel e do dinheiro ao qual tinha direito caso se divorciassem. A princpio penso que se tratava de uma farsa, mas no tinha mais tanta certeza. Aps colocar Joel na cama, leu o livro sobre mames animais. No meio da leitura, o telefone celular de Rafe tocou. Era uma chamada de Nicole. Obrigada por atender disse ela. Prometi a Joel que ligaria para ele. Vou passar o telefone para Joel. Rafe entregou o telefone para o filho. Aps o menino fazer um relato completo de suas atividades depois que ela partiu, Rafe pediu para que ele lhe passasse o aparelho. Posso enviar meu jato particular para busc-la ofereceu ele. No ser necessrio recusou Nicole. Meu voo direto. O chofer pode ir me buscar. Est bem. Cuide-se. Voc tambm. Minha me a melhor me do mundo disse o menino quando Rafe desligou. Ela l histrias para mim e me d abraos. S no sabe jogar videogame Ningum perfeito disse Rafe, soltando uma risada abafada e abraando o filho. Viveremos aqui para sempre? perguntou o menino. Gosta daqui? Joel confirmou, balanando a cabea. Gosto e voc tambm sabe dar bons abraos. Ao deixar o quarto do filho, Rafe se deparou com uma profunda solido. Quando seu desejo por Nicole se transformara em necessidade de t-la a seu lado? Estivera to furioso que se negara a sentir qualquer outra coisa que no a traio. De repente, se deu conta de que Nicole fizera tudo para ajud-lo no relacionamento com o filho, fizera-o parecer um bom pai diante da assistente social, acreditara nele ao presenciar aquela cena ridcula com Maddie e ficara a seu lado apesar das coisas terrveis que o pai dissera sobre ele. Aquela tarde, antes de partir, apesar de decidida parecera to triste! A culpa era dele. De que adiantara tudo aquilo? Ao puni-la, havia punido a si
91

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

mesmo. Xingando entre dentes, imaginou se no teria perdido a maior chance de sua vida. Nicole se acomodou no primeiro banco da igreja enquanto Julia segurava Sidney no colo e o marido conversava com o padre. Um seleto grupo de amigos e familiares lotava a pequena capela. Lgrimas encheram os olhos de Nicole ao testemunhar o amor que Julia e o marido partilhavam. Eram afortunados. Nunca receberia aquele tipo de amor de Rafe. Puxou um leno de papel da bolsa, desejando no ser to emotiva. Se continuasse casada com Rafe, provavelmente no teria outro filho. O pensamento a queimou por dentro. O som de passos prximos a distraiu. Nicole ergueu o olhar e deparou com Rafe e Joel caminhando em direo a ela. Est tudo bem? indagou Nicole, surpresa, antes de dirigir o olhar a Joel. Ele est... Ele est bem disse Rafe. Apenas decidi que deveria ter a companhia de seu marido e seu filho quando se tornar madrinha de batismo. Nicole sentiu o queixo cair. Como conseguiu... Tenho um jato particular explicou Rafe, segurando-lhe o brao e a ajudando a se sentar. Lembra-se? Joel se apressou em lhe dar um abrao. Por que Sidney est com um vestido comprido? indagou o menino sussurrando. Isso um traje de batismo explicou Nicole, sorrindo. Senti saudades de voc. Joel lhe deu outro abrao e se sentou a seu lado. Nicole percebeu que Rafe estendeu o brao no espaldar do branco, encostando-o em seus ombros. No estou entendendo. Conversaremos mais tarde disse ele.. Nicole lhe estudou a expresso e, pela primeira vez em semanas, no percebeu nenhum trao de raiva. Sentiu o corao se dilatar de esperana. O sacerdote deu incio cerimnia e Nicole tentou se concentrar no sermo, apesar do olhar fixo de Rafe sobre ela. Parecia que ele queria... bloqueou o pensamento, temerosa de alimentar esperanas. Aps a cerimnia, o pequeno grupo se reuniu na casa de Julia para um coquetel. No sabia que viria disse Julia, cumprimentando Rafe. Que surpresa boa! Foi uma deciso de ltima hora. Espero que no se incomode. Claro que no disse ela, alternando o olhar entre ele e Nicole e, em seguida, dirigindo-o a Joel, que montava um castelo de peas de plstico com outra criana. Acho que esqueci alguns presentes no carro. Vocs se importam de busc-los para mim?
92

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Claro que no respondeu Nicole, guiando o caminho at o carro da prima. No trajeto, esfregou os braos, surpreendendo-se com a baixa temperatura. Rafe lhe substituiu as mos pelas dele, aquecendo-a de imediato. J se acostumou com o clima de Miami. Nicole concordou, balanando a cabea. O corao batendo descompassado contra as costelas. Acho que sim. Agi errado admitiu ele. Surpresa, Nicole ofegou. O que disse? Que estava errado. Nunca esperei ouvir essas palavras de sua boca. Um dos cantos dos lbios sensuais se curvou em um meio sorriso, mas o olhar de Rafe permaneceu srio. Quando descobri que planejava levar Joel para fora do pas... Apenas como um plano B. Sim, mas fiquei furioso. Aterrorizado. Nicole engoliu em seco. Havia encontrado o que sempre desejei durante toda minha vida. A possibilidade de voc me tirar o que havia de mais importante para mim... Rafe suspirou profundamente. No apenas o sonho da me de Joel, mas meu sonho de mulher. Nicole sacudiu a cabea, mas ele prosseguiu. Seu pai estava errado. Voc no uma substituta para Tabitha. No quero ser desrespeitoso, mas muito melhor que ela. Trouxe felicidade a minha vida. Oh, espero que esteja sendo sincero disse Nicole. Estou. Porque me apaixonei por voc confessou ela. O corao de Rafe pareceu parar de bater. Tem noo do que acabou de dizer? perguntou ele. Nicole confirmou, balanando a cabea. Era uma das coisas que estavam presas em minha garganta, mas que no conseguia dizer. Sei que no sente o mesmo por mim, mas... Uau! exclamou Rafe. Como sabe que no sinto o mesmo? O olhar de Nicole encontrou o dele, antes de se desviar. Disse que no acreditava no amor. D-me uma chance para que eu me recupere do caos emocional em que mergulhei. Nunca conheci ningum como voc. Faz com que eu deseje ser seu nico homem, seu protetor, seu tudo. Nicole tomou flego. Voc . Rafe fechou os olhos e escorregou os dedos pelos cabelos macios. Nunca soube o que significava o amor antes de voc entrar em minha vida confessou Rafe abrindo os olhos. Eu a amo, Nicole. Desejava-a em minha vida antes
93

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

mesmo de conhec-la. Os olhos azuis faiscavam, repletos de lgrimas. Eu o amo e farei qualquer coisa para proteg-lo. Rafe deixou escapar uma risada rouca e abafada. Nunca uma mulher lhe dissera que o protegeria. Sou o homem mais afortunado do mundo disse ele, roando os lbios aos dela. Acabou de fazer com que todos os meus sonhos se tornassem reais murmurou Nicole contra a boca macia e quente. Farei mais prometeu ele. E viveremos o resto de nossas vidas juntos. Trs semanas mais tarde, Nicole dividia a ampla chaise lounge com Rafe beira da piscina, aps Joel ter adormecido. Com as costas apoiadas no peito musculoso e a cabea pousada no ombro largo, no podia imaginar melhor lugar no mundo para estar. As mos longas a envolviam, fazendo-a se sentir em um casulo seguro. Suspirando, ela fitou as estrelas. Feliz? indagou ele, roando os lbios em sua testa. Nicole fechou os olhos, saboreando o momento. Sim respondeu, sorridente. E voc? Mais do que jamais sonhei. Nicole girou erguendo os lbios para ro-los aos dele, mas Rafe prolongou aquele contato entontecedor para seu deleite. -Quando ele interrompeu o beijo, Nicole lhe buscou o olhar e sentiu um tremor lhe varar o corpo ao pensar o quanto era afortunada. Recostando-se mais uma vez ao peito musculoso, ergueu a mo e acariciou a dele. Apesar de nos amarmos, ainda h muito que no sabemos um do outro. Como o qu? Bem, quero que passe tanto tempo no mar quanto quiser, pois sei que isso lhe faz bem. De quanto tempo precisa? No tanto quanto costumava ficar respondeu Rafe, erguendo a mo para brincar com uma mecha de cabelos macios. Sinto-me bem ao lado de voc e Joel. Nicole anuiu, balanando a cabea. E quanto a uma viagem? perguntou ela. Por quanto tempo ficaria? No mais que uma semana. Duas, no mximo, mas levaria voc e Joel comigo. Tinha algum bicho de estimao quando criana? questionou ela, tentando chegar ao ponto onde queria. Tnhamos um cachorro, mas tivemos de abrir mo dele quando nos separamos, aps a morte de meu pai. Outra perda, pensou Nicole, levando os dedos longos aos lbios para confort-lo. Ajudava a cuidar dele? Sim, ns nos revezvamos retrucou Rafe. Por qu? Joel quer um cachorro? Por mim, tudo bem.
94

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

Isso timo respondeu Nicole, distrada. Alguma vez trocou fraldas? No me lembro de ter feito isso. Por qu? Bem, sou madrinha de Sidney, e Julia pode querer deix-lo conosco para tirar uns dias de frias com o marido justificou ela, girando o corpo levemente para observar a expresso de Rafe. Estaria disposto a ajudar? Acho que precisarei da algum treinamento, mas no me importo em ajudar. Isso timo, porque estou grvida. Rafe piscou, confuso. O qu? Estou grvida repetiu Nicole. Mas pensei que esquecemos a proteo apenas uma vez disse ele, encarando-a, incrdulo. Sim. Voc disse algo sobre a gravidez no acontecer necessariamente na primeira vez, mas conosco foi assim. Rafe continuava a encar-la com os olhos arregalados. hora de dizer: querida, que tima notcia! Est me fazendo o homem mais feliz do mundo. Acabou de tirar as palavras da minha boca disse Rafe, segurando-lhe a face com as mos. Tem certeza? Fui ao mdico hoje de manh. Rafe fechou os olhos e tornou a abri-los. Se no o conhecesse bem, Nicole diria que seu marido macho alfa dominante estava com lgrimas nos olhos. Como est se sentindo? To feliz que no tenho palavras sussurrou Nicole. Eu a amo. Mal posso esperar para acompanh-la em cada passo dessa jornada. Todos os dias. Continua fazendo meus sonhos se tornarem realidade.

95

Leanne Banks - Guardio do Desejo (Desejo 140)

PRXIMO LANAMENTO

A ARTE DO ENGANO Barbara Dunlop

Melissa olhou de um homem para o outro com surpresa e curiosidade. Como voc sabe tanta coisa a respeito de Tappee? Jared perguntou para ela. Eu leio jornais. Inclusive me lembro de uma reportagem no ano passado revelando que um engenheiro havia sido seqestrado pelos rebeldes. A empresa em que ele trabalhava pagou um resgate de um milho de dlares e mesmo assim eles assassinaram o homem. Jared completou. J faz quase um ano que isso aconteceu. Interveio Anthony. Alm do mais, ns no vamos l para explorar minrios. E voc acha que isso faz diferena para eles? Jared questionou. Acredita realmente que os rebeldes no se interessariam em seqestrar estrangeiros? Eu tambm no acredito que eles se preocupariam em seqestrar estrangeiros. Stephanie opinou. mesmo? Jared reagiu furioso por se sentir desafiado. E a sua concluso baseada em sua vasta experincia em viagens de nibus interestaduais? No precisa ser rude Jared. Anthony interferiu irritado. Bem, Jared tambm estava irritado. Ele j estava cansado de argumentar, e tambm de ver Anthony assediando Melissa. Apanhou o chapu que estava no suporte da parede e o enfiou na cabea. Vou levar Melissa de volta para o alojamento dela. Ele anunciou e aproveitou para pux-la pela mo e fazer com que o brao de Anthony, antes apoiado sobre os ombros dela, ficasse suspenso no ar. Mas que diabos... Voc precisa voltar para a reunio. Jared avisou por cima de um ombro enquanto empurrava Melissa na direo das escadas. Ela levou alguns segundos para conseguir organizar os passos, mas Jared tomou o cuidado de enla-la pela cintura para que Melissa no perdesse o equilbrio. Ele podia sentir o olhar de Anthony observando-os enquanto cruzavam o ptio na direo das cabanas que serviam como abrigo para os trabalhadores temporrios. Jared sabia que teria que ouvir as reclamaes quando retornasse para casa. Mas isso no importava. Ele tinha argumentos para se defender. Ele a conduziu de maneira ligeira sem saber ao certo qual a cabana que Stephanie havia destinado para Melissa. Porm, como as mulheres desacompanhadas sempre ficavam na mesma ala, no havia como errar. Por que ser que estou tendo o estranho pressentimento de que sua inteno no era a de apenas me acompanhar de volta para a minha cabana? Melissa perguntou. Jared mantinha os dentes cerrados e se esforava para conter o temperamento explosivo. E por que eu tenho o pressentimento de que voc no est aqui apenas para conseguir o dinheiro da passagem de nibus para Seattle?

96

Interesses relacionados