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PDL Projeto Democratizao da Leitura

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CIP-Brasil. Catalogao-na-fonte Sindicato Nacional dos Editores de Livros, RJ.

Bellairs, John, -1991 A carta, a bruxa e o anel / John Bellairs; traduo de Alves Calado; ilustraes de Ana Maria Moura. -2* ed. - Rio de Janeiro: Record, 2006. il.; Traduo de: The letter, the witch and the ring ISBN 85-01-06076-3 1. Literatura infanto-juvenil. I. Alves-Calado, Ivanir, 1953- . II. Moura, Ana Maria. III. Ttulo. CDD - 028.5 CDU - 087.5

Ttulo original em ingls: THE LETTER, THE WITCH AND THE RING

Copyright John Bellairs, 1976 Publicado em acordo com o autor, a/c BAROR INTERNATIONAL, INC., Armonk, New York, USA. Ilustraes de Ana Maria Moura Todos os direitos reservados. Proibida a reproduo, no todo ou em parte, atravs de quaisquer meios sem a prvia autorizao por escrito da editora. Direitos exclusivos desta traduo reservados pela EDITORA RECORD LTDA. Rua Argentina, 171 - Rio de Janeiro, RJ - 20921-380 - Tel.: 2585-2000 que se reserva a propriedade literria desta traduo Impresso no Brasil ISBN 85-01-06076-3 PEDIDOS PELO REEMBOLSO POSTAL Caixa Postal 23.052 Rio de Janeiro, RJ - 20922-970

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Para meu filho Frank

John Bellairs A Carta, a bruxa e o anel

CAPTULO UM
No, no, no, NO! Eu no vou usar esse uniforme idiota! Rose Rita Pottinger estava parada no meio do quarto. Vestia apenas a roupa de baixo, olhando furiosa para a me, que segurava nos braos um uniforme de escoteira recm-passado. Bom, ento o que eu vou fazer com isso? - perguntou a Sra. Pottinger, cansada. Jogue fora! - gritou Rose Rita. Em seguida arrancou o uniforme das mos da me e jogou no cho. Agora seus olhos estavam cheios de lgrimas. O rosto parecia quente e vermelho. Leve isso e vista em algum espantalho! Estou dizendo de uma vez por todas, mame, eu no vou ser escoteira, e no vou ao Acampamento Kitch-itti-Kippi neste vero assar marshmallows e cantar cantiguinhas alegres, vou passar toda essa porcaria de vero jogando uma bola de tnis na parede do lado de fora da casa at ficar to enjoada e... to enjoada e... - Rose Rita desmoronou. Ps as mos no rosto e chorou. A Sra. Pottinger passou o brao em volta de Rose Rita e a ajudou a sentar-se na cama. Pronto, pronto - disse ela, dando tapinhas no ombro da filha. No to ruim assim... Rose Rita tirou as mos do rosto. Arrancou os culos e ficou olhando lacrimosa para a me. Ah, sim, mame. muito pior do que parece. medonho! Eu queria passar o vero com Lewis e me divertir, e agora ele vai para aquele acampamento de escoteiros idiota. Vai ficar l at as aulas comearem de novo, e eu estou presa aqui nesta cidade idiota sem nada para fazer e sem ningum com quem me divertir. A Sra. Pottinger suspirou. Bom, talvez voc arranje outro namorado. Rose Rita ps os culos de novo e lanou um olhar maligno para a me. Mame, quantas vezes tenho de dizer? Lewis no meu namorado, ele meu melhor amigo, como Marie Gallagher era antigamente. No sei por que tem de ser diferente s porque ele um garoto e eu 1

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sou uma garota. A Sra. Pottinger deu um sorriso paciente. Bom, minha querida, diferente, e essa uma coisa que voc precisa entender. Agora Lewis est com doze anos, e voc com treze. Ns duas teremos uma conversinha sobre isso. Rose Rita se virou para o outro lado e ficou olhando uma mosca que zumbia na tela da janela. Ah, mame, eu no quero ter uma conversinha. Pelo menos no agora. S quero que a senhora me deixe em paz. A Sra. Pottinger encolheu os ombros e se levantou. Muito bem. Como quiser. A propsito, o que voc vai dar ao Lewis como presente de despedida? Eu comprei um genuno Kit de Fogueira Oficial dos Escoteiros disse Rose Rita, carrancuda. E sabe de uma coisa? Espero que ele ponha fogo no corpo e tenha queimaduras de terceiro grau. Ora, Rose Rita. Voc sabe muito bem que no quer nada disso. No quero, ? Bom, deixe-me dizer uma coisa, mame... Vejo voc mais tarde, Rose Rita - interrompeu a me. A Sra. Pottinger no queria outro dos ataques de mau humor da filha. Tinha medo de ela prpria perder as estribeiras. A Sra. Pottinger se levantou e saiu do quarto, fechando a porta. Rose Rita ficou sozinha. Jogou-se na cama e chorou. Chorou um bom tempo, mas em vez de se sentir melhor depois de chorar, sentiu-se pior. Levantou-se e olhou o quarto em volta, procurando algo que pudesse anim-la. Talvez pudesse pegar seu basto e uma bola e ir at o campo de atletismo, treinar um pouco. Isso geralmente fazia com que ela se sentisse melhor. Abriu a porta do armrio e imediatamente sentiu outra onda de tristeza. Ali, pendurado, abandonado num prego, estava seu gorro preto. Tinha usado o gorro durante anos, mas agora ele parecia idiota. Durante meio ano o gorro preto estivera pendurado no armrio, juntando poeira. Agora, por algum motivo, a viso fez Rose Rita irromper em lgrimas de novo. O que havia de errado com ela? Daria tudo para saber. Talvez tivesse algo a ver com os treze anos. Agora era uma adolescente, e no mais uma criana. No outono seguinte entraria na stima srie. A stima e a oitava srie eram os ltimos anos do ensino fundamental. A garotada destas sries estudavam num edifcio de pedra preta perto da escola de ensino mdio. Eles tinham armrios nos corredores como a garotada do ensino mdio, e at mesmo tinham um ginsio de esportes onde faziam bailes nos sbados noite. Mas Rose Rita no queria ir aos bailes. No queria namorar - nem com Lewis nem com ningum. S queria continuar sendo uma menina. Queria jogar beisebol, subir em rvores e construir miniaturas de navios com Lewis. Tinha tanta vontade de ir para a stima srie quanto de ir ao dentista. 2

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Rose Rita fechou a porta do armrio e se virou para o outro lado. Ao fazer isso, por acaso se viu no espelho. Viu uma garota alta, magra e sem graa, com cabelo preto liso e culos. Eu deveria ter nascido homem, pensou. Os garotos sem graa no tinham tantos problemas quanto as garotas sem graa. Alm disso os garotos podiam ir aos acampamentos de escoteiros, e as garotas no. Os garotos podiam se juntar para jogar bola e ningum achava estranho. Os garotos no tinham de usar meias de nilon, saias pregueadas e blusas engomadas na igreja aos domingos. Na viso de Rose Rita, os garotos que viviam. Mas ela havia nascido menina, e no tinha muito o que fazer a respeito. Foi at o aqurio e deu comida ao peixe dourado. Comeou a assobiar e danou um pouco pelo quarto. Do lado de fora fazia um dia lindo. O sol estava luminoso. Pessoas molhavam os gramados e crianas andavam de bicicleta. Talvez, se no pensasse nos seus problemas, eles fossem embora. Talvez acabasse sendo um bom vero, afinal de contas. Naquela noite Rose Rita foi festa de despedida de Lewis. Na verdade no queria ir, mas achou que precisava. Lewis ainda era seu melhor amigo, mesmo que a estivesse deixando na mo ao ir para o acampamento, e ela no queria mago-lo. Lewis morava numa casa grande na rua Alta. Morava com seu tio Jonathan, que era um feiticeiro. E a vizinha, a Sra. Zimmermann, era uma feiticeira. Jonathan e a Sra. Zimmermann no andavam por a com mantos pretos e balanando varas mgicas, mas sabiam fazer magia. Rose Rita achava que a Sra. Zimmermann conhecia mais magia do que Jonathan, mas ela no ficava se mostrando tanto. A festa daquela noite acabou sendo to divertida que Rose Rita esqueceu os problemas. At esqueceu que deveria estar furiosa com Lewis. A Sra. Zimmermann ensinou a Lewis e Rose Rita dois novos jogos de cartas (Klaberjass e besigue, o jogo favorito de Winston Churchill) e Jonathan fez uma de suas iluses mgicas, levando todo mundo a pensar que estava andando no fundo do Atlntico vestido com escafandros. Visitaram alguns galees afundados e os destroos do Titanic, e at mesmo viram uma briga de polvos. Depois o show terminou, e estava na hora da limonada com biscoitos de chocolate. Todo mundo foi para a varanda da frente, comeu, bebeu, brincou no balano, riu e falou at bem tarde. Depois da festa, por volta da meia-noite, Rose Rita estava sentada na cozinha da Sra. Zimmermann. Ia passar a noite na casa dela, uma coisa que sempre gostava de fazer. A Sra. Zimmermann era como uma segunda me. Rose Rita sentia-se capaz de conversar sobre praticamente tudo com ela. Agora estava sentada mesa da cozinha, comendo o ltimo biscoito de chocolate e olhando a Sra. Zimmermann diante do fogo, vestida com a camisola de vero, roxa. Estava esquentando um pouco de leite numa panelinha. A Sra. Zimmermann sempre bebia leite quente para se acalmar depois das festas. Odiava o gosto daquilo, mas era o nico modo de conseguir dormir.

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Tremenda festa, hein, Rosie? - disse ela, mexendo o leite. . Foi sim. Voc sabe - disse a Sra. Zimmermann lentamente. Eu nem queria que houvesse uma festa. Rose Rita ficou espantada. No queria? No. Estava com medo de que voc ficasse magoada. Quero dizer, ainda mais do que j estava... porque Lewis a abandonou. 4

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Rose Rita no tinha contado Sra. Zimmermann como se sentia com a ida de Lewis. Estava espantada ao ver como ela a entendia. Talvez por ser uma feiticeira. A Sra. Zimmermann testou a temperatura do leite com o dedo. Depois ps numa caneca decorada com florezinhas roxas. Sentou-se diante de Rose Rita e tomou um gole. Argh! - disse a Sra. Zimmermann, fazendo careta. Acho que da prxima vez vou tomar um sonfero. Mas voltando ao que estvamos falando. Voc est bem chateada com o Lewis, no ? Rose Rita olhou para a mesa. , claro que estou. Se eu no gostasse tanto da senhora e do tio Jonathan, acho que no teria vindo. A Sra. Zimmermann deu um risinho. No parecia que voc e ele estavam s mil maravilhas esta noite. Voc tem alguma idia do motivo de ele estar indo ao acampamento? Rose Rita mastigou o biscoito e pensou. Bom - disse por fim, acho que ele est cansado de ficar comigo, por isso quer ser um grande escoteiro, ou coisa do tipo. Voc s est certa pela metade. Isto , ele quer ser escoteiro. Mas no est cansado de ser seu amigo. Acho que Lewis gostaria muito de que voc pudesse ir ao acampamento com ele. Rose Rita piscou para afastar as lgrimas. mesmo? A Sra. Zimmermann confirmou com a cabea. , e vou lhe dizer outra coisa. Ele mal pode esperar para voltar e contar todas as coisas fantsticas que aprendeu a fazer. Rose Rita ficou confusa. No entendo. Tudo parece confuso. Ele gosta de mim, e por isso vai embora para poder contar como foi divertido eu no estar por perto. A Sra. Zimmermann gargalhou. Bom, quando voc coloca a coisa assim, minha cara, ela realmente parece confusa. E eu admito que tudo est confuso na cabea de Lewis. Ele quer aprender a dar ns, a remar e caminhar no mato, e quer voltar e contar, para que voc ache que ele um garoto de verdade e goste dele ainda mais do que agora. Eu gosto dele como ele . Que coisa idiota essa de ser um garoto de verdade? A Sra. Zimmermann se recostou e suspirou. Havia uma comprida caixa de prata sobre a mesa. Ela pegou a caixa e abriu. Dentro havia uma fileira de charutos marrons. 5

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Voc se importa se eu fumar? No. - Rose Rita j tinha visto a Sra. Zimmermann fumando charuto antes. A princpio tinha ficado surpresa, mas acabou se acostumando. Enquanto olhava, a Sra. Zimmermann mordeu a ponta do charuto e cuspiu num cesto de lixo. Depois estalou os dedos e um fsforo surgiu do nada. Quando o charuto estava aceso, a Sra. Zimmermann lanou o fsforo ao ar, e ele desapareceu. Economiza cinzeiros - disse ela, rindo. Em seguida deu algumas baforadas. A fumaa foi para a janela aberta, em espirais graciosas. Houve um silncio. Finalmente a Sra. Zimmermann falou de novo: Eu sei que difcil para voc entender, Rose Rita. sempre difcil entender por que algum est fazendo algo que nos magoa. Mas pense em como Lewis ; ele um garoto gordo e tmido que est sempre com o nariz enfiado num livro. No bom nos esportes, e tem medo praticamente de tudo. Bom. E olhe para voc. Voc um verdadeiro moleque. Consegue subir em rvores, corre rpido, e um dia desses, quando eu estava olhando, mandou a bola para fora do campo naquele jogo de softball feminino. Voc faz todas as coisas que Lewis no consegue fazer. Agora v por que ele est indo ao acampamento? Rose Rita no podia acreditar no que estava pensando. Para ser como eu? A Sra. Zimmermann confirmou com a cabea. Exatamente. Para ser como voc, para que voc goste mais dele. Claro, h outros motivos. Por exemplo, ele quer ser como os outros garotos. Quer ser normal. A maioria dos garotos inteligentes quer. - Ela deu um riso sem graa e jogou as cinzas do charuto na pia. Rose Rita parecia triste. Se ele tivesse me pedido, eu teria ensinado um monte de coisas. No adianta. Ele no pode aprender com uma garota, isso iria ferir seu orgulho. Mas olhe, esta conversa no tem sentido. Lewis vai para o acampamento amanh. E voc est presa aqui em Nova Zebedee sem ter o que fazer. Bom, por acaso um dia desses eu recebi uma carta surpreendente. Era do meu falecido primo Oley. Eu j falei dele? Rose Rita pensou um segundo. Ah, no, acho que no. Eu achava que no tinha falado. Bom, Oley era um velho estranho, mas... Rose Rita interrompeu. Sra. Zimmermann, a senhora disse falecido. Ele... - A Sra. Zimmermann assentiu, triste. Sim, acho que Oley foi para o Paraso. Ele me escreveu uma carta enquanto estava morrendo, e... bom, por que eu no pego a carta e mostro a voc? Ela vai lhe dar uma idia do tipo de pessoa que 6

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ele era. A Sra. Zimmermann se levantou e foi para o andar de cima. Durante um tempo Rose Rita a ouviu batendo gavetas e remexendo papis em seu grande escritrio desarrumado. Quando ela desceu, entregou a Rose Rita um papel amarrotado e com vrios buracos. Havia algo escrito no papel, mas a letra era muito torta e trmula. A tinta havia se derramado em vrios lugares. Esta carta veio junto com um punhado de documentos para eu assinar - disse a Sra. Zimmermann. um negcio estranho, e no sei o que pensar a respeito. De qualquer modo, a est a carta. uma baguna, mas d para ler. Ah, a propsito, Oley escrevia com uma pena daquelas antigas quando achava que tinha algo importante a dizer. Por isso acabou fazendo esses buracos no papel. V em frente. Leia. Rose Rita pegou a carta. Ela dizia: 21 de maio de 1950 Cara Florence, Esta pode ser a ltima carta que eu escrevo. Ca doente de sbito na semana passada, e no entendo, porque nunca tive um dia doente em toda a vida at agora. No acredito em mdicos, como voc sabe, e estive tentando me curar sozinho. Comprei alguns remdios na farmcia aqui perto, mas no ajudaram nem um pouco. Ento, como dizem, parece que vou bater as botas. Na verdade, quando voc receber esta carta, eu estarei morto, j que deixei instrues para que ela fosse mandada junto com meu testamento, para o caso de eu vestir o palet de madeira, como dizem. Bom, agora vamos aos negcios. Eu lhe deixo minha fazenda. Voc minha nica parente, e eu sempre gostei de voc, mesmo sabendo que voc nunca ligou muito para mim. De qualquer modo, o que passou, passou. A fazenda sua, e espero que goste dela. E aqui vai uma observao final muito importante. Voc se lembra da Campina da Batalha? Bom, eu estava cavando l um dia desses e encontrei um anel mgico. Sei que voc acha que estou brincando, mas quando segurar aquilo e experimentar, vai saber que eu estava certo. Eu no contei a ningum sobre o anel, a no ser uma vizinha aqui de perto. Talvez eu esteja com a cabea meio mole, mas sei o que sei, e acho que o anel mgico. Eu tranquei o anel na gaveta de baixo, esquerda, na minha escrivaninha, e vou pedir que meu advogado mande a chave para voc, junto com a chave da porta da casa. Acho que s isso que tenho a dizer por enquanto. Com sorte verei voc algum dia, e se no vir, bem, vejo-a na cidade dos ps juntos, como dizem, ha, ha, ha. Seu primo Oley Gunderson

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Uau! disse Rose Rita, enquanto devolvia a carta para a Sra. Zimmermann. Que carta estranha! . - A Sra. Zimmermann balanou a cabea, triste. uma carta estranha vinda de uma pessoa bem estranha. Pobre Oley! Ele passou a vida inteira naquela fazenda. Completamente sozinho. Sem famlia, sem amigos, sem vizinhos, sem nada. Acho que isso deve ter afetado a cabea dele. Rose Rita ficou pasma. A Sra. Zimmermann suspirou. Sim, querida. Lamento desapont-la com relao ao anel mgico, mas Oley acertou quando disse que estava com a cabea meio mole. Acho que ele inventava coisas para tornar a vida mais interessante. Essa parte sobre a Campina da Batalha vem de nossa infncia. Um pouco de faz-de-conta que ele guardou. O problema que guardou por tanto tempo que passou a acreditar que era verdade. No estou entendendo - disse Rose Rita. tudo muito simples. Veja bem, quando eu era menina, costumava ir muito fazenda de Oley. O pai dele, Sven, era vivo na poca. Era um sujeito muito generoso, e vivia convidando primos e tias para ficar durante longos perodos. Oley e eu brincvamos juntos, e num vero ns encontramos umas pontas de flechas de ndios numa campina perto de um riacho que passa atrs de uma casa da fazenda. Bom, voc sabe como so as crianas. A partir dessa pequena descoberta ns inventamos uma histria sobre aquele ter sido um lugar onde aconteceu uma batalha entre alguns colonos e um bando de ndios. Ns at demos nomes a alguns ndios e pioneiros envolvidos na batalha, e demos o nome de Campina da Batalha ao pequeno campo onde brincvamos. Eu tinha esquecido tudo sobre a Campina da Batalha at que Oley me mandou esta carta. Rose Rita ficou muito desapontada. Tem certeza de que a parte sobre o anel no verdade? Quero dizer, algumas vezes at as pessoas malucas dizem a verdade. Dizem mesmo, a senhora sabe. A Sra. Zimmermann deu um sorriso simptico. Sinto muito, querida, mas acho que sei mais sobre Oley Gunderson do que voc. Ele era completamente biruta, doido de pedra. Mas, biruta ou no, ele me deixou sua fazenda, e no h outros parentes para contestar o testamento argumentando insanidade. Portanto eu vou l dar uma olhada na fazenda e assinar uns papis. A fazenda fica perto de Petoskey, na beira da Pennsula Inferior, de forma que depois de cuidar da papelada, vou pegar a balsa at a Pennsula Superior e rodar todo aquele lugar de carro. Eu no fao uma longa viagem de carro desde que terminou o racionamento de gasolina, e acabei de comprar um carro novo. Estou louca para ir. Voc gostaria de ir comigo? Rose Rita ficou felicssima. Sentia vontade de pular por cima da mesa e abraar a Sra. 8

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Zimmermann. Mas ento lhe veio um pensamento perturbador. A senhora acha que meus pais vo deixar? A Sra. Zimmermann deu seu sorriso mais comercial e competente. Est tudo combinado. Eu liguei para a sua me h dois dias para ver se ela deixava. Ela disse que achava uma boa idia. Ns decidimos guardar a notcia para fazer uma surpresa a voc. Agora havia lgrimas nos olhos de Rose Rita. Puxa, Sra. Zimmermann, muito obrigada. Muitssimo obrigada. Nem fale nisso, querida. - A Sra. Zimmermann olhou para o relgio da cozinha. Acho que melhor ns irmos para a cama se quisermos estar em forma amanh. Jonathan e Lewis vm aqui tomar o caf. Depois Lewis vai para o acampamento, e ns vamos para as vastides de Michigan. - Ela se levantou e apagou o charuto na pia. Foi at a sala e comeou a apagar as luzes. Quando voltou cozinha, encontrou Rose Rita ainda sentada mesa com a cabea apoiada nas mos. Havia um ar sonhador em seu rosto. Ainda pensando em anis mgicos, no ? - A Sra. Zimmermann deu um riso suave e um tapinha nas costas da garota. Rose Rita, Rose Rita - disse ela, balanando a cabea. O seu problema que voc acha que a magia vai brotar das rachaduras na calada, como dentes-de-leo. A propsito, eu j lhe disse? Eu no tenho mais um guarda-chuva mgico. Rose Rita se virou e encarou a Sra. Zimmermann, incrdula. No? No. Como voc lembra, o velho foi destrudo numa batalha com um esprito maligno. Est totalmente acabado. Quanto ao novo, o que Jonathan me deu de presente de Natal, eu no pude fazer nada com ele. Ainda sou uma feiticeira, claro. Posso fazer fsforos brotarem do ar. Mas para os tipos de magia mais srios, mais poderosos... bom, acho que estou de volta s divises de base. No posso fazer nada. Rose Rita se sentiu pssima. Tinha visto o guarda-chuva mgico da Sra. Zimmermann em ao. Na maior parte do tempo ele s parecia um guarda-chuva preto e velho, mas quando a Sra. Zimmermann dizia certas palavras, ele se transformava num cajado alto, com uma esfera de cristal no topo, uma esfera com uma estrela prpura queimando dentro. Era a fonte de todos os maiores poderes da Sra. Zimmermann. E agora no existia mais. De uma vez por todas. No... no h nada que a senhora possa fazer, Sra. Zimmermann? Acho que no, querida. Agora no passo de uma mgica de salo, como Jonathan, e terei de me virar assim. Sinto muito. Agora, subindo para a cama. Temos um longo dia de viagem pela frente. Rose Rita subiu a escada, sonolenta. Ia dormir no quarto de hspedes. Era um cmodo muito 9

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agradvel, e, como a maioria dos cmodos da casa da Sra. Zimmermann, estava cheio de coisas roxas. O papel de parede era coberto de pequenos buqus de violetas, e o penico no canto era feito de porcelana Crown Derby roxa. Em cima da cmoda havia a pintura de uma sala em que quase tudo era roxo. A pintura era assinada por H. Matisse. Tinha sido dada Sra. Zimmermann pelo famoso pintor francs durante a visita dela a Paris logo antes da Primeira Guerra Mundial. Rose Rita recostou no travesseiro. A lua pairava acima da casa de Jonathan e lanava uma luz prateada sobre as torrinhas, os espiges e os telhados ngremes. Rose Rita sentia-se sonolenta e estranha. Guarda-chuvas mgicos e anis mgicos perseguiam uns aos outros em sua cabea. Pensou na carta de Oley. E se houvesse um anel mgico l, trancado na escrivaninha dele? Sem dvida seria empolgante. Rose Rita suspirou e se virou de lado. A Sra. Zimmermann era uma pessoa inteligente. Geralmente sabia do que estava falando, e provavelmente estava certa sobre aquele anel antigo. Toda a histria era uma bobagem. Mas, enquanto caa no sono, Rose Rita no podia deixar de pensar em como seria legal se a carta de Oley estivesse dizendo a verdade.

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CAPTULO DOIS
Na manh seguinte a Sra. Zimmermann fez bolinhos para o caf. Assim que estava tirando a travessa do forno, a porta dos fundos se abriu e Jonathan entrou com Lewis. Lewis estava rechonchudo e de cara redonda. Usava o uniforme de escoteiro novo em folha e um leno vermelho vivo com o emblema dos escoteiros americanos atrs. Seu cabelo estava muito bem partido e engomado com leo Raiz Selvagem. Atrs vinha Jonathan. Jonathan sempre parecia o mesmo, fosse inverno ou vero: barba ruiva, cachimbo na boca, calas marrons, camisa azul, colete vermelho. Oi, Ameixa Seca! - disse Jonathan, animado. Esses bolinhos j esto prontos? O primeiro lote est, Barba Estranha - respondeu bruscamente a Sra. Zimmermann, enquanto largava a pesada travessa de ferro sobre a mesa. S vou fazer duas travessas. Voc acha que consegue comer s quatro bolinhas? Vou ter sorte se conseguir um, do jeito que voc agarra todos, Bruxa Velha. Cuidado com o garfo dela, Lewis. Ela me deu uma garfada bem aqui na mo, na semana passada. Jonathan e a Sra. Zimmermann continuaram trocando insultos at o desjejum estar pronto. Depois, junto com Lewis e Rose Rita, sentaram-se para o trabalho silencioso de comer. A princpio Lewis no ousava encarar Rose Rita - ainda se sentia mal por deix-la na mo. Mas ento notou que ela estava com um ar muito cheio de si. Jonathan tambm notou. Ah, tudo bem! - disse Jonathan, quando sentiu que no conseguia mais suportar o suspense. Qual o grande segredo? Rose Rita est parecendo um gato que comeu um canrio, cheia de penas na boca. Ah, no grande coisa - disse Rose Rita. Eu s vou explorar uma velha fazenda abandonada 11

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com a Sra. Zimmermann. Dizem que a fazenda assombrada, e h um anel mgico escondido em algum ponto da casa. Foi posto l por um louco que se enforcou no celeiro. Lewis e Jonathan ficaram boquiabertos. Rose Rita estava enfeitando um pouco a verdade. Era um de seus defeitos. Geralmente ela era muito verdica mas, quando a ocasio pedia, podia aparecer com as coisas mais espantosas. A Sra. Zimmermann lanou um olhar azedo para Rose Rita. Voc deveria escrever livros - disse secamente. Depois virou-se para Lewis e Jonathan. Apesar do que minha amiga aqui afirma, eu no estou administrando uma agncia de turismo para o Dia das Bruxas. Meu primo Oley, voc se lembra dele Jonathan, morreu, e me deixou sua fazenda. Eu vou ver o lugar e passear um pouco de carro, e pedi a Rose Rita para ir comigo. Sinto muito se no contei isso tudo antes Jonathan, mas tive medo de que voc abrisse o bico com Lewis. Sabe como voc bom em guardar segredos. Jonathan fez uma careta para a Sra. Zimmermann, mas ela o ignorou. Bom! - disse ela, recostando-se e dando um sorriso largo para Rose Rita e Lewis. Agora vocs dois tm o que fazer neste vero, e assim que deve ser! - disse Lewis, carrancudo. Estava comeando a imaginar se, afinal de contas, Rose Rita no estava ficando com a melhor opo. Depois do caf Lewis e Rose Rita se ofereceram para lavar os pratos. A Sra. Zimmermann subiu ao seu escritrio e trouxe a carta de Oley para Jonathan ver. Ele leu pensativamente enquanto Rose Rita lavava os pratos e Lewis enxugava. A Sra. Zimmermann ficou sentada mesa da cozinha, cantarolando e fumando um charuto. Quando terminou de ler a carta, Jonathan a entregou de volta Sra. Zimmermann sem dizer nada. Mas ficou pensando. Alguns minutos depois levantou-se e foi at a sua casa. Tirou o grande carro preto, deu marcha a r e o deixou perto do meio-fio. O banco de trs estava cheio das coisas de escoteiro de Lewis: saco de dormir, mochila, manual do escoteiro, sapatos de caminhada e uma caixa de aveia Quaker cheia da especialidade da Sra. Zimmermann - biscoitos de chocolate. Rose Rita e a Sra. Zimmermann ficaram na calada. Jonathan estava ao volante, e Lewis ao lado. Bom, adeus e bon voyage, e coisa e tal - disse a Sra. Zimmermann. Divirta-se no acampamento, Lewis. Obrigado, Sra. Zimmermann - disse Lewis, acenando de volta. Vocs duas se divirtam tambm nas vastides de Michigan - disse Jonathan. Ah, a propsito, Florence. Sim. O que ? 12

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S isso: eu acho que voc deveria verificar a escrivaninha de Oley para ver se realmente h alguma coisa escondida l. Nunca se sabe. A Sra. Zimmermann gargalhou. Se eu achar um anel mgico, mando para voc pelo correio. Mas se eu fosse voc, no prenderia o flego at ele chegar. Voc conheceu Oley, Jonathan. Sabe como ele tinha um parafuso a menos. Jonathan tirou o cachimbo da boca e olhou direto para a Sra. Zimmermann. , eu sei tudo sobre Oley, mas mesmo assim achei que deveria avisar. Claro, eu vou ter cuidado - disse a Sra. Zimmermann despreocupada. Realmente no sentia que houvesse com que se preocupar. Houve mais despedidas e acenos, e ento Jonathan saiu com o carro. A Sra. Zimmermann mandou Rose Rita correr para casa e fazer as malas enquanto ela ia arrumar suas coisas. Rose Rita disparou morro abaixo at sua casa. Agora estava realmente empolgada, e impaciente para ir logo. Mas assim que estava abrindo a porta da frente, ouviu o pai dizer: Bom, gostaria que da prxima vez voc me consultasse antes de deixar nossa filha flanar com a maluca da cidade. Pelo amor de Deus, Louise, voc no tem nenhuma... A Sra. Pottinger o interrompeu. A Sra. Zimmermann no a maluca da cidade - disse com firmeza. uma pessoa responsvel que tem sido boa amiga de Rose Rita. Responsvel, ha! Ela fuma charuto e anda com aquele no-sei-das-quantas, o barbudo cheio da grana. O que faz truques de mgica, voc sabe o nome dele... Sim, claro que sei. E acho que depois de sua filha ter sido a melhor amiga do sobrinho do nosei-das-quantas durante um ano inteiro, o mnimo que voc podia saber era o nome dele. Mas ainda no entendo por que... E a coisa continuou assim. O Sr. e a Sra. Pottinger estavam discutindo na cozinha, atrs de uma porta fechada. Mas o Sr. Pottinger tinha uma voz alta, mesmo quando estava falando normalmente, e a Sra. Pottinger estava falando alto para se igualar a ele. Rose Rita ficou um momento ali parada, ouvindo. Sabia por experincias passadas que no seria bom se intrometer. Subiu na ponta dos ps at o andar de cima e comeou a fazer as malas. Na valise preta e gasta que usava para viajar Rose Rita jogou roupa de baixo, camisas, jeans, escova de dentes, pasta de dentes e qualquer coisa que achasse que ia precisar. Era fantstico no ter de colocar vestidos, blusas e saias na mala. A Sra. Zimmermann nunca a obrigava a se enfeitar - deixava-a usar o que quisesse. Rose Rita teve um sbito sentimento de desamparo quando se lembrou de que no poderia 13

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ser um moleque para sempre. Saias e meias de nilon, batom e p de arroz, namoros e bailes era tudo o que esperava por ela nos ltimos anos do ensino fundamental. No seria timo se ela fosse realmente um garoto? Ento poderia... Ouviu uma buzina do lado de fora. Tinha de ser a Sra. Zimmermann. Fechou o zper da valise e desceu correndo com ela. Quando saiu porta da frente, encontrou a me ali, sorrindo. Seu pai tinha sumido, de modo que aparentemente a tempestade havia terminado. A Sra. Zimmermann estava na rua, ao volante de um Plymouth 1950 novo em folha. Era um carro alto e curto, e tinha um porta-malas meio corcunda. Uma tira cromada dividia o pra-brisa em dois, e as pequenas letras quadradas na lateral do carro diziam CRANBROOK - era o nome daquele modelo especfico. O carro era de um verde vivo. A Sra. Zimmermann ficou com raiva disso, porque tinha encomendado marrom, mas ficou com preguia de devolver. Oi, Rose Rita! Oi, Louise! - gritou a Sra. Zimmermann, acenando para as duas. Est um bom dia para viajar, no ? Est sim - disse a Sra. Pottinger, sorrindo. Estava genuinamente feliz porque Rose Rita podia viajar com a Sra. Zimmermann. O trabalho do Sr. Pottinger obrigava a famlia a ficar o vero inteiro em Nova Zebedee, e a Sra. Pottinger tinha alguma idia de como a filha ficaria solitria sem Lewis. Felizmente a Sra. Pottinger no sabia nada sobre as habilidades mgicas da Sra. Zimmermann, e no dava bola para os boatos que ouvia. Rose Rita deu um beijo na bochecha da me. Tchau, mame. Vejo voc daqui a duas semanas. Certo. Divirta-se. Mande um carto postal quando chegar a Petoskey. Eu mando. Rose Rita desceu a escada da varanda correndo, jogou a valise no banco de trs e deu a volta para subir no banco da frente ao lado da Sra. Zimmermann. A Sra. Zimmermann engrenou o carro e as duas seguiram pela rua da Manso. A viagem tinha comeado. Pegaram a estrada, que seguia direto para o norte atravs das Grand Rapids. Era um belo dia ensolarado. Os postes telefnicos, as rvores e os anncios de todos os tipos de produtos passavam toda. Nos campos, tratores trabalhavam, mquinas com nomes como John Deere, Minneapolis-Moline e International Harvester. Eram pintadas de cores fortes: azul, verde, vermelho e amarelo. De vez em quando a Sra. Zimmermann tinha de ir para o acostamento para deixar que um trator com uma grande lmina de corte passasse. Quando chegaram a Big Rapids, a Sra. Zimmermann e Rose Rita almoaram numa lanchonete. Havia uma mquina de fliperama no canto, e a Sra. Zimmermann insistiu em jogar. Ela era uma jogadora 14

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de fliperama de primeira. Sabia mexer com as alavancas, e - depois de jogar numa mquina especfica durante um tempo - sabia o quanto podia bater nas laterais e em cima sem fazer o letreiro TILT se acender. Quando terminou tinha ganho trinta e cinco partidas grtis. Em seguida deixou a mquina para os outros fregueses, que estavam olhando boquiabertos. Nunca tinham visto uma senhora jogar fliperama. Depois do almoo a Sra. Zimmermann foi a um supermercado e uma padaria. Estava planejando um piquenique na fazenda, quando chegassem, na hora do jantar. Na grande bolsa trmica que estava no porta-malas colocou salame, salsicho, latas de presuntada, sorvete de baunilha, uma garrafa de leite, trs de refrigerante e um vidro de picles. Num cesto de piquenique ps dois pes e um bolo de chocolate. Comprou um pouco de gelo picado e colocou na bolsa, para que a comida no estragasse. Estava um dia quente. O termmetro pelo qual passaram na sada da cidade indicava trinta e dois graus. A Sra. Zimmermann disse a Rose Rita que agora iriam direto at a fazenda, sem parar. Enquanto seguiam cada vez mais para o norte, os morros comearam a ficar mais altos. Em alguns deles parecia que o carro no conseguiria chegar ao final, mas era engraado como pareciam ficar planos medida que o carro subia. Agora, sua volta, Rose Rita via pinheiros. O cheiro fresco e maravilhoso entrava pelas janelas do carro. Estavam se aproximando das vastas florestas do norte de Michigan. No fim daquela tarde Rose Rita e a Sra. Zimmermann estavam seguindo devagar por uma estrada de terra, ouvindo a previso do tempo no rdio do carro. Sem aviso, o carro comeou a diminuir a velocidade. At parar. A Sra. Zimmermann virou a chave e apertou o acelerador. S conseguiu o rr-rr do motor de arranque tentando virar o motor principal. Mas no pegava. Depois de umas quinze tentativas ela se recostou e xingou baixinho entre os dentes. Depois, por acaso, olhou para o marcador de gasolina. Ah, no diga! - gemeu ela. Inclinou-se para a frente e comeou a bater com a testa no volante. O que foi? - perguntou Rose Rita. A Sra. Zimmermann ficou sentada com uma expresso de desgosto. Ah, no grande coisa. Ns s estamos sem gasolina, s isso. Eu ia encher o tanque naquele lugar onde compramos o gelo em Big Rapids, mas esqueci. Rose Rita ps a mo na boca. Ah, no! Ah, sim. Mas eu sei onde estamos. S a alguns quilmetros da fazenda. Se voc estivesse com energia, ns poderamos largar o carro e ir a p. Mas nem precisamos fazer isso. H um posto de gasolina logo adiante. Pelo menos havia. A Sra. Zimmermann e Rose Rita saram do carro e comearam a andar. O sol j estava quase se pondo. Nuvens de mosquitos minsculos pairavam no ar, e as longas sombras das rvores atravessavam 15

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a estrada. Pequenos retalhos de luz vermelha podiam ser vistos aqui e ali em meio s rvores. As duas viajantes subiam e desciam morros, chutando poeira branca. A Sra. Zimmermann era uma boa andarilha, e Rose Rita tambm. Chegaram ao posto quando o sol estava baixando. A mercearia Biggers era rodeada em trs lados por uma escura floresta de pinheiros. A loja era apenas uma pequena casa de madeira com uma grande janela de vidro na frente. Atravs da janela dava para ver fileiras de mercadorias e um balco com caixa registradora no fundo. Algumas letras verdes na janela tinham escrito antigamente a palavra SALADA, mas agora s diziam ADA. Como muitas mercearias da rea rural, a Biggers tambm era posto de gasolina. Na frente havia duas bombas vermelhas, e perto delas um letreiro branco com um cavalo alado. O cavalo tambm estava no enfeite circular em cima de cada bomba. Num quintal cheio de mato ao lado da loja havia um galinheiro. O galinheiro era cercado, mas no havia nenhuma galinha vista. O teto de papel alcatroado do galinheiro estava cado de um dos lados, e a bacia dagua tinha uma grossa espuma verde em cima. Bom, aqui estamos - disse a Sra. Zimmermann, enxugando a testa. Agora, se pudermos fazer Gert sair e nos atender, estamos feitas. Rose Rita ficou surpresa. A senhora conhece a pessoa que cuida dessa loja? - A Sra. Zimmermann suspirou. , acho que conheo. Eu no venho aqui h um bocado de tempo, mas Gert Bigger cuidava dessa loja quando eu vim visitar Oley da ltima vez. Isso foi h uns cinco anos. Talvez ela ainda esteja a, talvez no. Veremos. medida que chegavam perto da loja, Rose Rita e a Sra. Zimmermann perceberam um pequeno cachorro preto deitado nos degraus da frente. Assim que viu as duas, ele se levantou e comeou a latir. Rose Rita teve medo de que ele as mordesse, mas a Sra. Zimmermann estava calma. Ela foi at os degraus, ps as mos nos quadris e gritou: Saia! - O co ficou onde estava e latiu mais alto. Finalmente, quando a Sra. Zimmermann estava se preparando para dar um bom pontap no cachorro, ele pulou de lado e saiu correndo para uns arbustos no fim do quintal. Cachorro idiota - grunhiu a Sra. Zimmermann. Ela subiu os degraus e abriu a porta da loja. A sineta fez dling-dling. As luzes da loja estavam acesas, mas no havia ningum atrs do balco. Minutos se passaram enquanto a Sra. Zimmermann e Rose Rita ficaram esperando. Finalmente comearam a ouvir alguns sons no fundo da loja. Uma porta se abriu rangendo, e Gert Bigger entrou. Era uma mulher grande e ossuda, com um vestido que parecia um saco, e tinha um rosto raivoso. Quando viu a Sra. Zimmermann, ficou espantada. Ah, voc! Voc no aparece aqui h um bom tempo. Bom, o que quer? 16

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Gert Bigger parecia to maligna que Rose Rita imaginou se ela teria algo contra a Sra. Zimmermann. A Sra. Zimmermann respondeu em voz calma: S quero um pouco de gasolina, se no for muito incmodo. Ns ficamos sem, logo ali atrs na estrada. S um minuto - disse Gert, rispidamente. Ela marchou pelo corredor principal da loja e saiu pela porta, batendo-a. Nossa, que velha chata! - disse Rose Rita. A Sra. Zimmermann balanou a cabea, triste. , ela fica pior a cada vez que eu vejo. Venha, vamos pegar a gasolina e ir embora daqui. Depois de muita agitao e xingamentos, Gert Bigger encontrou uma lata de cinco gales e encheu de gasolina. Rose Rita gostava do cheiro de gasolina, e gostava de ver os nmeros girando na bomba. Quando os nmeros pararam, Gert desligou a bomba e anunciou o preo. Era exatamente o dobro do que a bomba marcava. A Sra. Zimmermann olhou sria para a mulher. Estava tentando deduzir se Gert estava brincando. Voc est de piada, Gertie? Olhe aquele nmero ali. No piada, querida. Pague ou ande at a fazenda. - E acrescentou, numa voz cheia de zombaria: meu preo especial para os amigos. A Sra. Zimmermann parou um minuto, imaginando o que fazer. Rose Rita esperava que ela balanasse a mo e transformasse Gert Bigger num sapo ou coisa do tipo. Por fim a Sra. Zimmermann deu um suspiro fundo e abriu a carteira. Pronto! Que isto lhe faa bem. Agora venha, Rose Rita, vamos voltar ao carro. Certo. A Sra. Zimmermann pegou a lata de gasolina e as duas comearam a andar pela estrada. Depois de terem virado a primeira curva, Rose Rita falou: Qual o problema com aquela dona? Por que ela est furiosa com a senhora? Ela furiosa com todo mundo, Rosie. Furiosa com o mundo. Eu a conheci quando era nova, quando eu vinha passar o vero na velha fazenda. Na verdade, num vero, quando eu tinha dezoito anos, ela e eu brigamos por causa de um namorado, um sujeito chamado Mordecai Hunks. Eu ganhei a briga, mas ele e eu no nos demos bem por muito tempo. Ns terminamos no fim do vero. No sei com quem ele se casou. Gertie ficou furiosa porque voc roubou o namorado dela? A Sra. Zimmermann deu um risinho e balanou a cabea. Pode apostar que sim! E sabe de uma coisa? Ela ainda est furiosa! Aquela mulher especialista em guardar rancor. Ela se lembra de coisas que as pessoas disseram h anos e anos, e est sempre 17

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planejando se vingar de algum. Mas devo dizer que nunca a vi agir como hoje. O que ter dado nela? A Sra. Zimmermann parou no meio da estrada e se virou. Olhou na direo da loja de Gert Bigger e coou o queixo. Parecia estar pensando. Depois, dando de ombros, virou-se e foi na direo do carro. J estava escuro. Grilos cricrilavam no mato beira da estrada, e um coelho atravessou correndo o caminho das duas e desapareceu nos arbustos do outro lado. Quando a Sra. Zimmermann e Rose Rita finalmente voltaram ao carro, ele estava parado ao luar, esperando-as pacientemente. Rose Rita tinha passado a pensar no carro como uma pessoa de verdade. Para comear, ele tinha uma cara. Os olhos espiavam fixos, como os das vacas, mas a boca parecia de um peixe - lamentosa e com lbios grossos. A expresso era triste, mas digna. O Plymouth um bom carro, no ? - perguntou Rose Rita. Sim, acho que tenho de admitir que . - A Sra. Zimmermann coou o queixo, pensativa. Para um carro verde, at que no to mau. Ns podemos dar um nome a ele? - disse Rose Rita subitamente. A Sra. Zimmermann ficou espantada. Nome? Bem, sim, acho que sim. Que tipo de nome voc gostaria de dar? Bessie. - Rose Rita tinha conhecido uma vaca chamada Bessie. Achava que Bessie seria um bom nome para esse carro de olhar paciente. A Sra. Zimmermann ps os cinco gales de gasolina em Bessie. Quando virou a chave na ignio, o carro deu a partida imediatamente. Rose Rita aplaudiu. Estavam a caminho de novo. Quando chegaram loja da Sra. Bigger, a Sra. Zimmermann parou apenas o suficiente para deixar a lata vazia perto das bombas. Enquanto o carro seguia em direo fazenda, Rose Rita percebeu que a floresta que havia atrs da loja de Gert Bigger continuava pela estrada. uma floresta bem grande, no , Sra. Zimmermann? - disse ela, apontando para a direita. . uma floresta estadual, e, como voc diz, bem grande. Ela vai at a fazenda do Oley e depois segue um bom pedao para o norte. um lugar bonito, mas eu odiaria me perder nela. Voc poderia ficar andando durante dias, e ningum iria encontr-la. Seguiram. Rose Rita comeou a imaginar como seria a fazenda de Oley. Estivera devaneando sobre a fazenda durante a viagem, e j possua na mente uma idia bem clara de como o lugar deveria ser. Ser que era realmente assim? Ela veria num minuto. Subiram alguns morros, desceram alguns morros, fizeram algumas curvas, depois desceram por uma estrada estreita e esburacada encoberta por rvores. E ali, de repente, estava a velha fazenda do Oley. No se parecia com o que Rose Rita tinha imaginado, mas era interessante. O celeiro era comprido e pintado de branco. Como Bessie, ele tinha um rosto: duas janelas para os olhos e uma porta alta 18

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servindo de boca. Perto do celeiro ficava a casa. Era simples e quadrada, com uma torrinha em cima. O lugar parecia totalmente deserto. O capim crescia alto no quintal da frente, e a caixa de correio estava enferrujando. Uma das janelas do celeiro estava quebrada. Enquanto Rose Rita olhava, um pssaro entrou voando pelo buraco. distncia, a floresta podia ser vista. A Sra. Zimmermann foi com o carro diretamente porta do celeiro e parou. Saiu e depois, com a ajuda de Rose Rita, empurrou para trs a porta pesada. Um leve cheiro de esterco e feno pairava no ar frio. Havia duas fileiras compridas de baias para o gado (ambas vazias) e no alto Rose Rita pde ver o feno empilhado. Algumas placas de carro antigas estavam pregadas s traves que suportavam o depsito de feno. Quando Rose Rita olhou, viu que tinham datas como 1917 e 1932. Em meio aos caibros do telhado a forma de um pssaro voou de um lado para o outro, e voltou. Rose Rita e a Sra. Zimmermann ficaram ali em silncio, sob o teto alto. Era quase como estar numa igreja. Foi a Sra. Zimmermann quem finalmente quebrou o feitio. Bom, venha. Vamos pegar a cesta de piquenique e a bolsa trmica e destrancar a casa. Eu estou morrendo de fome. Eu tambm. Mas quando a Sra. Zimmermann abriu a porta da frente da casa e acendeu as luzes, levou um choque. Era como se um redemoinho tivesse passado ali dentro. As coisas estavam espalhadas por toda parte. Gavetas tinham sido tiradas das cmodas e dos armrios, e o contedo jogado no cho. Quadros tinham sido tirados das paredes, e todos os livros de uma pequena estante no saguo da frente tinham sido arrancados. Santo Deus - disse a Sra. Zimmermann. O que voc acha que... - Ela se virou para Rose Rita. As duas estavam pensando a mesma coisa. Rose Rita seguiu a Sra. Zimmermann at a sala que Oley Gunderson usava como escritrio. Encostada numa das paredes havia uma enorme escrivaninha de tampo corredio. O tampo estava aberto, e todos os escaninhos estavam vazios. Havia marcas de dedos no p da superfcie da escrivaninha, e os lpis tinham sido espalhados. Todas as gavetas tinham sido arrancadas e o contedo espalhado no cho. A madeira em volta do lugar onde estivera a gaveta de baixo, esquerda, estava lascada e quebrada - aparentemente era a nica que ficava trancada. Perto da escrivaninha havia uma gaveta com a frente bastante arrebentada, e na gaveta havia uma caixa de relgio Benrus forrada de couro preto. A Sra. Zimmermann se ajoelhou e pegou a caixa de relgio. Quando abriu, encontrou uma pequena caixa quadrada, de guardar anel, forrada de veludo azul. Sem dizer palavra, abriu a caixa azul e olhou dentro. Rose Rita se inclinou por cima do ombro dela, para ver. 19

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A metade de baixo da caixa tinha uma almofada preta com uma fenda. A fenda parecia ter sido alargada, como se alguma coisa grande demais tivesse sido enfiada na caixa. Mas, o que quer que fosse, tinha sumido.

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CAPTULO TRS
A Sra. Zimmermann se ajoelhou no cho atulhado, olhando para a caixa vazia. De repente, gargalhou. H! Essa foi uma boa pea pregada no ladro, quem quer que ele tenha sido! Rose Rita estava perplexa. No entendo o que a senhora quer dizer. A Sra. Zimmermann se levantou e limpou a poeira do vestido. Jogou a caixa na gaveta, com um jeito de desprezo. tudo muito simples, minha querida. No est vendo? Oley deve ter falado daquela histria ridcula sobre um anel mgico. Algum deve ter acreditado nele e achado que havia alguma coisa valiosa escondida aqui na casa. Afinal de contas, no preciso pensar que um anel mgico para querer roublo. Geralmente os anis so feitos de metais preciosos, como ouro e prata, e alguns tm diamantes, rubis e coisas do tipo. Depois que o Oley morreu, algum deve ter invadido a casa. Posso imaginar o que encontrou! Provavelmente uma velha arruela de torneira. Bom, poderia ter sido pior. Poderiam ter incendiado o lugar. Mas a casa est uma baguna, e ns vamos ter de dar um jeito. Ento... A Sra. Zimmermann continuou falando enquanto ajeitava a escrivaninha de Oley, colocando os lpis na jarra de lpis e as borrachas nos escaninhos. Quem ela acha que est enganando, afinal?, pensou Rose Rita. Pelo modo como a Sra. Zimmermann estava agindo dava para ver que era s um disfarce. A garota tinha visto a mo da Sra. Zimmermann tremer enquanto abria a caixinha. Tinha visto como ela ficou plida. Ento realmente existe um anel mgico, disse Rose Rita a si mesma. Como ser ele? Tambm imaginou quem o havia apanhado, e o que iria fazer com ele. Tinha entrado num mistrio de verdade, e estava to empolgada com aquilo tudo que nem ficou amedrontada. Era quase meia-noite quando Rose Rita e a Sra. Zimmermann finalmente se sentaram para comer. Puseram a refeio na mesa da cozinha e pegaram alguns pratos empoeirados e talheres azinhavrados no armrio sobre a pia. Depois disso estava na hora de dormir. Havia dois quartos contguos no topo da 21

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escada, cada um com sua cama de carvalho escuro. As duas remexeram num armrio no fim do corredor e encontraram alguns lenis. Os lenis estavam com cheiro de mofo, mas limpos. Elas fizeram as camas e se deram boa noite. Rose Rita demorou a dormir. Era uma noite quente e abafada, sem um sopro de vento. As cortinas na janela aberta estavam imveis. Ela ficou se revirando, mas no houve jeito. Finalmente sentou-se e acendeu o abajur na mesinha-de-cabeceira. Procurou em sua valise o exemplar de A ilha do tesouro que tinha trazido, e ajeitou o travesseiro no encosto da cama. E agora, onde havia parado? Ah, claro. Aqui estava. Long John Silver tinha capturado Jim, e eles e os piratas estavam procurando o tesouro do capito Flint. Era uma parte empolgante do livro. Jim estava com uma corda amarrada na cintura e sendo arrastado pela areia por Silver, que caminhava num passo balanado com sua muleta... Toc, toc, toc. Enquanto lia, Rose Rita comeou a perceber um som. A princpio achou que era na sua cabea. Freqentemente imaginava vises, sons e cheiros quando estava lendo, e agora talvez estivesse imaginando o som da muleta de Long John Silver. Tap, tap, tap, tap... mas no parecia isso... mais parecia uma moeda batendo no tampo de uma mesa... e, de qualquer modo, uma muleta no faria barulho na areia. S faria... A cabea de Rose Rita tombou para a frente. O livro caiu da sua mo. Quando percebeu o que estava acontecendo, sacudiu-se violentamente. Que idiota eu sou em cair no sono, pensou a princpio, mas ento se lembrou de que estivera lendo para tentar dormir. Acho que funcionou, pensou com um riso. Toc, toc, toc. Ali estava aquele som de novo. De onde vinha? Certamente no estava na sua cabea. Vinha do quarto ao lado. E ento Rose Rita soube o que era o som. Era a Sra. Zimmermann batendo com seu anel em alguma coisa. A Sra. Zimmermann tinha um anel com uma pedra grande. A pedra era roxa, porque a Sra. Zimmermann adorava coisas roxas. No era um anel mgico, era s uma bijuteria da qual a Sra. Zimmermann gostava. Tinha comprado em Coney Island. Usava-o o tempo todo, e sempre que estava pensando alguma coisa, pensando com intensidade, batia o anel em qualquer coisa que houvesse por perto, cadeiras, mesas ou estantes. A porta entre os dois quartos estava fechada, mas Rose Rita podia ver, com a mente, uma imagem clara da Sra. Zimmermann acordada, olhando o teto e batendo o anel contra o lado da cama. Em que estaria pensando? No anel, provavelmente - no outro anel, o roubado. Rose Rita realmente queria ir conversar todo o assunto com ela, mas sabia que no era a coisa certa a fazer. A Sra. Zimmermann iria se fechar como uma ostra se Rose Rita tentasse falar sobre o anel mgico de Oley Gunderson. Encolheu os ombros e suspirou. No havia nada a fazer, e de qualquer modo ela estava quase dormindo. Afofou o travesseiro, apagou a luz e se espreguiou. Num instante estava ressonando 22

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pacificamente. Na manh seguinte, bem cedinho, as duas juntaram suas coisas, trancaram a casa e foram para Petoskey. Tomaram o caf da manh numa lanchonete l e foram ver o advogado de Oley. Depois foram para o estreito. Naquela tarde atravessaram o estreito de Mackinac numa balsa para carros chamada A Cidade de Escanaba. O cu estava cinzento, e chovia. A balsa balanava nas guas agitadas do estreito. direita a Sra. Zimmermann e Rose Rita mal podiam ver a ilha Mackinac, numa mancha turva. O sol estava saindo quando A Cidade de Escanaba chegou a St. Ignace. Estavam agora na Pennsula Superior de Michigan, e teriam duas semanas inteiras para explor-la. A viagem comeou bem. Viram as Cataratas de Tahquamenon e seguiram pela margem do Lago Superior. Viram as Montanhas Pictured e tiraram fotos uma da outra. Passaram por oceanos de pinheiros e pararam para olhar riachos que eram vermelhos por causa da quantidade de ferro na gua. Visitaram povoados com nomes estranhos, como Ishpeming, Germfask e Ontonagon. noite ficavam em pousadas para turistas. A Sra. Zimmermann odiava os novos hotis que brotavam em toda parte, mas adorava as pousadas de turistas. Casas brancas e antigas em ruas sombreadas, casas com varandas cercadas de tela, janelas verdes e trelias cheias de flores. A Sra. Zimmermann e Rose Rita passavam a noite numa pousada e se sentavam na varanda jogando xadrez ou baralho, tomando ch gelado enquanto os grilos cricrilavam do lado de fora. Algumas vezes havia um rdio no quarto de Rose Rita. Se houvesse, ela escutava os jogos noturnos dos Tigers de Detroit at adormecer. E ento, caf da manh numa lanchonete ou restaurante, e depois era voltar para a estrada. No quarto dia da viagem aconteceu uma coisa estranha. Era noite. Rose Rita e a Sra. Zimmermann estavam andando pela rua principal de uma cidadezinha. O sol estava se pondo no fim da rua, e uma luz quente e alaranjada pairava sobre tudo. Tinham jantado e estavam s esticando as pernas depois de um longo dia viajando. Rose Rita estava pronta para ir para a pousada, mas a Sra. Zimmermann havia parado para olhar a vitrine de um brech. Ela adorava procurar coisas em brechs. Era capaz de passar horas remexendo todo tipo de lixo, e algumas vezes tinha de ser arrastada para fora fora. Enquanto estava junto vitrine, a Sra. Zimmermann percebeu que a loja estava aberta. Eram nove horas da noite, mas os donos dos brechs costumam manter as lojas abertas at mais tarde. Havia cadeiras antigas com estofados de veludo gasto e estantes com alguns livros, e antigas mesas de jantar com uma quantidade incrvel de bagulhos em cima. A Sra. Zimmermann parou diante de uma dessas mesas. Pegou um conjunto de saleiro e pimenteiro na forma de uma luva e uma bola de beisebol. A bola era o saleiro. O que voc acha disso para o seu quarto, Rose Rita? perguntou ela, dando um risinho. 23

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Rose Rita disse que adorava. Gostava de tudo que tivesse a ver com beisebol. Puxa, eu posso ficar com isso para botar na minha mesa, Sra. Zimmermann? Acho bonitinho. Certo - disse a Sra. Zimmermann, ainda rindo. Ela pagou os vinte e cinco centavos pelo conjunto e continuou remexendo. Perto de uma tigela empoeirada cheia de botes de madreprola havia uma pilha de fotografias velhas. Eram todas montadas em papelo grosso, e, pelas roupas das pessoas nas fotos, deviam ser bem antigas. Cantarolando, a Sra. Zimmermann folheou a pilha. De repente ficou boquiaberta. Rose Rita, que estava parada ali perto, virou-se e olhou para a Sra. Zimmermann. O rosto dela estava plido, e a mo que segurava a fotografia estava tremendo. O que foi, Sra. Zimmermann? Venha... venha aqui, Rose Rita, e olhe isso. Rose Rita foi para perto e olhou para a foto que ela estava segurando. Mostrava uma mulher num vestido antigo, que ia at o cho. Estava parada junto margem de um rio, e segurava um remo de canoa. Atrs dela havia uma canoa perto da margem. Um homem de palet listrado estava sentado de pernas cruzadas perto da canoa. Tinha um bigode de pontas viradas e estava tocando banjo. O homem parecia bonito, mas era impossvel dizer como era a mulher. Algum tinha raspado o rosto dela com uma faca ou uma lmina de barbear.

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Rose Rita ainda no sabia o que incomodava a Sra. Zimmermann. Mas enquanto ficou ali pensando, a Sra. Zimmermann virou a foto. Na parte de trs havia as seguintes palavras escritas: Florence e Mordecai. Vero, 1905. Minha nossa! - exclamou Rose Rita. Essa foto sua? A Sra. Zimmermann assentiu. . Ou melhor, era, at que algum... fez isso. - Ela engoliu em seco. Como que uma foto sua veio parar aqui, Sra. Zimmermann? A senhora morava aqui? No. Eu nunca estive antes nesta cidade. Tudo isso ... bem, muito estranho. A voz da Sra. Zimmermann tremeu enquanto ela falava. Rose Rita podia ver claramente que ela estava perturbada. A Sra. Zimmermann era o tipo de pessoa que geralmente dava a sensao de estar com tudo sob controle. Era uma figura calma e sensata. De modo que quando ficava perturbada, dava para ver que havia um motivo. A Sra. Zimmermann comprou a fotografia com o velho da loja e a levou para a pousada. No caminho explicou a Rose Rita que feiticeiras e feiticeiros mutilavam fotos assim quando queriam se livrar de algum. Algumas vezes deixavam gua pingar na foto at o rosto sumir; ou ento raspavam o rosto com uma faca. De qualquer modo, era como fazer uma boneca de cera baseada em algum e enfiar alfinetes nela. Era um modo de assassinar uma pessoa usando magia. Os olhos de Rose Rita se arregalaram. Quer dizer que algum est tentando fazer alguma coisa com a senhora? A Sra. Zimmermann deu um riso nervoso. No, no acho. Todo esse negcio de encontrar a minha foto aqui, e encontr-la... danificada, bom s uma coincidncia engraada. Mas quando voc mexe com magia como eu, fica com idias na cabea. Quero dizer, algumas vezes a gente precisa ter cuidado. Rose Rita piscou. No estou entendendo. Quero dizer que eu vou queimar a foto - respondeu rapidamente a Sra. Zimmermann. Bom, eu prefiro no falar mais nisso, se voc no se importar. Mais tarde Rose Rita estava deitada na cama, tentando dormir. A Sra. Zimmermann estava l embaixo, na sala de hspedes, lendo - pelo menos era o que deveria estar fazendo. Seguindo uma intuio, Rose Rita levantou e foi at a janela. Lembrou-se de que tinha visto um incinerador no quintal dos fundos. De fato, l estava a Sra. Zimmermann, parada junto ao incinerador. Alguma coisa estava queimando com um brilho fraco e vermelho no fundo da gaiola do incinerador. A Sra. Zimmermann ficou curvada, olhando. A luz vermelha tremulou em seu rosto. Rose Rita sentiu medo. Voltou para a 25

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cama e tentou dormir, mas a imagem da amiga parada ali junto fogueira, como uma bruxa numa histria antiga, ficou voltando sua mente. O que estava acontecendo?

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CAPTULO QUATRO
Na manh seguinte, na hora do caf, Rose Rita tentou fazer com que a Sra. Zimmermann falasse da fotografia, mas ela disse, em tom curto e grosso, para cuidar da sua vida. Isso, claro, deixou Rose Rita mais curiosa do que nunca, mas sua curiosidade no estava levando a lugar nenhum. O mistrio teria de continuar sendo mistrio, pelo menos por enquanto. Alguns dias mais tarde as duas estavam numa cidade perto da fronteira com o estado de Wisconsin. De novo tinham se hospedado numa pousada para passar a noite. Rose Rita foi colocar alguns cartes no correio, e no caminho de volta, por acaso, passou pelo ginsio esportivo de uma escola, onde um baile de sbado estava acontecendo, numa animao total. A noite era quente, e as portas do ginsio estavam abertas. Rose Rita parou um minuto na porta e olhou os jovens que se moviam lentamente pela pista de dana. Uma grande bola coberta de espelhinhos girava no alto, lanando moedas de luz nas pessoas que danavam embaixo. O salo era fracamente iluminado com luz azul e vermelha. Rose Rita ficou olhando. Era realmente uma cena linda, e ela ficou imaginando que talvez fosse divertido ir a bailes. Mas ento viu algumas garotas paradas perto das paredes. Ningum danava com elas. S estavam ali paradas, olhando. No parecia que estivessem se divertindo. 27

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Uma onda de tristeza varreu Rose Rita. Sentiu lgrimas ardendo nos olhos. Ser que no ano seguinte ela estaria como aquelas garotas, tomando ch de cadeira? Seria melhor subir num trem de carga e ir para a Califrnia, ser uma viajante clandestina. Ser que deixavam garotas serem viajantes clandestinas nos trens? Pensando bem, nunca tinha ouvido falar de garotas que fizessem isso. As garotas s ficavam com o pior! Nem isso podiam ser. Rose Rita sentiu raiva durante todo o caminho de volta. Subiu batendo os ps com fora nos degraus da pousada e bateu a porta de tela ao entrar. Ali, na varanda, estava a Sra. Zimmermann, jogando pacincia. Assim que viu Rose Rita, ela soube que havia algo errado. Qual o problema, querida? O mundo est muito pesado para voc? Est - disse Rose Rita, carrancuda. Posso sentar e conversar com a senhora? Claro que sim. - A Sra. Zimmermann juntou as cartas num monte. De qualquer modo, esse jogo estava muito chato. O que est preocupando voc? Rose Rita sentou-se num balano, ficou se balanando um tempo e depois disse de repente: Se eu continuar amiga de Lewis, vou ter de namorar com ele, ir a bailes e coisas assim? A Sra. Zimmermann ficou um pouco espantada. Olhou para o espao um minuto e pensou. No - disse devagar, enquanto balanava para trs e para a frente. No, no acho que voc tenha de fazer isso. Se no quiser. Voc gosta de Lewis como amigo, e no porque ele apareceu na sua porta com um buqu de flores. Acho que a coisa talvez continue assim. Puxa, a senhora fantstica, Sra. Zimmermann! - disse Rose Rita, rindo. Gostaria que a senhora conversasse com a minha me. Ela acha que eu e Lewis vamos nos casar no ano que vem, ou alguma coisa assim. A Sra. Zimmermann fez uma cara azeda. Se eu conversasse com a sua me, s faria as coisas piorarem, e no melhorarem - disse, enquanto comeava outro jogo de pacincia. Sua me no iria gostar muito se eu comeasse a me intrometer nos negcios da sua famlia. Alm disso, talvez ela esteja certa. Em noventa e oito por cento dos casos uma amizade como a sua com Lewis acaba ou ento se transforma num namoro. Talvez voc descubra no ano que vem que voc e Lewis vo tomar caminhos diferentes. Mas eu no quero que isso acontea - disse Rose Rita, teimosa. Eu gosto de Lewis. Gosto um bocado dele. S quero que as coisas continuem como esto. Ah, mas esse o problema! As coisas no continuam como esto. Elas vivem mudando. Voc est mudando, e Lewis tambm. Quem sabe o que voc e ele vo estar pensando daqui a seis meses, ou daqui a um ano? Rose Rita pensou um pouco. 28

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- disse finalmente. Mas e se eu e Lewis s decidirmos ser amigos pelo resto da vida? E se eu no me casar, nunca? As pessoas vo pensar que eu sou uma solteirona? A Sra. Zimmermann pegou o baralho e comeou a embaralhar lentamente. Bom - disse ela, pensativa , algumas pessoas diriam que j faz alguns anos que eu levo uma vida de solteirona. Quero dizer, desde que o meu marido morreu. A maioria das mulheres teria se casado de novo, o mais rapidamente possvel, mas quando Honus morreu, eu decidi tentar a vida de solteira ou de viva, chame como quiser - por um tempo. E sabe de uma coisa? No to ruim. Claro, ajuda se a gente tem amigos como Jonathan. Mas o que estou tentando dizer que no h um modo que seja o melhor para fazer as coisas. Eu era feliz quando era casada, e estou feliz como viva. De modo que voc deve tentar diferentes coisas. Veja do que voc gosta mais. H pessoas, claro, que s podem fazer uma coisa, que s podem funcionar num tipo de situao. Mas eu acho que so pessoas bastante tristes, e eu odiaria pensar que voc uma delas.

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A Sra. Zimmermann parou de falar e olhou para o espao. Rose Rita ficou ali sentada, com a boca aberta, esperando que ela dissesse mais. Mas ela ficou quieta. E quando se virou e viu o modo ansioso como Rose Rita a encarava, gargalhou. Acabei com o meu sermo - disse ela, dando um risinho. E se voc acha que eu vou dar uma receita pronta para a sua vida, est maluca. Ande. Que tal uma ou duas partidinhas de cribbage antes da hora de dormir? Topo - disse Rose Rita, rindo. A Sra. Zimmermann pegou seu tabuleiro de cribbage, e ela e Rose Rita jogaram at a hora de ir para a cama. Depois subiram. Como sempre, havia dois quartos contguos, um para Rose Rita e outro para a Sra. Zimmermann. Rose Rita lavou o rosto e escovou os dentes. Jogou-se na cama e dormiu praticamente antes de encostar no travesseiro. Mais tarde, por volta das duas da madrugada, Rose Rita acordou. Acordou com o sentimento de que havia algo errado. Muito errado. Mas quando se sentou e olhou em volta, o quarto parecia absolutamente pacfico. O reflexo da lua flutuava no espelho sobre a cmoda, e a luz da rua do lado de fora lanava um quebra-cabea em preto e branco na porta do armrio. As roupas de Rose Rita estavam muito bem empilhadas perto da cama. Ento o que havia de errado? Bom, alguma coisa. Dava para sentir. Sentia-se tensa e agitada, e podia ouvir o corao batendo depressa. Lentamente afastou o lenol e saiu da cama. Demorou vrios minutos, mas finalmente juntou coragem para ir at o armrio e abrir a porta. Havia um monte de cabides embolados. Rose Rita soltou um gritinho nervoso e pulou para trs. No havia ningum no armrio. Deu um suspiro de alvio. Agora estava comeando a se sentir idiota. Estava se comportando como uma daquelas velhas que olham debaixo da cama toda noite antes de apagar a luz. Mas quando estava para voltar cama, ouviu um barulho. Vinha do quarto ao lado, e quando ela o ouviu, todo o medo voltou correndo. Ah, qual , sussurrou consigo mesma. No seja to medrosa! Mas no conseguia voltar para a cama. Tinha de ir olhar. A porta entre o quarto da Sra. Zimmermann e o de Rose Rita estava aberta. Rose Rita foi na ponta dos ps at l e encostou a mo na maaneta. Empurrou, e a porta se mexeu lentamente para dentro. Rose Rita congelou. Havia algum parado perto da cama da Sra. Zimmermann. Durante um longo segundo a garota ficou olhando arregalada e rgida de terror. De repente deu um grito e saltou para dentro do quarto. A porta bateu contra a parede, e de algum modo a mo de Rose Rita encontrou o interruptor. A lmpada no teto se acendeu, e a Sra. Zimmermann se sentou, descabelada e piscando. Mas no havia ningum parado junto cama. Absolutamente ningum.

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CAPTULO CINCO
A Sra. Zimmermann esfregou os olhos. Em volta dela estavam as cobertas amarfanhadas, e ao p da cama estava Rose Rita, perplexa. Santo Deus, Rose Rita! Isso algum jogo novo? Afinal o que voc est fazendo aqui? A cabea de Rose Rita estava num redemoinho. Comeou a imaginar se no estaria ficando louca. Tinha certeza, certeza absoluta, de que tinha visto algum perto da cabeceira da cama da Sra. Zimmermann. Puxa, desculpe, Sra. Zimmermann. Eu sinto muito, de verdade! Pensei que tinha visto algum aqui dentro. A Sra. Zimmermann inclinou a cabea para um dos lados e deu um leve sorriso. Querida, voc esteve lendo muitos romances de Nancy Drew. O que voc provavelmente viu foi o meu vestido nesta cadeira. A janela est aberta, e ele devia estar balanando ao vento. Agora volte para a cama, pelo amor de Deus! Ns duas precisamos descansar se queremos passear por toda a Pennsula Superior amanh. Rose Rita olhou para a cadeira perto da cama. Um vestido roxo estava pendurado nas costas da cadeira. A noite estava quente e imvel. Nenhum sopro de vento. Rose Rita no via como poderia ter confundido o vestido na cadeira com algum andando pelo quarto. Mas o que tinha visto? No sabia. Perplexa e envergonhada, recuou para a porta. B... boa noite, Sra. Zimmermann - gaguejou. Eu... eu sinto muito ter acordado a senhora. A Sra. Zimmermann deu um sorriso gentil. Em seguida encolheu os ombros. Tudo bem, Rosie. No faz mal. Eu j tive uns pesadelos bem ruins na minha vida. Bom, eu lembro de um que... no importa. Conto outra hora. Agora boa noite, e durma bem. Vou dormir. - Rose Rita apagou a luz e voltou para o seu quarto. Deitou-se na cama, mas no dormiu. Ps as mos atrs da cabea e ficou olhando o teto. Estava preocupada. Primeiro tinha sido aquela fotografia, e agora isso. Alguma coisa estava acontecendo, mas no conseguia imaginar o que 31

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fosse. E havia aquele negcio da invaso na fazenda de Oley, e a caixa do anel vazia. Ser que tinha alguma coisa a ver com o que tinha acontecido esta noite? Pensou e pensou, mas no conseguiu nenhuma resposta. Era como ter duas ou trs peas de um quebra-cabea grande e complicado. As peas no faziam nenhum sentido sozinhas. Rose Rita achou que a Sra. Zimmermann devia estar to preocupada quanto ela. Na verdade, provavelmente estava mais preocupada, j que as coisas estranhas estavam acontecendo com ela. Claro, a Sra. Zimmermann nunca daria a entender que estava preocupada. Ela estava sempre pronta a ajudar as outras pessoas, mas guardava seus problemas para si. Era o jeito dela. Rose Rita mordeu o lbio. Sentia-se impotente. E tinha uma forte sensao de que alguma coisa realmente ruim ia acontecer logo. O qu? Era outra coisa que ela no sabia. No dia seguinte, tarde, estavam viajando por uma estrada esburacada a uns trinta quilmetros da cidade de Ironwood. Estavam havia cerca de uma hora nessa estrada, e agora j se preparavam para voltar. A Sra. Zimmermann queria que Rose Rita visse uma mina de cobre abandonada que tinha pertencido a um amigo da famlia dela. A cada curva na estrada esperava v-la. Mas a mina no apareceu, e a Sra. Zimmermann estava ficando desencorajada. A estrada era simplesmente medonha. Bessie balanava tanto que Rose Rita se sentia dentro de um liqidificador. De vez em quando o carro batia num buraco, ou uma pedra voava e acertava a parte de baixo com um som que parecia um sino abafado. E era outro dia calorento. O suor descia pelo rosto de Rose Rita, e seus olhos ficavam embaados o tempo todo. Mosquitos entravam e saam pela janela do carro. Tentavam picar os braos de Rose Rita, e ela ficou dando tapas at os braos arderem. Finalmente a Sra. Zimmermann pisou no freio. Desligou o motor e disse: Ah, deixa para l! Eu queria mostrar aquela mina, mas devia ser em outra estrada. melhor voltarmos se quisermos... Ah, meu Deus! A Sra. Zimmermann segurou com fora o volante e se dobrou ao meio. Seus dedos estavam brancos debaixo da pele, e o rosto retorcido de dor. Ela apertou a barriga. Meu... Deus! - ofegou. Eu... nunca... - Ela franziu o rosto e fechou os olhos. Quando pde falar de novo, sua voz no passava de um sussurro. Rose Rita? Rose Rita estava aterrorizada. Ficou sentada na beira do banco olhando a Sra. Zimmermann. Sim, Sra. Zimmermann? O que... qual o problema? O que aconteceu? A senhora est bem? A Sra. Zimmermann conseguiu dar um sorriso frgil. No, eu no estou bem. Acho que estou com apendicite. Ah, meu Deus! - Quando Rose Rita estava na quarta srie, um garoto da sua turma tinha morrido de apendicite. Os pais acharam que ele s tinha uma dor de estmago, at que era tarde demais. Ento o apndice se rompeu e ele morreu. Rose Rita ficou em pnico. Ah, meu Deus! - disse de 32

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novo. Sra. Zimmermann, o que ns vamos fazer? Ns... ns precisamos ir a um hospital rapidamente. O nico problema ... Ah, no, por favor, no! - Ela se curvou de novo, retorcendo-se de dor. Lgrimas escorriam pelo seu rosto, e ela mordeu o lbio com tanta fora que sangrou. O nico problema... - ofegou a Sra. Zimmermann, quando conseguiu falar de novo que eu acho que no vou conseguir dirigir. Rose Rita ficou perfeitamente imvel e olhou para o painel. Quando falou, seus lbios mal se moveram. Eu... eu acho que posso, Sra. Zimmermann. A Sra. Zimmermann fechou os olhos enquanto outra onda de dor varria seu corpo. O... o que voc disse? Eu disse que talvez consiga dirigir. Eu aprendi. - Rose Rita no estava dizendo exatamente a verdade. Cerca de um ano antes tinha ido visitar um primo que morava numa fazenda perto de Nova Zebedee. Ele tinha quatorze anos, e sabia dirigir trator. Rose Rita o havia chateado at ele finalmente concordar em lhe ensinar a trocar as marchas e usar e embreagem. Ensinou num velho carro arruinado que ficava num campo perto da casa da fazenda, e depois de ter mostrado o essencial, Rose Rita treinou sozinha at decorar as posies das marchas. Mas na verdade nunca estivera atrs do volante de um carro em movimento, ou mesmo de um carro com o motor ligado. A Sra. Zimmermann no disse nada. Mas fez um gesto para Rose Rita sair do carro. Quando ela fez isso, a Sra. Zimmermann se arrastou por cima do banco at onde Rose Rita estivera, e se encostou na porta, com a mo na barriga. Rose Rita rodeou o carro e se sentou no banco do motorista. Fechou a porta e ficou ali, olhando para o volante. Estava com medo, mas uma voz dentro dela dizia: ande. Voc tem de fazer isso. Ela no pode, est doente demais. Anda, Rose Rita. Rose Rita se arrastou para a frente at estar sentada na beira do banco. Teria levantado o banco mais, mas teve medo de machucar a Sra. Zimmermann. Felizmente era alta para os treze anos, e tinha crescido um bocado no ano anterior. Seus ps alcanavam os pedais. Apertou o acelerador cautelosamente. Ser que realmente podia fazer isso? Bom, precisaria tentar. A Sra. Zimmermann tinha deixado o carro em primeira. Mas no era possvel ligar um carro que estava em primeira, precisava estar em ponto morto. Pelo menos fora o que Rose Rita tinha ouvido o primo dizer. Cuidadosamente apertou a embreagem e colocou a alavanca em ponto morto. Virou a chave, e o carro deu partida imediatamente. Agora, com o p direito no acelerador e o esquerdo na embreagem, apertou a alavanca para a frente e para baixo. Lentamente comeou a tirar o p da embreagem, como tinha aprendido. O carro estremeceu, e o 33

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motor morreu. Voc... precisa... apertar o... acelerador - ofegou a Sra. Zimmermann. Quando... soltar a embreagem... aperte o acelerador. Certo. - Rose Rita estava tensa e tremendo inteira. Ps o carro em ponto morto e ligou de novo. Dessa vez, quando soltou a embreagem, realmente apertou o acelerador. O carro deu um pulo para a frente e parou de novo. Aparentemente apertar demais o acelerador era to ruim quanto apertar de menos. Rose Rita se virou para perguntar Sra. Zimmermann o que fazer agora, mas ela havia desmaiado. Agora estava por conta prpria. Trincou os dentes. Estava ficando furiosa. Certo, vamos tentar de novo - falou em voz baixa e firme. Tentou, e de novo o motor morreu. Morreu da vez seguinte tambm. Mas na outra, de algum modo, ela conseguiu soltar a embreagem e apertar o acelerador na medida certa. O carro se moveu lentamente. Isso, Bessie! gritou ela. Gritou to alto que a Sra. Zimmermann abriu os olhos. Ela piscou e deu um sorriso frgil quando viu que o carro estava se movendo. Muito bem, Rosie! sussurrou ela. Depois tombou de lado e perdeu a conscincia de novo. De algum modo Rose Rita conseguiu virar o carro e coloc-lo de novo na direo de Ironwood. Agora estava escuro, e ela precisou acender os faris. A estrada estava totalmente deserta. Sem fazendas, sem casas. Rose Rita se lembrou de um barraco arruinado pelo qual tinham passado, mas no parecia provvel que algum morasse ali. No. A no ser que um carro passasse por acaso, no havia ajuda at que chegassem estrada asfaltada, de duas pistas, que levava a Ironwood. Engoliu em seco. Se pudesse manter o carro em movimento, talvez tudo desse certo. Olhou rapidamente para a Sra. Zimmermann. Ela estava tombada contra a porta. Seus olhos estavam fechados, e de vez em quando ela dava um gemido fraco. Rose Rita trincou os dentes e prosseguiu. Bessie se arrastava morro acima e morro abaixo, passando sobre calombos e pedras, entrando e saindo dos buracos. Os faris fracos se estendiam para a noite. Mariposas e outros insetos noturnos passavam rapidamente. Rose Rita sentia como se estivesse dirigindo num tnel comprido e escuro. Pinheiros sombrios ladeavam a estrada. Pareciam pressionar at que Rose Rita se sentiu meio esmagada. Uma coruja uivou em algum lugar na floresta. Rose Rita sentiu-se sozinha e cheia de pavor. Queria dirigir rpido para sair daquele lugar medonho, mas estava com medo. A estrada era muito esburacada e ela tinha medo de aumentar a velocidade. Era apavorante ter um carro grande e pesado sob seu controle. A cada vez que o veculo batia num buraco, o volante se sacudia violentamente para a esquerda ou para a direita. Mas, de algum modo, a cada vez Rose Rita conseguia endireit-lo. Ah, por favor, rezava, leve a gente at l, Bessie. Por favor, leve a gente antes que a Sra. Zimmermann morra. Por favor... 34

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Rose Rita no teve certeza de quando, mas depois de ter dirigido por um bom tempo na estrada escura e tortuosa, comeou a ter a sensao de que havia mais algum no carro com as duas. No sabia por que tinha essa sensao, mas estava ali, e era muito persistente. Ficava olhando para o retrovisor, mas no via nada. Depois de um tempo a sensao ficou to enlouquecedora que Rose Rita parou o carro. Ps em ponto morto, puxou o freio de mo e, enquanto o carro chacoalhava, acendeu a luz do teto e olhou nervosamente para o banco de trs. Estava vazio. Rose Rita apagou a luz, engrenou o carro e seguiu. Mas o sentimento ficava voltando, e ela descobriu que era necessria muita fora de vontade para impedir os olhos de ficarem indo para o retrovisor. O carro estava fazendo uma curva fechada quando ela olhou por acaso, e viu, refletida no espelho, a sombra de uma cabea e dois olhos brilhantes. Gritou e girou o volante violentamente para a esquerda. Com um barulho de pneus, Bessie saiu da estrada e mergulhou por um barranco ngreme. O carro se sacudia loucamente, e o corpo inerte da Sra. 35

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Zimmermann bateu primeiro contra a porta, e depois escorregou sobre o banco at bater em Rose Rita. Em pnico, a garota agarrou o volante e tentou encontrar o freio com o p, mas ficava errando o lugar. Seguiram descendo pela escurido. Agora havia um som chiado e estalado do lado de fora do carro, e um cheiro estranho. No redemoinho febril de seu crebro Rose Rita se pegou pensando: que cheiro esse? Os estalos e o chiado ficaram mais altos, e finalmente Rose Rita achou o freio. Seu corpo se sacudiu para a frente, e a cabea bateu no pra-brisa. Ela apagou.

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CAPTULO SEIS
Rose Rita sonhou que estava agarrada num pedao de madeira flutuando no mar. Algum estava lhe dizendo: Voc est bem? Voc est bem? Essa uma coisa idiota para se dizer, pensou ela. Depois abriu os olhos e descobriu que estava sentada ao volante de Bessie. Havia um policial ao lado do carro. Ele enfiou a mo pela janela e tocou-a gentilmente. Voc est bem, moa? Rose Rita balanou a cabea, grogue. Tocou a testa e sentiu um calombo inchando. Estou, acho que sim, a no ser o galo na minha cabea. Eu... meu Deus! O que aconteceu? Ela olhou em volta, e viu que o carro estava agarrado em alguns arbustos de junpero. Junpero! Esse era o cheiro! A luz do dia escorria atravs das janelas empoeiradas. E ali, ao seu lado, estava a Sra. Zimmermann. Estava dormindo. Ou ser que estava...? Rose Rita estendeu a mo e comeou a sacudir o ombro da Sra. Zimmermann. Acorde, Sra. Zimmermann! - soluou. Ah, por favor! Acorde, acorde... Rose Rita sentiu a mo firme do policial em seu brao. melhor no fazer isso, moa. Voc no sabe se ela quebrou algum osso. Uma ambulncia est vindo, e eles vo examin-la antes de tentar mexer com ela. O que aconteceu? Voc dormiu ao volante? Rose Rita balanou a cabea. Eu estava tentando levar a Sra. Zimmermann de volta para o hospital, porque ela ficou doente 37

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de repente. Fiquei apavorada e o carro saiu da estrada. Eu s tenho treze anos, e no tenho carteira de motorista. O senhor vai me pr na cadeia? O policial deu um sorriso triste para Rose Rita. No, senhora. Pelo menos no desta vez. Mas acho que voc no foi muito inteligente em dirigir o carro, mesmo sendo uma emergncia e coisa e tal. Voc podia acabar morrendo. Na verdade, se esses arbustos no estivessem aqui, voc teria morrido. E sua amiga tambm. Mas ela est respirando bem. Eu olhei h um minuto. S precisamos ficar firmes at a ambulncia chegar. Pouco depois uma grande ambulncia branca, com uma cruz vermelha na lateral, parou na estrada perto do carro da polcia. Dois homens de uniforme branco saram e desceram o barranco. Traziam uma maca. Quando chegaram ao carro, a Sra. Zimmermann estava voltando a si. Os dois homens a examinaram, e quando tiveram certeza de que ela podia ser transportada, tiraram-na com cuidado do carro e a deitaram na maca. E subiram devagar o morro, levando-a. Depois de a colocarem em segurana na ambulncia, voltaram para ver Rose Rita. Ela estava um pouco arranhada e abalada, mas s isso. Subiu o morro sem ajuda e entrou na parte de trs da ambulncia com a Sra. Zimmermann. E foram embora, com a sirene gritando, em direo a Ironwood. A Sra. Zimmermann passou os trs dias seguintes no hospital em Ironwood. A dor misteriosa no voltou, e os mdicos informaram que no podia ser apendicite, porque era do lado errado. A Sra. Zimmermann estava perplexa e com medo. De algum modo era pior no saber a causa da dor, e a idia de que pudesse voltar a qualquer momento bastava para deix-la muito nervosa. Era como viver com uma bomba que poderia explodir ou no. Assim, por mais que desgostasse da idia, a Sra. Zimmermann ficou na cama enquanto os mdicos do hospital faziam uma srie de exames. Enfermeiras enfiavam seringas nela e tiravam sangue. Davam remdios de gosto horrendo e faziam anotaes em pronturios. Ela tirou raios X e foi posta na frente e dentro de todo tipo de mquinas de fico cientfica. Doutores passavam de vez em quando para conversar, mas no falavam nada que ela quisesse saber. Enquanto isso Rose Rita se tornou hspede do hospital. A Sra. Zimmermann explicou a situao aos doutores, e mostrou sua aplice de seguro (que sempre levava na bolsa, para qualquer eventualidade), e a aplice dizia claramente que ela tinha direito a um quarto particular. O quarto particular tinha duas camas, e Rose Rita ficou dormindo numa delas. Jogava cartas e xadrez com a Sra. Zimmermann e ouvia os jogos noturnos com ela, pelo rdio. Por acaso os White Sox estavam jogando em Detroit, e a Sra. Zimmermann era f dos White Sox porque tinha morado em Chicago. Assim as duas se divertiam torcendo para lados opostos, e at discutiam um bocado, ainda que no muito a srio. Algumas vezes, quando se chateava de ficar no quarto do hospital, Rose Rita saa e andava pela 38

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cidade de Ironwood. Ia biblioteca pblica e foi ao cinema na tarde de sbado. Algumas vezes apenas explorava. Perdeu-se uma ou duas vezes, mas as pessoas eram gentis, e ela sempre conseguia encontrar o caminho de volta para o hospital. Na tarde do terceiro dia em que a Sra. Zimmermann ficou no hospital, Rose Rita passou por acaso num terreno baldio onde alguns garotos estavam jogando bola uns para os outros. Estavam se cansando daquilo, mas no tinham gente suficiente para formar times e armar uma partida. Quando viram Rose Rita, perguntaram se ela queria jogar. Claro que quero! - gritou ela. Mas o time que ficar comigo vai ter de deixar eu fazer os lanamentos. Os garotos se entreolharam um minuto, mas depois de uma consulta apressada decidiram que Rose Rita poderia lanar. Rose Rita adorava jogar beisebol, e realmente gostava demais de ser lanadora. Era a nica garota da escola que podia lanar uma bola de softball em curva. Tinha todo tipo de jogadas diferentes. Sua bola lanada por baixo era famosa - to famosa que ela geralmente tinha de ser persuadida a no us-la com rebatedores fracos, para que no errassem o tempo todo. Assim Rose Rita terminou jogando softball com um punhado de garotos que ela nunca tinha visto antes. Fez um bocado de pontos, e conseguiu pegar um bocado de bolas difceis com a mo sem luva. Fez lanamentos, e lanou muito bem at que por acaso tirou da jogada um garoto grande com cabelo escovinha. Ele achava que era um bom jogador, e no gostou de ser tirado por uma garota. Por isso comeou a incomodar Rose Rita. Fez todo tipo de coisas: ficava chamando-a de Quatro Olhos, e sempre que o time dela ocupava o campo, passava por ela, dava um empurro com fora e dizia numa voz maldosa: Epa, desculpe, minha senhora! Finalmente, quase no fim do jogo, Rose Rita rebateu uma bola longa que parecia boa para cobrir trs bases. Mas quando ela mergulhou na terceira, de cabea, ali estava o grandalho de cabelo escovinha, e ele estava com a bola na mo. Ele poderia t-la acertado no ombro, no brao ou nas costas, mas enfiou a bola direto na boca de Rose Rita. Doeu de verdade. O jogo parou enquanto ela se recuperava. Verificou os dentes da frente para se certificar de que no estavam soltos, e cautelosamente esfregou o lbio superior, que estava inchado. Sentiu vontade de chorar, mas lutou contra a vontade. Depois de alguns minutos, continuou jogando. Na nona rodada, quando o garoto de cabelo escovinha estava lanando pelo outro time, Rose Rita rebateu, fez um home run e ganhou o jogo para o seu time. Quando ela atravessou a base, todos os garotos do seu lado se juntaram em volta e gritaram Muito bem, Rose Rita! trs vezes. Isso realmente fez com que ela se sentisse tima. Mas ento percebeu que o cara que a estivera xingando estava parado no montinho do lanador, olhando-a com cara de mau. Ei, Quatro Olhos! gritou ele. Voc acha que muito boa, no ? 39

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, acho sim - gritou Rose Rita de volta. O que voc acha? No acho grande coisa. Ei, Quatro Olhos, o que voc sabe sobre beisebol? Muito mais do que voc. Ah, ? Ento prove. O que voc quer dizer com prove? Quero dizer: vamos disputar para ver quem sabe mais sobre beisebol, certo? Que tal? Est com medo? T com medo, ? Rose Rita riu. Era uma chance boa demais para deixar escapar. Por acaso ela era totalmente maluca por beisebol. Sabia todo tipo de fatos sobre o esporte, como o total de pontos feitos por Ty Cobb e o nmero registrado de triple plays sem assistncia. Sabia at sobre o grande recorde de Smead Jolley: quatro erros numa nica bola jogada. Assim achou que daria quele garoto metido uma surra no jogo dos fatos sobre beisebol e se vingaria dos xingamentos. Todo mundo se reuniu em volta para ver a disputa. Um dos outros garotos, um louro de olhos aquosos que falava pelo nariz, foi escolhido para pensar nas perguntas. A princpio foi uma batalha bastante difcil. Por acaso o valento era bastante bom nos fatos sobre beisebol. Sabia quem eram os reis das bolas rebatidas para fora do estdio, e quem era o vencedor do ltimo thirty-game, e um monte de outras coisas. Mas Rose Rita sabia as coisas que o valento sabia, de modo que se tornou uma disputa tensa que prosseguiu por algum tempo, sem que nenhum dos dois conseguisse ganhar. No fim Rose Rita venceu porque sabia que Bill Wambsganss, dos Indians de Cleveland, tinha feito o nico triple play sem assistncia durante um jogo da Srie Mundial. O valento teve a primeira chance de responder pergunta, mas no soube a resposta. Ento foi a vez de Rose Rita, e ela soube imediatamente. Vrios garotos gritaram: Muito bem, Rose Rita! e um deles at correu para apertar sua mo. O valento s ficou com a cara vermelha. Olhou srio para ela. Se antes estava com raiva, agora estava furioso. Voc se acha muito esperta, no ? - rosnou ele. - disse Rose Rita, feliz. O valento ps a mo nos lbios e a encarou nos olhos. Bom, quer saber o que eu acho? Acho que voc uma garota muito estranha, isso que eu acho. Uma garota estranha de-mais. Foi uma observao estpida, mas feriu Rose Rita. Feriu como se fosse um tapa no rosto. Para espanto de todo mundo, ela irrompeu em lgrimas e saiu correndo do campo. Voc uma garota muito estranha. Rose Rita tinha ouvido pessoas dizerem isso antes, e o que era pior, ela mesma se achava assim. Freqentemente tinha pensado se realmente havia algo errado com ela. Agia como um garoto, mas era 40

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uma garota. Seu melhor amigo era um garoto, mas a maioria das garotas que ela conhecia tinha garotas como melhores amigas. No queria namorar, ainda que algumas garotas que ela conhecia j tivessem comeado a namorar e tivessem lhe dito como era divertido. Uma garota estranha - Rose Rita no conseguia tirar as palavras da cabea. Parou numa esquina. Pegou o leno e enxugou os olhos, e depois assoou o nariz. Pelo modo como as pessoas olhavam, ela achou que realmente devia estar uma lstima. Agora sentia raiva de si mesma, sentia raiva porque tinha deixado aquele garoto idiota pegar no seu p daquele jeito. Enquanto caminhava, disse a si mesma que tinha muitas coisas com as quais podia se sentir bem: praticamente tinha ganho o jogo sozinha para o time, e tinha ganho a disputa sobre os fatos do beisebol, apesar do que aconteceu depois. Comeou a assobiar, e depois de dois ou trs quarteires assobiando sentiu-se melhor. Decidiu voltar ao hospital, s para ver o que estava acontecendo. Quando entrou no quarto da Sra. Zimmermann, entrou no meio de uma discusso. A Sra. Zimmermann estava sentada na cama, e estava batendo boca com um mdico jovem, de aparncia preocupada. Mas Sra. Zimmermann - implorou o mdico , a senhora est arriscando tremendamente a sua sade! Se ns tivssemos mais um ou dois dias, poderamos descobrir... A Sra. Zimmermann o interrompeu com ar de desprezo: Ah, claro! Se eu ficasse aqui um ano, e se ficasse muito, muito paradinha, acabaria com feridas de tanto permanecer deitada, e ento vocs saberiam o que fazer com elas, no ? Bom, sinto muito. Eu j desperdicei tempo demais. Amanh de manh Rose Rita e eu vamos pr o p na estrada. Vocs no passam de um punhado de charlates, como a maioria dos mdicos. Ora, Sra. Zimmermann, eu fico chateado com isso. Ns tentamos muito ser gentis com a senhora, e tambm tentamos descobrir o motivo da sua dor. S porque todos os exames deram negativo no razo para... O mdico continuou, e ento a Sra. Zimmermann interrompeu de novo. Rose Rita sentou-se numa poltrona e se escondeu atrs de um exemplar do Jornal do Lar. Esperava que eles no a percebessem. A discusso continuou durante um tempo, o doutor implorava, e a Sra. Zimmermann estava mais mal-educada e insultuosa do que Rose Rita jamais tinha visto. No fim a Sra. Zimmermann venceu. O mdico concordou com que ela sasse na manh seguinte, se quisesse. A Sra. Zimmermann ficou olhando o mdico pegar sua prancheta, o estetoscpio e a maleta de remdios. Quando ele tinha sado e fechado a porta, ela levantou a mo e fez um gesto para Rose Rita se aproximar da cama. Rose Rita, ns estamos com um problema. 41

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Hein? Eu disse que ns estamos com um problema. Eu mandei meu vestido para ser lavado a seco. Voc sabe qual, o vestido que eu estava usando quando senti a dor. O mesmo vestido que estava pendurado na cadeira da minha cama na noite em que voc pensou ter visto alguma coisa no quarto. Lembra? Rose Rita assentiu. Bom, o vestido voltou hoje, e olhe o que veio junto. A Sra. Zimmermann abriu uma gaveta na mesa que ficava ao lado da cama. Pegou um pequeno envelope de papel pardo e esvaziou o contedo na mo de Rose Rita. Rose Rita olhou e viu um pequeno alfinete de segurana dourado e uma tirinha de papel. Havia algo escrito em tinta vermelha no papel, mas ela no conseguiu ler. O que ? um feitio. O pessoal da lavanderia achou preso do lado de dentro do meu vestido. No se preocupe, no pode fazer mal a voc. Essas coisas s funcionam para uma pessoa de cada vez. A senhora... a senhora quer dizer... Sim, querida. Aquela tirinha de papel causou as dores que eu senti na outra noite. - A Sra. Zimmermann deu um riso triste. Imagino o que o Dr. Espertinho aqui diria se eu lhe contasse isso! A propsito, desculpe eu ter sido to m com ele, mas tinha de ser, para que ele nos deixasse ir. Rose Rita estava amedrontada. Ps a tira de papel e o alfinete sobre a mesa e recuou. Sra. Zimmermann, o que ns vamos fazer? No sei, Rose Rita, simplesmente no sei. Algum est me perseguindo, isso claro. Mas quem , ou por que est fazendo isso, eu simplesmente no sei. Tenho algumas idias, mas preferia no contar agora, se voc no se importar. Eu disse tudo isso porque no quero que voc se sinta culpada por ter sado da estrada naquela noite. Voc tinha todo o direito de estar com medo. A coisa que voc viu no banco de trs... bem, no estava na sua cabea. Era real. Rose Rita estremeceu. O... o que era aquilo? Eu preferiria no falar mais nada agora. Mas vou lhe dizer o seguinte: ns temos de ir para casa, e temos de ir depressa. Eu preciso pegar meu exemplar do Malleus Maleficarum. O qu? O Malleus Maleficarum. um livro que foi escrito h muito tempo por um monge. O ttulo significa O Martelo das feiticeiras. Isto , o livro uma arma para ser usada contra os ataques dos que mexem com magia negra. Nele h uma quantidade de feitios que sero teis para mim. Eu deveria tlos decorado h muito tempo, mas no decorei. Por isso preciso do livro, e no o tipo de coisa que a gente acha numa biblioteca pblica. Ns vamos para casa amanh cedinho, e eu achei que deveria lhe 42

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contar por qu. No queria assust-la, mas achei que voc ficaria ainda mais assustada se eu continuasse sendo misteriosa. Rose Rita apontou para a tira de papel. O que a senhora vai fazer com isso? Olhe. - A Sra. Zimmermann pegou uma caixa de fsforos na gaveta ao lado da mesa. Ps o papel no cinzeiro e o acendeu. Enquanto ele queimava, ela fez o sinal-da-cruz sobre o cinzeiro e murmurou uma orao estranha. Rose Rita ficou olhando, fascinada. Sentia medo, mas tambm sentia empolgao, como se de repente tivesse sido arrancada de sua vida normal e lanada numa aventura. Naquela noite Rose Rita ajudou a Sra. Zimmermann a fazer as malas. Tambm arrumou suas coisas. A Sra. Zimmermann disse que Bessie estava no estacionamento atrs do hospital. Um reboque havia tirado o carro dos arbustos de junpero, e os mecnicos de uma garagem local tinham feito uma reviso. Ela estava abastecida e lubrificada, e pronta para viajar. Uma enfermeira apareceu com alguns papis para a Sra. Zimmermann assinar. O mdico fez mais uma visita e disse (com bastante frieza) que esperava que a Sra. Zimmermann fizesse uma boa viagem de volta. Tudo estava pronto. Rose Rita e a Sra. Zimmermann foram para a cama e tentaram dormir um pouco. A princpio Rose Rita estava agitada demais para dormir, mas por volta da meia-noite caiu no sono. Ento, antes que soubesse o que estava acontecendo, acordou de novo. A Sra. Zimmermann estava parada junto sua cama. Estava sacudindo-a e apontando uma lanterna para os seus olhos. Ande, Rose Rita! Acorde! - sussurrou a Sra. Zimmermann. Ns precisamos ir! Agora! Rose Rita sacudiu a cabea e esfregou os olhos. Procurou os culos e colocou no rosto. O que... qual o problema? Acorde, eu disse! Ns vamos para a fazenda. Agora. Temos de ir. Rose Rita se sentiu totalmente confusa. Para a fazenda? Mas eu achei que a senhora tinha dito... No importa o que eu disse. Vista-se e venha atrs de mim. Ns vamos voltar fazenda para... para pegar uma coisa que eu deixei l. Venha! Mexa-se! - Ela sacudiu Rose Rita de novo, com fora, e apontou a luz para os seus olhos. Rose Rita nunca tinha visto a Sra. Zimmermann agir assim antes. Sua voz estava spera, e as aes eram rudes e quase brutais. Era quase como se alguma coisa tivesse entrado dentro do corpo dela. E esse negcio de ir para a fazenda, em vez de ir direto para casa como tinham planejado, o que significava?

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Enquanto Rose Rita se vestia, a Sra. Zimmermann ficou ali parada, rgida e imvel, atrs do claro branco da lanterna. Rose Rita no podia ver o rosto dela, e no tinha certeza de que queria ver. Quando estava vestida, pegou a valise e foi atrs da Sra. Zimmermann. As duas foram na ponta dos ps at a porta, abriram uma fresta e espiaram pelo corredor comprido. No final havia uma enfermeira sentada e cochilando atrs de uma mesa. Um relgio eltrico zumbia na parede acima da cabea dela. Todo o hospital parecia adormecido. Bom - disse a Sra. Zimmermann, e foi na frente, pelo corredor, at uma escada. A escada levava ao estacionamento atrs do hospital. Ali, luz da lua, estava Bessie, o Plymouth verde, olhando para a frente com pacincia, como sempre. Rose Rita ps a bagagem no porta-malas. A Sra. Zimmermann deu partida no carro e as duas foram embora. Foi uma viagem longa e empoeirada, o dia inteiro, atravessando toda a extenso da Pennsula 44

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Superior. Para Rose Rita foi como um pesadelo. Geralmente a Sra. Zimmermann era divertida durante as viagens. Ria, brincava e cantava, e falava sem parar. Quando a garota insistia muito, ela at fazia alguns truques de magia, como produzir fsforos do nada ou lanar a voz para o mato na beira da estrada. Mas agora, enquanto viajavam lado a lado, ela estava quieta. Parecia pensar em alguma coisa, mas no queria dizer o que era. E a Sra. Zimmermann estava nervosa - muito nervosa. Olhava agitada de um lado para o outro, e algumas vezes ficava to trmula que quase saa com o carro da estrada. Rose Rita ficou ali parada, rgida no canto perto da porta, com as mos suadas do lado do corpo. No sabia o que fazer nem o que dizer. O sol estava descendo sobre o estreito de Mackinac, e Bessie entrou no estacionamento do cais da balsa em St. Ignace. Uma barca tinha acabado de sair, e a Sra. Zimmermann e Rose Rita tiveram de esperar durante uma hora pela prxima. Esperaram em silncio, nenhuma das duas disse uma palavra o tempo todo. Rose Rita foi comprar alguns sanduches. Foi idia sua - a Sra. Zimmermann no tinha parado para almoar. Mas finalmente a barca chegou. Chamava-se Grand Traverse Bay. O cu estava escuro, e a lua subia sobre o estreito, quando a Sra. Zimmermann dirigiu Bessie pela prancha bamba e desceu no poro escuro e cheio de ecos da embarcao. Quando o carro estava estacionado e as travas tinham sido postas nas rodas, Rose Rita comeou a sair, mas ento descobriu que a Sra. Zimmermann estava parada, imvel atrs do volante. Sra. Zimmermann? - chamou ela, nervosa. A senhora no vem? A Sra. Zimmermann estremeceu de leve e balanou a cabea. Olhou para Rose Rita como se nunca a tivesse visto antes. Vir? Ah... sim. Sim, claro. J vou com voc. Ela saiu do carro e, como uma sonmbula, subiu a escada at o convs. Teria sido uma bela travessia. A lua brilhava, prateando o convs e a gua ondulada do estreito. Rose Rita tentou fazer a Sra. Zimmermann caminhar com ela pelo convs, mas a velha no quis. Ficou sentada rgida num banco, olhando para os sapatos. Rose Rita estava amedrontada. Isso no era mais uma aventura. Ela queria, queria de todo o corao, que as duas no tivessem vindo nessa viagem. Queria que estivessem de volta em Nova Zebedee. Talvez, se estivessem em casa, o tio Jonathan, ou o doutor Humphries, ou algum, poderia descobrir o que havia de errado com a Sra. Zimmermann e a fizesse agir de seu modo antigo. Rose Rita achava que no podia fazer nada pela Sra. Zimmermann. Sentia-se totalmente desamparada. S podia ficar junto. Ficar junto e esperar. Cerca de uma hora depois as duas estavam no carro, seguindo pela estrada de cascalho que levava fazenda de Oley Gunderson. Passaram pela loja de Gert Bigger e viram que estava fechada. Havia uma luz minscula acesa na varanda. 45

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Rose Rita no pde agentar mais. Sra. Zimmermann - disse bruscamente. Por que ns estamos indo fazenda? O que est acontecendo? A princpio a Sra. Zimmermann ficou quieta. Depois disse, numa voz lenta e opaca: No sei por qu. H alguma coisa que eu tenho de fazer l, mas no consigo lembrar o que . Seguiram. O cascalho estalava e pulava debaixo dos pneus do carro, e algumas vezes galhos compridos e cheios de folhas chicoteavam as portas ou o teto. Ento comeou a chover. Grandes gotas comearam a bater no pra-brisa, e Rose Rita ouviu o ribombar de um trovo. Clares dos relmpagos saltavam na frente do carro. Agora estavam na fazenda. Enquanto chegavam ao ptio, um claro forte iluminou a frente do celeiro, mostrando as duas janelas que olhavam fixamente e a porta que era uma boca bocejando. Era como uma boca monstruosa, aberta para engolir as duas. Como estava chovendo do lado de fora, Rose Rita e a Sra. Zimmermann entraram na casa passando pelo comprido caminho coberto que a ligava ao celeiro. Mas quando destrancaram a porta e tentaram acender as luzes, nada aconteceu. A Sra. Zimmermann tinha esquecido de pagar as contas de luz atrasadas de Oley, e a eletricidade tinha sido cortada depois da primeira visita delas. Depois de remexer num armrio, ela achou um lampio de querosene. Acendeu-o e ps sobre a mesa da cozinha. Rose Rita abriu o cesto de piquenique e as duas se sentaram para comer os sanduches que ela havia comprado. Comeram em silncio. luz amarela e enfumaada o rosto da Sra. Zimmermann parecia cansado e abatido. Alm disso ela parecia tensa, muito tensa, como se esperasse algo acontecer. Rose Rita olhava nervosa por cima do ombro. Para alm do crculo de luz amigvel do lampio a casa estava em sombras. A escada era um poo de escurido. Rose Rita percebeu, com uma sensao sbita de enjo, que teria de subir aquela escada para ir dormir. No queria ir dormir. No queria ficar mais um minuto na casa de Oley. Queria enfiar a Sra. Zimmermann no carro e obrig-la a voltar para Nova Zebedee, mesmo que tivessem de viajar a noite inteira. Mas no disse nada. No fez nenhum movimento. Qualquer que fosse o feitio lanado sobre a Sra. Zimmermann, ele pairava sobre Rose Rita tambm. Ela se sentia totalmente sem foras. L fora caa um aguaceiro. A varanda da frente tinha telhado de zinco, e o som da chuva batendo nele era um estrondo constante. Por fim, com um esforo, Rose Rita empurrou a cadeira para trs. Levantou-se. Eu acho que... acho que a gente devia ir para a cama, Sra. Zimmermann - disse rouca. Sua voz estava fraca e parecia vir l do fundo. V voc, Rose Rita. Eu quero ficar aqui e... e pensar um pouco. - A voz da Sra. Zimmermann era dura e mecnica, e inacreditavelmente cansada. Quase parecia que ela estava falando dormindo. 46

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Rose Rita recuou com medo. Pegou sua valise, sua lanterna e se virou para a escada. Enquanto subia, com a lanterna na mo, sua sombra e a sombra do corrimo danavam loucamente na parede ao lado. Na metade da subida Rose Rita parou e olhou para baixo. Ali estava a Sra. Zimmermann no crculo de luz amarela. Suas mos estavam cruzadas sobre a mesa, e ela olhava direto frente. Rose Rita estava sentindo que, se a chamasse, no teria resposta. Engoliu em seco e continuou subindo. O quarto com a cama de nogueira preta estava como Rose Rita o tinha deixado. Comeou a puxar a colcha, mas parou na metade. Parou porque tinha ouvido um barulho l embaixo. Um barulho s, e pequeno. Toc. O som do anel da Sra. Zimmermann. Depois o som se repetiu, trs vezes. Toc... toc... toc. O som era lento e mecnico, como o tique-taque de um relgio grande. Rose Rita ficou parada, segurando a lanterna. Ouviu o som e tentou imaginar o que significava. De repente uma porta bateu. Rose Rita deu um gritinho e girou. Saiu correndo do quarto e desceu a escada. No patamar, congelou. Ali estava a mesa, com o lampio aceso. Ali estava a bolsa da Sra. Zimmermann, e a caixa de charutos. A porta da frente estava aberta. Batia suavemente ao vento. A Sra. Zimmermann tinha sumido.

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CAPTULO SETE
Rose Rita ficou parada na varanda da casa da fazenda. A lanterna estava pendurada numa das mos e fazia um poo de luz aos seus ps. Jorros de chuva caam sobre os sapatos, e os raios iluminavam as rvores que se sacudiam feito loucas do outro lado da estrada. Troves soavam. Rose Rita ficou perplexa. Sentia-se como se estivesse andando enquanto dormia. A Sra. Zimmermann tinha ido embora. Mas para onde, e por qu? O que tinha acontecido com ela? Pondo as mos em concha sobre a boca, gritou: Sra. Zimmermann! Sra. Zimmermann! - mas no obteve resposta. Lentamente desceu os degraus, balanando a lanterna na frente do corpo. Na parte de baixo parou e olhou em volta. Se a Sra. Zimmermann tivesse sado pela porta da frente e descido os degraus, deveria ser fcil descobrir que caminho havia tomado. O quintal da frente era cheio de grama alta, e Rose Rita e a Sra. Zimmermann no tinham pisado nela ao chegar, porque tinham vindo pelo caminho coberto. Agora, enquanto movimentava a lanterna, Rose Rita viu um pequeno trecho de grama amassada na base da pequena escada. Mas nenhum caminho se afastava dali, em nenhuma direo. Era como se a Sra. Zimmermann tivesse evaporado. O pnico tomou conta de Rose Rita. Gritando Sra. Zimmermann! a plenos pulmes, foi pelo capim molhado at chegar estrada. Olhou direita. Olhou esquerda. Nada alm de escurido e chuva. Rose Rita caiu de joelhos numa poa e comeou a chorar. Cobriu o rosto com as mos e soluou. A chuva fria desabava sobre ela e a encharcou at os ossos. 48

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Depois de um longo tempo se levantou. Como uma pessoa bbada, meio cega pelas lgrimas, voltou casa. Mas parou na varanda. No queria voltar quela casa. No agora, no escuro. Com um tremor, virou-se. Mas aonde poderia ir? Bessie. Pensou em Bessie l no celeiro. O celeiro era um lugar escuro e assustador, como a casa, mas Bessie era uma criatura amigvel. Agora Rose Rita realmente pensava no carro como uma pessoa viva. Podia dormir no carro. Ele no iria machuc-la - iria proteg-la. Inspirou fundo, estremecendo, apertou os punhos e comeou a ir para o celeiro. A chuva a golpeava o tempo todo. O som da grande porta se abrindo ecoou no teto alto do celeiro. Ali estava Bessie, esperando. Rose Rita deu um tapinha no cap e subiu no banco de trs. Trancou todas as portas. Depois se deitou e tentou dormir, mas no adiantou. Estava tensa demais. A noite toda Rose Rita ficou ali, molhada, apavorada, cansada e sozinha. Uma ou duas vezes sentou-se de repente quando pensou ter visto um rosto junto janela do carro. Mas estava tudo na sua imaginao - no havia ningum ali. Enquanto estava olhando para o teto do carro e ouvindo a tempestade, Rose Rita pensava. A Sra. Zimmermann tinha desaparecido. Desaparecido como se por mgica. Na verdade no havia um como se. O desaparecimento da Sra. Zimmermann tinha sido causado por magia. Repassou a seqncia de acontecimentos: primeiro tinha havido a estranha carta de Oley sobre um anel mgico, e depois a caixa do anel vazia. Depois veio a fotografia mutilada, e a sombra que Rose Rita vira se movendo no quarto da Sra. Zimmermann naquela noite. Depois as dores horrveis e a tira de papel, e o modo estranho como a Sra. Zimmermann tinha se comportado na viagem de volta fazenda. Mas qual era a chave para entender aquilo tudo? Ser que era o anel? Ser que algum estava com ele, e tinha-o usado para fazer coisas com a Sra. Zimmermann? Parecia uma explicao razovel. Mas uma explicao razovel no iria adiantar grande coisa. A Sra. Zimmermann tinha desaparecido, e Rose Rita no sabia aonde ir para encontr-la. Talvez ela estivesse morta. E quanto ao anel mgico, se essa coisa existisse... bom, Rose Rita no sabia quem estava com ele, e no tinha a menor idia do que faria se soubesse. De modo que a coisa no tinha sada. Pensou assim, em crculos interminveis, durante a noite inteira, enquanto os troves ribombavam acima e os raios iluminavam de vez em quando as janelas empoeiradas do celeiro. Finalmente a manh chegou. Rose Rita saiu luz do sol e encontrou tudo brilhando, fresco e verde. Melros se fartavam com as frutinhas de uma rvore torta no quintal. Rose Rita sentiu um jorro sbito de alegria, mas ento se lembrou da Sra. Zimmermann, e irrompeu em lgrimas de novo. No, disse com firmeza a si mesma, piscando para conter as lgrimas e afastando o cabelo dos olhos. Voc no vai chorar. Isso no adianta nada, sua idiota. Voc precisa fazer alguma coisa! Mas o qu? Estava ali, sozinha, a quatrocentos e cinqenta quilmetros de casa. Por um instante 49

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louco pensou que deveria dirigir Bessie at Nova Zebedee. Afinal de contas tinha dirigido o carro durante um tempinho, naquela estrada perto de Ironwood. Mas estava com medo. Com medo de ser apanhada por um policial, de ter um acidente. Alm disso, ir para casa no ajudaria a encontrar a Sra. Zimmermann. Precisava pensar em outra coisa. Sentou-se nos degraus da frente, ps a cabea nas mos e pensou mais um pouco. Ser que deveria telefonar para os pais e pedir que viessem peg-la? Dava para ouvir o que seu pai diria: Est vendo, Louise, isso que acontece quando voc deixa Rose Rita andar por a com gente maluca! A bruxa velha voou numa vassoura e deixou Rose Rita l para apodrecer. Bom, talvez da prxima vez em que pensar em deixar sua filha ir flanar com uma desmiolada voc... Rose Rita encolheu. No queria encarar o pai, no sem a Sra. Zimmermann. Pensou mais um pouco. Revirou o crebro. Cruzou e descruzou as pernas, mordeu os lbios e fumegou. Ela era uma verdadeira lutadora, e no iria abandonar a Sra. Zimmermann. No se houvesse algo a fazer. Pulou e estalou os dedos. Claro! Que idiota tinha sido! Por que no tinha pensado nisso antes? Havia aquele livro, o tal Marreta No Sei das Quantas, ou sei l como ela o chamou. O livro que a Sra. Zimmermann ia pegar em casa quando mudou de idia - ou algum mudou para ela. Mas Rose Rita no tinha o livro. Nem sabia onde podia conseguir um exemplar. Sentou-se de novo. Pensou em livros mgicos durante um tempo. Fileiras deles, arrumados em prateleiras, livros com capas de couro e letras retorcidas nas lombadas. Era isso! Jonathan tinha livros mgicos. Tinha uma coleo inteira. E mais, ele tinha a chave da casa da Sra. Zimmermann. Se no encontrasse o tal Marreta das Candongas, podia ir casa dela e pegar na estante da Sra. Zimmermann. Alm disso Jonathan tinha conhecimento de magia, porque tambm era feiticeiro. Rose Rita poderia contar a ele o que tinha acontecido, e ele no pensaria que ela havia perdido as estribeiras. O bom e velho Jonathan! Ele saberia o que fazer. Rose Rita se levantou e entrou na casa. Havia um velho telefone de manivela na parede da cozinha. Ela tirou o fone do gancho e deu algumas voltas na manivela. A sineta dentro da caixa tocou, mas a linha estava muda. A Sra. Zimmermann tinha esquecido de pagar a conta de eletricidade de Oley, e tambm tinha esquecido de pagar a conta telefnica. Desligou o telefone e ficou ali parada, sentindo-se deprimida. Mas ento lembrou da loja de Gert Bigger. Provavelmente l havia um telefone que ela pudesse usar. Rose Rita no queria encontrar de novo aquela velha chata que tinha enganado a Sra. Zimmermann na noite em que as duas ficaram sem gasolina, mas no via outro modo. A loja de Gert Bigger ficava a apenas alguns quilmetros de distncia. Ela teria de caminhar at l para conseguir ajuda. 50

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Saiu. O dia j estava quente, mesmo sendo cedo, e a estrada estava cheia de poeira. Subia vapor da sua roupa, que ainda estava mida da noite. Imaginou se iria pegar um resfriado, mas no imaginou com muita fora. Pegar um resfriado era a menor de suas preocupaes naquele momento. A loja de Gert Bigger ficava mais longe do que Rose Rita tinha imaginado. Moscas zumbiam em volta quando ela passou por uma curva e viu a loja que parecia tremular ao calor. Parecia exatamente como tinha visto da ltima vez. Mas, medida que se aproximava, Rose Rita percebeu uma diferena. Havia uma galinha no galinheiro. S uma. Uma galinha branca e de aparncia cansada. Assim que viu Rose Rita, a galinha comeou a cacarejar agitada e a correr de um lado para o outro. Rose Rita sorriu. Ela tivera uma galinha branca como bicho de estimao, havia muito tempo. Chamava-se Henny Penny. Aquela pobre galinha solitria a fez lembrar-se dela. Rose Rita imaginou por que a galinha estava to agitada, e ento percebeu um toco num canto do quintal. Parecia que a velha Henny Penny ia para a panela daqui a pouco. Coitada, pensou a garota. Provavelmente acha que eu estou vindo cortar a sua cabea. Rose Rita se virou e comeou a subir a escada da loja, mas ao fazer isso quase pisou num pequeno cachorro preto. Era o mesmo que rinha latido para ela e a Sra. Zimmermann da outra vez. Devia estar encolhido na sombra, porque Rose Rita podia ter jurado que os degraus estavam vazios quando tinha olhado um segundo antes. Imitando a Sra. Zimmermann, ela recuou o p como se fosse chutar o bicho, e, como antes, ele correu para os arbustos e desapareceu. Rose Rita subiu a escada. Abriu a porta e olhou para dentro. L estava Gert Bigger, ajoelhada no cho. Estava pegando caixas de cereal e colocando numa prateleira. Bom - disse ela, olhando mal-humorada. O que voc quer? Eu... eu preciso dar um telefonema. - A voz de Rose Rita estava trmula, e ela sentiu medo de comear a chorar. Precisa, ? Bom, melhor ter algum dinheiro. H um telefone pblico ali na parede. - Gert Bigger apontou para um telefone preto e arranhado no final do balco. Rose Rita enfiou a mo no bolso e pegou uma moeda de dez centavos e algumas de um centavo. Teria de ligar a cobrar. Enquanto ia na direo do telefone, teve conscincia de que Gert Bigger a estava vigiando. Tentou imaginar por qu. Ah, bem, pensou, ela s enxerida. Ps as moedas em cima de uma pequena prateleira na frente do telefone e leu o papel amarelo com instrues. Para um telefonema a cobrar teria de discar 0 para a telefonista. Ps o dedo no buraco do 0 e estava comeando a discar quando viu, com o canto do olho, que Gert Bigger continuava olhando para ela. Tinha parado de trabalhar e estava ajoelhada ali no meio do corredor, espiando. 51

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Rose Rita parou. Tirou o dedo e deixou o disco voltar para o lugar. Acabara de ter um pensamento estranho: e se Gert Bigger tivesse feito alguma coisa com a Sra. Zimmermann? Ela era ressentida contra a Sra. Zimmermann - disso Rose Rita sabia. E morava perto da fazenda de Oley. Poderia ter invadido a fazenda para roubar o anel mgico depois da morte dele. Era uma idia maluca, e Rose Rita sabia que era. Mas mesmo assim ficou pensando se ela teria algo a ver. Virou-se, e seu olhar encontrou o de Gert Bigger. Qual o problema agora? - rosnou a velha. Esqueceu o nmero que deveria discar? Ah... , quero dizer, no, senhora, ... no importa - gaguejou Rose Rita. Em seguida virou-se para o telefone. Isso idiota, disse a si mesma. Aquela velha chata no uma bruxa. No tem nenhum anel mgico. Pare de bancar a detetive, d essa droga de telefonema e acabe com isso! Rose Rita discou o 0 e foi atendida pela telefonista. Disse a ela que queria fazer uma ligao a cobrar para Nova Zebedee, em Michigan, para o Sr. Jonathan Barnavelt. O nmero dele era 865. Rose Rita esperou. Ouviu alguns vagos estalos, e ento escutou o zumbido que significava que a telefonista estava ligando para o telefone de Jonathan. Bzz. Bzz. Bzz. Desculpe - disse a telefonista mas ningum atende. Ser que voc... Por favor, tente um pouco mais. Por favor, senhora. uma emergncia. Muito bem. - Os toques continuaram. Enquanto esperava, o olhar de Rose Rita comeou a percorrer o lugar. Na parede ao lado do telefone viu uma velha fotografia numa moldura preta. Era a foto de um homem com terno fora de moda. Tinha um bigode de pontas reviradas... Rose Rita congelou. Sabia quem era o homem. Era o mesmo da foto que a Sra. Zimmermann tinha encontrado no brech. E agora lembrou-se do nome dele: Mordecai. Mordecai Hunks. Era o homem pelo qual a Sra. Zimmermann e Gert Bigger tinham brigado havia muito, muito tempo. Ele era o motivo do dio de Gert Bigger pela Sra. Zimmermann, de seu antigo ressentimento. Tudo estava comeando a se encaixar. Rose Rita virou a cabea ligeiramente e olhou para a Sra. Bigger. Mas naquele momento uma buzina tocou do lado de fora. Algum queria gasolina. Gert Bigger deu um suspiro descontente, levantou-se com movimentos pesados e foi para a porta. Desculpe, senhorita - disse a telefonista , mas no posso continuar tentando. Poderia ligar mais tarde? Rose Rita levou um susto. Tinha esquecido do telefonema. Ah... certo - murmurou. Eu... vou tentar mais tarde. Obrigada. Desligou o telefone e olhou rapidamente em volta. Agora era a sua chance. Atrs do balco havia uma porta coberta por uma pesada cortina marrom. Olhou de novo na direo da frente da loja. Atravs 52

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do vidro da janela pde ver Gert Bigger bombeando gasolina. E ento viu outro carro parando do outro lado das bombas. A bruxa velha provavelmente ficaria l durante um tempo. Rose Rita respirou fundo, puxou a cortina para o lado e passou pela porta. Viu-se numa salinha feiosa, com paredes verde-claras. Havia um calendrio de uma empresa de carvo na parede e uma lmpada pendurada do teto. Um pequeno cofre de ferro ficava num canto, e encostada na parede comprida havia uma escrivaninha estreita, com prateleiras. Na escrivaninha havia um borrador verde desbotado com colunas de nmeros somados. Arrumados ao lado do borrador havia um vidro de tinta Parker, uma pilha de penas de madeira com pontas de metal enferrujado, uma borracha marrom e vrios lpis bem apontados. Do outro lado do borrador havia um livro de contabilidade com capa de papelo verde. A data 1950 estava impressa na capa. No havia nada ali que parecesse mgico. O corao de Rose Rita se encolheu. Ela se sentiu idiota fazendo o que estava fazendo. Mas espere um minuto. O que era aquilo? Rose Rita se ajoelhou. Debaixo da escrivaninha havia uma prateleira, e nela havia mais livros de contabilidade com capa verde. Pareciam-se com o que estava sobre a escrivaninha, s que estavam empoeirados e tinham datas diferentes. 1949,1948, e ia recuando assim.

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Rose Rita abriu um. Apenas montonas colunas de nmeros. Dbitos, crditos, recibos e coisas do tipo. J ia colocar o livro de volta quando percebeu uma coisa se projetando do meio. Puxou e descobriu que era um papel dobrado. Quando abriu o papel, encontrou um desenho a lpis. Era assim:

Rose Rita segurou o papel com as mos trmulas. Podia sentir o corao batendo mais rpido. Ela no era feiticeira, mas sabia o que era aquilo, porque uma vez tinha dado uma olhada, sob superviso atenta, nos livros de magia do tio Jonathan. O desenho era um pentaclo mgico, um daqueles feitios que as feiticeiras e os feiticeiros usam quando querem que coisas ruins aconteam. Rose Rita ficou olhando o desenho. Olhou durante tanto tempo que no ouviu o barulho baixo da sineta quando a porta da frente da loja foi aberta em silncio e fechada com cuidado. Uma tbua estalou atrs dela. De repente a cortina foi puxada para o lado, e Rose Rita se virou, encontrando Gert Bigger parada junto dela. Muito bem! O que voc acha que est fazendo? Hein?

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CAPTULO OITO
Rose Rita ficou ali, ajoelhada no cho, olhando para o rosto raivoso de Gert Bigger. Em suas mos trmulas ainda estava o pedao de papel com o desenho estranho. Gert Bigger entrou na salinha e fechou a cortina. Eu perguntei, moa, o que voc acha que est fazendo? H uma lei contra invaso de propriedade alheia, voc sabe, e existem reformatrios para garotas que roubam coisas. Voc gostaria que seus pais soubessem o que voc est fazendo? Hein? Gostaria? Rose Rita abriu a boca para falar, mas a nica coisa que saiu foi: Eu... eu... por favor... eu no queria... Gert Bigger deu um passo frente. Abaixou-se e arrancou o papel dos dedos entorpecidos de Rose Rita. O silncio caiu enquanto a velha ficava ali, olhando para o papel e para Rose Rita, e de volta para o papel. Parecia estar tentando chegar a uma deciso. Naquele momento a sineta da porta da frente tocou, e uma voz gritou: Ei, Gertie! Voc est a? Gert Bigger se virou e xingou entre os dentes. Rose Rita deu um pulo e atravessou rapidamente a abertura da cortina. Correu pelo corredor principal da loja, passando pelo rosto surpreso de uma mulher de meia-idade que segurava uma sacola de compras. A porta fez bam atrs dela. Rose Rita desceu os degraus correndo e atravessou a estrada. Corria s cegas, e podia ouvir que estava chorando enquanto corria. Atravessou o canto de um milharal, pisoteando as plantas verdes e retorcidas. Seus ps encontraram um caminho de grama verde que seguia pela borda do milharal e subia at o topo de um 55

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morro baixo. Rose Rita subiu, correu o mximo possvel, at desmoronar debaixo de um olmo que crescia perto de uma pedra de topo achatado. Ficou ali chorando durante muito tempo. Estava cansada, com fome, apavorada e sozinha. No comia nada desde a noite anterior, e quase no tinha dormido. A princpio tinha medo de que Gert Bigger viesse atrs dela. A qualquer momento a mo da velha estaria em seu ombro.

Mas Gert Bigger no apareceu. Rose Rita continuou chorando, mas podia sentir o corpo comeando a relaxar. Agora no se importava com nada... com absolutamente nada. Era uma sensao deliciosa. Aos poucos sua mente comeou a vaguear. Era to bom ficar ali na sombra... to, to bom... mas seria ainda melhor estar em casa. Em... casa... Seus olhos se fecharam. Uma brisa suave atravessou o milharal, e distncia uma mosca zumbia 56

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preguiosa. Rose Rita balanou a cabea, lutando fracamente contra a sonolncia. Estava tentando pensar em alguma coisa. O que era? No descobriu, porque em alguns minutos estava cada no sono. Ei, voc, acorde! melhor acordar! No sabe que ruim dormir no cho molhado? Voc pode pegar uma gripe. Ande, acorde. Rose Rita acordou ouvindo essa voz preocupada e insistente. Balanou a cabea e olhou para cima. S viu um borro. Ento se lembrou dos culos. Depois de procurar um pouco no capim em volta, encontrou-os e colocou. Quando olhou para cima, viu uma garota mais ou menos da sua idade. Estava usando uma camisa xadrez de manga curta, jeans e botas do exrcito enlameadas. A garota tinha cabelos louros e lisos que caam dos dois lados da cabea. O rosto era meio comprido e tinha uma expresso triste. As sobrancelhas escuras se curvaram em linhas de preocupao. Rose Rita pensou que tinha visto aquele rosto em algum lugar. Mas onde? Quando se lembrou, quase riu. A garota se parecia com o valete de paus. Oi - disse a garota. Puxa, que bom que voc acordou! Ningum lhe disse que ruim dormir no cho molhado? Choveu a noite passada, voc sabe. , eu sei. - Rose Rita se levantou e estendeu a mo. Eu sou Rose Rita Pottinger. Qual o seu nome? Agatha Sipes. Mas me chamam de Aggie. Eu moro ali, naquele morro. Esta fazenda do meu pai. Por sinal, foi voc quem pisoteou aqueles ps de milho l embaixo? Rose Rita assentiu tristemente. , fui eu. Desculpe, mas eu estava chorando tanto que no olhei para onde ia. A garota pareceu preocupada. Voc no deveria fazer isso. Os fazendeiros trabalham duro para ganhar a vida. - E acrescentou, num tom menos severo: Por que estava chorando? Rose Rita abriu a boca, mas ento hesitou. Queria contar seus problemas a algum, mas queria que acreditassem. Minha amiga, a Sra. Zimmermann, desapareceu, e eu no sei onde posso encontr-la. Ns estvamos numa fazenda mais adiante na estrada, e ela saiu correndo pela porta da frente e desapareceu. A garota esfregou o queixo e pareceu cheia de sabedoria. Ah, aposto que sei o que aconteceu. Ela provavelmente foi andar na floresta e se perdeu. Acontece com um monte de gente aqui no vero. Vamos at a minha casa, e vamos ligar para o departamento do xerife, e eles vo mandar gente para procur-la. Eles vo encontrar a sua amiga. Rose Rita pensou no crculo de grama pisoteada na frente da casa da fazenda. Do crculo no saa nenhum rastro, No adiantava. Ela teria de contar a verdade e se arriscar s conseqncias. 57

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Voc... voc acredita em magia? A garota pareceu espantada. Hein? Eu perguntei se voc acredita em magia. Quer dizer, fantasmas, bruxas, feitios e coisas assim? . Agatha deu um riso tmido. Acredito. Sei que a gente no deve acreditar, mas no consigo. - E acrescentou, em voz preocupada: Algumas vezes eu acho que h um fantasma no poro da nossa casa, mas mame diz que s o vento noite. Voc no acha que existe um fantasma no nosso poro, acha? Como que eu vou saber? - respondeu Rose Rita, irritada. Ei, quer saber o que aconteceu com a Sra. Zimmermann ou no? Claro que quero. Quero mesmo. Conte tudo. Rose Rita e Agatha Sipes sentaram-se no capim debaixo do olmo. A barriga de Rose Rita roncou, e ela se lembrou de que no comia desde a noite anterior. Estava com uma fome terrvel. Mas queria contar a histria, e Agatha parecia ansiosa por ouvir. Rose Rita comeou. Contou a histria inteira, desde a misteriosa carta de Oley e a caixa do anel vazia, passando pelas coisas estranhas que vinham acontecendo com ela e a Sra. Zimmermann ultimamente. Quando chegou parte sobre o desaparecimento da Sra. Zimmermann, os olhos de Agatha se arregalaram. E quando ela descreveu o entrevero com a Sra. Bigger, os olhos de Agatha se arregalaram ainda mais e ela ficou de boca aberta. Olhou nervosa na direo da loja de Gert Bigger. Meu Deus! um espanto ela ainda no ter matado voc. E sabe de uma coisa? Aposto que foi ela quem fez sua amiga desaparecer. Rose Rita olhou estranhamente para Agatha. Voc... voc sabe alguma coisa sobre ela? Quero dizer, sobre a Sra. Bigger. Claro que sim. Ela uma feiticeira. Agora foi a vez de Rose Rita ficar pasma. Hein? Como voc sabe? Como eu sei? Sei porque no ano passado eu trabalhei na biblioteca de Ellis Corners, e ela ia e pegava todos os livros sobre magia que ns tnhamos, assim que eu sei. Alguns deles estavam na Sala de Referncia, e ela no podia levar para casa, por isso ficava l durante horas, lendo. Eu perguntei sobre ela Sra. Bryer, a bibliotecria, e a Sra. Bryer disse que a Sra. Bigger fazia isso h anos. Disse que ela era scia de todas as bibliotecas da regio, e que pegava todos os livros de magia que encontrava. A Sra. Bryer diz que ela l os livros e cabo a rabo, e nunca devolve enquanto a biblioteca no comea a cobrar. Isso no esquisito? 58

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, claro que . - Rose Rita sentia-se estranha. Estava muito empolgada, porque sua intuio tinha se mostrado correta. Pelo menos achava que sim. Mas ao mesmo tempo sentia-se desamparada e com medo. Se a Sra. Bigger realmente era uma bruxa, o que ela e Aggie poderiam fazer? Levantou-se e ficou andando de um lado para o outro. Depois sentou-se na pedra de topo chato e afundou em pensamentos. Aggie ficou parada perto, parecendo desconfortvel. Balanava nervosamente de um p para o outro, e franzia as sobrancelhas do modo mais preocupado at ento. Eu disse alguma coisa errada, Rose Rita? - perguntou ela, depois de vrios minutos em silncio. Se disse, desculpe, desculpe mesmo. Rose Rita se sacudiu saindo do transe e levantou os olhos. No, Aggie, voc no disse nada errado. Srio. Mas eu simplesmente no sei o que fazer. Se voc est certa, e se a velha Sra. Bigger uma bruxa, e se ela fez alguma coisa com a Sra. Zimmermann, ento... bom, o que ns podemos fazer? Quero dizer, s ns duas. No sei. Nem eu. Mais silncio. Silncio por uns bons cinco minutos. Depois Aggie falou de novo. Ei, eu sei o que vamos fazer. Vamos minha casa comer alguma coisa. Minha me sempre faz muita comida, porque nossa famlia grande, e tenho certeza de que vai ter o bastante para voc. Venha. Depois do almoo talvez a gente descubra o que fazer. No d para pensar direito com a barriga vazia. Pelo menos o que meu pai diz. Rose Rita ficou relutante, mas realmente no tinha uma idia melhor. No caminho para sua casa Aggie falou sem parar. Falou de coisas com as quais estava preocupada, como hidrofobia, ttano, choque eltrico e maionese que ficou muito tempo fora da geladeira. Mas Rose Rita s ouvia pela metade. Ainda estava pensando, tentando decidir o que fazer. Ser que deveria parar de bancar a detetive e ligar para os pais virem peg-la? No. Rose Rita era teimosa, e ainda achava que poderia encontrar a Sra. Zimmermann sem a ajuda dos pais. O que Aggie tinha falado sobre a Sra. Bigger e os livros de magia a deixara com mais certeza do que nunca de que a Sra. Zimmermann tinha sido levada por algum tipo de bruxaria. Ento Rose Rita voltou idia de ligar para Jonathan. Faria isso assim que chegasse casa de Aggie. Com a mente acelerada, tentava imaginar o prximo passo. O que deveria dizer Sra. Sipes sobre o que tinha acontecido? Estavam vista da casa quando Rose Rita agarrou o brao de Aggie. Espere um minuto, Aggie. Por qu? Qual o problema? Ns temos de pensar numa histria para a sua me. Eu no posso contar a ela o que contei a 59

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voc. Ela vai pensar que eu sou maluca. No posso nem dizer o meu nome de verdade, porque ela vai querer ligar para os meus pais, e eu no quero que ela faa isso. Aggie franziu a testa. Acho que voc no deveria mentir para a minha me. No bom mentir, e, de qualquer modo, acho que voc seria apanhada. Minha me bem esperta. Ela vai descobrir num minuto. Quando as pessoas discordavam de Rose Rita, geralmente ela ficava furiosa. Mas nesse caso ficou duplamente furiosa, porque tinha orgulho de sua capacidade de criar libis e desculpas. Inventar desculpas difcil, e no a mesma coisa que contar mentiras. Voc precisa inventar uma histria na qual as pessoas acreditem. E Rose Rita era realmente capaz disso - na maior parte das vezes. Ela olhou irritada para Aggie. A sua me no a pessoa mais inteligente do mundo, eu aposto. E de qualquer modo, eu sou boa em inventar coisas. Ns s precisamos sentar e imaginar uma histria. Ento ns duas memorizamos, para que no haja nenhuma incoerncia. Foi a vez de Aggie ficar chateada. Ah, ? O que ns vamos dizer a ela? Esta a minha nova amiga, Rose Rita, que acabou de cair de um disco voador? No, boba. Ns no vamos contar uma coisa dessas. Vamos dizer alguma coisa que ela ache verdadeira. E ento ns telefonamos para o tio Jonathan e pedimos para ele dizer que tipo de feitio podemos fazer para obrigar a Sra. Bigger a contar o que fez com a Sra. Zimmermann. Certo? Aggie mordeu o lbio e franziu a testa. Respirou fundo e disse: Ah, certo. Mas se ns formos apanhadas, eu vou dizer que foi culpa sua. No vou levar uma bronca porque voc acha legal mentir para as pessoas. Rose Rita trincou os dentes. Eu no acho legal mentir. Mas ns precisamos, s isso. Agora ande. Ns vamos dizer o seguinte... Um sino comeou a tocar. Uma sineta aguda e estridente chamando as pessoas para o almoo na fazenda dos Sipes. Aggie comeou a se adiantar, mas Rose Rita agarrou seu brao e a arrastou para um arbusto. Ps os lbios junto da orelha dela e comeou a sussurrar.

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CAPTULO NOVE
A fazenda dos Sipes era grande e branca, com uma varanda larga, cercada de tela. Arbustos de espiria cresciam perto da varanda, e havia penias no quintal da frente. Uma grande macieira crescia num dos lados da casa, e num dos galhos havia um pneu de trator pendurado numa corda. Havia coisas de crianas espalhadas no quintal. Bastes de beisebol, bicicletas, velocpedes, quebra-cabeas, caminhezinhos e metralhadoras de plstico. Coisas assim. Mas quando Aggie abriu a porta da frente, Rose Rita ficou espantada ao ver como a casa era arrumada e limpa por dentro. Todas as madeiras brilhavam, e havia panos bordados ou de croch nas mesas, nos bas e nas prateleiras. Havia um tapete florido na escada e um relgio de prateleira tiquetaqueando no saguo. Havia um cheiro agradvel de comida no ar. Aggie levou Rose Rita direto cozinha e a apresentou me. A Sra. Sipes tinha o mesmo rosto comprido e as sobrancelhas preocupadas da filha, mas parecia bastante amigvel. Ela limpou no avental as mos cheias de farinha e cumprimentou Rose Rita calorosamente. Oi! Prazer em conhec-la! Eu estava pensando por que Aggie demorava tanto. Toquei o sino do almoo umas cinco vezes, e tinha praticamente desistido dela. Como voc disse que o seu nome? Rose Rita hesitou, s um segundo. Ah, Rosemary. Rosemary Potts. Que nome lindo! Oi, Rosemary! Como vai? Voc est visitando essa regio? Acho que nunca vi voc antes. Rose Rita se remexeu desconfortvel. 61

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Ah, no, a senhora no viu... porque eu s estou aqui de frias com... com a Sra. Zimmermann. - Rose Rita fez uma pausa. Ela amiga da minha famlia, uma grande amiga - acrescentou rapidamente. E - acrescentou Aggie. A Sra. No Sei das Quantas muito amiga da famlia de Rose... Rosemary, de verdade. S que a Sra.... a Sra.... Zimmermann - disse Rose Rita, dando um olhar irado para Aggie. Ah, sim. A Sra. Zimmermann. Bom, o velho Oley, a senhora conheceu ele, mame, ele deixou a fazenda para a Sra. Zimmermann, e ela e Rosemary vieram dar uma olhada, e ontem noite a Sra. Zimmermann entrou na floresta atrs da fazenda e desapareceu. - disse Rose Rita. Eu acho que ela se perdeu. Pelo menos no estou conseguindo ach-la em lugar nenhum, e estou ficando com medo. Rose Rita prendeu o flego. Ser que a Sra. Sipes acreditaria na histria? Ah, Rosemary! - exclamou a Sra. Sipes, abraando-a. Que coisa horrvel! Olhe, vou lhe dizer o que fazer. Vou telefonar para o xerife e ele vai mandar alguns homens para l, agora mesmo, para procur-la. Houve uma pessoa que se perdeu na floresta no ano passado, e eles a encontraram antes que se ferisse. No se preocupe. Sua amiga vai ficar bem. Por dentro Rose Rita soltou um suspiro de alvio. Odiava ter de mentir sobre o desaparecimento da Sra. Zimmermann, e (na verdade) estava morrendo de preocupao. Mas no sabia o que a Sra. Sipes diria se ela contasse que a Sra. Zimmermann tinha desaparecido no ar. Mais tarde, depois do telefonema para o departamento do xerife, Rose Rita estava sentada diante de uma comprida mesa de refeies com Aggie e mais sete crianas, alm da Sra. Sipes. Rose Rita ocupou a cabeceira, no lugar onde costumava ficar o Sr. Sipes. O Sr. Sipes estava fora, ia passar a noite em Petoskey, a negcios. Rose Rita olhou em volta da mesa. Era uma famlia de aparncia preocupada. Todos tinham rostos compridos e sobrancelhas erguidas. Havia crianas altas e baixas, cinco meninos e duas meninas (contando Aggie) e um beb numa cadeira alta. Sobre a mesa havia uma grande bandeja com carne em conserva, batatas, cebolas e cenouras, e havia mais legumes e bolinhos em duas bandejas fumegantes. Havia uma tbua de corte com po recm-assado e duas grandes jarras de leite. A Sra. Sipes fez uma orao agradecendo e ento todo mundo mergulhou na comida. Deixe Rosemary se servir primeiro - disse a Sra. Sipes. Ela nossa convidada, vocs sabem. Rose Rita levou um segundo para reconhecer seu novo nome. Na verdade levou um susto quanto algum empurrou uma tigela com pur de cenoura em sua direo. Ah... ... obrigada - murmurou, e se serviu. Mais tarde, quando todo mundo tinha se servido, a 62

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Sra. Sipes disse em voz alta e clara: Crianas, acho que devem saber que a Rosemary teve um acidente. A amiga com quem ela estava viajando se perdeu na floresta, e ns estamos tentando encontr-la. Mandamos a patrulha do xerife para fazer as buscas. Eu acho que qualquer pessoa que se perca naquela floresta deve ser idiota - disse um garoto alto, de cabelos pretos e encaracolados. Leonard! - disse a Sra. Sipes em voz chocada. Pode parar com isso imediatamente! - Em seguida ela se virou para Rose Rita e deu um sorriso simptico. Peo desculpas pelo meu filho maleducado. Diga, Rosemary, de onde voc vem? Nova Zebedee. uma cidadezinha perto da parte de baixo do estado. Provavelmente a senhora nunca ouviu falar. Acho que sei onde - disse a Sra. Sipes. Bom. Eu acho que melhor ns avisarmos aos seus pais. Eles vo querer saber o que aconteceu. Qual o nome do seu pai? Rose Rita olhou para a toalha da mesa. Estendeu o lbio inferior e pareceu o mais triste possvel. Meus pais morreram. Os dois. Eu moro com o meu tio Jonathan. Ele meu guardio legal, e o nome dele Jonathan Barnavelt, e mora na rua Alta, n 100. A Sra. Sipes pareceu preocupada e triste. Santo Deus, pobre menina! Quantos infortnios! Primeiros seus pais morrem, e agora acontece isso com voc. Diga, querida. Como aconteceu? Rose Rita piscou. Como aconteceu o qu? Como seus pais morreram? Desculpe eu puxar um assunto to triste nesse momento, mas no pude deixar de imaginar o que teria acontecido. Rose Rita fez uma pausa. Havia um brilho malicioso em seu olhar. Ela estava comeando a gostar da mentira. A princpio tinha sentido medo de ser descoberta, mas agora que a Sra. Sipes tinha engolido tanto a histria da amiga perdida na floresta quanto a da orfandade - para no falar do nome falso - Rose Rita comeou a pensar que ela engoliria qualquer coisa. E por dentro estava rindo de sua inteligncia ao ter inventado a parte sobre Jonathan ser seu guardio. Essa era boa, porque lhe permitiria telefonar para Jonathan e descobrir o que queria saber, sem mais delongas. Tinha pensado em dizer apenas que seus pais tinham morrido num acidente de carro, mas agora decidiu tentar uma coisa mais interessante. No faria mal. Meus pais foram mortos de um modo estranho. Veja bem, meu pai era guarda florestal. Costumava andar muito no mato para verificar se no havia incndios, esse tipo de coisa. Bom, um dia 63

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ele encontrou um dique de castores, e era um dique bem estranho - todo bagunado e estragado. Meu pai nunca tinha visto um dique de castor assim, nunca mesmo, e ficou imaginando por que tinha ficado daquele jeito. Bom, o que ele no sabia era que o dique tinha sido construdo por um castor com hidrofobia. E ento meu pai levou minha me para olhar o dique, e o castor mordeu os dois, e eles morreram. Silncio. Silncio mortal. Ento a irm de Aggie deu um risinho, e um dos garotos gargalhou. Nossa - disse Leonard numa voz alta e sarcstica. Eu achava que se um castor estivesse hidrfobo ele simplesmente ia correr para o mato e morrer. Voc no acha, Ted? - disse o garoto que estava sentado ao lado de Leonard. Nunca ouvi falar de ningum mordido por um castor com raiva. E, de qualquer modo, se foi isso que aconteceu de verdade, como voc ficou sabendo? Se seus pais foram mordidos e morreram, eles no iriam contar nada, no ? Rose Rita pde sentir o rosto ficando vermelho. Todo mundo estava olhando para ela, e ela se sentiu como se estivesse sem roupa nenhuma. Olhou intensamente para o prato e murmurou: Era um tipo de raiva muito rara. Mais silncio. Mais olhares fixos. Finalmente a Sra. Sipes pigarreou e disse: Rosemary, acho que melhor voc vir comigo um minuto, se no se importa. E Aggie, melhor vir tambm. Aggie se levantou e seguiu Rose Rita para fora da sala. Com a Sra. Sipes na frente, a pequena procisso macambzia subiu a escada e entrou num quarto na frente da casa. Rose Rita e Aggie sentaram-se lado a lado na cama, e a Sra. Sipes fechou a porta sem fazer barulho. Bom - disse ela, cruzando os braos e olhando sria para Rose Rita. Eu j ouvi histrias incrveis na minha vida, mas esta merece um prmio. Eu achei que tinha alguma coisa estranha na histria de voc ser rf, mas... Rosemary... a propsito, esse o seu nome de verdade? Rose Rita balanou a cabea. No, senhora - disse em voz lacrimosa. Rose Rita. A Sra. Sipes deu um leve sorrisinho. Bom, pelo menos bem parecido. Agora escute, Rose Rita - disse ela, olhando-a direto nos olhos , se voc est com algum tipo de problema, eu gostaria de ajud-la. No sei o que a levou a inventar aquela histria ridcula sobre o castor, mas voc precisa mentir melhor se quer crescer e ser uma trambiqueira, ou o que quer que voc deseje ser. Agora, voc acha que poderia me contar honestamente e com sinceridade o que aconteceu e por que voc est aqui? Rose Rita deu um olhar funesto para a Sra. Sipes. Imaginou o que ela diria se lhe contasse sobre o trecho de grama pisoteada sem rastros que levassem a lugar nenhum. 64

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Eu lhe disse, Sra. Sipes - disse Rose Rita, teimosamente. Eu disse que minha amiga, a Sra. Zimmermann, se perdeu, e no sei onde ela est. Juro por Deus. A Sra. Sipes suspirou. Bom, minha cara, eu acho que essa parte da sua histria pode ser verdadeira. Mas nunca ouvi uma mentira to atroz quanto aquela histria do castor, realmente nunca ouvi! Mordidos por um castor hidrfobo, imagine! E agora voc me diz que seu nome de verdade Rose Rita. Certo, vamos ter mais um pouco da verdade. Seus pais esto mortos ou vivos? Meus pais esto vivos - disse Rose Rita, numa voz opaca e desesperanada. E eles se chamam George e Louise Pottinger, e moram na rua da Manso n 39 em Nova Zebedee, Michigan. E eu sou filha deles. Realmente sou. Honestamente. Juro por Deus, quero cair mortinha se no for verdade. A Sra. Sipes deu um sorriso simptico para Rose Rita. Pronto. No mais fcil dizer a verdade? - No muito, pensou Rose Rita, mas no falou nada. A Sra. Sipes suspirou de novo e balanou a cabea. No entendo voc, Rose Rita. Honestamente no entendo. Se verdade que voc estava viajando com uma amiga da sua famlia, chamada Sra. Zimmermann... verdade sim - disse Rose Rita, interrompendo. A bolsa dela ainda est na mesa da cozinha naquela casa velha e suja, e provavelmente a carteira de motorista e um monte de outras coisas dela esto l dentro. Pronto. - Ela cruzou os braos e olhou ferozmente para a Sra. Sipes. Muito bem - disse a Sra. Sipes calmamente. Como eu estava dizendo, se essa parte da sua histria verdadeira, por que tentou esconder a identidade dos seus pais? Uma resposta brotou na cabea de Rose Rita, uma resposta que era em parte verdadeira. Porque o meu pai no gosta da Sra. Zimmermann. Ele acha que ela maluca, e se ela aparecer viva, meu pai nunca mais vai deixar eu ir a lugar nenhum com a Sra. Zimmermann de novo. Ah, acho que voc est sendo bastante dura com o seu pai. Eu no o conheo, claro, mas difcil acreditar que ele acharia a Sra. Zimmermann maluca s porque ela se perdeu na floresta. Um monte de gente se perde todos os dias. , pensou Rose Rita, mas se ele descobrisse que a Sra. Zimmermann era uma feiticeira, sem dvida iria subir nas paredes. Alm disso ele no pode nos ajudar. O tio Jonathan o nico que pode. Rose Rita se retorceu impaciente e enfiou o calcanhar no tapete. Estava se sentindo uma prisioneira. Se ao menos a Sra. Sipes se afastasse para ela poder ligar para o tio Jonathan e descobrir o que fazer com a Sra. Bigger! Ele poderia lhe dar uma frmula mgica, e tudo ficaria bem. Era tudo muito frustrante. Era quase como estar com as mos perto de alguma coisa e algum bater nas suas mos sempre que voc 65

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tenta pegar. Ela precisava daquele livro, do livro de magia com nome engraado. Mas no podia fazer nada enquanto a Sra. Sipes no a deixasse sozinha. Enquanto Rose Rita ficava ali fervendo por dentro, a Sra. Sipes arengou sobre responsabilidade e honestidade, e sobre como os pais so os melhores amigos se a gente lhes der uma chance. Quando Rose Rita se virou para ela, ela estava dizendo: ... por isso eu acho que o que temos de fazer agora ligar para os seus pais e dizer o que aconteceu. Eles vo querer saber que voc est bem. Depois eu vou de carro at a fazenda Gunderson para ver se est tudo bem. Voc provavelmente deixou a casa aberta, e h pessoas que podem entrar e pegar coisas, voc sabe. Depois disso s podemos esperar. - A Sra. Sipes foi sentar-se na cama perto de Rose Rita. Em seguida passou o brao por seus ombros. Desculpe ter sido to dura com voc, Rose Rita - disse em voz suave. Eu sei que voc deve estar muito perturbada pelo que aconteceu com sua amiga. Mas a polcia est l agora, revirando a floresta. Tenho certeza de que vo encontr-la. Grande chance, pensou Rose Rita, mas de novo ficou quieta. Se ao menos a Sra. Sipes entrasse no carro e fosse at a fazenda e a deixasse em paz! V embora, Sra. Sipes! V embora. Mas primeiro Rose Rita teve de ligar para os pais. No havia como se livrar disso. As trs desceram e a garota ligou para casa. A Sra. Pottinger atendeu, e de novo Rose Rita recitou a histria sobre como a Sra. Zimmermann havia desaparecido da fazenda Gunderson no meio da noite e provavelmente tinha se perdido na floresta. A Sra. Pottinger era o tipo de pessoa que se alterava facilmente, e quando soube do desaparecimento da Sra. Zimmermann, realmente ficou abalada. Mas disse para Rose Rita no se preocupar, que ela e o Sr. Pottinger iriam peg-la assim que pudessem, e insistiu em que Rose Rita ligasse para ela assim que houvesse alguma novidade sobre a Sra. Zimmermann. Ento a Sra. Sipes pegou o telefone e deu instrues sobre como chegar fazenda Sipes. Depois disso a Sra. Pottinger falou mais alguns minutos com Rose Rita, e desligou. E ento depois de mais um tempo, a Sra. Sipes entrou no carro e foi na direo da fazenda Gunderson. Rose Rita ficou na janela da frente, olhando, at o carro da Sra. Sipes desaparecer num morro. Aggie estava perto dela, com a habitual expresso preocupada. O que voc vai fazer agora? - perguntou Aggie. Vou ligar neste momento para o tio de Lewis, Jonathan. Se ele no souber o que fazer com a velha Sra. Bigger, ningum sabe! - Rose Rita sentiu-se empolgada. J se imaginava armada com um feitio e enfrentando a Sra. Bigger. Foi ao saguo e pegou o telefone. Olhou nervosa em volta, para se certificar de que nenhum dos irmos de Aggie estivesse vista. Aggie ficou ao seu lado, esperando ansiosa, enquanto ela pedia telefonista: 66

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Quero falar com Nova Zebedee, Michigan, nmero 865, por favor, telefonista. Residncia do Sr. Jonathan Barnavelt. Ligao a cobrar. Rose Rita e Aggie esperaram. Podiam ouvir a telefonista ligando para o nmero de Jonathan. Bzz. Bzz. Bzz. Oito vezes ela deixou tocar, depois falou, naquela voz cantarolada que Rose Rita conhecia muito bem: Desculpe, mas no atendem. Poderia ligar mais tarde? Sim - respondeu Rose Rita, numa voz opaca e desesperanada. Eu ligo depois. Obrigada. Em seguida desligou e sentou-se no banco ao lado da mesinha do telefone. Que droga! - disse com raiva. Que droga sem tamanho! Agora, o que ns vamos fazer? Talvez eles encontrem a Sra. Zimmermann na floresta - disse Aggie, com esperana. Estava tendo dificuldades para manter as mentiras de Rose Rita separadas da histria verdadeira, em sua cabea. Rose Rita s olhou para ela. Vamos tentar de novo - murmurou. Em alguma hora ele vai ter de estar em casa. Tentou mais trs vezes em dez minutos, mas a cada vez o resultado era o mesmo. Depois de um tempo a Sra. Sipes voltou. Estava felicssima, porque tinha encontrado a bolsa da Sra. Zimmermann na mesa da cozinha da casa de Oley, e na bolsa tinha encontrado a carteira de motorista da Sra. Zimmermann, as chaves do carro e um bocado de outros documentos. Finalmente estava convencida de que Rose Rita dizia a verdade. Rose Rita ficou feliz por ela estar convencida. Agora, se ao menos a Sra. Sipes fosse para algum canto distante da fazenda, para ela tentar ligar para Jonathan de novo! Mas a Sra. Sipes ficou em casa o resto do dia. Rose Rita se balanou no balano da varanda, jogou bola com Aggie e a ajudou a dar comida para as vacas e lavagem para os porcos. Quando no estava fazendo mais nada, roa as unhas. Por que a Sra. Sipes no sai? Havia s um telefone na casa, e como estava numa mesa no saguo, no era uma coisa privativa. A Sra. Sipes no era do tipo que iria ficar em cima de Rose Rita enquanto ela telefonava, mas poderia estar na sala ao lado, e o que faria se ouvisse Rose Rita perguntando a Jonathan qual seria o feitio para libertar a Sra. Zimmermann dos encantos de Gert Bigger? No, ela teria de estar sozinha para dar um telefonema desses, Rose Rita sabia disso. Esperou pela chance, que nunca veio. Naquela noite, enquanto Rose Rita e Aggie ajudavam a Sra. Sipes a preparar o jantar, o telefone tocou. Era a Sra. Pottinger. Parecia que o carro deles tinha quebrado na estrada. Havia alguma coisa errada com o veculo. O que quer que fosse, eles s poderiam chegar na manh seguinte. Havia alguma notcia da Sra. Zimmermann? No, no havia. A Sra. Pottinger disse que eles lamentavam o atraso, mas no havia como evitar. Chegariam quando conseguissem consertar o carro. Rose Rita sentia-se como um prisioneiro cuja execuo tivesse sido adiada. Agora teria mais tempo 67

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para tentar falar com o tio Jonathan! Ah, ande, tio Jonathan! - rezava baixinho. Da prxima vez esteja em casa! Por favor esteja em casa! Por favor! Rose Rita passou o fim da tarde jogando jogos de tabuleiro com Aggie e alguns irmos dela. Antes que percebesse, estava na hora de ir para a cama. Tomou banho, coisa de que precisava tremendamente, e ps um pijama limpo tirado de sua valise, que a Sra. Sipes tinha trazido da casa da fazenda. Quando Rose Rita estava limpa, a Sra. Sipes disse que ela dormiria na cama extra do quarto de Aggie. O quarto de Aggie era todo cheio de frufrus e babados, totalmente rosa, um quarto comum de menina. Havia um grande urso de pelcia na cadeira de balano no canto, e uma penteadeira com espelho redondo e alguns frascos de perfume. Mesmo sendo uma menina de fazenda que usava jeans boa parte do tempo, Aggie parecia feliz em ser garota. Disse que estava ansiosa para ir para os ltimos anos do ensino fundamental, e por namoros, bailes e coisas do tipo. Disse que era um alvio tirar algumas vezes os jeans e as botas que cheiravam a esterco e ir a um baile. Rose Rita imaginou se estaria pensando assim no prximo outono. Enquanto isso, tinha outras coisas em mente. Naquela noite ficou acordada, ouvindo os sons da casa, seu corao batia rapidamente, e ela se sentia muito nervosa. A famlia Sipes foi para a cama s dez, porque tinham de estar acordados s seis da manh para fazer suas tarefas. No eram permitidas excees. E considerando o fato de que havia oito filhos, a casa se aquietou bastante depressa. s dez e meia era possvel ouvir um alfinete cair no corredor. Voc est acordada, Rose Rita? - sibilou Aggie. Claro que estou, sua boba. Eu vou descer daqui a pouco e tentar ligar de novo para o tio Jonathan. Quer que eu v com voc? No. Se ns duas formos vamos fazer barulho demais. Fique fria e espere. Certo.

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Minutos se passaram. Quando Rose Rita finalmente teve certeza de que todos estavam adormecidos, saiu da cama e desceu na ponta dos ps at o telefone. Havia um armrio embutido no corredor perto do telefone, e felizmente o fio era comprido. Rose Rita levou o telefone para o armrio, fechou a porta e se agachou entre os casacos. Sussurrando o mais alto que ousou, pediu para a telefonista ligar para o nmero de Jonathan de novo. De novo ela tentou. Dez vezes, quinze, vinte vezes. No adiantava. Ele no estava - provavelmente ia passar a noite fora de casa. Rose Rita desligou o telefone e recolocou na mesa. Voltou na ponta dos ps at o quarto de Aggie. Como foi? No adiantou. Talvez ele tenha ido visitar a irm em Osee Five Hills. Ele faz isso de vez em quando, e eu no sei o nmero dela. Nem sei o nome dela. Ah, droga, o que ns vamos fazer? 69

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No sei. Rose Rita segurou a cabea com as duas mos e tentou pensar. Se pudesse sacudir alguns pensamentos para fora da cabea, daria um jeito. Tinha de haver um modo, tinha de haver... Aggie? Shhh. No to alto. Mame vai escutar. Rose Rita tentou sussurrar mais baixo. Certo. Desculpe. Ei, Aggie, escute. A Sra. Bigger mora na loja dela? Quero dizer, nos fundos, ou em cima? No. Ela mora a uns trs quilmetros estrada abaixo, numa casinha afastada da estrada. Por que quer saber? Aggie - disse Rose Rita num sussurro agitado , gostaria de me ajudar a invadir a loja da Sra. Bigger? Esta noite?

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CAPTULO DEZ
Assim que viu qual era o plano de Rose Rita, Aggie tentou recuar. Pensou em mil motivos para no ir loja da Sra. Bigger, naquela noite ou em qualquer outra. Elas poderiam ser apanhadas e mandadas para um reformatrio. A me de Aggie iria peg-las, expuls-las e contar aos pais de Rose Rita. A Sra. Bigger poderia estar l, escondida num armrio, esperando as duas. A loja estaria trancada, e elas no conseguiriam entrar. Poderiam ser mordidas pelo cachorro da Sra. Bigger. E assim por diante. Mas Rose Rita no ficou impressionada com os argumentos. S conhecia Aggie h pouco tempo, mas j sabia que ela vivia preocupada sem motivo. As pessoas preocupadas sem motivo sempre imaginam que coisas terrveis vo acontecer. Imaginam perigos onde os perigos no existem. Lewis era preocupado sem motivos, e vivia hesitando com tudo. Naquele momento Aggie estava agindo como Lewis. Para Rose Rita tudo parecia claro. A Sra. Bigger era uma bruxa, e vivia lendo livros de magia. Provavelmente tinha um exemplar do Marreta No-sei-das-quantas, o livro que Rose Rita precisava ter para salvar a Sra. Zimmermann. Poderia estar na casa dela, ou em algum lugar na loja. Era muito provvel que estivesse na loja, j que ela passava muito tempo l e provavelmente lia enquanto trabalhava. Afinal de contas, argumentou, ela havia encontrado aquele feitio enfiado num dos livros de contabilidade de Gert Bigger. Bom, se tinha encontrado isso, talvez encontrasse outras coisas. Rose Rita ignorou os furos em sua argumentao. No queria v-los. J estava comeando a ser levada pela idia de enfrentar a bruxa em seu covil. Imaginava-se armada com um grande livro no qual lia estranhos encantamentos srios, palavras mgicas que iriam pr a Sra. Bigger de joelhos e obrig-la a trazer a Sra. Zimmermann de volta de... do lugar para onde quer que a tivesse mandado. Claro que Rose Rita pensou que a Sra. Bigger podia ter usado magia para matar a Sra. Zimmermann. Bom, pensou sria, se ela fez isso, eu a obrigarei trazer a Sra. Zimmermann de volta - de volta dos mortos. E se no puder fazer isso, vou obrig-la a pagar pelo que fez. Uma raiva tremenda estava crescendo na mente de Rose Rita, uma raiva indignada. Odiava a mulher grandalhona e mal-educada e que vivia falando palavres, mentiras e 71

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grosseira. Daria um jeito nela, e de uma vez por todas. Mas enquanto isso tinha de persuadir Aggie a concordar com o plano. No era fcil. Argumentou e insistiu, mas Aggie era uma garota teimosa - quase to teimosa quanto Rose Rita. E Aggie era especialmente teimosa quando estava com medo. Certo, Aggie - disse Rose Rita, cruzando os braos e olhando-a furiosa. Se assim que voc , eu vou sozinha! Aggie pareceu magoada. Est falando srio? Verdade? - Rose Rita assentiu, carrancuda. . Tente me impedir. Na verdade Aggie poderia ter impedido Rose Rita facilmente, e Rose Rita sabia. Ela s precisava gritar, e a Sra. Sipes, que tinha sono muito leve, viria pelo corredor perguntando que confuso era aquela. Mas Aggie no gritou. Na verdade queria participar da aventura. Por outro lado, estava com medo. Venha, Aggie. Ns no vamos ser apanhadas, eu prometo. E se pusermos as mos num exemplar do livro de que eu falei, podemos dar um jeito na velha Sra. Bigger. Voc gostaria disso, no gostaria? A testa de Aggie se franziu. As sobrancelhas ficaram to preocupadas que quase se encontraram. Puxa, ainda no sei, Rose Rita. Voc tem certeza de que o tal livro vai estar l? Claro que no tenho certeza, bobona. Mas no vamos descobrir se ficarmos aqui a noite inteira. Venha, Aggie. Por favor! Aggie estava insegura. Bom, como ns vamos entrar? As portas e as janelas vo estar trancadas. A gente pensa nisso quando chegar l. Talvez a gente tenha de quebrar uma janela, ou alguma coisa assim. Vai fazer muito barulho. E voc pode se cortar com o vidro. Ento ns arrombamos a fechadura. As pessoas fazem isso o tempo todo nos filmes. Isso no um filme, a vida real. Voc sabe arrombar uma fechadura? Hein? Sabe? Aposto que no. Rose Rita se sentiu totalmente exasperada. Olha, Aggie, se a gente chegar l e no descobrir um modo de entrar, a gente pode desistir e vir para casa. Certo? E se houver um jeito de entrar, voc nem precisa entrar comigo. Pode ficar do lado de fora, vigiando. Venha, Aggie. Eu realmente preciso de voc. Que tal? Hein? Aggie coou a cabea e pareceu insegura. Promete que eu no vou ter de entrar com voc? E que, se a gente no puder entrar, a gente 72

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volta direto para c? Rose Rita fez uma cruz no peito, com o dedo. Prometo. Juro por Deus. Certo. Espere que eu vou pegar minha lanterna. Ns vamos precisar dela. No maior silncio possvel, Rose Rita e Aggie se vestiram e calaram os tnis. Aggie pegou uma lanterna comprida no armrio e remexeu na gaveta da cmoda at encontrar um velho canivete de escoteiro. Tinha um cabo de plstico enrugado, e dentro de uma pequena bolha de vidro no cabo do canivete havia uma bssola. Aggie realmente no sabia por que estava levando aquilo, mas achava que poderia ser til. Quando estavam prontas, as duas foram na ponta dos ps at a porta do quarto. Aggie ia na frente. Cuidadosamente abriu a porta, s uma fresta, e olhou para fora. Certo! - sussurrou. Venha atrs de mim. As duas seguiram pelo corredor e desceram a escada. Andavam com ps leves atravs de cmodos iluminados pelo luar, at chegarem porta dos fundos. A porta dos fundos estava aberta porque era uma noite quente, e a porta de tela no estava trancada. As duas saram, fechando suavemente a porta. Uau! - Rose Rita respirou fundo. Essa parte foi fcil. Aggie deu um sorriso tmido. . Eu j fiz isso antes. Eu costumava caar rs com meu irmo ali no riacho, mas mame pegou a gente e deu uma bronca. Desde ento eu no saio noite. Venha. Aggie e Rose Rita comearam a andar por uma estradinha esburacada que seguia entre dois campos arados. Pularam uma cerca e correram por uma trilha coberta de capim, paralela estrada principal. Rose Rita viu imediatamente que estavam indo pelo caminho por onde tinham vindo na vspera, quando Aggie a encontrou dormindo perto do milharal. Agora o milharal estava esquerda, farfalhando suavemente brisa da noite. As estrelas se apinhavam no cu, e grilos cricrilavam no capim alto. Em pouco tempo as garotas passavam pelo lugar onde haviam se conhecido. Ali estavam o olmo e a pedra de topo liso. As duas vinham conversando empolgadas, mas agora ficaram quietas. No estavam longe da loja da Sra. Bigger. No fim da estrada de cascalho elas pararam. Ali estava a mercearia de Gert Bigger, fechada para a noite. Uma lmpada amarela iluminava a porta da frente, e pelas janelas de vidro as duas puderam ver uma outra lmpada nos fundos da loja. O letreiro com o cavalo alado vermelho rangia suavemente ao vento, e as duas bombas de gasolina pareciam soldados montando guarda. Aqui estamos - sussurrou Aggie. 73

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. - Rose Rita sentiu algo se apertando no estmago. Talvez fosse um plano idiota. J ia perguntar se Aggie estava realmente a fim de continuar, mas engoliu os medos e atravessou a estrada. Aggie foi atrs, olhando em volta nervosamente. Parece estar tudo bem - disse Aggie quando as duas chegaram ao outro lado da estrada. O carro dela sempre fica parado ali quando ela est na loja, e agora no est. Bom! Voc acha que a gente deveria experimentar a porta da frente? Bom, se quiser, voc pode tentar. Mas tenho certeza de que vai estar trancada. Rose Rita subiu os degraus e sacudiu a porta. Estava trancada. Ela deu de ombros e desceu de novo correndo. Venha, Aggie. Ainda temos muitas opes. A noite est to quente que ela pode ter deixado uma janela aberta. Vamos ver as janelas. - Rose Rita podia sentir a coragem e o otimismo habitual voltando. Tudo ficaria bem. Achariam um jeito de entrar. Aparentemente o otimismo de Rose Rita era contagioso. Aggie se animou e ficou confiante - para ela. Ei, uma boa idia! Certo, vamos ver. Enquanto passavam pelo lado da loja, as garotas ouviram um som alto. Ali, atrs da cerca, estava aquela pobre galinha branca e desenxabida. Parecia ainda mais fraca e em pior estado do que quando Rose Rita tinha visto na vspera. A velha Gertie deveria aliment-la, pensou Rose Rita. Como antes, a galinha estava muito agitada. Corria de um lado para o outro junto da cerca, cacarejando e batendo as asas. Ah, fique quieta! - sibilou Rose Rita. Ns no vamos cortar a sua cabea! Fique calma, pelo amor de Deus! As duas garotas comearam a inspecionar as janelas na lateral da casa. As do primeiro andar estavam fechadas, e era provvel que todas estivessem trancadas tambm. S para se certificar, Rose Rita subiu num caixote de laranja e experimentou empurrar uma das janelas. Ela no se mexia um centmetro. Que droga! - grunhiu enquanto descia do caixote. Ah, no desista ainda! - disse Aggie. Ns no experimentamos... Epa! Cuidado! Rose Rita girou a tempo de ver um carro passando. Os faris percorreram a lateral da loja e sumiram. Se o motorista estivesse prestando ateno, teria visto duas figuras paradas junto da loja. Mas aparentemente no tinha percebido. Rose Rita sentiu-se exposta, como se fosse um peixe num aqurio. Sentiu o perigo do que estava fazendo. Venha - falou puxando nervosamente o brao de Aggie. Vamos ver nos fundos. As duas foram para a parte de trs da loja. A pequena galinha branca, que jamais tinha parado de 74

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cacarejar desde que elas haviam chegado, continuou assim at que as duas desapareceram no canto da construo. Rose Rita ficou feliz quando ela finalmente se calou. Aquilo estava comeando a deix-la nervosa. As duas garotas experimentaram a porta dos fundos. Estava trancada. Depois recuaram e examinaram a parede de trs da casa. As janelas do primeiro andar tinham grossas grades de ferro provavelmente eram as janelas do depsito, onde as mercadorias eram guardadas. Havia uma janela no segundo andar, e - Rose Rita recuou para ter certeza - sim, estava aberta! No escancarada, mas com uma fresta. Uau! - disse Rose Rita, apontando. Est vendo aquilo? Aggie ficou em dvida. Estou, mas no sei como ns poderamos passar por uma fresta daquelas. Eu no vou passar pela fresta, idiota! Aquela fresta significa que a janela no est trancada. Ento, se eu subir l, posso abrir. Como voc vai fazer isso? - Rose Rita olhou em volta. Ainda no sei. Vejamos se h alguma coisa em que eu possa subir. Rose Rita e Aggie examinaram o quintal dos fundos da loja de Gert Bigger durante um tempo, mas no encontraram nenhuma escada. Havia um telheiro de ferramentas, mas estava trancado com cadeado. Rose Rita voltou janela e ficou olhando, como se fosse uma coruja. Coou o queixo. Havia uma macieira perto da loja, e um dos galhos quase tocava o parapeito da janela que ela queria. Mas Rose Rita era experiente em subir em rvores, e sabia que o galho comearia a se curvar assim que ela tentasse subir nele. Quando chegasse perto do fim do galho ele estaria curvado at embaixo. De modo que no adiantava. Por outro lado havia uma trelia pregada lateral da casa. Subia at perto da janela. Se ela pudesse subir na trelia, talvez pudesse agarrar o parapeito e se alar. Valia a tentativa. Respirou fundo e flexionou as mos. Foi at a trelia. Estava coberta por uma trepadeira espinhenta, mas havia lugares, aqui e ali, onde era possvel colocar as mos. Ps um p numa ripa e uma das mos em outra. Apoiou o peso na trelia e ficou parada, para ver o que acontecia. Pregos guincharam e a trelia comeou a se soltar da parede. No parece bom - disse Aggie, torcendo a boca numa expresso muito preocupada. Se voc subir mais, vai quebrar o pescoo. Rose Rita ficou quieta. A trelia ainda estava presa parede, por isso ela ps o outro p mais acima. Depois o outro, e outra mo. Com um barulho alto, estalando, guinchando, a trelia se inclinou preguiosa para o lado. Pregos e pedaos de madeira quebrada caram no cho. Rose Rita se livrou dos 75

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destroos e pousou de p. Aggie, com um gritinho, largou o canivete no capim e correu para perto de Rose Rita. Encontrou-a ali parada, chupando o corte num polegar e olhando cheia de dio para a trelia arruinada. Droga de espinhos! - grunhiu ela. Puxa, ela vai ficar fula da vida! - disse Aggie. Quero dizer, a Sra. Bigger. Rose Rita no estava escutando. Estava imaginado se poderia escalar a lateral da casa. O segundo andar no era muito alto, e as tbuas brancas pareciam que dariam apoio para as mos. Tentou, mas escorregou para baixo. Tentou de novo, com o mesmo resultado. Ficou ali parada, ofegando e vermelha. Pela primeira vez duvidou da sensatez de seu plano. Vamos para casa - falou amarga. Sentia as lgrimas ardendo nos olhos. Voc j vai desistir? - perguntou Aggie. Puxa, no acho boa idia. Ns ainda no olhamos do outro lado da loja. Rose Rita estremeceu e olhou para Aggie. Ela estava certa! Rose Rita estivera to envolvida no problema da janela do andar de cima que tinha se esquecido do outro lado da casa, o lado que ainda no tinham verificado. A esperana e o otimismo voltaram. Certo. Vamos olhar - disse, rindo. Do outro lado da loja havia arbustos densos crescendo perto das janelas, mas havia um pequeno tnel entre eles, por onde era possvel passar se voc se encolhesse um pouco. Rose Rita e Aggie se abaixaram e passaram debaixo dos arbustos. Olharam para cima e viram que as janelas desse lado tinham grades e cadeados, como as de trs. Mas perto do cho havia uma entrada para o poro. Daquelas antigas, com duas portas de madeira inclinadas. Aggie apontou a lanterna para a porta. Havia um par de elos de metal onde as portas se encontravam. Obviamente se destinavam a um cadeado, mas no havia cadeado. A porta estava destrancada. Cautelosamente Rose Rita pegou a ala de uma das pesadas portas de madeira. Levantou-a, e um cheiro de terra e mofo subiu s suas narinas. Era como o hlito de uma tumba. Rose Rita estremeceu e recuou. Soltou a porta. Ela caiu com um barulho alto. Aggie lanou-lhe um olhar apavorado. O que foi, Rose Rita? Voc viu alguma coisa? Rose Rita passou uma das mos pela testa. Sentia-se tonta. Eu... no, no vi, Aggie, s... s fiquei com medo. No sei por qu, mas fiquei. Acho que sou uma medrosa, s isso. Engraado, no ? - disse Aggie, enquanto olhava para a porta. Todas aquelas barras e trancas e tudo mais, e ela deixa isso aqui aberto. estranho. 76

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. Talvez ela ache que ningum vai xeretar debaixo desses arbustos. Rose Rita percebia que essa era uma explicao muito fraca, mas era a nica em que podia pensar. Havia alguma coisa muito estranha naquela porta aberta. Ela simplesmente no conseguia deduzir. De repente pensou uma coisa. Pegou de novo a porta do poro e abriu inteiramente. Abriu o outro painel tambm. Depois pegou a lanterna com Aggie e entrou na abertura escura. No fundo de um curto lance de degraus de pedra encontrou uma porta preta com uma janelinha coberta de teias de aranha. Ps a mo na maaneta de porcelana e viu que estava surpreendentemente fria. Virou a maaneta e empurrou cautelosamente. A princpio achou que a porta estivesse trancada, mas quando empurrou comj mais fora ela se abriu com um rangido alto e perplexo. Dentro do poro estava uma escurido de breu. Rose Rita passou o facho da lanterna e viu formas vagas acocoradas no escuro. Voc est bem? - gritou Aggie nervosamente. , eu... acho que sim. Olhe, Aggie. Fique a, de vigia. Eu vou entrar e dar uma olhada. No fique muito tempo. No se preocupe, no vou ficar. Vejo voc depois. Certo. Rose Rita se virou e apontou a lanterna para cima. L estava Aggie, com sua expresso preocupada. Estava acenando levemente. Rose Rita engoliu em seco e pensou na Sra. Zimmermann. Virou-se e entrou.

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Enquanto atravessava o frio cho de pedra, olhava nervosamente de um lado para o outro. Num canto havia uma fornalha. Com os braos de metal erguidos, parecia uma espcie de monstro. Perto havia um freezer que fez Rose Rita pensar num tmulo. Riu nervosa. Por que tudo parecia to assustador? Aquele era um poro perfeitamente comum. No havia nenhum fantasma ou monstro. Continuou andando. Num canto distante do poro encontrou uma escada de madeira. Subiu lentamente. Os degraus estalavam debaixo dos seus ps. No topo havia uma porta. Ela abriu e olhou para fora. Estava na loja. Havia mercadorias empilhadas em fileiras sombrias. Latas, garrafas, frascos, meio iluminados pela fraca lmpada acesa acima da caixa registradora. Do lado de fora da janela da frente passou um carro. 78

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Rose Rita podia ouvir um relgio tiquetaqueando devagar, mas no podia v-lo. Atravessou a sala e abriu uma porta. Ali havia uma escada para o segundo andar. Comeou a subir. Na metade da escada Rose Rita viu uma coisa que a fez parar: um quadro pendurado com a frente virada para a parede. Curiosa, ela o virou. O quadro mostrava um santo com aurola. Ele estava segurando uma cruz e olhando para o cu com olhos grandes e msticos. Rapidamente Rose Rita virou o quadro de novo para a parede. Um tremor violento passou por seu corpo. Por que tinha ficado com tanto medo? No sabia. Quando tinha se acalmado, continuou a subir. No topo da escada havia um corredor em forma de L, e na metade dele uma porta. Havia uma chave na porta. Ela virou-a, e a porta se abriu. Rose Rita circulou o facho da lanterna, e descobriu que estava num quarto pequeno. Havia um interruptor perto da porta. A mo de Rose Rita foi na direo dele, mas ento ela parou. Seria uma coisa ruim acender a luz? Olhou para a janela. Era a nica no quarto, a janela que ela havia tentando alcanar subindo pela trelia. A janela dava para a massa escura de rvores atrs da loja. Gert Bigger estava a quilmetros de distncia. Se eu acender a luz, pensou Rose Rita, as pessoas vo achar que a velha Gertie est aqui em cima contando o dinheiro. Apertou o interruptor e comeou a olhar em volta. Era um quarto muito comum. A nica coisa estranha era que parecia que algum morava ali, mas ocorreu a Rose Rita que talvez Gert Bigger ficasse ali durante o inverno, ou nas noites em que o tempo estivesse to ruim que fosse impossvel ir para casa. Num canto havia uma pequena cama de ferro. Era pintada de verde, e as florezinhas de ferro fundido nas barras da cabeceira tinham toques de rosa. Perto havia um armrio sem porta. Vestidos comuns pendiam nos cabides, e no cho havia meias de nilon emboladas, perto de um par de sapatos pretos, de senhora. Havia uma prateleira no armrio, e alguma coisa parecida com um cobertor dobrado em cima dela. Nada de incomum. Atravessou o quarto e examinou a penteadeira. Havia um espelho em cima, e na frente do espelho uma coleo de frascos. Loo Jergens, Noxzema, loo Ponds, um grande vidro azul de perfume Evening in Paris. Sobre o centro de mesa, de linho branco, havia uma pina, pentes e escovas, pedaos de leno de papel e pequenos cachos de cabelos castanhos escuros. Havia tambm uma caixa de lenos de papel. Rose Rita se virou e olhou o quarto. Haveria mais alguma coisa ali? Sim. Sobre uma mesa baixa perto da cama estava um livro grande. Um livro grande e pesado com capa de couro trabalhado. As pginas tinham bordas douradas, e havia complicados desenhos dourados na lombada e na capa. Um marcador vermelho e manchado se projetava do livro. Rose Rita podia ouvir o prprio corao batendo. Engoliu em seco. Seria esse? Chegou mais perto 79

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e virou a capa grossa. Ficou desanimada. No era o livro que ela queria. Era algo chamado Uma enciclopdia de antiguidades judaicas, do Reverendo Merriwether Burchard, D.D., D. Lit. Bem, pelo menos era algum tipo de livro. Rose Rita comeou a folhe-lo. O livro era impresso em colunas duplas com letras pretas minsculas, e cheio de gravuras escuras e misteriosas. Segundo as legendas, as imagens mostravam o Templo de Salomo, a Arca da Aliana, a Pia de Bronze, o Candelabro de Sete Braos e coisas assim. Rose Rita sabia o que eram algumas das imagens. Havia gravuras assim na Bblia de sua av. Bocejou. Parecia um livro bastante chato. Olhou em volta e suspirou. Certamente aquilo ali no era o antro de uma feiticeira. Talvez estivesse errada quanto a Gert Bigger ser bruxa. Rose Rita percebeu, com o corao apertado, que sua teoria sobre a bruxa se baseava em muitas suposies. A Sra. Bigger podia ter uma foto de Mordecai Hunks na parede, mas o que isso provava? Quanto foto que a Sra. Zimmermann tinha encontrado, poderia ser apenas coincidncia. E quanto ao estranho desenho e aos estranhos hbitos de leitura da Sra. Bigger, bom, ela podia ser uma daquelas pessoas que querem ser feiticeiras. Uma vez a Sra. Zimmermann tinha dito a Rose Rita que havia muita gente que adoraria ter poderes mgicos, ainda que no houvesse uma chance em um milho de consegui-los. Pessoas assim leriam livros de magia na esperana de ser mgicos, no ? Bom, no ? Comeou a imaginar se no tinha cometido um erro terrvel. Algumas coisas estranhas aconteceram com ela e a Sra. Zimmermann, mas isso no significava que a velha Sra. Bigger tivesse feito com que acontecessem. Pegou a lanterna na cama e estava para descer quando ouviu um barulho. Um leve som raspado na porta do quarto. O terror agarrou Rose Rita por um instante, e ento ela se lembrou de uma coisa que a fez rir. A Sra. Bigger tinha um cachorro. Um pequeno cachorro preto. Provavelmente ela o havia trancado dentro da loja para passar a noite. Com um suspiro de alvio, Rose Rita abriu a porta. Era mesmo o cachorro. Ele trotou pelo quarto e pulou na cama. Rose Rita sorriu e se virou para a porta. Mas parou de novo, porque o cachorro tinha feito um som muito estranho. Um som que parecia um ser humano tossindo. Algumas vezes os animais fazem sons humanos. Os gritos dos gatos, em certas ocasies, parecem o choro de um beb. Rose Rita sabia disso, mas mesmo assim o som a fez parar. Os plos na sua nuca se eriaram. Ela se virou lentamente. Ali, na cama, estava sentada Gert Bigger. Sua boca brutal parecia fixa no sorriso mais maligno.

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CAPTULO ONZE
Rose Rita estava no escuro. Sentiu uma leve presso nos olhos e soube que havia algo cobrindoos, mas no sabia o que era. Teria levantado a mo para descobrir os olhos, mas no pde. Suas mos estavam cruzadas sobre o peito e, mesmo podendo senti-las, ela no podia mov-las. No podia mover nenhuma parte do corpo, nem podia falar, mas podia ouvir e sentir. Enquanto estava ali parada, uma mosca - parecia uma mosca - pousou na sua testa e andou por todo o seu nariz antes de sair zumbindo. Onde ela estava? Provavelmente no quarto acima da loja de Gert Bigger. Parecia que estava deitada numa cama, pelo menos. E havia um cobertor, ou algo parecido com um cobertor, em cima de seu corpo. Era pesado, e o quarto estava quente e imvel. Minsculos riachos de suor desciam pelo seu corpo. Por que no conseguia se mexer? Estava paralisada, ou o que seria? Ento lhe voltou, como um pesadelo, o terror que tinha sentido ao ver Gert Bigger sentada na cama, olhando-a com ar de zombaria. Ela devia ter desmaiado, porque no conseguia lembrar nada depois disso. Ouviu o estalo de uma fechadura. Uma porta se abriu. Passos pesados atravessaram o quarto e pararam perto da sua cabea. Uma cadeira rangeu. Bem, bem, bem. E como voc est, Srta. Enxerida? Hein? No quer falar comigo? Isso no educado. Voc sabe, sou eu quem deveria me sentir ofendida pelo modo como voc invadiu isso aqui e remexeu em tudo. Voc no estava tentando descobrir se eu era uma feiticeira? Bom, pode relaxar. Eu sou. Gert Bigger riu, e no foi o tipo de riso que se esperaria de uma mulher grandalhona como ela. Era um risinho agudo e minsculo. Rose Rita pensou que parecia a gargalhada de uma pessoa louca. Sim, senhora - prosseguiu Gert Bigger. Tudo comeou quando aquele velho idiota do Gunderson passou aqui uma noite. Ele era meio maluco, e comeou a falar de um anel mgico que tinha encontrado na fazenda. Bom, a princpio eu s achei que ele estava de besteira, mas depois comecei a pensar: e se fosse verdade? Veja bem, eu sempre quis ser capaz de fazer magia. Estudei um bocado. 81

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Bom, depois que o velho Oley bateu as botas, eu invadi a casa dele e procurei at encontrar o anel. Agora ele est no meu dedo. Voc leu naquele livro o que o tal de Burchard falou sobre ele? tudo verdade, veja bem, cada palavra. Aqui, deixe-me ler para voc. Rose Rita ouviu o som de dedos folheando as pginas de um livro. Aqui est, onde eu pus o marcador. Voc deve ter visto quando estava xeretando, ainda que algumas vezes gente enxerida como voc no veja o que est bem debaixo do nariz. - Ela deu um risinho de novo. Pronta? Aqui est.... Nenhum relato das antiguidades judaicas seria completo sem mencionar o lendrio anel do rei Salomo. Segundo o grande historiador Flavius Josephus, o rei Salomo possua um anel mgico que lhe permitia fazer muitas coisas maravilhosas. O anel lhe dava o poder de teleportao, isto , a capacidade de ir de um lugar a outro sem ser visto. Conferia-lhe a capacidade da feitiaria e da adivinhao, e lhe permitia humilhar os inimigos transformando-os em animais inferiores. Desse modo, dizem, o rei Salomo derrotou o rei dos hititas, quando o transformou num boi. O anel tambm permitia que Salomo mudasse sua prpria forma vontade - dizem que a preferida por ele era a de um pequeno cachorro preto, em cuja forma ele espionava os inimigos e descobria muitos segredos. Mas o maior poder do anel era o que Salomo, o mais sbio dos homens, jamais quis usar. Se o dono quisesse, o anel poderia dar vida longa e grande beleza. Mas para obter esse dom o usurio precisava invocar o demnio chamado Asmodeu. Talvez seja por isso que Salomo se recusou a usar esse poder do anel. Porque, pelo que nos foi dito, aquele que invoca o demnio... O livro se fechou com fora. J chega, reverendo - murmurou Gert Bigger. Bom, a est voc, Srta. Enxerida. No interessante? Mas vou dizer o mais interessante de tudo. Voc veio aqui exatamente na hora certa, veio mesmo. Eu ia fazer alguma coisa com voc quando a peguei xeretando na minha saleta dos fundos, mas mais tarde falei comigo mesmo: ela vai voltar! E voc realmente voltou, voltou, voltou mesmo! - Gert Bigger soltou um riso agudo. Eu deixei aberto o cadeado do poro, e voc entrou direitinho, sua pequena idiota. Bom, voc vai descobrir como se meter com bruxas. Florence descobriu, e eu ainda no terminei com ela, ainda falta muito. - Ela fez uma pausa e soltou um som desagradvel, como uma cusparada. Tfff! Ah, eu sabia muito bem, sabia muito bem o que ela queria quando apareceu aqui, fingindo que estava sem gasolina! Eu sabia sobre ela e toda aquela macaqueao de magia dela, aquele diploma de faculdade e coisa e tal, e disse a mim mesma: ela est atrs do anel! Fiquei muito preocupada, porque no sabia como lidar direito com o anel, a no ser pelo truque do cachorro preto. Bom, depois que vocs foram para o norte eu aprendi. Mandei uma fotografia para l, e fui eu quem voc viu no quarto de Florence. Alm disso eu apareci no banco de trs do carro de vocs por alguns segundos. Matei voc de susto, no foi? - Ela deu um riso estridente. Depois, aps outra pausa, continuou num 82

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tom mais sombrio: Bom, diverso diverso, mas eu cansei de brincar. Eu tenho Florence, e vou dar um jeito nela de uma vez por todas, de modo que ela nunca consiga pegar o meu anel, nunca! Claro - acrescentou ela , eu tenho um ressentimento especial porque ela arrasou minha vida. Se eu e Mordy tivssemos nos casado, minha vida teria sido melhor. O velho com quem casei me batia. Voc no sabe como isso. No sabe mesmo. - A voz de Gert Bigger ficou embargada. Ser que estava chorando? No dava para Rose Rita saber. Gert Bigger continuou arengando em sua voz dura e raivosa. Explicou que tinha posto Rose Rita sob um feitio de morte. Quando amanhecesse ela morreria. Encontrariam seu corpo rodeado pela parafernlia da magia de Gert Bigger. Mas Gert Bigger teria ido embora. Na verdade no existiria mais Gert Bigger, porque ela seria uma jovem linda. Tinha tudo planejado: iria embora para outro lugar e mudaria de nome. Tinha sacado todo o seu dinheiro do banco - estava no cofre do andar de baixo. Com um novo nome e uma nova vida ela poderia comear a compensar as coisas horrveis que tinham lhe acontecido. E antes de ir embora acertaria as contas com a Sra. Zimmermann, de uma vez por todas. Assim que terminou de falar, Gert Bigger saiu do quarto e trancou a porta. Rose Rita ficou olhando desesperanada para a escurido ao redor. Pensou em Aggie. Aggie era sua nica esperana. Rose Rita no tinha idia de quanto tempo havia se passado desde que tinha deixado Aggie perto da porta do poro. Esperava que Gert Bigger no a tivesse capturado tambm. Rezou, ainda que sua boca permanecesse fechada e nenhum som sasse. Por favor, Deus, ajude Aggie a me encontrar. Talvez ela consiga ajuda antes de ser tarde demais. Um longo tempo se passou. Pelo menos pareceu um longo tempo, ainda que Rose Rita no tivesse como saber quanto. Seu relgio ainda estava no pulso, tiquetaqueando, mas no lhe adiantava. Como saberia quando fosse amanhecer? Saberia quando estivesse morta. Tic-tic-tic-tic. Rose Rita pde sentir o corpo entorpecendo. No podia sentir mais as mos nem o peito. Teve uma viso horrvel de si mesma como uma cabea cortada, sobre um travesseiro. Era um pensamento to medonho que ela tentou se livrar dele, mas continuava voltando. Por favor, Deus, mande Aggie, mande algum. Tic-tic-tic-tic. Tr-rrr-rrrim. Uma campainha estava tocando. Tocou vrias vezes, e ento Rose Rita ouviu o tilintar do sininho em cima da porta da loja. Depois disso no ouviu mais nada. Silncio. Mais tempo se passou. Ento Rose Rita ouviu a fechadura do quarto estalar. Passos, e o estalo de uma cadeira quando uma pessoa pesada se sentou.

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Minha nossa, preciso todo tipo de coisa para fazer um mundo! - disse Gert Bigger. Com quem voc acha que eu estive falando? Adivinhe. Desiste? Com a Sra. Sipes, que mora aqui perto. Ela e a filha... Aggie, eu acho que o nome. As duas estavam abaladas porque Aggie disse que eu seqestrei voc. Imagine! - Gert Bigger deu um risinho. Elas at trouxeram um policial junto para revistar a loja. Bom, eu conheo os meus direitos. Ele no tinha um mandado de busca, e eu falei isso a ele. Eu falei: eu sei os meus direitos e voc no pode entrar, e no, eu no sei nada sobre nenhuma garotinha! E pronto! Imagine o desplante deles, vindo assim! - Gert Bigger gargalhou de novo. A cadeira estalou enquanto ela balanava para trs e para a frente, gargalhando. A minscula chama de esperana se apagou na mente de 84

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Rose Rita. Ela ia morrer, e no havia nada que ningum pudesse fazer a respeito. Gert Bigger saiu do quarto, e houve um outro longo silncio escuro. Rose Rita continuava ouvindo sons baixos, mas no podia deduzir o que eram. Finalmente a porta se abriu de novo, rangendo, e ela ouviu Gert Bigger andando pelo quarto. Estava murmurando sozinha, e houve o som de gavetas abrindo e fechando. A bruxa estava fazendo as malas, preparando-se para ir embora. Depois do que pareceu um longo tempo, Rose Rita ouviu os sons de uma mala sendo fechada. Gert Bigger foi at a cadeira perto da cabeceira da cama e se sentou de novo. Como est indo? Hein? J est sentindo alguma coisa? Esse feitio vem aos poucos, pelo que dizem. Mas s termina ao amanhecer, e ainda falta muito. Certo, agora. Eu estou pronta para ir. Ainda no cuidei de Florence, mas acho que farei isso na sada. Quero que ela veja como eu vou ficar depois de ter me transformado. E sabe de uma coisa? Vendo como voc est to boazinha e quieta, vou deixar que voc veja meu pequeno nmero de mudana. Bom, claro que de certa forma estou brincando, porque no posso deixar realmente que voc me veja. Eu teria de tirar essas coisas dos seus olhos, e isso quebraria o feitio, e ns no podemos deixar que isso acontea, no ? No, senhora. Mas eu digo o que vou fazer. Vou ficar sentada nesta cadeira e invocar o velho Asmodeu, e voc poder ouvir a voz dele. Que tal? Vejamos agora, o que que eu fao? Ah, sim... Gert Bigger bateu palmas trs vezes e disse numa voz autoritria: Mande Asmodeu a mim! Agora! A princpio nada aconteceu. Depois, lentamente, Rose Rita comeou a sentir a presena de uma coisa maligna. A sensao voltou ao seu corpo. Sua carne estava coberta de arrepios, e ela sentiu frio. O ar ficou denso, e era difcil respirar. Na escurido uma voz spera e cheia de sussurros falou: Quem invoca Asmodeu? Eu invoco. Estou usando o anel do rei Salomo, e quero mudar de forma. Quero ser jovem e linda, e quero viver mil anos. - Gert acrescentou rapidamente: Mas no quero envelhecer. Quero ficar jovem o tempo todo. Assim seja - disse a voz sussurrante. Assim que a voz sussurrante parou de falar, Rose Rita ouviu um som fraco. Era como algum largando uma moeda no cho. Depois houve um som parecido com um vento forte rugindo no quarto. O cmodo estremeceu, como se o cho debaixo da casa estivesse se sacudindo. Rose Rita ouviu todo tipo de estalos e sons chacoalhantes. A cama tremeu, e a coisa que estava sobre seus olhos caiu. Ela se sentou e balanou a cabea, grogue. Olhou em volta. Onde estavam seus culos? O que Gert Bigger tinha feito com eles? Tateou na mesinha-de-cabeceira e os encontrou. Colocou-os e olhou em volta. Gert Bigger tinha sumido. Rose Rita no tinha ouvido quando ela saiu, e a chave estava do lado de 85

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dentro da porta. Na cama, ao lado, Rose Rita viu dois dlares de prata. Deviam ser as coisas que estavam sobre seus olhos. E ela descobriu que estava deitada sob um grosso cobertor de l. O cobertor tinha uma borda branca e uma grande cruz branca no meio. Rose Rita sabia o que era. Tinha ido a um enterro na igreja catlica de Nova Zebedee, e tinha visto um caixo coberto com um cobertor exatamente assim. Com um tremor violento jogou a coisa para longe e se sentou. Sentiu-se enjoada, como se tivesse ficado de cama, com gripe, durante duas semanas. Quando tentou se levantar, sentou-se de novo subitamente. O suor descia pelo rosto. Enquanto olhava tonta em volta, ocorreu-lhe imaginar o que tinha acontecido com a Sra. Bigger. Provavelmente tivera o desejo concedido, e estava em Holywood, vivendo com Lana Turner, Esther Williams e todo aquele pessoal. Rose Rita no sabia, e no se importava. Estava tonta, e no conseguia parar de tremer. Sua cabea parecia leve como um cesto de vime. Por fim, com um esforo, forou-se a ficar de p. De repente se lembrou de alguma coisa, uma coisa que a havia deixado perplexa. Aquele som, como uma moeda caindo no cho. O que era? Ficou de quatro e olhou debaixo da cama. E naquele momento ouviu, vindo de baixo, batidas terrveis. A campainha tocou umas oito vezes, e uma voz abafada gritou: Abra! Abra em nome da lei! Eles estavam de volta! Aggie, sua me e os policiais! Rose Rita olhou para a porta. E se a Sra. Bigger tivesse deixado o anel? No seria fantstico descer a escada e encontrar Aggie tendo no punho fechado o anel do rei Salomo? Rose Rita se curvou e tateou a poeira debaixo da cama. Ali estava! Estendeu a mo e ps a ponta do dedo no meio do anel. Puxou o anel e o fechou dentro do punho. E com isso aconteceu uma coisa. Um tremor atravessou seu corpo, e ela se sentiu... bem, estranha. Sentiu-se orgulhosa, amarga e com raiva, com raiva das pessoas que tinham vindo arrast-la para a sua vida antiga. Certo, Sra. Bigger trovejou a voz. Ns vamos contar at dez e arrombamos a porta! Um... Rose Rita se levantou e olhou ferozmente para a porta do quarto. A expresso em seu rosto era to cheia de dio que ela nem se parecia consigo mesma. Havia uma luz selvagem em seus olhos. Ento eles estavam vindo para lev-la! Bom, teriam de peg-la primeiro. Correu at a porta e a destrancou. Com o anel ainda dentro da mo, partiu pelo corredor. Na extremidade do corredor havia uma porta entreaberta, e ela podia ver uma escada para baixo. No era a escada por onde tinha subido, era outra, dando nos fundos da casa. Correu para ela. Seis... sete... Desceu a escada correndo. Embaixo havia uma porta com tranca e corrente. Furiosa, mas sem largar o anel por um segundo, Rose Rita abriu a tranca e os trincos. 86

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Dez! Houve um barulho alto e uma balbrdia de vozes gritando. No meio daquilo tudo Rose Rita ouviu Aggie gritando: Rose Rita, voc est bem? Rose Rita hesitou. Olhou depressa para a frente da loja, de onde vinha todo o barulho. Depois seu rosto se endureceu, e ela apertou o anel com mais fora. Virou-se e correu, passando pelo telheiro de ferramentas e pelo varal de roupas, em direo escura massa de rvores que chegavam perto do quintal dos fundos de Gert Bigger. A sombra dos pinheiros pareceu se expandir e engoli-la.

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CAPTULO DOZE
Rose Rita corria pela floresta, os ps batendo no cho com fora. Retalhos da paisagem passavam para trs, galhos e tocos, cogumelos cobrindo troncos escuros. Corria por um caminho tortuoso coberto de agulhas de pinheiro marrons, um caminho que entrava cada vez mais na floresta. Algumas vezes caa ou batia com os tornozelos num toco, mas a cada vez se levantava e continuava correndo. Cada vez mais rpido. Galhos chicoteavam seu rosto e os braos, deixando marcas vermelhas, mas a dor dos cortes s fazia com que ela corresse mais rpido. Enquanto corria sua mente ia se enchendo de um emaranhado de pensamentos. Imagens saltavam frente, como clares de relmpagos. Rose Rita as via com tanta clareza como se estivessem pintadas no ar. Viu o garoto de cabelo escovinha que gritara: Voc uma garota muito estranha! Viu as garotas paradas perto da parede no baile de sbado noite. Viu o prdio preto, da escola da stima srie, para onde teria de ir no outono seguinte. Viu garotas em vestidos elegantes, garotas que usavam meias de nilon, batom e rmel, perguntando-lhe: Qual o seu problema? No quer namorar? Namorar divertido! Enquanto corria, achou que podia ouvir algum atrs, gritando o seu nome. A voz era fraca e distante, mas ela tinha certeza de ter ouvido o chamado uma ou duas vezes. No, ofegou Rose Rita. Voc no vai me pegar. Eu j estou cheia disso. J estou cheia, e vou ter o que eu quero... Rose Rita continuou correndo s tontas pela escura floresta de pinheiros. Deixou o caminho para trs e meio escorregou, meio correu descendo um barranco ngreme. O barranco era coberto de agulhas de pinheiro, e as agulhas de pinheiro so escorregadias. Ela perdeu o apoio e caiu, virando cambalhota. 88

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Rolou e rolou. Quando chegou embaixo, atordoada, enjoada e trmula, a primeira coisa que fez foi se certificar de que estava com o anel. Ali estava ele, ainda apertado na mo. Rose Rita abriu a mo apenas o suficiente para garantir que o anel estava em segurana. Depois fechou-a com fora, levantou-se com dificuldade e comeou a correr de novo. Havia dentro de sua cabea uma coisa que continuava impelindo-a, uma coisa implacvel e mecnica, como um pisto. Continue, continue, dizia a coisa. Continue em frente, continue em frente, continue em frente... Atravessou um pequeno riacho e comeou a subir o barranco do outro lado. Mas o barranco era ngreme, e era difcil subir com uma das mos fechada. Rose Rita parou, ofegando, na metade da subida. Por que no colocar o anel? Abriu a mo e ficou olhando estupidamente boquiaberta para o objeto pesado. Era grande demais cairia do seu dedo. Que tal colocar no bolso? No, poderia haver um buraco no bolso. Ele poderia ser perdido. Tinha de saber que ele estava ali o tempo todo. Rose Rita fechou a mo e subiu, apenas com a ajuda da outra. Era boa em subir, e havia razes aqui e ali que podiam ser usadas como se fossem degraus. Continuou subindo. Quando chegou ao topo, parou para recuperar o flego. Rose Rita! Rose Rita! Pare! Rose Rita girou. Quem era? Era uma voz que ela conhecia. Estava a ponto de voltar quando aquele pisto em sua cabea comeou de novo. Continue, continue, vamos, vamos, vamos. Rose Rita olhou furiosa para trs, para o outro lado do riacho. Havia uma raiva insana em seus olhos. Venha me pegar! - rosnou ela entre os dentes. Em seguida virou-se e correu. Mergulhou cada vez mais na floresta. Mas agora suas pernas estavam comeando a enfraquecer. Pareciam de borracha. Ter ficado sob aquele feitio na cama de Gert Bigger a havia enfraquecido, como aconteceria depois de uma longa doena. O lado de sua cintura doa, e quando ela tentava recuperar o flego, bolhas aquosas ficavam estourando na sua boca. Estava encharcada de suor, e os culos estavam embaados. Queria parar, mas o pisto insistente no deixava. Forou-a at que, finalmente, ela chegou a uma pequena clareira. Rose Rita caiu de joelhos e olhou em volta. Onde estava? O que estava fazendo? Ah, sim, ela ia... ia... A palavra comeou a girar em volta. rvores escuras, cu estrelado e grama cinzenta passavam a toda, como as coisas que a gente v na janela de um carro muito rpido. Rose Rita caiu de costas e desmaiou. A primeira coisa que viu ao acordar, algum tempo depois, foi uma lua pequena e plida brilhando no alto. Sentou-se e sacudiu a cabea. Em volta dela as rvores escuras se erguiam, um crculo de sombras cortando a fuga. Mas ela no queria fugir, queria? No. Tinha vindo aqui fazer alguma coisa, mas no conseguia lembrar o que era. Sentia uma dor na mo esquerda. Levantou-a da grama e olhou como se pertencesse a outra pessoa. Lentamente abriu os dedos com cibra, rgidos e doloridos. Na 89

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palma da mo havia um anel grande e gasto. Estivera segurando-o por tanto tempo que ele havia formado uma grande reentrncia vermelha na mo. Encolhendo-se, Rose Rita girou o anel nos dedos. Era feito de ouro - pelo menos parecia. E era um anel com sinete. Havia um desenho gravado na superfcie chata do topo, Um rosto. Um rosto que olhava com rbitas vazias e lbios revirados num sorriso frio e maligno. Rose Rita estava fascinada com o rosto. Parecia ter vida. Ela de certa forma esperava ver os lbios se separarem e ouvir uma voz falar. E ento se lembrou do motivo de estar ali. Levantou-se, cambaleando, na clareira iluminada pela lua cinzenta. Enfiou o anel no terceiro dedo da mo esquerda e o segurou ali para que no casse. Ofegou. O anel tinha se encolhido para caber na sua mo! Mas ela no teve tempo de pensar nessas coisas. Havia uma voz em sua cabea, dizendo o que fazer. Bateu palmas trs vezes numa fraca imitao da Sra. Bigger e disse, na voz mas alta que conseguiu: Eu... eu invoco As... Asmodeu! Venha a mim! Agora! Uma sombra caiu sobre a grama iluminada pela lua. E Rose Rita ouviu a voz spera e sussurrante que tinha escutado no quarto de Gert Bigger. Eu me chamo Asmodeu! O que voc quer? Rose Rita estremeceu. Sentia-se com frio, apavorada e sozinha. Queria tirar o anel da mo e jogar fora. Mas no podia. Uma voz insistente e raivosa, sua prpria voz dentro da cabea, continuava falando. Dizia o que ela tinha de fazer. Dizia que ela precisava mudar, que poderia resolver todos os seus problemas agora se ao menos tivesse coragem. Tambm dizia que ela s teria esta chance, e que nunca mais teria outra. A voz sussurrante falou de novo. Parecia levemente impaciente. Eu me chamo Asmodeu. O que voc quer? Voc est usando o anel de Salomo. O que voc quer? Eu... eu quero... o que eu quero ... o que eu quero ... Rose Rita, pare! Pare o que est fazendo e olhe para mim! Rose Rita se virou. Ali, na borda da clareira, estava a Sra. Zimmermann. As dobras de seu vestido estavam cheias de fogo alaranjado, e seu rosto simples e enrugado era iluminado pela luz de uma ribalta invisvel. Um halo roxo pairava em volta dela, e a luz caa sobre a grama cinzenta. Pare, Rose Rita! Pare o que est fazendo e me oua! Rose Rita hesitou. Segurou o anel entre o polegar e o indicador e comeou a tir-lo. Estava apertado, mas podia ser movido. Agora a voz na sua cabea ficou mais alta. Dizia para no escutar a Sra. Zimmermann. Dizia que ela tinha o direito de ser feliz, de fazer o que quisesse. Rose Rita engoliu em seco e lambeu os lbios. Virou-se para a sombra que esperava pairando ali 90

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perto. Eu... eu quero ser... A Sra. Zimmermann falou de novo numa voz de comando, alta e ecoante, que pareceu preencher toda a clareira: Eu ordeno, Rose Rita: d-me este anel! D-me agora!

Rose Rita ficou parada, hesitando. Seus olhos estavam arregalados de medo. Ento, como uma sonmbula, ela se virou e andou na direo da Sra. Zimmermann. Enquanto andava, comeou a soltar o anel do dedo. Ele escorregou, doloridamente, de uma junta at a outra. Agora estava fora, na palma da mo direita. A Sra. Zimmermann estendeu a mo e o pegou. Olhou-o com desdm e enfiou no bolso de seu vestido. O halo se desbotou e as luzes se apagaram. Agora as dobras do vestido da Sra. 91

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Zimmermann eram apenas pregas pretas. Oi, Rose Rita - disse a Sra. Zimmermann, sorrindo. H quanto tempo a gente no se v! Rose Rita olhou nervosamente para trs, mas a sombra tinha sumido. Ento ela desmoronou nos braos da Sra. Zimmermann e soluou. Todo o seu corpo tremia, e enquanto chorava ela se sentia como se estivesse tirando alguma coisa venenosa e podre de dentro do corpo. Quando cansou de chorar, recuou e olhou para a Sra. Zimmermann. O rosto dela estava plido e fundo, mas os olhos estavam animados. Ela se parecia e falava como ela prpria. O que... o que aconteceu com a senhora, Sra. Zimmermann? - foi s no que Rose Rita conseguiu pensar para dizer. A Sra. Zimmermann deu um riso baixinho. Eu poderia lhe fazer a mesma pergunta, minha querida. A propsito, voc ficou com medo de mim quando eu apareci agora? Claro que sim. Eu estava com medo de que a senhora balanasse o cajado mgico e... ei! - De repente Rose Rita se lembrou. O cajado da Sra. Zimmermann tinha sido destrudo, e ela no tinha feito outro. Como feiticeira, estava praticamente sem poderes. Ento como...? A Sra. Zimmermann podia ver o que Rose Rita estava pensando. Ela riu de novo. Era um som agradvel, e no se parecia nem um pouco com o risinho insano de Gert Bigger. Rose Rita - disse ela, rindo , voc foi enganada. Eu blefei com voc. Veja bem, eu ainda posso parecer bem aterrorizante, com luzes, halos e coisa e tal, mas se voc optasse por continuar o que estava fazendo, eu no poderia impedi-la. No poderia fazer absolutamente nada. Rose Rita olhou para o cho. Fico feliz por a senhora ter blefado comigo, Sra. Zimmermann. Eu quase fiz uma coisa medonha. Mas... mas o que aconteceu com a senhora? Na outra noite. De onde a senhora veio agora? Do galinheiro - disse a Sra. Zimmermann, dando um sorriso torto. Voc ainda no adivinhou? O queixo de Rose Rita caiu. Quer dizer... quer dizer que a senhora era... A Sra. Zimmermann assentiu. Era. E nunca mais vou poder comer um prato de salada de galinha, enquanto eu viver. Gertie fez isso comigo, usando o anel. Mas para eu ter voltado minha forma verdadeira, algo deve ter acontecido com ela. Voc sabe o que foi? Rose Rita estava absolutamente confusa. Eu... eu achei que talvez a senhora tivesse dado um jeito de quebrar o feitio que ela ps na senhora. No foi isso? 92

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A Sra. Zimmermann balanou a cabea. No, querida. Mesmo na poca em que eu tinha minha vara mgica, no teria fora suficiente para derrotar algum com um anel desses. No, Rose Rita. S sei o seguinte: num minuto eu estava atrs daquela cerca levando minha, bem... - ela tossiu ... minha vida de galinha, e no minuto seguinte estava ali como eu era antes. Algo deve ter acontecido. Talvez voc possa me dizer o que foi. Rose Rita coou a cabea. Agora a senhora me pegou, Sra. Zimmermann. A Sra. Bigger ia me matar com um feitio, mas no meio da coisa ela desapareceu. Ela ia usar o anel para invocar... para invocar... - Era estranho, mas agora que no tinha o anel no dedo Rose Rita no conseguia lembrar o nome do demnio que a Sra. Bigger tinha invocado. Asmodeu? - perguntou a Sra. Zimmermann. Puxa. isso. Como sabia? Eu no fiz doutorado em Artes Mgicas na Universidade de Gttingen toa. Continue. Bom, ela chamou o tal, e disse que queria ser jovem, linda e viver... viver mil anos, acho que foi. De qualquer modo, ela desapareceu, por isso acho que a mgica deve ter funcionado. Mas acho que ela no saberia que ia acontecer um terremoto junto com o resto da confuso. As moedas caram dos meus olhos, e foi assim que eu me livrei. Sorte sua - disse a Sra. Zimmermann. Tenho certeza de que a velha Gertie no contava com que isso acontecesse. E pode ter havido outras coisas com as quais ela no contava. Hein? O que a senhora quer dizer? No tenho certeza do que quero dizer. Mas por enquanto acho melhor ns voltarmos loja. Quando eu sa do galinheiro, havia uma confuso incrvel acontecendo l dentro. Parecia que estavam virando o lugar pelo avesso. Mas eu achei que voc precisava mais de mim do que eles. Mal consegui ver voc correndo para o mato. Eu sou uma velha, e no posso correr muito, por isso voc se adiantou bastante. Mas no tive nenhum problema em segui-la. Voc deixou uma tremenda trilha. E, de qualquer modo, eu fui chefe de escoteiras nos velhos tempos. Venha. Rose Rita e a Sra. Zimmermann no tiveram muita dificuldade para encontrar o caminho de volta loja. Seguiram a trilha de grama pisoteada, galhos partidos e pegadas enlameadas de volta at o caminho, e dali em diante foi fcil. Mais tarde as duas estavam andando rapidamente pelo caminho coberto de agulhas de pinheiro quando, de repente, a Sra. Zimmermann falou: Olhe! - Ela apontou para a esquerda, e ali Rose Rita viu um salgueiro jovem e esguio. Estava sozinho no meio dos pinheiros. 93

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Olhe o qu? - perguntou Rose Rita, perplexa. Aquele salgueiro. Ah, sim. s uma rvore. O que que tem? O que que tem? Bom, para comear, geralmente no se vem salgueiros sozinhos no meio de florestas de pinheiros. A gente os encontra em bosques de salgueiros, perto da margem de rios e lagos. E h outra coisa errada. As folhas dele esto tremendo. Voc est sentindo algum vento? No. Puxa, isso estranho. A senhora acha que pode estar ventando l, e no aqui? A Sra. Zimmermann esfregou o queixo. Diga, Rose Rita. Voc lembra as palavras exatas que a Sra. Bigger usou quando sofreu a transformao? Rose Rita pensou. Acho que no consigo. Alguma coisa sobre ser jovem, linda e viver durante muito tempo, como falei antes. Aquela rvore jovem, e certamente linda - disse a Sra. Zimmermann em voz baixa. Quanto ao tempo que viver, eu realmente no poderia dizer. Rose Rita olhou para a rvore, depois para a Sra. Zimmermann. Quer dizer... quer dizer que a senhora acha... Como eu disse antes, no sei o que eu acho. Isto , no tenho certeza. Mas alguma coisa teve de acontecer para que eu voltasse minha forma atual. Se uma feiticeira transformada em outra coisa uma rvore, por exemplo - ela no mais feiticeira, e todos os seus encantos se quebram. Venha, Rose Rita. O tempo est passando. melhor voltarmos. J era dia claro quando Rose Rita e a Sra. Zimmermann entraram na clareira atrs da loja de Gert Bigger. As duas rodearam at a frente e encontraram Aggie Sipes e sua me. Elas estavam olhando dois policiais que, por sua vez, olhavam algumas coisas empilhadas nos degraus da frente da loja. Era uma coleo bem estranha. Um manto funerrio, uma grande cruz de madeira, algumas velas marrons de cera de abelha, um incensrio de prata manchada, um barco de incenso dourado e um aspersrio - tambm conhecido como borrifador de gua benta. Havia tambm uma grande pilha de livros. Dentre eles o livro que Rose Rita tinha encontrado na mesinha-de-cabeceira de Gert Bigger. Assim que viu Rose Rita vindo pelo canto da loja, Aggie deu um grito selvagem e correu para ela. Rose Rita, voc est bem! Puxa, eu achei que voc estava morta! Uau! Viva! Iuuupi! - Aggie abraou Rose Rita e ficou pulando. A Sra. Sipes tambm veio. Havia um grande sorriso em seu rosto. A senhora a Sra. Zimmermann? - perguntou ela. Sou. - As duas mulheres se cumprimentaram. 94

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Os dois policiais se aproximaram e se juntaram ao comit de boas vindas. Um deles segurava um bloco e um lpis. Certo - disse ele bruscamente. A senhora a Sra. Zigfeld que se perdeu ontem noite? Sim. A propsito, o meu nome Zimmermann. Por favor, desculpe minha aparncia, mas eu passei por maus bocados. A Sra. Zimmermann realmente parecia ter passado as ltimas duas noites na floresta. Seu vestido estava amarrotado, rasgado e cheio de carrapichos. Os sapatos estavam molhados e enlameados, e o cabelo uma baguna. Havia resina de pinheiro em suas mos e no rosto. - disse Rose Rita. Ns... ns... ... - Ela percebeu, com choque sbito, que no podia contar quelas pessoas o que tinha acontecido. Isto , e esperar que acreditassem. Ns tivemos uma tremenda experincia, as duas - interrompeu rapidamente a Sra. Zimmermann. Vejam s, eu fui andar atrs da casa da fazenda de Gunderson anteontem noite, e me perdi na floresta. Sei que vocs acham que fui idiota em sair numa chuva daquelas, mas o fato que eu gosto de andar na chuva. Adoro o som da chuva batendo no tecido do guarda-chuva, um som aconchegante, como as gotas num teto de zinco. Eu no pretendia ir longe, mas antes que percebesse, l estava eu, fora do caminho e perdida. Ento, para piorar as coisas, o vento comeou a soprar forte, virou meu guarda-chuva ao contrrio, por isso tive de jog-lo fora. Uma pena, porque era um belo guardachuva. Mas como eu estava dizendo, eu me perdi, e estive andando durante dois dias. Por sorte estudei botnica na faculdade, e sei um pouco sobre as plantas e frutas silvestres que posso comer. Por isso estou um pouco cansada, mas afora isso me sinto bem. Por acaso encontrei Rose Rita, e ela me guiou de volta civilizao. E pelo que disse, ela prpria teve uma experincia aterrorizante. Parece que a senhora que cuida desta loja amarrou-a, amordaou-a, prendendo-a num armrio. Ento lhe deu algum tipo de droga e levou-a para a floresta e a deixou l para morrer de fome. Felizmente Rose Rita sabe se virar no mato, e estava voltando quando me encontrou. Alm disso - acrescentou ela, enfiando a mo no bolso ns encontramos isto na floresta, e quando clareou pudemos us-lo para achar o caminho de volta. Era o canivete de escoteiro de Aggie! O canivete com a bssola no cabo. A Sra. Zimmermann tinha achado no quintal de Gert Bigger, onde Aggie o tinha deixado cair. Rose Rita olhou para a Sra. Zimmermann em pura admirao. Tinha contado umas boas mentiras no passado, mas nenhuma to boa quanto esta da Sra. Zimmermann. Mas ento Rose Rita se lembrou de Aggie. Ela conhecia a verdadeira histria de como a Sra. Zimmermann tinha desaparecido. E sabia do canivete, j que ela quem tinha perdido. Ser que abriria o bico? Rose Rita olhou-a nervosamente e viu, para sua surpresa e irritao, que Aggie estava tentando conter um risinho. Era a primeira vez que Rose Rita via Aggie rir. 95

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Mas Aggie no disse nada, e felizmente sua me no percebeu o ataque de riso. O policial com o bloco tambm no percebeu. Ele estivera ocupado anotando cada palavra da Sra. Zimmermann. Certo - disse ele, erguendo a cabea. Sra. Zigfeld, tem alguma idia do que aconteceu com a dona desta loja? A Sra. Zimmermann balanou a cabea. Nenhuma, policial. O senhor no a encontrou? No. Mas vamos emitir um boletim de priso. Puxa, ela era maluca! A senhora viu essas coisas todas? - Ele apontou para a pilha que estava ao p da escada. A Sra. Sipes olhou para a Sra. Zimmermann com olhos arregalados e preocupados. Sra. Zimmermann, o que acha disto? Acha que a Sra. Bigger era uma feiticeira? A Sra. Zimmermann a encarou. Uma o qu? Uma feiticeira. Quero dizer, olhe estas coisas estranhas. No imagino por que outro motivo ela teria... A Sra. Zimmermann ps a lngua entre os dentes e fez tsk-tsk. Balanou a cabea lentamente. Sra. Sipes - falou em voz chocada. No sei o que a senhora andou dizendo sua filha, mas estamos no sculo vinte. Feiticeiras no existem.

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CAPTULO TREZE
Quando os Pottinger chegaram naquela manh encontraram os Sipes, seus oito filhos, a Sra. Zimmeemann e Rose Rita em volta de um rdio na varanda da casa. Estavam ouvindo um relatrio radiofnico do que passou a ser conhecido como o caso da feiticeira de Petoskey. Os Pottinger, claro, estavam muito tensos, mas quando descobriram que, por pouco tempo, sua filha tinha sido prisioneira de uma velha luntica que se achava uma feiticeira - bem, eles realmente perderam o controle. A Sra.Zimmermann fez o mximo para acalm-los. Mostrou que, afinal de contas, Rose Rita estava em segurana, e que toda a aventura - por mais aterrorizante que tenha sido - havia terminado. Parecia claro que, se tivesse achado algum meio, o Sr. Pottinger teria culpado a maluquice da Sra. Zimmermann por tudo aquilo, mas no teve tempo de culpar ningum, com toda a agitao, as lgrimas e os abraos acontecendo ao redor. O Sr. Sipes, que tinha voltado da viagem de negcios mais cedo, levou o Sr. Pottinger para conhecer o celeiro, e os Pottinger foram convidados a ficar para o almoo. Por volta das duas da tarde os Pottinger voltaram para Nova Zebedee com Rose Rita. Rose Rita e Aggie tiveram uma despedida lacrimosa na janela do carro, e prometeram se escrever um bocado durante o ano seguinte. A ltima coisa que Aggie disse quando os Pottinger iam sair foi: Espero que no fure um pneu. dificlimo de consertar. - A Sra. Zimmermann ficou para trs. Disse, misteriosamente, que tinha alguns negcios a resolver. Rose Rita achou que tivesse algo a ver com o anel mgico, mas sabia, por experincias passadas, que a Sra. Zimmermann no diria coisa alguma enquanto no estivesse totalmente pronta para isso. Cerca de uma semana depois de voltar a Nova Zebedee, Rose Rita recebeu uma carta com borda roxa. Dentro havia um papel cor de lavanda, e nele estava escrita a seguinte mensagem:

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Querida Eu estou de volta, e Lewis tambm - por enquanto. Parece que a bomba que fornece gua para o acampamento se quebrou, e eles mandaram os garotos para casa at consertarem. A qualquer momento Lewis voltar para o resto da temporada de acampamento, mas enquanto isso voc est convidada para uma festa de boas-vindas-por-enquanto para Lewis em meu chal no lago Lyon, no sbado que vem. Planeje passar a noite. Se seus pais concordarem, eu pegarei voc com Bessie depois do almoo. Deve ser bem divertido. Traga o mai. Sua Florence Zimmermann PS: No traga nenhum presente para Lewis. Ele j est trazendo bagulhos suficientes do acampamento. 98

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Rose Rita no teve problema para convencer a me a deix-la passar a noite no chal da Sra. Zimmermann. E assim, no sbado, ela foi para o lago Lyon com sua valise. Durante todo o caminho para o chal Rose Rita tentou descobrir se a Sra. Zimmermann ficou sabendo alguma coisa sobre o anel. Mas a Sra. Zimmermann no disse nada. Quando chegaram entrada de veculos do chal, havia outro carro estacionado. O de Jonathan. Oi, Rose Rita! Puxa, voc est tima! - Era Lewis. Ele estava usando seu calo de banho. Oi! - gritou Rose Rita, acenando. Onde voc conseguiu esse bronzeado? No acampamento? Lewis riu feliz. Tinha esperado que ela percebesse. Foi. Ei, ande depressa e ponha o mai. O ltimo uma galinha morta! - Lewis ficou vermelho e cobriu a boca com a mo. Jonathan tinha lhe contado parte da histria de Gert Bigger e do anel, e ele sabia o que tinha dito. Rose Rita olhou rapidamente para a Sra. Zimmermann, que estava tossindo alto e tentando assoar o nariz ao mesmo tempo. Assim que vestiu o mai, Rose Rita correu pelo comprido gramado e mergulhou na gua. Lewis j estava l. Estava nadando! Para trs e para a frente, para cima e para baixo. Era s nado cachorrinho, mas, para Lewis, era alguma coisa. Desde que Rose Rita o conhecia, Lewis tinha medo de gua. Geralmente, quando entrava, ele s ficava no raso, batendo com os braos na gua ou flutuando numa bia. Rose Rita estava felicssima. Sempre quisera que Lewis soubesse nadar, para que os dois fossem nadar juntos. Claro, ele ainda tinha medo da parte funda, mas estava ficando mais confiante. No ano seguinte, disse ele, conseguiria sua carteira de Nadador Intermedirio, com certeza. Mais tarde Rose Rita e Lewis estavam sentados no gramado, com toalhas enroladas no corpo. Ali perto, em espreguiadeiras, estavam Jonathan e a Sra. Zimmermann. Jonathan usava seu terno de linho branco, que ele s vestia em ocasies especiais durante o vero. A ltima ocasio especial tinha sido o dia da vitria sobre o Japo, de modo que o terno estava bastante amarelo, e cheirava a naftalina. A Sra. Zimmermann usava um vestido roxo novo. Tinha jogado fora o que estivera usando nas frias, porque havia muitas lembranas desagradveis associadas a ele. Parecia descansada e saudvel. Numa mesinha entre ela e Jonathan havia uma jarra de limonada e um prato cheio de biscoitos de chocolate. Lewis olhou espantado para a Sra. Zimmermann. Estava morrendo de vontade de perguntar como era ser uma galinha, mas no podia pensar num jeito educado de fazer a pergunta. Alm disso, talvez ela no gostasse de tocar no assunto. Assim ele simplesmente comeu seu biscoito e tomou sua limonada e no disse nada. 99

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Certo, Florence - disse Jonathan, soltando baforadas impacientes em seu cachimbo. Estamos todos loucos para saber. O que voc descobriu sobre o anel? Hein? A Sra. Zimmermann deu de ombros. Quase nada. Eu revirei a casa de Oley de cima a baixo, mas s encontrei isso. - Ela enfiou a mo num bolso do vestido e entregou a Jonathan trs ou quatro aros de ferro muito enferrujados. O que isso? - disse ele, revirando-os. So rejeitos da fbrica de anis mgicos de Oley? A Sra. Zimmermann riu. No... pelo menos no creio que sejam. Encontrei numa tigela atrs do armrio da cozinha de Oley. Voc realmente quer saber o que eu acho que eles so? O qu? Bom, os vikings costumavam usar peitorais de couro com aros de ferro costurados. Chamavam os peitorais de byrnies, eu acho. De qualquer modo, esses anis se parecem com alguns que eu vi num museu em Oslo. Acho que Oley deve ter cavado e achado isso, junto com as pontas de flecha; e o anel. Espere um minuto, Florence. Eu sei que tenho barba, mas no branca e comprida, e ainda tenho a maioria dos meus parafusos no lugar. Voc est tentando dizer que os vikings trouxeram esse anel para a Amrica? No estou tentando dizer nada, Barba Estranha. S estou mostrando o que encontrei. Voc pode pensar o que quiser. S estou dizendo que essas coisas parecem artefatos vikings. Os vikings rodaram o mundo inteiro. Foram at Constantinopla. E muitos tesouros do mundo antigo acabaram parando l. H mil outras maneiras pelas quais eles poderiam ter achado o anel, claro. No sei. Como eu disse, voc pode pensar o que bem entender. A Sra. Zimmermann e Jonathan entraram numa discusso longa e sem sentido sobre se os vikings tinham chegado Amrica. No meio disso tudo, Lewis interrompeu: Com licena, Sra. Zimmermann, mas... - A Sra. Zimmermann sorriu para Lewis. Sim, Lewis, o que ? Bom, eu s estava pensando... a senhora tem certeza de que era o anel do rei Salomo? No, no tenho certeza. Digamos apenas que provvel. Afinal de contas, o anel se comportava como o anel de Salomo supostamente se comportaria. De modo que provavelmente era o mesmo anel. Por outro lado, h um monte de histrias sobre anis mgicos que supostamente existiram de verdade. Algumas so verdadeiras, outras so falsas. Pode ter sido um dos outros anis, como o anel dos nibelungos. Quem sabe? Mas tenho bastante certeza de que ele era mgico. O que voc fez com o dito cujo? - perguntou Jonathan. Hah! Eu estava esperando que voc perguntasse isso! Muito bem. Se quer saber, eu o derreti no 100

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forno de Oley. Uma das propriedades do ouro se derreter a uma temperatura relativamente baixa. E pelo que sei sobre magia, assim que um anel mgico perde a forma original, perde tambm os poderes. Mas s para garantir eu pus o anel (ou o que sobrou dele) num pote de comida de nenm, junto com pesos de chumbo. Depois aluguei um bote a remo e remei na baa Little Traverse, e joguei o vidro na gua. Um modo bom de se livrar de coisas ruins, como dizia meu pai. Lewis no conseguiu mais se conter. Tinha ouvido de Rose Rita a histria de como a Sra. Zimmermann havia fracassado em refazer seu guarda-chuva mgico, e estava se sentindo mal com relao a isso. Queria que a Sra. Zimmermann fosse a maior maga do mundo. Sra. Zimmermann! Por que destruiu o anel? A senhora poderia ter usado, no poderia? Quero dizer, ele no era realmente maligno, era? A senhora poderia fazer coisas boas com ele, aposto! A Sra. Zimmermann lanou um olhar azedo para Lewis. Sabe com o que voc est parecendo, Lewis? Com aquelas pessoas que vivem dizendo que a bomba atmica na verdade uma coisa maravilhosa, que no realmente maligna, apesar de ter sido mal utilizada. - A Sra. Zimmermann deu um suspiro profundo. Acho - disse devagar , eu acho que o anel de Salomo, presumindo que fosse realmente isso, poderia ter sido bem usado. Pensei nisso antes de derret-lo. Mas falei comigo mesma: Voc realmente se considera uma criatura to angelical a ponto de resistir ao desejo de fazer coisas ms com aquele anel? E depois me perguntei: Voc quer ficar sentada em cima desse negcio a vida inteira, sempre se preocupando e agindo com medo de que algum como Gert Bigger possa arranc-lo de voc? A resposta a essas duas perguntas era no, e foi por isso que decidi me livrar do anel. Como voc talvez saiba, Lewis, eu no tenho mais muito poder mgico. E sabe de uma coisa? um alvio! Vou passar o resto dos dias estalando dedos e fazendo surgir fsforos do ar e tentando vencer o Barba Estranha aqui no pquer. - E acrescentou, com um olhar de lado para Jonathan No que seja necessrio muito talento para fazer essas duas coisas. Jonathan esticou a lngua para a Sra. Zimmermann, e os dois riram. Era um som feliz e relaxado, e Lewis e Rose Rita riram junto. Nadaram mais, comeram mais. Depois que o sol se ps, Jonathan fez uma fogueira na praia, e todos assaram marshmallows e cantaram. Lewis distribuiu presentes. Eram coisas que ele tinha feito no acampamento. Deu a Jonathan um cinzeiro de cobre, e Sra. Zimmermann um colar de conchas roxoesbranquiadas. Para Rose Rita deu um cinto de couro e um prendedor de leno de pescoo, que ele tinha entalhado. Era pintado de verde com manchas amarelas, e o calombo na frente deveria se parecer com um sapo. Bom, pelo menos tinha olhos. Muito mais tarde, depois de Lewis e Jonathan terem ido para casa, Rose Rita e a Sra. Zimmermann estavam sentadas perto das brasas da fogueira. Do outro lado do lago escuro podiam ver as luzes de 101

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outros chals. De algum lugar veio o som sonolento de uma lancha. Sra. Zimmermann? disse Rose Rita. Sim, querida. O que ? H umas coisas que eu preciso perguntar. Primeiro, como foi que aquele anel no dominou a senhora como fez comigo quando eu peguei? Quando eu entreguei senhora, a senhora parecia que no poderia se importar menos, e depois enfiou no bolso. Como que pde? A Sra. Zimmermann suspirou. Rose Rita a ouviu estalar os dedos e viu o claro minsculo de um fsforo, e sentiu cheiro de fumaa de charuto. Por que eu no fui afetada? - perguntou a Sra. Zimmermann, enquanto soltava uma baforada. Voc sabe, esta uma boa pergunta. Acho que porque eu sou realmente feliz como sou. Veja bem, eu acho que um anel daqueles s pode exercer poder sobre uma pessoa que esteja insatisfeita consigo mesma. Rose Rita ruborizou. Ainda sentia vergonha do que tinha tentado fazer com o anel. A... a senhora contou ao tio Jonathan o... o que eu ia fazer quando a senhora me impediu? No - disse a Sra. Zimmermann suavemente. No contei. Pelo que ele sabe, o anel arrastou voc para um encontro misterioso com o demnio. Lembre-se, voc no chegou a dizer o que queria, ainda que para mim no fosse difcil adivinhar. E, a propsito, no se sinta to mal. Muitas pessoas teriam desejado coisas bem piores do que voc desejou. Coisas muito piores. Rose Rita ficou quieta um tempo. Finalmente disse: Sra. Zimmermann, a senhora acha que eu vou odiar a escola neste outono? E quando eu crescer? As coisas vo ser diferentes? Querida - disse a Sra. Zimmermann lenta e deliberadamente. Eu posso ser uma feiticeira, mas no sou profeta. Ver o futuro nunca foi a minha linha de trabalho, nem quando eu tinha o guardachuva mgico. Mas vou lhe dizer o seguinte: voc tem um monte de qualidades maravilhosas. Quando tentou dirigir Bessie, por exemplo. Muitas garotas da sua idade teriam medo at mesmo de tentar. Aquilo exigiu coragem. Tambm foi preciso coragem para invadir a loja da Sra. Bigger na esperana de me resgatar. E outra coisa: as mulheres que so lembradas na histria, mulheres como Joana DArc e Molly Pitcher, no so lembradas porque passaram o tempo todo passando p-de-arroz. Quanto ao resto, voc ter de esperar e ver como sua vida ser. S posso dizer isso. Rose Rita ficou quieta. Cutucou as cinzas com um pedao de pau enquanto a Sra. Zimmermann fumava. Depois de um tempo, as duas se levantaram, chutaram um pouco de areia na fogueira e foram dormir.

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