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3. CONSTITUYENTES DEL MEDIO AMBIENTE.

La atmsfera, que protege a la Tierra del exceso de radiacin ultravioleta y permite la existencia de vida es una mezcla gaseosa de nitrgeno, oxgeno, hidrgeno, dixido de carbono, vapor de agua, otros elementos y compuestos, y partculas de polvo. Calentada por el Sol y la energa radiante de la Tierra, la atmsfera circula en torno al planeta y modifica las diferencias trmicas. Por lo que se refiere al agua, un 97% se encuentra en los ocanos, un 2% es hielo y el 1% restante es el agua dulce de los ros, los lagos, las aguas subterrneas y la humedad atmosfrica y del suelo. El suelo es el delgado manto de materia que sustenta la vida terrestre. Es producto de la interaccin del clima y del sustrato rocoso o roca madre, como las morrenas glaciares y las rocas sedimentarias, y de la vegetacin. De todos ellos dependen los organismos vivos, incluyendo los seres humanos. Las plantas se sirven del agua, del dixido de carbono y de la luz solar para convertir materias primas en carbohidratos por medio de la fotosntesis; la vida animal, a su vez, depende de las plantas en una secuencia de vnculos interconectados conocida como red trfica. Durante su larga historia, la Tierra ha cambiado lentamente. La deriva continental (resultado de la tectnica de placas) separ las masas continentales, los ocanos invadieron tierra firme y se retiraron de ella, y se alzaron y erosionaron montaas, depositando sedimentos a lo largo de las costas (vase Geologa). Los climas se caldearon y enfriaron, y aparecieron y desaparecieron formas de vida al cambiar el medio ambiente. El ms reciente de los acontecimientos medioambientales importantes en la historia de la Tierra se produjo en el cuaternario, durante el pleistoceno (entre 1,64 millones y 10.000 aos atrs), llamado tambin periodo glacial. El clima subtropical desapareci y cambi la faz del hemisferio norte. Grandes capas de hielo avanzaron y se retiraron cuatro veces en Amrica del Norte y tres en Europa, haciendo oscilar el clima de fro a templado, influyendo en la vida vegetal y animal y, en ltima instancia, dando lugar al clima que hoy conocemos. Nuestra era recibe, indistintamente, los nombres de reciente, pos glacial y holoceno. Durante este tiempo el medio ambiente del planeta ha permanecido ms o menos 4. PROBLEMAS MEDIOAMBIENTALES. La especie Homo sapiens, es decir, el ser humano, apareci tardamente en la historia de la Tierra, pero ha sido capaz de modificar el medio ambiente con sus actividades. Aunque, al parecer, los humanos hicieron su aparicin en frica, no tardaron en dispersarse por todo el mundo. Gracias a sus peculiares capacida des mentales y fsicas, lograron escapar a las constricciones medioambientales que limitaban a otras especies y alterar el medio ambiente para adaptarlo a sus necesidades. Aunque los primeros humanos sin duda vivieron ms o menos en armona con el medio ambiente, como los dems animales, su alejamiento de la vida salvaje comenz en la prehistoria, con la primera revolucin agrcola. La capacidad de

controlar y usar el fuego les permiti modificar o eliminar la vegetacin natural, y la domesticacin y pastoreo de animales herbvoros llev al sobrepastore o y a la erosin del suelo. El cultivo de plantas origin tambin la destruccin de la vegetacin natural para hacer hueco a las cosechas y la demanda de lea condujo a la denudacin de montaas y al agotamiento de bosques enteros. Los animales salvajes se casaban por su carne y eran destruidos en caso de ser considerados plagas o depredadores. Mientras las poblaciones humanas siguieron siendo pequeas y su tecnologa modesta, su impacto sobre el medio ambiente fue solamente local. No obstante, al ir creciendo la poblacin y mejorando y aumentando la tecnologa, aparecieron problemas ms significativos y generalizados. El rpido avance tecnolgico producido tras la edad media culmin en la Revolucin Industrial, que trajo consigo el descubrimiento, uso y explotacin de los combustibles fsiles, as como la explotacin intensiva de los recursos minerales de la Tierra. Fue con la Revolucin Industrial cuando los seres humanos empezaron realmente a cambiar la faz del planeta, la naturaleza de su atmsfera y la calidad de su agua. Hoy, la demanda sin precedentes a la que el rpido crecimiento de la poblacin humana y el desarrollo tecnolgico someten al medio ambiente est produciendo un declive cada vez ms acelerado en la calidad de ste y en su capacidad para sustentar la vida. 4.1 Dixido de carbono Uno de los impactos que el uso de combustibles fsiles ha producido sobre el medio ambiente terrestre ha sido el aumento de la concentracin de dixido de carbono (CO2) en la atmsfera. La cantidad de CO2 atmosfrico haba permanecido estable, aparentemente durante siglos, pero desde 1750 se ha incrementado en un 30% aproximadamente. Lo significativo de este cambio es que puede provocar un aumento de la temperatura de la Tierra a travs del proceso conocido como efecto invernadero. El dixido de carbono atmosfrico tiende a impedir que la radiacin de onda larga escape al espacio exterior; dado que se produce ms calor y puede escapar menos, la temperatura global de la Tierra aumenta. 4.3 Destruccin del ozono En las dcadas de 1970 y 1980, los cientficos empezaron a descubrir que la actividad humana estaba teniendo un impacto negativo sobre la capa de ozono, una regin de la atmsfera que protege al planeta de los dainos rayos ultravioleta. Si no existiera esa capa gaseosa, que se encuentra a unos 40 km de altitud sobre el nivel del mar, la vida sera imposible sobre nuestro planeta. Los estudios mostraron que la capa de ozono estaba siendo afectada por el uso creciente de clorofluorocarbonos (CFC, compuestos de flor), que se emplean en refrigeracin, aire acondicionado, disolventes de limpieza, materiales de empaquetado y aerosoles. El cloro, un producto qumico secundario de los CFC ataca al ozono, que est formado por tres tomos de oxgeno, arrebatndole uno de ellos para formar monxido de cloro. ste reacciona a continuacin con tomos de oxgeno para formar molculas de oxgeno, liberando molculas de cloro que descomponen ms molculas de ozono. Al principio se crea que la capa de ozono se estaba reduciendo de forma homognea en todo el planeta. No obstante, posteriores investigaciones revelaron,

en 1985, la existencia de un gran agujero centrado sobre la Antrtida; un 50% o ms del ozono situado sobre esta rea desapareca estacionalmente. En e l ao 2001 el agujero alcanz una superficie de 26 millones de kilmetros cuadrados, un tamao similar al detectado en los tres ltimos aos. El adelgazamiento de la capa de ozono expone a la vida terrestre a un exceso de radiacin ultravioleta, que puede producir cncer de piel y cataratas, reducir la respuesta del sistema inmunitario, interferir en el proceso de fotosntesis de las plantas y afectar al crecimiento del fitoplancton ocenico. Debido a la creciente amenaza que representan estos peligrosos efectos sobre el medio ambiente, muchos pases intentan aunar esfuerzos para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero. No obstante, los CFC pueden permanecer en la atmsfera durante ms de 100 aos, por lo que la destruccin del ozono continuar durante dcadas. 4.4 Hidrocarburos clorados El uso extensivo de pesticidas sintticos derivados de los hidrocarburos clorados en el control de plagas ha tenido efectos colaterales desastrosos para el medio ambiente. Estos pesticidas organoclorados son muy persistentes y resistentes a la degradacin biolgica. Muy poco solubles en agua, se adhieren a los tejidos de las plantas y se acumulan en los suelos, el sustrato del fondo de las corrientes de agua y los estanques, y la atmsfera. Una vez volatilizados, los pesticidas se distribuyen por todo el mundo, contaminando reas silvestres a gran distancia de las regiones agrcolas, e incluso en las zonas rtica y antrtica. Aunque estos productos qumicos sintticos no existen en la naturaleza, penetran en la cadena alimentaria. Los pesticidas son ingeridos por los herbvoros o penetran directamente a travs de la piel de organismos acuticos como los peces y diversos invertebrados. El pesticida se concentra an ms al pasar de los herbvoros a los carnvoros. Alcanza elevadas concentraciones en los tejidos de los animales que ocupan los eslabones ms altos de la cadena alimentaria, como el halcn peregrino, el guila y el quebrantahuesos. Los hidrocarburos clorados interfieren en el metabolismo del calcio de las aves, produciendo un adelgazamiento de las cscaras de los huevos y el consiguiente fracaso reproductivo. Como resultado de ello, algunas grandes aves depredadoras y piscvoras se encuentran al borde de la extincin. Debido al peligro que los pesticidas representan para la fauna silvestre y para los seres humanos, y debido tambin a que los insectos han desarrollado resistencia a ellos, el uso de hidrocarburos halogenados como el DDT est disminuyendo con rapidez en todo el mundo occidental, aunque siguen usndose en grandes cantidades en los pases en vas de desarrollo. A comienzos de la dcada de 1980, el EDB o dibromoetano, un pesticida halogenado, despert tambin gran alarma por su naturaleza en potencia carcingena, y fue finalmente prohibido. Existe otro grupo de compuestos ntimamente vinculado al DDT: los bifenilos policlorados (PCB). Se han utilizado durante aos en la produccin industrial, y han acabado penetrando en el medio ambiente. Su impacto sobre los seres humanos y la vida silvestre ha sido similar al de los pesticidas. Debido a su extremada toxicidad, el uso de PCB ha quedado restringido a los aislantes de los transformadores y condensadores elctricos. El TCDD es el ms txico de otro grupo relacionado de compuestos altamente txicos, las dioxinas o dibenzo-para-dioxinas. El grado de toxicidad para los seres

humanos de estos compuestos carcingenos no ha sido an comprobado. El TCDD puede encontrarse en forma de impureza en conservantes para la madera y el papel y en herbicidas. El agente naranja, un defoliante muy utilizado, contiene trazas de dioxina. 4.5 Otras sustancias txicas Las sustancias txicas son productos qumicos cuya fabricacin, procesado, distribucin, uso y eliminacin representan un riesgo inasumible para la salud humana y el medio ambiente. La mayora de estas sustancias txicas son productos qumicos sintticos que penetran en el medio ambiente y persisten en l durante largos periodos de tiempo. En los vertederos de productos qumicos se producen concentraciones significativas de sustancias txicas. Si stas se filtran al suelo o al agua, pueden contaminar el suministro de agua, el aire, las cosechas y los animales domsticos, y han sido asociadas a defectos congnitos humanos, abortos y enfermedades orgnicas. A pesar de los riesgos conocidos, el problema no lleva camino de solucionarse. Recientemente, se han fabricado ms de 4 millones d e productos qumicos sintticos nuevos en un periodo de quince aos, y se crean de 500 a 1.000 productos nuevos ms al ao. 4.6 Radiacin Aunque las pruebas nucleares atmosfricas han sido prohibidas por la mayora de los pases, lo que ha supuesto la eliminacin de una importante fuente de lluvia radiactiva, la radiacin nuclear sigue siendo un problema medioambiental. Las centrales siempre liberan pequeas cantidades de residuos nucleares en el agua y la atmsfera, pero el principal peligro es la posibilidad de que se produzcan accidentes nucleares, que liberan enormes cantidades de radiacin al medio ambiente, como ocurri en Chernbil, Ucrania, en 1986. Un problema ms grave al que se enfrenta la industria nuclear es el almacenamiento de los residuos nucleares, que conservan su carcter txico de 700 a 1 milln de aos. La seguridad de un almacenamiento durante periodos geolgicos de tiempo es, al menos, problemtica; entre tanto, los residuos radiactivos se acumulan, amenazando la integridad del medio ambiente. 4.7 Prdida de tierras vrgenes Un nmero cada vez mayor de seres humanos empieza a cercar las tierras vrgenes que quedan, incluso en reas consideradas ms o menos a salvo de la explotacin. La insaciable demanda de energa ha impuesto la necesidad de explotar el gas y el petrleo de las regiones rticas, poniendo en peligro el delicado equilibrio ecolgico de los ecosistemas de tundra y su vida silvestre. La pluvisilva y los bosques tropicales, sobre todo en el Sureste asitico y en la Amazonia, estn siendo destruidos a un ritmo alarmante para obtener madera, despejar suelo para pastos y cultivos, para plantaciones de pinos y para asentamientos humanos. En la dcada de 1980 se lleg a estimar que las masas forestales estaban siendo destruidas a un ritmo de 20 ha por minuto. Otra estimacin daba una tasa de destruccin de ms de 200.000 km2 al ao. En 1993, los datos obtenidos va satlite permitieron determinar un ritmo de destruccin de casi 15.000 km2 al ao, slo en la cuenca amaznica. Esta deforestacin tropical podra llevar a la extincin de hasta 750.000 especies, lo que representara la prdida de toda una multiplicidad de productos: alimentos, fibras, frmacos, tintes, gomas y resinas. Adems, la

expansin de las tierras de cultivo y de pastoreo para ganado domstico en frica, as como el comercio ilegal de especies amenazadas y productos animales podra representar el fin de los grandes mamferos africanos. 4.8 Erosin del suelo La erosin del suelo se est acelerando en todos los continentes y est degradando unos 2.000 millones de hectreas de tierra de cultivo y de pastoreo, lo que representa una seria amenaza para el abastecimiento global de vveres. Cada ao la erosin de los suelos y otras formas de degradacin de las tierras provocan una prdida de entre 5 y 7 millones de hectreas de tierras cultivables. En el Tercer Mundo, la creciente necesidad de alimentos y lea han tenido como resultado la deforestacin y cultivo de laderas con mucha pendiente, lo que ha producido una severa erosin de las mismas. Para complicar an ms el problema, hay que tener en cuenta la prdida de tierras de cultivo de primera calidad debido a la industria, los pantanos, la expansin de las ciudades y las carreteras. La erosin del suelo y la prdida de las tierras de cultivo y los bosques reducen adems la capacidad de conservacin de la humedad de los suelos y aade sedimentos a las corrientes de agua, los lagos y los embalses. Vase tambin Degradacin del suelo. 4.9 Demanda de agua y aire Los problemas de erosin descritos ms arriba estn agravando el creciente problema mundial del abastecimiento de agua. La mayora de los problemas en este campo se dan en las regiones semiridas y costeras del mundo. Las poblaciones humanas en expansin requieren sistemas de irrigacin y agua para la industria; esto est agotando hasta tal punto los acuferos subterrneos que empieza a penetrar en ellos agua salada a lo largo de las reas costeras en Estados Unidos, Israel, Siria, los estados rabes del golfo Prsico y algunas reas de los pases que bordean el mar Mediterrneo (Espaa, Italia y Grecia principalmente). Algunas de las mayores ciudades del mundo estn agotando sus suministros de agua y en metrpolis como Nueva Delhi o Mxico D.F. se est bombeando agua de lugares cada vez ms alejados. En reas tierra adentro, las rocas porosas y los sedimentos se compactan al perder el agua, ocasionando problemas por el progresivo hundimiento de la superficie; este fenmeno es ya un grave problema en Texas, Florida y California. Para ver el grfico seleccione la opcin "Descargar" del men superior El mundo experimenta tambin un progresivo descenso en la calidad y disponibilidad del agua. En el ao 2000, 508 millones de personas vivan en 31 pases afectados por escasez de agua y, segn estimaciones de la Organizacin Mundial de la Salud (OMS), aproximadamente 1.100 millones de personas carecan de acceso a agua no contaminada. En muchas regiones, las reservas de agua estn contaminadas con productos qumicos txicos y nitratos. Las enfermedades transmitidas por el agua afectan a un tercio de la humanidad y matan a 10 millones de personas al ao. Durante la dcada de 1980 y a comienzos de la de 1990, algunos pases industrializados mejoraron la calidad de su aire reduciendo la cantidad de partculas en suspensin as como la de productos qumicos txicos como el plomo, pero las emisiones de dixido de azufre y de xidos nitrosos, precursores de la deposicin cida, an son importantes.

4.10 La Cumbre de la Tierra En junio de 1992, la Conferencia sobre Medio Ambiente y Desarrollo de las Naciones Unidas, tambin conocida como la Cumbre de la Tierra, se reuni durante 12 das en las cercanas de Ro de Janeiro, Brasil. Esta cumbre desarroll y legitim una agenda de medidas relacionadas con el cambio medioambiental, econmico y poltico. El propsito de la conferencia fue determinar qu reformas medioambientales era necesario emprender a largo plazo, e iniciar procesos para su implantacin y supervisin internacionales. Se celebraron convenciones para discutir y aprobar documentos sobre medio ambiente. Los principales temas abordados en estas convenciones incluan el cambio climtico, la biodiversidad, la proteccin forestal, la Agenda 21 (un proyecto de desarrollo medioambiental de 900 pginas) y la Declaracin de Ro (un documento de seis pginas que demandaba la integracin de medio ambiente y desarrollo econmico). La Cumbre de la Tierra fue un acontecimiento histrico de gran significado. No slo hizo del medio ambiente una prioridad a escala mundial, sino que a ella asistieron delegados de 178 pases, lo que la convirti en la mayor conferencia celebrada hasta ese momento. 5. PERSPECTIVAS Las perspectivas de futuro, en lo que al medio ambiente se refiere son poco claras. A pesar de los cambios econmicos y polticos, el inters y la preocupacin por el medio ambiente an es importante. La calidad del aire ha mejorado, pero estn pendientes de solucin y requieren una accin coordinada los problemas de la lluvia cida, los clorofluorocarbonos, la prdida de ozono y la enorme contaminacin atmosfrica del este de Europa. Mientras no disminuya la lluvia cida, la prdida de vida continuar en los lagos y corrientes del norte, y puede verse afectado el crecimiento de los bosques. La contaminacin del agua seguir siendo un problema mientras el crecimiento demogrfico contine incrementando la presin sobre el medio ambiente. La infiltracin de residuos txicos en los acuferos subterrneos y la intrusin de agua salada en los acuferos costeros de agua dulce no se han interrumpido.