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O calor de um corao apaixonado! A pequena cidade de Walton parecia ser perfeita!

Aquele lugar era como um eco distante da vida que Dulce deixara para trs, a comear por Christopher Uckermann! Ele era o oposto de todos os homens que j conhecera. Talvez fosse a voz grave ou o olhar carinhoso que a fizesse sentir sensaes inimaginveis. O fato era que Christopher era perturbador... Muito mais do que Dulce gostaria... Muito mais do que ela poderia controlar! Christopher Uckermann sempre fora um homem muito ocupado e nunca passara por sua cabea ter disposio para qualquer coisa que se aproximasse de um relacionamento, especialmente com uma mulher que parecia guardar muitos segredos. Porm, mesmo que Dulce fosse a ltima mulher em quem pensaria, no poderia evitar que seu corao se inundasse de calor cada vez que ela sorria... Ela entrara em sua vida, como um raio de sol, depois de um longo perodo de chuva... E parecia ter vindo para ficar!

Disponibilizao: Marisa Helena Digitalizao: Marina Reviso: Ellen

Karen White descobriu que seria escritora depois de ler o romance... E o Vento Levou quando estava no colgio. Seu primeiro romance foi publicado em agosto de 2002. Quando no est escrevendo, Karen dedica o tempo livre a seu hobby preferido: tocar piano.

Copyright 2003 by Karen White Originalmente publicado em 2003 pela Kensington Publishing Corp. Ttulo original: After the Rain Traduo: Eliane Campos Copyright para a lngua portuguesa: 2004 EDITORA NOVA CULTURAL LTDA.

Impresso e acabamento: RR DONNELLEY

Captulo I

As mars tm fases, assim como a lua. Com uma infalvel constncia, o vero se encerra e d lugar ao outono em um ciclo contnuo e inesgotvel. Sim, tudo muda e se renova, e essa era a nica verdade na qual acreditava, Dulce refletiu enquanto observava a paisagem desfilando diante dos olhos, atravs da janela. Sonolenta, tateou o rosto, contornando os lbios e detendo-se no nariz. Assim como os fenmenos da natureza, ela tambm estava destinada a mudar. Porm, mesmo depois de aplicar uma tintura ruiva nos longos cabelos castanhodourados e percorrer centenas de quilmetros, a sensao de vazio que inundava sua alma insistia em acompanh-la. Apenas a aparncia havia mudado, pensou com um sorriso amargo. Os solavancos do nibus na estrada deserta despertaram-na por completo, tirando-a de seus devaneios. Endireitando-se na poltrona, agitou os cabelos e esticou os braos, sentindo os msculos doloridos das costas. A lua crescente no cu lmpido parecia sorrir, e ela tocou o vidro, como se pudesse traz-la para mais perto. O sorriso de tristeza em seu rosto. Deus, murmurou ao se lembrar das palavras da me. Com um gesto involuntrio, procurou pelo pingente em forma de corao preso gargantilha escondida sob a blusa e acariciou-o com a ponta dos dedos. O nibus reduziu a marcha ao se aproximar de uma placa margem da estrada, e os faris iluminaram a inscrio em letras desbotadas pelo tempo: Bemvindo a Walton, onde todos so algum. Que tipo de cidade seria aquela? Curiosa, espichou o pescoo para observar um pequeno quiosque beira da estrada. Alm de uma picape de cabine dupla estacionada no acostamento e de duas pessoas esperando pelo nibus, no havia o menor sinal de vida por ali.

Assim que pararam, uma senhora de cabelos avermelhados presos no alto da cabea como um halo, emergiu do fundo do veculo e passou quase correndo pelo corredor. Dulce ouviu o rudo do compartimento de bagagem sendo aberto, seguido por uma exclamao de alegria da senhora que acabara de descer. Na certa, ela saudava algum que estava sua espera, concluiu ao ouvir a voz grave e profunda responder ao cumprimento. O sotaque carregado do sul a fez imaginar um homem forte e vigoroso. Por sorte, ela prpria no possua sotaque algum que revelasse sua procedncia, pensou com alvio. Enquanto o motorista retirava a bagagem da passageira, Dulce permaneceu atenta aos fragmentos de conversa que ouvia. O ritmo melodioso e suave da voz feminina era entrecortado de tempos em tempos por comentrios lacnicos do homem, que parecia estar com pressa. Por alguma estranha razo, o timbre profundo e firme a aqueceu como uma suave carcia. Dulce se inquietou diante do inesperado efeito que um desconhecido provocara em sua imaginao. Sem conter a curiosidade, deslizou para a ponta do banco para tentar ver o dono daquela voz. Um homem alto, de costas para ela, segurava uma imensa mala com a mo direita enquanto agitava as chaves do carro com a outra mo. Os ombros largos e a compleio atltica e vigorosa confirmaram a imagem que fizera ao ouvir a voz. Por um breve instante, vislumbrou o perfil msculo quando ele se voltou para cumprimentar outro passageiro que acabara de descer, e se afundou rapidamente na poltrona, receando ser vista. A silhueta imponente daquele homem ficou gravada em sua retina por alguns segundos, como uma fotografia. Embora no pudesse ver claramente os traos do rosto, no havia dvida de que era bonito. Aparentava ter pouco mais de trinta e cinco anos e tinha cabelos castanho-escuros e fartos, que lhe emprestavam certa displicncia. Dulce franziu o cenho ao observar que usava camisa muito amarrotada que parecia ter acabado de ser retirada do varal e que a cala de brim marrom exibia

uma mancha mida na regio do Joelho. Porm, esses pequenos detalhes no ofuscavam a virilidade e a fora que pareciam envolv-lo como uma aura. Um sbito calor a invadiu e sentiu o rosto se tingir de vermelho ao confessar para si mesma que a simples viso daquele desconhecido a aquecia e excitava. Com um gesto inconsciente que sempre a acompanhava em momentos de tenso, puxou a corrente escondida sob a blusa e acariciou o pingente. Seus dedos percorreram a inscrio em relevo no verso do pequeno corao: Uma vida sem chuva como um sol sem sombra. Joalheria R. Michael, Walton. Walton... O nome danava em seu pensamento como se estivesse sendo movido pela mo invisvel de sua me. Girando o corpo, procurou pela placa no acostamento para se certificar de que a lera corretamente. Sim, era o mesmo nome... Mas no era provvel que fosse a mesma cidade da inscrio no pingente, pensou. Seria quase impossvel que a mulher que lhe dera o presente conhecesse um vilarejo como aquele. Pensativa, voltou-se para a estrada e seu olhar foi atrado pelas luzes de um farol se aproximando. De sbito, uma mancha escura no meio da pista chamou sua ateno. Estreitou os olhos e reconheceu um guaxinim, que parecia estar paralisado pela luz. Aflita, estendeu as mos para o vidro como se pudesse proteg-lo, no mesmo instante em que o carro passava em alta velocidade. No! balbuciou, fechando os olhos para o inevitvel. Quando o ronco do motor perdeu-se no silncio da noite, reuniu toda coragem que pde e abriu os olhos com cuidado. O pequeno animal permanecia l, intacto, enrolado sobre o corpo como uma pequena bola de plos castanhos. Parecia no estar machucado, mas continuava exposto ao perigo. Na certa, estava to apavorado que no conseguia se mover, concluiu com uma ponta de tristeza, identificando-se com o indefeso animal. De sbito, levantou-se e anunciou em voz alta para ningum em particular: Vou descer aqui. O motorista do nibus estava parado porta, em uma conversa animada com uma bela jovem, e voltou-se para Dulce ao v-la descer os degraus e sair.

Ei, moa! chamou, olhando para o relgio de pulso Vamos partir em cinco minutos. Decidi ficar nesta cidade anunciou ela, ajeitando a ala da bolsa nos ombros. Mas sua passagem lhe d direito de chegar at Atlanta! Se parar aqui, voc no poder us-la novamente. Sim, eu sei. Dulce olhou ao redor e meneou a cabea. Acabei de mudar de planos. Enquanto sua bagagem era retirada do compartimento, avistou duas pessoas conversando a poucos passos dali. Reconheceu a senhora de cabelos ruivos e o rapaz alto cuja voz a perturbara. Ao observ-lo com mais ateno, suspeitou que ele dormira com aquela roupa, a julgar pelos vincos do tecido. Percebeu a presena de uma caneta no bolso da camisa e subiu o olhar para o rosto, sendo surpreendida pelos olhos castanhos cravados em seu peito. Constrangida, cruzou os braos para encobrir os seios e s ento percebeu que o objeto da ateno dele era o pingente em forma de corao, e no suas curvas. Sentindo-se ridcula, virou-se e apanhou a mochila de lona das mos do motorista. Por favor, o senhor poderia me informar se h algum lugar por aqui de onde eu possa chamar um txi? Depois de um breve silncio, ele meneou a cabea e fitou-a de alto a baixo. Voc no daqui, certo? Dulce franziu as sobrancelhas, intrigada. Seria to bvio que viajara centenas de quilmetros para chegar ali? Por um breve instante, pensou em voltar para o confortvel anonimato do nibus, mas se lembrou do guaxinim petrificado no meio da pista e mudou de idia. No agiria como o pobre animalzinho, disse para si mesma, enchendo-se de coragem.

No, no sou. O senhor poderia me recomendar alguma companhia de txi? Meu bem, voc vai visitar algum em Walton? Atenta conversa, a simptica senhora de cabelos ruivos deu um passo frente e sorriu. Christopher e eu podemos lhe levar at a cidade. O rapaz alto fez meno de dizer alguma coisa, mas Dulce no esperou para ouvi-lo. No preciso, obrigada. Vou tomar um txi. Ignorando a discusso animada que o rapaz e a senhora entabulavam em voz baixa, olhou ao redor e observou uma loja de convenincia do outro lado da pista. Estava salva! Pensou com um suspiro de alvio. Na certa, poderia usar o telefone da loja e chamar um txi para lev-la a um hotel, pousada ou qualquer lugar onde pudesse refletir sobre a vida e planejar o que faria a seguir. Com um vago aceno de despedida, atravessou a pista evitando olhar para o guaxinim. A medida que se aproximou da loja, ouviu um potente ronco de motor e se voltou. O nibus passou por ela lentamente e o motorista acenou, como se estivesse esperando que mudasse de idia. Ainda era tempo de alcan-lo e seguir para Atlanta, uma cidade grande onde seria mais fcil encontrar o anonimato. No havia planejado parar em um vilarejo no meio do nada e talvez se arrependesse por ter sido to impulsiva. Porm uma estranha e inexplicvel fora a atrara para aquele lugar. Com um gesto decidido, indicou que ele prosseguisse e caminhou com passos firmes pelo estacionamento de cascalho. Ao empurrar a porta de vidro para entrar na loja, os sinos dependurados no batente se agitaram, chamando a ateno de um senhor por detrs da caixa registradora. Ele ergueu os olhos incrivelmente azuis do jornal que estava lendo e saudou-a com um sorriso amigvel. Boa noite, moa. Em que posso ajud-la?

Ao abrir a boca para responder, uma garotinha de cerca de cinco anos, vestindo apenas uma camiseta, saiu do banheiro e quase a derrubou ao passar correndo em direo ao estacionamento. Amanda! Volte j aqui! Um grito aflito ecoou do interior da loja. Uma adolescente esguia, com adorveis olhos verdes, saiu do banheiro e passou por Dulce como um furaco, pressionando-a de encontro porta. Ela trazia nos braos um beb de pouco mais de dois anos, com o rosto e as mozinhas rolias lambuzados pelo melado do pirulito cor-de-rosa que segurava. Sem ter tempo de respirar, permaneceu paralisada ao ver mais trs crianas correndo em sua direo, mas conseguiu se afastar a tempo de no ser atropelada pelo garoto que seguia duas meninas, de treze e oito anos aproximadamente. Com um suspiro profundo, concluiu que acabara de acontecer uma fuga macia da creche da cidade! Quando fez meno de se mover, as crianas e a adolescente entraram novamente, empurrando a porta com violncia. A adolescente parou de sbito e, com um gesto desesperado, entregou-lhe o beb. Por favor, segure Harry para mim. Posso correr mais rpido sem ele. Em toda sua vida, Dulce nunca havia segurado um beb. Sem escolha, viu-se obrigada a ampar-lo antes que casse. O pequeno arregalou os imensos olhos azuis e comeou a agitar as perninhas enquanto ela o mantinha estendido no ar, sem saber o que fazer. Uma onda de pnico congelou seu sangue quando ele emitiu um grito agudo e comeou a se debater. Foi ento que a porta se abriu e a senhora de cabelos exticos entrou na loja, seguida pelo homem que a acompanhava. Respirou aliviada, comeando a acreditar que estava salva. Porm, antes que pudessem fechar a porta, a garotinha de cinco anos tentou escapar por entre as pernas do homem e fugir para o estacionamento, sendo finalmente pega pela adolescente, que trazia em uma das mos a cala da fugitiva.

Que confuso! No h leis neste Estado? Dulce resmungou, estendendo o beb na direo dos recm-chegados. Para seu espanto, ele parou de chorar como em um passe de mgica. Papai! balbuciou, atirando-se nos braos do homem alto. Papai! Surpresa, Dulce observou as mos fortes e seguras alcanarem o beb com uma delicadeza surpreendente para aninh-lo no colo em um gesto protetor, ao mesmo tempo em que se voltava para a garotinha que se recusava a vestir a cala. Amanda, deixe Carol vesti-la Ordenou em tom autoritrio. Diego, Knoxie e Sofia, comportem-se e parem de correr pela loja. No quero ouvir nem mais um suspiro, entenderam? Um olhar severo foi endereado garota de cinco anos, que mordeu o lbio para no responder. Vamos, mocinha, obedea a seu pai A senhora simptica complementou com ar maternal, acariciando os cachinhos dourados da menina. Est bem, papai. A garotinha sem as calas fitou-o com adorveis olhos azuis e sorriu, enquanto a adolescente a pegava no colo e seguia para o banheiro. Ele suspirou e olhou para Dulce com expresso pouco amigvel. Sinto muito senhorita Sussurrou por entre os dentes ao caminhar para o interior da loja. Ela seguiu-o com o olhar, boquiaberta ao constatar que aquele homem era o pai das seis crianas! Instintivamente se ps a imaginar qual seria sua idade quando fora pai pela primeira vez. Dezenove anos, deduziu depois de um rpido clculo mental. Naquela idade, ela prpria mal sabia que j havia se tornado mulher! Ajeitou a mochila nas costas e o seguiu disposta a se desculpar. Eu sinto muito, senhor... Christopher Uckermann resmungou ele sem se voltar. Sr. Uckermann, peo que me desculpe. Eu no sabia que eram seus filhos. Se soubesse, teria agido de outra forma?

Ela mordeu a lngua para no dar uma resposta altura. Discutir com um estranho em uma loja de convenincias de uma cidade desconhecida no era a melhor forma de passar despercebida. Em silncio, observou-o apanhar uma caixa de cerveja, seis refrigerantes e seis barras de chocolate, encaminhando-se para o caixa. A senhora que o acompanhava permanecera parado porta, fitando-a como se tentasse descobrir quem era ela. Para evitar qualquer aproximao, virou-se e, ao girar o corpo, quase esbarrou no homem com quem estivera preste a discutir. Mesmo com um beb no colo, aquele era o homem mais perfeito que j vira. Em seus trinta e um anos de vida, nunca havia deparado com algum que parecesse ser to... Sem encontrar a exata palavra que o definisse, refletiu por alguns segundos. Sim, ele era absolutamente perfeito! Concluiu por fim. Por um breve instante, chegou a invejar a me daquelas crianas, reprimindo violentamente o pensamento inoportuno. Observou-o com discrio enquanto ele retirava a carteira do bolso da cala. Aps uma avaliao mais cuidadosa, notou que as roupas pareciam ainda mais amarrotadas do que observara minutos antes... O beb no fugia ao estilo do pai, refletiu. Usava camiseta pelo avesso e cala de pijama. Os lbios de Dulce se curvaram em um sorriso quando viu os pezinhos calados com botas de caubi. O pirulito que a criana carregava momentos antes havia desaparecido misterioAlfonsoente, mas deixara vestgios na face rosada e satisfeita, completamente coberta de melado. Embaraada, percebeu que o homem a fitava e tentou desviar o olhar, mas o brilho daqueles olhos parecia ter o poder de hipnotiz-la. Obrigado, John dirigiu-se ao caixa. Desculpe pela baguna das crianas. Enquanto guardava o troco das compras, encarou-a e franziu as

sobrancelhas como se esperasse ouvir outro comentrio sobre crianas e leis.

Como resposta, Dulce empinou o nariz e se debruou sobre o balco, dandolhe as costas. Preciso de um txi para me levar ao hotel mais prximo Voltou-se para o senhor do caixa. O senhor poderia me indicar algum? Ele a fitou por alguns instantes como se estivesse tentando traduzir um idioma desconhecido. Voc no daqui, certo? Aquela era a segunda vez em menos de meia hora que algum lhe fazia tal pergunta, e Dulce se ps a imaginar o que a tornava to diferente. No, no sou respondeu com um suspiro resignado. Preciso de um lugar para ficar e de um transporte que me leve at l, e gostaria que o senhor me desse o nmero de alguma companhia de txi. Bem, moa... Ele fez uma pausa longa o bastante para faz-la acreditar que havia esquecido a pergunta. Deixe-me ver... O hotel mais prximo fica em Mapleton, a cerca de quarenta minutos daqui. O problema que no temos txi em Walton para lev-la at l, a menos que a senhorita queira ir com Hank Ripple, que passa por aqui com o caminho de entregas por volta das nove horas da noite. Dulce sentiu o estmago se contrair, arrependendo-se de seu ato impulsivo de saltar do nibus muito antes do que imaginara. Abriu a boca para responder quando uma nuvem de perfume invadiu suas narinas e a senhora de cabelos ruivos tocou-a de leve no brao. Querida, voc tem parentes em Walton? Talvez algum possa vir apanhla... No tenho parentes aqui explicou com ar desolado. Estou apenas de passagem. Ela se calou ao perceber o tremor em sua voz. Sentia-se exausta e furiosa consigo mesma, e a voz suave da senhora sua frente era to terna e acolhedora que teve o impulso ridculo de abra-la e chorar. Christopher, h espao para mais um na picape? A simptica senhora se voltou para o rapaz, prosseguindo antes que ele respondesse: Est decidido,

vamos lev-la para a cidade. Acho que Alfonso no se importar em ceder a casa desocupada por alguns dias, no , Christopher? Naquele momento, as crianas saram em fila do banheiro e se aproximaram. A adolescente, que chegara a tempo de ouvir as ltimas palavras, olhou para Dulce com interesse e meneou a cabea vigorosamente. tima idia, tia Lu! Impossvel! As duas afirmaes soaram ao mesmo tempo, e Dulce passeou o olhar do pai para a filha totalmente confusa. Posso pagar a hospedagem em dinheiro Anunciou, tentando emprestar um tom confiante voz. Porm sua oferta no causou o impacto que esperava. Decidida, ajeitou as alas da mochila pesada com a bagagem embalada com eficincia, depois de anos de prtica. Nunca precisara da ajuda de ningum e no seria aquela a primeira vez. Com um suspiro profundo, ergueu os ombros e empinou o nariz. Esqueam. Vou caminhar at a cidade. Atravessou a loja e saiu, deixando que a porta batesse com fora atrs de si. Recusando-se a se arrepender por mais um ato impulsivo, deteve-se um segundo antes de decidir que direo tomar e pisou no asfalto. Assim que se viu livre dos olhares de todos, parou e respirou fundo, sentindo o desejo sbito de desaparecer dali. O ronco do motor de um carro se aproximando chamou-lhe a ateno, mas seguiu em frente. Seu sangue congelou nas veias quando a picape reduziu a marcha e parou a seu lado. Com um olhar de soslaio, percebeu que o motorista e todos os passageiros em seu interior a fitavam com franca curiosidade. Voc est seguindo na direo errada a voz potente de Christopher preencheu o silncio. Para chegar a Walton, deve ir para o lado oposto. Bem, eu no queira mesmo ir para l respondeu com falso desdm. Voc est perdida? Dulce parou e mudou a mochila para o outro ombro.

Claro que no! O rudo da porta do veculo se abrindo fez com que uma estranha sensao de perigo contrasse seu ventre. Oua, no sei por que voc est aqui e, francamente, no me importo. Mas no posso simplesmente deix-la na estrada. Dulce tentou manter a postura de indiferena, endireitou a coluna, ignorando uma pontada aguda no ombro dolorido pelo peso da mochila, e fez meno de seguir em frente, quando ele saiu do automvel. Alm disso, tia Lucinda no vai me deixar dormir em paz se eu no lev-la para cidade e conseguir um lugar para se abrigar. Por favor, v embora. No preciso da sua ajuda. Christopher suspirou fundo e, com um gesto gil, pegou a mochila antes que ela pudesse protestar. Por favor, moa... O beb est chorando, todos esto com fome e estou comeando a ficar muito irritado. E passou a mo pelos cabelos para ilustrar a impacincia. Pelo amor de Deus, entre na picape e deixe-me lev-la para algum lugar! Dulce se voltou e abriu a boca para responder, mas se calou ao perceber o olhar fixo para seus seios. Onde conseguiu esse pingente? ele perguntou de sbito, contendo o mpeto de toc-lo. Algum me deu de presente, muito tempo atrs. E agora, pode me devolver a mochila? No posso Anunciou, dando-lhe as costas e seguindo em direo picape. Voc a ter de volta quando chegarmos cidade. Voc no pode fazer isso! Sem pensar, Dulce precipitou-se ao encalo dele. Sua me nunca lhe disse para no aceitar caronas de estranhos? Caso ainda no tenha percebido, voc a estranha aqui comunicou enquanto atirava a mochila no porta-malas. E em meu carro no h perigo. H apenas seis crianas famintas e ansiosas para chegarem em casa.

Christopher contornou o veculo para abrir a porta ao mesmo tempo em que a senhora simptica se afastava para que Dulce se acomodasse no espao estreito ao lado do motorista. Resignada, encolheu-se o melhor que pde, evitando se mover. Ao passarem em frente placa na entrada da cidade, olhou de soslaio para o guaxinim, que permanecia imvel no meio da pista. Sei como voc se sente, pensou, mantendo o olhar fixo no retrovisor at perd-lo de vista.

Captulo II

Dulce seguiu imvel como uma pedra durante o trajeto silencioso, quebrado apenas pelo som da respirao ritmada do beb profundamente adormecido. Se pudesse, ela prpria deixaria de respirar para no correr o risco de se encostar ao homem a seu lado, cuja expresso fechada no deixava dvida de que no era bemvinda. De sbito, uma nuvem de perfume adocicado irritou suas narinas, fazendo-a espirrar. Sete vozes gritaram "sade" em coro, e Christopher permaneceu mudo, com olhar fixo na estrada. Sou Lucinda Carolina. A simptica senhora fez uma pausa, esperando que se apresentasse. Prazer em conhec-la. Meu nome Dulce disse com relutncia. Dulce... Lucinda pestanejou, fazendo com que os clios postios se agitassem como pequenas borboletas. um lindo nome. E qual seu sobrenome? Dulce L... Calou-se de sbito, horrorizada com o nome que quase escapara de seus lbios. Aflita, decidiu que precisava inventar um sobrenome que protegesse sua identidade. Ento, uma imagem fugaz passou por sua mente to rapidamente quanto a paisagem que ficava para trs. Visualizou a pgina de uma revista antiga com a fotografia da torre Eiffel. O papel amarelado e desgastado nas bordas estivera por muito tempo enfeitando a geladeira de sua me, at que fora permanentemente transferido para o bolso da mochila de Dulce. Alm da gargantilha com o pingente em forma de corao, aquele era o nico bem que herdara da me e carregava-o consigo aonde quer que fosse. Em sua vida,

acostumara-se a no ter nada que fosse permanente e definitivo, mas apegara-se quele papel como se nele estivesse retratada uma parte de sua histria. Ahh... Paris O nome escapou de seus lbios antes que ela tivesse chance de perceber. Dulce Paris. Curioso... Voc me parece familiar. Lucinda sorriu, os olhos gentis irradiando calor e simpatia. Havia neles o brilho inequvoco da sabedoria que somente a experincia pode dar. Mas no conheo ningum com este sobrenome. Dulce Paris... um belo nome, no acha Christopher? Humm Foi a resposta lacnica. Srta. Paris, meu nome Carol. A adolescente apoiou o cotovelo no banco de passageiros e sorriu. De onde voc ? De nenhum lugar em particular Dulce girou o corpo para fit-la. Costumo me mudar com freqncia. Uau! Deve ser maravilhoso! Suspirou, com ar sonhador. E que tipo de trabalho voc tem que permite que se mude o tempo todo? Dulce estudou por alguns segundos as feies juvenis, de expressivos olhos verdes e sobrancelhas arqueadas. A pele alva e os longos cabelos castanho-claros estavam presos em um rabo-de-cavalo. Mas foram os olhos que chamaram sua ateno, estavam arregalados de admirao e, embora o belo rosto demonstrasse vitalidade, havia uma sombra de tristeza obscurecendo-lhe o brilho. Eu sou fotgrafarespondeu por fim, optando por dizer a verdade. Sou fotgrafa freelance. Voc est brincando! Entusiasmada, Carol escorregou para a ponta do banco, aproximando-se ainda mais. Alguma de suas fotografias j foi publicada em revistas famosas? No Mentiu, consciente de que era necessrio se proteger. A maior parte do meu trabalho para jornais e peridicos regionais. Onde est seu equipamento? Dulce fez uma longa pausa enquanto pensava sobre o que dizer, notando o interesse velado de Christopher Ento, decidiu que no seria comprometedor se

revelasse uma parte da verdade. Afinal, que mal poderia haver se soubessem que a pequena fortuna que trazia consigo provinha da venda de seu valioso equipamento? Vendi quase tudo. Mantive apenas minha cmera Hasselblade e algumas lentes. Mas no estou aqui a trabalho. Voc tem uma Hasselblade? Uau! S vi uma dessas em revistas especializadas. uma cmera grande angular, no ? Dulce sorriu, impressionada com o conhecimento daquela adolescente. Sim. Ela meu orgulho. Puxa, eu daria tudo para ter uma! E por que precisou vender seu equipamento? Uma voz infantil soou do banco detrs. Inclinando ainda mais o corpo, Dulce deparou com a garotinha encantadora que sorria para ela sem um dos dentes da frente. Os cabelos ruivos caam em cachos bem definidos sobre os ombros e o pequeno nariz coberto por sardas discretas emprestava-lhe um encanto especial. No pde definir a cor dos olhos, mas notou que eram vivos e expressivos, com um brilho divertido. Qual seu nome? indagou curiosa. Knoxie. Eu tenho oito anos de idade e j estou na terceira srie. A sra. McRae disse que sou a melhor aluna da classe, mas meu pai no acredita. Ele me obriga a fazer os deveres de casa bem na hora do meu desenho favorito na televiso! Dulce no pde deixar de rir diante da denncia acompanhada por um olhar de censura dirigido ao pai, que grunhiu alguma coisa incompreensvel como resposta. Mocinha, acho que voc se esqueceu das boas maneiras enquanto estive fora Lucinda advertiu. Pea desculpas a srta. Paris por ter sido to indiscreta. Desculpe, senhorita Murmurou, recostando-se no assento. Christopher, sem tirar os olhos da estrada, pediu: Por favor, srta. Paris coloque o cinto de segurana. Embora possa parecer surpreendente para a senhorita, h algumas leis neste Estado e no tenho inteno de infringi-las.

Ela obedeceu, contendo-se para no retrucar. Que arrogante! Recriminou-o secretamente. Christopher Uckermann parecia ser o tipo de homem que jamais admitia ser contrariado. Voc tambm, Carol Vociferou, olhando para a filha pelo espelho retrovisor. No preciso. No sou mais uma garotinha. Enquanto agir como criana, no ser tratada como adulta. Mas, papai... S h quatro cintos de segurana aqui atrs. Alm disso, Diego e Sofia tambm no esto usando... Como poderia? Sofia argumentou. Harry est no meu colo e Diego est com Amanda... Parem de discutir e obedeam. Entenderam? Sim, papai Foi a resposta em unssono. A tenso no interior do veculo tornou-se palpvel. Dulce respirou fundo, ansiando por se afastar da complexidade da vida familiar, da qual nunca se sentira parte. Para seu alvio, Lucinda quebrou o pesado silncio. Earl mandou-lhe um pouco de vinho que ele mesmo produziu. Acho que pode ser usado como vinagre para temperar a salada, mas ele estava muito orgulhoso Ao ver que Christopher no respondia, continuou: Como esto as coisas por aqui? Lucinda virou o rosto para estudar as crianas. Dulce acompanhou o gesto e notou que uma das botas de caubi do beb havia desaparecido. A mquina de lavar est quebrada? indagou em tom crtico, meneando a cabea ao ver o estado deplorvel do vesturio dos sobrinhos. No exatamente... Christopher encolheu os ombros em defensiva. Ficamos sem detergente em p e me esqueci de comprar. Tenho estado muito ocupado. difcil trabalhar em perodo integral e tomar conta de seis crianas. Sei disso! Lucinda exclamou. Mas fiquei fora por duas semanas! No me diga que voc no lavou roupa pelo menos uma vez nesse perodo!

Papai disse que se vestssemos a roupa pelo avesso ningum perceberia a sujeira uma voz infantil ecoou do banco de detrs. Um silncio mortal caiu sobre eles, e Dulce se esforou para conter o riso enquanto Christopher aumentava o volume do rdio em uma tentativa clara de desencorajar a conversa. Olhou pela janela ao avistar o aglomerado de luzes se aproximando. Que tipo de cidade seria aquela? Refletiu apreensiva. J fizera tantas viagens sem saber o destino certo que no lhe ocorrera se preocupar para onde estava sendo levada. A picape entrou em uma avenida arborizada, ladeada por caladas largas. As residncias com cercas de madeira, amplos jardins e varandas aconchegantes pareciam ser espaosas e confortveis. medida que percorriam as ruas do vilarejo, observou a limpeza e ordem que reinavam ali. A sensao de paz e tranqilidade no se devia apenas s casas adormecidas e s ruas desertas e silenciosas, concluiu. Havia algo quase tangvel no ar, como se naquele lugar no houvesse perigos nem ameaas. Perfeito! Dulce pensou com um discreto sorriso. No poderia ter encontrado refugio melhor! Olhou de soslaio para Lucinda e agradeceu-a secretamente por estarem no mesmo nibus. Ao atravessaram o centro do vilarejo, observou a encantadora praa com um coreto, diversos bancos de madeira e canteiros de flores coloridas. Duas esttuas esculpidas em pedra erguiam-se majestosas ao centro. A maior delas representava um soldado gigantesco empunhando uma baioneta, como se estivesse em meio a uma batalha sangrenta. Surpreendeu-se com a riqueza de detalhes da escultura, que conseguia expressar a bravura do destemido combatente. Um imenso outdoor iluminado chamou-lhe a ateno e estreitou os olhos para ter certeza do que via. Sim, no havia dvida! O homem na fotografia, sentado em meio a seis crianas sorridentes e bem vestidas, era o mesmo que estava ao volante, bem ao seu lado! Reeleja Christopher Uckermann, lia-se em letras enormes abaixo da fotografia.

Dulce no pde deixar de se surpreender com a ausncia da esposa... Onde estaria ela? Olhou de relance para o perfil msculo obscurecido pelas sombras da noite e estudou-o discretamente, com o olhar de algum que passara a vida observando o mundo atravs de fotografias silenciosas. Ao longo dos anos solitrios, optara por no interferir na vida das pessoas, julgando que isso a manteria protegida. Habituara-se a entrever o que se escondia por detrs de semblantes aparentemente inexpressivos, e sabia que Christopher Uckermann guardava muitas histrias. Ao fazerem a curva para contornar uma esquina, foi projetada de encontro ao corpo viril. Afastou-se-bruscamente, mas sentiu a tenso dos msculos viris e quase pde ouvi-lo ranger os dentes. Christopher olhou de soslaio para a mulher sentada a seu lado, que parecia to tensa e preocupada quanto ele prprio. Esperava que fosse verdade quando mencionara que estava apenas de passagem, pensou intrigado por ficar to perturbado por uma desconhecida. Talvez fosse pelo fato bvio de esconder alguma coisa, mas aquilo no lhe dizia respeito. Sentia-se pouco vontade ao lado dela, o que no era comum para um homem com seis filhos, um trabalho e em plena campanha eleitoral. Antes de sarem da loja de convenincia, Christopher telefonara para Alfonso, seu melhor amigo e o nico mdico de Walton. A casa que herdara dos pais estava desocupada e ele comeara uma reforma para coloc-la venda. Depois de explicar rapidamente o que pretendia, Christopher respirou aliviado ao ouvir que poderia levar a jovem desconhecida para l. Alfonso informou-lhe que as chaves estavam na caixa de correio e que a cama do quarto de hspedes tinha lenis limpos, pois costumava passar algumas noites l quando sua esposa, Anah, viajava para Atlanta a negcios. Agradeceu silenciosamente ao amigo por no question-lo. No entanto, sabia que no poderia escapar do inqurito na manh seguinte, quando o encontrasse para o habitual desjejum no Caf Dixie Diner, uma tradio que mantinham desde que Alfonso terminara a faculdade de medicina.

Reduziu a marcha e ficou ainda mais intrigado com aquela mulher. Para algum que acabara de chegar a uma cidade desconhecida, era curioso que no perguntasse para onde estava sendo levada. Ela parecia esconder muitos segredos, porm disse a si mesmo que no estava interessado neles. Os faris da caminhonete iluminaram a fachada de uma casa branca, fazendo com que as sombras da cerca de madeira danassem na varanda. Christopher estacionou e saltou da cabine, seguindo para o porto, enquanto Dulce permaneceu imvel, olhando para a casa por um longo tempo antes que Lucinda a toAnniee gentilmente no brao. Venha querida. Vamos entrar Convidou e, voltando-se para o banco de detrs, pediu: Carol, tome conta de seus irmos. No vamos demorar. De quem esta casa? de Alfonso Herrera, um amigo da famlia. Pertenceu aos pais dele, e est desocupada h cinco anos, desde que faleceram. Lucinda deteve-se no porto e fez um gesto para que Dulce entrasse Sabe, ele casado com minha sobrinha Anah, e moram em um adorvel sobrado a poucos quarteires daqui. Anah trabalha para uma firma de publicidade em Atlanta e costuma viajar a negcios com freqncia. Tia Lucinda, creio que a srta. Paris no est interessada na histria da famlia Christopher censurou, aproximando-se com a mochila de Dulce nos ombros. Ora, no seja ranzinza! claro que est interessada, no , meu bem? Ignorou-o e tomou o brao de Dulce para subir os degraus da varanda. Afinal, voc deve estar se perguntando como uma casa abandonada h cinco anos est to limpa e bem cuidada E continuou, sem esperar pela resposta. que Alfonso costuma vir para c quando minha sobrinha est fora da cidade, e dedica todo seu tempo livre a reform-la. Ele diz que no se pode confiar nos pedreiros de hoje em dia, mas isso bobagem! A verdade que gosta de trabalhos manuais. Tem certeza de que posso mesmo ficar aqui? perguntou a Christopher.

Ao abrir a boca para dar uma resposta hostil, ele deparou com a expectativa no belo rosto e se calou. Aquela jovem parecia maravilhada com a possibilidade de ficar naquele sobrado e a alegria quase inocente que transbordava dos olhos arregalados o desarmou. J vira aquela mesma expresso no rosto de Carol, ao ganhar sua primeira cmera fotogrfica da me. Sim, tenho certeza Afirmou convicto. Como j sabe, no h hotis na cidade. Avisei meu amigo de que no ser por muito tempo, j que voc est de passagem pela cidade. Eu posso pagar anunciou com orgulho. Converse com Alfonso sobre o aluguel Avisou, caminhando em direo caixa de correio ao lado do porto. Ele deve passar por aqui amanh cedo. Logo que voltou com as chaves, Lucinda entrou, acendeu as luzes e subiu para o segundo andar, deixando-os a ss. Dulce olhou ao redor, encantada com a espaosa sala de estar, que ainda conservava alguns mveis cobertos com lenis. Um cheiro de tinta fresca preenchia o ambiente e reparou que os rodaps de madeira estavam sendo trocados. De sbito, um estranho som vindo do jardim a assustou. Parecia um lamento agoniado, em tom gutural. Apavorada, segurou no brao de Christopher para se proteger. O toque fez a pele dele se arrepiar e ele se afastou de sbito, forando-se a manter a neutralidade. No se preocupe, apenas uma r. E depositou a mochila no sof. Voc nunca deve ter visto algo assim no lugar de onde vem. No, nunca vi. Dulce se afastou, procurando voltar a ateno para a arquitetura primorosa da casa. A sala de estar no possua mveis e estava repleta de caixas de papelo lacradas. Respirou com alvio ao chegar cozinha ampla e impecavelmente limpa. Possua uma pia de mrmore branco que ocupava toda a parede envidraada no lado oposto porta pela qual acabara de entrar. Estava equipada com uma geladeira antiga e um fogo de seis bocas. Aproximou-se para observ-lo melhor, concluindo

que se tratava de uma relquia, o revestimento de gata branca estava intacto, assim como a pintura de flores e frutas em relevo que decorava a tampa do forno. Atravs do vidro das janelas pde ver um encantador quintal com rvores frutferas, uma pequena horta e uma garagem. Dulce meneou a cabea, satisfeita. O piso e os azulejos de ladrilhos hidrulicos deviam datar da construo do imvel e denotavam o bom gosto de quem construra aquela casa. A mesa de madeira macia mostrava marcas e ranhuras no tampo, revelando os anos de uso, e seis cadeiras de palhinha dispostas ao redor completavam o conjunto. Uma imensa pea de madeira que ela vira apenas em antiquados ocupava uma das paredes. Estava quase vazia, com exceo de alguns copos e pratos. Dulce ficou to fascinada com o que encontrou que no percebeu a presena de Christopher, observando-a em silncio. E, ento, o que achou de seu novo lar? Com um sobressalto, voltou-se para fit-lo. Oh, maravilhoso! Nunca vi uma cozinha to bonita! Abaixou os olhos, constrangida. Espero que seu amigo no esteja pensando em reform-la. Alfonso j restaurou alguns azulejos e parte do piso. Ele pretende fazer um trabalho de preservao, e no uma reforma. Isso timo Murmurou, comeando a simpatizar com aquele desconhecido que demonstrava tamanha sensibilidade. Colocou uma mecha de cabelos por detrs da orelha e s ento Christopher percebeu as razes castanho-douradas destacando-se dos fios ruivos. Mas... O que era aquilo? Aproximou-se um passo, e Dulce sentiu o sangue congelar nas veias ao v-lo estender a mo para toc-la. Sinto muito, srta. Paris... H um pirulito preso em seus cabelos. Constrangido, apanhou-o com um movimento rpido. Deve ser de Harry. Acho que ficou preso a quando voc o pegou no colo.

No se preocupe, est tudo bem Tranqilizou-o, mal contendo o riso ao ver a expresso mortificada no belo semblante. Felizmente no h nenhuma lei que puna criancinhas que perdem o pirulito nos cabelos de desconhecidos... Christopher fitou-a por um segundo e ento, para surpresa de Dulce, inclinou a cabea para trs e riu com vontade. Por que est fazendo isso, sr. Uckermann? Indagou abruptamente. Bem, achei engraado quando voc disse que... No estou me referindo piada Interrompeu-o. Voc poderia ter me deixado na estrada. Eu precisava passar por aqui para chegar a minha casa Foi a resposta indiferente Alm disso, no poderia deix-la na estrada da mesma forma que no abandonaria um gato perdido que viesse parar no meu quintal. Puxa, estou lisonjeada! Um pesado silncio abateu-se sobre eles, at que Dulce o rompeu. No preciso de sua caridade, sr. Uckermann. Eu poderia ter conseguido sozinha. Christopher olhou para a figura esguia e soube que ela estava certa. Porm, por detrs da postura autoconfiante e segura havia um toque quase imperceptvel de vulnerabilidade, e foi o que o impediu de deix-la sozinha na estrada. Aquela mulher, por alguma razo desconhecida, mantinha a fragilidade cuidadosamente escondida por detrs de uma mscara de indiferena. Entretanto, os olhos translcidos revelavam uma doura que talvez nem ela prpria se desse conta, concluiu. Sim, havia uma aura de mistrio envolvendo-a. O quarto de hspedes e o banheiro esto limpos e arrumados. Deixei toalhas limpas sobre a pia, querida Lucinda anunciou, entrando na cozinha. Vou verificar se a geladeira est abastecida antes de sairmos. Passou por eles deixando a nuvem de perfume atrs de si e abriu a geladeira. Humm... Po, queijo, ovos, leite... Creio que ter o necessrio para passar a noite Lucinda meneou a cabea, satisfeita. Vou passar por aqui amanh e

lev-la ao supermercado para comprar algumas coisas. Ento, poderemos conversar e nos conhecermos melhor. Christopher notou a contrao involuntria dos ombros delicados, como se estivessem erguendo suas defesas e se preparando para uma batalha. Porm, para sua surpresa, ela no s concordou como aceitou o abrao afetuoso de Lucinda ao se despedir. Duas horas mais tarde, Christopher se deitou e adormeceu no mesmo instante. No entanto, como acontecia todas as noites, acordou com um sobressalto pouco depois. Sentou-se na cama e permaneceu atento ao silncio da casa, ouvindo a respirao profunda dos filhos adormecidos nos quartos ao redor dele. Com relutncia, voltou a se deitar e fechou os olhos. Por um momento, quase acreditou que Belinda estava a seu lado, o calor da respirao suave acariciando sua nuca. Estendeu o brao, mas seus dedos tocaram o tecido frio do lenol. Como de hbito, mergulhou o rosto no travesseiro que a esposa costumava usar, tentando capturar o ltimo vestgio da fragrncia doce e feminina escondida ali. Deitando-se de costas, sentiu-se pequeno na imensa cama e se ps a olhar pela janela. Desde a morte de Belinda, a escurido das noites solitrias parecia no ter fim. Nos primeiros dias depois de perd-la, no conseguira suportar a ausncia e dormira na poltrona a um canto do quarto. Quando deu por si, havia se passado um ano. Ao perceber que no fazia sentido se torturar alm do necessrio, obrigou-se a voltar para a cama. Desde ento, a insnia tornara-se sua nica companheira. Tentou encontrar uma posio confortvel e adormecer, evitando os fantasmas que insistiam em atorment-lo. Porm, naquela noite, alguma coisa o incomodava sem que conseguisse descobrir o que era. De sbito, a imagem de Dulce Paris invadiu seu pensamento e, irritado, Christopher rolou na cama. No sabia por qu, mas Dulce Paris o perturbava. Talvez houvesse se identificado com a fragilidade e a solido escondidas nos olhos castanhos, pensou.

Ou, talvez, tivesse visto sua prpria fragilidade e solido refletidas nos olhos dela...

Captulo III

Dulce pestanejou e olhou ao redor, levando alguns segundos para registrar o quarto iluminado pelos raios de sol que entravam pelas frestas da janela. Sonhara com uma graciosa casa branca com uma adorvel varanda. Algumas crianas brincavam com um enorme cachorro, correndo pelo relvado de veludo. Porm, como todos os sonhos, aquele tambm estava fadado a terminar. Sentou-se e esfregou os olhos. Na noite anterior, estivera to cansada que o simples gesto de se deitar sob os lenis parecera-lhe alm de suas foras. Cara sobre a cama e adormecera no mesmo instante, sem nem mesmo trocar de roupa. Com as imagens do delicioso sonho ainda na cabea, se ps de p e alisou a colcha da cama. Porm, o latido de um cachorro bem debaixo da janela do quarto indicava que ao menos um elemento de seu sonho era real... O insistente ladrar despertou-lhe a curiosidade e abriu a janela, observando a picape estacionada defronte casa. Um imenso cachorro preto e branco na carroceria era o responsvel pelo alarido que a acordara. Viu quando o co saltou para o cho com uma agilidade admirvel e correu para o gramado como se perseguisse a prpria exuberncia da vida. Calou os sapatos e trocou de camiseta, penteando os longos cabelos com os dedos enquanto descia a escada. Na certa, a picape e o cachorro pertenciam ao dono da casa, refletiu. Ao abrir a porta de sbito, surpreendeu o homem do outro lado no exato instante em que erguia a mo para bater. Bom dia! Saudou-a com um sorriso amistoso. Dulce fitou-o por alguns segundos, sem deixar de notar os olhos azuis, o corpo atltico e a estatura alta. De

uma coisa estava certa: se todos os homens de Walton fossem parecidos com os dois que j conhecera, seria difcil deixar aquela cidade! Sou Alfonso Herrera, e voc deve ser a srta. Dulce Paris Prosseguiu, estendendo a mo para cumpriment-la. Christopher disse que est interessada em alugar a casa. verdade. Cumprimentou-o e fez um gesto para que entrasse, fechando a porta atrs de si. Se voc concordar, prometo que no vai nem perceber que estou aqui. Pretendo ficar apenas... A frase morreu em seus lbios ao perceber o olhar indiscreto para seus seios. Em um gesto de defesa, cruzou os braos e retraiu os ombros. Onde conseguiu esse pingente? Indagou ele, surpreso. Ganhei de minha me quando tinha catorze anos Respondeu em tom frio, escondendo-o sob a camiseta. Como ia dizendo, gostaria de alugar sua casa por um breve perodo. Posso pagar adiantado, em dinheiro. Sua me era dessa regio? Voc me parece familiar... Dulce franziu o cenho, intrigada. Christopher Uckermann demonstrara o mesmo interesse por aquela pea... Por que um pingente aparentemente comum despertaria tanta considerao? Desculpe a indiscrio, srta. Paris Disse embaraado No pretendia constrang-la. A voz tinha o ritmo lento e melodioso caracterstico do sotaque sulista, o mesmo que tanto a perturbara na noite anterior enquanto estava no interior do nibus... Passou os dedos pelos cabelos, tentando apagar a lembrana. Minha me com certeza no era dessa regio. Quanto ao aluguel... Alfonso enfiou as mos nos bolsos da cala, refletindo por alguns segundos. Os olhos brilhantes e expressivos pareciam ter a capacidade de adivinhar todos os seus segredos, e se forou a manter-se calada. No pretendia revelar nada alm do necessrio. Quando ele a informou sobre o valor, considerou-o irrisrio, mas no argumentou. Sem uma palavra, subiu para o quarto e abriu o bolso interno da

mochila. Retirou um mao de notas e acrescentou duzentos dlares ao valor do aluguel. Alfonso ergueu a sobrancelha depois de contar o dinheiro e fez meno de devolver a diferena. No preciso de caridade, sr. Herrera Dulce cruzou os braos, recusando-se a receb-la. A casa est perfeita para mim e fao questo de pagar um preo justo. Como quiser, srta. Paris concordou ele, percebendo que seria intil argumentar Voc deve ter notado que estou em meio a uma reforma, mas prometo que perturbarei o menos possvel. Poderemos combinar alguns horrios para que eu venha trabalhar. Ao dizer isso, estendeu-lhe a mo, e ela hesitou por um momento antes de aceit-la. Combinado. Mas... No pretende pedir algumas referncias antes de fecharmos negcio? Um aperto de mo tudo de que preciso. Em Walton, a palavra basta para selar um contrato. Aliviada, meneou a cabea e acompanhou-o at a porta. Ao abri-la, o cachorro entrou como um furaco e, com um salto ligeiro, colocou as duas patas nos ombros de Dulce. Apavorada, ela fechou os olhos e cruzou os braos sobre o rosto. Desa, Max! J! Antes de obedecer, o cachorro se ps a lamber-lhe o rosto em uma demonstrao explcita de afeto. Max s tem tamanho. Alfonso o segurou pela coleira, tentando conter o riso O problema que no resiste a um rosto bonito. Eu no gosto de cachorros. Constrangida pela cena embaraosa, ela cruzou os braos sobre o peito. Vou lembrar de deix-lo em casa na prxima que vier aqui. E fitou-a com curiosidade antes de dizer: Christopher mencionou que voc tambm no gosta de crianas.

Ele disse isso? Dulce esqueceu o constrangimento diante da acusao implcita A verdade que no sei o que fazer com elas. Tudo uma questo de costume. Como todas as coisas, precisamos apenas nos acostumar para descobrirmos que no podemos mais viver sem elas. Acredite, isso aconteceu comigo. Voc est se referindo a cachorros ou a crianas? A ambos. No h muita diferena entre os dois depois que passa a conhec-los. Com um gesto decidido, colocou Max para fora. Ao ouvir os ganidos inconformados, Alfonso comeou a rir e o bom humor contagiou Dulce. Bem, preciso ir. Avise-me se precisar de alguma coisa. Aqui est meu carto. Obrigada, sr. Herrera Dulce apanhou o carto das mos dele. Eu soube que tia Lucinda vai lev-la s compras. Esteja preparada para renovar seu estoque de maquiagem e perfume! Ele tocou a aba de um chapu invisvel e abriu a porta, para alegria de Max Vamos embora, parceiro! Afagou o plo macio do co Diga adeus para a srta. Paris. Como se houvesse compreendido as palavras, Max despediu-se com um latido e correu para a calada. Um sorriso involuntrio curvou os lbios de Dulce. O afeto e o respeito mtuo entre eles eram dignos de admirao. Quem sabe, um dia, tambm pudesse ter um cachorro? Refletiu ao descer os degraus da varanda. Respirou o ar puro da manh, sentindo-se mais relaxada. No esperava que fosse to fcil alugar aquela casa adorvel! A atitude de Alfonso Herrera a sensibilizara. Afinal, confiara em uma desconhecida e firmara um contrato sem exigir referncia alguma! Talvez precisasse rever alguns de seus conceitos, pensou. Aprendera, ao longo da vida, a no confiar em ningum, porm existia um mundo para alm da redoma de vidro com a qual tentava se proteger, e nele existiam pessoas boas e

generosas... Como os habitantes daquele pacato vilarejo, que pareciam desconhecer o mal. Com um suspiro de satisfao, recostou-se na caixa de correio ao lado do porto para admirar a casa luz do dia. A cerca de madeira cuidadosamente pintada de branco, os canteiros de rosas em flor, a cadeira de balano na varanda, o canto dos pssaros festejando a liberdade de cruzar o cu azul... Aquela era a casa de seus sonhos! E seria s dela, ao menos por um tempo. O sorriso permaneceu em seus lbios quando foi para o quarto, decidida a desfazer as malas. Naquela noite, pretendia dormir sob os lenis... Quando Christopher chegou ao Caf Dixie Diner, Alfonso j o esperava com duas xcaras de caf fumegante. Desde que o amigo conclura o curso de medicina e voltara para Walton, haviam se habituado a compartilhar diariamente a primeira refeio do dia. Bom dia Murmurou, sentando-se mesa. O que houve com voc? Alfonso empurrou uma das xcaras na direo dele Est com uma aparncia pssima! Obrigado! Nada como um elogio sincero para comear bem o dia! Sorveu um gole da bebida e passou os dedos pelos cabelos em desalinho Felizmente, Lucinda no viaja com freqncia. Lavar, passar, cozinhar, ir ao supermercado... O servio domstico no tem fim! E ainda h quem no valorize as mulheres que se dedicam ao lar! Alfonso comentou com simpatia. Mas no creio que seja essa a justificativa para seu mal humor. Se no estiver conseguindo dormir bem, posso prescrever algum medicamento para ajud-lo. Christopher fitou-o sem dizer nada. Sabia que no era possvel ocultar do amigo de infncia o que escondia no corao. Porm, naquela manh, no estava disposto a conversar e agradeceu secretamente garonete por chegar com a bandeja do desjejum.

Bom dia, rapazes Angelique Boyer saudou-os com um sorriso afetuoso Ovos com bacon, salsicha e torradas, certo? Por favor, traga mais uma poro de ovos com bacon para mim Alfonso pediu, levando uma fatia de po boca. A garonete franziu o cenho. Depois de servi-los durante anos, aquela era primeira vez que ouvia tal pedido. Voc no acha que seria mais prtico injetar uma dose dessa porcaria diretamente nas artrias? Christopher indagou ao ver a garonete se afastar. Deixe-me em paz! Resmungou, apanhando uma fatia crocante de bacon Desde que Anah descobriu que estava grvida, decretou que s faramos refeies saudveis em casa. Isso est me matando! O caf da manh a nica refeio decente que fao. Bem, tenho de admitir que voc est certo. Os pratos saudveis de Anah deixam muito a desejar Christopher concordou com uma risada Para ser honesto, tambm no fao uma boa refeio desde que Lucinda viajou. Naquele momento, a porta da frente se abriu e entraram dois adolescentes vestidos com o uniforme do colgio. Bom dia, treinador Uckermann O rapaz alto saudou-o com um sorriso. Ol, Rob. Voc no deveria estar na escola? Estamos no intervalo Ele sorriu, revelando dentes perfeitos At mais tarde, treinador. At logo Foi a resposta mal-humorada. Voc foi um tanto rude com o garoto, no acha? Alfonso criticou-o. Ele no um garoto. um rapaz de quase dois metros de msculos e testosterona! Ele convidou Carol para sair, certo? Alfonso fitou o amigo com um sorriso divertido nos lbios. Christopher, Carol j tem dezessete anos! Em breve, sua filhinha vai para a faculdade... Ou pretende envi-la para um convento? Seria a soluo perfeita.

Como se fizesse diferena! Meu caro, voc no pode mant-la debaixo de suas asas para sempre. E acha que no sei disso? A amargura se evidenciou no tom de voz. Fao o melhor que posso, mas jamais conseguirei fazer o papel de pai e me. Todos ns sentimos falta de Belinda, Christopher. Mas mesmo com a ausncia dela, voc tem feito um timo trabalho com as crianas. No as sufoque tentando proteg-las do mundo. Tem razo. s vezes, sei que exagero Suspirou resignado. As crianas necessitam de cuidados que s uma mulher pode dar. Sofia precisa comear a usar suti e Lucinda ainda no conversou com ela. Creio que eu mesmo terei de tomar a iniciativa. Espero que Anah esteja esperando um menino! Alfonso comentou depois de refletir por alguns momentos. No se iluda! Isso no o livrar dos problemas. Diego, por exemplo... Christopher interrompeu a frase ao meio quando a porta se abriu com alarido. timo! Ironizou depois de observar o recm-chegado Ver Derrick James era tudo de que eu precisava para encerrar a manh com chave de ouro! Alfonso cumprimentou-o com uma discreta inclinao de cabea sem interromper a refeio. curioso que Derrick tenha se candidatado ao cargo de prefeito, no acha? Ele nunca se interessou por poltica! Derrick do tipo que joga sujo, Alfonso. Deve ter aprendido muita coisa depois desses anos todos em Atlanta. Mas no preo para voc. Toda a populao de Walton sabe que Christopher Uckermann um homem decente. Sou to ocupado que no tenho tempo de arrumar problemas. impossvel fazer qualquer coisa errada quando se tem um beb e uma criana agarrada a cada uma de suas pernas. Bem, se voc estiver procurando problemas, no precisar ir muito longe...

O que quer dizer? Christopher o fitou intrigado. Dulce Paris! E sorriu para o amigo com malcia. Por Deus, ela perfeita! Entendi por que no a deixou na estrada no momento em que a vi! Se eu no estivesse muito bem casado, no deixaria que uma mulher como aquela escapasse! Christopher quase engasgou com o caf ao ouvir a declarao do amigo. Concordo com voc, especialmente quando se refere aos problemas Comentou, tentando dar um tom de indiferena voz. E pagou o aluguel em dinheiro... Meu caro, essa mulher est escondendo alguma coisa! Eu tive a mesma impresso, mas no problema meu. No me diga que Dulce Paris no a mulher mais atraente que j viu nos ltimos tempos! Para falar a verdade, nem prestei ateno aparncia dela. Ergueu a xcara de caf, torcendo para que o amigo no notasse o rubor que lhe tingiu o rosto. Alm disso, no estou interessado em mulher alguma. Sou ocupado demais e estou muito bem sozinho. Christopher tomou o ltimo gole de caf e colocou uma nota de cinco dlares sobre a mesa. Levantava-se para sair quando a voz afetada de Derrick James soou atrs de si. Bom dia, prefeito Uckermann. O homem alto vestia-se com uma elegncia exagerada para quela hora do dia. Bom dia respondeu sem se voltar. Est de sada? Sim, tenho muito trabalho a fazer. Oh, que pena... murmurou com falsa decepo. Esperava que pudssemos tomar o caf da manh juntos para conversarmos sobre projetos para tornar Walton ainda melhor...

Seria um prazer, Derrick, mas tenho compromissos inadiveis. Voc vem, Alfonso? Sem esperar pela resposta do amigo, caminhou at a porta forando-se a manter a calma. Antes de sair, ainda pde ver a expresso fria e calculista de seu oponente e caminhou com passos rpidos, como se quisesse fugir dali o mais rpido possvel. Depois de tomar um banho relaxante e se vestir, Dulce apanhou a cmera cuidadosamente guardada na mochila. Pretendia aproveitar a luz da manh ensolarada para tirar algumas fotografias enquanto esperava por Lucinda. Caminhou pelo jardim estudando o melhor ngulo e se posicionou a poucos passos da varanda. Quando via o mundo por detrs das lentes de sua cmera, sentia-se em seu elemento. Aquele era seu universo perfeito, onde enquadrava apenas o que queria ver. Ajustou a lente para enfocar a fachada, colocando em primeiro plano a cadeira de balano da varanda. Estava prestes a apertar o boto quando o ronco de um motor chamou-lhe a ateno. Voltou-se e notou que um conversvel rosa-vivo acabara de estacionar diante do porto. A mulher exuberante sentada por detrs do volante acenou com animao. O sol refletia-se nas lentes dos excntricos culos escuros e os cabelos ruivos estavam presos no alto da cabea, com alguns cachos rebeldes caindo sobre o rosto. No conteve um sorriso ao perceber que eram da mesma cor da blusa que usava. Lucinda Carolina era uma mulher autntica e sincera, e conquistara sua simpatia desde a primeira vez em que a vira. Bom dia, srta. Paris! Cumprimentou alegremente, transbordando de entusiasmo. Ol, Lucinda. Por favor, pode me chamar de Dulce Caminhou at o porto para abri-lo Voc chegou mais cedo do que eu esperava.

Oh, e voc nem imagina como j trabalhei hoje! Lavei todas as roupas acumuladas desde que viajei... Desculpe se algumas bolhas de sabo escaparem de minhas orelhas! Voltou-se para Harry e Amanda, sentados no banco de trs Cumprimentem a srta. Paris, crianas! Olhos incrivelmente azuis a fitaram. Eles so tmidos com estranhos, mas depois que conhec-los melhor, vai descobrir que o ar angelical desses rostinhos lindos puro disfarce! Dulce riu, comeando a gostar da idia de passar a manh fazendo compras com Lucinda. Espere um momento Pediu, retirando a lente da cmera. Vou buscar minha bolsa. Claro, querida. No tenha pressa. Dulce correu para o interior da casa e, depois de guardar a cmera debaixo da cama, apanhou algumas notas no bolso interno da mochila e desceu. Tia Lu, preciso ir ao banheiro ouviu Amanda gritar assim que fechou a porta da frente. Podemos usar o banheiro, querida? Lucinda indagou, ajudando a sobrinha a descer do carro. Claro! Voc sabe onde fica, no ? Sim. Vou lev-la enquanto voc cuida de Harry. Dulce sentou-se no banco de passageiros, esforando-se para no entrar em pnico. O pior era que o garotinho parecia acabar sempre sob os cuidados da pessoa menos apta para tal tarefa! Pensou com agonia. Nunca tivera chance de conviver com crianas e julgavase incapaz de distrair um beb que mal sabia falar. Tentava pensar em algo para distra-lo quando ele comeou a chorar, deixando-a ainda mais exasperada. Shh... No chore, por favor! Suplicou, receando que algum vizinho a acusasse de maltratar crianas Tia Lucinda voltar logo...

Para seu desespero, as palavras pioraram ainda mais a situao. Aflita, encarou-o e fez uma careta. O pequenino arregalou os olhos e, no mesmo instante, o pranto deu lugar a uma deliciosa risada. Ambos estavam gargalhando quando Lucinda e Amanda saram da casa. Que bom que vocs se entenderam! exclamou satisfeita, acomodando a sobrinha no banco traseiro. Harry uma criana adorvel Dulce comentou, optando por omitir o momento de pnico que passara com aquele anjinho. Espero que no se importe por nos acompanharem s compras Girou a chave na ignio e voltou-se para ela. Claro que no! Estudou por um momento o semblante sereno, notando a pele acetinada, com pequenas rugas ao redor dos olhos. Era uma mulher bonita, de cerca de sessenta anos, com olhos doces e expressivos que demonstravam sabedoria e bom senso. Definitivamente, precisava registrar aquele rosto com sua cmera, concluiu. Espero no estar atrapalhando seus planos, Lucinda Comentou, observando, a paisagem. Oh, em hiptese alguma! Eu adoro fazer compras! Voc tem filhos? a voz de Amanda ecoou do banco de trs. A pergunta deixou-a paralisada. Permaneceu em silncio por um momento e girou o corpo para fit-la. No, no tenho. por isso que no tem nenhum desenho colado na porta da geladeira! concluiu, erguendo as mozinhas. Voc sempre foi sozinha, querida? Lucinda indagou, olhando-a de relance. Desculpe, mas no gosto de falar sobre mim. Querida, sou especialista em manter segredos! Alm disso, seria bom se pudesse ter algum para conversar Disse com voz suave. Voc est fugindo de algum homem?

De sbito, todo o ar do ambiente pareceu ter sido drenado. Por qu? Perguntou por fim, lembrando-se de respirar. Por que algum viria para um vilarejo como Walton sem conhecer ningum? A concluso bvia... Sorriu e fez um gesto vago com a mo direita Bem, se estiver tentando se esconder, posso lhe garantir que acabou de encontrar o refgio mais seguro do planeta! Lucinda pestanejou, fazendo com que os clios postios se agitassem em um movimento suave. Ao ver que no obteria nenhum comentrio sobre o que dissera, insistiu: Voc sempre foi sozinha? Sim, sempre concordou depois de uma breve pausa. Tive me, mas no a vejo desde que tinha catorze anos. Desde ento, vivo sozinha. Isso no nada bom para uma garota... Consigo viver bem assim. Esperava no ter de revelar mais detalhes sobre sua vida. No pretendia ser indelicada nem mentir para algum to adorvel quanto sua nova amiga. Olhou pela janela, admirando as belas casas com imensos jardins. Um grupo de crianas andava de bicicleta na calada e lastimou no ter levado a cmera para registrar a cena adorvel. Ao dobrarem uma esquina, passaram por um sobrado pintado de azul-claro, onde uma senhora sentada na cadeira de balano tricotava o que parecia ser um xale de l. Quando Lucinda acenou, colocou as agulhas no colo e estreitou os olhos, como se tentasse reconhec-la. Ento, voc acha que feliz sozinha... Insistiu com suavidade Na vida de todos ns inevitvel que a chuva caia algum dia. O que disse? Surpresa, voltou a ateno para Lucinda. Uma amiga costumava citar essa frase, e me fez lembrar voc. Sem dizer nada, Dulce virou o rosto para a janela, ansiosa por fugir do olhar perspicaz. Sua me costumava lhe dizer aquela mesma frase...

Pela primeira vez em sua vida, sentia-se invadida por uma inexplicvel ambivalncia de sentimentos. Embora amedrontada pelo interesse de Lucinda, a bondade estampada nos olhos azuis parecia acalent-la. A sensao de que algum a olhava e percebia suas necessidades e carncias provocou-lhe um estranho e inesperado conforto. Sentia-se grata quela mulher por se preocupar com ela. O conversvel passou defronte escola e contornou uma pequena praa. O canteiro repleto de flores coloridas, circundado por uma grade de ferro pintada de branco, formava um gracioso nicho. No centro, havia um busto de mulher esculpido em bronze e uma placa com a inscrio Memorial Belinda Carolina Uckermann. Quem Belinda? Indagou, quase certa de que j sabia a resposta. Era minha sobrinha e esposa de Christopher. Morreu h quase trs anos, de cncer. Foi o acontecimento mais triste dessa cidade. Dulce lembrou-se da sensao que experimentara ao estudar o rosto de Christopher na noite anterior, na cabine da caminhonete. Percebera, naquele momento, que havia uma sombra de tristeza quase imperceptvel nos belos olhos. Mas Harry deve ter apenas... Dois anos e oito meses Lucinda completou. Ele nasceu na noite de Natal, e Belinda morreu na semana seguinte. Christopher ficou arrasado. Todos ns ficamos, ms estamos tentando seguir em frente. Dulce no deixou de notar uma lgrima furtiva rolar pelo rosto alvo e pensou em dizer algo para confort-la, mas no encontrou as palavras certas. No conseguia parar de pensar nas crianas, especialmente na bela adolescente de olhos verdes. Devia estar com cerca de catorze anos quando a me morreu, assim como ela, que perdera a me com a mesma idade. Sinto muito Disse, surpresa por realmente sentir. Lucinda estacionou o conversvel defronte a um supermercado e apanhou a bolsa para aplicar uma espessa camada de batom antes de descer. Sabe, eu tenho uma butique de lingeries e estou precisando de algum para trabalhar temporariamente at o Natal Disse de sbito Se pretende

ficar por aqui algumas semanas, poderia trabalhar para mim. No ficar rica, mas posso pagar um salrio razovel. Eu? Mas no entendo nada desse assunto! Exclamou surpresa Por que me ofereceu o emprego? Julguei que voc seria til na loja, alm do que teria tempo para pensar melhor sobre sua vida. No preciso que d a resposta agora, querida. Avise-me quando tomar uma deciso. Dulce desceu do carro e, antes que tivesse tempo de fechar a porta, Harry foi colocado em seus braos. Olhou ao redor e viu-se em meio ao estacionamento de um supermercado Chamado Piggly Wiggly, com uma criana nos braos, parada ao lado de um conversvel cor-de-rosa dirigido por uma mulher cujos cabelos eram tingidos com uma cor que no existia na natureza. Desolada, consolou-se com o fato de que ningum a reconheceria ali. Depois de menos de vinte e quatro horas que chegara a Walton, ela prpria mal poderia se reconhecer!

Captulo IV

Dulce ajudou Lucinda a acomodar Harry e Amanda dentro do carrinho de compras e seguiu-a at a seo de cosmticos. Observou-a experimentar vrias tonalidades de batom at escolher um que lhe pareceu exatamente igual ao que usava naquela manh. Detiveram-se no balco de perfumes, e Lucinda pediu sua opinio antes de escolher o que levaria. Submeteu-se pacientemente torturante tarefa de inalar vrias essncias doces e enjoativas, as favoritas de sua nova amiga. Pronto! Lucinda exclamou, satisfeita com as aquisies Agora, que j comprei o essencial, vamos ao suprfluo! Fique vontade, meu bem. Nos encontraremos no caixa. Com uma risada, perdeu-se no corredor de cereais. Dulce caminhou plo imenso supermercado sentindo-se perdida. H muito tempo no tinha de se preocupar com os suprimentos da casa. Quando morava com o ex-noivo, nunca tivera de se ocupar com nada. Costumava fazer as refeies em um dos restaurantes do poderoso Michael Gurfinkell espalhados por Chicago e todo o servio domstico ficava sob a responsabilidade dos empregados da luxuosa cobertura em que moravam.

No entanto, nem mesmo todo luxo e conforto que Michael lhe proporcionava foram suficientes para despertar o amor em seu corao. Ao contrrio, a convivncia com ele s lhe causara dor, medo e humilhao. Quando deu por si, percebeu que estava parada diante da prateleira de rao para ces havia mais de cinco minutos. Estivera to absorta em seus pensamentos que no se dera conta de onde estava. Sentindo o rosto queimar, olhou discretamente ao redor e respirou aliviada ao ver que ningum presenciara seu momento de ausncia. Empurrou o carrinho para a seo de cereais e tentou se concentrar nas compras. Meia hora depois, j percorrera todos os corredores do supermercado e o carrinho que conduzia continuava quase vazio. No sabia por quanto tempo ficaria em Walton, o que a deixava indecisa sobre o que comprar. A imagem do sobrado encantador, com o adorvel jardim e a cadeira de balano na varanda veio-lhe mente e um sorriso discreto brotou de seus lbios. Ter conseguido uma casa como aquela lhe parecia um verdadeiro milagre, especialmente depois de passar duas semanas hospedando-se em motis baratos e fugindo da prpria sombra. Talvez o grau extremo de cansao em que se encontrava estivesse prejudicando sua capacidade de julgamento, mas a verdade era que no dormia to bem quanto na ltima noite havia muito tempo. Mesmo em reforma e sem mveis, havia uma aura agradvel e acolhedora envolvendo aquela casa. Em um mpeto, decidiu que ficaria ao menos uma semana. Com nimo redobrado, voltou seo de frutas e verduras e escolheu alguns papaias, laranjas e mas. Deteve-se diante do freezer de pratos congelados e completou sua lista de compras com uma poro de panquecas de ricota e fil de frango com alcaparras. Acrescentou po integral e queijo branco e deu-se por satisfeita. Isso tudo de que voc precisa? Lucinda indagou, juntando-se a ela na fila do caixa.

As duas crianas, agarradas perna da tia, fitaram-na com olhos arregalados. Creio que ser o suficiente. Afagou os cachinhos dourados de Amanda, que se retraiu ao toque. No para menos que voc to magra! Com uma risada, pegou Harry no colo No se preocupe, poderemos voltar quando seus suprimentos acabarem. No ser necessrio, obrigada. O que comprei vai durar at quando eu for embora. No posso carregar o freezer comigo e detesto desperdcio. Talvez fique mais tempo do que imagina, meu bem. Com um sorriso misterioso, Lucinda se afastou para conversar com a senhora que acabara de parar atrs dela com um carrinho repleto de compras. Dulce decidiu no considerar o que ouvira. Estabelecera para sua estada em Walton o limite mximo de uma semana e nada faria com que mudasse de idia. Observou Lucinda conversando animadamente e sorriu ao constatar que aquela mulher conhecia todos os habitantes do vilarejo. Por um segundo, chegou a invej-la, imaginando como deveria ser bom fazer parte da vida de uma comunidade. Porm, quando comeou a ser apresentada por Lucinda a todos que se aproximavam, sentiu saudade da solido de seu quarto. Claro, no havia como negar que se mostravam simpticos acolhedores, mas o receio de ser reconhecida a impedia relaxar. Com um gesto desesperado, apanhou os primeiros culos de sol que sua mo alcanou na prateleira ao lado do caixa e colocou-os, como se pudesse se esconder por detrs deles. Sentiu-se estpida por usar de um artifcio to bvio, mas foi a nica defesa que pde encontrar. Ajeitando-os sobre o nariz, tentou ignorar a curiosidade que sua presena despertava nos clientes do supermercado. Enquanto esperava por sua vez, apanhou casualmente uma cpia de um jornal de Atlanta. Leu a matria da primeira pgina aliviada por no encontrar uma fotografia sua com os dizeres Procura-se jovem desaparecida estampados em letras garrafais. Folheou-o, correndo os olhos pelas manchetes, at se certificar de que seu anonimato no estava ameaado.

Dulce? Ela ergueu os olhos, sobressaltada. Lucinda a observava, com Harry e Amanda agarrados as pernas. Por favor, pegue um exemplar desse para mim. Ela estendeu-lhe o jornal e o manteve suspenso no ar, pois Lucinda se voltou para cumprimentar duas senhoras vestidas com calas de moletom amarelas, camisetas brancas e bons to grandes que um vento forte poderia arrast-las. Por um segundo, julgou que seus olhos estivessem lhe pregando uma pea. No apenas as roupas eram idnticas, mas tambm os traos fsicos e o corte de cabelos. Voc deve ser a nova amiga de Christopher! Uma delas exclamou como se houvesse acabado de fazer uma grande descoberta. Thelma e Selma Sedgewick, esta Dulce Paris. Ela fotgrafa e vai ficar em Walton por uma temporada. Cumprimentaram-na com um aperto de mo vigoroso. Para fugir dos olhares curiosos, Dulce se ps a retirar as compras do carrinho. Como voc e Christopher se conheceram? Perguntou uma delas. J estava na hora do nosso querido prefeito mostrar interesse por uma mulher! exclamaram as duas ao mesmo tempo. Dulce olhou de uma para a outra, sentindo-se como um espcime raro sendo analisado. O Doutor Herrera tinha razo! Thelma avaliou-a de alto a baixo e meneou a cabea em aprovao Ele disse que voc era muito bonita, embora seja difcil saber. Esses enormes culos escuros escondem todo o seu rosto. Constrangida com o elogio, puxou a primeira nota que encontrou na carteira. Desculpe, moa, mas no tenho troco para tanto dinheiro A funcionria do caixa meneou a cabea, devolvendo-lhe a nota. S ento percebeu que entregara quinhentos dlares para pagar as compras. Um silncio embaraoso pairou ao redor dela, enquanto as gmeas idnticas trocavam um olhar de cumplicidade.

Recriminando-se duramente por se expor alm do necessrio, Dulce guardou a nota com mos trmulas. Como pudera ser to tola para permitir que suspeitassem da imensa quantia que carregava consigo? Aflita, vasculhava a carteira quando Lucinda salvou-a mais uma vez. Mellany, inclua as compras da srta. Paris na minha conta Ordenou, empurrando-a para fora No se preocupe, bem. Acertaremos depois. Por que no leva suas sacolas para o carro e aproveita para respirar um pouco de ar fresco? Embaraada, apanhou a chave do carro e seguiu para o estacionamento, com uma sacola em cada mo. Definitivamente Lucinda era seu anjo da guarda! Concluiu ao abrir o porta-malas do conversvel. Depois de acomodar as compras tomando o cuidado de deixar suficiente espao livre, recostou-se no capo e olhou ao redor. O vasto estacionamento estava quase vazio. Era curioso que uma cidade to pequena tivesse um supermercado daquele porte, pensou. Na verdade, Walton era um lugar especial. Estava l havia apenas algumas horas e sentia uma familiaridade re-confortante, como se nada de mal pudesse lhe acontecer ali. Porm, a hospitalidade dos moradores a deixava apreensiva. Estava habituada frieza impessoal das cidades grandes, onde podia se recolher a seu confortvel anonimato. Esperava apenas que sua verdadeira identidade ficasse preservada. No podia correr o risco de ser descoberta! Dulce ajeitou os culos sobre o nariz. Que perigo poderia estar correndo? Pensou. Dificilmente algum daquele vilarejo teria ouvido falar sobre ela. Um grupo de trs adolescentes parcialmente escondidos por um caminho de entrega chamou sua ateno. Reconheceu Carol, que se esquivou para detrs da carroceria quando seus olhares se cruzaram. O que estaria fazendo ali? quela hora do dia, deveria estar na escola... Intrigada, aproximou-se e percebeu que tentava esconder um cigarro, sem conseguir disfarar a nuvem de fumaa ao redor dela. Vamos, Brittany O rapaz disse, segurando a namorada pelo brao.

Carol os encorajou com um gesto quase imperceptvel e fez meno de segui-los. No preciso fugir Dulce tocou-a de leve no ombro Se voc me prometer que vai voltar para a escola agora, no direi a ningum que a vi fumando. Por qu? Bem, voc est perdendo a aula e sentir falta do que poderia ter aprendido hoje quando estiver na universidade. E por que no dir nada? Por voc me fazer lembrar de algum... Carol encarou-a tentando manter o ar de desafio, mas seus lbios se curvaram em um sorriso que se transformou em uma sonora risada. Do que est rindo? Dulce indagou confusa. Voc roubou esses culos do supermercado? S ento percebeu que no havia retirado a etiqueta com o preo e levou a mo boca ao constatar que sara sem pag-los. Meu Deus! Preciso voltar antes que... No se preocupe, ningum vai prend-la por causa disso Carol tranqilizou-a, contendo o riso Tia Lucinda veio com voc? Meneou a cabea em afirmativa e apontou para o cigarro. Voc no sabe que isso vicia? Carol ergueu os ombros com desdm, mas no sem que Dulce notasse a insegurana estampada nos olhos verdes. Analisou-a discretamente, reconhecendo as necessidades que ela prpria tivera naquela idade. Voc no acha que seria melhor que estivesse na escola em vez de ficar enchendo seus pulmes de fumaa? Est bem! Atirou o cigarro no cho e apagou-o com o p Voc no vai contar nada para o meu pai, no ? Meus lbios esto selados! E cruzou os dedos sob a boca. E agora v, antes que eu mude de idia. Carol deu dois passos e se voltou.

Obrigada Murmurou por sobre o ombro antes de desaparecer. Dulce observou-a, incerta sobre o que acabara de prometer. Com um suspiro, retirou os culos de sol e se preparou para voltar ao mundo florescente do supermercado Piggly Wiggly: E, ento, o que decidiu? Lucinda indagou, depois de deixar as crianas em casa. Dulce desviou a ateno da paisagem para ela, que mantinha os olhos fixos na avenida que levava a sua casa. Sobre o qu? Ora, sobre minha proposta de emprego! Exclamou como se fosse bvio Acabei de receber uma encomenda de lingeries italiana e estou sem tempo para catalog-las. Cordella, filha de Angelique Boyer, tem cuidado de tudo para mim, mas ela muito jovem e inexperiente. Preciso de algum que possa assumir todas as responsabilidades, especialmente depois de ter ficado ausente por duas semanas. Mas Lucinda, eu... Oh, voc no imagina o estado deplorvel em que se encontra a casa de Christopher! Interrompeu-a com exagerada dramaticidade. Vou precisar de um sculo para coloc-la em ordem! No que eu esteja reclamando, claro! Quando me props pagamento para que eu cuidasse da casa e das crianas, fiquei sem falar com ele por dois dias! Entendo seus motivos, mas no posso... Alm disso, preciso cuidar de minha prpria casa Continuou, como se estivesse pensando alto Seria perfeito se voc aceitasse! E voltou-se para ela, fazendo com que os clios postios se agitassem sedutoramente. O que exatamente eu teria de fazer? Dulce indagou, sem acreditar no que acabara de dizer. Devia estar louca por considerar a possibilidade de aceitar aquele emprego!

Bem, preciso catalogar a mercadoria que chega, arrum-la nas prateleiras e atender os clientes, alm de cuidar do movimento do caixa. Impossvel! Sentenciou, resistindo tentao de aceitar. Por qu? Voc uma jovem muito inteligente e, embora parea no perceber, tem o dom natural de atrair pessoas. Eu?! Chocada, levou as mos ao peito e arregalou os olhos Lucinda, eu nunca tive facilidade em me relacionar! Sou calada, tmida e introvertida. Meu bem, exatamente por isso que desperta confiana, voc tem o dom de saber ouvir. Dulce refletiu por alguns minutos. Nunca algum se dirigira a ela com tanta compreenso e ternura, valorizando aspectos que considerava negativos como se fossem virtudes grandiosas. Est bem Ouviu-se dizer, concluindo que no havia mais dvida alguma de que perdera a sanidade mental por completo Quando comeo? Hoje mesmo! Vamos para a butique assim que deixarmos as compras em casa Informou com naturalidade, como se a resposta no a surpreendesse Eu j disse, meu bem... Talvez fique em Walton mais tempo do que imagina! Christopher olhou ao redor para ter certeza de que no havia ningum por perto e s ento abriu aporta da Butique Lucinda's Lingerie e pestanejou, tentando ajustar os olhos luz avermelhada do interior da loja, decorrente do colorido exuberante das paredes Em que posso ajud-lo? A voz sensual, ligeiramente rouca, provocou-lhe um arrepio. Estreitou os olhos e avistou Dulce Paris com uma lingerie preta nas mos, por detrs do balco do fundo. Eu... Ah... Estou procurando por Lucinda. Ela precisou sair para resolver alguns assuntos antes de buscar Amanda e Harry na creche. E o que voc est fazendo aqui? Ora, o que lhe parece? Estou trabalhando!

Trabalhando? Perplexo, aproximou-se um passo e a fitou E desde quando trabalha aqui? Bem, vejamos... Dulce franziu o cenho, como estivesse fazendo um grande esforo mental. Cheguei Walton anteontem noite... Humm... Isso mesmo, desde ontem! Comecei ontem tarde, para ser mais precisa. Isso o incmoda? O que voc faz ou deixa de fazer no da minha conta Resmungou, tentando aparentar indiferena. Quando Lucinda vai voltar? No fao a menor idia. Christopher abaixou os olhos, tentando olhar para qualquer coisa que no fosse a sensual pea de renda em contato com as mos delicadas. Como se percebesse seu desconforto, Dulce guardou-a na prateleira atrs de si. Posso ajud-lo em alguma coisa? indagou com expresso sria e profissional. No, obrigado. Vou esperar l fora. Est procurando alguma pea para voc? Ouviu-a indagar assim que lhe deu as costas para sair. Por Deus, no! Chocado, meneou a cabea com vigor. para minha filha, Sofia. Ela precisa de um... Calou-se ao sentir uma onda de rubor fazer seu rosto queimar. At as palavras mais banais pareciam adquirir colorido ertico diante daquela mulher! Sofia... Sim, eu me lembro dela. Sua filha precisa de um suti, no ? Christopher fitou-a, esperando encontrar um brilho de diverso nos olhos castanhos. No entanto, para sua surpresa, ela o encarava com expresso acolhedora. Que nmero ela usa? No sei. Pensei em levar alguns modelos para casa. No seria mais fcil traz-la at a loja? Lucinda tem uma coleo completa de tamanhos e estilos que combinam com qualquer garota.

Ele abaixou os olhos. No se sentia to constrangido desde o quinto ano do colgio, quando fora apanhado no banheiro das meninas pela sra. Crandall. Olhou para o teto, fingindo refletir. Sarah ainda uma garotinha. Ficaria muito constrangida em vir aqui. Exatamente como o pai? Irritado com a provocao, abriu a boca para responder, mas no encontrou palavras. Esquea! Vou esperar l fora. O toque suave e quente da mo delicada em seu ombro o impediu de sair. Talvez fosse apenas por um fenmeno fsico como esttica, mas Christopher definitivamente foi atingindo por uma descarga eltrica. Oua, sinto muito pelo que disse. No pretendia constrang-lo Ela estava to perto que podia sentir o hlito dela acariciar-lhe o rosto Na verdade, eu... Eu acho muito bonito o que est fazendo. Venha, vou apanhar algumas peas para que mostre a sua filha. Traga de volta as que no agradarem. Ao dizer isso, Dulce se dirigiu para uma prateleira que continha modelos diversificados. Voc tem alguma idia sobre o tamanho? perguntou por sobre o ombro. No. Os olhares se cruzaram por um momento, e Christopher sentiu o rosto se tingir de vermelho mais uma vez. Bem, vejamos... Eu a vi apenas no dia em que cheguei, mas creio que vou encontrar o nmero certo. Enquanto esperava, Christopher se ps a estudar a silhueta delgada e feminina. Os cabelos presos no alto da cabea expunham a delicada linha do pescoo. Sem que percebesse, seus lbios se curvaram em um sorriso de aprovao ao acariciar com os olhos todas as curvas do corpo bem-feito. Dulce se virou com algumas peas na mo e franziu o cenho ao v-lo sorrindo.

Fico feliz que esteja se divertindo Censurou, guardando os modelos que selecionara em uma sacola. A voz sensual transportou-o de volta realidade. Com um sobressalto, sentiu-se tolo como um adolescente apanhado em flagrante. que voc est sendo muito gentil por me ajudar, srta. Paris. No estou fazendo nada alm de minha obrigao Estendeu a sacola na direo dele. Acho que Sofia uma garota de sorte. Honestamente, no acreditava que esse tipo de pai ainda existisse nos dias de hoje. Christopher ficou calado por um momento. Apertou os lbios, procurando decifrar algum vestgio de ironia no comentrio. Estava a ponto de responder quando a porta da frente se abriu. Ol para todos! Lucinda entrou, seguida por Amanda e Harry. Papai! as crianas gritaram em coro, correndo na direo dele. Christopher se abaixou e abriu os braos para receber o abrao dos filhos. Ps-se de p, segurando o caula no colo. Dentre todos os seus filhos, aquele era o que mais se parecia com Belinda. No era apenas a cor dos cabelos ou dos olhos. A semelhana revelava-se no olhar profundo e no sorriso que parecia iluminar os recantos mais escuros de seu corao. Uma dor profunda oprimiu seu peito ao pensar que seu filho no teria lembranas da maravilhosa me que o trouxera luz. Papai, tenho um presente para voc! Colocou-o no cho e apanhou a folha amassada que ele guardara no bolso da cala. Ficou lindo, filho! Sorriu ao ver os rabiscos coloridos que ocupavam a folha. Vou colocar em uma moldura para pendurar na parede do meu escritrio, se voc no se importar. Harry respondeu com um sorriso que o comoveu. Amanda, que se agarrara barra de sua cala, retirou uma folha da mochila que trazia s costas. Veja, papai, eu fiz isso para voc.

Christopher analisou atentamente a obra de arte com vrias figuras geomtricas azuis, verdes e vermelhas que se assemelhava a uma casa. Quando se inclinou para agradecer filha, percebeu que ela no estava mais ao lado dele. Aproximara-se de Dulce, que conversava com Lucinda ao lado do balco. E fiz este para voc! Christopher prendeu a respirao ao observar a surpresa nos olhos claros. Por um momento, julgou que ela fosse recusar a folha estendida na direo dela. Para seu alvio, Dulce apanhou-a e analisou o desenho sem dizer nada. Receando que a filha ficasse magoada com a reao fria e indiferente, fez meno de se aproximar, mas se conteve ao ver o sorriso angelical no rostinho inocente. para colar na sua geladeira. Voc no tem nenhuma fotografia dos seus filhos para enfeitar a cozinha... Obrigada. Dulce guardou-o na bolsa e se dirigiu a Lucinda Estarei aqui s oito horas para comearmos a catalogar o estoque. Com o olhar fixo no cho, saiu quase correndo da loja. Esperou que a porta da frente estivesse quase se fechando atrs de si para murmurar um breve "at amanh" por sobre o ombro. Christopher se voltou para Amanda, pronto para confortar as lgrimas que tinha certeza de que se seguiriam. Para sua surpresa, encontrou-a olhando para a porta com expresso compenetrada. Acho que ela nunca recebeu um desenho antes. Deve ter ido para casa pensar sobre isso. Reconhecendo as prprias palavras espelhando-se na filha, Christopher sorriu ao considerar sobre a sabedoria das crianas. Dulce caminhou apressadamente pela calada, sem prestar ateno s pessoas que passavam por ela. Precisava alcanar a privacidade de seu quarto antes de comear a chorar. No dava vazo ao pranto desde que tinha catorze anos e receava que, se abrisse as comportas do corao, correria o risco de ser tragada em um mar de lgrimas.

Fez o trajeto da loja at a casa em tempo recorde. Com a respirao ofegante, abriu o porto e fez uma pausa para encher os pulmes com o ar fresco do entardecer. Sentindo que no poderia mais conter o pranto, subiu correndo os degraus para o piso superior e caiu na cama, deixando que as lgrimas flussem livremente. Quando sentiu que estava preparada, sentou-se e se ps a examinar o desenho que recebera de Amanda. Em tons coloridos e vibrantes, ela esboara uma casa com um jardim florido e uma chamin de onde saa uma espessa nuvem de fumaa. Eram apenas traos, mas a vida parecia pulsar ali, como se aquela casa guardasse em seu interior todo o amor de um verdadeiro lar. O pranto deu lugar a uma acolhedora sensao de alegria e, quando percebeu, estava sorrindo. Pulou da cama e decidiu colar a folha na porta da geladeira naquele mesmo instante, tomando apenas o cuidado de prend-la de forma que no se rasgasse quando fosse retirado em sua partida.

Captulo V

Dulce trancou a porta da butique enquanto equilibrava a embalagem com o que sobrara de seu almoo no Caf Dixie Diner. caminho de casa, riu consigo mesma ao se lembrar de que Lucinda tinha razo quando dissera que ficaria em Walton mais tempo do que havia imaginado. Estipulara o limite de uma semana para sua estada, e j haviam se passado quinze dias! Estabelecera uma rotina tranqila e agradvel. Quando os suprimentos que comprara no supermercado acabaram, optara por fazer as refeies no Caf Dixie Diner, o que possibilitara conhecer a metade da populao do vilarejo. Dedicava-se ao trabalho na butique at as cinco horas da tarde, onde ficara conhecendo a outra metade da populao. Dulce dobrou a esquina e seguiu pela rua que levava casa, refletindo sobre a mudana que sua vida sofrer em to pouco tempo. Quase podia se sentir parte da vida tranqila e simples daquela cidade, onde a amizade e a solidariedade pareciam ser o trao mais marcante de seus moradores. Estar l era como ter aberto um hiato no tempo, deixando o passado e o futuro para fora dali. Porm, no seria para sempre... Estava mergulhada em pensamentos quando ouviu seu nome ser chamado. Voltou-se e viu Angelique Boyer correndo pela calada com uma embalagem de papel alumnio nas mos.

Dulce, espere! Ofegante, parou frente dela e enxugou a testa banhada por gotculas de suor. Este o ltimo pedao de torta de pra e no quero vend-la a Derrick James Estendeu-lhe a embalagem Acho que voc deve abusar das calorias mais do que ele. Obrigada, Angelique Sorriu, percebendo que provavelmente era um elogio Voc colocou na minha conta? No. Meu pagamento ser o olhar de decepo naquele rosto gorducho quando descobrir que sua sobremesa favorita acabou! Ambas riram e Dulce acomodou a embalagem em cima da caixa maior que continha seu jantar. At amanh, Dulce. At amanh. E obrigada. A simptica senhora acenou por sobre o ombro. Feliz com a gentileza de Angelique, Dulce apressou o passo para chegar em casa. Passou por uma das casas que mais gostava, com um jardim bem-cuidado e roseiras em flor. Sentada varanda, uma senhora idosa lia um romance com um xale cor-de-rosa sobre os ombros todas as tardes, qualquer que fosse a temperatura do dia, e acenava para Dulce como se a conhecesse de longa data. Quando chegou ao porto da casa, surpreendeu-se ao ver Carol Uckermann sentada no degrau da varanda. Ol, srta. Paris. Antes que voc pergunte, no tenho aula hoje e no estou fazendo nada de ilegal. No pensei nada disso. Dulce fechou o porto atrs de si e encarou-a Afinal, j passa das cinco horas da tarde e, a menos que tenha alguma atividade extraclasse, no seu horrio de estar na escola. Quanto a estar fazendo algo, ilegal, creio que j bem crescida para saber as implicaes de seus atos. Carol afastou-se e pousou a mo no degrau, convidando-a para se sentar a seu lado. Humm... O cheiro est bom! Exclamou, indicando com o queixo as embalagens de comida. O que ?

Omelete de queijo e torta de pra Dulce colocou-as, no degrau a seu lado o meu jantar. Voc come s uma omelete no jantar? Arregalou os olhos, espantada. No. Comi a metade no almoo e no consegui terminar. Puxa! por isso que seu corpo perfeito! Exclamou, meneando cabea. Tia Lucinda nos obriga a comer feijo no jantar. Voc tem muita sorte por morar sozinha e comer o que quiser! Deve ser maravilhoso! Dulce contemplou a jovem, imaginando que se sentava para jantar com a famlia todas as noites de sua vida. Ergueu os olhos quando duas senhoras passaram pela calada e acenaram amigavelmente. Respondeu ao aceno e voltou-se para Carol. Por falar em jantar, voc no deveria estar em casa a uma hora dessas? Costumamos jantar s oito horas. Vim at aqui porque tenho algo para lhe mostrar. Alm disso, eu queria... Bem... Abaixou os olhos para os ps, hesitando em prosseguir. Queria lhe agradecer por no contar nada ao meu pai quando me viu fumando e matando aula. Ele seria capaz de me colocar em um colgio interno se soubesse! Dulce estudou o rosto bem-feito e a estrutura slida dos ombros. As mos, com dedos longos, eram delicadas e femininas. O nico detalhe que contrastava com a suavidade do conjunto eram as unhas pintadas de preto, tpicas de adolescentes. Porm, Carol possua alguma coisa que ia alm das mos bonitas e dos olhos encantadores. Havia um apelo quase imperceptvel no brilho daquele olhar, que revelava medo e solido. Sentia-se tocada por aquela jovem, talvez porque visse a mesma sombra em seu prprio rosto cada vez que se olhava no espelho. Por que fez aquilo? Indagou por fim. Seu pai poderia descobrir facilmente, j que tambm d aulas na escola. Carol olhou para as sandlias, e Dulce notou que as unhas do p tambm estavam pintadas com o mesmo esmalte preto das mos.

Queria apenas dar uma volta e ficar sozinha... Voc nunca fez isso quando estava na escola? Claro. Creio que todos j fizeram Disse devagar, tentando encontrar as palavras para explicar algo que nunca haviam lhe perguntado antes. Tambm gosto de ficar sozinha, mas fao isso porque no estou acostumada a viver rodeada de muita gente. Creio que isso tambm tem alguma relao com a criatividade. mesmo? Carol a fitou, fascinada por ser compreendida. Sim. Pessoas mais criativas gostam de ter seu prprio espao. O problema encontrar o momento certo para se isolar. Perder aula contraproducente Apanhou uma folha da primavera que subia pela grade da varanda E, ento, o que trouxe para me mostrar? A jovem colocou a bolsa sobre o colo, timidamente. No dia em que voc chegou e me contou que era fotgrafa freelance, fiquei pensando que... Hesitante, retirou um envelope da bolsa Bem, tambm gosto de fotografia. Quero dizer, sei que no sou boa, embora minha professora de arte diga que sou, e gostaria de ouvir uma segunda opinio. Deixe-me ver o material que trouxe. Est bem, se voc no se importar... D uma olhada e me diga se estarei sendo ridcula por mostrar estas fotografias para algum. Por favor, seja sincera. Dulce abriu um envelope, sorrindo ao ver a expresso de ansiedade no rosto da jovem. Claro, serei absolutamente sincera Garantiu, retirando um mao de fotografias em branco-e-preto. Com expresso sria, ps-se a avali-las. As primeiras eram comuns, com pouca noo de tcnicas de iluminao e foco. Porm, medida que as examinava, pde perceber o talento natural de Carol. Deteve-se em uma em particular e estudou-a por um longo momento, prendendo a respirao. A fotografia retratava uma mesa de jantar posta para oito pessoas. Apenas sete lugares haviam sido ocupados e os rostos estavam deliberadamente virados,

escondendo a identidade dos ocupantes. O foco recaa sobre a cadeira vazia, ressaltando a ausncia de um membro da famlia. As demais fotografias revelavam uma profunda sensibilidade, especialmente por se tratar de uma adolescente. Era como se houvesse recebido um dom especial para suprir a falta da me. Esto muito boas. Muito, muito boas! Exclamou, sem conseguir esconder a emoo Sua professora de arte lhe ensinou a fotografar? Bem, foi minha me quem me deu minha primeira cmera e me mostrou como us-la. Ela tambm gostava de tirar fotografias. Havia comeado a me ensinar algumas tcnicas quando... Ao notar a emoo profunda que a impediu de terminar a frase, Dulce abaixou os olhos. Nunca tivera o desejo de ajudar algum, de oferecer algo de si sem esperar receber nada em troca, mas havia alguma coisa na seriedade silenciosa e verdadeira daquela jovem garota que tocou seu corao. Talvez se identificasse com a solido que via nos olhos verdes... A verdade era que, de alguma forma, sentia-se ligada a ela por um lao invisvel. Encarou os belos olhos, brilhantes de expectativa, e sorriu. Se quiser, posso ensinar-lhe algumas tcnicas que conheo. As fotografias esto maravilhosas, mas creio que voc poderia praticar um pouco mais com luz e sombra. Posso lhe mostrar algumas tcnicas que voc provavelmente no vai aprender na escola. Ajeitou a pilha de fotografias e colocou-as no envelope, estendendo-o para Carol Que tal se nos encontrssemos duas vezes por semana, depois do jantar? Isto , se seu pai concordar, claro! Sorriu ao ver a exploso de alegria que sua oferta provocou. Carol deu um pulo e abraou-a, fazendo com que o envelope casse e espalhasse seu contedo pelo cho. Obrigada! Sei que meu pai vai concordar, mas vou perguntar assim mesmo Sem esconder o entusiasmo, levantou-se e se ps a recolher as fotografias Podemos comear amanh? Tenho de levar Sofia ao treino de basquete, mas posso estar aqui por volta das sete horas da noite...

Claro! Para mim, est timo Dulce disse sem conter o sorriso Mas no se esquea de pedir a seu pai primeiro. Est bem. At amanh! E correu para a calada, to entusiasmada que se esqueceu do andar elegante e afetado que parecia ser to popular naquela faixa etria. Assim que alcanou o porto, Dulce chamou-a. H mais uma condio: Se voc fumar apenas um cigarro, o acordo est terminado, certo? Carol se voltou e colocou as mos na cintura, voltando a assumir a ilusria auto-suficincia tipicamente adolescente. Eu no fumo todos os dias e, mesmo que fumasse, no ficaria viciada! Dulce meneou a cabea, tentando esconder o sorriso ao se lembrar de quando a vira com o rosto vermelho e os olhos lacrimejantes quase sufocada pela fumaa. Voc ainda muito jovem e o cigarro um vcio, por mais que diga que no vai ficar dependente. E tenho problemas com qualquer coisa que faa algum perder o controle. No fume. Carol jogou uma mecha de cabelo para trs do ombro e empinou o nariz. Est bem. At amanh. Caminhou mais alguns passos antes de dizer sobre o ombro: Obrigada. Dulce permaneceu onde estava por algum tempo, refletindo se ela prpria j demonstrara tanto entusiasmo alguma vez. Talvez sim, concluiu. Porm, depois de tantas decepes, aprendera a conter as expectativas e a reprimir quaisquer iluses que a vida pudesse suscitar. Seus sonhos e fantasias faziam parte de um passado que ficara trancado em seu corao. Com um movimento abrupto, apanhou as embalagens com a refeio e entrou na casa, tentando ignorar a ponta de tristeza que oprimia seu peito ao pensar na solido que a esperava. Christopher prendeu a respirao ao entrar no Caf Dixie Diner e identificar os cabelos avermelhados em meio ao ambiente repleto da hora do

almoo. Acabara de passar na butique procura de Dulce e fora informado de que poderia encontr-la ali. No caminho, desejara secretamente ter chegado tarde demais, lembrandose de como ficara embaraado quando fora comprar lingerie para Sofia. A tarefa em si j era constrangedora o bastante, mas ter de escolher lingeries diante da mulher mais atraente que j conhecera fora uma experincia perturbadora. Recostou-se no balco por alguns instantes, tentando se preparar para encar-la, e avaliou-a discretamente sem que ela percebesse sua presena. O perfil perfeito revelava traos clssicos e marcantes. Notou as mas do rosto salientes e o queixo angular, o contorno dos lbios carnudos e sensuais... Mas havia algo naquela mulher que transcendia beleza fsica. Ela parecia guardar uma relquia em seu corao, e o mais estranho era que ela prpria parecia no se dar conta de tal fato. Havia um mistrio que permanecia intocado... Entretanto, duvidava que escondesse algum fato que comprometesse seu carter. Bastava olhar para os olhos castanho-dourados para ter certeza de sua honestidade. Naquele momento, ela saboreava um sanduche enquanto lia um peridico de Atlanta e parecia vestir sua solido como uma capa que a isolava do mundo. Tal noo o deixou ainda mais relutante em se aproximar. Porm, precisava falar com ela mais cedo ou mais tarde, concluiu, enchendo-se de coragem ao caminhar na direo da mesa. Boa tarde, srta. Paris Saudou-a, apoiando as mos na cadeira vazia frente de Dulce. Posso me sentar? Ela o fitou surpresa, fazendo-o crer que se levantaria e o deixaria sozinho. Depois de alguns segundos que pareceram uma eternidade, meneou a cabea e indicou que se sentasse. Christopher obedeceu e cruzou as mos diante de si, a mo direita brincando com a aliana de casamento no dedo anular esquerdo. Preciso falar com voc disse em tom grave, recriminando-se no mesmo instante por agir como se estivesse a ponto de anunciar uma sentena de priso.

O olhar de pnico que obscureceu os olhos castanho-dourados deixou-o intrigado. Observou-a fechar o jornal para coloc-lo na cadeira a seu lado sem erguer os olhos para fit-lo. Para seu alvio, Angelique se aproximou com uma jarra de ch gelado, quebrando a tenso que pairava no ar. Ol, Christopher. A garonete sorriu e fez meno de encher o copo vazio sobre a mesa Aceita mais um pouco, srta. Paris? Sim, por favor. Sem acar. Sem acar? Christopher ecoou espantado. No estou acostumada a tomar ch adoado, embora tenha notado que todos aqui parecem gostar. Definitivamente, voc no desta regio. Christopher comentou ao ver a garonete se voltar para a mesa ao lado. Nunca disse que era. verdade Admitiu com relutncia Mas tambm nunca revelou de onde veio. Basta que saiba que costumo me mudar com freqncia Sentenciou, sorvendo um gole da bebida No h mais nada a dizer. Uma sombra obscureceu mais uma vez o brilho dos olhos misteriosos, fazendo-a parecer vulnervel e indefesa. O que havia naquela mulher que o perturbava tanto, a ponto de sentir-se como um adolescente inseguro? Irritado com sua prpria vulnerabilidade, Christopher se inquietou na cadeira. No sabia nem sequer se gostava dela, e agia como um idiota sempre que ela estava por perto! Oua, no estou aqui para fazer um interrogatrio Disse por fim, suavizando o tom de voz Gostaria de conversar com voc sobre Carol. Por qu? Ela tambm precisa de um suti? Uma risada involuntria escapou dos lbios de Christopher quando percebeu o humor sutil escondido nas palavras.

No. Creio que ela j pode cuidar disso sozinha, mas obrigado por perguntar. Respirou fundo, sentindo-se um pouco mais relaxado sobre sua oferta de lhe ensinar tcnicas de fotografia. No estou certo se ser produtivo que ela tenha duas aulas por semana. Dulce se empinou na cadeira e o fitou pela primeira vez. Mesmo que voc se oponha s aulas, poderia considerar a possibilidade de no tolher o dom natural de Carol Fez uma pausa para respirar, contendo a indignao. Gostaria que soubesse que sua filha tem um talento incrvel para a fotografia e ter um futuro brilhante se puder se aprimorar. Ficarei muito decepcionada se... Ei, espere um pouco! interrompeu, com expresso severa Eu no disse que ela no deve ter aulas! Bem, voc... Voc disse que no tinha certeza de que... Na verdade, vim at aqui para lhe agradecer e dizer que duas aulas por semana no so suficientes. Nunca a vi to animada com algum projeto e creio que deveria aproveitar a chance de ter aulas com uma profissional. Dulce fitou-o com estranheza, como se estivesse tentando entender uma lngua estranha. Abriu a boca para dizer alguma coisa, mas estava to surpresa com a revelao que no encontrou palavras. No sei o que voc lhe disse, mas... Bem, a primeira vez que ela se anima com alguma coisa desde que perdeu a me. mesmo? Ergueu os olhos e viu a sombra de tristeza obscurecer o brilho dos olhos aveludados Nesse caso, fico feliz por poder ajud-la. Vou conversar com ela sobre a possibilidade de aumentarmos o nmero de aulas semanais. timo. Ento, s resta acertarmos o pagamento. Pagamento? Dulce fitou-o com um brilho de indignao nos olhos No estou fazendo isso por dinheiro, sr. Uckermann, e sim por gratificao pessoal. Para mim, um prazer poder compartilhar o nico assunto de que realmente entendo com algum que demonstra interesse verdadeiro Com um gesto

discreto, pediu a conta e se endireitou na cadeira, recusando-se a permitir que qualquer emoo a toAnniee. Permaneceram em silncio at que Angelique trouxesse a nota. Quando fez meno de apanh-la, Christopher a impediu com um toque que a fez retrair o brao como se houvesse levado um choque. Vou pagar meu almoo Comunicou, tentando alcanar o papel estendido no ar. Por favor, permita que eu pague. apenas uma forma de lhe agradecer pelo que est fazendo por Carol Christopher retirou a carteira e colocou dez dlares sobre a mesa Alis, devo admitir que estou surpreso. Pensei que voc no gostasse de crianas. Os olhares se encontraram por um longo momento. Eu nunca disse isso! Reclamou No acha que seria melhor se procurasse as respostas em vez de tirar concluses precipitadas? Sinto muito, no quis ofend-la Christopher se desculpou e levantou-se da mesa Eu apenas achei que... A frase foi interrompida quando uma discusso acalorada atrs deles se fez ouvir. Ele girou o corpo para deparar com Hall Newcomb, editor-chefe do jornal Sentinela de Walton, ao lado de Derrick James. Ol, prefeito! O tom arrogante fez o sangue de Christopher ferver nas veias Creio que devo cham-lo assim enquanto ainda est no cargo. No sei como ficar depois das eleies... O homem corpulento deu as costas para seu interlocutor, ignorando-o, e se aproximou da mesa com o olhar de cobia pousado em Dulce. Creio que no tivemos o prazer de sermos apresentados Tomou-lhe a mo e cumprimentou-a, sem lhe dar chance de recusar Sou Derrick James, futuro prefeito desta cidade. Dulce Paris ela disse em tom neutro, afastando a mo Prazer em conhec-lo.

Ouvi dizer que voc nova na cidade, mas no consegui descobrir de onde ... Um sorriso malicioso curvou os lbios finos Sempre me considerei um expert em reconhecer sotaques, mas tenho de admitir que voc me deixou sem a menor pista. Christopher notou a indeciso de Dulce e fez um sinal discreto para que tivesse cuidado. Se tivesse algo a esconder, seu maior, oponente no teria o menor escrpulo em vasculhar seu passado at descobrir. Morei em muitas cidades e no posso dizer exatamente de onde sou Levantou-se e ajeitou a bolsa no ombro, em um esforo evidente de encerrar a conversa. Como conheceu o prefeito Uckermann? insistiu ele So amigos antigos? No, acabamos de nos conhecer. Christopher interrompeu, olhando ostensivamente no relgio de pulso Foi um prazer v-lo novamente, Derrick. At logo, prefeito Voltou-se para Dulce e tomou-lhe as mos para pousar um beijo Gostaria de ter oportunidade de lhe dar as boas-vindas, srta. Paris. Obrigada, muito gentil de sua parte Balbuciou, retirando a mo abruptamente. Ao ver o olhar lascivo deslizando para o busto sensual, Christopher conteve o impulso de esmurr-lo. Na verdade, h uma tima oportunidade para que conhea todos os moradores da cidade Derrick disse de sbito, como se a idia houvesse lhe ocorrido naquele momento O baile anual em homenagem ao fundador da cidade ser no prximo sbado. Ficarei lisonjeado em ser seu acompanhante. Antes que seu crebro pudesse registrar o que estava prestes a fazer, Christopher passou o brao possessivo pelos ombros de Dulce e puxou-a para perto de si. Infelizmente, ela no poder aceitar. A srta. Paris j se comprometeu em ir comigo.

Ao dizer isso, conduziu-a para a sada sem lhe dar chance de reagir e fechou a porta atrs de si.

Captulo VI

Dulce repeliu o brao possessivo assim que se viu livre dos olhares curiosos dos freqentadores do restaurante. Voc tem muita coragem para me tratar como se eu fosse uma criana indefesa! Vociferou, ajustando a ala da bolsa no ombro. Da prxima vez, deixe-me fora de suas disputas particulares. Endireitou os ombros e comeou a caminhar na direo da loja de Lucinda. Espere! Com passos largos, Christopher alcanou-a Sinto muito. Fui um tanto infantil, admito, mas acontece que Derrick consegue despertar o pior em mim. Dulce tentou seguir em frente, mas seu caminho foi bloqueado. Aposto que vai me agradecer se for ao baile comigo. E por que deveria agradecer-lhe? Por salv-la de passar uma noite com Derrick James. No posso falar por experincia prpria, mas ouvi de referncias confiveis que estar com ele o mesmo que ir para uma cirurgia sem anestesia. Acho que mesmo um s encontro deve ser suficiente para lev-la ao coma. Dulce apertou os lbios, esforando-se para no rir.

Nesse caso, obrigada por me salvar. Agora, preciso voltar ao trabalho. Deu dois passos em direo loja e ouviu-o dizer: Vou apanh-la no sbado s seis horas da tarde. Para qu? Ela se voltou com um olhar fulminante. Para irmos ao baile em homenagem ao fundador da cidade. No creio que seja possvel. J tenho compromisso com um livro e minha cama. Christopher deu um passo frente e fitou-a com expresso grave. Oua, no estou ansioso para ir ao baile, mas agora simplesmente no posso aparecer por l sem voc. Entenda, isso me comprometeria... Eu afirmei publicamente que iramos juntos. No problema meu! Deu-lhe as costas e seguiu em frente. Certo, serei honesto. Carol vai ao baile com um rapaz da universidade e preciso vigi-la. Se ela souber que voc estar comigo, tenho certeza de que no far tantas objees minha presena. Dulce refletiu por alguns segundos. No tenho nada para vestir Apressou-se em dizer, aliviada por encontrar uma desculpa razovel. Lucinda ou Anah Herrera devem ter alguma roupa que sirva em voc. No se preocupe, vou falar com elas. Vendo seu argumento desmoronar, apertou os lbios sem ter o que dizer. Christopher estava perto o bastante para que pudesse ver as finas rugas nos cantos dos olhos castanhos. Definitivamente, eram marcas de expresso caractersticas do riso. Porem, aquelas linhas eram como meros fantasmas de uma alegria que ficara no passado. Tal constatao fez com que baixasse a guarda. Por que est me convidando? Por Carol. Entendo... E se Lucinda a vigiasse? Em um impulso, Christopher tocou-a de leve no brao, mas afastou a mo abruptamente, como se queimasse em brasa.

Bem, no deixa de ser uma alternativa... Fitou-a, deixando entrever o esboo de um sorriso. O problema que ela est comprometida em acompanhar o xerife Adams. Alm disso, voc poder surpreender-se. Surpreender-me? Arqueou uma sobrancelha, intrigada. Claro! Voc no conta com a possibilidade de se divertir? Bem... No deixa de ser uma alternativa Imitou-o com bom humor. E voc no ter de ficar com Derrick James e acabar na UTI ao final da noite Acrescentou, fazendo-o rir. Tem razo! Puxa, serei eternamente grato por isso! O sorriso se desmanchou, dando lugar a uma expresso sria Carol me disse que voc muito solitria. No ser nada mal sair um pouco para se divertir. Eu apenas gosto de ficar sozinha. Naquele momento, dois rapazes saram do restaurante e pararam para cumpriment-lo. Christopher trocou algumas palavras com eles e voltou-se para Dulce. No estou certo se realmente gosta de ficar sozinha. Talvez seja apenas o fato de estar acostumada solido por no saber outra forma de agir. Sem responder, ela seguiu para a loja e subiu os degraus. Ao abrir a porta, o aroma de ptalas de rosas invadiu suas narinas. Vejo-a s seis horas da tarde no sbado Ouviu-o dizer antes que a porta se fechasse. Carol sentou-se na cadeira do salo de beleza Bitsy's Beauty, com Lucinda do lado esquerdo e Anah do direito. Sabia que jamais preencheria o vazio que assolava seu corao, mas estar com as tias era o mais prximo que podia chegar para suprir a falta da me. Fechou os olhos quando o jato de gua morna molhou seus cabelos e as mos hbeis da cabeleireira massagearam-lhe as tmporas. Voc deveria mudar o corte dos cabelos, Carol Bitsy sugeriu, espalhando uma generosa camada de xampu. Um leve repicado valorizaria seu rosto. Voc tem traos delicados, como os de sua me.

Tem razo, Bitsy Anah comentou, o sotaque melodioso do sul ligeiramente alterado depois dos quinze anos que vivera em Nova York Claro, voc linda com qualquer estilo de cabelo, mas poderia tentar alguma coisa diferente dirigiu-se sobrinha. Ela abriu um olho para lanar um olhar fulminante tia, que parecia duas vezes maior pela gravidez adiantada. Fechou o olho quando Bitsy comeou a enxaguar seus cabelos. Minha me sempre gostou dos meus cabelos assim e no pretendo mudlos. Anah acariciou o ventre rolio e comeou a dizer alguma coisa quando Lucinda a interrompeu. Ol, Dulce! Cheguei a pensar que voc no viria! Ela abaixou os olhos, constrangida ao perceber que todos os olhares se voltaram para ela. Ol, srta. Paris! Carol cumprimentou-a enquanto seus cabelos eram envolvidos por uma toalha Tia Lu esteve preocupada com seu atraso. Dulce esboou um sorriso, o mximo que sua timidez permitiu. verdade Anah completou Ela achou que voc estivesse com receio de colocar seus longos cabelos em risco. No nada disso Assegurou, colocando a bolsa numa cadeira Estava terminando de verificar uma remessa que acabara de chegar quando as irms Sedgewick entraram na loja e acabei demorando-me mais do que havia planejado. Oh, posso imaginar... Na ltima visita que fizeram, confesso que fiquei chocada com o que escolheram! Acho que ainda no me recuperei completamente Lucinda voltou os olhos para o cu No posso acreditar naquelas duas! Que compraram dessa vez? Dulce lanou um olhar em direo a Carol, indicando que no poderia falar. Eu j tenho dezessete anos! Resmungou ela Gostaria que parassem de me tratar como se fosse criana! E por falar em criana... Indicou com o queixo a entrada de Knoxie, que acabara de sair da sala contgua e trazia chumaos de algodo separando os dedos dos ps.

Vejam o que Ornella fez para mim enquanto esperava por vocs! Exclamou orgulhosa, estendendo um p frente. Todas se voltaram para admirar as unhas bem-feitas pintadas de cor-derosa claro. Ficou timo! Dulce exclamou com sorriso genuno. a primeira vez que pinto as unhas anunciou, retirando as sandlias No ficou exagerado? No, meu bem. Est perfeito. Todas as garotas gostam de cor-de-rosa, exceto sua irm Carol Lucinda disse, enviando um olhar crtico para a sobrinha mais velha. Posso lhes pedir um favor? Ela ergueu a cabea, segurando a toalha enrolada como um turbante. Esqueam que eu estou aqui, sim? E parem de amolar Anah completou, fazendo com que todas rissem. Carol fitou-a, evitando olhar para o imenso ventre. Sempre que a via, tentava no pensar sobre o que seus tios haviam feito para que ela ficasse grvida e a simples idia de que seus pais haviam feito o mesmo para terem seis filhos parecia-lhe to obscena que sentia o rosto corar com o simples pensamento. Estou feliz por finalmente poder conhec-la Anah disse quando Dulce se sentou na cadeira a seu lado J ouvi tanto a seu respeito que sinto que j a conheo. Sou Anah Herrera, esposa de Alfonso. Dulce hesitou alguns segundos, relutante em aceitar a mo estendida. Alguma coisa naquele olhar a fez estremecer, embora no soubesse precisar o que era. Prazer em conhec-la Apertou levemente a mo delicada e abaixou o rosto, tentando fugir do olhar crtico. E eu sou Ornella, a manicura que vai deixar suas mos ainda mais bonitas! A simptica senhora se apresentou saudando-a com um sorriso. Ns j nos encontramos antes? Anah franziu o cenho, curiosa. Creio que no Meneou a cabea com veemncia Tenho um rosto comum.

Talvez... Eu podia jurar que j a encontrei antes. Costumo viajar muito a negcios e pode ter sido em uma dessas ocasies. De onde voc ? De nenhum lugar Abruptamente, Dulce se voltou para Ornella Creio que voc est muito ocupada agora acho melhor eu voltar mais tarde. Nem pense nisso! Estamos com o quadro de funcionrios completo para atender todas as clientes que querem se embelezar para o baile. Fique aqui mesmo enquanto chamo Darl para lavar seus cabelos. Dulce suspirou resignada. No lhe restava alternativa a no ser esperar. Notou com ansiedade que Anah continuava a analis-la. Depois de alguns segundos que lhe pareceram uma eternidade, ela inclinou o corpo e ia dizer alguma coisa quando seu olhar recaiu sobre o pingente em forma de corao. Sentindo o sangue congelar nas veias quando seus olhares se encontram, torcendo para que ningum notasse seu nervosismo. Tia Annie, olhe. igual ao seu! Carol exclame quebrando o clima tenso que pairava no ar. Anah esticou o pescoo e estreitou os olhos. Sim... idntico! Tirou o avental que protegia os ombros e se aproximou. Fiquei com a gargantilha que pertenceu a minha irm, me de Carol. A diferena que tem cinco pingentes exatamente iguais ao seu. Knoxie, que andava pelo salo com cuidado para no borrar as unhas dos ps, aproximou-se para ver. Oh, mesmo! Meu pai deu uma corrente de ouro para, minha me como presente de casamento Informou ela com ar sonhador Foi por isso que tia Anah se mudou para Nova York. Carol lanou um olhar severo irm mais nova e voltou os olhos para o cu. Segurando-a pela mo, levou-a sala anexa. Vamos ver se Ornella encontra algum para costurar sua boca. Dulce ficou intrigada com a revelao, mas nada comentou. Acompanhou-as com o olhar enquanto saam da sala, reparando que tia e sobrinha possuam os

mesmos traos delicados, embora os olhos de Anah no guardassem a mesma melancolia que os de Carol. Eram calmos suaves e demonstravam a mesma fora dos de Lucinda. Sem dvida, seria uma excelente me, disposta a proteger seus filhos e a ser a guardi da famlia. No entanto, havia algo naqueles olhos que a apavorava... Crianas... Ainda bem que nunca tive esse tipo de problema Bitsy comentou, ajeitando a cpula do secador sobre a cabea de Anah Ouvi dizer que voc no gosta de crianas, srta. Paris. Eu nunca disse tal coisa! A verdade que no tenho experincia alguma com elas. Bem, em sua estada em Walton, ter chance de adquirir toda experincia do mundo! comentou com simpatia. Dulce assentiu e reclinou-se na cadeira, disposta a encerrar o assunto. Porm, o movimento fez com que o pingente se evidenciasse sobre o busto. Notei que h uma inscrio em seu pingente... Anah observou, aumentando o tom da voz para suplantar o rudo do secador O que ? Uma vida sem chuva como um sol sem sombra Ela disse em voz alta, guardando-o sob a blusa antes de completar. Joalheria R. Michael, Walton. Oh... Onde voc o conseguiu? Ganhei de minha me respondeu, controlando o tremor na voz. Uma dor profunda apertou-lhe o corao ao se lembrar do dia em que sua me retirara aquela corrente do pescoo, e aquela fora a primeira e nica vez em sua vida que se separara da jia. Apertou os braos da cadeira em um gesto involuntrio, receando no conter a sbita emoo provocada pela lembrana. Voc sabia que a joalheria de Randy Michael ainda existe? Lucinda indagou A loja continua no mesmo endereo desde que foi fundada, na Rua Jackson, perto da igreja. Talvez voc possa perguntar se ele se lembra de ter visto sua me antes. Randy tem uma memria incrvel! Vou procur-lo, obrigada.

Christopher me disse que vai acompanh-la ao baile de hoje noite e que voc precisa de roupas Anah mudou de assuntos para seu alvio Creio que usamos o mesmo nmero... Isto , antes que eu ficasse grvida, claro! Eu trouxe alguns vestido e sapatos. Esto no carro. Oh, obrigada. No resistiu ao impulso de completar Vou acompanhlo porque ele quer vigiar o primeiro encontro de Carol. No se sinta na obrigao de explicar Tranquilizou-a Anah, erguendose da cadeira com dificuldade. Quando voc houver terminado encontre-me na recepo, est bem? Dulce observou-a sair da sala, tentando ignorar a sensao incmoda no estmago. E se Anah se lembrasse dela? Talvez fosse melhor sair de Walton o mais rpido possvel, antes que fosse reconhecida... Porm, ainda no estava preparada para partir. Assumira um compromisso com Carol, e havia Christopher... No, ainda no! Concluiu, decidida a correr riscos. Naquele momento, uma mulher pequena e robusta, de cerca de quarenta anos, parou a sua frente. Voc deve ser a srta. Paris Um sorriso franco iluminou o rosto sereno Sou Darlene Narpone, encarregada de cuidar de seus cabelos. Est pronta? Dulce seguiu-a e se entregou aos cuidados das mos experientes. Aos poucos, a suave massagem em suas tmporas fez com que relaxasse. Fechou os olhos e tentou esquecer seus problemas, usufruindo a agradvel sensao de ser cuidada por algum. Voc nova na cidade, no ? Meneou a cabea, cansada de responder mesma pergunta mais de um milho de vezes. Ouvi dizer que vai ao baile com Christopher Continuou a cabeleireira, em uma tentativa bvia de estimular a conversa Vocs formam um belo casal. Dulce abriu a boca para protestar. Porm, o som da ducha de gua quente impediu-a de falar. Sentiu o perfume suave do xampu e suspirou, desistindo de argumentar.

Alberto me pediu em casamento no baile anual do fundador da cidade, muitos anos atrs Darlene prosseguiu com um suspiro enamorado Estava tocando uma msica romntica quando ele se aJoelhou no meio da pista de danas para fazer o pedido. Foi to romntico! Ansiosa por mudar de assunto, Dulce se inquietou na cadeira. Ele vai lev-la ao baile hoje noite? Oh, no! Ns nunca nos casamos Disse, com uma ponta de apreenso na voz Dois dias depois de fazer o pedido, Alberto estava parado em uma esquina, quando o caminho de entregas do supermercado perdeu a direo e o atropelou. No chegamos nem sequer a ficar noivos. Sinto muito... murmurou, sem saber o que dizer. Darlene recuou um passo para apanhar, uma toalha seca. Sabe, montei um lbum de fotografias para me lembrar dos momentos felizes que vivemos. Com expresso nostlgica, pisou no pedal para abaixar a cadeira e levou-a para a sala ao lado. Seus cabelos precisam de tintura. Deveria ter perguntado antes de lavlos... Dulce olhou para o espelho e viu Anah no outro extremou. Ela a fitava como se tentasse se lembrar de onde a conhecia. Por favor, aplique a tintura Decidiu de sbito E use um tom mais forte. Oh, voc vai ficar linda! O rosto de Darlene se iluminou. Afastou-se para voltar instantes depois com a tintura. Christopher lhe contou sobre o lbum de Carol? indagou enquanto separava as mechas dos longos cabelos. Oua, Christopher e eu no temos um relacionamento nem trocamos confidencias Explicou, enfatizando as palavras Vamos ao baile juntos apenas para que ele no se sinta constrangido por vigiar o primeiro encontro da filha.

Belinda pretendia que ficasse pronto antes que Carol fosse para a universidade Continuou ela, como se no a houvesse ouvido Comeou a montlo logo que a filha nasceu e parou trs anos atrs. Ela o guardava em minha casa para que ningum pudesse encontr-lo. Voc sabe como so as garotas... Espalhou a tintura com cuidado, e seus olhares se encontraram no espelho. Christopher sabe disso, mas ainda no pediu que eu o entregasse. Achei que voc gostaria de saber, porque Carol vai terminar o colegial em dezembro. Antes que Dulce pudesse responder, Darlene abaixou a cpula do secador de cabelos e abafou seus protestos. Voltarei daqui a vinte minutos para retirar a tintura Avisou, deixando-a sozinha. As mos de Christopher tremiam enquanto ajeitava o n da gravata. No um encontro, tentava dizer a si mesmo. Deteve-se diante do espelho e alisou o palet. Fez meno de apanhar a colnia sobre o toucador, presente de Carol no dia dos pais. Porm, desistiu a meio caminho. No um encontro Repetiu em voz alta ao sair do quarto. Levara as crianas para passar noite na casa de Anah, com exceo de Carol. Rob Campbell j a buscara meia hora atrs. Fora com o carro da me, em uma tentativa evidente de impressionar o futuro sogro, e Christopher no pde deixar de notar o imenso banco de detrs do sedan. Imaginar sua filha a ss com um rapaz provocou-lhe um estranho desconforto. Alfonso tinha razo, pensou com uma ponta de amargura. Sua filhinha havia crescido e no poderia mant-la eternamente sob a proteo de suas asas. Sentou-se no ltimo degrau da escada, ouvindo apenas o tique-taque do velho relgio na sala de jantar. E quanto a Diego? Refletiu. Como conseguiria sobreviver em meio a quatro irms? O familiar sentimento de apreenso voltou a incomod-lo mais uma vez. A saudade que Belinda deixara parecia ter esvaziado sua alma. No se sentia capaz de cuidar sozinho da educao dos seis filhos. Ela deveria estar l para ajud-lo...

Suspirou ao se lembrar do constrangimento da filha quando Rob tomou-a pelo brao para acompanh-la at o carro. No conseguira conversar com Carol e aconselh-la sobre o primeiro encontro. Havia planejado conversarem depois que dos estivessem dormindo. Ento, deixaria que ela o acalmasse e dissesse que tudo ficaria bem... Era como se conseguis esconder a fora para que transparecesse apenas a doura! Sempre conseguia fazer com que tudo desse certo com um das mos mgicas. De sbito, o cansao de sculos caiu sobre suas costas. Apoiou o rosto nas mos, a imagem de Belinda danando em seu pensamento. No era justo que a vida lhe tirasse a companheira e a me de seus filhos! Somente ela saberia o que fazer com as crianas. Christopher fechou os olhos ouvindo apenas o silncio. No acreditava em fantasmas ou em casas mal-assombradas. Porm naquele momento, pde ouvir uma pulsao que ecoava pelas paredes reafirmando a familiaridade de seu lar. Ps-se de p e desceu a escada. Quando apanhou a chave do carro antes de sair, olhou-se novamente no espelho como se esperasse ver Belinda parada a seu lado, ajeitando o n gravata ou limpando uma poeira invisvel do palet. Em vez disso, vislumbrou seu reflexo solitrio, acompanhado apenas pelas sombras do entardecer. Com passos rpidos, cruzou a varanda e deixou a casa, cerrando o insistente zunido atrs de si.

Captulo VII

Christopher respirou fundo ao chegar diante da casa de Dulce. Desligou a chave da ignio e permaneceu sentado por alguns minutos, tentando acertar o n da gravata. Em um mpeto de determinao, abriu a porta e desceu. Deteve-se diante da porta da frente e, para sua surpresa, ela se abriu antes que tivesse chance de bater. Estou pronta. Dulce passou por ele e fechou a porta antes de colocar a chave em uma minscula bolsa vermelha que combinava com o vestido. Fitou-a por um momento, incerto se deveria elogi-la. Como se tivessem vida prpria, seus olhos deslizaram pelo corpo bem-feito, moldado pelo vestido de finas alas. Percorreu o olhar pelas pernas longas e bemfeitas, de pele alva e acetinada, admirando-se ao ver os ps delicados descalos. Franziu o cenho ao reparar no anel de prata colocado no dedo mdio e desviou o olhar, subindo para o pescoo esguio. O pequeno pingente de ouro chamou-lhe a ateno e tentou no notar como repousava no vale dos seios fartos e sensuais. Ela segurava um par de sandlias vermelhas de tiras finas na mo direita. No quero colocar as sandlias antes de saber se terei que andar muito Anunciou como se estivesse esperando que terminasse de avali-la. Ter de andar apenas at a caminhonete, estacionada em frente a casa Informou, surpreso por conseguir pronunciar as palavras.

Fez um gesto para que ela seguisse frente e seguiu pelo caminho de pedregulhos at o porto tentando controlar o mpeto de seus instintos bsicos. Aquela mulher era simplesmente estonteante! Desde que perdera Belinda, era a primeira vez que se lembrava de possuir hormnios. Adiantou-se para abrir o porto e inalou profundamente a nuvem perfumada que a envolvia. Dulce permanecia alheia s suas fantasias, ocupada em ajeitar uma mecha de cabelo. Voc acha que este vestido ficou bom? Anah e eu usamos o mesmo nmero, mas sou um pouco maior em alguns lugares... Christopher quase engasgou ao notar como os seios fartos salientavam no recorte do busto. Acho que est... Irresistvel, quase completou, calando-se a tempo Est timo. Ficou muito bem em voc. Obrigada. melhor nos apressarmos. Rob e Carol saram h mais de meia hora. Est bem. Por favor, ajude-me a calar as sandlias... Ao dizer isso, apoiou-se no brao forte. Christopher prendeu a respirao diante da proximidade fsica. Para distrair sua ateno dos atributos admirveis daquela mulher, olhou novamente para o anel no dedo do p, o mesmo que notara antes, e mal pde se lembrar de por que o achara ridculo. Obrigada. Podemos ir Soltou-lhe o brao, fazendo com que um sbito vazio o invadisse. Christopher observou o movimento suave dos quadris enquanto ela caminhava e seu corpo acordou de um sono profundo, fazendo-o lembrar de quanto tempo no tocava uma mulher. Aquela seria uma longa noite, pensou para si. Alguma coisa errada? A voz suave, ligeiramente rouca, trouxe-o de volta para a realidade.

Sim. Quero dizer, no! Seus cabelos... Esto mais ruivos Apressou-se em dizer a primeira coisa que lhe ocorreu. Com um gesto involuntrio, Dulce levou as mos cabea e ajeitou os cachos que caam sobre os ombros. verdade. Acho que Darlene exagerou na cor. No, est muito bom. Abriu a porta de passageiros e retirou um ursinho de pelcia para jog-lo no banco de detrs. Com um gesto amplo, indicou que ela entrasse. O que h de errado com voc, rapaz? Censurou-se enquanto contornava a caminhonete para se acomodar por detrs do volante. Antes de dar a partida, lanou um olhar para o assento de passageiros, concluindo que era grande o bastante para um casal. Assim que ligou o carro, percebeu que Dulce estava tremendo. Desligou o arcondicionado e, ao perceber que continuava trmula, retirou o palet e estendeu-o na direo dela. Est com frio? Sim, obrigada. Apanhou o palet e colocou-o sob os ombros. Se continuar com frio, abaixe o vidro. O ar de fora esta quente. Na verdade, no estou com frio Ela disse, aperta os dentes. Christopher arqueou uma sobrancelha. Ela parecia distante, como no quisesse encar-lo. Estou nervosa. No estou acostumada ambientes repletos de pessoas. Ele olhou mais uma vez para aquela mulher confiante e independente e imaginou, no pela primeira vez, o que se escondia por detrs da aparente indiferena e por que ficaria nervosa por encarar um grupo de pessoas simpticas e amigveis como os cidados de Walton. Seguiram em silncio pelas ruas quase desertas, e Christopher estacionou a poucos passos do prdio da Prefeitura. Quando foi ajud-la a descer, notou que estava to tensa que no movia um s msculo do rosto.

Lanou um olhar para o prdio, onde o baile deveria estar acontecendo no salo de festas, e tentou avistar Carol e Rob. Com relutncia, voltou-se para Dulce. Gostaria de dar uma volta antes de entrarmos? Ser uma boa oportunidade para relaxar e tambm para saber um pouco mais a respeito de algumas pessoas que estaro no baile. Talvez isso a faa se sentir melhor. No temos de vigiar Carol e Rob? Ele tomou as mos geladas entre as suas e disse com ternura: Isso pode esperar. Voc precisa se acalmar primeiro. Ningum vai entender o que est falando se continuar a apertar os dentes desse jeito. Dulce deu um passo frente, fitando-o com os olhos cheios de gratido. Obrigada Murmurou com suavidade. Christopher ofereceu o brao, mas ela o recusou para seguir ao lado dele pela calada. Para onde estamos indo? Para nenhum lugar em particular. Vamos apenas caminhar Respondeu. Reduziu o passo e tocou-a de leve no ombro para que no pisasse em um buraco na calada. Atravessaram o jardim e seguiram para a rua. A maioria da populao da cidade vai estar aqui hoje noite, e sei tudo a respeito de cada morador de Walton comunicou, preferindo olhar para os prprios ps a encar-la naquele vestido E todos eles, com exceo de Derrick James, que voc j conhece, so pessoas decentes e amigveis. Ela meneou a cabea sem dizer nada, deixando evidente que continuava tensa. Claro todos vo querer conversar com voc, mas por terem ouvido falar a seu respeito Continuou, esforando-se por tranqiliz-la Todos querem conhec-la. Bem, muitos deles j foram loja de Lucinda apenas para v-la. Ela disse que contrat-la foi o melhor investimento para os negcios. Dulce riu, e o som de sua risada soou como melodia para os ouvidos dele. verdade, muita gente tem ido loja e j percebi que por pura curiosidade a meu respeito.

Bem, um rosto novo em Walton uma grande novidade. Mas eu posso lhe garantir que voc jamais encontrar pessoas to honestas e bondosas. E por isso que quer ser prefeito? Nem sempre assim to fcil. Sempre h desacordos; o maior deles sobre os limites da cidade. Antes de me eleger quase tivemos uma guerra civil. A questo era se Walton veria ser um distrito ou se tornar um municpio: Fiquei furioso naquela ocasio, mas agora so guas passadas. Dulce retirou o palet dos ombros e pendurou-o no brao. Por que quer ser prefeito? Ele hesitou por alguns segundos, sem saber a resposta exata. Por ser um desafio, creio eu. Criar seis filhos sozinho j no o bastante? No sei. Talvez seja por desejar retribuir s pessoas que ajudaram minha famlia quando realmente precisei. Ou talvez seja para tentar preencher suas horas vazias para no ter tempo de pensar. Christopher prendeu a respirao e parou de caminhar. Voc no sabe nada a meu respeito. Por favor, no presuma que sabe todas a respostas. Os olhares se encontraram, e ela se arrependeu do que dissera ao ver a sombra de tristeza enevoar o semblante de Christopher. Sinto muito. Tenho o pssimo hbito de dizer o que penso Continuaram a caminhar e passaram pela Escola Municipal um prdio amplo ao fundo de um jardim bem cuidado. Christopher permaneceu em silncio, como se estivesse tentando ficar vontade ao lado dela. Aquela mulher era diferente de todas que conhecera. O andar altivo, as palavras que usava o jeito com que se movia, a forma como mantinha os braos cruzados sobre o peito como se quisesse se defender de qualquer envolvimento

com o mundo... A curiosidade sobre ela o fazia se aproximar enquanto, ao mesmo tempo, uma voz em sua conscincia lhe dizia para que se afastasse. Indicou um banco do jardim e esperou que se sentasse para ento se acomodar ao lado dela. Por que voc no gosta de multides? Ela ergueu os ombros e apertou as mos em um gesto nervoso. Acho que no acredito que as pessoas possam gostar de mim. Admito que sou muito reservada, e tambm tenho culpa nisso Abaixou a cabea, tentando esconder a emoo Passei a maior parte de minha infncia em orfanatos. Nunca conheci meu pai e minha me nem sequer tinha certeza sobre quem era. Ela era alcolatra e conseguiu minha guarda depois de um tratamento em que parou de beber. Mas depois da primeira decepo que a vida lhe causou, teve uma recada e voltou ao vcio. Sinto muito Christopher murmurou, sentindo-se estpido por no encontrar nada mais adequado para dizer para consol-la. No estou lhe contando para que tenha pena de mim. Quero apenas que entenda por que sou assim. Acredite, no sinto pena de voc. Na primeira vez em que fui colocada em um orfanato, esforcei-me para que todos gostassem de mim. Com o tempo, percebi que no valia a pena. Acabava sempre sendo transferida para outra instituio. Ento, parei de tentar Respirou fundo antes de prosseguir: Acho que j me esqueci de como um relacionamento. Christopher ouvia em silncio, sentindo que finalmente se abria uma fresta na superfcie impenetrvel por detrs da qual ela se escondia. No creio. Carol acredita que voc foi enviada do cu. Dulce esboou um sorriso triste. Sua filha uma garota especial. Voc fez um timo trabalho. Tive muita ajuda. Ergueu-se e estendeu a mo ajud-la a se levantar O que acha de entrarmos?

Com um ato involuntrio, ps-se a brincar com a aliana no dedo anular da mo esquerda, julgando que Dulce no ouvira. Est bem ela disse por fim Creio que a essa altura Rob j deve ter despido Carol! Christopher levou alguns segundos para perceber a brincadeira, ento inclinou a cabea para trs com uma sonora gargalhada. Acredite, essa no minha maior preocupao. No? Mas achei que... Estou mais preocupado com o que podero estar fala sobre ns dois. Dulce o fitou intrigada. Voc est brincando, no ? Nunca falei to srio em minha vida! Exclamou com um suspiro. Parecia que aquela mulher no tinha conscincia do efeito que exercia sobre ele. Seguiram em silncio a tnue iluminao da rua fazendo com que as sombras danassem na calada. Depois de alguns passos, Dulce comeou a sentir os ps latejarem. No estava acostumada a usar saltos altos, e apoiou-se no ombro largo por um momento. Christopher amparou-a solcito e ofereceu o brao para que prosseguissem. Andaram dois quarteires em silncio quando ele perguntou de sbito: Voc est fugindo de algum? O que o faz pensar isso? Bem, no preciso ser um adivinho para supor que esconde alguma coisa. A sra. Lena, uma das mais antigas moradoras de Walton, fez um banco de apostas sobre voc. Alguns dizem que est fugindo de um marido violento e cruel, outros dizem que foge de algum escndalo e apenas uma pessoa apostou que voc roubou um banco. Ela abriu a boca perplexa, indecisa entre rir ou chorar. Quem a sra. Lena? Uma velha amiga da famlia. Ela um tanto confusa, mas, na maioria das vezes, lcida e sbia. Provavelmente ter chance de conhec-la no baile.

Dulce respirou fundo tentando no pensar no incmodo fato de ser objeto das apostas locais. Apostei em algum escndalo Ele confidenciou tentando faz-la rir. Porm, Dulce no demonstrou nenhuma reao. Sinto despont-lo, mas no nenhuma das alternativas anteriores Manteve o olhar fixo frente, ouvindo as folhas secas estalando sob os ps enquanto caminhava. E por que voc deveria se importar? Christopher tocou-a no brao, fazendo-a parar para encar-lo. Por Carol e porque as pessoas a associam a mim. Estou tentando me reeleger como prefeito da cidade. Ento, se houver alguma coisa em seu passado que eu deva saber para evitar ataques de polticos inescrupulosos, gostaria que me contasse. De sbito, uma onda de frio fez com que sentisse um arrepio. Ergueu o rosto e deparou com os olhos castanho-esverdeados refletindo a luz do entardecer, revelando a cor das guas do oceano profundo. No, aquele homem no merecia que o enganasse, concluiu depois de refletir alguns segundos. Um ex-noivo Disse por fim, omitindo parte da verdade Preciso me esconder por algum tempo at que ele me esquea. Isso tudo. Permaneceram com o olhar fixo um no outro por um longo momento, e ela foi a primeira a desviar os olhos. Sabia que Christopher no acreditara em uma s palavra do que dissera e parecia esperar, dando-lhe nova chance de dizer a verdade. O que houve? Voc fugiu com o anel de noivado e ele ficou furioso? Pode-se dizer que sim Endireitando os ombros, fez meno de seguir em direo ao prdio da Prefeitura, onde uma pequena multido se aglomerava na porta Vamos encontrar Carol antes que Rob a leve para o banco traseiro do carro. Isso no foi engraado Christopher resmungou, alcanando-a. Embora estivesse tensa pela conversa, Dulce sentiu uma inesperada vontade de rir ao v-lo caminhar com passos firmes a seu lado, como se estivesse a caminho de salvar uma

donzela indefesa. Sorriu secretamente ao se lembrar da expresso de pnico no rosto de Carol quando lhe perguntara, na aula de fotografia do dia anterior, como reagiria se Rob quisesse beij-la. Est pronta? Christopher indagou ao chegarem escadaria que levava ao salo de baile. Ela meneou a cabea rapidamente, tentando passar mais confiana do que de fato sentia. Vamos entrar Christopher ofereceu-lhe o brao. No preciso Recusou de pronto, torcendo para que ele no notasse sua insegurana Eu posso me cuidar sozinha. Sei disso Christopher comentou com sinceridade, depois de fit-la por um longo momento Mesmo assim, ficarei a seu lado o tempo todo para que no se sinta s. Enquanto subiam a escada, Dulce se ps a pensar se os anos de paternidade haviam dado quele homem a habilidade de ler pensamentos. Dulce se recostou na mureta da ampla varanda nos fundos do salo de baile. Descalou as sandlias e massageou os ps doloridos, observando as estrelas no cu. Os cidados de Walton eram amigveis e demonstravam franca curiosidade a seu respeito. Christopher permanecera a seu lado at que Derrick James o detivera para uma discusso poltica. Percebendo a chance de escapar, atravessara a pista de danas e seguira para a varanda com a sensao de estar encenando a sntese de sua prpria vida: observar outras pessoas danando enquanto fugia para um lugar solitrio. Um homem acompanhando uma senhora tocou-a de leve no ombro. O terno escuro e ligeiramente largo chamou sua ateno, pois parecia no combinar com o rosto rosado e jovial. Voc deve ser Dulce Paris Disse ele, comum largo sorriso no rosto Estvamos tentando nos aproximar a noite toda. Tentou reconhec-lo, mas no se lembrava de t-lo visto antes.

Sou Ed Farfel e esta minha me, Lena Larsen... E creio que vou ficar rica com meu banco de apostas sobre voc! Completou ela com um sorriso largo. Surpresa, estreitou os olhos e reconheceu o xale cor-de-rosa sobre os ombros encurvados pelo peso dos anos. Aquela era a mulher que sempre a cumprimentava da varanda quando voltava para casa todas as tardes. Um escndalo est ganhando agora Continuou, fitando-a sobre as grossas lentes dos culos. Dulce franziu o cenho, demorando alguns segundos para entender a que ela se referia, e ento sorriu. Aquela era a mulher a quem Christopher se referira. Srta. Paris, tudo que arrecadarmos ser destinado a obras de caridade Esclareceu o rapaz. Entendo... Abaixou os olhos, sem saber o que dizer. Naquele momento, um grupo de pessoas passou apressadamente, empurrando-os de encontro parede. Est na hora dos fogos de artifcio, mame! melhor descermos para o jardim se quisermos ver alguma coisa. Ao passar por ela, a sra. Lena apanhou o pingente de seu colar nas mos e estudou-o com ateno. A expresso dos olhos azuis foi escondida pelo reflexo da luz das lentes dos culos, mas pde ver quando meneou a cabea e sua ateno se moveu do pingente para o rosto. Abruptamente, soltou-o e sorriu. Creio que vai chover A sra. Lena disse de sbito. Dulce olhou para o cu de um azul profundo, iluminado pela luz clara das estrelas. Venha, mame. Vamos encontrar um bom lugar para nos sentarmos. Ela permitiu que o filho a tomasse pelo brao e a ajudasse a descer alguns degraus, quando uma cascata de luzes irrompeu pelo cu. Olhou para cima at encontrar o olhar de Dulce e sorriu. Tenho certeza. Vai chover! Ed Farrel ergueu a cabea para enviar-lhe um olhar de desculpas e ajudou a me a descer lentamente a escadaria. Boa noite. Foi um prazer conhec-la Despediu-se com um aceno.

Dulce acenou em resposta, detendo a mo em pleno ar ao sentir a presena de Christopher a seu lado antes mesmo que ele falasse. Sinto muito. No pretendia deix-la sozinha, mas no pude evitar. A voz profunda fez com que alguma coisa se aquecesse dentro dela, como se um bloco de gelo comeasse a derreter. Sentindo-se desorientada, teve a sensao de que caminhava s cegas por uma sala familiar onde a moblia fora mudada de lugar. Respirou profundamente e endireitou os ombros. Consigo sobreviver sozinha, obrigada. Desculpe, havia esquecido Christopher olhou ao redor Viu Carol? Ela e Rob estavam conversando com um grupo de adolescentes a cerca de meia hora atrs. Todos estavam completamente vestidos. Puxa, que alvio! Respondeu no mesmo tom bem humorado Nesse caso, no preciso me preocupar. Voc gostaria de ver os fogos de artifcio? J reservei lugares para ns. Depois de hesitar por alguns segundos, aceitou o brao que ele oferecia. A sra. Lena disse que vai chover Comentou ao descerem os degraus para o jardim. Curioso... Ela costuma acertar a previso do tempo, mas o cu est to limpo quanto a conscincia do reverendo Beasley. Logo que pisaram o gramado defronte ao prdio, uma cascata de luzes e cores expandiu-se pelo cu como uma bno gentil, derramando-se sobre todos os presentes. Dulce olhou ao redor, lastimando-se por no estar com sua cmera. Viu casais jovens e idosos, de mos dadas, apontando para o cu. Uma jovem me com seu beb no colo admirava os fogos de artifcio, fascinada, quando as irms Sedgewick se aproximaram e cobriram as faces rosadas da criana, de beijos. No outro extremo do jardim, um grupo de homens tentava fingir que no estava interessado nas mulheres que conversavam animadamente ao lado deles. Viu Carol e Rob circundados por um grupo de alegres adolescentes e sorriu quando acenou para ela. Ento, seu olhar pousou no rosto de Christopher. Alheio ao

que acontecia a sua volta, ele parecia fascinado com os fogos de artifcio, como se seu pensamento estivesse distante dali. Guardou aquela imagem no corao, desejando se lembrar daquela maravilhosa noite de vero para sempre. E talvez algum dia, quando estivesse longe dali, pudesse resgatar a lembrana apenas por um momento, antes de devolv-la ao lugar escuro e sombrio onde as esperanas e decepes se escondiam. Fechou os olhos, mas mesmo assim os flashes de luz e as repetidas exploses de cores ficaram impressos em sua retina. Como seria bom fazer parte daquele mundo, to estranho e, ao mesmo tempo, to familiar! Como seria feliz se pudesse ancorar suas esperanas naquela cidade, onde todos eram algum... Voc est bem? A voz grave em seu ouvido provocou-lhe um sobressalto. Meneou a cabea em afirmativa e deu-lhe as costas, desejando mais uma vez estar com sua cmera para registrar aquele momento especial de sua vida, enquanto olhava para o claro no cu e se permitia sonhar.

Captulo VIII

Dulce deteve-se na soleira da porta, observando as mulheres circulando pela cozinha, rindo e conversando com animao. Por um momento, ao ver a acolhedora intimidade daquela cena, ps-se a imaginar como seria ter uma irm, uma filha ou mesmo uma sobrinha. Pela primeira vez em sua vida, desejou ter algum com quem pudesse compartilhar pequenos momentos como aquele. Sentada mesa, Anah apoiara os ps inchados sobre uma cadeira enquanto decorava um imenso bolo recheado. Sorriu ao ver o glac azul-non, uma homenagem de Lucinda para o aniversrio de catorze anos de Sofia. Concordara em ceder sua casa para os preparativos da festa-surpresa. Carol havia dito a Dulce na aula de fotografia do dia anterior que a irm estava convicta de que seus familiares haviam se esquecido da data. Todos haviam combinado no mencionar nada a respeito do aniversrio para que ela tivesse uma grande surpresa. Com um sorriso discreto, entrou na cozinha e colocou as sacolas de compras sobre a pia. Tive de ir a trs lugares diferentes para encontrar tomate seco Anunciou, abrindo a geladeira para apanhar a jarra de gua Ningum nunca ouviu falar de risoto nessa cidade! Lucinda voltou-se para ela sem deixar de mexer a panela com molho de tomate para a lasanha, o prato favorito de Sofia.

Oh, desculpe, querida! Eu deveria ter-lhe dito onde Limpou as mos no avental No sei por que aquela menina gosta tanto desses pratos! Ela foi a um restaurante italiano uma vez e, desde ento, no fala em outra coisa! Carol meneou a cabea, olhando por sobre a pilha de pratos que estava lavando. porque ela esquisita! Anah se levantou com dificuldade e apoiou-se nela para lavar a esptula do glac. Creio que seja minha culpa. Eu a levei ao tal restaurante italiano quando fomos para Atlanta Ergueu os ombros e voltou a se sentar, espalhando uma generosa camada de glac sobre as laterais do bolo Para falar a verdade, eu tambm adoro comida italiana! Eu prefiro sushi Carol disse por sobre os ombros fechando a torneira e enxugando as mos no avental de Lucinda. Anah enviou um olhar cmplice para a sobrinha, e ambas comearam a rir. Essas meninas de hoje! Lucinda murmurou com desagrado Ningum mais quer saber dos pratos que preparo. Vocs acreditam que, ontem, Sofia se recusou a jantar? O que h de errado com galinha frita e pur de batatas? Nada, Lucinda. Alis, eu acho que uma combinao perfeita Solidria Dulce se aproximou e tocou-a de leve no ombro O que posso fazer para ajudar? Voc se importa de descascar alguns dentes de alho? E apontou para a tigela repleta sobre a mesa. Feliz por poder ser til, ela se sentou ao lado de Anah e comeou a trabalhar. O aroma picante do tempero invadiu suas narinas, fazendo com que velhas lembranas infantis despertassem. Aos sete anos de idade, fora adotada por uma famlia italiana, depois de passar quatro meses em um internato. Embora sua me costumasse desaparecer por longos perodos, havia sido a primeira vez que ficara em um orfanato, depois de sua professora ter observado que usava o mesmo vestido durante a semana toda e levava apenas uma ma para o lanche.

A famlia Bianchi tinha cinco filhos, que alegravam a cozinha com suas risadas. Nuvens de vapor subiam das panelas no fogo e um delicioso aroma de alho completava o cenrio. Aquele era o nico registro que Dulce guardara do que era uma famlia. Durante o pouco tempo em que cuidaram dela, os Bianchi lhe deram o amor que conservara em algum recanto secreto do corao. Meses depois, sua me fora busc-la depois de ter alta do tratamento a que havia se submetido para abandonar o alcoolismo. Dulce fizera as malas e se mudara para o apartamento escuro e sombrio no sul de Chicago. Receava ter de se mudar a qualquer momento e, por um longo perodo, suas roupas haviam permanecido dentro da mala. Talvez as lembranas felizes do perodo que passara com os Bianchi tivessem sido responsveis pelo seu interesse por Michael Gurfinkell. O italiano de cabelos escuros e olhos sedutores era proprietrio do restaurante italiano que a atrara pelo delicioso aroma de alho frito, que a fazia se lembrar da cozinha de sua me adotiva. Suspirou e apanhou mais uma cabea de alho para descascar. Por mais que tentasse reprimir as memrias a imagem da mulher robusta com mos que lhe pareciam imensas naquela ocasio e um sorriso terno no rosto, insistia em voltar vida. E ento, o que acham? A voz de Anah a distraiu dos devaneios. Olhou para ela, que apontava para o bolo confeitado com ar orgulhoso. Maravilhoso! Lucinda e Carol exclamaram ao mesmo tempo. E voc, Dulce? O que acha? Est magnfico, Anah. Onde aprendeu a confeitar bolos? Oh, se voc tivesse seis sobrinhos, entenderia de onde vem tal habilidade! Recostou-se na cadeira e acariciou o imenso ventre antes de se voltar para ela Continuo achando que a conheo de algum lugar... Estou me esforando para me lembrar, mas no consigo. Acredite, esta gravidez tirou a

metade da minha capacidade cerebral! Quem sabe, dentro de um ou dois anos, eu consiga descobrir de onde a conheo. Acho melhor se apressar, porque a srta Paris no vai ficar aqui por tanto tempo Carol disse em tom hesitante, folheando o jornal. Talvez ela ainda mude de idia, meu bem Lucinda piscou para a sobrinha, abaixando-se para acender o forno. O calor da cozinha fizera a maquiagem carregada se derreter, mas estava to envolvida no trabalho que parecia no se importar. Dulce continuou encarando a tigela a sua frente sem dizer nada. Ouvia as mulheres conversando sobre os vizinhos, o prximo casamento na cidade, a cor dos cabelos de Lucinda... No falavam de nenhum assunto em particular, mas compartilhavam opinies e histrias que as mantinham unidas na intimidade do crculo familiar. Vejam isso! Carol gritou, apontando para um anncio no jornal Est programada uma exibio no Museu de Arte de Atlanta. uma retrospectiva de Gertrude Hardt. Voc a conhece, Dulce? Sim. E uma das maiores fotgrafas do planeta. Ficaro expostas at o final de novembro. Sou capaz de morrer se no for! Carol se voltou para ela. Gostaria de ir comigo? Dulce colocou a faca sobre a mesa com mos trmulas. Michael lhe dera uma valiosa coleo daquela fotgrafa em uma tentativa de reconciliao. E se fossem as mesmas fotografias? Ficaria furioso se descobrisse que ela as vendera! Fechou os olhos e o rosto moreno invadiu seu pensamento pela primeira vez desde que chegara a Walton. Um arrepio de medo percorreu sua coluna. Seu exnoivo ainda estaria a sua procura? Ainda estaria publicando nos jornais o anncio que oferecia recompensa para quem descobrisse seu paradeiro? Provavelmente, terei de trabalhar Disse, tentando encontrar uma desculpa plausvel Alm disso, no tenho carro. Oh, tenho certeza de que tia Lu no vai obrig-la a trabalhar sete dias por semana Carol argumentou.

Claro que no! Lucinda pousou as mos nos ombros dela E podemos ir com meu carro. Ao ver os olhares de expectativa voltados para ela, soube que no teria escolha. Est bem, meninas. Contem comigo! timo! gritaram em coro. Gertrude Hardt... Anah franziu o cenho Acho que li alguma coisa sobre ela nos jornais. Dulce abaixou os olhos, forando-se a trabalhar. Ah, lembrei-me! Era uma matria sobre as fotografias inditas que sero expostas. Pelo que li, estavam em posse de algum colecionador annimo e ningum tinha conhecimento da existncia delas. De sbito, Dulce prendeu a respirao ao se lembrar de onde conhecia Anah. Fora um ano antes, quando fazia um trabalho fotogrfico em Chicago em uma feira de calados. O relacionamento com Michael lhe dera oportunidade de cobrir o evento, produzido pelo escritrio responsvel pela propaganda de sua rede de

restaurantes. Na ocasio, estava tensa por trabalhar ao lado de fotgrafos renomados e mantivera-se ainda mais isolada do que habitualmente costumava ficar. A promotora daquele evento no era ningum menos do que Anah Carolina... Anah! Ela fora competente e atenciosa e fizera questo de agradecer a cada um dos fotgrafos. Por sorte, havia dezenas de profissionais e ficaram frente a frente apenas uma vez. Lembrou-se de respirar, torcendo para que a gravidez de Anah continuasse a ocupar sua memria. O som da campainha seguido do rangido da porta se abrindo fez com que todas se voltassem. Amanda surgiu na cozinha e correu para os braos de Lucinda. Tia Annie posso sentir o beb se mexer de novo?

Claro, meu bem! Tomou as mozinhas rolias para pous-las sobre o ventre. Amanda permaneceu sem piscar, em expectativa. Depois de alguns momentos, arregalou os olhos e prendeu a respirao. Ela se mexeu! uma menina! Como sabe? Porque muito delicada. No como papai, Diego ou Harry. Todos riram com exceo de Dulce, que sentira a presena poderosa na cozinha. Olhou-o de soslaio, recostado no batente da porta, e conteve o riso ao notar uma boneca enfiada no bolso da cala. No podia negar, aquele homem possua um charme irresistvel! Voc trouxe minha boneca, papai! Amanda correu na direo dele Que bom! Ele enfiou a mo no bolso e entregou-a para a filha ao mesmo tempo em que Dulce levava a tigela de alhos descascados para a pia. Desculpe, mas algum esqueceu isso nos seus cabelos... Ela ento retirou uma bala mastigada presa aos fios, sem deixar de notar a maciez dos cabelos fartos. Obrigado Ele sorriu, mostrando dentes brancos e perfeitos. Oh, voc colou minha pintura na geladeira! Amanda bateu palmas ao ver o desenho que dera de presente a Dulce ao lado da gravura retratando Paris. Claro que sim! Seu desenho ficou lindo. Papai disse para eu no ficar chateada se voc no gostasse dele, porque voc provavelmente no teve nenhum lugar para pr suas pinturas quando era criana. Dulce sentiu que todos olhavam para ela. Concentrou-se em lavar dois copos que estavam sobre a pia como se fossem do mais fino e delicado cristal. Querida, preciso de sua ajuda para fritar o alho Lucinda tocou-a gentilmente no ombro. A compreenso nos olhos da bondosa senhora a comoveu.

Seu desejo era sumir dali, mas aquela mulher parecia segur-la como uma ncora. Enquanto trabalhava absorta na tarefa, percebia os rudos e os movimentos ao seu redor como se viessem de um lugar muito distante. Quando terminou de fritar a ltima poro, no restava o menor vestgio da intensa atividade que se iniciara pela manh e todos se preparavam para ir embora. Escapou para seu quarto sem ser notada e caiu sobre a cama ouvindo quando a porta foi fechada. Aventurou-se a descer a escada apenas depois que o rudo do motor dos carros se perdeu na distncia. A cozinha estava na mais perfeita ordem, mas parecia ainda conter as vozes femininas pairando no ar, misturadas ao delicioso aroma de comida. Dulce olhou ao redor, sentindo um sbito vazio. Sempre gostara de sua solido e, no entanto, no pde impedir que um imenso vazio invadisse sua alma. Sentou-se mesa mergulhada no profundo silncio, enquanto as sombras da noite comeavam a cair.

Onde est Dulce? As palavras escaparam da boca de Christopher antes que pudesse considerar como sua famlia poderia interpretar o que dissera. Achei que estava com voc! Lucinda descia do conversvel carregando uma imensa travessa de lasanha. No acredito que se esqueceu dela! Carol colocou as mos na cintura e fitou o pai. No tenho culpa! defendeu-se, evitando os olhos da filha Se ela quisesse vir, teria se juntado a ns. Se voc me der a chave da camionete, posso ir busc-la. No. Eu mesmo vou. Voltou-se para Anah. Sofia no vir para casa to cedo e vocs tero tempo de arrumar tudo at que ela chegue. Voltarei em poucos minutos. E se ela no quiser vir? Anah indagou.

No vou for-la. Mas preciso ir at a casa dela me desculpar por no tla convidado. Entrou na caminhonete e, dez minutos depois, batia porta da casa. O sorriso hesitante nos lbios sensuais quando a porta se abriu fez com que no se arrependesse por ter voltado. Achei que voc fosse a uma festa-surpresa. Eu achei que voc gostaria de ir tambm. Oh, tenho muitas coisas a fazer. Como o qu, por exemplo? Ela ergueu os ombros e olhou para o interior da casa. Christopher admirou o perfil bem-feito. Os cabelos ruivos estavam presos com uma fivela, expondo o pescoo bem desenhado, e ele reprimiu o desejo sbito de tocar a pele alva e acetinada. Bem, voc sabe. Lavar, passar... No fiz nada disso durante a semana e ainda no adotei a filosofia de usar a roupa de baixo pelo avesso. Ele riu alto, entendendo a referncia a ele prprio no perodo em que Lucinda estivera fora. Sofia ficaria feliz se voc estivesse presente na festa-surpresa. Alm disso, h muita comida e bebida. Fitou-o por alguns segundos, fazendo-o crer que recusaria o convite. Ento, para sua surpresa, sorriu e virou-se para o interior da casa. Vou pegar minha bolsa disse e se afastou. Deixou a porta aberta e ele a acompanhou com o olhar enquanto subia os degraus com graa e leveza, para voltar minutos depois. Christopher abriu a porta da caminhonete e ajudou-a subir, reparando que ela colocara a bolsa sobre o colo como se estivesse protegendo um valioso bem. Haver muitos convidados na festa? No. Convidamos apenas os amigos mais prximos e a maioria deles voc j conhece. Provavelmente, no vo incomod-la.

Oh, no foi isso que eu quis dizer! S queria ter certeza, de que tenho filme suficiente. Estou levando minha cmera. Ele meneou a cabea e olhou no espelho retrovisor antes de virar esquerda. Quando passavam pelo cemitrio, um imenso cartaz chamou a ateno de Christopher, que brecou abruptamente. O que houve? Derrick James! Reclamou por entre dentes antes de descer. Caminhou com passos firmes at o muro e s ento Dulce percebeu que havia um cartaz de propaganda sobre o pster da campanha de Christopher. Abaixo do rosto rosado e sorridente de Derrick James, leu as palavras: Voc quer que tudo continue igual? Christopher olhou ao redor e, com um movimento rpido, arrancou o cartaz do muro e levou-o para a caminhonete. Por que essa campanha significa tanto para voc? No significa tanto assim. No fao questo de ser reeleito, mas sim de que esse incompetente no seja nosso prximo prefeito Vociferou, jogando o cartaz no banco traseiro. E por que no? Vocs dois nasceram em Walton e conhecem os problemas da cidade. Faria tanta diferena se ele se elegesse? Ele a fitou profundamente, notando pela primeira vez as pequenas sardas que cobriam o nariz perfeito. Derrick se mudou para Atlanta e ficou por l desde que se formou. Voltou para Walton trs anos atrs, quando Mary Ettienne, irm dele, vendeu a casa que herdara dos pais antes de se mudar para a Flrida. No tenho certeza, mas ouvi rumores de que ele est devendo uma pequena fortuna em Atlanta e veio para c para fugir dos credores. Mas no seria bvio demais se refugiar na cidade natal? Talvez. O fato que os pais dele deixaram terras nos limites do municpio que tm um bosque de mata virgem transformadas em reserva natural pelas leis ambientais de Walton. Coincidncia ou no, foi a partir da que comeou a

demonstrar interesse

pela poltica local

Hesitou por alguns minutos,

considerando se deveria dizer mais Descobri que ele tem alguns acordos com uma fbrica de papel. No preciso ser brilhante para supor que Derrick se beneficiaria muito por ser uma autoridade. Entendo... Mas, seja como for, ele no tem o direito de colocar cartazes? No no muro do cemitrio, e menos ainda sobre o meu cartaz! A voz era calma e quase hesitante, como se estivesse relutante em demonstrar a irritao. Tem razo. Dulce olhou ao redor e desceu da caminhonete. um lugar bonito. Importa-se de nos demorarmos apenas mais alguns minutos? Eu gostaria de tirar algumas fotografias. A luz est perfeita! Claro! V em frente. Tambm preciso de tempo para me recompor. Ela retirou a cmera da bolsa e trocou as lentes. Atravessou os portes do cemitrio, enquanto Christopher permanecia encostado no capo do carro. Sorriu ao v-lo menear a cabea e caminhar na direo de outro cartaz pregado no muro. As folhas secas espalhadas pelo cho estalaram sob seus ps medida que caminhava. Comeou a fotografar a hera que subia pelo muro, aproveitando a luz dourada do entardecer. Trocando as lentes da cmera centrou o foco nas lpides, algumas to antigas que os nomes e as datas estavam apagados pelo tempo. Uma belssima escultura de anjo sobre um tmulo chamou-lhe a ateno. Aproximou-se e conteve a respirao ao ver o sobrenome familiar: Uckermann. Abaixou-se para ler as inscries e respirou aliviada quando viu que no era de quem estava pensando. Ento, sentiu a presena de Christopher atrs de si antes que pudesse v-lo. Sem se voltar, perguntou: o jazigo de sua famlia? Sim. Aqui esto enterrados meus avs e bisavs. Uma lenda da cidade diz que eles esto aqui desde o comeo dos tempos. E eu tambm estarei aqui algum dia. Ela estudou o perfil bem-feito, admirando a curva marcante do queixo e a forma como os cabelos escuros caam sobre a testa.

Voc nunca pensou em se mudar? E por que deveria? No sei... Talvez para encontrar alguma coisa diferente Ajustou a lente e focalizou a escultura. Simplesmente, por mudar. Minha irm se mudou para Dallas com o marido depois de se casar, h doze anos, e desde ento ela s pensa em voltar para casa. Quando lhe perguntam de onde , continua dizendo que de Walton. Dulce abaixou a cmera e o fitou. Acho que voc no entendeu o sentido do que estou falando Ele comentou em tom amargurado. Tem razo. Creio que no tenho o registro do que seja um lar Constrangida, fingiu estar interessada na inscrio de uma lpide para esconder o sentimento Sua irm tem filhos? Trs. Dois meninos e uma menina. S trs? Puxa, o que h de errado com ela? Assim que acabou de pronunciar as palavras, Dulce se arrependeu. No pretendia que soasse como provocao, mas era tarde demais. Voc fala como se ter filhos fosse uma competio. Eles apenas... Aconteceram. Por que teve tantos filhos? Desejei todos eles Olhou para o horizonte, escondendo o rosto Desejamos cada um deles. Sinto muito por ter brincado com isso Sentiu-se pouco confortvel, irritada consigo mesma por no conseguir dizer as palavras certas No tive inteno de mago-lo. Eu apenas... Bem, apenas fiquei curiosa. A maioria das crianas que conheci no era desejada pelos pais. Dulce olhou-o de relance, na expectativa de que suas palavras soassem como uma explicao. Porm, a expresso indecifrvel no rosto viril no lhe deu a resposta que esperava.

Ajustou a lente da cmera e caminhou para a sada. A meio caminho, um tmulo majestoso chamou sua ateno. Aproximou-se para ler as palavras gravadas no mrmore e sentiu o sangue congelar ao ver o nome inscrito. Avaliou a imagem sobre a inscrio, analisando os traos delicados da bela mulher. E admirou-se por Belinda ser to jovem. Mesmo estando quase na mesma faixa etria que ela, a esposa de Christopher tivera um o amor de uma famlia. De sbito, o vazio de sua prpria vida pareceu-lhe um abismo sem fim. Christopher se aproximou e tocou a lpide, acariciando a inscrio com a ponta dos dedos. Anah quis que Belinda ficasse aqui, junto com os pais. Dulce sentiu o calor do corpo msculo prximo ao seu embora ele parecesse distante dali. Permaneceram parados, em um silncio respeitoso. Era como se as lembranas da esposa fossem fortes o bastante criar uma presena quase palpvel. Dulce defrontou-se a tristeza estampada nos olhos expressivos e sentiu o corao se apertar no peito. Sei que ela estava fazendo um lbum que seria o presente de formatura de Carol. Gostaria de termin-lo, se voc permitir As palavras escaparam de sua boca antes que pude cont-las. Christopher encarou-a por um longo momento, considerando a proposta, e ento sorriu. Obrigado. Com um breve toque em seu ombro, deu-lhe as costas entrou na caminhonete, mantendo o silncio durante o traje para casa.

Captulo IX

Dulce se encheu de coragem quando Christopher estacionou diante da casa de dois andares. O gramado estava repleto de brinquedos infantis: patinetes, inmeras bolas, carrinhos de boneca... Exatamente como imaginara que um lar deveria ser. Onde esto os convidados? Perguntou, desafivelando o cinto de segurana. Muitos vieram p e os demais deixaram os carros nas ruas vizinhas. No quis correr o risco de deixar alguma pista para no estragar a surpresa. Christopher contornou a caminhonete e a ajudou a descer da cabine. Dulce aceitou a ajuda, surpresa por apreciar o gesto mais do que imaginara. Gostava da sensao que o toque da mo dele deixava em sua pele. Sim, havia alguma coisa naquele homem que a aquecia, algo que nunca sentira antes de conhec-lo.

A festa-surpresa foi ideia de Carol Ele disse ao abrir a porta da frente. Ela adora surpreender as pessoas. Creio que herdou essa caracterstica da me. Surpresa! Um coro animado os recebeu assim que entraram na sala. Dulce recuou um passo, constrangida. Porm, Christopher segurou-a pelo brao para que entrasse. Ol, pessoal. Somos ns. Inmeras faces curiosas apareceram por detrs do sof. Reconheceu a maioria dos adultos, embora nunca tivesse visto os adolescentes, provavelmente amigos de Sofia. Sentiu uma ponta de nervosismo e tentou se controlar, sorrindo para os conhecidos. Christopher passou um brao por seu ombro enquanto atravessava a sala e sentiu-se grata pelo gesto de proteo. Foram para a sala de estar, onde a sra. Lena estava acomodada em uma confortvel poltrona. Dulce olhou ao redor, notando porta-retratos com fotografias em todos os lugares possveis. A moblia combinava peas antigas com itens modernos, proporcionando um ambiente aconchegante, de um bom gosto apurado. Ed Farrel, sentado no brao da poltrona com a me, conversava animadamente com as gmeas Sedgewick. Ao se aproximar, pde ouvir que faziam apostas e sentiu o rosto se tingir de vermelho ao supor que fossem sobre ela. Srta. Paris quer tentar algum palpite? Sobre o que esto apostando? Respirou aliviada ao perceber que, ao menos daquela vez, no era o tema das apostas. Se o beb de Anah ser menino ou menina. No momento, menina est ganhando por uma pequena margem. O que arrecadarmos ser usado para a pintura da igreja Explicou uma das gmeas O reverendo Beasley vem falando nisso h sculos! Apostei que ser menino Disse a outra irm. O ventre est muito alto.

Comprei doze tquetes. Tenho certeza de que ser menina! Retrucou a primeira O ventre est muito arredondado, e todos sabem o que isso quer dizer. E tenho certeza de que Alfonso ficar decepcionado. Ora, todos sabem que ele prefere que seja menina! Ao ouvir a meno de seu nome, Alfonso se juntou ao grupo, carregando uma garrafa de cerveja consigo. Meninas, parem de discutir! Nenhuma de vocs entende desse assunto Voltou-se para Dulce com um sorriso Que bom v-la novamente, srta. Paris. Vai entrar na aposta? No sei. Qual ser o prmio se o palpite estiver correto? Uma das maravilhosas tortas de limo da sra. Crandall A sra. Lena informou. Voc vai adorar! Sua me gostava muito. Ela era capaz de comer uma torta inteira sozinha. Mame, voc tomou sua medicao hoje? Ed tocou-a no ombro. Sim, como fao todas as manhs, de acordo com as recomendaes do dr. Herrera Comunicou com gravidade enquanto guardava um envelope cheio de notas na imensa bolsa. Os rapazes deveriam se casar para ter com que se preocupar, no acha, srta. Paris? Antes que pudesse abrir a boca, uma das gmeas a interrompeu. Nem precisa responder querida! E enviou um olhar cmplice para Christopher. Corando at a raiz dos cabelos, ela tentou sorrir com naturalidade, enquanto Christopher tencionava todos os msculos do corpo. Pessoal, est na hora! Alfonso gritou, batendo na garrafa de cerveja com uma colher Ocupem seus lugares! Assim que acabou de falar, ouviram passos na varanda. Christopher arrastou-a para uma saleta contgua sala de estar e Dulce prendeu a respirao ao ver a coleo de fotografias de famlia, com exceo de Harry.

Uma, em particular, atraiu seu olhar. As crianas sorriam posicionadas ao redor de Belinda, sentada em uma cadeira com Amanda no colo. Christopher parecia estar radiante de felicidade atrs da esposa, com as mos pousadas nos ombros delicados. O foco da fotografia era a jovem loira que ocupava o lugar do ncleo da famlia. Parecia feliz, e Dulce sentiu um pouco de cime ao pensar que aquela mulher era a dona do corao de Christopher. Nunca saberia o que estava pensando no momento em que a fotografia fora tirada, mas o posicionamento da famlia ao redor dela era uma definio em si. Ela e Belinda pertenciam a mundos opostos no apenas na aparncia fsica, mas na forma de conduzir a vida. Uma me de famlia e uma mulher solitria... Duas linhas sem interseco. Ergueu os olhos e percebeu que Christopher a observava. Naquele momento, a porta da frente se abriu e um silncio profundo se abateu sobre a casa. Feliz aniversrio! Ecoou o coro potente assim que, Sofia entrou. O embaraoso silncio que se seguiu foi quebrado quanto a adolescente olhou ao redor, com grossas lgrimas brotando dos olhos, e precipitou-se escada acima sem olhar para trs. Bem, eu no diria que foi um sucesso Christopher balbuciou, fazendo meno de subir a escada. Acho melhor eu ver o que aconteceu, Christopher Anah o deteve. uma questo feminina. E subiu lentamente as escadas, segurando o ventre. Para alvio de Christopher, os convidados dedicaram-se comida e se animaram em poucos minutos, esquecidos do que acabara de acontecer. Creio que voc vai precisar disso Alfonso se aproximou com uma garrafa de cerveja e ofereceu-a ao amigo Entendeu por que quero que meu filho seja menino? Christopher meneou a cabea em afirmativa, sorvendo um longo gole. No h nada de errado com as garotas, tio Alfonso Carol comentou, aproximando-se Sarah que diferente.

Christopher endereou um olhar de censura filha, que o ignorou. Posso tomar uma cerveja, papai? Pelo que sei, voc tem apenas dezessete anos, o que significa que ainda faltam quatro anos para atingir a maioridade e uma dcada para ter permisso para namorar Recusando-se a encarar a expresso mal-humorada da filha, voltou-se para Dulce. Quer beber alguma coisa? Um refrigerante, por favor. Quando ele se afastou, Dulce abriu a bolsa e apanhou a cmera, erguendo-a na direo de Carol. Por que voc no tira algumas fotografias da festa para exercitar as tcnicas que aprendeu nas ltimas aulas? Podemos revelar os negativos juntas e avaliar como est se saindo. Vai deixar que eu use sua cmera? Carol apanhou-a como se estivesse tocando em uma jia rara e preciosa. Por que no? Preciso ficar com minhas mos livres para comer. Que lentes est usando? Uma lente de foco sensvel. No preciso manipular muito v em frente e veja o que pode fazer. Obrigada! Saiu com um sorriso feliz no rosto. Naquele momento, Anah descia a escada com o brao sobre os ombros de Sofia. Isso vai ser interessante! Carol murmurou, posicionando a cmera. impressionante como as meninas adoram ver o pior uma da outra! Christopher comentou, aproximando-se com um copo de refrigerante Mas quando uma precisa da outra, fecham o crculo e se armam at os dentes para se defenderem! preciso ver para acreditar. Anah e Belinda tambm eram assim Alfonso comentou depois de sorver um gole de cerveja. S eu sei como verdade!

A propsito, Christopher Knoxie comentou que Anah se mudou para Nova York quando voc e Belinda ficaram noivos Dulce comentou, tentando aparentar naturalidade. Bem, no foi exatamente assim. ramos jovens e imaturos e no medamos as consequncias de nossos atos... Fale a verdade, parceiro! Alfonso provocou com um sorriso divertido A verdade que todas as garotas da cidade queriam se casar com voc, e Anah no suportou perd-lo para a prpria irm. Mas tudo acabou dando certo, no final das contas Alfonso completou. E Anah se exilou em Nova York por quinze anos... Dulce segurou o copo com ambas as mos, sentindo a temperatura fria em contraste com a noite quente de vero Deve ter sido difcil para ela entender que tudo tinha dado certo. Claro que precisei entrar em ao para proporcionar um verdadeiro final feliz Alfonso comentou com bom humor E, por falar em final feliz, Dulce, preciso avis-la de que encomendei uma banheira de hidromassagem que dever ser entregue amanh tarde. No quero que seja surpreendida quando os entregadores chegarem para instal-la Alfonso olhou de maneira inocente para o casal Vocs dois so bem-vindos para us-la sempre que quiserem. Dulce engasgou com o refrigerante, enquanto Christopher permaneceu lvido, sem mover um s msculo. Alfonso, por sua vez, sorriu como se estivesse falando algo to trivial quanto o que teriam para o jantar. Percebendo a aproximao da sra. Crandall acompanhada por uma das irms Sedgewick, Christopher tocou no brao de Dulce e indicou que sassem, receando que os comentrios maliciosos se estendessem. Lucinda vai servir sua famosa galinha frita. Vamos apanhar os pratos. Podem ir. Eu lhes dou retaguarda Com um grande sorriso, Alfonso se voltou para as senhoras que se aproximavam enquanto o casal escapava para a cozinha. Dulce pde observar melhor a decorao. Sorriu ao ver seis capas com as iniciais de cada filho cobrindo o encosto das cadeiras e a geladeira coberta de

fotografias e recados. O objeto mais singular na cozinha era um grande prato de cermica guardado por detrs da porta de vidro do armrio. Nele havia cinco marcas de dedos, cada uma de uma cor diferente, com uma inscrio Feliz Dia das Mes! Ao centro. Era como se estivesse pisando em outro planeta. Quase podia ver Belinda preparando as refeies, ajudando os filhos a fazer o dever de casa, amamentando seus bebs no calor aconchegante da cozinha... Sentiu o corpo se contrair como se estivesse sendo fora a vestir um casaco que no cabia nela. Voltou-se e reconheceu a mesa que aparecia na fotografia de Carol com a superfcie completamente ocupada pelos mais diversos tipos de comida. Apanhou um prato e se serviu de uma fatia de po de alho, galinha frita e ervilhas. Ed Farrel estava prximo mesa, segurando dois pratos repletos, e sorriu para ela enquanto pegava mais um pedao de torta de palmito. Aposto que voc nunca viu nada to agradvel em toda sua vida! Tem razo. Nem to ecltico tambm. Seguiu para a sala e viu Anah ao lado da sobrinha, ambas apoiadas no corrimo da escada. Sofia ainda trazia a marca do pranto no rosto. Carol se colocou frente delas e disse alguma coisa que as fez rir. Um flash iluminou-as no momento seguinte. Ed Farrel passou por ela e colocou alguma coisa em seu prato. Tomates verdes fritos Anunciou com um sorriso orgulhoso Especialidade de minha me. Usei a receita dela e gostaria de saber sua opinio. Obrigada. Parece apetitoso. Christopher parou ao lado dela e, ao ver o prato repleto, sorriu com satisfao. Fez um gesto para que ela o seguisse e foram para a varanda dos fundos. O calor da noite de vero era quebrado pela brisa fresca, anunciando a chegada do outono.

Vrias mesas estavam dispostas sobre o gramado, e o burburinho alegre dos convidados a animou. Sorriu ao ver Carol circulando pelo quintal com a cmera nas mos. Dirigiram-se mesa de piquenique ocupada por Lucinda e pelo xerife Adams e procurou se sentar o mais distante possvel dele. Permaneceu quieta enquanto comia, sentindo-se como uma criminosa que pudesse ser descoberta a qualquer minuto. Porm, ao perceber que ele estava to preocupado em dar ateno Lucinda que mal percebia o que estava acontecendo ao seu redor, relaxou e pde apreciar a deliciosa refeio. Acabara de comer quando Diego correu para a mesa e tocou-a no brao. Meu aviozinho quebrou. Voc poderia consert-lo? Ela o fitou como se estivesse vendo um ser de outro planeta. Apanhou o brinquedo e examinou-o por um longo instante. Est vendo este buraco aqui? Perguntou por fim, mostrando-lhe o defeito. s empurrar um pouco mais as asas... Assim... Pronto! Agora, precisamos ter certeza de que esto bem alinhadas. Assim, est vendo? Agora, veja se funciona. Ele o arremessou e sorriu ao v-lo fazer um vo rasante. Obrigado! No h de qu. Seu olhar foi capturado pelos olhos de Christopher e pde ver o brilho de um sorriso iluminando sua expresso. Como est o movimento na cidade, xerife? Ele meneou a cabea, como se notasse Christopher pela primeira vez. O de sempre, prefeito. Nada alm de alguns atos de vandalismo dos estudantes Pegou uma fatia de torta de peca e fechou os olhos para sabore-la Eles insistem em travestir nosso bravo soldado da praa sempre que encontram oportunidade. E basta ir a sua casa para encontrar o responsvel... Melhor, a responsvel! Ora, vamos, xerife! Carol no a responsvel sempre que isso acontece!

Dulce olhou para Christopher, sem entender do que estavam falando, e ele piscou um olho, escondendo um sorriso. Ela est apenas continuando a tradio familiar O xerife ergueu os ombros sem esconder um sorriso. Suponho que agora esteja um pouco difcil para Anah subir na esttua, considerando a gravidez adiantada... Alm disso, agora ela uma respeitvel mulher casada. Nada mais natural do que deixar o posto para a sobrinha! Christopher riu com vontade e voltou-se para Dulce, mas encontrou apenas seu prato sobre a mesa. Com licena, volto em um minuto. Ele se levantou para sair procura dela. Encontrou-a no jardim da frente da casa, ao lado de um arbusto de dama-da-noite, a flor favorita de Belinda a nica a que se dedicara depois da morte da esposa. Dulce estava com os olhos fechados e uma expresso apaixonada no rosto, inalando o perfume suave da flor que trazia nas mos. Qual o nome desta flor? indagou ao sentir a presena de Christopher. Dama-da-noite. um nome adorvel! Por que a chamam assim? Porque se abre somente noite, no se sabe o motivo. Espero que ningum descubra. Gosto da idia de no sabermos tudo. Isso torna a vida mais interessante. Permaneceram em silncio por um momento, ouvindo o som distante da conversa animada e das crianas brincando. Uma brisa quente os envolveu, como se pudesse abra-los. Nem sempre Christopher comentou, sabendo que ela entenderia o sentido implcito nas palavras As vezes, no saber tudo nos distancia de quem gostamos.

Ela ergueu o rosto e o encarou, o luar refletindo-se nas ris brilhantes. Abriu a boca para dizer alguma coisa, mas seus lbios foram capturados por um inesperado beijo. Tomada de surpresa, no teve tempo de reagir. Para seu prprio espanto, entreabriu os lbios e se entregou ao calor da boca sensual. Deixando que a flor casse ao cho, envolveu-o pelos ombros e acariciou as costas largas com movimentos suaves. Christopher puxou-a para si, sentindo a vibrao do corpo sensual colado ao seu. A necessidade urgente de senti-la por inteiro o invadiu e lutou com todas as foras para refrear a fria do desejo. Surpreso com o que acabara de acontecer, recuou um passo. Desejava aquela mulher mais do que tudo e o desejo era mais do que uma mera necessidade fsica. Tal percepo deixou-o em pnico. A imagem de Belinda e de seus filhos invadiu seu pensamento e percebeu o erro que havia cometido. Isso no pode acontecer. Nunca mais! O flash de uma cmera iluminou-os momentaneamente, a luz fazendo com que vissem a expresso de surpresa no rosto do outro. Ambos se voltaram ao mesmo tempo para depararem com Carol, encarando-os de olhos arregalados. Papai, est na hora de cortar o bolo! A voz de Sofia ecoou da sala ao mesmo tempo. Como s houvesse recebido uma sbita descarga eltrica, Christopher retirou o brao que mantinha ao redor da cintura delgada e caminhou para o interior da casa. Sinto muito Carol murmurou embaraada. Dulce tentou entender o que acabara de acontecer. Tenho de ir embora Declarou, seguindo para o porto. Deteve-se depois de dois passos, como se houvesse se lembrado de alguma coisa. Retirou um pequeno embrulho do bolo e foi ao encontro de Carol. Por favor, entregue para Sofia E saiu antes que ela pudesse responder.

Correu para casa, ansiosa por chegar solido de seu quarto. Atirou-se na cama e permaneceu por um longo tempo olhando para o teto, lembrando-se de como se sentira quando estava nos braos de Christopher. Finalmente adormeceu, com o sabor daquele beijo nos lbios. Dulce resistiu urgncia de sorrir enquanto atendia ao editor-chefe do jornal Sentinela de Walton. Hall Newcomb fora escolher um presente para sua esposa, Sugar. Quando ouviu a nome, imaginou uma mulher pequena e delicada. Porm, quando ele pediu o tamanho grande, a imagem se desvaneceu completamente. Vou levar esta! Exclamou, erguendo uma fina pea de renda preta. Dulce fez um bonito pacote de presente e observou enquanto o cliente satisfeito saa da loja. Lucinda lhe dissera que as vendas haviam dobrado desde que a contratara. A princpio, os clientes haviam sido atrados pela curiosidade natural e, depois de esgot-la, pareciam instintivamente confiarem que ela no divulgaria seus segredos Enquanto guardava as peas que mostrara para o sr. Newcomb, o mobile de sinos sobre a porta soou. Derrick James entrou na loja e sorriu para ela como um gato que acabara de avistar um rato. Ol, srta. Paris. Que pena ter de trabalhar em um dia ensolarado como este! Talvez queira dar uma volta comigo depois do expediente... Dulce respirou fundo, tentando se controlar. Obrigada, mas j tenho compromisso. Oh, mesmo? E posso saber do que se trata? Vou me encontrar com Carol Uckermann para revelar algumas fotografias no laboratrio da escola. E teve permisso para isso? Claro. O sr. Tener no imps nenhuma objeo Respondeu, irritada por explicar. Apanhou uma caixa de meias para guard-la na prateleira, esperando que percebesse que no estava interessada em conversar.

Lucinda est aqui? No Respondeu sem se voltar. Dulce olhou de soslaio e percebeu que ele caminhara at a porta para colocar a placa indicando que estava fechada. O que est fazendo? Ele sorriu e atravessou a loja com o olhar fixo sobre ela. Em um gesto de defesa, Dulce colocou uma caixa de lingeries sobre o balco diante dela. No ouse se aproximar! No se preocupe, no vou machuc-la. Quero apenas conversar com voc a ss. J que est ocupada demais para sair, sou obrigado a conversar aqui. Ela estendeu a mo para alcanar o telefone na parede e pedir ajuda, mas congelou o movimento quando pensou nas implicaes que aquele gesto poderia ter. Afinal, estava sendo procurada por Michael como se fosse uma foragida e no queria envolvimentos com a polcia. Vamos falar sem rodeios, srta. Paris. Ns dois sabemos que voc est escondendo alguma coisa. Ningum vem do nada e escolhe uma cidade como Walton sem nenhuma razo. Ento, quando percebi que se tornou muito prxima do atual prefeito, achei que seria de interesse pblico saber que tipo de pessoa voc Sorriu, sem esconder a satisfao ao ver o pnico nos olhos de Dulce. Com um esforo sobre-humano, ela fingiu estar indiferente e voltou a embalar as lingeries espalhadas sobre o balco. Acho que meu dever civil saber sobre suas referncias nos empregos anteriores, pois creio que Lucinda ainda no fez isso. Trate desse assunto com ela. Apenas trabalho aqui. Sei qual o seu jogo, srta. Paris. Mas no conseguir esconder seu passado por muito tempo. E diga a seu namorado para ter mais cuidado com suas companhias. Eleies j foram perdidas por muito menos. Ele lhe deu as costas e seguiu para a porta, voltando-se com um sorriso malicioso antes de sair. Tenha um bom dia. Retirou a placa indicando que a loja estava fechada e deixou que a porta batesse atrs de si.

Antes que seus Joelhos a trassem, Dulce se sentou no cho. Apoiou o rosto nas mos, tentando ignorar a nusea que contraiu seu estmago. A voz de sua conscincia lhe dizia para partir naquele exato instante. Ento se lembrou do perfume da dama-da-noite e do sabor dos lbios macios de Christopher e fechou os olhos. Ainda no, seu corao implorou. Por mais que estivesse em risco, seu corao criara razes. No podia mais simplesmente ignor-las, fazer as malas e partir. Ainda no murmurou, deixando que o pranto flusse livremente.

Captulo X

Dulce apertou a bolsa de encontro ao peito ao aproximar-se da casa de Christopher. No o via desde a festa de Sofia depois de terem se beijado. Sabia que estavam se evitando reciprocamente, e aquele encontro no seria fcil. Avistou a caminhonete na calada e ficou apreensiva quando percebeu que havia algum ao lado dela. Ao reconhecer Carol, suspirou aliviada. Ol, srta. Paris Saudou-a em tom desanimado.

Ol. Achei que voc tivesse um encontro no clube de fotografia. E tenho mesmo, mas vou me atrasar. Por que est lavando o carro a esta hora? Papai me obrigou! Ele disse que quer encontr-lo limpo quando voltar do treino de beisebol. Corando de indignao pelo abuso de autoridade, Dulce ps as mos na cintura e abriu a boca para dizer alguma coisa quando se conteve. Comeou a rir ao ver a pichao sobre o capo: ferro-velho. Isso foi ideia sua? Sim. Estava furiosa com ele! Respondeu enquanto esfregava vigorosamente uma esponja ensaboada. E por que estava furiosa? Dulce colocou a bolsa no banco de passageiros e apanhou outra esponja para ajud-la. Rob vai para Atlanta na sexta-feira noite com trs amigos, e papai disse que no posso ir. Oh... . Continuou a esfregar o capo sem olhar para ela. Entendia os dois pontos de vista e julgou que precisavam de algum que pudesse intermediar uma negociao, mas no estava disposta a se oferecer para a tarefa. O que veio fazer aqui? Carol suspendeu a esponja e a fitou Achei que voc e papai no estavam se falando desde que ele a beijou. Dulce sentiu o rosto queimar e se ps a limpar com vigor uma mancha invisvel no para-lama. Lucinda tem um encontro com o xerife Adams e pediu que eu tomasse conta das crianas, j que voc e seu pai tm compromisso. Fez uma pausa e olhou para a jovem O que no entendo como a cidade inteira ficou sabendo a respeito daquele beijo... As irms Sedgewick tambm viram e so mais eficientes do que a coluna de fofocas do Sentinela de Walton!

Oh... Por isso a butique esteve lotada com clientes a semana toda! E todos faziam questo de frisar como seu pai maravilhoso... As pessoas vm tentando encontrar algum para meu pai desde que mame morreu. E como voc se sente a respeito disso? Bem, j tenho dezessete anos Empinou o nariz com orgulho Sei que ele amava minha me, mas jovem demais para ficar sozinho. Alm do mais, isso no da minha conta. Por mim, papai pode beijar quem ele quiser. No vou ficar muito tempo por aqui para me importar. O que quer dizer? Enxugou as mos na toalha jogada sobre o banco de passageiros. No prximo ano, vou para a universidade. Sofia e Diego j esto brigando para ver quem vai ficar com meu quarto. Dulce estudou-a, notando a falsa coragem no rosto que ainda revelava traos da infncia. Tenho certeza de que sempre haver um lugar para voc em sua casa. Mesmo que esteja fora, aqui ainda ser seu lar. E como sabe o que significa um lar? Ela ajeitou a ala da bolsa no ombro, refletindo sobre o que responder. Nunca tive um lar, mas posso imaginar como seja. Ambas se voltaram quando a porta da frente se abriu. Ao avistar seu pai, Carol apanhou a bolsa na cabine da caminhonete e se apressou em sair. Tenho de ir. O laboratrio da escola estar livre na sexta-feira tarde. Que tal se fssemos at l? Claro. Vou confirmar com Lucinda, mas creio que no haver problema. Com um aceno, seguiu pela calada com passos rpidos, deixando-a sozinha para enfrentar Christopher. No foi preciso nada alm da proximidade fsica para tirar-lhe o flego. Era a primeira vez que o via com roupas esportivas, e o efeito foi devastador.

Ele trazia Harry no colo, e vestia bermuda azul, camiseta branca e bon azul com a letra W bordada em vermelho. Quando se inclinou para inspecionar o capo, Dulce leu a inscrio nas costas da camiseta: Walton Wazzoos. Acariciou com o olhar as pernas longas e musculosas, demorando-se no abdmen atltico. Quando seus olhos subiram para o rosto viril, corou violentamente ao deparar com ele, fitando-a. Boa noite, Dulce. Ol, Christopher Balbuciou, apertando a ala da bolsa. Foi muito gentil de sua parte concordar em cuidar das crianas. Tia Lucinda j lhe informou sobre a rotina da casa, no ? Dulce meneou a cabea em afirmativa, incapaz de pronunciar uma s palavra. timo. Nesse caso, no vou entedi-la repetindo tudo. Deixei o nmero do meu celular na mesa da cozinha. Ligue se precisar de alguma coisa. Olhou para o filho e penteou os cabelos loiros com os dedos Sofia se trancou no quarto e se recusa a sair. No se preocupe com ela. E todos j jantaram. Christopher se adiantou um passo e ela entrou em pnico ao imaginar que pudesse mencionar o beijo. Em vez disso, suspendeu Harry no ar, esperando que o segurasse. Sem saber o que fazer, Dulce abriu os braos e apanhou a criana, que se atirou em seus braos. O ursinho de pelcia que carregava caiu ao cho e ele apontou-o com a voz de choro. Wooble! Christopher se abaixou para apanh-lo, e Harry abraou-o antes de apoiar a cabea nos ombro de Dulce. Ela prendeu a respirao, surpresa com a doura e a maciez do contato. Ele est pronto para ir para cama Christopher disse com um sorriso, acariciando o rostinho rosado E no hesite em ligar se precisar de alguma coisa. No se preocupe, ficaremos bem tranquilizou-o, fazendo meno de entrar na casa. Carol vai ao cinema depois da reunio, e no devo chegar tarde.

Beijou o rosto do filho antes de se despedir com uma leve inclinao de cabea e seguir para a caminhonete. Aliviada por ter sobrevivido ao encontro, ela subiu os degraus da varanda sorrindo ao perceber que Harry adormecera em seu colo. Encontrou o quarto dele com facilidade, seguindo o rastro do perfume de talco de beb ao longo do imenso corredor do segundo andar. Acomodou-o no bero com cuidado e saiu na ponta dos ps para no acord-lo. Antes de fechar a porta, observou-o por um longo tempo, pensando em sua me pela primeira vez em muitas semanas. Teria ela acalentado seu sono quando era beb? Teria sentido o mesmo desejo de proteg-la? Teria se enternecido com a doura de um rostinho inocente adormecido? Desconcertada por identificar tais sentimentos em si mesma, Dulce prendeu a respirao. De onde viriam, se ela prpria nunca tivera a proteo e o amor da me? Ento, uma memria distante emergiu em seu pensamento e lembrou-se de mos gentis e suaves e de um rosto cujos traos mal podia evocar. Olhou para as prateleiras silenciosas, repletas de bichos de pelcia. O papel de parede azul com finas listas brancas era entrecortado por desenhos de ursinhos a caminho de um pique-nique. O quarto bonito e acolhedor fora decorado pelas mos de uma me amorosa, concluiu. Um painel bordado em ponto-cruz sobre o bero chamou sua ateno. Pssaros e coelhos carregavam um cesto de flores coloridas sob um arco-ris. Uma vida sem chuva como um sol sem sombras eram os dizeres bordados em azul. Involuntariamente, tocou o pingente escondido sob a blusa, intrigada com a coincidncia. Aproximou se e estreitou os olhos para ver as iniciais em letras midas bordadas abaixo: P.L. Tentou se lembrar de algum morador da cidade que tivesse aquelas iniciais, mas ningum lhe ocorreu. Guardando todas as dvidas e incertezas, fechou a porta com cuidado atrs de si. Ao final do corredor, havia uma porta fechada e presumiu que fosse o quarto de Sofia. Passou por ele em silncio e desceu a escada.

Encontrou Diego, Amanda e Knoxie na sala de televiso, assistido a um desenho. Todos se voltaram assim que entrou e uma sbita tenso apareceu no ar. Ol, crianas Saudou, tentando disfarar o nervosismo. No sou criana! Amanda gritou. Nem eu! Knoxie empinou o nariz em desafio. Dulce sentiu o sangue congelar nas veias e ia virar as costas para ir embora quando Diego a salvou. Ela no quis dizer que so crianas, suas tolas! Est apenas cumprimentando-as. Esqueceram-se de que a srta. Paris no daqui? Dulce tentou relaxar e sentou-se em uma poltrona, encarando os trs rostinhos curiosos. E, ento, o que gostariam de fazer? Indagou, com esperana que sugerissem ficar assistindo televiso. Vamos jogar Banco Imobilirio! Knoxie e Diego pularam do sof, animando-se de pronto. Mas no conheo esse jogo! Oh, muito fcil! Diego anunciou Voc tem dinheiro? E por que eu precisaria de dinheiro? Voc vai ver As crianas gritaram em coro, correndo para a cozinha. Duas horas mais tarde, Dulce deu um copo de leite para cada um e colocouos na cama. Fechou a porta do ltimo quarto, exausta e satisfeita. Ao seguir para a escada, fez uma pausa e ouviu um rudo abafado por detrs da porta do quarto de Sofia e encostou o rosto sobre a madeira para se certificar de que era gemido. Bateu de leve e, quando no obteve resposta, abriu a porta com vagar. Sofia? Sou eu, Dulce. Voc est bem? V embora! A voz debilitada no soou convincente. Posso fazer isso, mas receio que voc esteja doente. Dei-me em paz! Balbuciou de forma quase inaudvel. No. Vou entrar e ver como voc est.

Esperou por alguns momentos e, ao perceber que no fez nenhuma objeo, entrou e se sentou beira da cama. A decorao tpica de um quarto de adolescente a fez se lembrar de como sonhara com um dormitrio como aquele. Voltou a ateno para Sofia, deitada sobre uma pilha de travesseiros. A pele avermelhada indicava que estava com febre. Voc no parece estar bem. A adolescente no ofereceu resistncia quando lhe tocou a testa. Creio que est com febre. Vou chamar seu pai, est bem? Ela meneou a cabea em afirmativa, quase sem foras. Dulce cobriu-a com um acolchoado e ajeitou os travesseiros para que se acomodasse melhor. Vocs tm termmetro? Indagou, observando os pequenos pontos vermelhos destacando-se na pele alva. Est no armrio do banheiro. Vou busc-lo. Volto em um minuto. Encontrou o termmetro no estojo de primeiros socorros e apanhou uma toalha, umedecendo-a com gua morna. Ao sair, lembrou-se de colocar algumas gotas de perfume. Ao voltar, o rosto de Sofia parecia ainda mais vermelho e teve a impresso de que haviam surgido mais erupes na pele. Tentando aparentar calma, cobriu a testa febril com a toalha e saiu para telefonar para Christopher. Quando retornou, encontrou-a tremendo de frio. Voc colocou perfume na toalha Murmurou, batendo o queixo. Lembrei-me que minha me fazia isso quando eu estava com febre. Algum a ensinara quando era criana, e ela dizia que a fazia se sentir melhor. Achei que poderia ajudar. Minha me tambm costumava colocar perfume na toalha. Dulce ficou em silncio, refletindo sobre mais uma coincidncia naquela noite. Olhou ao redor e notou que a pequena caixa com o presente de aniversrio que lhe dera permanecia intocada sobre o criado-mudo.

Seu pai vai passar na casa de Alfonso e estaro aqui em alguns minutos. Posso fazer alguma coisa para ajud-la enquanto esperamos? No. V embora. Sofia mantinha os olhos fixos na parede oposta, evitando encar-la. Em vez de fazer o que ela pedia, Dulce sentou-se na poltrona ao lado da cama. No posso. Voc est doente e ficarei a seu lado at que seu pai chegue Anunciou, resistindo ao impulso de acariciar o rosto febril. O que mais sua me fazia quando voc ficava doente? A menina resistiu alguns minutos antes de responder: Mame cantava, mas era to desafinada que nos fazia sentir pior! Exclamou, esboando um sorriso. Oh... Se quiser, posso tentar. J me disseram que tenho uma boa voz. Como quiser Sofia ergueu os ombros tentando demonstrar indiferena. Dulce se recostou na poltrona e fechou os olhos, vasculhando a memria procura de canes antigas de sua infncia. Respirou fundo e comeou a cantarolar baixinho uma suave melodia que Lourdes Bianchi costumava cantar para os filhos. Christopher ouviu a voz melodiosa soando como um murmrio assim que abriu a porta. Alfonso parou diante dele e olharam um para o outro, atnitos. Subiram correndo a escada e pararam diante da porta do quarto, para encontrar Dulce sentada na poltrona com os olhos fechados, cantando uma cano de ninar com a voz de um anjo. Sofia voltara o rosto para ela ouvindo com ateno. Encantado com a cena, Christopher levou alguns segundos para focalizar a ateno no rosto da filha, e precipitou-se abruptamente para o interior do quarto. O que houve? Sentou-se beira da cama e beijou o rosto febril. Com um sobressalto, Dulce abriu os olhos e se levantou. Ela est com febre. Ainda no tomou nenhum medicamento. A voz soou como desculpa e ela pareceu to doce e terna que Christopher teve de conter o impulso de beij-la.

Espero que vocs j tenham tido catapora Alfonso comentou depois de examinar Sofia. Voc tem certeza? As crianas j tiveram catapora quando Knoxie era beb. Sim, tenho certeza. Algumas vezes, a criana no consegue desenvolver anticorpos suficientes para defend-la se for exposta novamente. Deve ter sido o que aconteceu com Sarah. Oh, no! Ela reclamou desanimada. Desde quando voc est com febre? Desde hoje cedo. E por que no me disse nada? Christopher censurou. Eu precisava ir para a escola! Se minhas notas forem baixas, ficarei fora do time de basquetebol. Meu bem, se voc est se sentindo mal, no precisa ir escola! Posso ajud-la com a lio de casa. Dulce sentiu uma ponta de inveja ao ver o cuidado e a ternura com que Christopher se dirigia filha. Todos ns vamos ajud-la Sussurrou, beijando-lhe o rosto. melhor no se aproximarem tanto, Christopher. A doena pode ser muito grave em adultos Voltou-se para Dulce Voc se lembra se j teve catapora? Creio que sim. Todas as crianas tm, no ? Logo saberemos. Alfonso verificou o pulso de Sofia. Vou prescrever um medicamento que vai faz-la se sentir mais confortvel, querida. E trate de ficar nessa cama, mocinha! Ela vai ficar bem? Christopher indagou preocupado. Claro, ela vai ficar tima! Sorriu enquanto escrevia a prescrio no receiturio Ficar indisposta por alguns dias, mas jovem e saudvel e tudo voltar ao normal em breve.

Bem, nesse caso, j posso ir embora Dulce apanhou a bolsa e caminhou para a porta Boa noite. Espere! Christopher quase gritou. Quero conversar com voc sobre como as crianas se comportaram. Ela se deteve com a mo na maaneta, insegura. Est bem. Vou esper-lo na varanda. Quando desviou o olhar, deparou com o sorriso malicioso no rosto de Alfonso. No se esquea de que a banheira de hidromassagem est disposio, se estiver interessado. No, obrigado Respondeu, sem esconder a irritao No nada do que voc est pensando. Claro que no! Acompanhou o amigo at a porta, sentindo-se ridculo por ficar aliviado ao ver que Dulce ainda o esperava. Depois de ver o carro de Alfonso se afastar, caminhou para a varanda com passos lentos. Deveria ter deixado que ela fosse embora, mas no estava preparado para v-la partir. Olhou rapidamente para o relgio. Carol deveria chegar em breve e teria pouco tempo para estar a ss com Dulce. De sbito, disse a primeira coisa que lhe veio mente, esperando que ela no o achasse estpido. Gostaria de ir pescar? O que disse? Perguntei se gostaria de pescar Repetiu, sentindo-se ridculo divertido. No, obrigada. No sei pescar. muito simples. Exige apenas pacincia e perseverana. No sou boa em nenhum desses dois critrios. Ento, est na hora de desenvolv-los. Ela sorriu, percebendo que ele no desistiria com facilidade.

No seria melhor que voc ficasse com Sofia? Ela est dormindo e a ponte logo atrs da casa. Dulce olhou para o cu repleto de estrelas, com uma imensa lua cheia espalhando seu brilho prateado. Est bem. timo! Christopher se esforou para conter o entusiasmo Vou apanhar o equipamento na garagem. Quando voltou com a caixa de equipamentos de pesca, encontrou-a parada no gramado, olhando para a casa adormecida com apenas uma luz solitria na janela do banheiro. A expresso sonhadora no belo rosto o fez lembrar da imagem de uma criana com o nariz pressionado na janela de uma vitrine, desejando um brinquedo que nunca teria. Est pronta? Sim. Ela seguiu-o para os fundos. Passaram pela cerca do quintal e atravessaram o pequeno bosque s margens do rio. Est vendo? Christopher apontou para uma das janelas ao fundo da casa Podemos ver o quarto de Sofia daqui. Vamos nos sentar em algum lugar de onde possamos observ-lo. Christopher colocou isca no anzol e estendeu a vara de pescar para ela. Basta segur-la com firmeza Instruiu, preparando outra vara para ele. Acomodaram-se em uma pedra margem, e Christopher observou que ela evitava que seus ps se molhassem. No quer tirar as sandlias? A gua est fria, mas a sensao agradvel. Prefiro no correr o risco de cair. No sei nadar. Nunca estive em uma piscina. Das poucas coisas que revelara sobre sua vida, aquela o tocou de forma especial. Lembrou-se das tardes quentes de vero, quando ia para o rio com os amigos e divertiam-se at a exausto.

Depois de se tornar pai, fizera questo de ensinar os filhos a nadar. Aquela era uma das tarefas que considerava fundamental na paternidade e a ideia de que uma criana no conhecesse o prazer de mergulhar nas guas mornas de um rio fez com que seu corao se apertasse no peito. Voc nunca me disse nada sobre sua infncia Murmurou, tentando no demonstrar a emoo. No gosto de falar sobre isso. Eu sei, mas estou muito interessado em saber. No h muito mais a contar alm do que j lhe falei. Depois que completei sete anos, passei por seis orfanatos diferentes. Minha me nunca quis ceder minha tutela legal e no pude ser adotada por nenhuma famlia. Ela desapareceu de minha vida quando eu tinha catorze anos. Ergueu o anzol e voltou a mergulh-lo. Ela tambm cresceu em orfanatos, e o maior desejo dela era que eu tivesse um lar de verdade. E quanto a voc? O que gostaria de ter mais do que tudo? Minha independncia Respondeu sem pensar, como se as palavras j estivessem prontas. Nesse caso, por que ficou noiva? Este foi o primeiro dos muitos erros que cometi. Estava cansada de cuidar de mim mesma e acreditei nas promessas que ouvi. E sabe qual foi o seu segundo erro? Dulce ergueu os olhos, sentindo uma onda de pnico. Acreditar nele. Christopher observou-a relaxar os ombros com um movimento quase imperceptvel e mergulhar os ps na gua. Avaliou o perfil delicado e o desenho suave do pescoo. Seu olhar percorreu os braos graciosos segurando a vara de pescar, os dedos longos como uma sombra frgil luz da lua. E voc? O que mais deseja? Ele refletiu por um longo tempo, tentando priorizar todos os seus desejos.

Quero que meus filhos sejam saudveis e bem sucedidos, quero ser um bom pai para que no sintam muita falta da me, vencer as eleies e proteger Walton de tipos como Derrick James... Quero ser um professor melhor e que meu time ganhe o campeonato... Cocou o queixo, pensativo Quero me levantar amanh cedo sem me sentir to cansado. Voltou o rosto para Dulce e percebeu como estavam prximos. Como se tivessem vida prpria, as palavras saram de sua boca sem que pudesse evitar: Quero beij-la mais uma vez. Tocou-a no rosto, sequioso por provar mais uma vez o sabor dos lbios midos. Ao perceber que no o rejeitara, puxou-a de encontro ao peito, capturando a boca macia com sofreguido. O corpo de Dulce reagiu como se estivesse esperando por aquele momento. Enlaou-o pelo pescoo e inclinou a cabea, pronta para receb-lo. Os corpos unidos rolaram pela grama, e Christopher percebeu seu desejo estava alm da necessidade fsica. No consegui racionalizar. Tudo que sabia era que aquela bela mulher estava em seus braos, correspondendo ao seu toque, e a desejava mais do que gostaria de admitir. Deitou-se sobre ela, apoiando-se nos cotovelos para proteg-la de seu peso enquanto a beijava com paixo. A dana sensual das lnguas vidas teve um efeito explosivo sobre seus hormnios, e girou o corpo para o lado antes que perdesse autocontrole. Moveu as mos para encontrar os seios fartos, sentindo mamilos se enrijecerem ao toque. Ao sentir que ela arqueava as costas, encorajando-o a seguir em frente, deixou que suas mos percorressem a pele acetinada e subissem para desabotoar o fecho do suti. Despiu-a com urgncia, expondo os seios fartos. Uma fina penugem dourada no pescoo brilhava luz do luar, fazendo com que uma vaga lembrana o atingisse com um impacto que o fez voltar realidade. Christopher se sentou, aturdido, e cobriu o rosto com as mos. Chocada, Dulce abaixou a blusa e se sentou.

No sou Belinda Murmurou em um fio de voz. No. Voc no . Creio que seria melhor se nos mantivssemos distantes. No quero que isso acontea de novo Ela se levantou e calou as sandlias H muita coisa que voc no sabe a meu respeito e que poderiam prejudicar suas chances de ser reeleito. Christopher sentiu o corao se apertar no peito enquanto a observava se afastar at que desaparecesse na escurido. Queria cham-la e implorar que voltasse, mas no conseguiu. Seu mundo se escureceu por um momento. Olhou para o cu no momento em que uma pesada nuvem encobria a lua. As estrelas haviam desaparecido e os grilos emudeceram subitamente, como se estivessem mantendo um silncio solene em respeito ao que acabara de acontecer. Christopher se ergueu e caminhou com passos rpidos para casa antes que a primeira gota de chuva comeasse a cair.

Captulo XI

Carol caminhou alguns passos inseguros dentro da cmara escura, tateando o balco ao centro do cubculo. Era a primeira vez que realizava um processo de bobinagem, de um filme e estava to ansiosa que mal podia controlar o tremor das mos. Embora j tivesse treinado luz do dia com um filme velho, sabia que qualquer erro poderia danificar todas as fotografias.

Com cuidado, colocou o filme sobre o rolo que trazia na mo para contornlo com a ponta dos dedos at encontrar a abertura lateral. No podia ver sua dedicada instrutora, que a esperava na sala contgua, mas sentia sua presena do outro lado da porta. Sorriu ao imagin-la apertando os lbios e escondendo as mos por detrs das costas, esforando-se para conter o impulso de entrar e revelar os negativos ela mesma. Droga! Desabafou irritada. O que houve? Dulce perguntou com o som abafado da voz. No consigo pegar a ponta do filme! Carol, voc precisa relaxar. Tente encontrar uma pina, deve haver alguma nas gavetas do balco. A voz calma vindo do outro lado da porta teve o efeito de um blsamo. Encheu os pulmes e soltou o ar lentamente, enquanto abria as gavetas procura da pina. Encontrei! Exclamou animada. timo! Ouviu o suspiro de alvio do outro lado da porta e sorriu. Lembra-se do que fazer agora? Cortar a ponta do filme, separ-lo do invlucro, colocar a ponta na espiral, bobinar... Muito bem! Faa isso e coloque-o dentro do tanque. A partir da, poderemos continuar com a luz acesa. No se preocupe com o tempo. Eu no estou com pressa e vou esperar at que voc consiga A voz controlada e firme ecoou mais uma vez para tranquiliz-la. Carol imaginou-a com os braos cruzados sobre o peito, esperando pacientemente. s escuras, completou todo o processo com a respirao suspensa. Consegui! Consegui! Gritou de alegria. Excelente! Agora, proteja-o bem para que voc possa sair.

Carol fez como ela dissera e abriu a porta da cmara escura. Ao avistar sua instrutora, teve a sensao de que a via atravs do negativo de um filme at que suas retinas se acostumassem luz. Voc se lembra para que serve cada um deles? Dulce indicou os vidros de produtos qumicos na prateleira. Revelador, fixador, jarra graduada, termmetro, cronmetro... Sim, creio que me lembro. timo. E sabe o que fazer agora? Bem... Teoricamente, sei que o revelador a primeira soluo qumica a ser usada, mas o problema que nunca fiz isso na prtica. Voc acha que deveria parar? Prendeu a respirao, receando ouvir um "sim". Porm, Dulce meneou a cabea com vigor em negativa. A nica forma de aprender praticando. Prometo no deixar que cometa algum erro. Talvez possamos at utilizar algumas tcnicas para conseguir efeitos interessantes. timo! Com a concentrao de uma estudante aplicada, Carol apanhou a jarra graduada e mediu a quantidade de soluo. Depois de verificar a temperatura, despejou-a no tanque e mergulhou o filme, enquanto Dulce observava com um sorriso orgulhoso. No se esquea de agitar o tanque para tirar as bolhas de ar que se formam ao redor da pelcula. Oh, sim! Eu quase me esqueci! Com o cronmetro em uma das mos, Carol agitou a soluo em crculos por quinze segundos, repetindo o procedimento a cada meio minuto. Enquanto esperava pelo trmino do processo, buscou coragem para fazer a pergunta que martelava em sua cabea durante toda a semana. Voc j ouviu falar da revista Lifetimel Sim. a publicao especializada em fotografia de que mais gosto.

Eles esto promovendo um concurso de fotografia para estudantes. O trabalho do vencedor sair na capa da revista e o candidato vai receber uma bolsa de estudos na Escola de Arte de So Francisco. Respirou fundo, armando-se de coragem Minha professora disse que eu tenho condies de participar. Gostaria de saber sua opinio... Carol abaixou os olhos, esperando ouvir Dulce comear a rir de tamanho absurdo. Claro que tem! Ouviu-a dizer, para seu alvio. Voc tem talento, e se conseguir esse prmio, vai ter um incio de carreira privilegiado. Muitos fotgrafos veteranos adorariam ter um trabalho publicado na capa da Lifetime. Mas na Califrnia... muito longe de Walton! Um misto de dvida e esperana a invadiu. Ergueu o rosto para Dulce, que a fitava com um olhar que parecia ter o poder de acalm-la. Voc j falou com seu pai sobre isso? Ainda no. Queria falar com voc primeiro. Dulce prendeu a respirao. No estava habituada a servir de referncia e nem a ter relaes to prximas como aquela. Para que Carol no percebesse sua emoo, fingiu estar muito ocupada com os vidros de solues qumicas. Por qu? O que acha que ele vai dizer? Ele espera que eu v para a Universidade da Gergia. Acho que papai no quer que eu v para to longe. Alm disso, fico deprimida s de pensar como ele ficar sozinho Curvou os lbios em um arremedo de sorriso. E quanto a voc? O que realmente quer fazer? Eu queria viajar... Conhecer lugares novos e diferentes. J fui a Nova York. Sempre quis morar l com tia Anah. Acho que no vou conseguir viver minha vida toda em Walton. Carol se sentiu mal, como se estivesse recriminando sua prpria famlia. No entanto, Dulce tinha o poder de faz-la abrir o corao como nunca fizera antes.

Bem, para mim, parece que voc est tentando carregar toda a culpa do mundo sobre os ombros. Engraado... Comentou com ar pensativo. Minha me sempre me dizia isso... Voltou-se para o balco e retirou a pelcula do tanque com o revelador para, a seguir, banh-la com gua. Voc precisa conversar com seu pai, mas, na minha opinio, deveria participar do concurso. E se vencer, deve seguir em frente. Tenho certeza de que ele vai apoi-la em qualquer coisa que voc decida fazer Fez uma pausa antes de prosseguir: No h nada de errado em desejar algo diferente. Carol se concentrou enquanto despejava o fixador no tanque. Agitou-o em crculos, medindo o tempo. Voc no acha que ele vai ficar furioso comigo? Indagou sem tirar os olhos do cronmetro. Talvez fique triste e se sinta s, mas no acho que ficar furioso. Ele um pai maravilhoso Dulce sentiu uma onda de comoo ao pensar em Christopher e mudou de assunto rapidamente Bem, vamos comear a etapa da lavagem. Com cuidado, Carol apanhou a pelcula e colocou-a sob gua corrente por vinte minutos. Voc se importaria de coloc-la para secar? Combinei ir ao cinema com Rob e no quero me atrasar para a sesso das seis horas. Nesse caso, melhor se apressar Dulce olhou para o relgio de parede. Obrigada. Carol enxugou as mos e a fitou Dulce... Humm? Gostaria de lhe pedir mais um favor... Hesitou antes de prosseguir Tente escolher alguma foto boa o bastante para o concurso... Isto , se encontrar alguma que valha a pena. Dulce meneou a cabea e sorriu. Notou a insegurana e o medo estampados no rosto jovial e desejou ter uma poo mgica que a fizesse confiar mais em si. Fique tranquila, tenho certeza de que a encontrarei.

Carol sorriu com gratido e, ao ver sua instrutora recostada no balco com as mos por detrs das costas, seu corao se apertou. Ela parecia to solitria que quase a convidou para sair. Ento, lembrou-se do que seus amigos estavam planejando fazer naquela noite e mudou de ideia. Bem, preciso ir embora. Obrigada pela ajuda. Em um impulso, abraou Dulce e quase se arrependeu ao senti-la recuar. Respirou fundo quando ela relaxou e correspondeu ao abrao. Obrigada mais uma vez Murmurou, seguindo para a porta. Foi voc quem fez todo o trabalho! No fiz nada a no ser ficar por aqui e observ-la. No verdade. Sem voc, eu no teria seguido em frente. Esquea. Agora v, antes que Rob desista de esperar. Est bem. Por favor, no se esquea de verificar se a porta est trancada antes de ir embora, ou o sr. Tener nunca mais vai nos deixar vir ao laboratrio. Certo. Divirta-se! Carol abriu a porta e virou-se antes de sair. Quase ia me esquecendo... Charles James dever passar por aqui para deixar um trabalho do clube de fotografia para o sr. Tener. Se ainda estiver aqui, no o deixe ver minhas fotografias. Ele tem algum grau de parentesco com Derrick James? filho dele. Charles Jnior a verso em miniatura do pai. Achei que Derrick no fosse casado. Ele divorciado Carol comentou, tentando esconder impacincia por sair. Como se estivesse lendo sua mente, Dulce abriu a porta e empurrou-a para fora com gentileza. No quero prend-la por mais tempo. No se preocupe, vou tomar conta das fotografias. Obrigada. Vejo-a mais tarde.

Dulce acenou e fechou a porta. Colocou os negativos para secar e, enquanto esperava que ficassem prontos, foi at a cantina da escola para comprar um lanche. Voltou o mais depressa que pde e sentou-se diante do balco para comer. Ao terminar, recolheu-os do varal, pondo-se a avali-los calmamente. Demorou-se a estudar as cinco primeiras poses que havia tirado no cemitrio, antes de entregar a cmera para que Carol registrasse a festa-surpresa da irm. No ficou satisfeita com o resultado at deparar com a pose que havia tirado do tmulo de Belinda. Prendeu a respirao ao ver o efeito espetacular que conseguira. Embora estivesse vendo as imagens no negativo, percebeu: que conseguira captar uma delicadeza rara com sua cmera. Parecia haver uma bruma suave no ar que proporcionava uma impresso etrea de magia. Verificou a primeira fotografia do rolo e no encontrou o mesmo resultado. Estendeu o filme contra a luz para obter maior nitidez e passou a analisar as fotografias que Carol havia tirado na festa de aniversrio de Sofia. Respirou fundo e se concentrou, disposta a estud-las uma a uma com olhar crtico. Estavam maravilhosas! Concluiu com um sorriso orgulhoso depois de analisar quatro poses. No havia dvida, aquela garota tinha um talento especial! Embora necessitasse aprimorar tcnicas de enquadramento e foco, Carol conseguia captar as emoes autnticas de seus modelos. Passou para a pose seguinte e prendeu a respirao ao ver a fotografia de Anah abraada a Sofia, tirada logo depois que desceram do quarto. A cabea de Sarah repousava sobre o ombro da tia e os olhos abertos, revelando uma combinao de sobressalto e indignao, fitavam a lente da cmera. Apenas a mo de Anah estava visvel sobre a cabea da adolescente em um gesto de proteo. Era a mo de uma me carinhosa confortando o desamparo e a insegurana da adolescncia. Nem mesmo o fato de conhecer o relacionamento das duas alterou a primeira impresso de Dulce. A fotografia estava perfeita para enviar ao concurso da revista Lifetime, decidiu.

Continuou a estudar os negativos da festa, admirada com a sensibilidade de sua aluna. Carol sabia como captar a essncia e a natureza da alma com as lentes da cmera. Riu ao ver a fotografia das crianas brincando no gramado e a risada se transformou em uma gargalhada ao ver o flagrante de um prato repleto de comida, sustentado por mos rolias e avermelhadas. Provavelmente, era o prato de Ed Farrel, concluiu. Ainda estava sorrindo quando seu olhar recaiu sobre a ltima pose do negativo. Ento, seu sorriso congelou. A estranha bruma estava presente, da mesma forma que na fotografia que tirara no cemitrio. A nvoa esbranquiada e etrea concentrava-se em um nico ponto e parecia estar atravessada pelo brilho prateado do luar. Seu rosto aparecia em foco, os lbios entreabertos, separados de Christopher por apenas um suspiro. A boca sensual expressava o desejo incontido e era o nico trao do rosto viril que no se escondia na sombra. Se no soubesse que era Christopher quem estava l, seria impossvel identific-lo. Seu prprio perfil, no entanto, aparecia por inteiro e ocupava o centro da fotografia. Constrangida ao ver a expresso do mais puro enlevo estampada em seu semblante, Dulce olhou ao redor, como se quisesse se certificar de que mais ningum pudesse v-la. Sentia-se nua ao olhar para a mulher na fotografia, com a impresso de que olhava para uma estranha. Seu corao perdeu um compasso diante da constatao bvia a que chegou. No tinha a menor dvida de que aquela fotografia poderia ganhar o concurso! Era a perfeita combinao de inocncia e desejo. Era simplesmente brilhante! Enquanto a contemplava, lembrou-se de uma lenda que ouvira em uma aula de arte, anos antes. Dizia a lenda que certa tribo nativa da frica nunca permitira que os visitantes tirassem fotografias, pois acreditavam que sua alma seria capturada. De sbito, compreendeu o que queriam dizer.

Fechou os olhos, tentando se acalmar. Permitir que aquele retrato fosse publicado em uma revista de circulao nacional era o mesmo que assinar sua sentena de priso! Michael no perderia tempo em ir a seu encalo. quela altura, j teria descoberto que ela vendera a coleo de Gertrude Hardt, e tremeu s de pensar na reao violenta do ex-noivo quando a encontrasse. Um arrepio gelado transpassou-lhe a coluna ao se lembrar dos momentos de terror que vivera ao lado dele. A nica chance que encontrara para deixar de ser o objeto do sadismo de Michael fora se refugiar em um local onde ningum a conhecesse... E fora ento que Walton passara a ser o lar que nunca tivera. Debruando-se sobre o balco, tentou pensar em alguma sada. A idia de magoar Carol era insuportvel, mas a noo de que sua vida estaria em risco se o ex-noivo descobrisse seu paradeiro a impedia de raciocinar. Por que no partira enquanto ainda era tempo? Recriminou-se. Tudo seria mais fcil se estivesse longe daquele lugar que a deixara to vulnervel s emoes... Voltou a olhar para a imagem, comeando a se desesperar. Quando sua vida controlada dera lugar quela confuso? Sempre soubera impor a razo sobre a emoo, mas agora j no podia mais simplesmente ir embora sem olhar para trs. Comprometera-se a completar o lbum de Carol e tinha de cumprir a promessa que fizera a si mesma de terminar o trabalho que Belinda comeara. Com um suspiro profundo, levantou-se e se ps a andar pela pequena sala. De sbito, tomou uma deciso. Sinto muito, Carol... Murmurou, apanhando uma tesoura. Sem hesitar, cortou a ltima pose do negativo e observou-o cair ao cho como uma memria perdida. Lembrou-se do momento em que a fotografia fora tirada. Quase podia sentir o aroma das flores e sabor adocicado dos lbios de Christopher... Reviveu por um momento a emoo profunda que sentira quando ele a puxara de encontro ao peito largo e passou a mo pelos cabelos, tentando se desvencilhar das memrias.

Depois de verificar a secagem do negativo, sentou-se em uma cadeira e apoiou os cotovelos no balco. Vencida pelo cansao, adormeceu rapidamente e acordou sobressaltada ao ouvir passos na sala. Boa noite Disse, levantando-se de sbito. Posso ajud-lo? Quando a pessoa se voltou para ela, arregalou os olhos em surpresa. No era preciso ser apresentada ao jovem parado a sua frente para saber que era o filho de Derrick James. Carol tinha razo. Ele era a verso em miniatura do pai, e achou-o engraado e apavorante ao mesmo tempo. Ligeiramente mais alto que o pai, possua o mesmo olhar malicioso e o rosto avermelhado mostrava uma expresso irnica e prepotente. Assim que o viu, soube que jamais confiaria nele. Voc deve ser Charles James Jnior... Em pessoa Mediu-a de alto a baixo e sorriu com malcia. E voc deve ser a nova amiga do prefeito... Dulce Paris Corrigiu ela em tom firme. Carol me avisou que voc viria. Moveu-se discretamente para bloquear a viso dos negativos pendurados no varal. Eu, ao contrrio, no esperava encontrar algum aqui, especialmente algum to ilustre quanto a namorada do treinador Uckermann... Somos apenas conhecidos! esclareceu irritada. uma pena. Queria lhe pedir que levasse um recado a ele. mesmo? E o que ? Diga a ele que precisa encontrar um jeito de controlar a filha, se quiser continuar sendo o prefeito desta cidade. Do que est falando? Bem, de nada em particular. que fiquei sabendo que Carol tem demonstrado um comportamento um tanto inadequado. No tenho a menor idia do que voc quer dizer. Vai descobrir em breve. Mal posso esperar para ver a reao do prefeito quando ficar sabendo! Vai ser muito divertido!

Dulce recuou um passo e congelou ao ver o negativo que cortara cado no cho. Com a maior discrio que pde, cobri-o com o p e, assim que teve oportunidade, abaixou-se e jogou-o na lata de lixo. Porm, a delicada operao a impediu de proteger os negativos

dependurados. Quando se voltou, Charles as observava com interesse. Puxa, esto muito bons! So seus? No. So de Carol Informou, recolhendo-os apressadamente para guard-los em um envelope. Ela vai concorrer com alguma dessas poses no concurso da revista Lifetimel No sei. Ela ainda no decidiu se vai participar. Foi um prazer conhec-lo, Charles. Voc poderia trancar o laboratrio antes de ir embora? Claro, no h problema. Diga ol a Carol por mim. Dulce sentiu um arrepio enquanto caminhava pelo estacionamento da escola, sem parar para refletir se era devido queda de temperatura ou ao sentimento de culpa que oprimia seu peito. Com passos rpidos, seguiu o caminho para casa. As ltimas luzes do dia emprestavam um colorido avermelhado ao cu. Atravessou a rua em direo praa central do vilarejo, observando os ltimos raios de sol iluminando as ruas desertas. Aquela era a hora do jantar em Walton, o momento em que as famlias se reuniam ao redor da mesa e se uniam em uma prece de agradecimento. A brisa fresca fez com que as folhas secas se agitassem no cho. Olhou para o busto feminino no centro da praa, imaginando se aquela mulher seria to solitria quanto ela. Definitivamente, precisava tirar uma fotografia da escultura antes de ir embora, pensou. Relanceou o olhar para a esttua do soldado e parou espantada. Ele fora vestido com um suti vermelho de renda e trazia uma vistosa echarpe rosa-vivo ao redor do pescoo. Os lbios pareciam estar pintados de vermelho, muito similar cor do batom de Lucinda... Ao se aproximar, pde observar mais claramente os

traos do bravo combatente enfatizados por uma maquiagem carregada, que inclua clios postios. Sua primeira reao foi rir. Oh, Carol! Voc especial! Pensou enquanto contornava a esttua, observando todos os detalhes da cuidadosa produo. Porm, no instante seguinte, o sorriso congelou em seus lbios ao pensar no que fizera momentos atrs... Uma tristeza profunda oprimiu lhe o peito, fazendo com que lgrimas quentes brotassem de seus olhos. No tivera escolha, mas sabia que talvez tivesse tirado de Carol a chance de vencer o concurso de fotografia. Tentou se consolar, dizendo a si mesma que fora obrigada a optar pela preservao de sua prpria segurana. A brisa fria secou as lgrimas de seu rosto. Com um arrepio, Dulce lanou um ltimo olhar para a esttua do soldado e seguiu pelas ruas desertas at sua casa.

Captulo XII

O que houve dessa vez? Christopher desligou o telefone e encarou Alfonso.

Carol transformou a esttua do soldado na praa em um travesti. Como de costume, o xerife Adams parecia mais divertido do que bravo. Passou os dedos pelos cabelos, aflito. Mas esse o menor dos problemas. J passa das duas horas da madrugada e no tenho a menor ideia de onde ela possa estar. O que ela disse antes de sair? Que ia ao cinema com os amigos e estaria de volta s onze horas. J verifiquei o cinema. Ningum a viu por l. Voc j ligou para Clarissa White? Talvez elas estejam juntas. J fiz isso. Clarissa contou a mesma histria para a me. Esto juntas, apenas no sabemos onde. As crianas so mais do que bem-vindas para ficar aqui o resto da noite. Anah deslizou para a ponta do sof. Posso lev-las para casa amanh cedo. Obrigado. Bem, vou fazer caf. Acho que precisamos beber algo. Apoiou-se no marido para se levantar e, ao passar por Christopher, segurou a mo dele por um momento e sorriu, fazendo-o se lembrar subitamente de Belinda. Estava habituado a conviver com a semelhana fsica entre as duas, mas havia algo naquele sorriso que tocou seu corao. Anah estivera do seu lado desde que Belinda morrera e no havia palavras para expressar a gratido que sentia. Assim que ela saiu, Alfonso se acomodou no sof e apoiou os ps na mesa de centro. Tire os ps da! Ecoou a voz da cozinha. Juro que ela tem viso teleptica! Resmungou, retirando os ps no mesmo instante. E vai precisar disso quando for me. Na verdade, creio que todas as mulheres desenvolvem tal habilidade no terceiro trimestre de gravidez. Voc no aprendeu isso na faculdade de Medicina? Alfonso riu e se recostou no sof. Descobriu mais alguma coisa sobre Derrick James?

Nada de bom. Meu amigo do departamento de polcia de Atlanta fez algumas investigaes. Parece que Derrick est devendo uma fortuna e o dinheiro que conseguiu para pagar parte da dvida no veio de meios legtimos. Por que teria voltado para Walton? o que eu gostaria de saber. Ele vendeu a casa que possua em Atlanta antes de se mudar e colocou os bens que herdou dos pais em nome de Charles Jnior, para se proteger dos credores. Anah apareceu com duas canecas de caf fumegante. Sofia precisa tomar algum medicamento? Indagou, entregando-lhe uma das canecas. No. Ela est praticamente curada da catapora. Apenas se certifique de que est com meias e bem coberta. Est bem Enviou um beijo para Alfonso e subiu a escada. Ele observou a esposa com um sorriso terno no rosto antes de continuar a conversa. Independentemente da razo que tenha feito Derrick voltar, ele no a pessoa ideal para administrar uma cidade. Especialmente sabendo que possui sessenta acres de mata virgem nos limites do municpio... Tenho um forte pressentimento de que o interesse pela poltica est relacionado quelas terras. possvel. Como prefeito, seria mais fcil adequar algumas leis ambientais de acordo com a convenincia dele. Exatamente! Christopher sorveu um gole de caf e cruzou as pernas E, ento, poder devastar a floresta com a construo de uma madeireira. Para isso, ter de convencer a cidade de que um timo projeto e, segundo meu amigo investigador, ele capaz de mtodos pouco amigveis de persuaso. Voc soube que ele doou quinze mil dlares para a Biblioteca Municipal para a compra de novos computadores e um novo telhado? Sim. No sei de onde tirou o dinheiro, mas muita gente notou. Eu no tenho nem metade disso para minha campanha!

Voc teve a maior votao de todos os tempos na ltima eleio. Os eleitores vo se lembrar disso. Espero que sim. Bem, vou para casa esperar por Carol. Agradea a Anah mais uma vez. Despediu-se do amigo e saiu. Esperou que a porta se fechasse e ficou parado na varanda por um longo tempo, sem vontade de ir embora. Aquela era a casa que Anah e Belinda haviam nascido e onde as primeiras lembranas de seu grande amor comeavam. Vira a esposa pela primeira vez naquela varanda, usando um vestido amarelo de vero. Fora naquela varanda que a beijara pela primeira vez. Ali, sentia a presena da esposa ainda mais do que em sua prpria casa, onde haviam compartilhado a vida de marido e mulher. Mas naquela noite, em vez de tal sensao confort-lo, as lembranas o deprimiram ainda mais. Confuso com a ambivalncia de sentimentos caminhou para a caminhonete e se sentou atrs do volante. Quase podia ver os pedaos de sua vida girando ao seu redor, como uma infinidade de crculos procura de um ponto de foco. Finalmente, colocou a chave na ignio e ligou o carro, seguindo para casa. Um rudo abafado no jardim despertou Dulce. Sentou-se na cama para perscrutar a escurido da noite. Por um breve momento, sentiu-se com oito anos de idade novamente, esperando que sua me voltasse depois de uma semana de ausncia. Quase podia sentir o cheiro de usque no quarto escuro. Bocejando, levantou-se e estendeu os braos para se orientar. Ouviu o rudo mais uma vez e julgou que fossem duas vozes, feminina e masculina, vindas da varanda. Vestiu o robe, o nico item que comprara na butique de Lucinda, e desceu a escada enquanto amarrava o lao na cintura. Acendeu as luzes da varanda e abriu a porta. Ol, srta. Paris...

Carol saudou-a com voz pastosa. Estava parada no ltimo degrau da escada com Rob atrs dela, com os braos envolvendo-a pela cintura, e mal conseguia se manter em p. Voc est embriagada! Horrorizada, Dulce recuou um passo. Tentou manter a calma, mas a lembrana de situaes semelhantes que vivera com a me impossibilitou-a de raciocinar. No estou to bbada, no , Rob? Balbuciou com dificuldade, apoiando-se nos ombros do rapaz. Suponho que voc tenha alguma coisa a ver com isso, Rob! No, srta. Paris! Eu no gosto de bebidas alcolicas Relanceou o olhar para a namorada com expresso preocupada Estvamos com Clarissa e dois amigos a caminho de Atlanta e achei que ela estava tomando refrigerante... No sabia que havia colocado usque no copo! Quando percebi, dirigi de volta para c. Vocs pretendiam ir para Atlanta? O pai dela no a autorizou! Ela me disse que o treinador Uckermann havia concordado! Se eu soubesse, no teria ido. Por que Vieram para c? No seria melhor lev-la para casa? Rob tentou empurrar a namorada para a varanda, mas as pernas dela se recusaram a cooperar. Acredite, srta. Paris, melhor que ela fique aqui Com cuidado, ajudoua a se sentar no degrau O treinador Uckermann vai ficar furioso se a vir neste estado! E vai responsabiliz-lo por ter permitido que ela bebesse! Mas, srta. Paris, eu no sabia! Fitou-a ofendido E, mesmo que soubesse no posso me responsabilizar pelo que ela faz. Por favor, Dulce, no posso ir para casa agora Carol suplicou Papai vai me matar!

O cheiro forte de usque ficou impregnado no ar. Dulce virou-se para entrar e ligar para Christopher, mas se lembrou de um negativo na lata de lixo do laboratrio de fotografia e o sentimento de culpa a impediu de prosseguir. Est bem. Vou cuidar dela. Com relutncia, enlaou-a pela cintura e ajudou-a a se levantar. Ns nos veremos amanh Rob despediu-se com um beijo. Carol olhou para as paredes como se no conseguisse encontrar o foco e acenou para o namorado. Venha, vou lev-la para a cama. Dulce segurou-a com firmeza e conduziu-a para a sala, sem deixar de notar o pnico se evidenciando nos olhos arregalados. Obrigada... A voz cheia de medo e arrependimento tocou-a no corao No tenho para onde ir. A princpio, no entendeu por que ela no havia pedido ajuda a qualquer um de seus amigos. Na certa, nenhum dos moradores de Walton se recusaria a acolhla. Porm, de sbito, percebeu o significado do que ela realmente queria dizer. Sua casa era o nico lugar onde poderia ir sem magoar o pai. Era como se, naquelas breves palavras, Carol lhe entregasse toda a confiana que algum poderia ter. Descanse um pouco antes de subirmos para o quarto. Vou preparar um caf e... Oh... No estou me sentindo bem... Carol a interrompeu com uma careta. Acho que vou... Com a eficincia adquirida depois de anos de experincia com a me, Dulce correu para a cozinha e voltou com um saco plstico a tempo de salvar o cho da sala. Levou-o para o lixo e voltou com um copo de gua. Est se sentindo melhor? Carol meneou a cabea em afirmativa, com lgrimas nos olhos. Sinto muito Murmurou. Tente se apoiar em mim para subir a escada.

Com dificuldade, ajudou-a a galgar os degraus e conseguiram chegar ao quarto. Vou telefonar para seu pai. Ele deve estar preocupado, No! ela gritou apavorada Por favor, ainda no. Ele vai ficar furioso! E no acha que ele tem razo? Ajudou-a a se sentar na cama Por que fez isso, Carol? Voc no entende... Ningum entende! Tente me explicar o que est acontecendo com voc. Talvez eu possa surpreend-la. Quem dera pudesse explicar... Ficou em silncio por um longo tempo, apertando as mos em um gesto nervoso No quero morrer antes de poder me divertir desabafou, abaixando os olhos. Dulce sentou-se ao lado dela e tomou as mos trmulas entre as suas. Querida, voc tem apenas dezessete anos! Ter muito tempo para se divertir. No! ela exclamou com movimento veemente da cabea Voc no entende? Eu no vou viver muito. Minha av e minha me morreram jovens, e assim ser comigo. Comeou a chorar, e Dulce a abraou. As lgrimas molhavam seu ombro, e sentiu o corao se apertar no peito ao perceber a dor profunda que aquela jovem escondia. No verdade, meu bem. No por ter sido assim com elas que dever acontecer o mesmo com voc Segurou-a pelo queixo para fit-la No desista, Carol. Voc tem a vida inteira pela frente e muita gente para apoi-la. Precisa viver sua vida sem medo. H uma promessa de chuva para todos ns. Porm, exatamente a chuva que traz o arco-ris. S preciso olhar ao redor para v-lo. Uma emoo profunda embargou sua voz e no pde mais conter as lgrimas ao se lembrar das palavras da me na ltima vez em que a vira. Sinto falta da minha me! Carol confessou com a voz entrecortada pelos soluos.

Dulce envolveu-a em um abrao de uma forma que ela prpria gostaria de ser abraada. Acariciou os cabelos longos com gentileza enquanto permaneciam unidas, com as lgrimas se confundindo em um nico pranto. Ao perceber que ela se acalmara, deitou-a com gentileza e a cobriu com um acolchoado. Esperou at ter certeza de que havia adormecido e desceu para a cozinha. Apanhou o telefone e discou os nmeros da casa de Christopher. Ele atendeu ao primeiro toque, deixando evidente que ainda no dormira. Ol, Christopher. Carol est aqui. Graas a Deus! Estou indo at a para busc-la. No preciso. Ela est dormindo agora e creio que seja melhor deix-la aqui. Prometo lev-la para casa amanh bem cedo. O que aconteceu com ela? Conversaremos amanh, est bem? H alguma coisa errada com minha filha? Ela andou bebendo? Acho que ser melhor que ela mesma lhe conte o que aconteceu. Por enquanto, tudo que precisa saber que est bem. Rob est envolvido? Insistiu ele, ansioso demais para ouvi-la. No, ao contrrio. Foi ele quem cuidou de Carol e a trouxe para c. E, agora, melhor irmos dormir. Eu queria apenas avis-lo de que ela est bem e estar em casa amanh cedo. No. No? Ns samos para correr todas as manhs, s seis e meia. Avise-a de que dever estar minha espera quando eu descer a escada para tomar o caf da manh, ou ento ficar de castigo por um ms. Christopher, ela no fez nada de errado. Eu no acho que... Sou o pai dela. Eu dito as regras! Dulce ficou em silncio por um momento.

Est bem. Esteja certo de que estar em casa a tempo de sair para correr. Dulce? Humm? Obrigado. Ela sorriu, sentindo a tenso relaxar. No tem de qu E desligou o telefone. Quando Carol acordou para ir ao banheiro, uma hora mais tarde, Dulce j havia tomado um banho e estava vestida sua espera. Fiz um caf bem forte e preparei um sanduche de queijo branco para voc avisou, conduzindo-a para a cozinha Depois de se alimentar, vou lev-la para casa. Que horas so? Bocejou, sentando-se mesa. Quatro e meia da manh. Voc falou com meu pai, no ? Sim. E contou que eu... No. Disse apenas que voc est bem e que estar em casa logo cedo. Ele quer que esteja pronta para a caminhada s seis e meia. Encheu a xcara de caf e estendeu-a para ela Ser melhor lev-la para casa agora, assim poder dormir um pouco. Meu pai estava furioso? Humm... Eu diria que estava mais preocupado do que bravo. Carol sorveu um gole de caf e fez uma careta ao sentir o gosto amargo. Estou em apuros, no ? Suspirou, forando-se beber todo o contedo da xcara. E provvel, mas ser mais fcil se enfrent-lo e contar tudo que aconteceu. E, agora, coma o sanduche. Sorriu ao v-la obedecer prontamente. Embora Carol tivesse a aparncia de uma mulher feita, ainda era uma garotinha carente, pensou.

Pronto Anunciou, engolindo a ltima poro do lanche Podemos ir. O ar fresco da madrugada revigorou Dulce enquanto andavam pela cidade adormecida. A caminhada de vinte minutos demorou mais de meia hora. Debilitada, Carol parou diversas vezes para descansar. Ao chegarem ao porto, notou a luz da varanda acesa e foi tocada por uma onda de ternura. Mesmo furioso com a filha, Christopher deixara a luz acesa para esper-la. Meu pai vai me matar! Sussurrou aflita. Dulce colocou a mo nos ombros dela e empurrou-a para a porta da frente. Certo, ele provavelmente vai desmembr-la, mas depois vai recolher os pedaos e junt-los novamente. Carol abriu a porta e voltou-se para ela, sem conseguir entrar. Por favor, venha comigo... Indecisa, Dulce passeou o olhar da rua deserta para o calor aconchegante da casa. Certo, vou ficar por alguns minutos para ter certeza de que voc est bem. Ao entraram no hall silencioso, olharam ao mesmo tempo para a cozinha, o nico aposento iluminado no interior da casa. Mantendo a voz to baixa quanto um sussurro, Dulce disse: Seu pai j deve estar acordado, mas nenhum dos dois est preparado para conversar agora. V para a cama. Vou avis-lo de que voc chegou. Carol concordou e despediu-se com um beijo. Assim que pisou no primeiro degrau da escada, voltou-se e abraou-a. Obrigada. No importa que digam que voc no gosta de crianas. Eu sei que no verdade! Comovida, Dulce acariciou os cabelos em desalinho e lhe deu um tapinha carinhoso no ombro. Tome dois analgsicos antes de ir para a cama. Vai fazer com que se sinta melhor ao acordar.

Certo Concordou, subindo dois degraus. E beba muita gua. O lcool vai desidrat-la e fazer com que se sinta ainda mais cansada. Carol parou e olhou para baixo. Como sabe disso tudo? Dulce ergueu os ombros, esperando enfrentar a onda de pnico que usualmente a invadia quando se lembrava do alcoolismo da me. No entanto, para sua surpresa, sentiu apenas uma ponta de dor machucar seu corao, como se o pnico houvesse se dissolvido. Tenho anos de prtica respondeu sem ressentimento. Minha me era alcolatra e era eu quem cuidava dela. Carol manteve um silncio respeitoso, fitando-a profundamente. Sinto muito murmurou No por sua me, mas porque a fiz sofrer relembrando tudo isso. Fui muito imatura. verdade. Por favor, no faa isso novamente. Concordou e despediu-se com um aceno. Dulce acompanhou-a com o olhar at que desaparecesse no corredor. Ento, com um suspiro profundo, caminhou para a cozinha. Embora a luz estivesse acesa, encontrou-a vazia. Desligou o interruptor e preparava-se para ir embora quando avistou Christopher adormecido no sof da sala de televiso, com o controle remoto nas mos. Entrou na ponta dos ps e desligou a televiso. Cobriu-o com um xale que estava sobre o brao do sof e retirou seus chinelos, colocando-os no cho para que os encontrasse ao acordar. Hesitou em ir embora ao pensar que gostaria de ter certeza que Carol estava bem. Sentou-se na poltrona frente do sof, decidida a esperar mais alguns minutos. Involuntariamente, seu olhar fitou o rosto de Christopher. Recostou a cabea no espaldar da poltrona e se ps a estud-lo.

Enquanto dormia, ele mais parecia um garoto, com os cabelos negros em desalinho caindo sobre as tmporas. A linha de preocupao em sua testa parecia ter se suavizado pelo sono e a sombra de um sorriso insinuava-se nos cantos da boca, o que a fez supor que estivesse tendo sonhos agradveis. Demorou-se em observ-lo at que no pde mais lutar contra o sono. Acordou com os raios de sol no rosto e um delicioso aroma de caf vindo da cozinha. Sobressaltada, abriu os olhos e notou que algum colocara o xale sobre seus ombros e estava sozinha na sala. Sentou-se rapidamente e viu Christopher sentado mesa na sala de jantar, observando-a. Voc fica diferente quando dorme. Voc tambm ela disse, esfregando os olhos. Espero que seja um elogio. Eu tambm! Bocejou e sentou-se mesa, aceitando a xcara de caf que ele lhe oferecia Quis esper-lo acordar para lhe dizer que Carol est dormindo no quarto dela. Ele fitou-a com expresso severa. Todos j devem estar comentando que voc deu cobertura filha do prefeito. Espero que no prejudique suas chances de reeleio. Provavelmente no Hesitou por um momento antes de retirar alguma coisa do bolso da cala. Mas isto vai. Dulce congelou ao ver uma nota de quinhentos dlares dobrada ao meio estendida sobre a mesa. Voc a deixou cair quando retirava o dinheiro para a aposta, na festa de Sofia. Diego a encontrou e julgou que fosse falsa. Eu notei que havia perdido essa quantia Guardou-a no bolso da cala Obrigada. No costumamos ver notas assim por aqui. Creio que no. Onde voc a conseguiu?

Ela o encarou, os olhos do mesmo tom que a camiseta verde que usava. Vendi alguns bens que possua Respondeu, sem se aprofundar no assunto. Entendo... Os olhos revelaram a dvida que as palavras no disseram. No seria melhor guardar seu dinheiro em um banco? No planejo ficar aqui por muito tempo. No vale a pena abrir uma conta. Oh, verdade! Havia me esquecido. A casa estava no mais completo silncio. O cu se mesclara de cor-de-rosaclaro e alaranjado, anunciando o amanhecer. Preciso ir embora Dulce anunciou, embora pensasse em inmeras razes para ficar, e a principal delas era o homem a sua frente. Colocou a caneca vazia sobre a mesa e no se moveu. No vai me dizer o que aconteceu com Carol? No Ajeitou uma mecha de cabelo por detrs da orelha Voc deve falar com ela, mas seja gentil. Carol sente a falta da me mais do que voc possa imaginar. Sei disso, mas no h nada que justifique suas atitudes. No posso permitir que se comporte como uma delinquente. Tenho certeza de que saber como conduzir uma conversa. Voc tem o dom da paternidade. E voc tambm seria uma excelente me, o que muito estranho, considerando que no gosta de crianas. Por que todo mundo insiste em repetir isso? Ela resmungou, levantando-se. Voc sabe, a primeira impresso a que fica. Dulce sentiu o rosto corar ao se lembrar do dia em que o conhecera e queixara-se da baguna que as crianas faziam na loja de convenincia. Sinto muito por ter reclamado de seus filhos e por perguntar se no havia leis neste Estado. No quis dizer aquilo.

Claro que no! Christopher sorriu com doura. Percorreu o rosto bonito com o olhar, contendo o desejo de beijar os lbios macios Gostaria de sair qualquer dia desses? perguntou de sbito, surpreendendo-se com a prpria ousadia. Voc quer dizer... Um encontro? Jantar, filme... Esse tipo de coisa? Sim, algo desse tipo. Por qu? Porque acho que poderamos nos divertir. No. Por que no? Bem, porque nosso relacionamento no trar boa reputao para voc, e porque isso no vai dar em nada. No estou propondo um "relacionamento" Enfatizou a palavra No tenho tempo nem energia para isso. J tive algum, e meu corao foi enterrado com ela. Voc no fica preocupado em ser visto comigo? Ele segurou-a pelo queixo, forando-a a encar-lo. Posso lidar com fofocas e comentrios maliciosos. Estou propondo algo simples como sair para nos divertirmos. Acho que ns dois precisamos de um pouco de diverso em nossa vida. Dulce fitou-o profundamente, tentando ler a expresso indecifrvel nos olhos dele. At logo, Christopher Deu-lhe as costas e fez meno de sair, detendo-se ao ouvir a voz grave ecoar atrs de si: Devo interpretar como um no? No sei Respondeu, abrindo a porta da frente. Antes que ele pudesse dizer mais alguma coisa, fechou a porta e seguiu para casa com passos rpidos.

Captulo XIII

Dulce olhou mais uma vez para a anotao em sua agenda e procurou pelo nmero setenta e dois, detendo-se diante de uma pequena e acolhedora casa trrea pintada de cor-de-rosa, a mesma cor do carro de Lucinda. Abriu o porto e seguiu pelo caminho de pedregulhos que levava varanda, pensando que todos os habitantes daquela cidade podiam se orgulhar dos jardins bem cuidados. Quando ia levar a mo para tocar a campainha, a porta da frente se abriu de sbito. Ao deparar com Darlene, hesitou por alguns segundos, receando ter chegado no horrio imprprio. Ela estava vestida com elegncia, como se estivesse pronta para ir a uma festa. Usava pantalonas de seda, maquiagem e saltos altos. Ol, Darlene. Cheguei na hora certa? Parece que est esperando algum. No seja tola, querida. Quando uma mulher chega aos quarenta anos e continua solteira, precisa estar sempre preparada, caso o Prncipe Encantado toque a campainha. Entre. Dulce teve a sensao de estar entrando em uma casa de bonecas. Todas as superfcies disponveis da moblia estavam cobertas com bibels de todos os tipos e tamanhos. A casa fora arrumada com esmero e se ps a imaginar que aquele seria o tipo de lar que combinaria com Michael. De sbito, percebeu que estava comparando aquela casa com a de Christopher, cuja desordem, em um primeiro momento, a desorientava, mas era exatamente o que lhe dava o aspecto da vida pulsante de um lar verdadeiro. Tenho um quarto vazio nos fundos, onde guardo tudo que no uso no diaa-dia. Vamos at l.

Ao passarem pela cozinha, Dulce inalou o delicioso aroma de po assando no forno. Preparei um lanche para mais tarde, mas teremos de esperar at que os pes fiquem bem dourados Avisou, conduzindo-a para o quintal. Com outro olhar de relance para a imaculada organizao, seguiu-a para uma edcula aos fundos da casa. Esta minha oficina de trabalho, onde posso fechar a porta e fazer toda a baguna que quero. Dulce sorriu e se esforou para encontrar alguma desordem naquele quarto, que parecia to organizado quanto o restante da casa. Querida, achei maravilhoso que voc tenha concordado em completar o lbum de Carol. Eu sei como Belinda se sentia a respeito disso. Ela pretendia preservar a histria da famlia para as futuras geraes. Queria fazer um lbum para cada filho... Foi uma pena no ter tido tempo de terminar nem sequer o primeiro. Abriu o armrio e retirou um embrulho bem-feito. Descolou com cuidado a fita adesiva que o envolvia e colocou-o sobre a mesa. Dulce puxou-o para si como se estivesse tocando em uma relquia. Ele continha as esperanas e os sonhos de uma me amorosa. Passou a ponta dos dedos sobre o papel de seda azul, contornando o nome em alto-relevo escrito na capa. Carolina Anah Uckermann Leu em voz alta Eu no sabia o nome completo de Carol. O nome do meio uma homenagem tia, no ? Sim. Belinda e Anah sempre foram muito prximas. Como era Belinda? Aquela era a primeira vez que dizia o nome da esposa de Christopher, e soou natural para seus lbios. Oh, ela era linda! E no apenas na aparncia fsica. Belinda tinha um corao de ouro. Amava a todos e todos a amavam. Meneou a cabea, com ar pensativo Mas todos tinham medo quando ficava brava... Ela virava uma fera! E se alguma coisa precisava ser feita, era a primeira a tomar a iniciativa.

Agora entendo por que todos parecem ador-la. verdade. Christopher ficou maluco quando ela morreu. Se no fosse pelos filhos, acho que no teria tido foras para seguir em frente. Darlene sentou-se frente dela e apoiou o rosto com as mos. Acredito que Belinda gostaria que Christopher encontrasse algum. No apenas para ajud-lo com as crianas, mas para que no ficasse to s. E fico muito feliz que vocs dois tenham se encontrado. Dulce meneou violentamente a cabea, corando at a raiz dos cabelos. Mas no h nada entre ns! Estou de passagem em Walton e devo partir em breve. A expresso incrdula de Darlene indicava que no acreditara em uma s palavra. Bem, vamos ver o que Belinda fez. Ao erguer o lbum, uma moeda escorregou de seu interior. Oh... Como isso apareceu a? Darlene examinou-a espantada. Talvez voc a tenha derrubado acidentalmente da ltima vez que olhou o lbum. Nunca mais o abri depois que Belinda morreu! Alm disso, esta moeda est nova em folha. Dulce apanhou-a para averigu-la de perto, admirando-se ao ver que estava datada do ano corrente. Esta moeda veio do cu! Darlene juntou as mos e levou-as ao peito. O qu? Dulce tentou ignorar o arrepio gelado que subiu por sua espinha. Isso sempre acontece quando aqueles que partiram antes de ns querem nos dizer alguma coisa. Quando a me de Sweet pea Crandall estava internada no hospital, disse filha que deixara uma moeda dentro de uma lata de ch, uma bebida que apenas ela tomava. Um ano depois que havia morrido, Sweet pea se lembrou de procur-la e a encontrou, exatamente no lugar que a me dissera...

Darlene abaixou a voz, em suspense A diferena foi que era uma moeda novinha em folha! Oh, voc no acredita realmente que... Sim, acredito. Meneou a cabea com vigor E acho que essa mensagem de Belinda significa que ela aprova sua relao com Christopher. Dulce abriu a boca para argumentar que a simples coincidncia poderia ser interpretada da forma como quisesse, mas percebeu que seria impossvel convencla. No comente com ningum Pediu, decidida a no discutir. Christopher e eu somos apenas amigos e no temos a menor inteno de que nosso relacionamento passe disso! As crianas, especialmente Sofia, ficariam magoadas se ouvissem alguma fofoca a respeito do pai. Darlene concordou e guardou a moeda no bolso. Mas lembre-se de que Belinda aprova. Dulce forou um sorriso, pouco disposta a continuar o assunto. Onde est o material para o lbum? Oh, h tantas coisas!Abriu a porta do armrio e retirou uma caixa. Aqui voc encontrar fotografias antigas e pequenos objetos que pertenceram a Carol, como um cachinho de cabelos e o primeiro dente que perdeu... Tem tudo que poder precisar para terminar o lbum, exceto as fotografias da formatura, que podero ser colocadas depois. Colocou a caixa sobre a mesa e abriu-a. Dulce olhou para seu interior, admirada. Ficarei feliz se puder ajud-la. Darlene segurou um pequeno lao de fita cor-de-rosa entre os dedos Belinda estava fazendo um trabalho maravilhoso, e estou certa de que o que ela j fez ser um modelo perfeito para voc. Dulce fechou a caixa e empurrou-a para o lado, voltando a ateno para o lbum.

Prendeu a respirao ao abri-lo. A primeira fotografia mostrava uma pose clssica de um grupo de crianas diante da escola e observou com ateno um menino de cabelos escuros e olhos inconfundveis. No tinha dvida de que se tratava de Christopher, ao lado de uma jovem garota de vestido branco, gracioso e feminino. Os cabelos longos e dourados estavam por detrs da orelha, revelando pequenos brincos de ouro. Ela sorria timidamente para a cmera como se houvesse acabado de dizer alguma coisa. Era como se estivesse olhando para a verso feminina de Harry. Sem sombra de dvida, aquela era Belinda. Reconheceu Anah, Alfonso e Ed Farrel, mesmo tendo mudado muito ao longo dos anos. Achei que Belinda fosse mais nova que Anah. Sim, Belinda era a caula. E por que estavam na mesma classe? A sra. Carolina queria que fosse assim, e fez com que Anah esperasse um ano para entrar na escola com a irm. Creio que elas tambm no queriam que fosse diferente Apontou para o garoto ao lado delas Este o irmo mais velho delas, Ed Farrel. Claro, naquela poca no sabamos que era filho do juiz Carolina. Foi um escndalo quando descobrimos. Dulce voltou a ateno para ela, interessada. O que aconteceu? Bem, o juiz Carolina era um homem rgido e severo com as filhas. Morreu quando as meninas ainda eram pequenas. Um ano depois, apareceu na cidade uma mulher vinda de Atlanta. Ela estava muito doente e procurou a sra. Carolina dizendo que o menino de cinco anos agarrado barra de sua saia era filho do juiz. Deixou-o na porta da casa e desapareceu na calada da noite. Oh, mesmo? Dulce franziu o cenho, admirada E como a sra. Lena entrou nessa histria? Bem, a sra. Carolina era orgulhosa demais para aceitar a prova da traio do marido bem diante do nariz... Ento, a sra. Lena se compadeceu do pobre garoto e o adotou.

Darlene fez uma pausa e suspirou. Ela sempre foi uma mulher muito generosa. Cuidou de Ed como se fosse seu prprio filho. Ela nunca se casou? Oh, no! Era uma mulher belssima e no lhe faltaram pretendentes, mas nunca quis se prender a homem algum. Dizem que, bem antes de Ed, ela havia tentado adotar uma garotinha. No sei por que no deu certo. Puxa, que histria! Deve ser por isso que Ed to tmido. Ele sempre foi problemtico. um ano mais velho que as meninas, mas repetiu duas vezes a primeira srie. Olhando mais atentamente para Belinda, percebeu com surpresa que usava uma corrente de ouro no pescoo. Era muito pequena para ser vista nitidamente, mas tinha certeza de que o pequeno pingente pendurado era igual ao seu, embora parecesse menor. Sentindo uma sbita conexo com aquela criana da fotografia, tocou seu prprio pingente sob a blusa. Voltou a se concentrar no lbum e virou a folha. A pgina seguinte estava decorada com uma fotografia de Carol quando era beb. A data de nascimento fora escrita logo abaixo, com uma caligrafia bem-feita. medida que virava as pginas, aumentava a sensao de que Belinda estava sentada a seu lado, contando a vida da filha antes que Dulce houvesse conhecido a menina. Era como se uma mo invisvel a ajudasse a reunir as peas de um quebracabea para completar a imagem da garota que ela conhecia. Dulce se lembrou da conversa que tivera com Christopher no cemitrio, quando lhe mostrara o jazigo de seus antepassados, e percebeu que fazer um lbum com a histria daquela criana era o mesmo que dar vida s pessoas que haviam constitudo aquela famlia. De sbito, sentia-se frgil e desprotegida. Antes de chegar a Walton, no sabia o significado de ser parte de uma famlia. Nunca tivera a segurana de saber que sempre haveria um lugar para voltar.

Ed, Belinda, Anah, Alfonso, Christopher... Todos eles tinham razes naquela cidade. Tal pensamento provocou uma dor profunda em seu corao. Por um breve momento, desejou ficar por um tempo longo o bastante para criar razes. Ento, iria embora, carregando todos os sonhos em sua bagagem. Oh, meu Deus! Darlene gritou, dando um pulo na cadeira. Esqueci-me dos pes! E saiu correndo para a cozinha. Quando os batimentos cardacos de Dulce voltaram ao normal depois do susto que levara, voltou a olhar o lbum. Virou a pgina e sorriu diante da fotografia em preto-e-branco de duas pegadas. A sola do sapato de um homem trazia ao lado a marca de um sapatinho de beb. Carol seguindo os passos do papai, dizia a inscrio manuscrita logo abaixo. A delicadeza da fotografia tocou-a e fechou lbum, percebendo de onde viera o talento de Carol. Precisava se lembrar de dizer a ela, pensou. Talvez pudesse se sentir confortada ao saber que carregava uma parte da me. Refletiu que ela prpria no sabia o que herdara e tal noo deixava um vazio que jamais poderia ser preenchido. Felizmente, consegui salv-los! Darlene irrompeu no quarto com o rosto afogueado Vamos tomar lanche? Os pes esto quentinhos. Dulce se deliciou com uma farta refeio, e Darlene fez questo de separar quatro pezinhos para que levasse para casa. Obrigada por tudo, Darlene agradeceu ao se despedir. Vou lhe telefonar se precisar de ajuda, mas creio que tenho uma boa ideia do que Belinda estava tentando fazer. E vou tirar mais fotografias de Carol, alm das que ela j tirou. Apanhou a bolsa e guardou com cuidado os pezinhos ainda quentes. Carol vai adorar, especialmente por saber que vocs trabalharam juntas.

Sem saber o que responder, Dulce atravessou a cozinha e seguiu para a porta da frente. Darlene a acompanhou at a varanda e retirou a moeda que guardara no bolso, colocando-a sobre o lbum. sua. Guarde-a em lugar seguro. A moeda parecia brilhar luz do luar. Dulce pensou em recusar, mas no queria magoar Darlene, e guardou-a no bolso da cala. Obrigada por tudo. Abraou-a e seguiu para a calada, sentindo que carregava uma vida de memrias, embora nenhuma fosse sua, e uma mensagem vivida de uma mulher que morrera poucos anos antes, mas cuja presena ainda era to palpvel quanto o cho-que pisava. Christopher se apoiou sobre o cabo da mquina de cortar grama e despiu a camiseta. Aparar a grama do jardim da sra. Lena usando aquela antiquada mquina manual era o bastante para mat-lo. O sol do vero estava no fim, dando lugar brisa fresca do comeo de outono. Enxugou a testa com a camiseta e ia recomear o trabalho quando um carro estacionou diante da casa. Um olhar bastou para que reconhecesse a mulher que ocupava o assento da frente do conversvel. Dulce usava extravagantes culos escuros, iguais aos de Lucinda, e estava vestida com roupas que destoavam de seu estilo habitual. Ol, Christopher! Lucinda fez um aceno No sabia que era sua vez de aparar o gramado da sra. Lena. Ele apoiou os braos na cerca e estreitou os olhos, enviando-lhe um olhar significativo. Realizava aquele trabalho na ltima quinta-feira do ms havia mais de cinco anos e duvidava de que sua tia no soubesse que o encontraria l. Quando olhou para Dulce, tornou-se bvia a inteno de promover um encontro entre eles. Demorou-se em observar as pernas longas, realadas pela minissaia amarela, subindo o olhar pelas curvas do corpo bem-feito. Estranhou o fato de estar usando saltos altos.

Levei Dulce para fazer algumas compras Lucinda anunciou com orgulho como se estivesse adivinhando os pensamentos dele Queridas, ajude-me a levar a tigela de creme de aspargos para dentro. Dulce desceu do carro com relutncia, consciente do olhar sobre ela. Eu no pretendia ser vista em pblico Resmungou contrafeita. Ora, eu avisei que precisvamos trazer o almoo da sra. Lena antes de passarmos em sua casa Voltou-se para ela com ar inocente Como poderia saber que havia algum aqui? Evitando deliberadamente os olhos do sobrinho, Lucinda apanhou uma cesta com roupa lavada e fechou a porta com o quadril. Por favor, coloque a tigela na amurada da varanda. Voc pode ficar aqui fora conversando com Christopher enquanto falo com a sra. Lena. Prefiro ir com voc Dulce apressou-se em dizer, quase correndo para a varanda. No sei se uma boa ideia, meu bem... Acho que ela quer discutir o ltimo captulo da novela, e pode ser muito tedioso. verdade Christopher juntou-se a elas na varanda Ela j tentou fazer isso comigo hoje, mas no conseguiu. Sentiu uma onda de prazer ao notar que Dulce tentava disfarar o interesse pelo seu corpo e vestiu a camiseta, em um gesto de pura provocao. Acho que tambm vou entrar Anunciou sem a menor cerimnia Est na hora de fazer uma pausa. Sem esperar pela opinio delas, abriu a porta e entrou. Encontraram a sra. Lena sentada em uma poltrona, assistindo a um filme na televiso a cabo. Ela se voltou para os visitantes e saudou-os com um sorriso. Desligou a televiso e, ao fazer meno de se levantar, Christopher se precipitou para ajud-la. Oh, eu adoro receber visitas! Vou preparar ch gelado.

No preciso, sra. Lena! Lucinda a deteve. Fique aqui conversando com as visitas enquanto eu preparo alguma coisa para bebermos. J tomou seus remdios? Sim. timo. Lucinda apanhou a cesta de roupas com uma mo, equilibrando a tigela com o creme de aspargos na outra, e sumiu para o interior da cozinha. Sua casa adorvel Dulce disse, olhando ao redor. Algum escndalo est ganhando a aposta Como se no tivesse ouvido, a velha senhora piscou-lhe um olho. Creio que ela no queira falar nesse assunto, sra. Lena. Christopher, no seja ranzinza! Voltou a sentar-se, sorrindo para Dulce Voc gosta de romances? Sem esperar pela resposta, vasculhou uma cesta de revistas ao lado da poltrona e apanhou um livro com as pginas amareladas pelo tempo. Amor e desejo era o ttulo, escrito em letras douradas Gostaria de ler este livro? Poderemos discuti-lo na prxima vez que vier me visitar. Christopher quase riu ao ver a expresso surpresa de Dulce e se moveu para interceder, mas ela o impediu. Obrigada. Estou ansiosa para ler. Minha me era uma leitora assdua de romances. Sempre que me lembro dela, eu a vejo com um livro nas mos. Era a nica coisa na vida que realmente a fazia feliz Folheou as pginas envelhecidas. Faz muito tempo que no tenho disposio para ler um romance, mas acho que ser um bom comeo. Esse era um dos favoritos de sua me A velha senhora colocou a mo sobre o brao de Dulce. Nesse caso, sei que vou adorar! Dulce apertou-lhe as mos com carinho. Atento conversa, Christopher se sentou ao lado da sra. Lena, tentando se distrair do fascnio que Dulce exercia sobre ele. Alfonso tem passado aqui para v-la?

Oh, sim! Ele vem quase todas as manhs. Voc est maravilhosa. Creio que no a vejo assim desde o casamento de Sue Ellen. Enquanto conversava, Christopher mantinha um olho em Dulce, que passeava pela sala apreciando os porta-retratos com fotografias antigas e os quadros na parede. Havia um em particular que pareceu ter capturado a ateno dela. Christopher observou-a enquanto o estudava, a mo brincando

distraidamente com o pingente de ouro. Essa fotografia tambm uma de minhas favoritas! A velha senhora exclamou com um sorriso quando Suzana parou diante do porta-retratos sobre a lareira. A sra. Lena deveria ter cerca de dezoito anos quando posara: para a fotografia. Mesmo com o passar dos anos, conservava a mesma doura no olhar. E este o meu favorito Christopher se aproximou e tocou-a no ombro, apontando para um quadro na parede. Analisou a pintura a leo sobre tela, retratando uma adorvel paisagem buclica. As iniciais do artista eram as mesmas que vira no painel do quarto de Harry: E.L. Na certa, a mesma pessoa havia bordado o painel para Belinda, concluiu. Quem E.L.? a sra. Lena. O nome completo Eulene, mas todos a conhecem pelo apelido. A mo de Dulce se fechou sobre o corao de ouro ao redor do pescoo. Uma estranha sensao a invadiu e afastou-se de Christopher para se sentar na poltrona ao lado da sra. Lena. Sua me gostava muito daquele quadro Comentou com naturalidade. Oh, mesmo? Sim. Ela era muito observadora! Uma sombra pareceu enevoar os olhos azuis e ela virou o rosto para Christopher. Alfonso, o que est fazendo aqui?

Sou Christopher, sra. Lena. Filho de Mildred Uckermann. Voc foi minha professora no ensino mdio e sempre me enchia de lio de casa quando me esquecia dos versos da Bblia Sorriu e tomou as mos dela. Eu achava que era seu aluno preferido. Ela o fitou com expresso confusa como se tentasse reconhec-lo. Naquele momento, Lucinda entrou na sala carregando uma bandeja com uma jarra de ch gelado e quatro copos. Christopher se levantou para ajud-la a servir e levou um copo para a velha senhora. Oh, eu o conheo! ela exclamou com um sorriso. Voc o marido de Belinda Carolina. Agora me lembro! E quem essa moa bonita? Inclinou o corpo na direo de Dulce e estudou-a demoradamente. Sou Dulce Paris. Voc solteira, querida? Porque, se for, conheo um rapaz perfeito para voc! Ela se concentrou em segurar seu copo enquanto agitava os cubos de gelo com a ponta dos dedos. Conheo Ed Farrel, sra. Lena. Seu filho parece ser um timo rapaz, mas eu no estou interessada em um relacionamento agora. Oh, no dele que estou falando! Meneou a cabea com veemncia Temos um excelente cavalheiro na cidade que perdeu a esposa h pouco tempo. Ele quer que todos acreditem que est muito bem sozinho, mas sabemos que no est, e provavelmente ele no faz sexo desde que ficou vivo. Christopher quase engasgou com o ch, evitando olhar para Dulce. Respirou fundo e apanhou um guardanapo. Lucinda, voc colocou muito acar no ch! Reclamou, tentando disfarar o constrangimento. No, querido. Coloquei a mesma quantidade de sempre! Voc no dessa regio A sra. Lena continuou, ignorando o efeito que seu comentrio provocara.

Feliz por ficar fora do centro das atenes, Christopher aproveitou a oportunidade para sair antes de maiores constrangimentos. Colocando o copo vazio na bandeja, despediu-se das mulheres e foi para o jardim. Por que todos insistiam em relembr-lo todo momento da solido que o atormentava? Enchendo-se de coragem, pegou a velha mquina de cortar grama e se ps a trabalhar. Inalou profundamente o cheiro agradvel da grama cortada e fez uma pausa, reconhecendo no ar a mudana de estao. Por muito tempo resistira a qualquer mudana, recusando-se a se separar de um passado com Belinda e da vida que haviam compartilhado juntos. Porm, naquele momento, pela primeira vez desde que perdera a esposa, a ideia de mudana no parecia to impossvel para seu corao. No tinha certeza do que estava diferente, mas j no era to doloroso admitir que Carol se mudaria para outra cidade em breve, Harry estava crescendo e j no era mais seu beb... E j no se sentia morrer a cada vez que pensava em passar mais um Natal sem Belinda. Era como se as mudanas seguissem um ritmo lento e gradual, levando-o de volta para o lugar onde tudo comeara. Empurrou com fora o cortador de grama, erguendo o rosto para receber a brisa fresca e dar as boas-vindas s mudanas, com um entusiasmo novo e repleto de novas esperanas.

Captulo XIV

Dulce estava na cama ouvindo o rudo incessante no andar debaixo. quela hora do dia, deveria estar na butique, e por isso Alfonso estava na casa trabalhando. Porm, acordara com febre e se levantara apenas para telefonar para Lucinda. O simples fato de se mexer havia esgotado suas energias. Tranqilizara Lucinda, assegurando-lhe que estava apenas muito cansada e estaria bem no dia seguinte. No entanto, no decorrer da manh, sentira-se pior. O barulho no piso trreo parecia reverberar em sua cabea. Com esforo, levantou-se e vestiu o robe. Apoiando-se nas paredes, abriu a porta e desceu a escada procura do torturante barulho. Encontrou Alfonso na sala de jantar, colocando o rodap de madeira. Ele levou um susto ao v-la e hesitou com o martelo suspenso no ar. Dulce! Sinto muito, achei que estava na butique. Vim no dia errado?

Ela meneou a cabea em negativa e sentiu que seu crebro chacoalhou com o movimento. No. Eu liguei para Lucinda e avisei que estou doente. Apoiou-se sobre o cavalete no meio da sala, receando no ter energia para se manter de p. Um rudo penetrante vindo do quintal ecoou em sua cabea e, a seguir, Christopher entrou na sala carregando um pedao de madeira. Soltou-a e correu na direo de Dulce a tempo de ampar-la antes que ela casse. Voc j se olhou no espelho hoje? Alfonso indagou, tomando-lhe o pulso. No... Christopher, leve-a para o quarto para que eu possa examin-la melhor. No preciso. Posso fazer isso sozinha. Depois de subir dois degraus, seus Joelhos no puderam mais sustent-la, e Christopher a segurou. Sem avisar, tomou-a nos braos e carregou-a para o piso superior para deit-la gentilmente na cama. O travesseiro estava mido pela transpirao causada pela febre e fez um gesto discreto para que o amigo observasse. Voc est ardendo em febre Alfonso disse depois de sentir a temperatura da testa Espere um minuto. Apanhou um pequeno espelho sobre o toucador e estendeu-o para ela. Olhe. Dulce conteve um gemido ao ver seu reflexo no espelho. No sabia se chorava ou se ria histericamente ao ver o rosto coberto por pequenos pontos vermelhos. Tem se sentido bem ultimamente? Na verdade, no... Mas hoje estou me sentindo pssima! Sinto lhe informar, mas acho que voc est com catapora. Quanto tempo faz que ficou com os filhos de Christopher? Ela fechou os olhos, usando toda concentrao que pde para se lembrar.

Foi h duas semanas. Humm.. Est explicado! Voc se contaminou ao cuidar de Sofia Dirigiuse a Christopher Vou apanhar minha valise no carro enquanto voc liga para Lucinda. Algum precisa vir aqui para cuidar dela. Acredite, catapora muito complicada na idade adulta. Alfonso, honestamente, posso cuidar de mim mesma. Ficarei bem. No necessrio mandar algum vir para c. Dulce, vou ser mais claro Alfonso posicionou o espelho para que ela visse seu reflexo Est vendo esses pontos em seu rosto? Eles vo se espalhar por todo o seu corpo, inclusive internamente. Voc vai sentir um desejo incontrolvel de se cocar e a febre vai faz-la se sentir ainda pior. preciso ter certeza de que haver algum para mant-la hidratada e bem alimentada, e observar se a febre no sobe muito. Dulce afundou a cabea no travesseiro e teve a sensao de que seu crebro se desmanchava. No quero que ningum tome conta de mim. Eu sempre... No quero ouvir mais nem uma palavra, mocinha Alfonso a interrompeu em tom autoritrio Precisa se acostumar, a ter algum tomando conta de voc. Em Walton, tomamos conta uns dos outros quando necessrio. Fique deitada e trate de se habituar aos nossos costumes. Assim que ele saiu, Christopher se sentou beira da cama e tomou-lhe as mos. Sinto muito, foi culpa minha. No devia t-la deixado se aproximar de Sofia. Est tudo bem Murmurou, sabendo que no estava sendo coerente. Christopher se inclinou e beijou-a de leve na testa. Vou ligar para Lucinda. No se preocupe, cuidaremos de voc. Ainda tentou protestar, mas estava to debilitada que mal conseguia falar. Com um gemido, ajeitou a cabea no travesseiro e aceitou seu destino. Sem que

pudesse controlar, seus olhos se fecharam e estava mergulhada em um sono quase profundo quando ouviu passos na escada. Acordou com um perfume adocicado nas narinas e uma mo suave em sua testa. Seu corpo inteiro parecia queimar em brasa e pressionou a testa contra a palma macia da mo, tentando aliviar a dor. A sensao de ter um milho de formigas caminhando por seu corpo fez com que abrisse os olhos. Levou a mo para se coar e se assustou ao ver que estavam protegidas por luvas. Algum apareceu em seu campo de viso, e ela estreitou os olhos para focalizar o rosto de Lucinda. Voc no pode se coar, querida. Sua pele linda e no queremos que fique cheia de cicatrizes. A sensao incmoda continuou a atorment-la, espalhando-se para o pescoo, abdmen e pernas. Por favor, preciso me coar! Vou preparar um banho quente com ervas medicinais que vo aliviar a coceira. Lucinda caminhou at a escrivaninha e voltou com uma plula nas mos Tome seu medicamento. Vai se sentir melhor. Dulce resistiu, rejeitando sua indesejada dependncia, mas Lucinda a forou a abrir a boca e colocou o comprimido sobre sua lngua, fazendo com que engolisse. Querida, cuidei de seis crianas e posso lhe garantir que perda de tempo tentar lutar comigo Avisou-a a caminho do banheiro. Enquanto estiver doente, sou mais forte que voc e ter de fazer o que eu digo. Dulce abriu a boca para protestar, mas uma emoo indescritvel a emudeceu. Relutou em gostar de ser cuidada... No entanto, precisou admitir que era a sensao mais reconfortante que j experimentara, apesar do desconforto proporcionado pela doena. O imenso alvio por no estar sozinha era um sentimento novo e surpreendente. Est pronta para o banho ou gostaria de comer alguma coisa primeiro? Lucinda voltou do banheiro e sentou-se beira da cama Eu trouxe canja de

galinha. No h nada melhor quando estamos doentes! E est to deliciosa que prometo que no vou precisar obrig-la a comer. Dulce forou um sorriso. Posso tomar o banho primeiro? Certo. Acho que ser melhor. Enquanto voc fica na banheira, vou trocar a roupa de cama e aquecer a canja. Concordou e se ergueu com dificuldade. Pela primeira vez em sua vida, sentiu que o abismo de solido no qual mergulhara no parecia to profundo. Depois do banho de imerso e de um imenso prato de canja, adormeceu novamente. Quando acordou, ficou surpresa por encontrar Sofia em uma cadeira ao lado da cama, fazendo o dever escolar. Como est se sentindo agora? Indagou com ar de preocupao. Pssima! Tenho de medir sua temperatura Fechou o caderno e se ps de p. Por que est aqui? A voz de Dulce mais parecia um gemido, e Sarah Frances encheu um copo com gua fresca e estendeu-o para ela antes de colocar o termmetro sob a lngua. Seria o turno de tia Anah, mas tio Alfonso achou que no seria uma boa ideia por causa da gravidez. Ento, ofereci-me para vir Abaixou os olhos, corando at a raiz dos cabelos. Obrigada, querida Dulce murmurou com cuidado para no derrubar o termmetro. Bem, achei que seria justo... Afinal, fui eu quem passou catapora para voc e estava me sentindo culpada. No culpa sua. Eu pensei que j tinha tido essa doena quando criana. Mesmo assim, sinto-me culpada. E pare de falar, seno o termmetro vai cair! Sofia caminhou para a escrivaninha, de onde pegou um pacote. Tia Anah pediu que lhe entregasse. uma camisola Retirou o termmetro e meneou a cabea, satisfeita ao ver a temperatura normal Tia Lu

contou que voc s tem uma e elas acharam que precisa vestir alguma coisa decente para receber as visitas. Visitas? Ecoou, sorrindo diante da inocente sinceridade do que ela dissera. Naquele momento, ouviram o rangido da porta da frente ao se abrir. Ambas olharam com expectativa para a porta antes que dois rostos sorridentes das gmeas Sedgewick aparecessem. Podemos entrar? Dulce estreitou os olhos, julgando que a febre estivesse fazendo com que visse imagens duplas. Claro Respondeu convicta de que qualquer coisa que dissesse no faria diferena. As gmeas, vestidas com calas azul-turquesa e chapus da mesma cor, entraram no quarto, e Dulce notou que tambm usavam bolsas idnticas. Viemos ocupar o posto de Sofia e tambm para perguntar de que cor quer seu xale de l. Xale de l? Claro querida responderam em coro, sentando-se nos ps da cama No h nada melhor para aquecer do que um bom xale de l. Qual sua cor favorita? Antes que pudesse responder, Sofia beijou-a de leve no rosto, pronta para ir embora. No se esqueam de que ela precisa tomar o antitrmico daqui a uma hora. E ela ainda no jantou. Trouxemos nosso creme de legumes especial, aquele que ganhou o concurso trs anos atrs. timo. Tia Anah disse para cham-la se precisarem de alguma coisa. E deixei a camisola limpa no armrio Observou com expresso severa quando Dulce levantou a mo para coar o pescoo E no se esqueam de verificar as luvas. Ela costuma retir-las enquanto est dormindo.

As gmeas concordaram com solenidade e colocaram uma cadeira de cada lado da cama para se acomodarem. Sofia deteve-se na soleira da porta antes de sair. Voc se sentir pssima nos primeiros cinco dias, mas depois ficar melhor. Eu tomei os banhos de ervas da tia Lu pelo menos duas vezes por dia e me ajudaram muito. Obrigada, Sofia. Gostei muito por ter vindo aqui. No foi nada. Assim que a porta se fechou, as gmeas se debruaram sobre ela ao mesmo tempo. Voc precisa ir ao banheiro, querida? No, obrigada. Mas gostaria que me ajudassem a retirar essas coisas! Ergueu as mos, mostrando as luvas Esto me deixando louca! As duas a fitaram com ar de reprovao. No possvel, meu bem. No queremos que fique com marcas na pele. Selma vai preparar seu banho enquanto eu a distraio. Dulce forou um sorriso quando ela comeou a cantar em um falsete que seria capaz de estilhaar uma taa de cristal, enquanto a irm seguia para o banheiro. Afundou a cabea no travesseiro enquanto tentava se coar discretamente na regio do ventre. Pare de coar, querida. Depois de atingir um tom altssimo, Thelma interrompeu a melodia subitamente No se esquea, para seu prprio bem. Dulce suspirou resignada, e estendeu os braos ao longo do corpo, enquanto sua acompanhante recomeava a cantar. Os dois dias seguintes se passaram como se Dulce estivesse mergulhada em uma bruma, acordando e despertando sem ter noo da noite ou do dia. Angelique Boyer levara uma torta de pra e a guardara na geladeira para quando estivesse se sentindo melhor. A sra. Crandall a presenteara com uma televiso porttil, um videoAnnieete e alguns de seus filmes favoritos. Embora

nunca houvesse ouvido falar da maioria deles, tornou-se f de Humphrey Bogart e Clark Gable. O xale azul-turquesa que as gmeas tricotaram em conjunto ficava sempre mo para quando sentisse arrepios de frio causados pela febre. Algumas simpticas e atenciosas senhoras de Walton foram visit-la diversas vezes. Dulce sentia uma emoo nova e desconhecida por ser tratada com tanta ateno e cuidado. Embora mal conseguisse manter os olhos abertos, apreciava cada visita e se esforava para receb-las da melhor forma que podia. Porm, a visita de que mais gostava era a da sra. Lena. Ed costumava lev-la e saa depois de acomod-la na cadeira ao lado da cama. Lembro-me de quando sua me teve catapora Ela dissera certa tarde, depois de fit-la com ar preocupado Meu Ed no sabe de nada. Ele estava morando com a me naquela ocasio. A seguir, os olhos azuis se enevoaram enquanto pareciam folhear pginas de livros antigos em sua memria. Trouxe algo para voc Dissera de sbito. Vasculhando a imensa bolsa, apanhara dois livros. O primeiro, com um homem seminu e uma mulher a cavalo na capa, intitulava-se Uma Paixo em Viena. O segundo era uma cpia antiga do romance Uma Mulher Apaixonada. Voc pode ficar com este. Espero que goste dele da mesma forma como sua me gostava. Ela o leu trs vezes seguidas. mesmo? Comentara com polidez, como sempre fazia diante das observaes da sra. Lena. Ed, que acabara de entrar no quarto, franzira o cenho com descrdito ao ouvir o comentrio da me. Mame, voc tomou seu medicamento hoje de manh? Oh, l vem voc com essa ladainha de medicamentos! Reclamara ela, tomando o brao do filho Claro que tomei! No sei por que vive me perguntando a mesma coisa!

Dulce rira ao v-los sair e voltara a dormir logo em seguida, seus sonhos repletos de pginas amareladas de romances antigos. Christopher fechou a porta do quarto com cuidado. Dulce adormecera abraada ao travesseiro, e ele se moveu em silncio para acomodar-se na cadeira ao lado da cama. Apanhou a valise e retirou as avaliaes de seus alunos que precisava corrigir. Assim que comeou a analisar a primeira, percebeu que seria incapaz de se concentrar. Olhou para a mulher adormecida sobre a cama, os cabelos longos espalhando-se pelo travesseiro, cobrindo parcialmente o rosto. Os braos encolhidos, cobertos por pequenos pontos vermelhos, e as mos envoltas pela luva, deixavam a impresso de que estava se preparando para uma luta mesmo no sono. Seu olhar deslizou pelas curvas generosas moldadas pelo cobertor e mais uma vez teve certeza de sua vulnerabilidade diante daquela mulher. Ela se mexeu, e s ento pde perceber que estava abraada ao ursinho de pelcia que Amanda lhe enviara. O movimento fez com que casse e se levantou para apanh-lo quando notou os dois livros no cho. Apanhou um deles e se ps a folhe-lo. Aprendendo alguma coisa nova? Sobressaltado, fechou o livro e sentiu o rosto corar. Bom dia, Bela Adormecida. Ela passou a mo pelo rosto e arrumou os cabelos por detrs da orelha. No sei se um elogio ou se voc est precisando de culos. Acredite na primeira hiptese Ele disse com um sorriso Voc parece melhor. Sim, graas aos cuidados de todos e dos banhos de ervas de Lucinda. Creio que seria mais fcil ficar mergulhada na banheira at estar curada Tentou sorrir Na verdade, tenho vontade de beber um copo da gua do banho para atingir todos os lugares que no posso coar. Christopher olhou ao redor, tentando no pensar no que Alfonso lhe dissera sobre a gravidade do estado clnico de Dulce.

Posso fazer alguma coisa por voc? Quer comer algo, tomar gua, ver um filme? Gostaria que apanhasse minha cmera. Quero tirar uma fotografia de todos que se sentarem nessa cadeira. Creio que farei uma bela coleo. Claro. s me dizer onde est. Na ltima prateleira do armrio. Antes de se levantar, retirou uma pilha de revistas da valise. Eu trouxe alguns exemplares da revista Lifetime. Carol disse que sua favorita. Dei algumas entradas para o jogo de beisebol para que a sra. Harmon deixasse retir-las da biblioteca. Oh, obrigada! Apanhou as revistas com um sorriso satisfeito. Espero que ela no conte a todo mundo que voc a chantageou... Ela jurou manter segredo! Deu uma piscadela maliciosa, fazendo-a rir. Christopher caminhou at o armrio e, quando puxou a cmera da prateleira, sua mo esbarrou acidentalmente em uma caixa, derrubando-a e espalhando seu contedo no cho. Sentiu o sangue congelar nas veias ao ver inmeras notas de cem e quinhentos dlares. Mesmo sem cont-las, percebeu que havia uma pequena fortuna. Encontrou a cmera? Sim, j estou indo. Recolocou o contedo dentro da caixa e guardou-a na prateleira. Embora estivesse muito intrigado, julgou que seria melhor falar sobre aquele assunto mais tarde, quando Dulce estivesse se sentindo melhor. Alm disso, no sabia explicar a razo, mas confiava naquela mulher. Colocou a cmera ao alcance dela e se sentou. Gostaria de jogar baralho? Indagou, tentando esquecer o que acabara de ver. Acho que no tenho foras para segurar as cartas. Que tal se voc lesse em voz alta os livros que a sra. Lena trouxe?

No... Tem certeza de que no quer comer nada? Ela pegou a cmera para focaliz-lo e tirar uma fotografia. No, obrigada. Quero apenas um pouco de companhia. Christopher a fitou profundamente enquanto refletia. Certo quem voc e o que fez com a Dulce Paris real? O qu? balbuciou ela, sentindo o sangue congelar nas veias. A Dulce que conheo nunca admitiria a necessidade de companhia. Talvez eu tenha mudado Respondeu, tentando disfarar o alvio. Ele franziu o cenho, imaginando o que teria acontecido para que ela admitisse aquilo. Ento, sobre o que gostaria de falar? No sei. Que tal se falssemos sobre Carol? Voc j decidiu qual ser a melhor punio para ela? Sim. Vai passar os prximos sbados pintando a cerca ao redor da esttua que ela enfeitou. Voc foi muito rgido, no acha? Ela tem sorte por no envi-la a um colgio interno na Sibria. Carol apenas uma garota assustada Comentou, contendo o riso diante do comentrio. O que quer dizer? O que poderia assust-la? Dulce refletiu alguns segundos, relutante em compartilhar as confidencias. Bem, creio que tem medo de sua prpria mortalidade. E de deix-lo. Ela quer ir para a universidade, mas est preocupada por deix-lo sozinho. No estou sozinho. mesmo? Dulce ajeitou a cabea sobre os travesseiros Podemos nos sentir solitrios mesmo tendo uma multido ao nosso redor. Voc sabe como isso, no ? Sim, eu sei.

Christopher viu uma sombra de tristeza enevoar os belos olhos e se arrependeu assim que terminou de falar. Sinto muito. Eu no quis dizer... Voc quis, e verdade. Eu sei o que significa no ter ningum. Mas gostaria que no fosse to rgido com Carol. Deixe que ela abra as asas e se lance, sabendo que tem uma casa para voltar. Essa a grande diferena. Ele refletiu profundamente sobre o que ouvira e meneou a cabea, com expresso grave. Receio que no esteja sendo um bom pai para meus filhos... Oh, nunca diga tal coisa! Voc um pai admirvel. Belinda deve ter sido uma me maravilhosa Hesitou antes de prosseguir Sabe, fui casa de Darlene na semana passada e peguei o lbum de Carol. Belinda fez um trabalho maravilhoso. Christopher esperou pelo aperto no peito sempre que o nome da esposa era mencionado e ficou surpreso por sentir nada alm de uma dor fugaz. Ainda no o vi. Gostaria de v-lo agora? Est escondido sob a cama, para que Carol no o veja. No quero estragar a surpresa. No, vou esperar at que esteja pronto. Um sorriso suave brilhou nos lbios macios e, apesar do rosto coberto por pontos vermelhos, Christopher concluiu que continuava linda. Voc est parecendo uma adolescente com o rosto coberto de acne. Creio que ainda seja uma adolescente em vrios aspectos Abaixou os olhos, constrangida, e se apressou em mudar de assunto Notei que no h fotografia do seu casamento. Se puder me dar alguma, ficarei feliz em coloc-la. Uma velha lembrana o atingiu com a fora de um furaco, mas no com a dor que esperava. Em vez disso, teve a sensao de que a dor estava adormecida, envolta em um casulo. No h fotos. Belinda e eu nos casamos no civil e desejvamos fazer uma grande festa de casamento mais tarde, com a famlia toda. Mas ficou grvida logo que nos casamos, e depois vieram os outros filhos...

No creio que ela tenha se importado. curioso, mas trabalhar no lbum e ver as fotografias que escolheu para mostrar a histria da famlia fez com que eu a conhecesse. Christopher sentiu a garganta se apertar e se ps a guardar as avaliaes dos alunos at se sentir em condies de falar novamente. Ela era uma mulher especial. Sei disso. Posso dizer pelo tempo que convivi com voc e com as crianas. Quanto tempo acha que vai levar para terminar o lbum? Mudou de assunto, guardando para si inmeras perguntas que gostaria de fazer. No sei. Gostaria de tirar mais fotografias da famlia, dos amigos, da casa, da escola... De lugares e pessoas, para que ela possa se lembrar mais tarde A voz soou cheia de certeza, como se ela soubesse a verdade das palavras por experincia prpria. Voc acha que estar aqui no Natal? Ainda no pensei nisso. No tenho motivos para ficar depois que o lbum estiver pronto. Por qu? Creio que ser melhor ir embora antes das eleies. Derrick... Calou-se a tempo, antes de revelar que fora ameaada. Bem, digamos que ele far uma oposio dura e melhor que eu no esteja por aqui para no prejudicar sua candidatura. Ele a est constrangendo? Voc o conhece Respondeu de forma vaga Ele quer vencer as eleies e far tudo que puder para isso. Por favor, no deixe de me avisar se ele fizer alguma coisa que a incomode. Dulce ficou em silncio, olhando para o teto, mergulhada em seus pensamentos. Quando sero as eleies? Perguntou de sbito. Em janeiro.

Posso ficar at l, se voc quiser. Sim, eu quero. Um silncio tenso pairou no ar. De repente, todas as palavras foram esquecidas. Dulce se ps a apertar as mos, aflita por encontrar alguma coisa para dizer. Quer que eu retire suas luvas? Oh, sim! Quase gritou entusiasmada Thelma e Selma no me deixavam retir-la nem por um minuto! Vou aquecer a sopa que Lucinda mandou e tomar um prato com voc Avisou, guardando as luvas no criado-mudo. Ser timo Acompanhou-o com o olhar at a porta e chamou-o antes que sasse Obrigada. As palavras soaram estranhas, como se seus lbios estivessem pouco habituados a pronunci-las. No h de qu. E tente no se coar, ou terei de recolocar as luvas. Sim, senhor! E bateu continncia, fazendo-o rir Vou ler um pouco enquanto espero. Christopher se deteve com a mo na maaneta e voltou-se para ela. No to ruim assim depender de outra pessoa, no ? Confesso que estou at gostando de estar com catapora! Dulce riu e apanhou o livro do cho Acho at que... Oh! O que isso? Christopher se aproximou, notando que ela segurava uma moeda reluzente nas mos. Estava dentro do livro Disse surpresa. No fui eu quem a colocou l. uma moeda da sorte? No Fechou a mo e colocou-a sobre o corao uma moeda do cu. Christopher no registrou o que ela dissera. Estava fascinado com o brilho de esperana que iluminou os olhos castanho-dourados e teve de conter o mpeto de beij-la. Um desejo urgente de faz-la feliz o atingiu de sbito, e desejou ter o poder de desvendar todos os segredos daquela mulher.

O que voc gostaria de ter mais do que tudo? Perguntou de chofre, sem conter o mpeto de tentar desvend-la. Ela fechou os olhos e respondeu sem hesitar: Gostaria de aprender a nadar. Fico imaginando como foram os veres com voc e seus filhos e queria saber o que perdi. Christopher fitou-a em silncio por alguns momentos e ento sorriu, como se houvesse acabado de ter uma idia brilhante. Vou ver o que posso fazer Anunciou antes de sair para a cozinha.

Captulo XV

Dulce foi para a varanda levando consigo seu xale de l e suas pantufas de feltro, cortesia de Sugar Newcomb. Ainda ressentida pela recluso, reclamara que estava a ponto de enlouquecer por ficar trancada no quarto e Lucinda havia permitido que tivesse mais liberdade com uma condio: no poderia sair com sandlias. Ento, Sugar tivera a idia de lhe dar o presente para que ficasse com os ps aquecidos. Quando se sentou na cadeira de balano e enrolou o xale ao redor das pernas, sentiu-se voltar vida. Ergueu o rosto para receber a brisa da tarde, apreciando o calor do xale e at mesmo das ridculas pantufas. Ficou l por duas

horas, at interromper a leitura dos romances da sra. Lena para apenas observar o tempo passar. Fechou os olhos por um momento e respirou fundo, notando que a brisa fresca indicava a mudana da estao. Ela prpria havia mudado, refletiu, e o simples fato de se permitir ficar em Walton era a maior prova disso. Abriu os olhos com a desconcertante sensao de que sua vida sara do eixo. No planejara se envolver emocionalmente com Lucinda, Christopher, Carol, as crianas... Porm, era tarde demais. Eles eram a razo para ficar... E, ao mesmo tempo, a razo para partir. Forando seus olhos a focalizar as letras, tentou retomar a leitura. Porm, no teve tempo de ler duas linhas. Carol abriu o porto e entrou carregando um grande envelope. O que h de novo? Dulce perguntou, notando sua excitao. Acabei de falar com papai sobre o concurso da revista Lifetime. Oh, que bom! E o que ele disse? Bem, a princpio, relutou um pouco em permitir que eu participasse... Mas quando contei que voc disse que tenho talento, decidiu deixar. Isso timo, Carol! E aproveitei o momento de coragem para falar sobre a exposio em Atlanta. Eu disse que muito importante para minha carreira como fotgrafa e ele concordou que eu v com vocs, em vez de ir com a excurso da escola. Dulce ouviu sem dizer nada. A idia de ir quela exposio ainda a deixava em pnico. No havia razo lgica para ter medo, tentava se convencer. Seria quase impossvel que Michael fosse procur-la em Atlanta. No entanto, seu sexto sentido lhe dizia para no ir. Lembrou-se da valiosa coleo de Gertrude Hardt que tivera nas mos, sem imaginar naquela ocasio que um dia as encontraria em uma exposio pblica... Quando ser a exposio? Em novembro, logo depois do dia de Ao de Graas. a primeira exibio das fotografias de Gertrude em doze anos e nada vai me impedir de v-la.

E o que isso? Apontou para o envelope no colo de Carol. a fotografia que vou enviar para o concurso. Queria que voc a visse antes de envi-la. Tentei usar as tcnicas que aprendi com voc para ressaltar a imagem. No sei se ficou bom. Dulce apanhou o envelope, notando o brilho de esperana na voz de Carol. Ao abri-lo, sorriu ao ver que a bela imagem de Anah e Sofia havia se evidenciado com os efeitos especiais que usara. Uma ponta de culpa apertou-lhe a garganta ao se lembrar da fotografia que destrura. Seu nico consolo foi pensar que ambas estavam no mesmo nvel de qualidade e Carol teria as mesmas chances de vencer, convenceu-se. Est perfeita! Acho que voc vai ganhar o concurso. Ouviu-a soltar a respirao com alvio. Graas a Deus! Estava com medo de que voc no gostasse. No teria como no gostar. Est maravilhosa. E deve acreditar em mim, porque sou imparcial. Sim, eu acredito. Vou coloc-la no correio ainda hoje. Obrigada. Tomou as mos de Dulce e apertou-as Obrigada por tudo, especialmente pelo que fez por mim naquela noite em que fui para Atlanta e bebi um pouco... A melhor forma de gratido ser nunca mais colocar uma gota de bebida alcolica na boca Tentou parecer brava para disfarar a emoo. Eu prometo! Carol ergueu a mo direita com ar solene e ambas comearam a rir. Enquanto guardava a fotografia no envelope, comentou com naturalidade: Acho que perdi uma pose no final do filme. A mo de Dulce congelou no brao da cadeira. Eu a inutilizei. Seu dedo bloqueou a imagem e tive de jog-la fora. Que pena! Era a fotografia de voc e papai se beijando. Dulce sentiu o rosto queimar e abaixou os olhos. Ah, quase ia me esquecendo! Carol retirou um envelope menor da bolsa Revelei o filme de sua cmera. Ficou muito bom!

Dulce reconheceu as fotografias que havia tirado na ltima semana, enquanto se recuperava. As irms Sedgewick erguendo o xale de tric para a cmera, Carol pintando as unhas do p, Lucinda levando uma colher de canja em direo cmera, Sofia sorrindo timidamente... E Christopher, apanhado de surpresa em um momento inesperado. Quando olhou mais de perto, notou a presena da mesma bruma que aparecera nas fotografias que havia tirado no cemitrio. Era como se houvesse um vu-fino e transparente entre a lente e o objeto. Reviu todas as fotografias, tentando entender por que aquele efeito aparecia apenas em algumas poses. Depois de muito refletir, entendeu a razo. O olho por detrs da cmera havia capturado o raro momento em que objeto e fotgrafo inteiravam-se plenamente, como que fundidos em um s. A cmera parecia captar o ritmo da pulsao do objeto. Esto realmente boas Disse por fim. Voc no acha que eu poderia usar uma delas no concurso? No! No seria honesto E mais uma vez seu corao se apertou pela culpa ao se lembrar do negativo perfeito que jogara fora A fotografia que voc vai enviar melhor do que qualquer uma dessas. Alm disso, se o jri descobrir alguma irregularidade, o vencedor ser desclassificado e o prmio passar para o segundo colocado. Est bem Envergonhada, abaixou os olhos que tudo que voc faz fica perfeito! No verdade, querida Dulce apertou os lbios, mortificada pela culpa Um dia, voc saber que estou longe da perfeio. Bem, tenho de continuar a pintar a cerca na praa, ou meu pai vai me obrigar a pintar a cidade inteira! Dessa vez ele exagerou no castigo! Se voc no recebesse um castigo, no perceberia a gravidade do que fez. Voc sempre fica do lado dele!

Dulce riu ao v-la fazer um muxoxo que a fez parecer uma criana emburrada. que somos adultos e nos preocupamos com voc Comentou com ternura. Acho que no por isso! Fitou-a com um brilho malicioso no olhar Eu vejo a forma como papai olha para voc. Ergueu-se e apertou o envelope de encontro ao peito. At mais tarde, Dulce. Quando se viu sozinha, tentou no pensar no sentido das palavras de Carol e concentrou-se na folhagem das rvores, notando que o verde vibrante estava se transformado em vermelho e alaranjado. As folhas secas cadas ao cho a fizeram perceber que, pela primeira vez na vida, permanecera em um mesmo lugar tempo bastante para notar a mudana da estao. Seu pensamento voltou-se para Christopher e apanhou a fotografia dele mais uma vez, sentindo o sangue correr mais rpido em suas veias. Acariciando a imagem com a ponta dos dedos, desejou de todo corao que Carol estivesse enganada. Simplesmente no podia se apaixonar por aquele homem! Christopher entrou na barbearia carregando Harry pela mo. Bom dia, mocinho! Bill Crandall saudou-o Veio cortar os cabelos ou fazer a barba? Vou cortar os cabelos e fazer a barba O pequeno empinou o queixo com orgulho. Oh, muito bem... O barbeiro se inclinou respeitosamente e pegou-o no colo. Colocou-o na cadeira e ofereceu-lhe um pirulito. Depois de vesti-lo com o avental, espalhou o creme de barbear no queixo de Harry e retirou-o com uma navalha sem lmina.

Com um sorriso, Christopher observava o ritual que Bill Crandall executava uma vez por ms, quando levava o filho para cortar os cabelos. Ele devia estar perto dos setenta anos, e suas mos ainda eram firmes e geis. Sweet pea me disse que a srta. Paris j se restabeleceu. verdade. Ela est completamente recuperada. No importava quantas vezes ouvisse o apelido da sra. Crandall ser pronunciado por seus contemporneos, Christopher nunca conseguiria concili-lo imagem de sua professora. Cruzou as pernas e se recostou na cadeira. Sweet pea ficou encantada com a fotografia dela. A srta. Paris fez uma cpia e lhe deu de presente. Colocamos em um porta-retratos sobre a lareira Segurou a tesoura suspensa no ar e olhou para Christopher por sobre os culos No que Sweet pea no seja naturalmente bonita, claro, mas aquela garota tem jeito com a cmera! verdade, ela excelente fotgrafa Entre outras qualidades, Christopher pensou. Ela deveria abrir um estdio fotogrfico na cidade. Quando algum precisa tirar fotografia, tem de ir at Mapleton. Creio que ela no planeja ficar aqui por muito tempo uma pena. Sweet pea gosta dela como se fosse sua filha, embora a srta. Paris no demonstre precisar de me. Os pequenos sinos pendurados porta balanaram, e Christopher olhou de soslaio para Derrick James, que acabara de entrar na barbearia com a testa coberta de gotculas de suor, apesar da temperatura amena. Ol, Bill. Prefeito Uckermann... Inclinou levemente a cabea Preciso fazer a barba e cortar os cabelos. Voc tem horrio para mim? Sim. Acomode-se. Vou atend-lo assim que acabar o trabalho neste cliente importante. Harry ergueu os olhos incrivelmente azuis para ele e sorriu.

um prazer rev-lo, prefeito Derrick se acomodou na cadeira ao lado de Christopher e apanhou o ltimo nmero do jornal Sentinela de Walton Acabei de ver Carol na praa, pintando o cercado da esttua. No parecia muito feliz. No h motivo para que fique feliz. Ela est sendo punida. Como um homem que mal pode controlar a prpria filha planeja administrar uma cidade? Provocou, simulando interesse em uma manchete do jornal V se acostumando, meu caro. Este ser o novo slogan da minha campanha. Christopher apertou os braos da cadeira, contendo a raiva. Obrigado, Derrick. Vou me lembrar disso. Virando a pgina do jornal, manteve o tom de voz baixo para que apenas ele pudesse ouvir: Fiquei sabendo que andou investigando a meu respeito... Christopher o fitou com a mesma expresso de neutralidade no rosto. Se voc no tem nada a esconder, no h motivo para se preocupar... A menos que esteja escondendo algo que os eleitores de Walton no possam saber! O que quer dizer? Sei que tem muitas dvidas, Derrick, e sei tambm que possui muitos acres de mata virgem na divisa do municpio, que devem valer uma fortuna. E isso me faz pensar... Franziu o cenho, com falso ar de surpresa Por que se interessou subitamente por poltica, a ponto de se candidatar Prefeitura? Ora, natural que me interesse pela cidade onde nasci! No creio... Christopher inclinou o corpo para frente Se for eleito, voc poder revogar a lei contra o desmatamento. Claro, precisar convencer a Cmara dos Vereadores e a opinio pblica. Sentiu a raiva crescer em seu peito e apertou as mos. A populao no vai permitir, Derrick. Tudo tem um preo... At mesmo voc, caro prefeito. No entanto, posso abandonar minha campanha se voc concordar com alguns detalhes... Jamais! Isso suborno! Derrick respondeu com uma gargalhada.

E avise sua namorada que estou de olho nela Levantou-se e apontou um dedo ameaador para Christopher Trate de no se meter em meus negcios, ou algumas histrias sobre o passado sombrio da srta. Paris sero divulgadas para que todos fiquem sabendo. Derrick caminhou para a cadeira enquanto Bill desabotoava o avental de Harry e o colocava no cho. Vamos comprar sorvete, papai? Vamos. Christopher pegou na mo do filho e fez meno de sair. Espere! Derrick chamou, retirando um pirulito do bolso do palet e oferecendo-o para Harry. No, obrigado. No aceitamos doces de estranhos Resmungou, arrastando o filho para fora. Curioso... E voc deixa uma estranha tomar conta de seus filhos! Que tipo de pai faz isso? Derrick riu com ironia. Creio que est investigando a pessoa errada, prefeito. Venha, Harry. Apressou-se em sair, mas ainda pde ouvi-lo ameaar: Se continuar me investigando, vou investig-la tambm. E juro que voc no vai gostar do que vou descobrir! Dulce apanhou a mochila e retirou uma pasta guardada em seu interior. Ao abri-la, soltou um gemido de desagrado, observando que a borda de sua fotografia favorita estava amassada. Tentava guard-la com o maior cuidado possvel, carregando-a consigo em sua rota de fuga para se livrar de Michael. Porm, depois de ser jogada em bagageiros de nibus e de percorrer milhares de quilmetros, seria quase impossvel que permanecesse intacta. Olhou ao redor tentando encontrar algo pesado para colocar sobre a fotografia e alisar o vinco antes que ficasse danificada. Encontrou o lbum de Carol sobre a escrivaninha e encaixou o retrato sob as folhas centrais, satisfeita por resolver o problema.

Antes de guard-lo, no resistiu ao impulso de abri-lo na pgina em que estivera trabalhando naquela manh. As fotografias registravam uma viagem da famlia para a praia. Carol aparentava estar com cerca de seis anos e sorria para a cmera ao lado de Sofia e Diego. Belinda, grvida de Knoxie, usava um traje de banho que ressaltava o ventre redondo. Ela ajudava os filhos a construir um castelo de areia e ostentava um sorriso radiante no rosto. Dulce sorriu diante da cena e, ao observ-la com mais ateno, notou que Carol segurava as mos da me em um gesto possessivo. Talvez fosse por ser a filha mais velha e considerar a companhia dos irmos inoportuna, Dulce refletiu. Ou ento, talvez j pressentisse que a presena da me em sua vida fosse apenas temporria... Um rudo no andar de baixo tirou-a de seus devaneios. Fechando o lbum, saiu do quarto e desceu escada para deparar com Christopher parado porta. Ele carregava uma sacola com o emblema da butique de Lucinda. Se voc veio at aqui para zombar das marcas em meu rosto, chegou tarde demais Tentou brincar, ignorando as batidas descompassadas do corao pelo simples fato de v-lo. J me livrei de quase todas, e Lucinda me deu um creme hidratante para ajudar a eliminar as que restaram. Que pena! Christopher meneou a cabea, fingindo estar desolado Bem, mas j que estou aqui, terei de encontrar algo para fazer. Tentando aparentar calma, Dulce fez um gesto para que entrasse e apontou para a sacola em suas mos. Por favor, diga que so chinelos! No aguento mais andar pela casa com essas pantufas! E indicou os enormes pompons de feltro que cobriam seus ps. Ah, no... Mas vou me lembrar disso na prxima vez que vier aqui Estendeu a sacola para ela com um sorriso que a fez enterneceu So roupas de banho. E, antes que voc reclame, devo adiantar que no foi idia minha. Lucinda! Exclamou com um sorriso, apanhando a sacola Mas estamos no outono! Por que resolveu me dar roupas de banho agora?

Porque eu comentei sobre as aulas de natao. Aulas de natao? Franziu a testa, levando alguns segundos para se lembrar da conversa que tivera com Christopher dias antes. Oh, no! Esquea! Por qu? Voc disse que... Sim, lembro-me do que disse Foi para a cozinha, e Christopher a seguiu. Em primeiro lugar, tenho medo da gua. Alm disso, est muito frio. Quanto ao primeiro obstculo, no se esquea de que estarei do seu lado. Christopher apoiou-se na pia e cruzou os braos sobre o peito E no vamos mergulhar na gua gelada. As primeiras aulas sero na banheira. O qu? Dulce segurou o copo de gua que levava boca em pleno ar Voc deve estar brincando! Claro, sei que no se pode nadar em uma banheira, mas possvel aprender vrias tcnicas, como prender a respirao sob a gua e flutuar. Christopher se calou, rezando para que ela no ouvisse as batidas desenfreadas de seu corao. Imagin-la vestida com um biquni, mergulhada em uma banheira, era o bastante para fazer com que seus hormnios entrassem em ebulio. No vejo alternativa para comearmos as primeiras lies Prosseguiu ele, ignorando a expresso de desagrado no belo rosto Voc no disse que queria aprender a nadar para saber como eram os veres de meus filhos? Algumas aulas de natao no sero capazes de resgatar todos os veres que perdi. Tem razo Ele murmurou, aproximando-se um passo. Mas j um comeo... Dulce o fitou, e uma voz em sua conscincia alertou-a para o perigo. A verdade era que gostaria de compartilhar cada momento da vida daquele homem, mesmo que fosse apenas por um breve instante. Est bem, vou me trocar Disse em um mpeto, apanhando a sacola das mos dele. E voc? No me diga que pretende dar aula de natao vestindo cala jeans...

Estou com meu calo de banho Christopher anunciou, abrindo o zper da cala para despi-la J fui escoteiro e aprendi a estar sempre preparado. Dulce prendeu a respirao ao ver as pernas musculosas e saiu da cozinha antes que perdesse o autocontrole e se atirasse nos braos dele. Subiu correndo a escada e se trancou no quarto, arrependida por ter concordado com aquela ideia absurda. Se a simples viso do corpo atltico havia despertado seu desejo, como sobreviveria tortura de estar com ele, praticamente nua, dentro de uma banheira? Ao desembrulhar o minsculo biquni azul que Lucinda lhe enviara, descobriu que "praticamente nua" no estava longe de definir como ficaria dentro dele... As duas peas eram to pequenas que cabiam na palma de sua mo! Apavorada, levou a mo maaneta para comunicar que havia mudado de idia quando ouviu a voz mscula ecoar do outro lado: Vou encher a banheira. No demore! Sem escolha, ela se vestiu e enrolou uma toalha ao redor do busto em uma tentativa desesperada de se proteger. Encontrou Christopher sentado na borda da banheira, testando a temperatura da gua e agradeceu-o secretamente por no se voltar quando parou ao lado dele. A temperatura est tima! Ele se ergueu, evitando encar-la Est pronta para comear? Dulce receou que suas pernas no lhe obedecessem ao perceber que ele havia despido a camiseta. O nico movimento que conseguiu realizar foi apertar ainda mais a toalha ao redor do busto. Se voc no entrar, serei obrigado a peg-la no colo e coloc-la na gua com a tolha, e voc no ter nada seco para se enrolar quando sair Ele mergulhou, fazendo com que a gua transbordasse da imensa banheira. O tom de ameaa quase paternal teve um efeito hipntico sobre ela. Dulce fechou os olhos e deixou que a toalha deslizasse para os ps. Ao abri-los, viu Christopher imerso e evitou fit-lo para no ficar ainda mais constrangida.

Com um gesto rpido, sentou-se na borda e mergulhou, sentindo a deliciosa sensao de calor envolver seu corpo. Fazendo um esforo sobre-humano, tentou se concentrar no agradvel efeito, recusando-se a admitir que seu maior desejo era tocar o peito largo e sentir a maciez da pele bronzeada. Bem, vamos comear Anunciou ele, com ares de professor Deite-se e tente flutuar. No tenha medo, vou segur-la se voc no conseguir. Ela obedeceu sem retrucar, receando qualquer esforo que pudesse desviar sua concentrao. Isso mesmo! Estimulou ele, colocando a mo sob a nuca de Dulce Mergulhe a cabea at sentir que a gua atingiu seu ouvido. E no se esquea de respirar. Com um movimento rpido, encontrou os tornozelos delicados e suspendeuos. O que est fazendo? Amedrontada, Dulce comeou a se debater, espalhando gua pelo cho do banheiro. Calma, apenas relaxe e deixe que seu corpo flutue A voz calma e controlada a tranquilizou. Dulce voltou a mergulhar a cabea e permitiu que ele suspendesse as pernas dela at a superfcie. No vou conseguir! Exclamou, sobressaltando-se ao sentir que ele a havia soltado. Relaxe, Dulce. Enquanto eu estiver aqui, voc no precisar se preocupar com nada. Ele estava l, e era tudo que precisava saber! A noo de que havia algum para proteg-la aliviou a rigidez de seus msculos. Fechou os olhos e encheu os pulmes de ar enquanto sentia seu corpo tornar-se leve e relaxado. Ouvindo apenas o som ritmado de sua respirao, ela espalmou as mos sobre a superfcie, deliciando-se com a nova sensao de liberdade que acabara de experimentar. Por um momento, abriu os olhos e vislumbrou Christopher, que mantinha uma das mos sob a gua, suspendendo-a pela regio da cintura. E ento,

deixou-se envolver por um mar repleto de possibilidades, com a deliciosa iluso de que aquele homem nunca a deixaria ir embora.

Captulo XVI

Quando Christopher sentiu o corpo de Dulce relaxar em seus braos, soube que ela estava pronta. Com um movimento quase imperceptvel, afastou as mos e se recostou na borda da banheira, observando-a flutuar. Naquele momento, ao analisar a expresso serena e confiante no rosto perfeito, teve conscincia de que era a primeira vez que a via sem as barreiras com que costumava se defender.

Tocou-a de leve no ombro e sorriu quando os olhos translcidos se arregalaram sobressaltados. No foi to difcil como parecia, no ? E segurou-a pelos braos para ajud-la a se erguer. Ao sentir a pele arrepiada de frio, deslizou as mos para aquec-la. Para sua surpresa, Dulce fitou-o, para a seguir se aproximar e aninhar-se em seu peito. Obrigado, tia Lucinda Murmurou ele ao sentir a presso dos seios firmes em seu peito. Por qu? Dulce ergueu os olhos, curiosa. Pelo biquni Foi a resposta em voz rouca, enquanto ele deslizava os dedos pelas costas macias. Voc no acha que est muito pequeno? Christopher se afastou ligeiramente para estud-la, admirando os seios arredondados e voluptuosos. No. Est perfeito! Exclamou, prendendo a respirao. Ento, seu olhar foi atrado para o pingente que repousava no vale dos seios. Porm, no ficou alarmado como na noite em que o descobrira, quando Dulce chegara cidade. Ao contrrio, lembrou-se de quando tocara um objeto como aquele pela ltima vez no colo de Belinda e sentiu que alguma coisa adormecida havia muito tempo despertava dentro dele. Com um gesto respeitoso, suspendeu-o para observ-lo melhor e percebeu que havia uma inscrio em relevo no verso. O que est escrito aqui? Uma vida sem chuva como um sol sem sombra. Ela fez uma pausa sem deixar de encar-lo. Minha me ganhou-o quando ainda era criana e me deu no dia em que desapareceu da minha vida. Christopher ouviu atentamente e refletiu sobre sua prpria vida, repleta de luzes e sombras. De sbito, a verdade das palavras o atingiu. Os prazeres pareciam ser ainda mais brilhantes quando ocupavam o lugar do sofrimento... Como aquela bela mulher a seu alcance. uma grande verdade Ele disse depois de refletir por alguns minutos.

Para mim, o sol parece nunca brilhar. Christopher pousou as mos sobre os ombros delicados. Creio que est brilhando para ns dois, agora. Os lbios de Dulce se curvaram em um sorriso espontneo e abriu a boca para dizer alguma coisa, mas as palavras ficaram esquecidas quando um beijo cheio de desejo selou seus lbios. Desculpe Christopher se afastou de sbito, como se houvesse levado um choque No foi para isso que vim aqui. Porm, para sua surpresa, Dulce sorriu com ternura. H tempos, aprendi que devemos aproveitar as oportunidades que aparecem em nosso caminho. Raramente temos uma segunda chance na vida. Se tivermos apenas esta noite, por que desperdi-la? Christopher hesitou. Embora seu corpo clamasse por satisfazer o desejo selvagem que aquela mulher despertava, a razo insistia em alert-lo para o perigo. Porm, ao sentir as mos suaves enla-lo pelo pescoo, desistiu de lutar. As pernas longas cruzaram-se em suas costas, fazendo com que o ltimo vestgio de sanidade desaparecesse. Dulce entreabriu os lbios para receber o beijo vido, e as lnguas sequiosas se confundiram em uma dana sensual. Christopher deslizou as mos e desatou o lao do suti do minsculo biquni, fazendo com que os seios arredondados que tanto o fascinavam ficassem expostos. Sem conter o impulso, mergulhou o rosto na maciez do colo acetinado, beijando os mamilos intumescidos quase com reverncia. Ergueu o rosto para fit-la, deleitando-se ao v-la com a cabea inclinada, os cabelos longos flutuando na superfcie como uma aura de luz ao redor dela. Voc linda! Murmurou com voz rouca, puxando-a de encontro ao peito. Dulce sorriu em uma doce entrega, sentindo as mos experientes despertarem o desejo adormecido por tanto tempo. Com uma intimidade que surpreendeu a ela prpria, correu os dedos pelo torso musculoso, sentindo o desejo pulsar no corpo viril.

Christopher se manteve imvel, como se o menor movimento pudesse afast-la. Porm, no pde mais resistir quando sentiu as mos macias deslizarem para as coxas, acariciando-as com movimentos suaves e ritmados. Oh, Dulce Balbuciou, receando perder o controle. Ela sorriu e pousou os lbios midos em seu peito para beij-lo, provocandolhe uma onda crescente de arrepios. Com um gesto gil, posicionou-se sobre as coxas musculosas, proporcionando o encaixe perfeito de seus corpos. Ao sentir a fora da masculinidade pulsante pressionando-a, Dulce no conteve um gemido rouco e seu corpo reagiu instintivamente, movimentando-se com naturalidade. Dulce, oua Christopher conseguiu balbuciar, contendo a fria do desejo prestes a explodir Quero que saiba que no posso lhe oferecer nada alm de uma noite. Ela o fitou como se houvesse despertado de um sonho e levou alguns segundos para registrar o que acabara de ouvir. Sei disso Foi a resposta em tom firme e seguro E sei tambm que, se eu no fizer amor com voc agora, serei capaz de morrer! Para confirmar o que dissera, afastou-se ligeiramente para despir a ltima barreira que os separava. Ao v-lo imitar seu gesto e despir o calo, voltou a se posicionar sobre ele. Christopher a fitava, sentindo-se ainda mais excitado ao ver o sorriso sereno se transformar na expresso do mais puro xtase enquanto penetrava a umidade macia da feminilidade pronta para receb-lo. Em uma sbita contrao, ela fechou os olhos e inclinou a cabea, completamente entregue violenta onda de prazer que estremeceu seu corpo. Dulce, no sei se conseguirei manter o controle por muito tempo Ele disse com a respirao ofegante E eu no trouxe nada que... Bem, eu no planejava que ns... Alfonso prescreveu-me plulas anticoncepcionais Ouviu-a dizer, sem interromper a dana sensual que unia os dois corpos.

Alfonso? Mas por que voc... Para regular meus hormnios, entre outras coisas. S ento Christopher pde se entregar ao seu prprio xtase, inundando a intimidade macia com a exploso de seu prazer. Com uma deliciosa sensao de plenitude, Dulce relaxou todos os msculos do corpo e caiu sobre ele, sentindo as batidas do corao no peito largo pulsando no mesmo compasso que as suas. Christopher fechou os olhos e agradeceu secretamente aquela mulher por faz-lo esquecer, ainda que por apenas um momento, das solitrias noites de amargura que pareciam no ter fim. Dulce despertou com o som abafado de passos no piso de madeira do quarto. Abriu os olhos com dificuldade e olhou para o relgio digital sobre o criado-mudo, marcando quatro horas da madrugada. Sonolenta, abraou o travesseiro, incerta se estava sonhando ou se a figura esguia delineada pelo brilho do luar era real. Christopher? Uma sombra se moveu na escurido e sentou-se beira da cama ao lado dela. Preciso ir para casa. A voz grave ecoou pelo quarto enquanto lbios macios pousavam em sua testa. Eu sei. que... muito cedo! Reclamou, constrangida em pedir que ele ficasse mais. Achei que estava cansada e no quis acord-la. Sentindo o rosto queimar com as lembranas dos momentos que haviam passado, agradeceu por ele no acender a luz. Foi muito bom dormir com voc Aproveitou a penumbra para dizer, quase podendo v-lo arquear as sobrancelhas E tudo que fizemos tambm... Digo o mesmo. Mas preciso ir antes que Carol acorde. Antes de sair, disse s crianas que viria para c, mas no esperava ficar fora tanto tempo. Terei de agir como Tom Cruise em Misso Impossvel para entrar em casa sem que ningum perceba.

Beijou-a de leve nos lbios. Boa noite, Christopher. E obrigada pela aula de natao. Estou a sua disposio. Boa noite Ele ainda hesitou alguns minutos antes de sair do quarto. Dulce ouviu seus passos descendo a escada e caminhando at a porta da frente, para finalmente desaparecerem na escurido da noite. Abraando o travesseiro, inalou a fragrncia mscula impregnada no tecido e mergulhou em um sono profundo e repousante. Um rudo insistente na cozinha acordou-a por volta das dez horas da manh. Quem seria, em plena manh do domingo? Pensou. Mal-humorada, jogou o lenol para o lado e saiu do quarto, percebendo que estava nua somente ao chegar escada. Voltou correndo e se enrolou no lenol, descendo para atender porta da cozinha. Lucinda sorriu para ela, estendendo-lhe uma bandeja com um imenso bolo de chocolate. Os cabelos ruivos proporcionavam um incrvel contraste com o cu azul, e Dulce lamentou no estar com sua cmera. Voc no ouviu quando bati na porta da frente, ento decidi tentar um atalho. O que houve? Eu deveria estar no trabalho? No, querida! As mulheres do Clube de Bridge estaro aqui em meia hora e queria ter certeza de que voc estaria preparada. O qu? Dulce segurou a porta enquanto Lucinda entrava. Prendeu a respirao ao ver as cadeiras cadas no cho da cozinha, resultado de um momento de paixo entre ela e Christopher na noite anterior. Agradeceu-a secretamente por no comentar nada e entrou, observando-a cobrir a mesa com uma toalha de linho branco. Indiquei-a como membro do clube, e voc deve oferecer o desjejum para que elas a conheam.

Mas eu nunca disse que queria fazer parte desse clube! Nem sei jogar bridge! Lucinda colocou a bandeja sobre a mesa e arrumou as cadeiras ao redor dela. Voc pode aprender. Impossvel! Voc no entende, nunca fui membro de nada e no quero comear agora. Alm disso, no vou ficar aqui mais do que alguns poucos meses Caminhou at o telefone e a fitou Ligue para todas elas agora mesmo e diga que foi um terrvel engano. Diga que estou doente, que morri, qualquer coisa... Apenas faa com que no venham. Sinto muito, meu bem. Creio que a maioria j saiu de casa. Elas so muito pontuais. Voltando as costas para Dulce, abriu a bolsa e retirou uma caixa de biscoitos de nata para coloc-la na mesa. Lucinda, diga que est brincando! No sei como receber pessoas! No se preocupe, estarei aqui para ajud-la. Vou preparar caf e ch enquanto voc se veste. Levantou o dedo indicador e ergueu as sobrancelhas Acho bom se apressar! Algum acaba de chegar. Dulce ficou paralisada por um momento, imaginando o que seria pior: enfrentar as respeitveis senhoras do Clube de Bridge vestindo nada alm do que um lenol, ou o desapontamento de Lucinda se aquela reunio fosse um fracasso. Subiu correndo a escada e foi para o quarto trocar de roupa. Quando desceu minutos mais tarde, a cozinha estava repleta. O som da conversa animada e o delicioso aroma de caf fresco invadiam o ambiente. Por que estou fazendo isso? Perguntou a si mesma, contendo o nervosismo. No tinha a menor idia de por que a opinio daquelas mulheres e de Lucinda haviam se tornado to importante para ela. Ao chegar porta, encarou as doze mulheres que ocupavam a cozinha. Todas pararam de conversar e se voltaram para ela. Forando um sorriso, acenou timidamente e entrou.

Bom dia! Estou feliz que tenham vindo. No sabia como aquelas palavras saram de seus lbios, mas ficou satisfeita com o efeito que provocaram. Lucinda tomou-a pelo brao e a apresentou s poucas mulheres que ainda no conhecia. A sra. Crandall passou com uma bandeja de bolo de caf com creme de baunilha e ela provou um pedao, ouvindo atentamente todos os passos da receita. Em pouco tempo, sentia-se mais relaxada e descobriu que estava se divertindo. Lilly Beasley sentou-se ao lado dela e entabulou uma animada conversa com Sweet pea Crandall e Angelique Boyer sobre a melhor tcnica para descascar nozes pecas. Dulce ouvia com um sorriso nos lbios, meneando a cabea de tempo em tempos para demonstrar que estava atenta. Porm, alm de no ter a menor noo sobre tcnicas culinrias, seu pensamento estava voltado para os momentos inesquecveis que vivera, na noite anterior. Christopher fora muito mais do que ela podia esperar. Era ao mesmo tempo, doce e selvagem, gentil e possessivo, em uma combinao perfeita e absolutamente excitante. Aquele homem conseguira despertar a feminilidade que se escondia no mais secreto refugio de sua alma e concluiu que Michael parecia sem brilho quando comparado a ele. Levou um pedao de bolo boca, mastigando-o sem sentir o sabor. Surpreendia-se por se lembrar do ex-noivo depois de passar semanas sem pensar nele. Na verdade, nunca estivera apaixonada. Iludira-se com a falsa segurana que o descendente de italianos demonstrara e se deixara seduzir pela promessa de construrem um lar. Se pudesse voltar no tempo, jamais teria se envolvido com um homem como aquele, concluiu com pesar. Como consequncia daquele envolvimento, fora obrigada a fugir do ex-noivo possessivo, inconformado pela rejeio... E l estava ela, cercada pelo grupo de mulheres do Clube de Bridge de um vilarejo perdido no mapa! Voc no acha, Dul? A voz de Angelique tirou-a de seus devaneios.

Olhares curiosos pousaram sobre ela que balbuciou alguma coisa ininteligvel como resposta. Depois de alguns segundos de silncio, o burburinho animado voltou a preencher o ambiente, deixando-a livre para retomar suas reflexes. Walton, a cidade onde todos so algum... Sorriu ao se lembrar da inscrio na placa que havia chamado sua ateno trs meses atrs. Quando poderia imaginar que aquela afirmao tambm a inclua? O pequeno vilarejo a acolhera de braos abertos e lhe oferecera um lugar. Pela primeira vez em sua vida, vivera a reconfortante sensao de fazer parte de uma comunidade. Com um suspiro de satisfao, agradeceu secretamente a Michael por t-la obrigado a fugir... Se no fosse por ele, no estaria ali e nem teria conhecido o homem mais perfeito da face da Terra! Christopher... O nome reverberava em sua cabea como um letreiro em non. Claro, no seria tola a ponto de se iludir, como fizera no passado. Ele havia deixado claro que no poderia oferecer-lhe nada alm de uma noite. No havia espao para outra mulher na vida e no corao daquele homem. Alm disso, iria embora de Walton logo que terminasse o lbum de Carol. No, no havia a menor possibilidade de futuro para aquele relacionamento, tentou se convencer. Sufocando a dor profunda que tal pensamento causou, se ps a relembrar os momentos maravilhosos que haviam compartilhado na banheira, na cozinha, em seu quarto... A casa toda parecia impregnada da presena de Christopher e tal sensao bastava para deix-la feliz. Mesmo que fosse por apenas uma noite, estar nos braos dele havia significado uma eternidade. Dulce olhou ao redor, levando alguns segundos para voltar realidade. Observou Lucinda carregando a bandeja com o bule de ch. O som alegre de sua risada preenchia o ar como melodia, e uma ponta de inveja a invadiu ao v-la tagarelar com as convidadas. O dom da alegria parecia ser inato naquela mulher, uma anfitri perfeita e a melhor amiga que algum poderia ter.

...e Carol disse que ficaram maravilhosas! Sweet pea Crandall dizia, fitando-a com um sorriso Gostaria que voc fizesse um lbum para mim, querida. Nunca fui fotografada por um fotgrafo profissional. Ser um prazer Respondeu com um sorriso, esforando-se para participar da conversa. Como vai o trabalho com o lbum de Carol? Darlene Narpone indagou. Est indo bem, embora um pouco mais devagar do que eu pretendia. Oh, eu sei o que quer dizer... Darlene comentou com um sorriso Demorei uma semana para completar uma nica pgina do meu lbum de frias! E no se trata apenas de colar as fotografias e recortes nas pginas Complementou ela, satisfeita por surgir um assunto que a deixava vontade Analisei os critrios que Belinda usou para documentar cada fotografia e fiquei impressionada com o talento dela. No so escolhas aleatrias. Ela parecia saber o que cada uma das pessoas fotografadas estava fazendo e at mesmo o que deveriam estar pensando. Naquele momento, Anah se aproximou e sentou-se em uma cadeira ao lado dela, interessada na conversa. uma pena no poder contar com a ajuda de Carol Disse, esforandose por no se intimidar pela presena. Por alguma estranha razo, o brilho de suspeita nos olhos vividos provocavalhe desconforto. A familiar sensao de pnico provocada pela proximidade de Anah parecia ainda mais intensa naquele momento. Claro, no podemos estragar a surpresa Sweetpea comentou com ar sonhador. No, em hiptese alguma! Concordou, desviando o olhar O problema que percebi que no h nem uma fotografia tirada nos ltimos dois anos. Voc deveria ter me consultado Anah ofereceu. Tenho centenas de fotografias das crianas desde que... Bem, dos ltimos dois anos. Posso mostr-las a voc e fazer cpias daquelas que julgar adequadas.

Obrigada Dulce apertou as mos, torcendo para que ningum notasse seu desconforto. Por que no me telefona durante a semana para marcarmos um encontro? Posso ajud-la a classificar as fotografias. Nasci em Walton e garanto que conheo cada um dos moradores daqui. Evitando se amedrontar pelo desafio dos olhos perspicazes, concordou com um meneio de cabea. Sem encar-la, colocou o prato quase intocado no cho ao lado da cadeira antes que o tremor de suas mos a denunciasse. No teria desculpa para evitar aquele encontro e teria de ser

extremamente cuidadosa para no revelar nada que pudesse compromet-la. Embora sempre atenciosa e gentil, Anah parecia estar espera do momento certo para desmascar-la. Bem meninas acho que est na hora de voltarmos para casa! Lucinda comunicou, para seu alvio. O anncio provocou uma pequena revoluo e, em menos de um minuto, todos os pratos de papel, copos e talheres de plstico desapareceram como por milagre. Quando as associadas do Clube de Bridge foram embora, no havia o menor vestgio da recepo que acabara de acontecer ali. Fique com a toalha de mesa e com o vaso, meu bem. Assim, a cozinha ficar mais aconchegante, no acha? Dulce sorriu ao v-la dobrar s pressas a magnfica pea bordada em ponto cruz antes que fosse recusada. Obrigada. Voc tem sido maravilhosa! Agradeceu com sinceridade Eu no sei o que faria se... Oh, no diga mais nada! A simptica senhora ergueu as mos, impedindo-a de continuar Voc que esteve maravilhosa hoje! No sei Lucinda... Eu no tenho a mesma habilidade que voc em recepcionar os convidados... Alis, confesso que sinto inveja de sua competncia.

Querida, considere os longos anos de experincia que tenho sua frente, alm de conhecer todos os habitantes de Walton... E sorriu envaidecida pelo elogio No h segredo algum, basta querer se divertir. Vou seguir seu conselho na prxima vez que tiver de receber. E creio que ser em breve... Acho que as associadas sero unnimes em aceit-la no Clube. O que terei de fazer caso isso acontea? Fique tranqila. Apanhou a imensa bolsa de brim e abriu a porta da cozinha. Basta oferecer a casa para a prxima reunio. Quando ser o prximo encontro? Dulce seguiu-a para o quintal, aflita Voc sabe que no pretendo ficar em Walton por muito tempo! Foi muito divertido receb-las, ma no faz sentido tornar-me membro de um clube daqui, no acha? H uma razo para tudo. Pense no sentido de voc e eu estarmos no mesmo nibus quando ele parou em Walton... Sorriu com sabedoria. Apenas seja paciente, meu bem. Uma gota de chuva caiu no rosto de Dulce, e as duas olharam ao mesmo tempo para as nuvens carregadas no cu. Preciso me apressar antes que chova. Vou almoar com o xerife Adams Lucinda deu alguns passos e se deteve abruptamente. Ah, quase ia me esquecendo... Encontrei isso ao lado da banheira. Corando at a raiz dos cabelos, Dulce apanhou o suti do biquni, ainda molhado, estendido em sua direo. Achei que algumas senhoras do Clube de Bridge poderiam ficar chocadas se o encontrassem ao visitar o toalete Disse, despedindo-se com uma piscadela maliciosa.

Captulo XVII

Christopher demorou-se alguns minutos observando Dulce no jardim. Tinha os cabelos presos em um rabo-de-cavalo e vestia bermuda caqui e uma camiseta que parecia ser duas vezes maior que seu nmero, com a inscrio do time de beisebol de Walton bordada nas costas. Na certa, fora presente de Rob, deduziu.

Estava agachada diante de um canteiro e se dedicava a revolver a terra mida. Ao lado dela havia uma caixa repleta de mudas de amores-perfeitos. Parecia to compenetrada na tarefa que no o notou. Ao ouvir o rangido do porto se abrindo, virou-se e cobriu os olhos com a mo para proteg-los da luz do sol. Ol! Saudou-a, fechando o porto atrs de si. Pondo-se de p, Dulce respondeu com um aceno, tentando controlar o tremor das mos. Aquela era a primeira vez que o via depois de terem feito amor como dois amantes apaixonados. O que est fazendo? Plantando amores-perfeitos. Ao menos, estou tentando. Precisa de ajuda? Caminhou at o canteiro e apoiou um Joelho no cho para observar as mudas de perto. No preciso, obrigada. Posso cuidar disso sozinha. Voc sabe que preciso retirar o saco plstico antes de plantar, no ? Oh, eles no mencionaram nada quando fui compr-las no viveiro de plantas. Vou ajud-la Sentenciou, retirando a jaqueta e jogando-a sobre o gramado. Dulce no argumentou. Sabia que seria intil, alm do que receava que o tremor em sua voz a trasse. Ao se voltar para apanhar uma muda, as mos se tocaram e sentiu a pele queimar ao contato. Antes que pudesse reagir, Christopher segurou-a pelo queixo e a beijou. A resposta foi imediata, e seus lbios se entreabriram sequiosos, como se tivessem vida prpria, enquanto dedos vidos mergulhavam em seus cabelos puxando-a para mais perto. Assustada com a fora do desejo que incendiou seu corpo empurrou-o e recuou um pouco. Por que fez isso?

Para acabar com sua teimosia de uma vez por todas. Voc est agindo como se estivesse diante de um estranho. Achei que, se a beijasse, faria com que se lembrasse do que vivemos duas noites atrs. No me esqueci daquela noite. mesmo? Nesse caso, podemos continuar o trabalho Agachou-se para apanhar outra muda. Christopher, eu estava pensando... Humm? Acho que no foi uma boa idia Dulce se ps de p e observou uma nvoa escura encobrir o brilho dos olhos esverdeados. Sim, eu sei. Foi apenas uma noite, certo? Ele interrompeu o trabalho e se levantou Mas o que aconteceria se tivssemos uma segunda chance? Estou comeando a acreditar que seria possvel. Acredite, no h uma segunda chance. Aprendi isso com muito sofrimento e no planejo cometer os mesmos erros do passado. Ele cruzou os braos sobre o peito para conter o impulso urgente de abra-la. Ignorando as emoes que faziam seu corao pulsar em um ritmo acelerado, voltou a ateno para a caixa de mudas a seus ps. Por que no vem at aqui para eu lhe mostrar como fazer? Sugeriu, agachando-se ao lado do canteiro. Ao v-la hesitar, sentiu um prazer quase perverso ao perceber a frustrao nos olhos translcidos, como se ela esperasse algum argumento que a desarmasse. Uma ponta de esperana invadiu seu corao, mas manteve-se em silncio. J fora longe demais e no pretendia for-la, refletiu enquanto mostrava como retirar o saco plstico que envolvia o torro. Observou os dedos esguios mergulharem na terra mida e a lembrana daqueles mesmos dedos percorrendo seu corpo duas noites atrs invadiu seu pensamento. Forando-se a se concentrar na tarefa, trabalhou em silncio, evitando o menor contato com as mos delicadas.

Depois de plantar todas as mudas, Christopher ergueu-se e limpou a terra das mos. Eu trouxe algo para voc Comunicou, retirando uma caixa do bolso da jaqueta Achei que voc gostaria. Curiosa, ela abriu-a s pressas e sorriu ao ver um mobile com sete pequenos sinos prateados. Obrigada. Vou pendur-lo na janela do quarto hoje mesmo Disse. Quer ajuda? No preciso, obrigada. Aposto que voc nunca segurou um martelo! Ignorando a recusa, subiu os degraus para a varanda. Vou apanhar a caixa de ferramentas que Alfonso deixou na sala. Quando ia entrar, notou o livro que a sra. Lena emprestara para Dulce ao lado da cadeira de balano e apanhou-o. Uma gardnia desidratada caiu do meio das pginas, as ptalas secas amareladas pelo tempo. O que isso? Dulce parou ao lado dele. Uma gardnia. Parece que est aqui h muito tempo. Ela apanhou-a, colocando-a sobre a palma da mo. Minha me adorava gardnias. No Natal, costumava comprar inmeros buqus, mas as flores sempre morriam Seus dedos acariciaram as ptalas secas Ela se esquecia de colocar gua, e mantinha as flores secas na janela durante meses, como se quisesse faz-las reviver. Fechou as mos, envolvendo a flor, e, quando as abriu, o vento fez com que voasse, levando as ptalas consigo. Frustrada, ainda tentou apanh-las, mas no teve tempo. A frustrao que Christopher viu refletida nos olhos dela tocou-lhe o corao e desejou ter o poder de livr-la de qualquer sofrimento enquanto vivesse. Vamos pendurar o mobile! Exclamou, emprestando uma falsa alegria voz.

Sem esperar pela resposta, entrou no interior da casa, tentando controlar a urgncia de beij-la e faz-la se esquecer de todas as amarguras que a vida lhe impingira. Depois que Christopher foi embora, Dulce permaneceu na cadeira de balano da varanda por um longo tempo, sentindo o sol do entardecer aquecer seu rosto enquanto ouvia a doce melodia dos sinos acariciados pela brisa. Seu olhar pousou no canteiro recm-plantado e sorriu com orgulho, admirando o alegre colorido das flores. Plantar aquelas mudas fora a nica ao permanente de sua vida. Ao longo da infncia e adolescncia, o nico lastro que a acompanhava era o desenho de sua prpria sombra. No entanto, acabara de plantar flores que espalhariam suas razes sob a terra e permaneceriam l, mesmo depois que tivesse partido. Dulce sorriu com um misto de tristeza e esperana. Sim, teria de partir em breve... Talvez, depois de tantos meses, Michael j no se lembrasse mais da ex-noiva que o rejeitara. Talvez no se importasse por ter vendido a rara coleo de fotografias de Gertrude Hardt, um presente com o qual pretendia compr-la para que reatassem o noivado. Com um suspiro profundo, levantou-se e foi para seu quarto. Havia ligado para Anah e combinado de ir casa dela noite. Depois de um banho relaxante, pegou o lbum e saiu. medida que se aproximava da casa dos Herrera, seus passos se tornavam mais lentos. Nem mesmo os imponentes carvalhos com copas majestosas e a fachada graciosa do amplo sobrado a tranqilizaram. Sabia que mostrar as fotografias para completar o lbum no era a nica razo por Anah t-la convidado. Usando um truque a que sempre recorria na infncia, ps-se a imaginar o pior que poderia acontecer. Daquela forma, a realidade pareceria sempre mais amena do que suas fantasias. Porm, para seu desgosto, o artifcio no funcionou. Ao abrir o porto de madeira, teve a sensao de que caminhava para a forca.

Deteve-se na varanda espaosa, repleta de vasos floridos, com uma cadeira de balano que parecia ser a marca registrada das casas do vilarejo. Embora estivesse apavorada com o encontro que estava prestes a ter, pde perceber a paz que reinava no ambiente e soube que se tratava de um verdadeiro lar. Bateu porta de madeira macia e, depois de alguns segundos, Alfonso recebeu-a com um sorriso amigvel. Ol, Dulce! Anah est na cozinha acabando de jantar E se aproximou um passo para lhe dizer em tom de confidencia: Se que se pode chamar aquilo de jantar! Arroz integral, salada de soja e legumes grelhados! Argh! Dulce no conteve uma risada ao ver a careta de repulsa no rosto simptico. Espero no estar atrapalhando comentou, sentindo-se um pouco mais relaxada. Claro que no! Anah est ansiosa para lhe mostrar as fotografias Com um gesto amplo, indicou que entrasse Voc teve uma excelente recuperao da catapora, no ? Sim, felizmente! Cheguei a pensar que ficaria cheia de cicatrizes. A decorao primorosa da sala chamou sua ateno e observou-a discretamente. Nem sei como agradec-lo por ter cuidado de mim, Alfonso. Ora, voc teria feito o mesmo por mim! Para sua surpresa, Dulce percebeu que era verdade. Depois de viver quase quatro meses naquela cidade, aprendera que amizade e solidariedade eram valores que no tinham preo. Seguiu-o para a cozinha, notando a moblia antiga e diversos porta-retratos dispostos sobre a lareira na sala de visitas. Com uma ponta de inveja, refletiu que aquela casa era o modelo perfeito do lar que sempre imaginara. Anah estava recolhendo a loua da mesa e saudou-a com um sorriso antes de se voltar para o marido. Querido, voc quer mais um pedao de bolo?

Dulce conteve o riso ao ver a expresso de desagrado quando ele olhou para a travessa com uma espcie de bolo ingls de aspecto pouco apetitoso. No, obrigado! Respondeu de pronto, estendendo as mos diante do corpo. No sei por que voc age assim! Anah comentou, enquanto colocava uma generosa fatia em um prato Como mdico, deveria me agradecer por preparar pratos saudveis e naturais. Ofereceu o bolo Dulce, que aceitou apenas por delicadeza. Usei farinha integral e acar mascavo Avisou, esperando para observar a reao dela ao provar um pedao No est uma delcia? bem... Diferente Dulce tentou elogiar, forando-se a engolir. Bem, vou deix-las vontade Alfonso anunciou, beijando a testa da esposa Estarei no quarto, assistindo ao campeonato de basquete na televiso. Chame se precisar, querida. O desconforto que a invadia sempre que estava na presena de Anah voltou a incomodar Dulce quando ficaram a ss. Desculpe a baguna, Dulce. Meu ventre j no permite que eu cuide da casa como antes Com um gesto, indicou que a seguisse para um pequeno escritrio anexo sala de estar. Baguna? Tudo est na mais completa ordem! Dulce comentou, olhando ao redor Sua casa adorvel. Dulce colocou o lbum sobre a escrivaninha e se acomodou na confortvel poltrona de couro, sentindo-se como se estivesse prestes a ser submetida a um inqurito. Anah abriu a porta de um armrio e retirou uma enorme caixa, colocando-a ao lado do lbum. Ainda no cataloguei as fotografias e esto todas misturadas Avisou, abrindo a caixa repleta. Escolha as que quiser para que eu a ajude a identificlas.

Gostaria de olhar o que j fiz at agora? Dulce ofereceu, empurrando o lbum na direo dela. Oh, sim! Estou muito curiosa! Sentando-se na cadeira por detrs da escrivaninha, comeou a folhear o lbum com interesse, enquanto Dulce observava sua reao. Deteve-se na primeira pgina para ler os dizeres em caligrafia bem-feita: Para minha filha Carolina, com todo meu amor. Belinda Carolina Uckermann. Ver este lbum est sendo mais difcil do que imaginei Murmurou, enquanto uma lgrima solitria corria por seu rosto. Posso deix-lo com voc, se preferir v-lo com maior privacidade Dulce sugeriu sensibilizada. No preciso, obrigada. Engolindo o pranto, voltou a se concentrar Christopher disse que voc vai partir logo que terminar o lbum. verdade. Apesar de tudo, admitiu que gostava de Anah que, mesmo suspeitando dela, nunca deixara de trat-la com ateno e gentileza. Oh, eu me lembro desse dia... Ouviu-a murmurar, esquecida de sua presena. Belinda estava linda! Foi o primeiro baile em que Christopher a acompanhou. Tia Lu arrumou nossos cabelos e o meu ficou parecendo uma caixa de marimbondos! Ela riu e apontou a fotografia para Dulce. Humm... Eu diria que voc no est sendo justa... No? Anah a fitou intrigada. No. Est parecido com uma imensa caixa de marimbondos! Ambas riram com vontade, e a tenso que pesava sobre os ombros de Dulce se dissolveu. Voc e Belinda parecem gmeas Comentou, voltando a olhar para a fotografia.

Acha mesmo? Nunca me disseram isso Anah estudou-a por alguns segundos Voc pensa assim porque nunca nos viu juntas. ramos opostas como a noite e o dia. Bem, talvez por no t-la conhecido, no me deixei influenciar pelas diferenas de personalidade. Mas conheo Carol e acho que ela mais parece ser um clone seu! Oh, ela ia adorar ouvir isso! Virando a pgina, sorriu ao ver uma fotografia de um beb gorducho Sabe, eu fico grata por voc estar completando o trabalho de Belinda. Darlene insistiu para que eu o fizesse, mas... Acho que no estava preparada. Dulce esperou em silncio enquanto a observava analisar folha por folha, at fechar o lbum com um sorriso terno. Voc est fazendo um timo trabalho! Foi melhor ter deixado a cargo de algum sem envolvimento emocional. Isso no totalmente verdadeiro Dulce se apressou em dizer, sem conter a urgncia em explicar Gosto muito de Carol. Ela especial. S Carol? Gosto de todos eles. Mesmo depois de tudo que passaram, as crianas continuam unidas. So adorveis! Eu estava me referindo a Christopher... Incapaz de encar-la, Dulce olhou para as mos. Claro gosto dele tambm Admitiu, decidida a omitir parte da verdade. Mas acabei me aproximando mais de Carol. Ela sofreu muito com a perda da me, mais do que todos podem imaginar. Sou tia dela. Creio que a conheo melhor do que ningum. No estou tentando competir com voc, Anah Apressou-se em dizer ao perceber o tom de hostilidade Mas talvez fique mais vontade em se abrir com algum estranho. A ltima palavra provocou um gesto amargo em sua boca. Mesmo depois de quase quatro meses, ainda se colocava como estranha naquela cidade. Levantou-se e

comeou a caminhar pelo escritrio. Deteve-se diante da estante, observando uma srie de fotografias de Belinda com os filhos. Christopher mencionou que lhe contou sobre a noite em que Carol exagerou na bebida. Sim, ele me disse. O que no contei a ele foi que Carol acredita que vai morrer logo, como a me e a av, e isso deve apavor-la desde que Belinda se foi. Oh, ela nunca me disse nada... Acho natural que queira poup-la. Ela sabe que esse assunto traz lembranas tristes e sofrimento para voc tambm. Ao dizer isso, Dulce observou a expresso atnita se transformar na mais pura raiva. E por que a escolheu para dizer o que sente? Acho que porque sabe que no ficarei aqui por muito tempo Respondeu, erguendo os ombros. Anah respirou fundo e a fitou. Obrigada, Dulce. Eu no fazia idia que... Foi por isso que lhe contei Ela voltou a sentar-se diante da escrivaninha Queria que algum soubesse do que se passa no corao de Carol para quando eu no estiver mais aqui Disposta a mudar de assunto, apanhou uma fotografia da caixa e colocou-a sobre a escrivaninha Quem so estas pessoas? Oh, so os colegas de Belinda, quando ela se formou no ensino mdio... De sbito, Anah a fitou. Olhar as fotografias est sendo mais divertido do que eu imaginava! Espero que voc no tenha programado nada para hoje noite. No, estou absolutamente livre. timo! Nesse caso, vou preparar um ch gelado antes de prosseguirmos. Aceita mais um pedao de bolo? Oh, no, obrigada! Dulce quase gritou, vendo-a seguir para a cozinha. Se tivesse de comer outro pedao daquele bolo, teria uma indigesto! Pensou com um sorriso.

Anah voltou minutos depois com a bebida e uma caixa de biscoitos de chocolate. Nas duas horas que se seguiram, trabalharam juntas escolhendo as fotografias que seriam includas no lbum. Quando Dulce apanhou a bolsa e se preparou para ir embora, Anah olhou para a caixa de biscoitos vazia sobre a escrivaninha. Por favor, no conte a Alfonso que comi tudo isso! Ele vai me matar se souber... Eu prometo. Afinal, voc tem uma boa razo para comer algumas calorias a mais. Sim, mas no posso exagerar. Voc, sim, magra o bastante para ingerir todas as calorias que desejar! Avaliou-a com um sorriso, meneando a cabea No h comida em Chicago? Dulce sentiu o sangue congelar nas veias. Naquele momento, a familiar apreenso que a proximidade de Anah costumava despertar voltou a incomod-la. Como sabe que sou de Chicago? indagou, evitando encar-la. Na verdade, no sei... Estive l em uma viagem de negcios e tenho a impresso de t-la visto. Bem, estive em Chicago algumas vezes... Respondeu de forma vaga Voc pode ter me visto l, na Flrida, em Minnesota ou qualquer outro lugar. Anah limitou-se a acompanh-la at a porta da frente sem dizer nada. Oh, a propsito... Caso tia Lu no tenha lhe contado, as associadas do Clube de Bridge aprovaram sua admisso, com apenas um voto contra. Oh, mesmo? E quem no me aprovou como membro do clube? Eu. Dulce se voltou, e as duas mulheres ficaram face a face. No me leve a mal. Gosto de voc e sou muito grata pela forma como cuida de Carol. Tenho negligenciado as crianas desde que fiquei grvida, e voc tem sido muito importante para minha sobrinha Ela pousou a mo no ventre para acarici-lo Mas voc no o que Christopher precisa. Por isso, no quero que fique em Walton um minuto alm do necessrio. Meu cunhado ainda no se

recuperou da terrvel perda que todos ns sofremos, e no vou suportar v-lo se machucar de novo. Como sabe do que Christopher precisa? Dulce perguntou calmamente, tentando no se abater pelas duras palavras Ele um homem que sabe muito bem camuflar suas necessidades e dar a impresso de que no precisa de nada. Pelo que posso ver, essa a nica coisa que vocs dois tm em comum. A verdade que voc no ... Ela calou-se, horrorizada com o que estava prestes a dizer. Eu sei. No sou Belinda Dulce completou Oua, a ltima coisa que faria seria mago-lo. No se preocupe, no est nos meus planos ter um relacionamento srio. Desculpe minha franqueza, Dulce Abriu a porta da frente. No h o que desculpar. Ao contrrio, s tenho a agradecer-lhe por ter sido honesta comigo. Fique tranqila quanto ao seu cunhado. No pretendo viver para sempre no mesmo lugar. Eu j ouvi isso antes... Anah fez um gesto vago indicando a casa Esta cidade e as pessoas que vivem aqui tm um dom especial de nos cativar quando menos esperamos. No deixe que isso acontea com voc. Dulce concordou com um meneio de cabea e caminhou para o porto. At logo, Anah. Obrigada pela ajuda. Esperou que a porta fosse fechada e refletiu por alguns momentos antes de caminhar de volta para casa. Talvez seja tarde demais para fugir do encanto de Walton Disse em voz baixa, seguindo pela calada. Tinha dado alguns passos quando uma brisa morna acariciou seu pescoo, provocando-lhe um arrepio. Voltou-se assustada, mas no havia ningum por ali. Uma profunda tristeza a invadiu, como se tivesse de dar adeus a um amigo querido. Antes de seguir em frente, seu olhar pousou mais uma vez na fachada do sobrado onde Belinda e Anah haviam crescido.

Adeus, Belinda Murmurou, sentindo-se tola por falar sozinha no meio da rua. Abraando o lbum de encontro ao peito, caminhou rapidamente o restante do caminho para casa. Christopher colocou um buqu de margaridas sobre o tmulo de Belinda e apoiou um Joelho no cho. Suas mos pareciam estar vazias desde que retirara a aliana de casamento. Depois de todos aqueles anos, finalmente encontrara coragem para guard-la, e aquele gesto assumira um significado especial, como se estivesse preparando-se para um novo comeo. A brisa do final do outono provocou-lhe um arrepio gelado. No voltara ao cemitrio desde a ltima visita com Dulce e tal constatao o surpreendeu. Costumava ir at l no mnimo uma vez por semana para levar flores e conversar com Belinda. Carol est planejando ir para uma escola de arte em So Francisco. Eu me sinto morrer um pouco ao pensar que nossa filhinha vai sair de casa disse em voz baixa, aspirando o perfume da terra mida Voc ficaria orgulhosa dela. uma garota linda, inteligente e talentosa. Dulce acha que ela tem um grande futuro como fotgrafa, e todos ns concordamos que herdou esse dom de voc, meu amor. Sorrindo, olhou ao redor para se certificar de que ningum o observava enquanto conversava com fantasmas. Sofia j est moa e sinto sua falta para orient-la, mas acho que estou me saindo bem. Diego um verdadeiro craque no futebol, e Knoxie tem mostrado talento para a msica. Est tendo aulas de piano com a sra. Krawitz e continua inconformada por ser ruiva e no loira, como voc. Dulce prometeu que vai ajud-la a mudar a cor dos cabelos... Ao se flagrar falando de Dulce mais uma vez, interrompeu-se e voltou ao curso de seus pensamentos. Amanda e Harry esto se desenvolvendo bem. So crianas fortes e saudveis. Puxa, nem acredito que so meus filhos! Acho que Deus sabia que eu no poderia cuidar deles sozinho e permitiu que voc me ajudasse, de onde quer que

esteja. s vezes, sou capaz de sentir suas mos invisveis me guiando... Obrigado, meu eterno amor. Uma saudade pungente oprimiu-lhe o peito e deixou que lgrimas quentes e silenciosas rolassem por seu rosto. Respirou fundo e ergueu os olhos para vislumbrar a lua alta no cu lmpido, preparando-se para revelar seu mais profundo e assustador segredo. Preciso lhe contar mais uma coisa... Hesitante, respirou fundo antes de prosseguir: Dormi com outra mulher, Belinda... Achei que nunca faria isso, mas o mais curioso que, na manh seguinte, senti que, de alguma forma, voc havia aprovado. Ao dizer isso, Christopher notou um pequeno objeto prateado refletindo o luar, prximo ao buqu que acabara de colocar no tmulo. Apanhou-o para examinar mais de perto e se surpreendeu ao ver uma moeda nova em folha. Fechou-a na mo e guardou-a no bolso, intrigado por no t-la percebido antes. Boa noite, Belinda. Eu sempre a amarei. Erguendo-se,.caminhou para a entrada do cemitrio e sentiu a brisa do outono acariciar suas costas, como se tentasse empurr-lo para fora dali.

Captulo XVIII

Dulce ergueu os olhos do jornal ao ver o sedan cor-de-rosa parar diante de sua casa e estranhou ao ver Anah dirigindo, com Sofia no banco traseiro. Onde esto Lucinda e Carol? Indagou logo que se acomodou no banco do passageiro. Tia Lu acordou com enjo e dor de cabea e no vai conosco, mas me emprestou o carro. mais espaoso e posso acomodar melhor meu ventre Anah explicou, acariciando o ventre. E troquei de lugar com Carol Sofia informou Ela preferiu ir com Rob no nibus. Sinto muito por Lucinda... Ela estava ansiosa por ver a mostra de fotografia Dulce hesitou ao colocar o cinto de segurana No seria melhor que eu ficasse para cuidar dela? No preciso. Alfonso levou-a para a clnica, embora no seja nada grave. No esquea de mencionar que ela comeou a passar mal depois do jantar de ontem, em sua casa Sofia comentou em tom de provocao. Ora, no sei por que todos falam mal dos meus pratos vegetarianos! Anah resmungou com um gesto vago Comecei a me sentir muito bem depois que mudei minha alimentao! E, por falar nisso, est se sentindo bem para dirigir? Oh, estou tima! beb s chegar daqui a trs semanas Voltou-se para Dulce Est quente hoje, no? O que acha de levantarmos a capota? tima idia. Ela apertou um boto no painel e a capota subiu com um rangido, enquanto Sofia a prendia no encaixe do banco traseiro. Assim est bem melhor! Prontas, meninas?

Prontas! As duas exclamaram em coro. Ento, l vamos ns! Temos de passar na escola para acompanhar o nibus da excurso. Mas, antes de sairmos... Anah apanhou dois extravagantes culos escuros da bolsa e deu um deles para a sobrinha Presente de tia Lu! Ela disse que voc j tem. verdade, eu quase ia me esquecendo... Dulce imitou-as e entrou no clima descontrado, deixando-se contagiar pela animao enquanto o conversvel atravessava a cidade em direo escola. Chegara a pensar em inventar uma desculpa para no ir exposio em Atlanta e agradeceu a si mesma por no t-lo feito. Dentro daquele conversvel cor-de-rosa, sentia-se como uma rainha em uma parada. Adorando a aventura, pensou que se algum tentasse tirar seus culos ou faz-la descer do carro, seria capaz de brigar! Quando pararam em frente escola, viu Christopher com seus alunos na quadra de futebol. Ele fez um gesto para que o time continuasse o aquecimento e se aproximou do carro, apoiando o brao na porta de Dulce. Uau! exclamou bem humorado O que trs lindas mulheres, ainda mais belas com esses culos exuberantes, fazem sozinhas em uma cidade como esta? Papai! Sofia resmungou sem disfarar o sorriso. Vamos sair em busca de aventura! Anah respondeu em tom de brincadeira. Espero que voc no se importe. Nem um pouco! Quero apenas que tragam Sofia de volta para o jantar. Enquanto conversavam, Dulce aproveitou a vantagem das lentes escuras para avali-lo de alto a baixo. Seu olhar percorreu desde as pernas musculosas at o queixo bem talhado, detendo-se na boca... Sentiu o rosto queimar ao perceber que todos a fitavam com ar de expectativa. Desculpem, eu estava distrada... Vocs disseram alguma coisa? Perguntei se voc viu os encartes sobre a mostra que Carol levou para casa. Guardei alguns no porta-luva. E Anah fez um gesto indicando-o.

Dulce apanhou uma pequena brochura, e seu corao comeou a bater desenfreado ao ler a inscrio na capa: Gertrude Hardt: por trs da cmera. O retrato em preto-e-branco de uma criana vestindo uma camiseta esfarrapada aparecia logo abaixo. O rosto sujo estava semicoberto pelos cabelos longos e emaranhados, e ela segurava uma margarida nas mos. A intensidade do branco das ptalas contrastava com os tons sombrios. A artista conseguira um efeito esplndido ao representar a esperana no brilho de uma frgil margarida. Dulce conhecia bem aquela fotografia, que j estivera pendurada na parede de seu apartamento e era o nico bem com o qual se importava naquela ocasio. Aquela obra a remetia s prprias esperanas perdidas. Quando recebera a coleo de Gertrude Hardt de Michael, percebera logo que ele pensara apenas no valor monetrio, tentando impression-la para que reatasse o noivado. O ex-noivo no tinha sensibilidade suficiente para admirar uma obra de arte como aquela. Alheia conversa animada ao seu redor abriu a brochura para ver as demais fotografias, as mesmas da coleo que vendera logo depois de ter mudado a cor dos cabelos. Podia imaginar como Michael ficara furioso ao descobrir! Guardou o encarte e ajeitou os culos escuros sobre o nariz, disposta a deixar os pensamentos inoportunos de lado. Divirtam-se, meninas! Christopher exclamou, como se estivesse lendo seu pensamento. Ao ver o nibus se alinhar atrs do conversvel, deu uma palmada no capo do carro e fez um aceno de despedida. No seria melhor se eu ficasse? Dulce apertou as mos, sentindo uma ponta de apreenso Cordella ficou sozinha na butique... Oh, ela saber o que fazer! Anah afirmou, girando a chave na ignio No se preocupe e tente apenas... Ai! O que foi? Dulce tocou-a no ombro, preocupada. Nada, foi apenas uma contrao... comum nesse estgio da gravidez. Tem certeza de que est bem?

Sim, estou tima. Olhou para Anah e notou as gotculas de suor em sua testa mas no disse nada. Estavam esperando por aquela exposio com tanta ansiedade que preferiu acreditar que as dores fossem apenas conseqncia do calor. O nibus ultrapassou o carro, e Carol colocou a cabea, para fora da janela. Ns nos veremos mais tarde! Gritou, acenando freneticamente. Quando o conversvel deslizou pelo asfalto, Dulce decidir parar de se debater com o conflito angustiante que oprimia se peito. J estavam a caminho e era tarde demais para voltar atrs. Quando alcanaram a rodovia interestadual, lembrou-se do guaxinim que vira no meio da pista, na noite em que chegara a Walton. Ele tambm tivera uma parcela de responsabilidade em sua deciso de ficar, concluiu. Anah ligou o rdio e uma msica country ecoou no ar. Voltou-se para Dulce e ajeitou os culos escuros. E, ento, o que est achando da aventura, Louise? Dulce sentiu o sangue congelar nas veias ao supor que ela estivesse fazendo alguma insinuao sobre sua falsa identidade. Depois de alguns segundos, percebeu que se referia ao filme Thelma e Louise. Maravilhoso, Thelma! Quem so Thelma e Louise? Sofia apoiou-se no banco, curiosa. So as personagens de um filme sobre duas mulheres que decidem abandonar tudo e sair em um carro procura de aventuras. Oh, que interessante! Posso v-lo, tia Annie? Sim, quando tiver dezesseis anos. Dulce se recostou no banco, deixando que o vento agitasse seus cabelos. Tentou esquecer, nem que fosse por apenas algum tempo, a fotografia da criana com a flor e o que aquilo significara para ela um dia. Carol se juntou a elas assim que chegaram entrada principal do museu. Ela e Rob estavam de mos dadas, mas soltaram-nas imediatamente ao avistar Anah e Sofia.

A longa fila de estudantes e acompanhantes encheu rapidamente o saguo principal. Um imenso pster de Gertrude Hardt pendurado na parede trazia a data do nascimento e morte, tendo abaixo a biografia da artista. Dulce j sabia o texto de cor e afastou-se. Parou para ver outro pster com a fotografia da artista, a face alva e os olhos azul claros que escondiam um gnio. Observou que Carol fazia o mesmo, e sorriu ao ver como se destacava dos demais adolescentes. Apanhou o walkman e fone de ouvido com o monitor e entrou na fila para a primeira sala da exibio. Era como se uma mo invisvel estivesse movendo-a contra seu desejo. Enquanto esperava Carol, Anah e Sofia alcanarem-na, colocou o fone nos ouvidos. Ligou o toca-fita e ouviu a voz feminina com sotaque britnico: Embora passasse quarenta anos fotografando as cidades norte-americanas e seus habitantes, a artista Gertrude Hart deixou uma obra relativamente pequena. At pouco tempo, as fotografias desta exposio permaneciam inditas para o pblico. Pertenciam ao acervo particular do magnata e mecenas de arte Caldwell Winthorpe, de Chicago, amigo e conterrneo da artista, e eram mantidas em sua biblioteca pessoal. Roubada da manso do magnata h um ano, a valiosa coleo reapareceu em posse do colecionador de arte Andy Harrison, de Chicago. Em seu depoimento polcia, Andy afirmou que a venda da coleo foi realizada por uma mulher que se manteve annima. As investigaes da polcia para descobrir a possvel autora do furto continuam... Dulce voltou a fita trs vezes. Alguma coisa estava errada. Como a coleo considerada por perdida ou presumivelmente roubada, se havia sido entregue a ela como para presente de Michael? Deu um passo, pressionada pela fila, enquanto seu crebro trabalhava furioAlfonsoente. Se havia sido roubada, como Michael tivera acesso coleo para lhe dar de presente?

Parou de sbito, prendendo a respirao. Seu sangue congelou nas veias quando a verdade tornou-se bvia: as valiosas fotografias nunca haviam pertencido a ele! Sentindo nuseas, forou a passagem atravs da multido e correu para o hall de entrada do museu. Estava to apavorada que seu corao parecia a ponto de explodir no peito. Se aquelas fotografias eram roubadas e fora ela quem as vendera, Michael nunca seria acusado! Tudo que precisava fazer era mandar uma carta annima s autoridades identificando-a como responsvel pela venda da coleo, e ela estaria perdida! Bastardo!, Exclamou para si mesma, sentindo a fria crescente dentro dela. Ele no lhe dera o presente para se reconciliar, e sim para se proteger! No a procurara por no suportar ser rejeitado, mas para reaver a preciosa coleo! E depois de saber que a vendera, tentaria se vingar a qualquer custo... De sbito, a fria deu lugar a um medo incontrolvel. Respirou fundo, tentando conter o pnico por imaginar o risco que correra. Michael no precisava se esforar para encontr-la. Podia deixar que a polcia fizesse o trabalho. Tinha dinheiro e amigos nos lugares certos. De qualquer forma, ela terminaria nas mos dele ou na priso. Algum parou ao lado dela e soube no mesmo instante que sua situao poderia piorar ainda mais. No sabia que voc estava aqui... Derrick James a fitava com malcia Voc no estava no nibus. Vim com Anah Herrera Respondeu, forando-se a manter a calma. Voc parece no estar bem. Est preocupada que Carol no vena o concurso de fotografia? Ela o encarou com hostilidade, imaginando como sabia sobre o concurso. Ento, lembrou-se que Carol havia comentado que seu filho, Charles, tambm se inscrevera. No estou preocupada. Acho que ela tem grandes chances de ganhar.

Se eu gostasse de apostas, diria que Charles tem melhores chances de vencer. Fingiu pensar por um minuto. Apenas por brincadeira, vamos fingir que sou um apostador. Estaria interessada em arriscar um palpite? No, obrigada. Mesmo que o destino estivesse a seu favor? Dulce olhou para o rosto avermelhado, contendo o mpeto de esmurr-lo. No estou interessada. Mesmo que, se ganhasse, pudesse fazer um grande favor a Christopher? Do que est falando? Olhou para ele desconfiada. Podemos fazer uma pequena aposta entre ns dois. Vamos dizer que, se Carol ganhar, eu desisto da campanha, eleitoral. Dulce prendeu a respirao, rezando para que ele no ouvisse as batidas descompassadas do corao. E se Charles ganhar? O brilho vitorioso nos olhos dele revelava que sabia do que estava falando. Ento, voc me conta tudo que quero saber. E o que o faz pensar que um dos dois sair vencedor? H centenas de inscritos no concurso. Vi as fotografias e, embora no seja crtico de arte, sei reconhecer um talento quando o vejo. Dulce se ps a pensar. No tinha nada a perder, concluiu. Em breve, Michael faria com que todos soubessem que era a suposta envolvida no roubo da coleo de Gertrude Hardt. Talvez no precisasse contar nada a Derrick James... Bastava esperar que a notcia sasse publicada nos jornais! E o que acontecer se nenhum dos dois vencer? Indagou, demonstrando interesse. Nesse caso, a aposta est cancelada. Olhou para o rosto avermelhado e pensou que aquela era sua grande oportunidade de fazer alguma coisa por Christopher, como um gesto final de gratido e adeus.

Fechado! Estendeu-lhe a mo, decidida. Ele a segurou mais tempo do que o necessrio e Dulce desvencilhou-se do desagradvel contato com o sbito desejo de lavar as mos. Sem nenhuma outra palavra, seguiu rapidamente para o interior do museu, procura de Carol. Encontrou-a com Rob, apreciando uma das reprodues expostas.

Posicionou-se atrs deles e focalizou a viso na fotografia, to familiar para ela. Mostrava uma mulher com vestido roto, sapatos furados e duas crianas pequenas revirando o lixo de um beco deserto. Aquela imagem sempre a fizera se lembrar de sua prpria carncia e desamparo. Saiu apressadamente, receando no conseguir conter o pranto. J vivera emoes fortes demais por um s dia, concluiu, e precisava tentar se proteger. Percorreu o corredor que levava ao saguo e estacou paralisada. A cena que viu a seguir se desenrolou em cmera lenta, como em um filme de terror. Observou Anah chamar um homem alto, elegantemente vestido em um impecvel terno italiano. Seguiu-a com os olhos com a sensao de que o mundo havia parado de girar, at focalizar ningum menos do que Michael. Escondeu-se atrs de uma coluna, tremendo tanto que receou que suas pernas no fossem suport-la. A gravidez ficou maravilhosa em voc, Anah Ouviu-o dizer Vai retornar agncia depois que o beb nascer?, Sim. Pretendo voltar ao trabalho logo que puder, mas no estou planejando viajar. Vou trabalhar no escritrio em minha casa. Que tima notcia! Voc tem feito uma excelente divulgao da minha rede de restaurantes e no gostaria de perd-la. O trabalho que fez em Chicago no ano passado foi maravilhoso. Esperava poder agendar alguma coisa similar para a primavera; quando vou abrir um novo restaurante na Flrida. Os olhos de Anah se estreitaram meno de Chicago. Seu olhar atravessou a multido e encontrou Dulce.

Ela sabe da minha conexo com Michael! Dulce concluiu, mortificada. Os olhares se encontraram e sentiu a batalha que se travava entre elas. Com um esforo evidente, Anah voltou a ateno para Michael. O que o traz a Atlanta? A amostra de Gertrude Hardt Ergueu os ombros, como se fosse o bvio No queria perder a abertura. Sou f declarado dessa grande artista e no resisti quando soube das fotografias inditas. Mesmo estando de costas para Dulce, ela pde adivinhar os olhos escuros ausentes de emoo e cheios de um brilho vazio. Apertou as mos, aflita ao ver que Anah a fitava com insistncia. O mnimo que podia esperar era que a denunciasse... Ento, para sua surpresa, fez um gesto discreto para que sasse dali. Antes que pudesse se voltar e correr, observou-a colocar a mo sobre o abdmen com uma careta de dor. Preocupada decidiu esperar at ter certeza de que ela ficaria bem. O beb est agitado hoje Ouviu-a dizer, enquanto Michael dava um passo frente. Voc est bem? Quer que eu chame algum? No, obrigada. O parto est previsto para daqui a trs semanas e no estou preocupada. Acho que ele deve ter se agitado com a viagem. Tem certeza? Sim, fique tranquilo. Bem, nesse caso, vou embora. Preciso tomar o avio de volta para Chicago dentro de duas horas Tomou-lhe a mo para beij-la gentilmente Foi maravilhoso v-la novamente. Vou ligar pra sua agncia no prximo ms para conversar sobre a nova campanha. Dulce no esperou para ouvir a resposta de Anah. Sentindo-se com nuseas, correu para o banheiro. Ao se olhar no espelho, no reconheceu a face lvida e transfigurada que viu. Abriu a torneira e lavou vigorosamente o rosto com gua fria, tentando se recompor.

A porta se abriu e Anah entrou, os olhares se encontrando no espelho. Precisamos conversar Disse com expresso severa. Pedi que Sofia voltasse com Carol no nibus para que pudssemos ter algum tempo sozinhas. Saiu sem esperar pela resposta, deixando que a porta batesse com fora atrs de si. Sentindo-se uma estranha ao ver seu reflexo no espelho, Dulce mirou-se at perder o foco. Resignada, fechou a torneira e saiu, sem outra escolha a no ser segui-la. Alcanou Anah no estacionamento, apoiada ao capo do conversvel. Correu at ela, preocupada ao ver a expresso de dor no rosto plido. Voc est bem? Amparou-a pelo brao Quer que eu ligue para Alfonso? No preciso. Estou bem. Ainda no est na hora de o beb nascer Pousou as mos no ventre e tentou sorrir Essas contraes so naturais nessa fase da gravidez explicou mais uma vez. Deixe-me ficar com o celular, assim poderei ligar para ele se for necessrio. No quero preocup-lo. Tenho certeza de que vou ficar bem assim que chegarmos em casa Dobrou o corpo ao sentir uma nova contrao Importa-se de dirigir? Quando abriu a boca para dizer que no tinha carteira de motorista, Anah j estava sentada no banco do passageiro com as mos ao redor do abdmen e uma expresso de dor no rosto. Sem escolha, acomodou-se atrs do volante e tentou se lembrar das aulas de direo que Michael lhe dera. Com um suspiro profundo, ligou o carro e pisou no acelerador atenta ao trfego. Por que est fugindo de Michael Gurfinkell? Anah indagou de chofre. Porque ele no um homem bom e ser muito mais saudvel para mim se no souber onde estou. Vocs estavam noivos, no ?

O arrependimento atingiu Dulce mais uma vez ao pensar nas promessas e nos presentes com que ele a seduzira. Sim. E eu rompi o noivado. Anah abafou um gemido, e Dulce olhou para ela, aflita. Por favor, deixe-me ligar para Alfonso. No. Estou bem. Voc est apenas procurando uma desculpa para encerrar essa conversa. Por que o deixou? Por que ele me machucava e o ferimento foi muito mais profundo do que os hematomas que ficaram. Ele me fez ver a feia verdade da pessoa que realmente sou. Ele batia em voc? Anah se virou para ela, chocada, Sim, muito. Michael tem um pssimo temperamento e no queria mais ser o alvo da violncia dele. E quanto coleo de Gertrude Hardt? Deve haver uma razo para que ele aparecesse aqui hoje. Qual a conexo? Ele me deu essas fotografias. Quando eu o deixei, vendi-as para Andy Harrison por uma pequena fortuna, em uma negociao em que permaneci annima. No entendo... Ento, por que faz tanto segredo disso? Achei que Michael tivesse me dado a coleo para tentar me seduzir. Eu havia rompido o noivado e ele insistia em reatar. Nunca pude imaginar que... Anah? Preocupada, desviou os olhos do trnsito para ela. Anah respirava pesadamente, com a cabea reclinada no encosto. Estou bem Assegurou, soando basicamente, a sua palavra contra a dele. Dulce fez uma pausa por um momento, refletindo sobre o quanto poderia revelar, e percebeu que teria de continuar. Pior do que isso. Descobri hoje que essas fotografias foram roubadas da manso de Caldwelt Winthorpe exatamente na poca em que Michael deu-as para mim. Apertou as mos no volante Ele me usou para escond-las. Agora que as vendi, tudo que tem a fazer dizer s autoridades que estou envolvida com o pouco convincente Ento,

roubo. Ningum vai acreditar em mim nem em um milho de anos se disser que foi Michael que me deu a coleo! Por que se envolveu com um homem como ele? Acho que esse assunto no lhe diz respeito. Anah apertou os dentes ao sentir uma forte contrao. Est enganada. Esse assunto me diz respeito. Belinda era minha irm! E o que isso tem a ver comigo? Infelizmente, o que acontecer a voc vai afetar diretamente meu cunhado. Sei que muito cedo para que Christopher se envolva com algum e ser pior ainda se ele se envolver com a pessoa errada. As palavras machucaram muito mais do que Dulce gostaria de admitir e disse a primeira coisa que lhe veio mente sabendo que tambm machucaria Anah. Belinda est morta! Christopher no est. Um gemido profundo impediu Anah de responder. Arqueou o corpo e apoiou as mos no painel, lutando contra a dor. Droga, Dulce! Por acaso, acha que no penso nisso todos os dias da minha vida? Dulce virou esquerda, tentando fugir do trfego pesado. O fato de Christopher seguir a vida dele no significa que esqueceu Belinda Disse, pisando no acelerador. Fazer de Christopher um mrtir no vai traz-la de volta. Voc nunca conseguir am-lo como Belinda o amou. Nunca! Grossas lgrimas embaaram a viso de Dulce, e ela piscou com fora, entrando no trfego pesado de Atlanta. beira do desespero, olhou no retrovisor e viu a imensido de carros se enfileirando atrs do conversvel. Talvez eu j o ame Ouviu-se dizer, mal acreditando em sua declarao arrojada. No! A voz soou estrangulada, cheia de pnico. Dulce manteve o olhar fixo frente, incapaz de encar-la.

A verdade das palavras que saram de seus lbios a revigoraram, dando-lhe conforto. Sim, eu amo Christopher! No da mesma forma que Belinda o amava, mas eu o amo! Quase gritou, desejando que o mundo inteiro soubesse Belinda o amou pelo homem que ele era. Eu o amo pelo que agora. No! Daquela vez, a voz era quase um gemido, e Dulce voltou-se para ela. Anah? Os olhos azuis revelavam medo e surpresa. Minha bolsa acabou de romper!

Captulo XIX

Dulce massageou as tmporas, sentindo que sua cabea estava a ponto de explodir. Anah acabara de entrar em trabalho de parto dentro do carro, em meio

ao trnsito pesado do final do dia! Para piorar a situao, sua tentativa de seguir por um atalho acabara forando-a a sair em uma avenida completamente congestionada. No... Reclamou, receando ter uma crise histrica Anah, por favor, diga que s mais uma contrao! O beb est a caminho. Posso senti-lo! No, no est! Tente segur-lo at encontrarmos um hospital Respondeu. Apertou o p no acelerador, preparando-se para se mover. Infelizmente, ningum mais teve a mesma idia. Um homem em um BMW conversvel na faixa da esquerda olhava para elas com curiosidade. Escondeu-se atrs do jornal que fingia ler quando Dulce o encarou com hostilidade. Preciso fazer fora! O beb est nascendo! No faa fora! Faa qualquer coisa, mas no faa fora! Desligou a chave da ignio, percebendo que seria intil se iludir. O mar de carros frente indicava que no avanaria um centmetro nos prximos minutos. Enfiou a mo sob o banco de Anah e tateou at encontrar a alavanca para reclin-lo. Tentou acomod-la o melhor que pde e apanhou sua bolsa, procura do telefone celular. Qual o nmero de Alfonso? Est na memria Gemeu, apertando o ventre As contraes esto mais frequentes. Juro que posso senti-lo abrindo caminho! As mos de Dulce tremiam tanto que deixou o pequeno aparelho cair duas vezes. Alfonso atendeu na terceira chamada. Alfonso, Dulce. Estou com Anah no carro e ela acaba de entrar em trabalho de parto. Onde vocs esto? A voz calma, resultado de anos de trabalho com emergncias, soou do outro lado da linha.

Em algum lugar de Atlanta, em meio a um engarrafamento. Deve ter havido algum acidente ou algo parecido, porque estamos paradas h quase dez minutos. Ergueu o pescoo para avistar a linha de carros frente. Dois adolescentes passaram em uma moto e olharam com curiosidade para o interior do conversvel, enquanto o rapaz do BMW meneava a cabea. Acabamos de passar pela sada dezenove. Olhou para Anah, e seu pnico cresceu. Oh, no! Por que isso tinha de acontecer justamente comigo? Lamentou desesperada ao ver os cabelos loiros empapados de suor. Ela vai ter o beb, Alfonso, e acho que no vai demorar muito. Detectou uma nota de pnico quando ele perguntou: Qual o intervalo das contraes? No sei dizer... Acho que dois ou trs minutos. Diga a ela para no forar Disse depois de uma longa pausa Vou chamar uma ambulncia do hospital de Atlanta. No desligue. Como se eu pudesse! Pensou, segurando o aparelho com o queixo e voltandose para Anah. Ela estendera as pernas sobre o painel, e Dulce agradeceu sorte por estar usando um vestido comprido, sentindo-se ridcula por pensar em algo to ftil em um momento como aquele. No faa fora! Olhou ao redor e viu os olhos arregalados do rapaz da BMW Alfonso disse que vai chamar uma ambulncia e pediu para no deix-la fazer fora. No posso Dulce. O beb est nascendo! Tia Lu ficar furiosa quando souber o que estou fazendo com o carro dela! No pense nisso agora. Prometo que vou limp-lo assim que chegarmos em casa. Ouviu a voz de Alfonso do outro lado da linha. Dulce? Est me ouvindo.

Sim. Diga a Anah que a ambulncia chegar em quinze minutos. Ela olhou para a imensido de carro por todos os lados. Impossvel, a menos que seja um helicptero! Um grito agudo fez seu sangue congelar. Alfonso? Voc est a? Sim. O que foi? Anah est sentindo muita dor. Outro grito a impediu de ouvir a voz do outro lado da linha. Alfonso? Oh, meu Deus! Daquela vez, Dulce no teve dvida. Alfonso tambm estava em pnico! Oua, voc precisa ajud-la. Vou lhe dizer exatamente tudo que ter de fazer. No! Gritou em desespero Sou a pessoa menos indicada para fazer um parto! Dulce, tente se acalmar. A ambulncia no vai chegar a tempo. Voc ter de ajud-la. No posso! Gemeu, contendo-se para no chorar. Anah comeou a respirar com dificuldade, o rosto tornando-se cada vez mais vermelho. Sei que voc pode Balbuciou, tocando-a no brao Preciso de voc. Relanceou o olhar para o lado e seu corao perdeu um compasso. De sbito, sentiu vergonha por sua covardia, ainda mais evidente diante da coragem e da bravura daquela mulher. O milagre da vida estava acontecendo bem diante de seus olhos, e recusava-se a confront-lo! De sbito, o pnico deu lugar a uma serenidade que ela prpria desconhecia. No se preocupe querida. Tudo vai dar certo. Confie em mim Assegurou, acariciando o rosto suado Alfonso, diga-me o que fazer. Preciso falar com ele!

Anah estendeu a mo para o telefone, mas o movimento brusco fez com que seus dedos se enrasAnnieem na gargantilha do pescoo. A delicada corrente se rompeu e cinco pequenos coraes de ouro espalharam-se pelo cho do carro. Dulce viu o pnico nos olhos arregalados pela primeira vez desde que o trabalho de parto comeara. No se preocupe com isso, meu bem tranquilizou-a. Vou recolher os pingentes. Concentre-se no beb. Por favor, no se esquea de nenhum... Significam mais para mim do que voc possa imaginar. Esperou que o rosto se aliviasse depois de mais uma contrao e estendeulhe o telefone para que falasse com Alfonso. Foi ento que descobriu que tinham uma plateia e se arrependeu amargamente por terem abaixado a capota do carro. Precisa de ajuda? Um senhor usando bon de golfe estava parado ao lado do carro Eu e minha esposa estamos atrs de vocs e achamos que poderiam estar em dificuldades. Quando viu o que estava acontecendo no banco do lado, emitiu um grito espantado. Voc mdico? No. Preciso que procure algum, mesmo que seja veterinrio. Dulce se surpreendeu com a prpria eficincia da sua atuao. O homem concordou e seguiu com expresso de alvio. Dulce, o beb est vindo... Agora! Alfonso? No consigo ouvi-lo! Diga-me o que fazer! ...Cabea... Quando estiver... Ombros. Mantenha o beb... As frases eram interrompidas pela interferncia e Dulce tentou adivinhar o que ele dizia. ...nariz... cordo umbilical... Ento, a ligao caiu.

Olhou pela janela procurando o homem que sara em busca de um mdico, mas no viu sinal dele. Respirando fundo, voltou-se para Anah e fez a primeira coisa que lhe veio mente. Debruou-se sobre ela e segurou-a pelo queixo, forando-a a encar-la. Querida, ns vamos conseguir Com um movimento discreto, ajudou-a despir a roupa de baixo Faa fora e respire. Estarei aqui para amparar o beb. Os olhares se encontraram e Dulce sentiu uma emoo que nunca experimentara antes. O sentimento de unio e confiana a estimulou a seguir em frente. Armou-se de nova coragem e teve certeza de que conseguiria. Retirou uma caixa de lenos de papel do porta-luva e se lembrou de que havia uma garrafa de gua mineral sob o banco. Apanhou-a e lavou as mos o melhor que pde, enquanto Anah fazia fora para que o beb encontrasse o caminho. Instintivamente, colocou as mos sobre seu abdmen e pressionou-o de leve. Naquele momento, o mundo ao seu redor deixou de existir. O som de buzinas, os olhares curiosos dos ocupantes dos carros vizinhos, tudo pareceu subitamente muito distante dali. Era como se estivessem envolvidas por uma redoma de energia que as isolasse de todos. Um silncio abrupto pairou no ar e ento Dulce arregalou os olhos, fascinada ao ver a cabea do beb despontar. Acabou? Anah balbuciou em um fio de voz No o ouvi chorar! Ainda no. Faa um pouco mais de fora. Isso! Muito bem! Estimulava, pressionando o abdmen de Anah Voc uma mulher corajosa! Estou orgulhosa de sua bravura. Depois de uma forte contrao, Dulce apanhou o delicado ser nas mos, inundada por uma emoo indescritvel. Acolheu a pequena criatura que acabara de chegar ao mundo enquanto lgrimas quentes lavavam seu rosto. Irrefletidamente, limpou o nariz e boca do beb e suspendeu-o pelos ps. Quando ouviram o estridente grito que cortou o ar, ambas comearam a chorar de emoo. uma menina? Anah indagou por entre lgrimas.

No sei! Olhe entre as pernas, Dulce! Sentindo-se estpida, ela comeou a rir e a chorar ao mesmo tempo. uma menina! Colocou-a no colo da me e estendeu a mo para o banco de detrs, apanhando o suter de Sofia para cobri-las. Pancadas leves no vidro do carro, ao mesmo tempo que ouviam o som de uma sirene, trouxeram-na de volta para a realidade. O senhor que sara procura de um mdico chegara com uma mulher alta, carregando uma valise preta. Respirando com alvio, Dulce fez meno de sair, mas Anah a segurou pelo brao. Obrigada Disse simplesmente, e foi o que bastou para que demonstrasse sua gratido. O beb emitiu um som gutural, fazendo-as rir. Ento, Dulce saiu do carro para que a mdica entrasse. Recostou-se no capo e s ento seu corpo reagiu. Sentia-se exausta e enfraquecida, como se houvesse lutado com um leo. Esperou at que a ambulncia chegasse para se mover. A sensao de que acabara de mudar os caminhos de sua prpria vida a invadiu. Olhou para o cu, que se encheu de nuvens carregadas, escondendo o sol. Cobriu a cabea com as mos e entrou no carro quando as primeiras gotas de chuva comearam a cair. Christopher tocou o vidro da enfermaria peditrica e fechou os olhos, lembrando-se das seis visitas que fizera quele mesmo hospital. Desde a ltima vez, com o nascimento de Harry, aquele se tornara o lugar mais perturbador do mundo. Ali, sentira a alegria e o amor de novos comeos, e a dor e a desesperana do fim. Abriu os olhos e viu o beb de Alfonso e Anah coberto por uma manta corde-rosa. Sorriu, pensando em como aquele milagre continuava a surpreend-lo. A vida sempre prosseguia, no importava quantas vezes o sol se punha. No poderia acreditar em tal fato trs meses atrs, mas havia mudado. Sabia que a saudade de Belinda seria eterna e jamais conseguiria preencher o vazio que

deixara, mas ela tornara-se parte de seu passado... Um passado feliz que ficara para trs. O futuro o esperava para ser vivido e preenchido com o que escolhesse para sua vida. Uma enfermeira entrou na sala, e ele bateu no vidro e indicou o beb. Ela pegou-o no colo e se aproximou para mostr-lo. Christopher sorriu ao ver os dedinhos perfeitos, o minsculo nariz, as sobrancelhas arqueadas. Agradeceu enfermeira e acenou para sua mais nova sobrinha, alegria e saudade se misturando em seu corao diante do novo comeo de uma vida. Dirigiu de volta para casa com o pensamento em Dulce. Se ao menos pudesse convenc-la de que toda vida tinha a possibilidade de novos comeos e segundas chances... Guardou a caminhonete na garagem e foi para a varanda. Seu corao perdeu um compasso ao v-la sentada no degrau da varanda, com Amanda no colo. Aproximou-se e escondeu o sorriso ao ver as plpebras borradas de sombra azul, dois crculos vermelhos nas faces e uma grossa camada de batom cor-de-rosa cintilante que ultrapassava em muito o contorno dos lbios. Usava uma coroa presa aos cabelos e um manto que mal lhe cobria os ombros. Alteza... Parou frente dela e fez uma mesura galante. Papai! Amanda pulou do colo e correu para os braos dele Estamos brincando de princesa e rainha. Ela a rainha. A porta da frente se abriu. Knoxie correu para fora e Harry veio logo atrs, com as mos cobertas por uma espcie de gelia vermelha. Ele pulou nos braos do pai, e Christopher teve de se esforar para que sua camisa no ficasse manchada. O que isso nas mos? Estava preparando o almoo e pedi a ele que segurasse os tomates... Dulce se ps de p e pegou-o no colo. Venha, Harry. Vamos lavar as mos e ajudarmos Knoxie a fazer o almoo. Christopher olhou mais uma vez para a maquiagem pesada no rosto dela e jurou para si que nunca vira algum mais bonita.

Vou ajudar Ofereceu, seguindo-a. Todos entraram ao mesmo tempo fazendo algazarra e seguiram para a cozinha. Como est Anah e o beb? Indagou enquanto lavava as mos de Harry. Esto timos. Tero alta amanh. Sorriu enquanto secava as mozinhas do menino com uma toalha de papel e o colocava no cho. Sofia entrou na cozinha, e Christopher franziu o cenho ao notar que usava um bracelete prateado e um anel com o mesmo desenho no dedo do p. O que isso, Sofia? O presente de aniversrio de Dulce. Nunca a vi usando antes. Estava esperando por uma ocasio especial. Observou o olhar de cumplicidade entre elas, satisfeito em saber que haviam se tornado amigas. Poderia ajudar Knoxie com o almoo? Preciso falar com Dulce. Para seu espanto, ela concordou sem reclamar. Foram para a varanda e sentaram-se no degrau da escada. Obrigado por olhar as crianas enquanto fui visitar Anah na maternidade. Espero que no tenham dado trabalho. Ao contrrio! Eu me diverti muito Retirou o manto de rainha e colocouo no colo Qual ser o nome do beb? Belinda Dulce Herrera. O qu? Exatamente o que voc ouviu. Uma emoo profunda fez com que os olhos de Dulce ficassem marejados. Foi idia de Alfonso? Indagou, tentando disfarar o sentimento. No. Foi Anah quem escolheu o nome. Suponho que depois do que passaram juntas, voc merece a homenagem. Espero que ela no esteja mais brava comigo.

E por que estaria? Estvamos discutindo quando a bolsa se rompeu. Confesso que me sinto muito culpada. Sobre o que estavam discutindo? Ela abaixou os olhos sem conter o tremor dos lbios. Sobre voc. Sobre mim? Fitou-a intrigado. Ela disse que ningum vai am-lo como Belinda o amou e que no precisa de mais ningum em sua vida. E voc acredita nisso? No Voltou-se para ele, com a voz embargada pela emoo. Ns dois temos um lugar vazio no corao e desejamos ardentemente preench-lo. Ao terminar a frase, sentiu os lbios macios cobrindo-lhe a boca e prendeu a respirao. Christopher beijou-a com toda a paixo de sua alma, sem se importar por serem vistos por todos que passavam. O som do motor de um carro fez com que interrompessem o contato. Voltaram-se para o porto ao mesmo tempo para ver Carol saltar do carro de Rob. Cumprimentou-os com naturalidade ao subir os degraus e abriu a porta da frente, voltando-se um momento antes de entrar. No se esquea de limpar o batom antes de sair, papai. Os dois ficaram em silncio por um segundo e ento comearam a rir. Quando a porta se fechou com um rudo, dirigiu-se a Dulce. Ah, antes que eu me esquea... Anah pediu que eu lhe entregasse algo. Disse que estava no bolso do vestido quando ela foi para o hospital. Apanhou um pequeno embrulho no bolso da camisa. Dulce o abriu e espalhou a corrente e os cinco coraes de ouro na palma da mo. Ela disse que voc saber o que fazer. Por favor, diga-lhe que fique tranqila.

Obrigado. Voc tem sido maravilhosa Com um sorriso terno, beijou-a na testa. E voc adorvel, Christopher Uckermann. Shh... fale baixo! Eu tenho uma reputao a zelar Ele riu e puxou-a de encontro ao peito Se meus alunos souberem que no sou o professor duro que conhecem, ficarei desmoralizado. Voc duro? Para que tenha uma idia, os rapazes do time de futebol me apelidaram de Christopher, o Implacvel! Estufou o peito, simulando um falso orgulho. Sentiu uma onda de calor aquecer seu peito ao v-la rir e se ps a brincar com uma mecha dos cabelos sedosos. Observou que as razes escuras comeavam a aparecer e lembrou-se de sbito de todas as dvidas que tinha sobre aquela mulher. Quase perguntou sobre o dinheiro que encontrara na mochila quando fora apanhar a cmera, mas no o fez. O relacionamento ainda era frgil demais para ser submetido a provas. Sentia que Dulce era como uma borboleta em suas mos: se tentasse cont-la, machucaria as asas delicadas, e se abrisse a mo, voaria para longe. E voc, nunca teve um apelido? Indagou depois de um longo silncio. No, nunca. Nesse caso, terei de inventar algum Franziu o cenho enquanto refletia Que tal Sexy Dulce? Doce Dulce? J sei! Misteriosa Dulce! Ela se afastou abruptamente, e Christopher percebeu que fora longe demais. Preciso ir para o trabalho. Ergueu-se e tentou sorrir Ns nos veremos amanh, certo? Combinado. E no se esquea de lavar o rosto antes que algum a veja. Em um impulso, Dulce beijou-o nos lbios e saiu. Se olhar para trs, significa que me ama! Pensou, iludindo-se com a mesma crena tola e ilgica que costumava usar quando era adolescente. Observou-a

caminhar pela calada implorando secretamente para que olhasse para trs apenas uma vez. Estava a ponto de desistir quando ela chegou ao final do quarteiro e se virou, encarando-o com um sorriso alegre. Ento, virou a esquina e desapareceu de sua vista. Ela me ama! Exultou, desejando gritar de alegria. No importava que fosse apenas uma iluso. A crena de que aquela mulher pudesse am-lo encheu seu peito de esperana. Depois de uma exaustiva reunio na Prefeitura, Christopher entrou no hall e acendeu as luzes, resmungando ao ver os brinquedos espalhados pelo caminho. Caminhou pela casa mergulhada no silncio sentindo a presena palpvel das crianas dormindo no piso superior. Subiu lentamente a escada, relutante em deparar com a solido do quarto. Ao passar pelo quarto de Carol, um rudo abafado chamou-lhe a ateno. Bateu porta e esperou que ela o autorizasse a entrar. Encontrou-a sentada no cho frente do armrio, com todas as roupas espalhadas ao redor de si. O que est fazendo? Arrumando o armrio. No deveria estar na cama? Queria terminar antes de ir dormir. Achei melhor desocupar o armrio agora, para que voc no tenha com que se preocupar depois que eu for embora. O que quer dizer? Mesmo que voc se for, este ainda ser seu quarto. Eu sei. s para caso de... A voz tremeu, e se ps a dobrar uma cala de moletom com um cuidado exagerado. Para o caso de...? Ela virou o rosto e Christopher notou, consternado, que estava chorando. Lembro-me como foi quando mame morreu. Tia Lu e tia Anah vieram desocupar o armrio dela e choraram o tempo todo. No quero que voc passe por isso quando tiver de arrumar meu armrio.

Voc no vai morrer, minha querida! Puxou-a para si, mal contendo o prprio pranto Apenas vai para a universidade. E enquanto eu viver haver um lugar para voc em minha casa. Carol foi envolvida em um abrao protetor. O que est acontecendo, filha? Voc sente saudade de sua me? Ela meneou a cabea em concordncia, soluando ainda mais. Tambm sinto muita saudade dela. Mas no s isso. No disse nada por um longo tempo, enquanto Christopher esperava pacientemente que o pranto sofrido se acalmasse. Estou com medo, papai... Tenho medo da universidade, de ter tomado a deciso errada... Tenho medo de morrer jovem, como a mame e a vov! Christopher embalou-a como se estivesse novamente com seu pequeno beb no colo e beijou-lhe a testa. natural que tenha medo, querida. No podemos controlar nosso futuro, mas podemos encar-lo melhor se soubermos que h algum do nosso lado. E voc tem sua famlia, seus amigos e uma casa que ter sempre as portas abertas, acontea o que acontecer. Calou-se, com a voz embargada pela emoo. Pensou em sua adorada esposa e na natureza gentil e no corao generoso da maravilhosa filha que lhe dera. Segurando as prprias lgrimas, continuou: Carol parecia um pouco mais calma. Voc recebeu de sua me a beleza, a inteligncia e o talento. Mas acima de tudo, ela lhe deu a vida. O nico sonho que tinha para voc e para todos os filhos era que vivessem: plenamente e fossem felizes Acariciou ternamente os cabelos da filha No seja prisioneira de seus medos. V cm frente e lembre-se sempre de que haver um lar esperando por voc. Christopher se recostou na cama e esperou que ela parasse de chorar. Sua me me disse, certa vez, que sempre haveria um dia de chuva na vida de todos ns, mas que era a nica forma de ver o arco-ris.

Dulce me disse o mesmo... Ento, deve ser verdade. Se as duas mulheres mais inteligentes que conheo disseram a mesma coisa, deve ser verdade. Ao v-la sorrir, o corao de Christopher se aqueceu. Obrigada, papai. Estou me sentindo melhor. Eu tambm. Olhou para a baguna espalhada pelo cho J tarde. Por que no vai dormir? Prometo que, amanh cedo, vou ajud-la a acabar de arrumar o armrio. Est bem. Ele se levantou e estendeu a mo para ergu-la do cho, notando de sbito que sua filha estava quase de sua altura. Quando crescera tanto? Pensou com um aperto no corao. Carol se deitou, ento ele a cobriu e a beijou de leve na testa. Boa noite. Caminhou para a porta e, antes de fech-la, ouviu Carol cham-lo. Papai! Humm? Eu o amo. Christopher apagou a luz e fechou a porta. Lentamente, caminhou pelo corredor s escuras para seu quarto vazio. Porm, seu corao estava pleno de amor e de gratido.

Captulo XX

Christopher bateu o jornal sobre a mesa do Caf Dixie Diner, fazendo com que Alfonso quase derramasse a xcara de caf. Bom dia para voc tambm Disse em tom bem-humorado, mas sua expresso mudou ao ver o rosto preocupado do amigo O que houve? Veja isso! Christopher colocou o jornal aberto sobre a mesa. A polcia foi chamada a uma residncia por causa do latido de um cachorro? O que tem isso? No essa reportagem Disse com a impacincia. Apontou para o alto da pgina, onde se lia a manchete: Mapleton notificada em audincia pblica. Logo abaixo, uma extensa reportagem informava sobre o pedido de anexao do bosque de mata virgem aos limites do municpio. a propriedade de Derrick James! Exatamente! Christopher se sentou e fez um gesto para Angelique O administrador regional de Mapleton e ele foram colegas de classe na universidade e, por uma incrvel coincidncia, ele tambm o maior acionista da indstria Wright Paper, a maior companhia de fabricao de papel da regio. Entendeu a conexo? Sim, mas... Por que a anexao? No seria um passo desnecessrio? No. Os regulamentos do meio ambiente em Mapleton no so to rgidos quanto os de Walton. Se ele conseguir, ser muito mais difcil impedirmos o desmatamento e a poluio.

Meu Deus! Alfonso colocou as mos na cabea, desolado A audincia ser na prxima quarta-feira. Como no ficamos sabendo antes? o que eu gostaria de saber. Sou prefeito desta cidade e deveria ser o primeiro a ouvir as notcias. Suponho que Derrick conseguiu omitir a informao de propsito. Mas no h nada comprometedor sobre ele que voc possa provar? No posso provar nada! Felizmente fiquei sabendo a tempo. Talvez possa conseguir apoio com a oposio de Mapleton. Sou o prefeito, est na hora de comear a usar meus contatos. H um grupo ambientalista que descobri na internet... Creio que podero ajudar. Posso mandar um e-mail e contar o que est acontecendo. Faa isso ainda hoje. Christopher abriu espao para que Angelique coloAnniee a bandeja com seu caf da manh e apanhou a xcara de caf. Deu um gole e fez uma careta ao queimar a lngua. No quero parecer pessimista, mas acho que precisamos considerar todas as possibilidades Alfonso comentou depois de comer com apetite sua poro de ovos com bacon. O que poder acontecer se Derrick ganhar a eleio? Se ja est escondendo informaes antes de vencer, imagine como ser depois. desmatamento da floresta vai ser nossa menor preocupao. No deixarei que isso acontea. A ltima pesquisa eleitoral promovida por Hall Newcomb mostrou que tenho noventa e quatro por cento da aceitao dos eleitores. A menos que acontea alguma coisa terrvel at as eleies, no creio que ele tenha chance de vencer, no importa quanto dinheiro esteja disposto a gastar. Naquele momento, a porta do Caf se abriu, e Dulce entrou. Usava uma das roupas que Lucinda a ajudara a escolher. Em qualquer outra mulher o conjunto de blusa e saia e passaria despercebido, mas provocou a mesma reao em todos homens presentes, que se voltaram para observ-la. O rosto dela se iluminou ao ver Christopher, mas esperou que acenasse para se aproximar. O

Para sua surpresa, ele se ergueu e beijou-a nos lbios sem se importar pelo fato de estarem em um local pblico. Constrangida, sentou-se com a certeza de que seria o tema das focas nos prximos dias, como deveria ter acontecido depois de Christopher ter sado de sua casa s quatro horas da madrugada... No entanto, notou que ele sorria com segurana, como quisesse que todos ficassem sabendo sobre o relacionamento. Caf? Ofereceu, estendendo-lhe o cardpio. Bem, preciso ir embora Alfonso anunciou, com a evidente inteno de deix-los a ss Anah est esperando-a para uma visita, quando tiver tempo. Ela disse que vocs precisaram terminar uma conversa. Estou planejando h dias ir sua casa, mas estive muito ocupada na loja. Voc sabe, estamos nos preparando para o Natal. Christopher podia jurar que ela estava evitando os olhos do amigo. Por favor, diga-lhe que vou assim que puder. Est bem Despediu-se com um beijo no rosto Avise-me se estiver planejando fazer mais algum parto para que eu possa cuidar da minha aposentadoria. Ela riu observou-o se afastar. O que h de interessante no jornal? Indagou, notando o exemplar aberto sobre a mesa. Ms notcias. Derrick James est disposto a destruir esta cidade e estou cada vez mais disposto a no permitir. Agora, mais do que nunca, quero a reeleio. O rosto de Dulce tornou-se lvido quando ele tentou tocar suas mos. Afastou-as para escond-las sob a mesa. O que houve? Indagou, com expresso confusa. Nada. Acho que estou cansada. Estamos trabalhando muito na butique, tentando organizar a mercadoria que chegou para o Natal. Christopher sorveu um gole de caf e estudou o perfil delicado, a pele alva do pescoo e a doura dos lbios carnudos. Desejou tom-la nos braos ali mesmo, diante de todos, mas receou que ela o rejeitasse novamente.

Com um gesto discreto, ela chamou Angelique e pediu duas torradas com gelia de framboesa e uma xcara de ch. Ento, est trabalhando muito? Oh, sim! Lucinda encomendou uma coleo maravilhosa para o inverno e me incumbiu de decorar a vitrine. Nunca havia feito isso antes, mas estou adorando! Que bom. Fico feliz em saber que voc... Christopher se calou, como se pressentisse a entrada de seu indesejvel oponente. Bem, bem... Aqui est nosso prefeito e a adorvel srta. Paris! Derrick James sorriu com malcia ao parar ao lado da mesa Esto parecendo dois patinhos encolhidos... melhor se afastarem para que nenhum caador possa abat-los de uma s vez. Christopher fez meno de responder, e Dulce enviou-lhe um olhar de censura, fazendo-o se calar. Lembra-se do meu filho Charles, srta. Paris? Ele disse que a encontrou no laboratrio do colgio, quando voc revelava algumas fotografias. S ento perceberam a presena do jovem ao lado dele. Derrick passou o brao pelos ombros da verso mais jovem de si mesmo. Sim, eu me lembro. Prazer em rev-lo, Charles. Estranhou ao v-lo abaixar a cabea, evitando encar-la e murmurando alguma coisa incompreensvel. Vocs j tiveram alguma notcia sobre o concurso da revista Lifetime! O resultado sair at o final desta semana Dulce informou, sem tirar os olhos de Charles. Por que estaria to constrangido? Pensou intrigada Creio que seremos informados quando chegarem a alguma deciso sobre o vencedor. Bem, vamos tomar nosso desjejum, filho Colocou a mo pesada sobre o ombro de Christopher Tenha um bom mandato, prefeito. Divirta-se enquanto pode.

Christopher notou o botton de campanha com a inscrio: Posso controlar meus filhos e esta cidade. Fez meno de se levantar, mas a mo de Dulce o deteve. No faa isso. As pessoas vo admirar sua capacidade de se conter mais do que sua habilidade em bater no oponente. Acomodando-se na cadeira, percebeu que ela tinha razo e se ps a refletir, mais uma vez, sobre que tipo de vida tivera para adquirir tanta sabedoria. Depois de comer, Dulce deixou uma nota de cinco dlares sobre a mesa e se levantou. Preciso ir. Lucinda j deve estar preocupada com minha ausncia. O que vai fazer hoje noite? Christopher indagou, segurando-a pelo pulso. Vou trabalhar no lbum de Carol. Precisa de companhia? No hoje noite. Consigo trabalhar melhor se estiver sozinha. Nesse caso nos veremos depois. Tenha um bom dia. Ela sorriu e saiu sem olhar para trs. Christopher se levantou e retirou a carteira do bolso para pagar. Ergueu o rosto e notou que Derrick o observava com olhar irnico, do outro extremo do restaurante. Contendo o mpeto de esmurr-lo, saiu com a sensao de que ele escondia alguma coisa. Estava na hora de Dulce revelar alguns segredos, concluiu enquanto caminhava para a sede da Prefeitura. Ao cair da tarde, Dulce sentou-se na cadeira de balano da varanda com um livro nas mos. Estava terminando de ler um dos romances que a sra. Lena lhe emprestara e sorriu secretamente ao perceber que era a primeira vez que se dedicava a uma leitura at o fim. Absorvida pela trgica histria da herona deixou que o pranto flusse livremente. Recostou a cabea no espaldar da cadeira e seu pensamento lhe trouxe a imagem de Christopher. Ao lado dele, tinha a sensao de que nenhum mal a

atingiria. Porm, o momento inevitvel estava se aproximando. Como poderia partir, depois de conhecer o homem de sua vida? Evitando pensar no assunto, abriu o livro na ltima pgina para terminar a leitura e congelou ao ver o nome escrito uma caligrafia infantil na ltima capa. Blanca Savin. Passou os dedos pelas letras quase apagadas pelo tempo como se tentasse tocar as mos que haviam escrito aquele nome. Blanca Savin... O que o nome da sua me estaria fazendo ali? Porm, j sabia a resposta. Aquela era a prova bvia do que j sabia. Desde que a sra. Lena lhe dera o livro, suspeitara que um dia havia pertencido sua me. Demorou-se a olhar para as letras por quase uma hora. Velhas recordaes emergiram em seu pensamento, lembranas de sua me contando sobre o passado, sobre como crescera em diversos orfanatos antes de ser adotada... E sobre como viveu com uma pessoa que fizera toda a diferena na vida dela: mulher que lhe dera a gargantilha com o pingente em forma de corao. Dulce puxou o pingente de sob a camiseta para observar mais de perto. Leu as palavras que j havia decorado em voz alta. Aquela era a ltima pea do quebra-cabea de uma jornada que agora se encerrava. A verdade que ecoava em sua cabea tornou-se bvia demais para ser ignorada. A princpio, tivera medo de que a descoberta a prendesse ainda mais quela cidade. Porm, no havia mais como fugir do confronto. Fechando o livro, entrou para o interior da casa e apanhou a gargantilha de Anah. J havia esperado tempo bastante. Colocando-a na bolsa, saiu de casa e seguiu para o lugar que estivera evitando desde que chegara a Walton. O sol do entardecer enviava seus ltimos raios sobre a placa com a inscrio Joalheria R. Michael em dourado. Os pequenos sinos sobre a porta anunciaram sua chegada e um homem de cerca de sessenta anos, carregando uma lupa na mo,

emergiu dos fundos. O rosto simptico era emoldurado por cabelos grisalhos, brilhantes olhos azuis e sorriso amigvel no rosto. Boa tarde. H algo que possa fazer por voc? Ela retirou a gargantilha e colocou-a sobre o balco. Gostaria que o senhor soldasse esta corrente. Oh, sim! Anah esteve aqui h dois dias com o beb e disse que voc viria em breve. Ela j pagou pelo servio. Dulce ficou surpresa com a informao, mas nada disse. Ser um trabalho simples Ele comentou, avaliando a corrente com ateno. Se quiser esperar alguns minutos, poder lev-la ainda hoje. Claro. No estou com pressa. O simptico joalheiro desapareceu nos fundos da loja e deixou-a s. Olhou ao redor, admirando a beleza das jias sob o vidro do balco. Estudou a fotografia na parede de uma verso mais nova do homem que acabara de atend-la. Ele estava de p, com dois rapazes ao seu lado, e segurava um diploma. Aproximando-se, observou trs molduras contendo certificados de joalheiros com os nomes Randy Michael, Randy Michael Jnior e Randy Michael III. Imaginou como seria abrir e fechar a joalheria todos os dias durante as trs ltimas geraes e sentiu uma ponta de inveja. Devia ser maravilhoso saber que seu lugar no mundo estava garantido antes mesmo de nascer. O joalheiro retornou dez minutos depois, e ela se debruou sobre o balco. Est nova em folha! Aproveitei para polir tambm. Colocou a corrente e os cinco coraes de ouro em uma caixa de veludo Eu me lembro quando Belinda encomendou pingentes... Meu corao quase partiu quando soube da morte dela. Mas acho que as crianas esto em boas mos. O senhor se importaria de olhar uma jia e me dizer se lembra de t-la visto antes? Deixe-me v-la.

Dulce retirou a gargantilha do pescoo e colocou-a s o balco. O som delicado do metal sobre o vidro preencheu silncio da loja. Humm... Observou-o com expectativa enquanto estudava a pea. Sim. J a vi antes. Seria difcil esquecer. mesmo? E por qu? Porque meu pai discutiu comigo sobre ela. Foi logo depois que sa da universidade e vim trabalhar na joalheria. Meu pai dizia que seria impossvel gravar uma inscrio to grande em um pingente desse tamanho. Mas a mulher que a encomendou insistiu para que eu o fizesse... E fico feliz por t-la ouvido Dulce fitou-o em expectativa, ouvindo o som de sua prpria respirao. O senhor se lembra do ano? Foi em junho de cinquenta e nove... Sim, tenho certeza absoluta! Foi o ano em que me formei, e este foi meu primeiro trabalho. J sabia a resposta da pergunta que faria seguir, mas precisava se certificar. E lembra-se de quem o encomendou? Bem, isso tambm seria impossvel esquecer. Srta. Eulene Larsen. Ela era uma cliente regular desde que meu av inaugurou a loja. Um brilho de nostalgia iluminou os olhos azuis. Ela sempre foi uma mulher inteligente e espirituosa... uma pena que hoje esteja um tanto confusa. Dulce ouviu as palavras com um misto de alvio e medo. Creio que ela ainda seja inteligente e espirituosa. Acho apenas que as pessoas nem sempre querem ouvir o que ela tem a dizer. Voc est coberta de razo, minha jovem! Obrigada por tudo, sr. Michael. s suas ordens, senhorita. Venha me visitar qualquer dia desses. Ela se despediu e ouviu os sinos soarem quando abriu a porta para partir. Enfiou as mos nos bolsos e seguiu para a casa da sra. Lena.

A noite havia cado quando tocou a campainha. Estava disposta a toc-la apenas mais uma vez quando ouviu passos lentos e a porta da frente se abriu. Oh, que surpresa agradvel! Entre, querida. Estava me preparando para assistir Roda da Fortuna. H um concorrente novo que brilhante, o sr. Sajak. Recuou um passo para que Dulce entrasse. Uma bandeja com o jantar permanecia sobre a mesa de centro e a msica de abertura do programa comeou a soar no aparelho de televiso. Vou levar a bandeja do jantar enquanto voc assiste ao show. Poderemos conversar mais tarde. Obrigada, meu bem. Sabe, o dr. Herrera disse que vai verificar se estou assistindo ao programa todos os dias... Ele disse que bom para minha memria, mesmo que eu insista em lhe dizer que no h nada de errado com ela. Dulce pegou a bandeja e levou-a para a cozinha. Notou! as flores de plstico em um vaso com gua e sorriu. primeira vista, parecia estranho. Ento, lembrouse que sua me tambm conservara aquele costume, afirmando que, daquela forma, todos pensariam que eram flores naturais. Era mais uma pista inequvoca que ela recusara a observar. Depois de lavar a loua, juntou-se a sra. Lena na sala e esperou que o programa de perguntas e respostas terminasse. Posso lhe oferecer um ch gelado enquanto converAlfonsoos? No preciso, sra. Lena. Abriu o livro que lhe emprestara e mostrou-lhe a ltima capa. Conhecia a dona deste livro? Ela ajustou os culos e sorriu ao ler o nome. Blanca Savin. Claro que me lembro! Era uma criana adorvel Olhou por sobre o livro e franziu a testa Vocs se parecem muito, embora os cabelos dela no fossem ruivos. Os meus tambm no so. Eu os tingi. A sra. Lena fechou o livro e se aproximou de Dulce com um sorriso malicioso.

Ento, voc veio aqui hoje para me contar sobre seu passado escandaloso? Ainda no se encerraram as apostas! No Respondeu, sem conter o riso Queria conversar sobre minha me. A idosa senhora meneou a cabea e encarou a afirmao com uma naturalidade surpreendente. Eu queria ter adotado sua me, mas no era casada e, naquela poca, no permitiam que uma mulher solteira adotasse filhos. Ento, eles a levaram embora Os olhos azuis assumiram uma expresso vaga, evocando uma lembrana distante Queria muito ter uma filha. Blanca e eu combinvamos muito bem. Costumvamos nos sentar na varanda ao entardecer para ler romances. Discutamos os livros depois de l-los e acho que isso a ajudou muito. Ela falava dos problemas e conflitos dos personagens sem perceber que estava falando de si prpria. Que tipo de problemas ela tinha? Dulce quis saber, interessada. J lhe perguntei se quer ch gelado, querida? Posso prepar-lo em um instante. Tenho mesmo de ir para a cozinha preparar o jantar, e no ser trabalho algum. No, obrigada. Ao ver os olhos tornarem-se opacos, soube que mergulhara em um de seus momentos de confuso. Esperou pacientemente que ela voltasse ao assunto. Ela tinha um grande corao, mas no sabia como dar o amor que guardava. Nunca ningum a ensinara. Foi por isso que ela nunca conseguiu me amar... Sentiu um gosto amargo na boca e se esforou para no chorar. Um sorriso doce iluminou o rosto da sra. Lena, fazendo-a parecer muitos anos mais jovem. No, querida, no verdade. Eu vi como voc cuida dos filhos de Christopher. Deve ter aprendido em algum lugar, no acha? Dulce arregalou os olhos, espantada. Abriu a boca para protestar, mas no encontrou palavras. Lembrou-se de quando acolhera Carol na noite em que ela

surgira alcoolizada em sua varanda e do sentimento de ternura que a preencheu enquanto observava Harry adormecido no bero... Da necessidade de eliminar a dor de Sofia quando tivera catapora, da brincadeira de rainha e princesa com Amanda, da reconfortante sensao de ser til ao consertar o aviozinho de Diego das unhas de Knoxie, pintadas pela primeira vez com esmalte cor-de-rosa... Em algum lugar, no fundo de sua alma, sabia que somente fora capaz de sentir tais emoes porque havia o toque da mo invisvel de sua me. Tomando as mos enrugadas entre as suas, sorriu. Foi voc quem a ensinou, no foi? Eu tentei querida. Eu tentei... Mas aquela criana tinha problemas profundos. Porm, no significa que no tenha amado a filha Tocou no pingente ao redor do pescoo de Dulce Blanca guardou a gargantilha com o pingente durante a vida toda e deu-o para voc. Era o nico bem que tinha para dar, percebe? Dulce permaneceu em silncio, ouvindo a respirao suave da sbia senhora preencher a sala, e seu corao bateu mais alto no peito. Sim, ela percebia. Pela primeira vez em sua vida, no via o abandono da me como um ato de pura irresponsabilidade. Apertou o pequeno corao nos dedos. Sua me a amara o bastante para deix-la livre dos fantasmas que ela prpria tentara fugir pela vida toda. A gargantilha era apenas parte daquele legado. Que horas so? A sra. Lena indagou de sbito No posso perder o episdio de hoje da Roda da Fortuna. Voc conhece o novo concorrente, Pat Sajak? O corao de Dulce se apertou ao ver a confuso expressa nos belos olhos azuis. Sra. Lena, o programa j... Batidas suaves na porta a interromperam. Dulce abriu-a e encontrou Sweet pea Crandall do outro lado. Como ela est? Sussurrou, espiando para dentro Passei aqui para coloc-la na cama. No sabia que ela estava esperando visitas.

Estou de passagem. Ela parece bem, mas acho que est cansada. Por favor, entre. Beijou-a no rosto e sorriu ao ouvir cham-la de Blanca. Despediu-se da sra. Crandall e saiu, sentindo-se subitamente exausta. Sentou-se nos degraus da varanda e acariciou o pingente de ouro. Uma vida sem chuva como um sol sem sombra. Finalmente entendera o que sua me tentara lhe dizer todos aqueles anos. Sinto muito, mame, por no ter percebido antes... Olhou para as estrelas na escurido do cu de final de outono. Assim como a Terra, que girava ao redor de seu prprio eixo por vinte e quatro horas de luzes e sombras para voltar ao ponto inicial, ela tambm acabara voltando onde tudo se iniciara. Mesmo depois da jornada que fizera para fugir, acabara sendo levada para o ponto de partida. Imaginou que sua me tambm j se sentara naqueles mesmos degraus e olhara para as estrelas do cu de Walton como ela... Tal pensamento a confortou como se encontrasse um velho amigo depois de uma longa separao: Obrigada, mame Murmurou, e as palavras foram carregadas para as estrelas.

Captulo XXI

Aporta da butique se abriu de sbito e Anah entrou, empurrando um carrinho de beb. Dulce estava concentrada em arrumar algumas peas na prateleira e virou o corpo, surpresa ao v-la. Ol, Anah! Eu estava planejando... Eu sei. Mas no quis esperar at que tomasse coragem. Queria que conhecesse o beb antes da formatura dele na universidade. Ora, no exagere! Riu e caminhou na direo dela. que eu... No precisa se justificar. Estou aqui agora Colocou a bolsa sobre o balco e se debruou sobre o carrinho Poderia me ajudar? Gostaria de ter dois braos a mais! Dulce parou diante do carrinho, sem saber o que fazer. Por favor, segure o beb para mim. Dulce hesitou por um momento antes de estender os braos para peg-lo. Quando o aninhou no colo, surpreendeu-se com a agradvel sensao de calor da pequena criatura em seus braos. Oh, ela to pequena! E j ganhou dois quilos desde a ltima vez que voc viu. No posso negar que est bem maior!

Ambas riram, e Anah olhou para ela em expectativa. E ento? Perguntou para Dulce como se houvesse acabado de revelar sua obra-prima O que acha? A emoo que invadiu Dulce por segurar aquele beb nos braos bloqueoulhe a razo. No encontrou palavras que definissem a sensao de ver a pequena criatura adormecida em seus braos. Quando a pequenina abriu os olhos incrivelmente azuis, no conteve um sorriso. Contemplou com ternura a pele alva rosada, o narizinho arrebitado e a boquinha, que mais parecia um pequeno boto de rosa. Ela a mais pura perfeio! Murmurou, inalando fundamente o perfume nico e inconfundvel que somente bebs possuem. Tambm acho, mas sou uma mame-coruja Annie sorriu com orgulho bom ouvir isso de voc. Confesso que nunca vi um beb to lindo! Obrigada. Ns a chamamos de Dul. Espero que voc no se importe. Importar-me? Dulce indagou espantada Claro que no! Na verdade, fico muito lisonjeada. timo Anah tomou-a pelo brao, puxando-a para perto do balco Precisamos conversar. Eu no acho que... No tente fugir, Dulce Encarou-a com firmeza. Lembro-me do que voc disse no carro, antes que minha bolsa se rompesse. Voc disse que amava Christopher. Dulce embalou gentilmente o beb, evitando encar-la. Sim, eu disse, mas no quero mais tocar nesse assunto. Ser inevitvel, porque Christopher como um irmo para mim. Eu o conheo como ningum e tenho uma forte suspeita de que sente o mesmo por voc. Ento, por que no deixamos como est? Esse um assunto entre ns dois.

Anah retirou a jaqueta e sentou-se em uma cadeira por trs do balco, indicando que a imitasse. No, no . Sinto muito E forou um sorriso. Sabe, antes do nascimento de Dul, eu estava preparada para deix-la partir. Mas as coisas so diferentes agora. O que quer dizer? No que eu goste mais de voc agora. Confesso que tive cime das crianas, mas nunca deixei de admir-la. E no foi por ter feito o parto de Dul... Olhou para a filha como se tentasse se recompor Quando vi que voc ama Christopher a ponto de se dispor a ir embora para no coloc-lo em risco, percebi o tipo de pessoa que . Voc me deu uma lio de generosidade. As palavras tocaram-na profundamente, e Dulce lutou bravamente contra as lgrimas. Respirou fundo e tentou se refazer. Anah, voc no me conhece. Sim, conheo. Posso ver a bondade em seus olhos Encarou-a com ar preocupado O que vai fazer agora? s uma questo de tempo antes que Michael a encontre. Ainda no decidi o que fazer. Dul se agitou, e ela mudou-a de posio, acariciando-lhe as costas suavemente. Mas no posso falar com Christopher. No quero que ele saiba de tudo. Por que no? Qual o problema em saber que voc se envolveu com o homem errado? No crime algum! No s isso... Anah estreitou os olhos, intrigada. Por que no me conta tudo? Voc tem de se abrir com algum. No saudvel e nem sensato guardar mgoas e ressentimentos. Voc no entenderia Focalizou o beb em seus braos Voc, Christopher e todos os moradores de Walton so pessoas boas e honestas. Eu no sou. Fiz coisas das quais me envergonho. Coisas que, se voc soubesse, desejaria

no ter me conhecido. Prefiro partir antes que todos descubram que tipo de pessoa eu realmente sou. Sei quem voc realmente , assim como Christopher. No diria isso se soubesse da verdade. O beb comeou a chorar, e Anah tomou-o nos braos. Que verdade, Dulce? O que voc receia que todos ns saibamos? Apertou as mos, incapaz de encarar aquela mulher cuja opinio tornara-se to importante para ela. Que tenho a moral de uma prostituta... Praticamente me vendi pela melhor oferta. Vi um homem com dinheiro que se ofereceu para tomar conta de mim e me atirei nos braos dele. E depois, quando comeou a ser violento comigo, quis ir embora e ele me deu um presente valioso. O que fiz? Olhou para os prprios ps, mortificada Aceitei e dormi com ele mais uma vez, at ser espancada novamente, dois dias depois Olhou para Anah sem se importar que visse seus olhos marejados de lgrimas Pronto. Agora voc sabe que tipo de pessoa realmente sou. Esperava encontrar repulsa, desdm, comiserao, e preparou-se para receber o tiro de misericrdia. Porm, para seu grande espanto, tudo que viu foi compreenso. Minha opinio no mudou. Vejo uma mulher solitria e carente que precisava de algum para amar. Voc fez o melhor que pde, querida. Ningum pode culp-la. Mas eu me culpo. E no foi tudo. Cometi muitos erros desde que cheguei aqui. Interrompeu-se antes que mencionasse o que fizera com o negativo da fotografia de Carol. Dul voltou a chorar, e Anah a embalou, beijando o rostinho rosado. Acredite, eu entendo o que sente. Eu tambm cometi erros, como todos os mortais da face da Terra. Mas acho que est sendo severa demais consigo mesma.

Dulce cobriu o rosto com as mos, sem conseguir conter o pranto convulsivo que parecia vir, do fundo de sua alma. Querida, voc no est mais sozinha. Se Michael aparecer em Walton, por acaso acha que a abandonaremos? Primeiro, as mulheres do Clube de Bridge vo expuls-lo atirando tortas de limo e biscoitos de nata at que no possa mais correr, e Christopher e as crianas faro uma algazarra to grande que ele vai se arrepender de ter pisado aqui algum dia. Mas ele ainda pode me mandar para a cadeia Murmurou, sorrindo entre as lgrimas ao imaginar a cena que Anah criara. Christopher est concorrendo reeleio. Em um piscar de olhos, posso fazer com que todos fiquem contra mim e, conseqentemente, deixem de votar nele, j que est envolvido com uma criminosa! Meu bem, voc no e nunca ser uma criminosa! Anah, j briguei muito comigo mesma e no acho que... E exatamente esse o problema! Voc no se perdoa, mas isso no pode determinar o que os outros penAlfonso a seu respeito. Chego a pensar que achava justo quando Michael a espancava, como se merecesse a punio por se considerar uma criminosa. Dulce arregalou os olhos, alarmada com o sentido do que acabara de ouvir. Nunca pensara no relacionamento que vivera com o ex-noivo daquela forma e, subitamente, tudo se tornou claro como o dia. Embora abalada com a constatao do significado doentio de seu comportamento, sentiu um repentino alvio, como se tirasse o peso de sculos dos ombros. Esteja certa de que Christopher ficar do seu lado, assim como todos ns Anah se levantou com dificuldade Por favor, ajude-me a colocar Dul no carrinho. Alfonso est a nossa espera na clnica. Dulce segurou a pequenina enquanto Anah alisava a manta cor-de-rosa para colocar a filha. Ento, voltou-se para ela. Oua, no vou lhe dizer o que fazer, mas acho que no pode se esconder do seu passado para sempre. Vai chegar o dia em que ser atropelada por ele e ento ficar sem sada. Acredite, falo por experincia prpria Cobriu a filha e

vestiu a jaqueta Por causa do meu orgulho, mudei-me para Nova York e fiquei l por quinze anos. Quando voltei, minha irm estava no fim de seus dias. Oh, Anah, eu sinto muito Dulce tocou-a no brao em um gesto involuntrio. J consegui superar Sorriu e apertou a mo de Dulce Percebi que as pessoas esto muito mais dispostas a nos perdoar do que ns prprios, e acho que voc deveria refletir sobre isso. Duvido que realmente queira ir embora daqui. Dulce abaixou o rosto, insegura sobre o que dizer. No havia uma resposta fcil para todas as descobertas que aquela admirvel mulher a fizera desvendar. De sbito, lembrou-se da corrente de ouro que levara para consertar. Antes de voc ir, quero lhe devolver sua gargantilha. Correu para os fundos da loja e voltou minutos depois carregando ura pequeno embrulho. Anah abriu a caixa e sorriu satisfeita. Ficou perfeita! Seria bom que tudo fosse fcil assim, no acha? Colocou a gargantilha no pescoo no mesmo instante Voc deveria conversar com Christopher. Isso poder ajud-la. No posso. J considerou como ele ficaria se voc partisse? No o conhece bem se julga que deixar de am-la quando souber da verdade. Christopher nunca disse que me ama. No preciso dizer. Anah empurrou o carrinho para perto da porta, e Dulce a chamou. Vai contar sobre nossa conversa? No. Voc deve fazer isso. E se no fizer? Ele vai descobrir mais cedo ou mais tarde, mas no por mim. Michael nunca vai me encontrar aqui. Talvez eu possa ficar

indefinidamente, e ningum descobrir a verdade. Nunca diga nunca... O beb comeou a chorar, e Anah se apressou em sair.

Outra coisa... deteve-se com a mo na maaneta No acredito quando dizem que voc no gosta de crianas. Voc nasceu para ser me. Dulce estava para responder quando Sugar Newcomb entrou na loja. Oh, meu Deus! Ela est mais linda a cada dia que passa Exclamou, debruando-se sobre o carrinho. Anah sorriu orgulhosa e acenou para Dulce antes de seguir pela calada. Ol, srta. Paris. Vim comprar um presente de Natal para meu marido. No vendemos roupa ntima masculina, sra. Newcomb Eu sei, meu bem Apanhou um delicado conjunto de renda vermelha que estava sobre o balco Ele vai adorar me ver em um conjunto como este. Dulce sorriu e procurou atend-la com a ateno habitual, embora seu pensamento estivesse muito distante. Sentia-se perdida. Pela primeira vez em sua vida, desejava permanecer em Walton e criar razes. Porm, no era tola a ponto de acreditar que poderia ficar para sempre. Michael Gurfinkell era parte de seu passado e, por mais que fugisse, algum dia ele viria a seu encontro. Carol no conseguia prestar ateno na aula de histria. Estava to aflita que no parava de bater os ps no cho enquanto o sr. Dorgan explicava como fora a aquisio do Texas pelo povo norte-americano. Mantinha o olhar fixo no relgio sobre o quadro-negro, inconformada com a lentido do ponteiro. quela hora, o carteiro j deveria ter entregado a correspondncia que esperava com ansiedade. O envelope com o nome do vencedor do concurso deveria estar l, sua espera, na caixa de correio. A correspondncia mais importante de sua vida estava ao seu alcance, e no podia apanh-la! Olhou mais uma vez para o relgio e suspirou, desolada ao ver que se passara apenas um minuto desde a ltima vez que olhara. Sentiu alguma coisa bater em sua nuca e apanhou a bola de papel amassado. Olhou para trs e viu um sorriso no rosto de sua melhor amiga, Clarissa White. Os professores haviam determinado que se sentassem em extremos opostos da sala, cansados da necessidade ininterrupta de se comunicarem durante a aula.

Relanceou o olhar para ter certeza de que o sr. Dorgan no a observava para ler o bilhete: O que h com voc? Est mais nervosa do que no dia que Rob beijou-a pela primeira vez! Olhou para trs e piscou para a amiga. Sem se conter, ergueu a mo e fez com que sua voz soasse o mais dramtica possvel. Sr. Dorgan, no estou me sentindo bem. Posso ir at a enfermaria? O professor ergueu as sobrancelhas e olhou atravs das grossas lentes dos culos com ar suspeito. O que est sentindo? Problemas femininos... Resumiu, corando por mentir. Certo, pode ir. Sem hesitar, apanhou os livros e saiu. Esperou que ele voltasse a ateno para a sala de aula e seguiu quase correndo para a sada, agachando-se ao passar pela porta da sala onde seu pai dava aula. Correu durante todo o caminho para casa e jogou os livros no gramado ao lado da caixa de correio. Com a respirao ofegante, abriu-a e vasculhou seu interior. Havia revistas, cartas endereadas ao pai e um envelope grande com o logotipo da revista Lifetime no topo. Com mos trmulas, apanhou-o e caminhou para a varanda, sentando-se em um dos degraus. Contemplou-o por um longo momento antes de abri-lo, sentindo-se estpida por pensar que ali estava seu futuro. Retirou uma folha de seu interior e se ps a ler, as palavras embaralhando-se diante de seus olhos. Ao terminar, sentiu como se um balde de gua fria casse sobre sua cabea, tirando o ar de seus pulmes. Olhou novamente para as palavras que pareciam saltar da pgina, as letras negras flutuando diante de seus olhos. Segundo lugar! Levou alguns segundos para entender o que significava. Claro, era uma tima colocao, mas no fora a primeira.....

Ento, retirou a revista enviada junto com a carta e sentiu o cho sumir sob os ps ao ver a fotografia vencedora na capa. Sentindo-se doente, jogou-a para longe. Tentou chorar, mas suas emoes oscilavam tanto que no pde. Raiva, mgoa e decepo confundiam-se em seu peito, deixando-a confusa, incrdula, olhou novamente para a fotografia da capa. Era a primeira vez que a via e, mesmo com toda confuso dos sentimentos que se embaralhavam em seu corao, percebeu que seria impossvel que no fosse a vencedora. Seu estmago se contraiu ao ver o rosto de Dulce se sobrepondo ao perfil parcialmente escondido de seu pai. Aquela era a ltima pose do filme que Dulce dissera que no ficara boa e jogara fora! Ento, por que estava ali, com o nome de Charles James impresso abaixo da classificao do primeiro lugar? Fora ela quem havia tirado aquela fotografia! Como ele vencera o concurso com aquela pose? Ento, lembrou-se de ter mostrado a fotografia de Anah e Sofia para Dulce e ela lhe dissera que estava perfeita e poderia vencer o concurso. Um segundo lugar, lembrou a si mesma. Guardou a carta e a revista no envelope, desejando que ningum soubesse de sua mgoa e humilhao. Entrou na casa vazia e correu para seu quarto. Depois de esconder o envelope sob a cama, mergulhou o rosto no travesseiro. Levou um longo tempo para que as lgrimas finalmente brotassem em seus olhos e entregou-se a um pranto convulsivo. Ento, o vazio que lhe ocupava a alma foi preenchido pela raiva, renovando suas energias. Sentou-se diante do toucador e olhou para a imagem refletida no espelho. Ao sentir que a raiva suplantara todos os outros sentimentos, decidiu que estava pronta. Escreveu um bilhete para o pai dizendo que passaria a noite com Clarissa e saiu de casa. Em primeiro lugar, queria se vingar de Charles. Aquela seria a parte mais fcil. Deixaria Dulce por ltimo, especialmente porque no tinha certeza do que fazer. O que quer que fizesse seria pouco em comparao mgoa que ela lhe causara.

Dulce trabalhava na ltima pgina do lbum de Carol na mesa da cozinha, sob a luz forte do abajur. Estava pronto! Sorriu com satisfao ao pensar que faltava apenas acrescentar as fotografias da formatura. Tudo que acontecesse dali para frente seria colocado nas pginas vazias, mas seu trabalho estava completo. Com um misto de tristeza e esperana, fechou-o e acariciou a capa com carinho. Belinda ficaria orgulhosa do trabalho que fizera e da histria que a filha continuara. Porm, o trmino do trabalho a obrigava a tomar uma deciso. Anah estava certa: Michael a encontraria mais cedo ou mais tarde. Seria melhor que, quando a encontrasse, estivesse longe de Walton. No suportaria ver o olhar de decepo no rosto das pessoas que aprendera a amar. Ficaria mais tranqila se tivesse certeza de que ningum jamais saberia de seu envolvimento com aquele homem. Porm, o vazio que invadiu seu corao ao pensar em Christopher foi maior do que qualquer dor que pudesse imaginar. Ele cultivara o sentimento mais precioso e delicado que poderia ocupar o corao de uma mulher. Tomando uma deciso sbita, ergueu-se e saiu, sem nem mesmo vestir uma jaqueta. Desceu a escada da varanda de dois em dois degraus e correu para o porto. Seu corao perdeu um compasso ao ver o vulto parado do outro lado, e o teria derrubado se ele no a segurasse pelo brao. Christopher! exclamou quase sem flego. No consegui dormir... A voz suave a acariciou como a mais doce melodia. Eu tambm no... Balbuciou, espantada pela coincidncia. Acredite ou no, eu estava indo sua casa. As mos fortes deslizaram por suas costas, e ela se aconchegou ao peito viril, com a impresso de que as estrelas brilhavam com maior intensidade no cu. Cheguei concluso de que no quero passar outra noite sem voc. Ela enlaou-o pelo pescoo e apoiou a cabea no ombro largo. Engraado... Estava pensando exatamente o mesmo...

Ento ele a beijou, a lngua vida penetrando na doce umidade da boca macia. No posso mais fingir. Sei que acha completamente fora de propsito, mas a quero comigo, e no apenas na minha cama. Dulce prendeu a respirao, saboreando cada palavra. Estava deitado na minha cama, pensando em como mudei desde que voc chegou a Walton. Olhou para ela e sorriu. Lembra-se de quando conversvamos, na noite em que a levei para pescar quando Sofia estava com catapora? Falvamos sobre coisas que mais desejvamos na vida... E voc tinha uma lista enorme! Ela comentou com um sorriso. Mas percebi que h muito mais que gostaria de acrescentar Tocou-a no queixo com gentileza Quero estar com voc na mesa de jantar, na igreja, no supermercado, na arquibancada do campo de futebol... Talvez esteja pedindo muito, mas gostaria de saber se voc poderia ao menos tentar... Dulce o encarou e o brilho inequvoco dos olhos aveludados tirou o ar de seus pulmes. Viu, no rosto iluminado pelo luar, toda a esperana e expectativa que sentia em seu prprio corao. Ento, lgrimas amargas molharam seu rosto e soube que nem toda uma vida poderia apagar aquele momento. Tudo o que mais desejava era viver o sonho de um conto-de-fadas ao lado de Christopher! No entanto, no poderia permitir que seu passado sombrio prejudiAnniee a maior aspirao dele. Jamais se perdoaria se a carreira poltica do homem mais digno que j conhecera fosse afetada por seu envolvimento com uma suposta criminosa. Dulce sentiu um vazio profundo diante da impotncia em que se encontrava. Um mundo se abria sua frente e deveria recus-lo para voltar solitria recluso de sua vida. Porm, daquela vez, seria ainda mais intolervel, depois de ter provado as delcias daquele Paraso... Abraou-o mais apertado e sussurrou no ouvido de Christopher: Eu o amo, Christopher Uckermann.

Ele beijou-lhe as plpebras fechadas, sorvendo suas lgrimas, e quando as bocas se encontraram novamente, sentiu o gosto salgado dos lbios macios. Por favor, vamos entrar... Permaneceram de mos dadas, olhando nos olhos um do outro por um longo momento. Dulce sabia que precisaria de tempo para pensar nas palavras que acabara de dizer e nas respostas que ainda no dera. Lembrou-se de Anah dizendo que deveria abrir o corao com Christopher... Porm, ao vislumbrar o brilho do desejo nos olhos dele, todas as dvidas e indecises se desvaneceram. No queria planejar nada que fosse alm das horas seguintes, consciente de que seria apenas uma noite nos braos de Christopher e uma vida toda sem ele. Estendeu-lhe a mo e conduziu-o para o quarto, deixando todas as confidncias no ditas do lado de fora, adormecidas na noite fria.

Captulo XXII

Dulce sorriu ao ver Christopher trancar a porta do quarto. No preciso tranc-la. No h mais ningum aqui. fora do hbito... Sentou-se na cama ao lado dela e abraou-a, enfiando as mos sob sua camiseta. Porm, em lugar do contato macio da pele acetinada, seus dedos encontraram a seda fria. O que isso? Dulce sentiu o rosto queimar quando ele tocou na fina ala da pea ntima que usava. Uma combinao. De que cor? Sussurrou, a voz rouca acariciando-lhe o ouvido. Vermelha. Oh, Deus... respirao pesada revelava o efeito devastador que aquele simples acessrio provocara. Fez com que ela ficasse de p e, com movimentos geis, despiu-lhe a camiseta. Recuou um passo para contempl-la vestindo a sensual pea de seda e renda moldando as curvas sensuais do corpo perfeito.

No apague a luz... Suplicou, conduzindo-a para a cama. Os lbios se encontraram enquanto mos sfregas se confundiam na nsia dos corpos sedentos de paixo. Dulce fechou os olhos quando os lbios quentes percorreram o vale dos seios sobre a fina seda da combinao. Christopher sabia precisamente como toc-la, fazendo com que o desejo a envolvesse em ondas cada vez mais intensas. Os olhares se cruzaram e, ao ver o reflexo de seu prprio desejo nos olhos dele, ficou ainda mais excitada. Nunca experimentara o verdadeiro sentido de fazer amor... At conhecer Christopher, aquele ato no passava de uma passiva submisso. Nunca

experimentara o prazer que a unio de corpos poderia proporcionar at que aquele homem fizesse desabrochar toda a sua feminilidade. As roupas espalhadas pelo cho foram as nicas testemunhas silenciosas da entrega recproca que os fundia em um s corpo, embalando-os em uma dana sensual, quase selvagem Quando Christopher girou o corpo para se deitar de costas, com a respirao ofegante, ela tocou com a ponta dos dedos as gotculas de suor que lhe banhavam a fronte. Contemplou o rosto msculo, sentindo que parte dela prpria morria ali, naquela noite. Todas as descobertas, a vida nova que planejava, nada daquilo poderia ser compartilhado com ele. Voc estava linda com sua nova roupa de baixo... Ela sorriu e no disse nada para no quebrar a magia daquelas palavras. Aconchegou-se de encontro a ele, sentindo a seda macia se colar pele. Procurou pelas mos fortes e colocou-as sobre os seios, pressionando-as com fora sobre o corao. Precisava senti-lo, pois sabia que a dor da ausncia inevitvel a acompanharia pelo resto da vida. Christopher puxou-a para que se deitasse sobre ele. A corrente de ouro pendeu do pescoo delgado, fazendo com que o pingente repousasse sobre o peito largo. Ganhei essa gargantilha de minha me Respondeu sem pensar.

Os olhares se encontraram e ela enfrentou-o, decidida a revelar seu maior segredo. Eu nunca acreditei que ela me amava, at encontrar a sra. Lena. Ela me contou que, h muitos anos, tentou adotar minha me. Foi ela quem lhe deu a gargantilha e o pingente... Com a voz embargada pela emoo, tocou o rosto de Christopher com a ponta dos dedos A sra. Lena me mostrou que minha me me amou maneira dela. Disse que minha me nunca soubera o verdadeiro sentido de ter um lar e fez o mximo que pde para que eu tivesse um destino diferente do dela. Christopher a fitou, os olhos ternos traduzindo a gratido por revelar um de seus segredos. E meu sobrenome Savin Confessou, sentindo um peso enorme aliviar seus ombros. Por que escolheu Paris? Christopher perguntou com naturalidade. Porque sempre quis conhecer Paris. Ele refletiu por alguns segundos, olhando para o teto, e ento se voltou para ela. O que mais ainda no me contou? Dulce suspirou, disposta a revelar tudo que fosse possvel. Envolvi-me com um homem apenas por interesse... Deixei-me seduzir pela promessa de segurana e proteo e me submeti aos caprichos dele... Respirou fundo tomando coragem para prosseguir. O olhar acolhedor de Christopher a estimulou a se abrir. Eu o conheci em um de seus restaurantes... Costumava frequent-lo, atrada pelo cheiro de alho frito que me fazia lembrar da melhor fase de minha infncia Fechou os olhos, atormentada pela dor que as lembranas lhe causavam Acho que acabei confundindo tudo e me senti atrada por uma fantasia, mais do que pela realidade. Nunca amei meu ex-noivo.

Ento,

sem

mencionar

nomes,

contou-lhe

todos

os

detalhes

do

relacionamento com Michael, interrompendo-se no ponto em que decidira abandon-lo. Foi assim que vim parar em Walton... Concluiu, sem se referir coleo de fotografias Graas a pessoas como vocs, percebi que possvel que algum possa me amar simplesmente pelo que sou, sem precisar dar algo em troca. Christopher beijou-a com ternura e estreitou-a em um abrao envolvente, sentindo o amor transbordar em seu corao. Obrigado por confiar em mim Balbuciou, embalando-a No importa o que as circunstncias da vida obrigaram-na a fazer no passado. Voc uma mulher rara e especial Dulce Savin. A campainha do telefone ecoou pelas paredes do quarto silencioso, e Dulce atendeu na terceira chamada. Sentiu o contato do corpo nu em suas costas e sorriu enquanto levava o aparelho ao ouvido. Dulce? a voz de Lucinda soou aflita. Preciso falar com Christopher. urgente. No parou para pensar como Lucinda sabia que ele estava l e estendeu-lhe o receptor. Podia ouvir a voz do outro lado da linha, embora no conseguisse entender o que dizia. Porm, a expresso sria de Christopher a preocupou. Voc sabe onde ela est? Um silncio tenso se seguiu, e ele se levantou de um salto Certo. Estarei l em quinze minutos. O que houve? indagou assim que desligou. Algum roubou o carro de Charles James Enfiou o p no sapato enquanto vestia a camisa A boa nova que j o encontraram, e a m notcia que foi encontrado completamente destrudo na parede dos fundos do Caf Dixie Diner. E por que telefonaram para voc? No seria mais sensato chamarem a polcia?

Christopher a fitou por um momento sem dizer nada. Foi o que bastou para que Dulce entendesse. Oh, meu Deus! Carol! Deu um pulo da cama e acendeu a luz, vestindo-se o mais rpido que pde Vou com voc. Mal teve tempo de vestir o sutr quando Christopher puxou-a pela mo e arrastou-a para fora do quarto. Ao chegarem calada, Dulce mal conseguiu acompanhar os passos largos e teve de correr para alcan-lo. Ela no deve ter feito isso, Christopher. No posso imagin-la roubando um carro! Carol teve ajuda e sei de quem foi Respondeu sem olhar para trs. Rob? Oh, no creio. Ele no faria uma coisa dessas. No, a menos que tivesse boas razes. Carol deve t-lo convencido. Mas por qu? Eu a vi ontem e ela estava to... Oh, no! Ela se deteve e segurou-o pelo brao Ela j soube o resultado do concurso de fotografia? No sei. Quando cheguei em casa, ontem tarde, no havia nenhuma carta para ela na correspondncia. Ela no disse nada? No a vi. Ela deixou um bilhete dizendo que estava na casa de Clarissa e que Lucinda ficaria com as crianas Ento, Christopher parou de sbito e levou a mo cabea Oh, no! Segurou a mo de Dulce e comeou a correr o mais rpido que pde. Um sentimento sombrio o invadiu. Carol estava preparada para no ganhar. Claro, queria o primeiro lugar, mas havia comentado com naturalidade que havia muitos concorrentes de alto nvel na competio. Alguma coisa estava errada. Onde ela est agora? O xerife Adams levou-a para casa. Ao menos, no se machucou. Apertou os dentes e deu um soco no ar Nem sei o que sou capaz de fazer quando a vir!

Christopher, respire fundo e tente se acalmar. Seja l o que tenha acontecido, tenho certeza de que Carol no fez por mal. Antes de ficar bravo com ela, tente descobrir o que houve. Ajudar se voc conseguir controlar a raiva. Mas isso poder me custar a eleio! Voc realmente acredita que a atitude impensada de uma adolescente influenciar tanto assim seus eleitores, que o conhecem desde criana? Ponderou, tentando acalm-lo. Alm disso, todos j foram adolescentes... Espero que tenha razo. E segurou-a pela mo, correndo pelo restante do caminho. Em menos de cinco minutos chegaram ao quarteiro onde se localizava a casa de Christopher. Carol jovem e vulnervel, no se esquea disso. Por favor, seja gentil com ela. A relao de vocs vale mais do que uma eleio Segurando-o pela mo, pousou um beijo gentil nos lbios tensos. Vou tentar me lembrar. Venha, preciso de voc comigo. A sensao de desconforto se intensificou em Dulce ao ver o carro do xerife, a caminhonete de Alfonso e o conversvel de Lucinda estacionados frente da casa. Todas as luzes estavam acesas. Por um breve momento, passou por sua cabea a familiar necessidade de fugir para a calma solido de seu quarto. Porm o breve flash se apagou ao pensar na importncia de sua presena ao lado de Carol. Christopher abriu a porta da frente, e correram para a cozinha. O xerife Adams os saudou com uma inclinao de cabea e Alfonso, Lucinda e Anah ergueram os olhos para ele, sem dizer nada. Carol estava sentada mesa, com Rob e Clarissa em p s costas dela. Todos se voltaram quando eles se aproximaram da mesa. Oh, papai... Parece que ns dois nos demos mal mais uma vez... O que voc quer dizer? No fui eu quem foi trazido para casa pelo xerife. Voc estava com ela, no ? D uma olhada nisso e diga qual de ns dois foi o mais trado. Ela colocou o envelope sobre a mesa, retirou a revista e segurou-a no ar, diante do rosto do pai. Um silncio sepulcral caiu sobre o ambiente quando todos

viram o retrato de Dulce e Christopher um segundo depois de terem se beijado. O erotismo sutil ficava ainda mais bvio pelo efeito da luz etrea que emprestava um contorno prateado aos traos do rosto enlevado de Dulce. Ela comeou a tremer, sentindo que seu mundo acabara de sair do eixo. Voc ficou em segundo lugar Christopher comentou ao pegar a revista Isso maravilhoso, Carol! No h razo para cometer tamanho ato de vandalismo com um carro alheio. Ela se ergueu com tanta violncia que a cadeira caiu no cho. Veja quem ficou com o primeiro lugar! Gritou, apontando para o nome de Charles James abaixo da fotografia. E da? Achei que voc fosse madura o suficiente para... No, papai! Voc no percebe? Dulce sentiu um sbito desejo de fugir, morrer, ou fazer qualquer coisa que a impedisse de continuar. Porm, permaneceu onde estava, esperando. Merecia aquilo. Quase podia ouvir a voz acusadora de Michael: Voc teve o que mereceu, Dulce. Tocou o pingente de ouro, buscando foras, e fechou os olhos. Quando os abriu, encontrou o olhar de Carol. Essa fotografia minha! vociferou. Estava no rolo de filme que deixei com Dulce. Quero saber como Charles a conseguiu? De sbito, Dulce percebeu o colossal erro que cometera. Como pudera ter sido to ingnua a ponto de jogar o negativo na lata do lixo e deixar Charles James sozinho no laboratrio fotogrfico? Por que fez isso comigo, Dulce? Eu confiei em voc. At achei que... Um pranto convulsivo a impediu de continuar, e Anah a abraou, acariciando os longos cabelos. Olhou para Dulce sobre a cabea da sobrinha, mas seu olhar no era acusador. Ao contrrio, parecia esperar por uma explicao que esclarecesse tudo. No dei o negativo para Charles Disse com firmeza, ela prpria sentindo-se trada Naquela noite, depois que voc saiu, vi os negativos do filme

que voc usara para registrar a festa de Sofia. Recortei a ltima pose e joguei-a no lixo. Ele deve t-la apanhado depois que sa. Por que fez isso? Devia saber que seria uma fotografia para o primeiro lugar! Dulce resistiu urgncia de fugir dali. Procurou as melhores palavras para explicar sem revelar seu maior segredo. Eu no podia correr o risco de ter minha fotografia estampada na capa de uma revista nacional. Por qu? O que est escondendo pior do que o mal que me causou? Acredite, no tive inteno de lhe causar mal algum. Fui to enganada quanto voc. Inconformada, Carol a encarou entre soluos, incapaz de ouvi-la. Achei que gostasse de mim. Cheguei a desejar que voc fosse parte da minha prpria famlia. Mas agora... Jamais! Prefiro morrer a olhar para voc novamente! Ao dizer isso, correu para o quarto. O silncio foi quebrado pelos passos subindo os degraus at o piso superior. A seguir, a porta do quarto bateu com estrondo e o silncio voltou a reinar. Dulce respirava com dificuldade, evitando levantar o rosto. Sentiu-se nos portes do inferno ao perceber que todos os olhares se focalizavam nela. Prometo que no vou permitir que essa injustia fique impune Armando-se de coragem, ergueu os olhos para encar-los. J fiz alguns trabalhos para a Lifetime e conheo a seriedade da revista. Estou certa de que revogaro o prmio ao saber da fraude. Com isso, alm de Carol passar automaticamente para a primeira colocao, ser duplamente premiada quando se tornar pblico que a fotografia vencedora tambm da autoria dela. Isso ser maravilhoso, querida Lucinda estimulou-a, fitando-a com os adorveis olhos azuis. Ela fez meno de sair, mas alguma coisa a impedia. No esperava que a perdoassem, mas ao menos podia tentar faz-los entender.

Fiz isso porque amo Carol, as crianas, Christopher... No queria que isso tivesse acontecido, mas no pude evitar. Tudo que queria era ganhar tempo, porque... Porque no queria partir! Sussurrou em um fio de voz, contendo o pranto Infelizmente, no posso mais adiar esse momento. E saiu sem olhar para trs, correndo o caminho todo at chegar em casa. Fechou a porta e se recostou no batente, escorregando para o cho. Perdeu a noo do tempo enquanto estava ali, respirando pesadamente e se forando a no chorar. Seus dedos encontraram o corao pendurado na gargantilha e acariciou-o em busca de conforto. Tentou se lembrar do que a sra. Lena lhe dissera sobre o amor de sua me. Olhou para o teto como se pudesse v-la. Estou feliz que no esteja aqui para ver isso, mame. Fiz tudo errado! Talvez Michael tenha razo. Eu mereo ser castigada! Ento, o pranto convulsivo sacudiu seu corpo e deitou-se no cho, abraando as pernas. No conseguia esquecer o semblante de Carol, aquela imagem permaneceria pelo resto de sua vida. Como faz-la entender que a pessoa que jogara aquele negativo no era a mesma daquele momento? A sra. Lena a ajudara a descobrir uma nova fora. Podia quase acreditar que Anah, Lucinda, Christopher e todas as pessoas que conhecera a ajudariam a encontrar seu lugar no mundo. Mas a expresso no rosto de Carol era implacvel. No havia como voltar atrs. Lentamente, subiu os degraus e abriu o armrio. Jogou todas as peas de roupa dentro da mochila sem se preocupar em dobr-las. O vento soprava forte na janela, anunciando a chegada do inverno, o mesmo inverno que j chegara em seu corao. Ao pensar em Christopher e em todas as esperanas que teria de deixar para trs, Dulce sentiu-se morrer um pouco. Caminhou para a cozinha e retirou a fotografia da torre Eiffel e o desenho de Amanda da geladeira, antes de sair da casa pela ltima vez. Trancou a porta da frente e colocou a chave na caixa do correio. Com um esforo sobre-humano, caminhou com passos firmes pelas ruas ermas. Aquela casa fora seu primeiro e nico lar e ficaria apenas em sua lembrana. Por um momento,

desejou tirar uma fotografia. Talvez quando aquela terrvel noite houvesse terminado, poderia contempl-la e se lembrar que, ao menos uma vez, fora feliz. Porm, desistiu. A idia de limit-la a um registro em duas dimenses a faria aparecer irreal. Seguiu para casa de Anah com o lbum nos braos, ouvindo o eco de seus prprios passos. Ficou surpresa por encontr-la sentada nos degraus da varanda, enrolada em um xale de l. O que est fazendo? Sussurrou, aproximando-se. Eu ia lhe perguntar a mesma coisa. So quatro horas da madrugada! Apenas quem tem filhos recm-nascidos deveria estar acordado a essa hora. Pensei em esperar at que o dia amanhecesse para lhe trazer o lbum, mas... Abaixou o rosto, agradecendo pelas sombras da noite que escondiam a tristeza de seus olhos Eu no saberia como encar-la Subiu os degraus e est deu-o para ela Est pronto. Por favor, entregue-o por mim. Belinda gostaria que fosse um presente de formatura, mas suponho que isso no importa mais. Por que no fica e o entrega voc mesma? Dulce meneou a cabea em negativa, sentindo o peito oprimido pela dor. Ela no quer me ver e no posso culp-la. O que fiz foi imperdovel. Permaneceram em silncio por um momento, ouvindo apenas o vento na copa das rvores. No, Dulce. Talvez o que ns fizemos tenha sido imperdovel. Ns a aceitamos com muita facilidade, no tivemos nenhuma considerao por quem voc era ou de onde vinha. Se soubessem, teriam me rejeitado? No. Se soubssemos, poderamos ter percebido sua fragilidade e cuidado melhor de voc. Grossas lgrimas molharam o rosto de Dulce. Por favor, no tente ser gentil comigo agora, Anah. No mereo. Fiz uma grande confuso e no h como consert-la Implorou. Dulce se surpreendeu ao v-la inclinar a cabea para e rir.

Oh, meu Deus! Voc me faz lembrar de mim mesma trs anos atrs. Aposto que a prxima coisa que vai dizer que, vai partir para o bem de todos. Magoada, Dulce relutou em dizer que era exatamente o que ia fazer. Isso mesmo. No h como ficar depois de tudo. Alm disso, minha fotografia est na capa da revista Lifetime... Michael vai pegar o primeiro vo para c e me colocar na cadeia. Vou partir ainda hoje. Com expresso sria, Anah se ps de p. No cometa outro erro, voc vai se arrepender pelo resto de sua vida. Sei do que estou falando. Lembra-se do que comentei quando fui com Dul butique? Sim, eu me lembro. Briguei com Belinda por causa de uma estpida paixo adolescente e, em vez de ficar para encar-la, fugi e fiquei fora de Walton por quinze anos. Quando voltei, minha irm estava morrendo. Perdi todo aquele tempo em que poderia estar ao lado dela, e nunca a terei de volta. No cometa o mesmo erro que eu, Dulce. No a mesma coisa. Aqui um lugar ao qual voc pertence. Eu no. Nunca pertenci a lar algum e muito tarde para comear Comeou a descer os degraus. No preciso, dizer a Carol quem fez o lbum, se voc no quiser. Dulce, no v embora... E quanto a Christopher? Ela olhou para o cu coberto pelas nuvens, com suas sombras envolvendo a cidade. Ele vencer a eleio e seguir a vida dele. Tenho certeza de que encontrar algum para amar. No, no encontrar. Ele j encontrou. Voc. Dulce se deteve. Quando falou, sua voz estava embargada pela emoo. No depois desta noite. No depois da verdade... Voc no o conhece, Dulce. Voc pode am-lo, mas certamente no sabe quem ele . Eu o conheo o bastante para saber que preferiria morrer a perder a eleio para Derrick James e ver a cidade que ama ser destruda. Ter uma

namorada que traiu a prpria filha e que ser mandada para a priso no far com que as pessoas votem nele. Tentou no pensar no calor dos braos musculosos, na grandeza do corao e no modo como a fazia se sentir Creio que Christopher ficar aliviado por me ver partir. Adeus. E para onde voc vai? Vou tomar o mesmo nibus que me trouxe e ficar longe pelo maior tempo que puder. J fiz isso antes. Ao menos vai me telefonar se precisar de alguma coisa? Provavelmente no. Anah segurou-a pelo brao, impedindo-a de sair. Isso no um adeus. Portanto, no vou dizer nada. Dulce tocou a mo sobre seu brao desejando que aquele simples gesto pudesse expressar toda gratido que sentia por aquela mulher. Adeus, Anah murmurou para si mesma ao dar-lhe as costas e sair. E continuou caminhando lentamente, olhando para as estrelas at que a escurido da noite encobrisse suas ltimas esperanas.

Captulo XX

Carol abriu a torneira e viu suas esperanas serem levadas com a gua que escorria pelo ralo. Jogou gua fria no rosto mais uma vez e vislumbrou seu reflexo no espelho do banheiro. Seus olhos ainda estavam inchados e vermelhos pelo pranto que parecia no ter fim. Nada mais importava. Lembrou-se de quando perdera a me... Naquela ocasio, julgara que mais nada poderia mago-la tanto. Porm, percebeu que estivera enganada. Ao menos, a me no fizera nada intencionalmente.

Ouviu o rudo da porta da frente se abrindo, e a voz de Anah ecoou pela casa vazia. Carol? Voc est em casa? Lentamente, saiu do banheiro e desceu os degraus para encontrar a tia na sala. Estou aqui. No fui escola, mas meu pai sabe. Anah olhou para a sobrinha com semblante sereno, fazendo-a relaxar. Depois da noite anterior, podia jurar que sua tia estava do lado de Dulce. Amava a nica irm de sua me e odiaria nunca mais ter de falar com ela pelo resto da vida, o que seria inevitvel se descobrisse que estava apoiando sua maior inimiga. Recebeu o abrao afetuoso e s ento percebeu que Anah carregava alguma coisa sob o brao. O que isso? Vamos para a cozinha. Vou lhe mostrar. Seguiu a tia e se acomodou mesa. Ao v-la colocar a caixa com o lbum a sua frente, ergueu a sobrancelha, curiosa ao notar que seu prprio nome fora escrito com a caligrafia feita que conhecia to bem. Sei que um tanto precoce d-lo a voc agora, mas imaginei que seria bom. Deveria ser seu presente de formatura. Quem me deu este presente? Sua me. E Dulce. Foi um trabalho feito com muito amor pelas duas. Carol tentou jog-lo para longe, mas mos firmes a detiveram. Vamos v-lo juntas. necessrio. No quero! No quero nada que esteja relacionado com aquela mulher! Dulce completou o trabalho que sua me havia comeado. Sei que est magoada com ela, mas tente ser imparcial. A mo de sua me tambm est a. Vou olhar apenas a parte que minha me fez, e nada mais. Querida, no h como distinguir onde sua me parou e Dulce comeou. Voc ter de olhar tudo. No quero!

Anah colocou a mo sobre o brao da sobrinha. Pare de agir como uma criana birrenta! Sei que est furiosa com Dulce. Ela cometeu um erro terrvel e sabe disso, mas foi por amor. Por amor? S se for amor por ela mesma! No verdade. Se o ex-noivo de Dulce visse a fotografia na revista, viria atrs dela. O nome dele Michael Gurfinkell e um homem perigoso. Ela no fez nada de errado, mas ele pretende mand-la para a cadeia. E ela no queria deix-la. Pode entender agora por que se desfez daquele negativo? No me importo! Carol cruzou os braos sobre o peito. Ela mentiu para mim! Eu fui trada! No quero nem ouvir o nome dela. Anah respirou fundo, como se procurasse reunir pacincia. Oua, quero que veja esse lbum como um favor para mim. Apenas olhe. O que Vai sentir depois de v-lo depende apenas de voc. Carol hesitou, contendo o desejo de atir-lo para longe. Porm, saber que as mos de sua me haviam trabalhado ali a fez mudar de idia. Pegou o lbum e uma fotografia em preto-e-branco deslizou do seu interior. Colocou-a sobre a mesa para que ambas pudessem ver o retrato de uma tempestade no deserto. As nuvens carregadas encontravam-se no horizonte com a areia branca formando uma nvoa que tornava impossvel saber onde a terra comeava e o cu terminava. A chuva caa, enchendo as crateras do solo rido. E, como se houvesse sido acidentalmente registrada pela cmera, via-se a silhueta de uma mulher sentada em um plat, os braos abertos e a face voltada para a fria da tempestade. Era belo e assustador ao mesmo tempo e fez Carol se lembrar das fotografias que vira na exposio de Gertrude Hardt. De quem esta fotografia? No sei Anah passou os dedos pela figura Acho que Dulce a esqueceu aqui. Mas vamos deix-la de lado por enquanto e nos dedicarmos ao lbum.

Carol olhou de relance para a tia, e a expresso determinada no rosto dela a impediu de argumentar. Sabia que seria melhor obedecer, alm de estar interessada em ver o que a me fizera. Lentamente, abriu a primeira pgina e viu a caligrafia da me. Seu peito se apertou e sentiu os braos da tia ao redor dos ombros. Ser difcil no comeo, mas se sentir feliz por ver o que ela fez. Carol concordou com um gesto, sabendo que no conseguiria falar e comeou a virar as pginas, esquecendo em poucos minutos a raiva e a amargura. Cada pgina mostrava um captulo de sua vida, a vida de uma criana amada e bem, cuidada. Olhou para as fotografias que contavam sua histria desde quando era beb, aninhado nos braos da me, at a festa de catorze anos, quando a perdera. Seu corao chorou pelos anos vividos, ao mesmo tempo em que exultava pela alegria que aqueles anos haviam proporcionado. Ento, chegou s pginas mais recentes: fotografias que Dulce havia tirado dela no time de futebol, na festa de aniversrio da irm, no laboratrio da escola... Olhou para elas fingindo no prestar ateno. Havia uma em que estava ao lado dos irmos e em seu semblante transparecia a jovialidade e a gratido pelo amor qual recebera na vida. Reconheceu a bela caligrafia de Dulce documentando os eventos e as pessoas responsveis por faz-la o ser humano que se tornara. Momentos difceis, ao lado de momentos bons, organizados pelas duas pessoas que haviam trabalhado para registrar sua vida e suas origens, deixando implcita a noo indestrutvel de que sempre teria um lugar para voltar. Depois de v-lo, soube por que sua tia insistira para que olhasse o lbum. No era para que sua raiva e mgoa fossem embora... Era para ajud-la a ver por detrs da mulher para quem abrira o corao e dissera coisas que nunca ousara dizer em voz alta para mais ningum. Seja mais madura do que fui, meu bem A voz de Anah soou gentil No deixe que ressentimentos e mgoas obscuream seu amor por Dulce. O que vocs tiveram foi especial, e voc nunca a ter de volta se deix-la partir. Nunca.

Havia tristeza naquelas palavras, e Carol soube que sua tia lamentava os quinze anos que seu orgulho a separara da irm. Quinze anos que nunca poderiam ser trazidos de volta! Depois de refletir por um longo tempo, apanhou a fotografia em preto-ebranco e se ps a observ-la. Esta deve ser a fotografia favorita de Dulce Comentou em voz baixa, como se estivesse pensando alto Parece ser o retrato dela prpria, sozinha no deserto, castigada pela tempestade... Acho que est assim porque no tem ningum para proteg-la. Talvez tenha razo. Anah tirou a fotografia das mos dela e colocou-a sobre a mesa. Mas creio que revela a perspectiva de Dulce. Na verdade, ela prpria se sente sozinha e deAlfonsoparada. Creio que est na hora de mostrar-lhe que h pessoas que a amam e se importam com ela. Grossas lgrimas rolaram pelo rosto de Carol, e ela acariciou a capa do lbum com a ponta dos dedos. Ela me deve muitas explicaes! E ter de pedir desculpas! Exclamou, tentando fazer com que o orgulho soasse mais forte que a ternura. Dulce sabe disso A voz da tia revelou uma nota de alvio Porm, voc ter de dar o primeiro passo. O erro no foi meu! Sei disso, meu bem. Mas voc est mais preparada para abrir o corao do que ela. Dulce acredita que est sozinha no mundo. Est bem Carol suspirou, simulando desinteresse Onde ela est? Ela foi embora. E voltar? Os olhos verdes se arregalaram com um brilho de pnico. Creio que no esteja planejando voltar para Walton nos prximos cem anos. Ela pediu que eu lhe entregasse o lbum por acreditar que voc no queria vla. Oh, meu Deus! No podemos deix-la partir! Voc acha que h alguma forma de traz-la de volta?

No ser fcil, mas podemos tentar encontr-la. Tenho certeza de que voc pensar em uma forma de convenc-la. Oh, fui to dura com ela... No se culpe, querida. Voc estava furiosa e tinha suas razes para odila naquele momento Anah pousou a mo sobre o brao da sobrinha A grande beleza da vida est exatamente na capacidade de compreender e perdoar. E se eu no conseguir encontr-la? Papai vai sofrer muito com a ausncia dela... Todos ns vamos sofrer sem Dulce! Sendo filha de Belinda, sei que voc a encontrar. Carol sorriu pela primeira vez. Sim, eu sei. Preciso apenas pensar. V em frente, mas no faa nada ilegal! Provocou, com um sorriso terno. E me avise sobre o que planejou antes de executar. Certo. Obrigada, tia Anah. Agora, preciso encontrar seu pai. Ele est na Prefeitura? Sim. Est tentando fingir que nada mudou. Vou at l. Mas se encontr-lo antes de mim diga-lhe que preciso falar com ele o quanto antes. Christopher precisa saber sobre Dulce e Michael Gurfinkell. Por qu? Bem, receio que ele vir para Walton assim que o exemplar da revista Lifetime estiver nas bancas e pressinto que Derrick James no vai perder a oportunidade de se associar a ele. Seu pai precisa estar preparado. Christopher estava sentado em sua sala na Prefeitura, sentindo que vivia uma experincia nica. Desde que Dulce se fora, a mesma sensao o afligira mais de uma vez. Era diferente da forma como se sentira quando Belinda morrera, embora a solido e o desamparo fossem os mesmos. Porm, daquela vez, a culpa era dele por cometer o grande erro de abrir o corao para uma mulher e confiar nela. Tentou focalizar a ateno nos documentos sobre a mesa. Acabara de receber o ltimo exemplar do jornal Sentinela de Walton, que trazia uma

reportagem sobre a audincia para anexar as terras de Derrick James ao municpio de Mapleton. Antes que acabasse de ler a matria, Derrick entrou na sala sem ser anunciado. Trazia um jornal nas mos e agitou-o ostensivamente no ar. Aqui est, prefeito! D uma olhada. J v Christopher no se dignou a erguer os olhos. Charles deve estar feliz por ter conseguido o primeiro lugar no concurso. Foi uma disputa justa. Ningum poder dizer que ele no tirou a fotografia. Ele tem o negativo! Derrick, pode ter certeza de que isso no vai ficar assim. Se acha que vai conseguir alguma ajuda da srta. Paris poder ter uma grande decepo. A essa altura, ela j deve estar longe de Walton. Christopher passou as mos pelos cabelos, pensando em tomar mais um analgsico alm dos quatro que j tomara uma hora atrs. Aonde voc quer chegar? Bem, hoje pela manh, eu vi um homem chegar do aeroporto de Mapleton em um carro alugado. Ele estava procura de Dulce Savin, afirmando que ela roubara a coleo de fotografias de Gertrude Hardt Derrick fez uma pausa, saboreando o efeito das palavras Creio que foi falar com o xerife Adams. Christopher lutou bravamente para esconder a perplexidade. De sbito, sentiu-se atingido como se houvesse levado um soco no estmago. A pequena fortuna guardada em uma caixa no armrio de Dulce... Lembrou-se da conversa que tivera com Anah naquela manh, quando ficara sabendo que as fotografias de Gertrude Hardt haviam sido roubadas antes de serem entregues a ela... Quem estaria dizendo a verdade? No, no podia ser! Recusava-se a acreditar que aquela mulher fosse uma criminosa! Meus rapazes j esto trabalhando no prximo slogan da campanha: Derrick James no se envolve com criminosos.

Christopher se ergueu abruptamente, fazendo a cadeira bater na parede atrs dele. Contornou a mesa e se aproximou de Derrick, chegando to perto que sua presena imponente fez com que o outro parecesse um ano. Voc no sabe nada a respeito dela! Sei muito mais do que voc, pelo que vejo... Ela traiu o acordo que fizemos. Que acordo? Derrick pareceu pouco confortvel pela primeira vez de que chegara. A srta. Paris se comprometeu a revelar tudo que eu quisesse saber sobre ela se Charles vencesse o concurso. E se ele perdesse? Nesse caso, eu abriria mo da minha candidatura para prefeito. Daquela vez, Christopher no conteve o mpeto e segurou-o pelo colarinho. Voc foi o responsvel pela derrota de Carol, no foi? No deve ter apanhado aquele negativo da lata do lixo, mas estimulou seu filho a trapacear... Soltou-o com violncia, fazendo-o quase cair ao cho. Espere a! Derrick se recomps, ajeitando a gravata Charles venceu o concurso com a fotografia dele, e ningum pode provar o contrrio. Veremos... Christopher caminhou com passos decididos e abriu a porta com impetuosidade Sei do que voc capaz, mas no vou permitir que continue a jogar sujo! Ao dizer isso, saiu do escritrio e seguiu com passos rpidos pelo corredor, mas teve tempo de ouvir a voz de Derrick atrs de si: Voc deveria ir para sua casa imediatamente. Eu disse ao sr. Gurfinkell que vocs estavam dormindo juntos... V para o inferno, Derrick! Ento, desceu correndo os degraus e alcanou a rua. Quando parou diante de sua casa, reconheceu o carro do xerife Adams e um Mustang vermelho conversvel que nunca vira antes.

Bom dia, xerife Saudou ao entrar na sala, voltando-se para o homem estranho sentado na poltrona ao lado da lareira. Sou Christopher Uckermann. H alguma coisa que possa fazer por voc? Onde est Dulce? O homem elegantemente vestido se levantou e encarou-o com prepotncia. Christopher, este Michael Gurfinkell, de Chicago. Ele afirma que Dulce uma ladra. Ela no roubou nada Encarou-o e manteve a expresso impassvel. Bem, ele diz que Dulce est envolvida no roubo da manso de um colecionador de Chicago. Fiz alguns telefonemas e verifiquei que, de fato, a coleo a que se refere estava desaparecida. E pode provar que foi Dulce quem a roubou? por isso que precisamos encontr-la. Voc sabe onde ela est? No. Sei apenas que no est aqui. Lucinda surgiu da cozinha, carregando uma bandeja com uma jarra de ch gelado. Colocou-a na mesa de centro e, ao retirar um livro de Carol esquecido l, alguma coisa deslizou do meio das pginas para o cho. Michael Gurfinkell se abaixou para pegar e ergueu no ar uma fotografia em preto-e-branco. Aqui est a prova! Exclamou com um sorriso exultante. Estendeu-a para o xerife, ostentando um sorriso vitorioso no rosto Eu trouxe um catlogo das fotografias roubadas. A que vocs esto olhando est localizada na segunda pgina. Christopher apanhou o catlogo. No havia dvida, era a mesma fotografia. E o que isso prova? Bem, ah... O xerife Adams tossiu e olhou para Lucinda Sinto muito, Christopher, mas se o material roubado est em seu poder, h uma evidncia forte para que seja acusado de cmplice do roubo. Voc deve estar brincando! Xerife, voc sabe que no roubei isso!

Claro que sei! No entanto, tenho de cumprir meu dever Ergueu os ombros em um gesto de desculpa Preciso ret-lo e lev-lo para interrogatrio. Acho que ser melhor chamar seu advogado. Meu advogado? Xerife Adams, sou eu, lembra-se? Seu pai meu advogado! Por favor, Christopher, no piore as coisas. Vamos at a delegacia para esclarecermos tudo o mais rpido possvel. O que est esperando para prend-lo, xerife? Michael Gurfinkell se impacientou. Estou agindo de acordo com a lei, senhor. Sei que este homem inocente, mas vou cumprir todas as formalidades para que no reste a menor dvida. Vamos, Christopher. Seguiram para a calada e ele entrou no carro. Ser levado para a priso era tudo que faltava quela altura de sua vida! Alis, desde que conhecera Dulce, nada mais o surpreendia, pensou com desgosto. Dulce abriu a torneira e olhou ao redor, sentindo-se deslocada naquele quarto frio e impessoal. Sentia falta da geladeira na cozinha com a gravura da torre Eiffel e do desenho de Amanda, de uma grande cama em um quarto aconchegante e da voz das pessoas que preencheram sua solido. Olhou para seu reflexo no pequeno espelho do banheiro e suspirou. Seus olhos ainda estavam vermelhos e inchados como se houvesse chorado durante uma semana. Ouviu leves batidas na porta da frente e fechou a torneira para se certificar de que no se enganara. No preciso do servio de quarto agora Gritou sem abrir a porta. Volte mais tarde. A resposta foi outra batida mais alta seguida de uma voz familiar. Srta. Paris? Sou eu, Rob Campbell, amigo de Carol. Posso entrar? Dulce ficou paralisada por um segundo e ento correu para abrir a porta.

Rob! Como bom v-lo! Como me encontrou? Ele dirigiu-lhe um sorriso malicioso. Voc ficaria surpresa por saber como as pessoas respondem s perguntas de um adolescente muito mais rapidamente do que fariam a um adulto. Ela lhe indicou que entrasse, tentando manter a calma. Quer dizer que no o nico que est a minha procura? No. O dr. Herrera, Lucinda, o sr. Crandall... E tenho certeza de que, se o treinador Uckermann no estivesse na priso... O qu? Christopher foi preso? O que aconteceu? uma longa histria, mas no nada grave. Ainda no o soltaram porque ele se recusa a falar, mas o xerife Adams disse que ele ser posto em liberdade logo que mudar de idia. Meu Deus! Dulce cobriu a boca com a mo, horrorizada E por que veio at aqui? Para tentar convenc-la a voltar. Sinto muito, Rob, mas no posso. Carol me odeia e no quer me ver pelo resto da eternidade. No verdade, srta. Paris. Ela ficou furiosa com voc, mas quer que volte para Walton. por isso que faltou aula e veio comigo para Biloxi. Ela est aqui? Uma nova esperana aqueceu seu corao. Sim. Posso cham-la? Dulce concordou, sentindo-se confusa e apavorada. Assim que Rob saiu, comeou a andar plo quarto, insegura sobre a reao de Carol ao v-la. Ouvindo os passos do outro lado da porta, abriu-a de imediato e recuou um passo para que entrassem. Como j esperava, Carol evitava olhar para ela e mantinha a boca apertada em uma linha fina. Observou que crescera desde a ltima vez que a vira, apenas uma semana atrs. Era como se, em uma semana, houvesse abandonado os ltimos vestgios da infncia e se tornara mulher.

O corao de Dulce transbordou de amor e orgulho, sabendo que, em parte, tambm era responsvel por aquela mudana. Sem dizer nada, Carol moveu um passo e abraou-a. Sinto muito Disse entre lgrimas. Eu estava furiosa com voc e disse coisas que no devia! Eu mereci Balbuciou, apertando-a de encontro ao peito. Tia Anah me contou tudo, e entendi que jogou aquele negativo no lixo porque queria ficar. Dulce se afastou, tentando controlar o tremor na voz. Adultos tambm cometem atos estpidos! Tentou rir, mas tudo que conseguiu foi uma careta desajeitada O que fiz foi imperdovel. Minha me dizia que, quando se ama, no h nada que no possa ser perdoado. Voc ainda est brava comigo? Estou, mas eu a amo mesmo assim. Oh, Carol! Voc maravilhosa! Dulce riu e abraou-a Espero que, muito em breve, eu consiga me redimir do erro que cometi. Por que diz isso? Lembra-se de quando, na noite em que nos conhecemos, voc me perguntou se eu tinha algum trabalho importante publicado? Carol meneou a cabea em afirmativa, e Rob se juntou a elas, interessado em ouvir. Bem, eu menti... Trabalhei por muito tempo como colaboradora da revista Lifetime e conheo o editor-chefe. Consegui falar com ele ontem e contei-lhe sobre a fraude do concurso. Oh! Por favor, diga que no est brincando! E o que ele disse? Rob quis saber. Se a denncia se confirmar, Charles ser desclassificado e ter de se haver com as implicaes legais do que fez... voc ficar com o primeiro prmio e com a bolsa para a Escola de Arte de So Francisco!

Oh, meu Deus! Os olhos verdes se iluminaram E o que precisamos fazer para que isso acontea? Temos de enviar o rolo do negativo para que os peritos o analisem. Ser fcil perceber que a ltima pose foi cortada, alm da similaridade do material da revelao. Carol olhou para ela e franziu a testa. Ento, j que o rolo do negativo est comigo, voc teria de voltar a Walton para apanh-lo... Na verdade, eu ia pedir que Anah o pegasse com voc Fitou-a com ternura. Confesso que estava com medo de encar-la! E pode estar certa de que seu medo tinha fundamento srta. Paris Rob comentou Carol vira uma fera quando est brava! Ela enviou um olhar fulminante para o namorado e voltou-se para Dulce. Precisamos que volte conosco imediatamente. Por qu? Papai foi acusado de ser cmplice no roubo das fotografias de Gertrude Hardt. Meu Deus, mas como isso foi acontecer? Lembra-se de uma fotografia em preto-e-branco que deixou dentro do meu lbum? Bem, deixei-a dentro de um livro na mesa de centro da sala, e o xerife a encontrou... Dulce sentiu o cho sumir sob os ps. Receando que seus Joelhos no pudessem suport-la, sentou-se beira da cama e cobriu o rosto com as mos. Oh, Deus! Como pde ser to estpida? Recriminou-se. Michael Gurfinkell a reconheceu e... Michael Gurfinkell? Ergueu-se de um pulo, sentindo o corao desenfreado no peito Ele deve ter visto a fotografia na capa da revista e descoberto meu paradeiro... E Derrick James contou a ele sobre voc e o treinador Uckermann Rob completou.

Oh, no! Aflita, Dulce se ps a andar pelo quarto No queria que isso acontecesse! Queria apenas sair da vida de vocs sem que nenhum mal lhes acontecesse. Voc j parte de nossa vida. Papai no admite, mas est muito triste desde que voc partiu. No o vejo assim desde a morte de mame. Srta. Paris sei que no ser fcil voltar e, alm disso, talvez tenha de passar uma noite na priso, mas Carol tem um plano e, se tudo der certo, os verdadeiros culpados vo para a cadeia e o treinador Uckermann ainda ser reeleito. Voc vem conosco? Vou arrumar minha bagagem em um minuto! Respondeu sem precisar pensar. Precisava voltar para salvar Christopher, mesmo que precisasse encarar seu pior pesadelo.

Captulo XXIV

Carol afastou a folhagem do arbusto e olhou mais uma vez para a estrada. Seu corao bateu descompassado no peito ao ver que j passava da dez e meia da noite. A qualquer momento, seu mais genial plano seria executado!

O forte cheiro de estrco de gado parecia estar impregnado em todo seu corpo, mas no se incomodou. L vm eles! Exultou, ao vislumbrar os faris iluminando a estrada deserta. Tirou o telefone celular do bolso da cala e apertou a tecla da memria. Podem ir, rapazes! Ordenou assim que ouviu a voz do outro lado da linha. Um gigantesco caminho carregado de estrco saiu do acostamento, entrou na pista de mo dupla e parou na faixa do meio, interrompendo a passagem. Assim que o Mustang vermelho se aproximou da carroceria, Carol agradeceu em silncio a Kenny Northcut, o maior especialista em carros de Walton, por impossibilitar que a capota do conversvel pudesse ser fechada. Graas sorte, o clima de dezembro estava ameno o bastante para que um cidado da glida Chicago no reclamasse por no conseguir fech-la. O carro brecou com um rudo agudo e parou perpendicularmente, quase encostado traseira do caminho. Carol pisou no asfalto, tendo o cuidado de no ficar frente do farol, e apertou a cmera nas mos. De sbito, um rangido ensurdecedor cortou o ar. Os dois ocupantes do carro olharam para cima um segundo antes que a carroceria se abrisse. Carol teve de se conter para no rir ao ver Derrick James e Michael Gurfinkell serem soterrados pela carga de estrume fresco. Conforme haviam combinado, Arnie e Chip Slappey desceram da cabine. Os dois jovens jogadores de futebol do time da escola eram grandes o bastante para intimidar qualquer um, sem contar os msculos avantajados desenvolvidos com o trabalho na lavoura do pai. Oh, sentimos muito, senhores! Eu disse a meu pai que o caminho precisava ser consertado! Exclamou Arnie, simulando consternao. Michael Gurfinkell o encarou soltando chispas pelos olhos. Seus irresponsveis! Vejam o que fizeram! Imbecis! Vociferou Derrick James, ocupado em limpar o palet.

No foi nossa culpa! Chip se desculpou com falso ar de inocncia A carroceria se abaixa automaticamente toda vez que brecamos. a segunda vez que acontece em uma semana. Vocs vo pagar por isso! Estamos atrasados para um compromisso e no podemos aparecer assim! Michael fez um gesto indicando a prpria roupa, completamente suja de estreo Que vamos fazer agora? No se preocupem, vamos ajud-los Arnie assegurou Claro! Reafirmou Chip Podemos lev-los no caminho. No temos escolha! Derrick saltou do carro e retirou um leno do bolso, tentando limpar o rosto. Vamos logo! O que esto esperando? Michael reclamou, descendo com cuidado para no se sujar ainda mais. Leve-nos para o aeroporto de Mapleton imediatamente! Ei, espere um pouco! Chip correu atrs dele ao ver que seguia para a cabine. Meu pai acabou de limpar o caminho e vai ficar furioso s encontr-lo sujo. E o quer que eu faa? Preciso estar l em dez minutos! Os dois irmos se olharam com cumplicidade. Bem, podemos lev-los desde que tirem a roupa suja para entrar. Emprestaremos toalhas para se enrolarem. Boa idia, Arnie! Tirem a roupa enquanto vamos apanh-las. Por mim est bem Derrick se apressou em desabotoar o palet Tenho mesmo de tirar essas roupas antes que morra sufocado pelo cheiro! Os irmos enviaram um olhar para o local em que Carol se escondera e fizeram um sinal discreto. Est bem Michael grunhiu, embrenhando-se no mato com Derrick atrs de si. Quando viu as roupas sujas carem no cho, Carol posicionou a cmera e comeou a fotograf-los, tentando alcanar o melhor ngulo. Onde esto as toalhas? Michael gritou irritado Estamos congelando!

Como resposta, ouviram o som da partida do caminho. Desesperados, os dois homens seminus puseram-se a correr pela estrada, tentando alcan-lo, sem perceber que a cmera de Carol trabalhava sem parar. Ento, quando teve certeza de que conseguira o que queria, ela se esgueirou pelo mato at o carro de Rob, que a esperava em uma clareira a poucos passos dali. Assim que ela entrou, Rob deu a partida e acelerou, seguindo para a direo oposta a toda velocidade, diretamente para o laboratrio da escola. Voc est livre, Christopher. O xerife Adams abriu a porta da cela. O que houve? Meu assistente est trazendo Dulce. Ela se apresentou para explicar como a fotografia roubada foi parar em sua casa. Dulce est vindo para c? Sim. Gostaria de ficar para falar com ela? Christopher saiu da cela sentindo uma onda de esperana crescer em seu peito. Gostaria muito. Quando Dulce chegou delegacia, encontrou Christopher adormecido sobre um banco de madeira na recepo. O assistente do xerife se afastou discretamente, deixando-os a ss. Ol, Christopher. Ele abriu os olhos, incerto se estava sonhando. O som daquela voz fez com que se sentisse renascer. Sentou-se e, ao encar-la, lembrou-se no mesmo instante de como magoara sua filha, de como se ressentira por ter ido embora sem ver a devastao que causara... Ol, Dulce. Obrigado por escrever uma carta explicando tudo Disse com ironia. Na verdade, escrevi vrias cartas, mas no tive coragem de envi-las confessou Achei que no queria ouvir falar de mim.

Ele vislumbrou o rosto plido emoldurado pelos cabelos ruivos em desalinho e percebeu com nitidez a fragilidade daquela mulher. Carol j no est to brava com voc. Creio que j a perdoou, o que me deixa muito orgulhoso dela. E deve ficar mesmo. Sua filha uma pessoa especial. Foi ela quem me encontrou em Biloxi e me disse que voc estava preso. Foi Carol quem a encontrou? Franziu o cenho, admirado. Sim. Ela e Rob. Que estavam fazendo em Biloxi? Estavam tentando salv-lo. Creio que aprendeu com voc sobre os prazeres de viajar, no ? Estou surpreso que ela e o namorado no tenham tomado um nibus para a Costa Oeste! Dulce o fitou, o peito arfando de indignao, e ele odiou-se por mago-la deliberadamente. Porm, ainda no conseguira perdo-la pelo que fizera filha e a ele mesmo. Desculpe Murmurou a contragosto Estou exausto, preocupado e com uma terrvel dor de cabea. Voc j pode ir para casa. Acho que vou fazer isso. Mas antes, quero agradecer-lhe por ter vindo me tirar daqui. No fiz mais do que meu dever. Afinal, voc foi preso por minha causa. Quanto tempo vai ficar? S at resolver essa confuso toda. Carol me garantiu que no demoraria muito tempo. Carol? E como ela pode ter certeza disso? Ela tem um plano. No me contou os detalhes, mas deve estar em execuo exatamente agora, enquanto converAlfonsoos. Oh, meu Deus! Minha filha vai se meter em encrencas de novo! Dulce o contemplou, sentindo a chama do desejo aquec-la. No entanto, a hostilidade com que a tratava criava um abismo entre eles.

Tentei dissuadi-la, mas no consegui. Voc sabe como ela ... Ergueu os ombros e tentou sorrir Disse que era uma forma de nos agradecer por tudo que fizemos por ela. E onde ela est? No sei. Talvez Anah saiba, ela ajudou-a com o plano Estendeu a mo como se fosse toc-lo Carol vai ficar bem. Rob mencionou alguma coisa sobre pedir ajuda para alguns rapazes do time de futebol, e tenho certeza de que no vo deixar que nada de mal acontea a ela. Christopher a encarou, furioso. E acha que isso me tranqiliza? Estendeu o dedo em riste para ela Nunca mais tente me ajudar! Da ltima vez que tentou, acabei na priso e minha filha ficou com o corao partido. Dulce arregalou os olhos, sem esconder o ressentimento que as palavras lhe haviam provocado. Quer saber de uma coisa, Christopher? Empinou o queixo, recusandose a permitir que continuasse a mago-la Durante toda minha vida, sempre quis o que encontrei em Walton. Nos poucos meses que fiquei aqui, descobri como maravilhoso ter uma famlia e pertencer a um lugar, mas suponho que foi o mximo que pude ter. No sou gananciosa a ponto de desejar mais do que a vida reserva para mim. Sinto muito por ter atrapalhado esteja certo de que nunca mais vai acontecer. Sentindo-se derrotado, Christopher abaixou os olhos enquanto ela entrava na sala do xerife. Saiu da delegacia sentindo um peso intolervel sobre os ombros e parou em um telefone pblico para ligar para Anah, furioso por ter perdido seu telefone celular. Christopher abriu com violncia a porta do laboratrio fotogrfico da escola. Papai! Carol quase deu um pulo quando o viu. Como soube que eu estava aqui? Tive uma conversa esclarecedora com sua tia Anah. Onde est Rob?

Est a sua procura para lhe contar tudo que aconteceu. Mas, agora que j sabe, poderia me ajudar com essas fotografias? O que pretende fazer? Convencer Michael Gurfinkell a retirar a queixa contra voc e Dulce e voltar para Chicago o mais rpido possvel. Carol, isso no brincadeira! Voc est mexendo em um vespeiro. No se preocupe, papai. Sei o que estou fazendo Disse sobre o ombro, ocupada em colocar a impressora fotogrfica em movimento Voc sabe que Dulce no roubou a coleo de Gertrude Hardt. Precisamos ter certeza de que o sr. Gurfinkell tambm concorda com a inocncia dela. No vou deix-la fazer outra bobagem! Voc no pode me deter. E antes que resolva tentar, lembre-se de que Dulce s voltou para poder tir-lo da cadeia. Ela no tinha obrigao de fazer isso, mas fez Carol ergueu o queixo em advertncia Voc poderia demonstrar um mnimo de gratido e retribuir o favor, ajudando-me a expulsar Michael Gurfinkell da vida dela. Christopher ficou em silncio por um momento, remoendo-se de remorso por Dulce estar em uma cela no lugar dele. E o que aconteceu com sua determinao em preferir morrer a falar com ela novamente? J superei. Olhou para a filha e viu a mesma fora e determinao que costumava encontrar nos olhos de Belinda. Percebeu de sbito que sua menininha se tornara mulher, sentindo o corao se apertar no peito diante da constatao. Um momento de compreenso maior do que uma vida de perdas, papai. Christopher sentiu o estmago se contrair, lembrando-se da mgoa, nos olhos de Dulce quando a deixara momentos atrs. Ele e a filha permaneceram se olhando por um longo momento e soube que havia perdido a batalha. Quando ela se tornara to forte?

Papai, Dulce nunca teve inteno de prejudic-lo. Ao contrrio, ela partiu porque acreditava que o salvaria. No a deixe ir embora. Voc pode imaginar o resto de sua vida sem ela? No posso nem quero! Exclamou determinado. Como conseguia ser to estpido a ponto de ter de ser aconselhado por uma garota de dezessete anos? Olhou para a filha com uma nova esperana. Posso ver as fotografias que tirou? S se prometer que no vai toc-las. Prometo E ergueu a mo solenemente. Mas no posso prometer que vou concordar com seu plano. Carol forrou o balco com toalhas de papel e espalhou as fotografias que acabara de imprimir. Christopher se aproximou e arregalou os olhos, chocado. O que isso, Carol? Calma, papai! Eu posso explicar... E que explicao pode haver para fotografar homens nus? No esto nus! Esto usando roupa de baixo. Christopher estava disposto a comear um sermo, mas o ar travesso da filha o desarmou. Tentou sustentar a expresso grave, como se esperava que um pai severo fizesse, mas foi vencido pela graa burlesca da deliciosa travessura. Inclinou a cabea para trs com uma gostosa gargalhada e abraou a filha. Sua me ficaria orgulhosa de sua criatividade Disse, sem conter o riso O que exatamente est planejando fazer? No farei nada Proferiu com inocncia angelical. Tia Anah se incumbiu de tudo! Rob e eu j reproduzimos as poses mais comprometedoras e enviamos a ela por e-mail. Ela e tio Alfonso esto a caminho do hotel de Michael Gurfinkell em Mapleton. D-me mais algumas fotografias. O qu?

Eu tambm vou fazer uma visita ao sr. Gurfinkell e quero estar preparado no caso de chegar antes deles. Papai, o que pretende fazer? Ele refletiu por um momento, admirando sua bela filha. Vou tentar mostrar ao mundo que posso ser to generoso quanto voc Apanhou algumas fotografias e observou-as de perto. Voc ainda ter de me dar muitas explicaes, mocinha! No tantas quantas voc ter de me dar se no impedir que Dulce v embora. Christopher resmungou alguma coisa inteligvel e saiu, esperando no estar muito atrasado para mostrar a Michael Gurfinkell uma pequena amostra da hospitalidade do Sul. Antes de deixar a cidade, Christopher parou por cinco minutos na casa de Hall Newcomb e seguiu pela rodovia deserta a caminho de Mapleton. No teve dificuldade em encontrar o Hotel Plaza Inn, prximo ao aeroporto. Esperou que o funcionrio da recepo se distrasse e seguiu para o elevador sem ser visto, torcendo para que Michael Gurfinkell estivesse em seu quarto. Bateu porta e apertou com firmeza a ala da valise onde guardara as preciosas fotografias. Finalmente voc chegou! Michael reclamou antes mesmo de abrir completamente a porta Vou reclamar gerncia que o servio de quarto desse hotel de pssima qualidade e... Oh! Recuou um passo, como se estivesse diante de um fantasma. Boa noite, sr. Gurfinkell. Quan... Quando voc saiu da priso? Gaguejou lvido E o que est fazendo aqui? Respondendo primeira pergunta, sa da priso h... Olhou no relgio de pulso ...Duas horas e quarenta minutos, e vim conversar sobre um assunto de seu extremo interesse.

No tenho nada para conversar com voc! Asseguro-lhe que ter muito a perder se no ouvir o que tenho a dizer ergueu a valise significativamente Ou ver o que tenho a mostrar. Michael apertou os lbios em uma linha fina. Est bem, entre. Christopher passou por ele com determinao e se colocou ao lado da mesa da pequena copa contgua sala de estar. Olhou ao redor, admirado com o luxo da sute, mas no se deixou intimidar pelo ambiente ostensivo que refletia o poder financeiro de Michael Gurfinkell. E, ento, o que tem a me dizer? Michael parou ao lado dele e cruzou os braos sobre o peito, enviando-lhe um olhar de descaso. Sem dizer nada, Christopher abriu a valise e espalhou as quatro fotografias que levara sobre a mesa. Mas... Mas o que isso? Horrorizado, apanhou as cpias com mos trmulas. Onde conseguiu essas fotografias? Isso no vem ao caso, sr. Gurfinkell. O que importa que esto em meu poder. Em um mpeto desesperado, Michael apanhou-as para pic-las em mil pedaos, enquanto Christopher permanecia impassvel. Pronto! Agora, no esto mais. Sr. Gurfinkell, acredita honestamente que eu seria tolo a ponto de entregar-lhe essas cpias se no tivesse os negativos? Christopher meneou a cabea com um sorriso Alis, esto bem guardados em posse do meu advogado. Ele est instrudo a abrir o envelope caso certas condies no sejam cumpridas... Que condies? Em primeiro lugar, voc deve retirar a queixa contra mim e a srta. Paris... Digo, Savin Corrigiu, sem perder a firmeza da voz Alm disso, quero saber toda a verdade sobre a coleo de Gertrude Hardt. Isso chantagem! Vociferou, soltando chispas pelos olhos Posso process-lo por...

Faa como quiser Christopher anunciou calmamente, fazendo meno de sair Voc ver as fotografias em todos os jornais de Chicago. No, espere! Segurou-o pelo brao em um gesto desesperado Eu concordo. Dou minha palavra que amanh bem cedo a primeira coisa que farei ser ligar para o xerife Adams para retirar as queixas. Por favor, sente-se. Christopher se acomodou no confortvel sof da sala de estar, mantendo a mesma expresso inescrutvel de quando entrara. Conheci Dulce em um de meus restaurantes de Chicago, dois anos atrs. Ela no tinha mais ningum no mundo foi morar comigo em meu apartamento. Sua nica paixo era a fotografia e foi por isso que resolvi presente-la com a coleo indita de Gertrude Hardt... Naquele momento, ouviram leves batida porta. Quando Michael atendeu, Alfonso e Anah entraram na sute antes que tivesse tempo de impedi-los. Christopher! O que est fazendo aqui? Alfonso indagou surpreso. Fez um gesto para o amigo indicando que conversariam depois e indicou que se sentassem. O sr. Gurfinkell estava me contando sobre a coleo de Gertrude Hardt. Por favor, continue. Todos se voltaram para ele, em expectativa. Bem, um vendedor a ofereceu para mim por uma bagatela... Achei que seria um excelente negcio, e as comprei. No sabia que haviam sido roubadas. Puxa, mesmo? Christopher ironizou. Por favor, Michael, continue Anah estimulou, lanando um olhar crtico para o cunhado. Meu relacionamento com Dulce estava em uma fase difcil e pensei em lhe dar a coleo para reconquist-la. Ela aceitou e, dois dias depois, desapareceu sem deixar a menor pista. Ento, descobri que havia vendido a coleo quando soube da exposio em Atlanta onde nos encontramos, Anah. Voltou-se para ela, forando um sorriso Descobri o paradeiro de Dulce pela fotografia publicada na capa da revista Lifetime.

A partir da, ns j sabemos o que aconteceu Christopher anunciou, levantando-se Obrigado pelas informaes, sr. Gurfinkell. Vamos para casa, amigos. Alfonso e Anah se ergueram e o seguiram para a porta. Ah, antes que me esquea... Christopher se voltou e retirou o minsculo gravador que Hall Newcomb lhe emprestara do bolso da cala Tomei a liberdade de gravar seu depoimento. Caso no retire as queixas at as oito horas da manh, terei como provar a inocncia da srta. Savin. Dulce entrou no Caf Dixie Diner e acenou para Alfonso, sentado com Anah mesa que costumava ocupar todas as manhs. Durante o curto trajeto at eles, no houve um s freqentador do Caf que no a detivesse para cumpriment-la. Sentou-se ao lado de Anah e pegou a xcara de caf que estava a sua espera. Ainda no estava completamente refeita da surpresa que a esperava, logo pela manh. O xerife Adams abrira sua cela com um largo sorriso e comunicara que Michael Gurfinkell havia retirado todas as queixas. Como se no bastasse, comprometera-se a publicar nos jornais da regio um pedido de desculpas oficial, isentando Christopher e ela prpria de qualquer responsabilidade sobre o roubo. Ele avisara, tambm, que seus amigos a esperavam no Dixie Diner para o desjejum. Bem-vinda novamente, Dulce! Alfonso a saudou, pousando a mo sobre seu brao. Eu no disse que no seria um adeus? Anah piscou para ela com cumplicidade. No se precipitem meus caros amigos. No voltei para ficar Olhou ao redor, tentando mudar de assunto Onde est Dul? Ficou com tia Lucinda. Ela ainda muito pequena para frequentar os mesmos ambientes que o pai Alfonso informou com um sorriso orgulhoso. Bem, tome seu caf enquanto lhe contamos tudo que aconteceu na noite passada.

Sim, por favor! Estou ansiosa para saber como Michael abriu mo da queixa com tanta facilidade. Como resposta, Anah estendeu-lhe um mao de fotografias, e Dulce quase engasgou quando as viu. Oh, meu Deus! Presumo que Carol foi a responsvel por isso... Sorriu, e a risada transformou-se em uma gostosa gargalhada Estou orgulhosa em dizer que lhe ensinei tudo o que sabe! Sem dvida, ela aprendeu rpido. Alfonso riu com vontade. E o que so essas placas esverdeadas nos cabelos? Estrume fresco de gado Anah disse, rindo tambm. Ento, passou a contar todos os detalhes do plano de deixar o caminho interrompendo a passagem e despejar todo o contedo da carroceria sobre eles. No posso negar, foi um plano genial! Essas posies comprometedoras sugerem que eles estavam... Exatamente! Muito sugestivas, no acha? Alfonso sorveu um gole de caf J imaginou o que significaria para um latino como Michael se fotografias como essas, que comprometem sua masculinidade, fossem publicadas? Seria pior que a morte! Dulce concordou E como Carol conseguiu reunir Michael e Derrick James? Escreveu um bilhete presumivelmente de sua autoria para os dois, dizendo-lhes que voc os esperava no aeroporto de Mapleton para lhes fazer uma proposta irrecusvel. No bilhete, havia a condio de que fossem no conversvel alugado, alegando questes de segurana... ...e eles no desconfiaram de nada! Alfonso completou satisfeito. Christopher ficar furioso quando descobrir que Carol planejou tudo isso! O casal trocou um olhar cmplice. Ele j sabe. Ns nos atraAlfonsoos porque tivemos de encontrar algum para ficar com Dul, e Christopher estava no hotel quando chegamos. Ele falou com Michael?

Sim. Christopher foi o primeiro a lhe mostrar os flagrantes. Alfonso riu ao se lembrar. Ele comentou que o sr. Gurfinkell ficou to impressionado com o talento de Carol que picou as cpias em mil pedaos! Quando chegamos, Christopher j estava conversando com ele Anah continuou Concordou em retirar a queixa no mesmo instante em que soube que as fotografias poderiam ir para jornais de Chicago. Alm disso, Christopher inventou uma histria de que enviara os negativos para seu advogado, com uma carta explicando que abrisse apenas se fosse instrudo. No foi preciso mais nada para que Michael concordasse prontamente em dizer a verdade. Ento, ele disse que comprara a coleo de Gertrude Hardt por uma ninharia e que a dera para voc em uma tentativa de reconquist-la... Alfonso prosseguiu enquanto a esposa tomava um gole de caf Claro que sabia que eram roubadas, e tentou se proteger para o caso de haver alguma investigao. Patife! Dulce exclamou por entre os dentes. E voc no sabe da melhor parte! Antes de ir, Christopher pegou um minigravador com Hall Newcbmb e gravou toda a conversa! Bem, mas tudo que importa agora que ele retirou todas as queixas e voltou para Chicago no primeiro vo desta manh. Anah sorriu com satisfao Acho que voc ficou livre de Michael Gurfinkell de uma vez por todas, querida! Nem que eu viva uma eternidade poderei recompens-los por tudo que fizeram por mim. Eu... Dulce suspirou, sem encontrar palavras para expressar a gratido que sentia No sei o que dizer... No precisa dizer nada. Apenas fique Anah tomou a mo de Dulce com carinho. Christopher vai usar as fotografias para dissuadir Derrick de concorrer ao cargo de prefeito? Indagou, mudando rapidamente de assunto. Ele disse que vai us-las apenas para ajudar a convenc-lo a no abrir queixa contra Carol e os rapazes, mas quer ganhar a eleio de uma forma justa Alfonso informou, orgulhoso do amigo.

Ele um homem admirvel! Dulce exclamou em um murmrio. E, ento, o que vai fazer, agora que est livre de Michael Gurfinkell? Anah quis saber. Acho que vou viajar por algum tempo e conhecer um pouco mais do Sul Tentou sorrir, ignorando a sombra escura que invadia seu corao Talvez encontre uma cidade onde possa montar um estdio fotogrfico. Por que no faz isso aqui mesmo? Garanto que teria uma clientela formidvel! E voc sabe que eu ficaria feliz em fazer a propaganda de seu negcio. Obrigada, Anah. Eu tambm adoraria, mas no posso encarar Christopher todos os dias da minha vida. Ele deixou claro que no h espao para mim na vida dele. Alfonso e Anah beberam um gole do caf, sem fazer comentrio algum. Alm disso, j fiz tudo que tinha para fazer nesta cidade. Alis, s falta uma coisa... Abriu a bolsa para se certificar de que o envelope estava l J estou com os negativos de Carol e vou envi-los para a revista Lifetime amanh mesmo. Ser a prova definitiva de que Charles James fraudou o concurso. Isso ser maravilhoso! Anah enviou ao marido um olhar significativo antes de voltar-se para ela Ns no vamos dizer-lhe adeus. Dulce estendeu os braos sobre a mesa e sentiu o contato quente e acolhedor das mos de seus amigos sobre as suas. Adeus, Anah e Alfonso. Vou sentir falta de vocs Ergueu-se e saiu rapidamente, antes que vissem as lgrimas em seus olhos.

Captulo XXV

Dulce sorriu para o sr. John Carlston e apoiou-se no balco da loja de convenincia, a mesma que entrara naquela noite de outono, meses atrs, quando chegara a Walton pela primeira vez. Srta. Paris! Eu no esperava v-la to cedo. Na semana passada, quando deixou a cidade, a senhorita disse que no voltaria mais... Eu tambm no esperava voltar, sr. Carlston, mas aqui estou. No entanto, j estou de partida mais uma vez E meneou a cabea, sensibilizada pela expresso desolada no rosto marcado pelos anos.

Que pena... Os olhos azuis se estreitaram Achei que, finalmente, teramos um estdio fotogrfico na cidade... Oh, infelizmente, no ser desta vez E retirou a carteira da bolsa. O senhor poderia trocar uma nota de cem dlares para eu comprar a passagem do nibus? Quando colocou a nota sobre o balco, um burburinho frente da loja chamou-lhe a ateno. Amanda Uckermann, Knoxie, Diego e Sofia irromperam para o interior assim que a porta se abriu, correndo para a prateleira de doces com gritinhos de alegria. Voltou-se para eles com uma pergunta nos olhos quando a voz profunda e grave soou atrs dela. J me disseram, certa vez, que no h leis neste Estado... O corao de Dulce perdeu um compasso. Levou alguns segundos para se virar, receando que fosse apenas uma alucinao. A primeira coisa que viu foram os olhos, e a alegria e esperana que os iluminavam pareceram-lhe inditas. Pousou o, olhar nos lbios sensuais, que exibiam um sorriso genuno, quente e acolhedor. Uma onda de desejo comeou a pulsar dentro dela, fazendo despertar em seu corpo as sensaes inesquecveis gravadas em sua memria. Abaixou os olhos para Harry, agarrado s pernas do pai, e sorriu ao notar as pequeninas botas de caubi escondendo a barra da cala amassada do pijama. O que aconteceu? Lucinda o abandonou mais uma vez No exatamente Ergueu os ombros, desolado. Ela disse que no vai me ajudar at que eu tenha readquirido o bom senso. Dulce relanceou o olhar para Carol, parada a poucos passos dali, fingindo no prestar ateno conversa. Readquirir o bom senso? Repetiu, esperando que ele expliAnniee. Sim. Ela disse alguma coisa sobre eu ter esquecido tudo que aprendi sobre perdo e compreenso... No teria sido Carol quem lhe disse isso? No importa. Ambas esto certas.

mesmo? Elas esto certas? Ecoou, sentindo-se ridcula por repetir tudo que ele dizia. Christopher meneou a cabea em afirmativa, constrangido como um adolescente. O problema era que trabalhara para aquele desempenho por muito tempo e a reao de Dulce no era a mesma que antecipara. Passara horas diante do espelho pensando nas melhores palavras para dizer... Porm, ao se defrontar com Dulce, seu crebro pareceu ter se dissolvido! O nico fato do qual tinha conscincia era o pulsar do corao, que parecia ser o nico rgo funcionando em seu corpo. Depois de se torturar internamente na tentativa de se lembrar das palavras que havia decorado, decidiu dar voz emoo. Por favor, fique. Sei que fui um idiota por ter sido hostil com voc, quando voltou para me tirar da priso... Meu Deus, quando penso que permiti que passasse uma noite presa, tenho vontade de morrer! Sei que no mereo que voc nem sequer fale comigo, mas quero que fique. Os olhos castanho-esverdeados pousaram em Dulce, fazendo-a estremecer. Retraiu os ombros, como sempre fazia em momentos de tenso, e descobriu que estava to ansiosa que no conseguia se mover. Por qu? Balbuciou, esforando-se por encontrar a voz. Porque a amo Foi a resposta simples e direta Porque quero passar o resto da minha vida com voc. Dulce percebeu que se esquecera de respirar e inalou profundamente. Mas no temos quase nada em comum... verdade concordou ele, receando o pior. E uso anel no dedo do p, o que quase insuportvel para voc. Voc pode no acreditar, mas descobri recentemente que no h nada mais charmoso... Ela tentou retribuir ao sorriso, mas estava to tensa, que o mximo que conseguiu fazer foi uma careta.

O que posso lhe dar que voc j no tenha? Voc! Christopher deu um passo frente, arrastando Harry consigo. Foi ento que ela notou que todas as crianas, com exceo de Carol, haviam se colocado por detrs do pai. Case-se conosco, Dulce Amanda disse com um sorriso encantador. Sim... Case-se conosco, meu amor! Ergueu o rosto e deparou com os olhos de Christopher, profundos e solenes, e qualquer dvida que pudesse ter se evaporou no mesmo instante. De sbito, uma imagem invadiu sua lembrana. Rememorou o canteiro de amores-perfeitos que ela e Christopher haviam plantado juntos, as mos se tocando enquanto mexiam na terra frtil... Mesmo estando no inverno, aquele era o canteiro mais florido do jardim! Lembrou-se da srie de moedas reluzentes que pareciam brotar do nada e que Darlene insistia em afirmar que eram moedas do cu. Por mais descrente que fosse, passara a confiar que significavam um sinal de otimismo e esperana. Depois de viver por alguns meses em Walton, passara a acreditar em bnos do cu. Sim, pensou, emudecida pela grandeza da realidade. Sim, sim, sim! Sim! Gritou finalmente, atirando-se nos braos de Christopher. As bocas se uniram, e um mundo de sensaes a dominou. As crianas aplaudiram, aos gritos, amontoando-se ao redor deles e Harry escalou as pernas do pai para pular nos braos de Dulce. Voc vai morar comigo, tia Dulce? Sim, meu anjo. Todos ns vamos morar juntos...

Eplogo

Dulce se sentou ao lado de Christopher nos degraus da varanda. O cheiro da grama molhada misturava-se tinta fresca, em uma combinao agradvel que a fazia lembrar renovao e vida. Aquela no seria mais a casa abandonada de Alfonso por muito tempo. Depois do casamento, tornar-se-ia o novo lar da famlia Uckermann, um lugar para novos comeos e novos sonhos a se realizarem... Sonhos que Dulce finalmente se permitira ter. Depois de ter devolvido aos herdeiros de Gertrude Hardt o dinheiro que conseguira com a venda das fotografias, o advogado de Christopher movera um processo por difamao e calnia contra Michael Gurfinkell. Dulce o vira ainda uma vez, quando voltara a Walton para fazer um acordo com Christopher. Compraram a

casa de Alfonso com a quantia que Michael desembolsara para que as acusaes fossem retiradas. Ela sorriu secretamente ao pensar que a situao havia se invertido. A chuva cara sobre Michael Gurfinkell enquanto para ela comeara a brilhar o mais radiante sol. Olhou para as gotas de chuva acumuladas nas folhas da hera no pilar da varanda. A tempestade que cara sobre a cidade durante a cerimnia de formatura de Carol no abatera o nimo dos jovens alegres que recebiam seus diplomas. Sentira-se to orgulhosa de Carol que no pudera conter o sorriso por horas. Ao receber o canudo com o certificado, ela o erguera e procurara Dulce em meio platia que lotava o salo de audincias da escola para enviar-lhe um olhar de gratido. Sim, Carol era especial, pensou com ternura. Ela j lhe havia perdoado antes mesmo de saber que conseguira revogar a classificao de Charles James no concurso da revista Lifetime. Sorriu ao se lembrar da expresso de jbilo no rosto jovial ao receber a correspondncia enviada diretamente pelo editor-chefe da revista... Alm de ter recebido a justa classificao de primeira colocada, a fotografia que enviara para concorrer sairia na capa da edio seguinte. Mas o que realmente deixara Carol exultante fora a reportagem de trs pginas sobre a jovem fotgrafa que conseguira, de uma s vez, o primeiro e o segundo lugar do mesmo concurso. Ela fizera apenas uma exigncia: que aparecesse ao lado de sua mestra e tutora na fotografia no alto da pgina. Uma profunda onda de esperana a aqueceu ao pensar que o futuro de Carol seria brilhante, no apenas por ter conseguido a bolsa de estudos para a Escola de Arte de So Francisco, mas pela inteligncia e sensibilidade daquela jovem a quem aprendera a amar desde o primeiro momento em que a vira. No que est pensando? A voz de Christopher tirou-a de seus devaneios. Em Carol. Estou to feliz por ela!

Eu tambm, embora ainda no tenha aceitado completamente a idia de ver minha filha se mudar para So Francisco... Confessou desolado. Eu entendo o que est sentindo. Sabe, a nica coisa que me consola que, quando ela voltar para casa nas frias de vero, ns a teremos em tempo integral! Isto , se Rob permitir... Mais convidados chegavam para a festa, e Christopher se levantou para receb-los. Conduziu-os at a porta e voltou a se sentar ao lado de Dulce. Bill e Sweet pea Crandall apareceram logo depois. Ambos se levantaram quando o casal se aproximou para cumpriment-los. Prefeito Uckermann, parabns pela anexao do bosque ao nosso municpio. No sei como voc conseguiu isso! Obrigado, Bill. No foi to difcil, depois que toda a populao de Walton se disps a ajudar. Acredite, eu no teria conseguido nada sozinho. Agora, os limites do nosso vilarejo se expandiram. Ouvi dizer que, logo que soube que havia perdido a eleio por uma esmagadora diferena, Derrick James fugiu para o Mxico. No sei se foi para l por causa da humilhao ou se estava tentando se esconder dos credores Sweet pea Crandall comentou com uma risada. Espero que nunca mais coloque os ps aqui! Christopher desabafou, passando o brao pelos ombros de Dulce. Querida, acabei de ver o lbum de Carol e simplesmente a coisa mais bonita que j vi! Obrigada, sra. Crandall, mas o mrito no s meu. Foi Belinda quem comeou a faz-lo. Eu no fiz nada mais do que tentar preservar a inteno dela ao cri-lo. Oh, eu sei. Parece at que vocs duas trabalharam juntas. Tem razo Christopher tomou as mos de Dulce com orgulho Foi um trabalho maravilhoso. Adorei o lbum que voc fez de Anah e Dul. Eu disse a ela que poderia ficar rica se enviasse as fotos para uma agncia de modelos. Posso at ver o

rostinho rosado em um comercial de fraldas ou comida de beb! E abaixou a voz, para dizer: Se voc puder fazer com que eu fique to bonita em um retrato, seu estdio vai ser um sucesso estrondoso! Ela s uma fotgrafa, Sweet pea. Dulce no faz milagres. Bill Crandall riu com vontade. A sra. Crandall deu uma palmada no ombro do marido. Obrigada por nos convidar para a festa de Carol, Christopher. Eu dei-lhe uma frigideira para fazer panquecas, mas no tenho certeza de que ser til em So Francisco. Por favor, diga-lhe que pode trocar por um escorredor de macarro, ou algo parecido. No se preocupe, sra. Crandall. Obrigado. Vamos, meu bem. No quero perder o episdio de hoje da Roda da Fortuna. Bill Crandall abriu uma imensa sombrinha e puxou a esposa para si, passando o brao sobre os ombros dela. Fique mais perto, querida, voc no pode se molhar Virou-se para Christopher e deu uma piscadela maliciosa Acar derrete na chuva, e no queremos que voc faa uma poa de melado nos degraus da casa nova de Dulce e Christopher. Beijou a esposa na testa, conduzindo-a para fora. Christopher e Dulce os observaram com um sorriso at que viras-sem a esquina. Est pronta para entrar? Humm. Vamos ficar mais um pouco... Toda aquela energia juvenil intensa demais para mim Acariciou o rosto viril, sentindo a barba espessa despontando na regio do queixo Sabe, eu chego a invejar Lucinda... Ela parece estar em seu elemento, especialmente tendo o xerife Adams a seu lado. Descansou a cabea nos ombros largos e sorriu ao ver as gotas de chuva acariciarem o canteiro de amores-perfeitos que haviam plantado juntos. Sabe de uma coisa? Estou adorando ficar aqui, ouvindo a chuva cair, sentada a seu lado... Creio que nunca fiz isso antes.

Ficaram abraados em silncio por um longo tempo at que, a porta da frente se abriu e Ed Farrel e a sra. Lena saram. Christopher se ps de p enquanto Ed ajudava a me a colocar o xale corde-rosa nos ombros. Voc j deu o presente de Carol, querida? A sra. Lena indagou, fitandoa em expectativa. Ainda no tive oportunidade. Oh, tenho certeza de que ela vai adorar! Acredito que sim. Dulce endereou-lhe um sorriso terno. Voc no precisa mais dele. J encontrou seu prprio corao. Tem toda razo, sra. Lena E tomou a mo de Christopher para lev-la ao peito. Querida, todos os apostadores ficaram desolados por no haver vencedores no banco de apostas... Mame! Ed ralhou com ar severo. Ora, pare de me recriminar! Ela precisa saber que o palpite "defendendo a prpria pele" no foi cogitado! Todos riram do comentrio, com exceo de Ed Farrel, que parecia constrangido pela indiscrio da sra. Lena. Mame me contou que vocs vo passar a lua-de-mel em Paris Apressou-se em dizer, tentando mudar de assunto. Foi idia de Dulce. Ela me garantiu que no vou morrer de fome sem meus ovos com bacon no caf da manh por duas semanas. Espero que esteja certa. Oh, isso me faz lembrar... Um sorriso iluminou o rosto da sra. Lena. Tenho um presente para voc. E abriu a imensa bolsa para tirar um grosso livro gasto pelo tempo. para a lua-de-mel. Grifei em vermelho os trechos mais picantes Pousou a mo sobre o ombro de Christopher Sempre soube que vocs dois foram feitos um para o outro! Estou to feliz que voc vai ter uma vida sexual ativa novamente!

Vamos, mame! Voc precisa tomar sua plula! Embaraado, Ed puxou-a pelo brao. Abriu a sombrinha e a escoltou para a calada, e Christopher e Dulce ainda puderam ouviram os protestos indignados enquanto se afastavam: No preciso de plulas! Minha memria est muito melhor que a sua! S porque mencionei sexo e tenho oitenta e trs anos, as pessoas acham que perdi o juzo! Ambos riram, e Dulce acompanhou a adorvel senhora com olhar enternecido at perd-la de vista. Voc tem certeza de que quer ficar em Walton comigo? Christopher provocou com um sorriso, sentando-se no degrau. Aqui, todos so meio malucos. Certeza absoluta! exatamente isso que me faz sentir perfeitamente normal! Ele beijou-a de leve nos lbios e o contato se aprofundou, interrompendo-se com a chegada de Carol. Estava procurando por vocs. Devia ter imaginado que estariam namorando aqui fora. Dulce se afastou e abriu espao entre ela e Christopher. Sente-se aqui. Estava esperando para lhe dar seu presente de formatura. Mais um presente? Voc j me deu o lbum. Meus amigos esto disputando para v-lo, e todos ficaram morrendo de inveja! Todos podero ter um desse quando meu estdio estiver funcionando. Foi exatamente isso que Darlene disse! Ela devia ganhar comisso pela propaganda sobre seu estdio fotogrfico. Quero lhe dar outro presente alm do lbum. Espere um pouco! Carol ergueu a mo. Eu tambm tenho um presente para voc. Encontrei esta manh no meu vestido e no estava l ontem noite. Perguntei a tia Lucinda, ela tambm no soube dizer de onde apareceu... Ento, conclumos que uma moeda do cu e decidi d-la a voc como talism de boa sorte para o casamento.

Dulce estendeu a mo e apanhou a moeda. De alguma forma, conseguiu controlar o tremor na voz. Obrigada Conteve as lgrimas enquanto levava as mos por detrs do pescoo e abria o fecho da gargantilha Quero que fique com isso Murmurou, colocando a corrente no pescoo de Carol Minha me me deu quando eu mais precisava e agora quero d-la a voc Olhou para o pingente repousando no colo de Carol e viu o amor e a esperana que sua me depositara nele, muitos anos atrs. J no precisava mais do pequeno corao de ouro. Estava na hora de pass-lo para algum que ainda fosse necessitar dele. Uma vida sem chuva como um sol sem sombra Ouviu Christopher ler a inscrio em voz alta, os olhos verdes inundando-se de lgrimas Sua me estava certa. Dulce abraou-a, aninhando-a em seu peito. Acariciou os cabelos

perfumados, sentindo as lgrimas quentes molharem seu ombro. Tudo mudara em sua vida. Finalmente aceitara o amor da me, assim como sua prpria necessidade de amar e ser amada. Christopher e Carol haviam se tornado parte fundamental para que sua mudana acontecesse, pois foram os primeiros a fazer com que descobrisse os dois tipos de amor essenciais vida: o amor maternal e o amor entre um homem e uma mulher. Eles tambm estavam amargurados com a perda que haviam sofrido, e seus caminhos haviam se cruzado como se no pudesse ser diferente. Como se, de alguma forma, o universo conspirasse para que aquele encontro acontecesse. Oh, vejam isso! Carol apontou para o cu antes de levantar e sair. Ento, Dulce notou que a chuva finalmente havia cessado e um brilhante e imponente arco-ris brilhava no cu, como se pudesse iluminar os recantos mais escuros da Terra. Se voc no esperar pela chuva, jamais ver o arco-ris Murmurou, feliz por ter entendido o significado pleno daquela frase. Christopher a abraou pela cintura delgada, beijando-a ternamente na testa.

Dulce suspirou ao sentir que poderia contar com o brao forte para amparla. Olhou para as cores brilhantes do arco-ris quase acreditando que podia sentir o movimento da terra fechando um ciclo que completava uma jornada. Obrigado Christopher sussurrou-lhe ao ouvido. Pelo qu? Pelo que fez por Carol e pelo que fez por mim. Quero passar o resto de minha vida demonstrando minha gratido. Meu amor... Sussurrou ela, entregando-se ao beijo apaixonado. Naquele momento, a chuva voltou a cair, as gotas tamborilando no telhado em um ritmo suave, ao mesmo tempo que o sol continuava a bilhar. Permaneceram ali, abraados, assistindo ao maravilhoso espetculo

proporcionado pela natureza. As cores resplandecentes do arco-ris sobre o cu de Walton iluminavam as esperanas e os sonhos, e a Terra continuava a girar em seu eixo, trazendo chuva e sol, inverno e vero, alegrias e tristezas. Dulce percebeu que a vida sempre fora daquela forma e provavelmente sempre seria... A nica diferena era que finalmente encontrara seu lugar na infindvel vastido do mundo.

****** FIM******