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Este 2011 se proclam como el Ao Internacional de la Qumica, con lo cual se busca dar relevancia al papel que desempear en el desarrollo

de fuentes alternativas de energa y la alimentacin en el futuro cercano. Igualmente, se contempla sea parte esencial del desarrollo sostenible de nuestro planeta; es por eso que el trmino Qumica Verde cobre relevancia en la actualidad, aunque no se trata de un concepto nuevo. Sin embargo, hace varios aos que algunas industrias (como la cervecera, la de licores y las de mltiples tratamientos lcteos) que por sus procesos de biotransformacin, en complemento con el empleo de agua como disolvente, se hace apropiado denominarlas como qumicamente verdes, sin que esa fuera su intencin , acota el doctor Ren Miranda Ruvalcaba, profesor investigador de la Facultad de Estudios Superiores (FES) Cuautitln, de la Universidad Nacional Autnoma de Mxico (UNAM). Qumica Verde es el diseo de productos y procesos que reduzcan o eliminen el uso y la generacin de sustancias peligrosas para el ser humano o el medio ambiente. En 1998, Anastas y Warner dan a conocer los 12 principios de la Qumica Verde, los cuales son la gua para el desarrollo de ms productos y procesos amigables con el ambiente; se contemplan para sntesis y procesos industriales en los que participa la Qumica, por ejemplo, en la generacin de medicinas, productos agroqumicos (fertilizantes y plaguicidas), plsticos, combustibles y telas sintticas (nailon, rayn y polister), entre muchos otros desarrollos. A nivel acadmico, son cada vez las aplicaciones de Qumica Verde en laboratorio a fin de involucrar a maestros y alumnos; ejemplo de ello es el uso de agua en sustitucin de solventes orgnicos, o bien el empleo de microondas (en su defecto infrarrojo o ultrasonido) en algunos experimentos que requieren calor en vez de gas como combustible. las tcnicas a microescala son igualmente significativas, pues se trabaja en la reduccin de productos qumicos (reactivos, disolventes y material); como consecuencia se aminora la cantidad de desechos, se reducen costos que pueden invertirse en ms experimentos, hay ms seguridad en el laboratorio, se acorta el tiempo de la reaccin y hay ms espacio para almacenamiento de los productos empleados y obtenidos. Ese es el concepto de la Qumica Verde, el empleo de procesos menos contaminantes que los tradicionales, generar menos residuos y valerse de materiales naturales por medio de tcnicas o mtodos que no impactan negativamente en el ambiente, a fin de que reduzcan la contaminacin y sus costos , finaliz el doctor Miranda Ruvalcaba.

Principios de Qumica Verde


y y y

Prevencin. Disear las sntesis qumicas que prevengan la formacin de residuos para no tratarlos una vez creados. Economa de tomos. Disear mtodos que maximicen la utilizacin de todos los materiales desde el inicio hasta el final del proceso. Sntesis qumicas menos peligrosas. Los mtodos deben disearse de manera que se utilicen y generen sustancias con poca o nula toxicidad para la salud y el ambiente. Utilizar materias primas renovables. Se obtienen a menudo de productos agrcolas o son el desecho de otros procesos; las materias primas no renovables se consiguen de los combustibles fsiles (petrleo, gas natural, o carbn) o son explotados. Reducir al mnimo el desperdicio usando reacciones catalticas. Es preferible el uso de catalizadores en cantidades pequeas y que pueden llevar a cabo una reaccin muchas veces; no son recomendables los reactivos que se utilizan en exceso y sirven para una sola ocasin (estequiomtricos). No derivados qumicos. Evitarlos mediante el uso de inhibidores o grupos de proteccin o cualquier modificacin temporal de ser posible. Los subproductos o derivados utilizan cantidades adicionales de reactivos que generan desperdicio. Maximizar la economa atmica. Disear sntesis en las que el producto final contenga la mxima proporcin de los materiales de partida. Debe haber poco, o de ser posible nada, de tomos perdidos. Condiciones de reaccin ms seguros. Evitar el uso de solventes, agentes de separacin u otros productos qumicos auxiliares; si stos son necesarios emplear los ms inofensivos. Aumentar el rendimiento energtico. Emplear condiciones de temperatura y presin suaves o atmosfricas siempre que sea posible en los procesos qumicos. Productos para degradarse en uso posterior. Disear los productos qumicos que analizan a las sustancias inofensivas para uso posterior, de modo que no se acumulen en el ambiente. Prevenir contaminacin. Incluir supervisin y control en tiempo real durante el proceso de sntesis para evitar o reducir al mnimo la formacin de subproductos. Minimizar accidentes. Disear productos qumicos y sus formas (slido, lquido o gas) que permitan reducir al mnimo el potencial de accidentes qumicos, incluyendo explosiones, fuegos y fugas al ambiente.

No sostenible Uno de los problemas identificados con el uso de combustibles fsiles (petrleo, carbn y gas natural) es la emisin del dixido de carbono a la atmsfera, que entre otros efectos ocasiona cambio de acidez (pH) en los ocanos.

De acuerdo con expertos de la Universidad de Colima (UCOL), el aumento en la acidez de las aguas ocenicas est relacionado con una mayor fijacin de dixido de carbono en el ocano, e incrementa la disolucin de materiales carbonatados, como las conchas o corales, lo que ocasiona un grave problema en los ecosistemas marinos. Alguno de los efectos colaterales ya los percibe la poblacin. La reduccin de lluvias en zonas donde normalmente llova o inundaciones en otros lugares en donde no se registraban con regularidad las precipitaciones son un ejemplo del cambio climtico. Otros tienen que ver con la mayor cantidad de incendios en zonas boscosas y los huracanes ms potentes como consecuencia del aumento de temperatura de los mares, lo que se sabe determinante para originar esos meteoros. Por ejemplo, es necesario que el agua del ocano circule completamente por el planeta, proceso por medio del cual se regula el clima del globo terrqueo, se distribuyen los nutrientes del mar y la atmsfera se homogeniza. Y si lo anterior no ocurre de manera normal , el dixido de carbono y otros gases se acumulan, lo que provoca el efecto invernadero. Otra consecuencia es que entre ms gases se concentren en la atmsfera, la temperatura del planeta se incrementar y derretirn los casquetes polares, como ya lo estamos viviendo. Las llantas bajas provocan una mayor resistencia al rodamiento del vehculo, por este motivo, expertos consideran que entre un 18 y un 26 por ciento de energa adicional es utilizada para lograr la fuerza aadida que requiere un automvil con estas caractersticas para su desplazamiento, lo que redunda en un mayor consumo de combustible. Por otro lado, descuidar la presin del aire en las llantas representa un riesgo para la seguridad del conductor, puesto que en dichas condiciones la llanta sufre deformaciones irregulares durante su trayecto, lo que puede repercutir en fallas de los neumticos. 1-De la remediacin a la prevencin La industria qumica -que durante mucho tiempo fue considerada proveedora de confort y de innovaciones- ha recorrido un complejo camino que la llev a ser vista actualmente como una de las principales responsables de ensuciar el planeta. De hecho es la industria que libera la mayor cantidad y variedad de sustancias txicas al medio ambiente . Es innegable que los qumicos con sus desarrollos han contribuido sustancialmente a contaminar el mundo. Pero no es menos cierto que tambin participan activamente en la bsqueda de soluciones para los problemas ambientales.

A lo largo de la historia las estrategias destinadas a controlar la contaminacin han pasado por distintas etapas. Inicialmente se consider suficiente diluir los contaminantes presentes en efluentes y/o residuos hasta llegar a las concentraciones exigidas por la legislacin. Pero el continuo crecimiento -tanto en cantidad como en variedad- de contaminantes liberados al medio ambiente, la necesidad creciente de controlar mejor esta liberacin y la presin ejercida por los movimientos ambientalistas hicieron necesario tratar los efluentes y residuos. Surgieron as los tratamientos conocidos usualmente como end of pipe diseados para disminuir la concentracin de los contaminantes en residuos y/o efluentes sin modificar el proceso en el cual son generados. Este tipo de tratamientos tiene asociados costos adicionales que en algunos casos son muy importantes. Como no siempre los beneficios derivados de estos costos son evidentes para las empresas, no llama la atencin que usualmente las acciones destinadas a controlar los problemas ambientales se limiten a las mnimas exigidas por la legislacin.

Recin en la ltima dcada comenz a tomar cuerpo la idea de que la mejor forma de solucionar los problemas originados por los contaminantes es no generarlos. Este enfoque traslada los controles ambientales desde su lugar tradicional (a continuacin del proceso productivo) hacia el proceso productivo mismo (al cual deben ser integrados). Pero para lograr esta integracin es necesario cambiar la forma de pensar la problemtica ambiental y evolucionar desde una planificacin remediadora -en la que los contaminantes deben ser eliminados de los efluentes y residuos despus de haber sido generados- hacia una preventiva, cuyo objetivo es introducir en el proceso de produccin las modificaciones necesarias para minimizar (o eliminar si es posible) tanto la generacin de residuos y efluentes como la utilizacin de sustancias txicas.

El objetivo de la prevencin de la contaminacin es reemplazar los procesos que producen consecuencias ambientales negativas por otros menos contaminantes. Es importante tener en cuenta que la liberacin de contaminantes al ambiente (incluyendo la derivada de accidentes) es un indicador de ineficiencia productiva y su eliminacin genera ahorros y beneficios econmicos. Es por ello que en las estrategias preventivas la competitividad econmica y la calidad ambiental estn directamente relacionadas: al mejorar una automticamente mejora la otra. Y esta es una de su mayor ventaja sobre las estrategias remediadoras.

2- El marco conceptual

Todas las estrategias preventivas se encuadran en el marco conceptual del desarrollo sustentable cuyo objetivo es "lograr un desarrollo equilibrado con crecimiento econmico, equidad social y utilizacin racional de los recursos naturales con el fin de satisfacer las necesidades de las presentes generaciones sin comprometer la capacidad de futuras generaciones para satisfacer sus propias necesidades".

El concepto de desarrollo sustentable no es nuevo y si bien ha sido ampliamente utilizado desde hace tiempo (especialmente en los ambientes cientficos) comenz a tener repercusin a nivel mundial a partir de la publicacin del informe Bruntland en 1987. Este informe fue el punto de partida de una serie de consultas internacionales que culminaron en la conferencia de Ro de 1992 donde fue incorporado en la Agenda 21. A partir de esta fecha los distintos pases fueron integrndolo en sus agendas ambientales.

El desarrollo sustentable es una aproximacin integral al gerenciamiento de los recursos ambientales, econmicos y sociales a largo plazo. En trminos sencillos significa modificar la forma de tomar decisiones de manera tal que en ella se incluyan la identificacin y evaluacin de los impactos econmicos, sociales y ambientales y la evaluacin a partir de esta informacin de la sustentabilidad a largo plazo.

Para implementar este tipo de estrategias es necesario que todos los actores (gobierno, comunidad y empresas) trabajen conjuntamente. La realidad mundial actual muestra que pese a toda la publicidad que se le est dando al concepto pocas personas comprenden realmente qu significa y cmo se aplica al trabajo ambiental y a la vida de todos los das.

3- Un poco de historia A principios de la dcada del 90 surgieron en el mundo y casi simultneamente distintas estrategias preventivas. Las ms conocidas son:

Produccin ms limpia desarrollado en 1989 por el PNUMA (Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente en su Programa de la Produccin ms Limpia)

Ecoeficiencia desarrollado en 1990 por el Consejo Mundial para el Desarrollo Sustentable. Prevencin de la contaminacin- introducido en la legislacin de Estados Unidos en 1990 en el Acta de prevencin de la contaminacin

Las tres se basan esencialmente en la misma idea: integrar la reduccin de la contaminacin al proceso de produccin e incluso al diseo de producto recurriendo para prevenir la contaminacin - a la revisin y modificacin de los procesos con la finalidad de eliminar todas las salidas que no sean productos terminados o materiales reciclables. Se diferencian principalmente en los objetivos de las organizaciones que las impulsaron. Las primeras estrategias preventivas que se pusieron en prctica en el mundo se centraron en minimizar la generacin de contaminantes introduciendo mejoras en la gestin (control de emisiones fugitivas, mejoras en procedimientos, etc.). Estos cambios son los ms rpidos y fciles de implementar y son los que tienen mejor relacin costo/beneficio pero en la medida en que se van imponiendo se hacen necesarios desarrollos que tengan en cuenta la introduccin de cambios tecnolgicos. En esta etapa los qumicos juegan un rol fundamental ya que es necesario disear nuevos productos en los que se tengan en cuenta no solamente los rendimientos econmicos sino tambin los ambientales.

Como consecuencia de la promulgacin en 1990 en los Estados Unidos del Acta de prevencin de la contaminacin -que fue la primer ley ambiental de ese pas que se centr en la reduccin de la contaminacin en la fuente en lugar de en la remediacin o captura de contaminantes- la American Chemical Society desarroll el concepto de qumica verde o qumica sustentable para referirse diseo, desarrollo e implementacin de productos y procesos que reducen o eliminan el uso y generacin de sustancias peligrosas para la salud humana o el medio ambiente.

Por su parte las industrias qumicas y petroqumicas crearon el Programa de cuidado responsable del medio ambiente . Se trata de un programa internacional desarrollado especficamente para estas industrias cuyo objetivo de lograr una mejora continua del desempeo de la industria qumica en seguridad, salud y ambiente. Tiene como caracterstica especial tratarse de un esfuerzo voluntario puesto en marcha en ms de cuarenta pases (incluida la Argentina donde es administrado por la Cmara de la Industria Qumica y Petroqumica desde mayo de 1992). Se diferencia de otros programas principalmente por ocuparse explcitamente tanto del medio ambiente como de la seguridad y la salud.

4- Cambiando la forma de enfocar la problemtica ambiental Como ya se mencion, generar residuos y/o efluentes cuesta dinero y contamina. La mejor forma de minimizar estos costos es utilizar los insumos de una forma ms eficiente. Se logra as disminuir (y en algunos casos eliminar) los costos asociados al tratamiento de residuos y efluentes. El uso ms eficaz de los insumos aumenta la rentabilidad de la empresa y al mismo tiempo beneficia al medio ambiente ya que al disminuir la cantidad de residuos y/o efluentes generados se contamina menos. De esta forma los intereses de dos grupos tradicionalmente contrapuestos (los ambientalistas y los industriales) van de la mano.

Pero una cosa es conocer estas ventajas y otra muy distinta es poner estas estrategias en marcha. Existen importantes barreras internas y externas a la empresa que dificultan el proceso. Estas barreras dependen no slo de aspectos tecnolgicos y econmicos (desarrollos de productos y tecnologas nuevas que pueden ser costosos) sino tambin -y principalmente- de las dificultades para lograr que todos tomen conciencia de esta nueva realidad. Por encima de otras consideraciones, los enfoques preventivos requieren cambios en la cultura empresarial y personal, en la de los grupos ambientalistas y en la de los gobiernos de tal magnitud que solamente las empresas y dirigencias con un sentido de liderazgo fuerte y visionario toman la iniciativa en este tema.

Se suele aceptar que las empresas siempre adoptan el camino de menor costo pero la realidad es que las decisiones son tomadas por individuos y los individuos tienen preferencias personales y profesionales que, ms que por la lgica, estn motivadas por aspectos culturales (tanto de la empresa como de la persona). Problemas tales como la falta de informacin y de experiencia, el poco conocimiento de los temas ambientales, la existencia de criterios preestablecidos en el proceso de toma de decisin, problemas financieros, la falta de comunicacin entre distintas empresas, la inercia en los niveles gerenciales medios, deficiencias en las regulaciones existentes, dificultades en acceder a las tecnologas limpias y/o al financiamiento externo e incentivos econmicos mal orientados figuran entre las barreras ms importantes.

Como contrapartida existen motivaciones que llevan a una empresa a adoptar estrategias preventivas. Entre ellas pueden mencionarse la implementacin en la empresa de sistemas de gestin ambiental y mejora continua, las iniciativas voluntarias, las mejoras en la productividad, los incentivos econmicos, la capacitacin, etc.

5- La qumica verde La llamada qumica verde o qumica sustentable -es decir el uso de la qumica para prevenir la contaminacin a travs del diseo de productos y procesos qumicos que sean ambientalmente benignos- ha crecido sustancialmente desde su aparicin a principios de los aos 90. Este crecimiento est basado en un fuerte desarrollo cientfico guiado por la necesidad econmica de lograr un desarrollo sustentable.

Se trata de una herramienta imprescindible cuando se hace necesario introducir mejoras tecnolgicas ya que se ocupa de estudiar y modificar todos los aspectos de los procesos qumicos que generen impactos negativos tanto sobre la salud humana como sobre el ambiente. Se parte de la base de que el camino ms eficiente para prevenir la contaminacin consiste en

disear productos nuevos que sean tiles y viables comercialmente pero cuya toxicidad sea mnima disear para productos ya existentes- pasos sintticos alternativos que no requieran sustratos o solventes txicos ni generen subproductos txicos.

La necesidad de reducir o eliminar el uso o generacin de sustancias peligrosas en el diseo, manufactura y aplicacin de los productos qumicos de manera tal de prevenir la contaminacin pone al qumico ante un cambio muy importante tanto en la forma de encarar la resolucin de los problemas como en su formacin profesional.

Tradicionalmente el qumico ambientalista se especializ en monitorear el entorno para detectar contaminantes y buscar la forma de eliminarlos o minimizar sus efectos. En la medida en que las estrategias preventivas vayan imponindose deber ocuparse de idear y poner en marcha mecanismos que permitan que su actividad resulte inocua para el medio ambiente. Es necesario modificar los procesos sintticos pero tambin se deben desarrollar nuevas metodologas de deteccin, identificacin, monitoreo y separacin de contaminantes naturales e industriales, entender mejor los procesos catalticos que ocurren en los aerosoles, conocer mejor los mecanismos de los cambios fotoqumicos y los de toxicidad (tanto para el hombre como para los ecosistemas), etc.

A lo largo de la historia los qumicos se han ocupado de disear y redisear sus productos para lograr una mayor eficiencia en los procesos. A partir de la consideracin de las propiedades fsicas y qumicas de las distintas molculas en estudio se buscaba obtener productos con propiedades especficas. De esta forma han sido los principales arquitectos de los productos actualmente en uso y son sus diseos estructurales los que tienen efectos tanto sobre el ser humano como sobre el ambiente.

Tradicionalmente los criterios para priorizar una va de sntesis sobre otra se basaron en la disponibilidad y precio de materias primas, en los rendimientos del proceso y en el consumo de energa. A partir de la puesta en marcha de estrategias preventivas a estos criterios hay que agregarle los relacionados con la toxicidad (tanto para el ser humano como para los ecosistemas) a lo largo no solamente del proceso de sntesis sino del ciclo de vida del producto que debe

 

Ser comercialmente til Presentar una mnima toxicidad tanto para el ser humano como para el ambiente Ser fabricado en procesos viables No contribuir a la contaminacin.

 

6- El camino que falta recorrer Armonizar las consideraciones de seguridad para organismos vivos complejos con las de eficacia industrial y comercial es una meta difcil pero indispensable. Para lograrlo es necesario poder identificar los impactos que tendrn una molcula o un proceso productivo sobre los sistemas biolgicos y esto significa entender las rutas de exposicin, los mecanismos de acceso y los mecanismos de toxicidad in vivo en los distintos organismos. Para ello es necesario contar con informacin sobre las relaciones entre las estructuras qumicas y sus funciones industriales/comerciales pero tambin con sus posibles actividades biolgicas. Una cuidadosa integracin de estas dos fuentes de informacin permitir llegar al delicado balance necesario entre seguridad y eficacia. Esto fuerza a importantes cambios (tanto en los enfoques de los estudios toxicolgicos como en el entrenamiento de los qumicos) y conlleva la necesidad de intensificar los trabajos interdisciplinarios.

Pese a las ventajas comparativas de las estrategias preventivas, es importante tener en cuenta que no siempre las ventajas de un producto verde nuevo y/o el reemplazo de un producto tradicional por otro verde son tan claras. Los impactos ambientales pueden ocurrir en escalas de espacio y tiempo muy amplias y las instalaciones industriales no aparecen y desaparecen repentinamente. Tampoco ocurre lo mismo con las distintas molculas sintetizadas, cuyas vidas medias en el ambiente son muy variables. Por esta razn es necesario estudiar las interacciones ambientales en un rango de escalas espacial y temporal amplias teniendo en cuenta el ciclo de vida completo del producto.

Mientras algunos de los problemas ambientales tienen en la actualidad soluciones tecnolgicas viables otros todava no las tienen. Esto hace que la investigacin relacionada con la problemtica ambiental (que forzosamente es interdisciplinaria) sea cada vez ms importante. La posibilidad de encarar integralmente los problemas derivados del agotamiento de los recursos no renovables con los de los costos asociados tanto con la generacin y tratamiento de residuos como con el cumplimiento de la legislacin vigente definirn la viabilidad de una empresa.

Pero las mayores dificultades no radican tanto en la disponibilidad de tecnologas limpias o verdes sino en superar los obstculos que dificultan su implementacin efectiva (la inercia, el simple acto de ponerse en marcha y el costo de implementar nuevas tecnologas entre otras). Tambin los sistemas de regulacin ambiental tienen limitaciones que deben ser consideradas. Es interesante notar que las polticas que sugieren lmites aceptables de emisiones, al ignorar el efecto acumulativo de las sustancias en el ambiente, perpetan los problemas tradicionales de la contaminacin en lugar de eliminarlos.

Se mencion anteriormente que -entre las barreras que se deben superar para imponer estas metodologas- las culturales son las ms importantes. Por esta razn en la implementacin de una estrategia limpia o verde la educacin debe ser un componente fundamental. Y esto significa modificar planes de estudio pero tambin modificar la forma en la que se consideran las interacciones entre las actividades del hombre y el medio ambiente. Gran parte de los esfuerzos de la qumica verde estn orientados a lograr que los qumicos trabajen conjuntamente con bilogos, ingenieros y cientficos de una gran variedad de disciplinas. Los temas ambientales son tan complejos que si no se combinan todas estas fuerzas y se planifica a largo plazo ser difcil resolverlos.

La colaboracin entre el mundo de la industriales y el mundo acadmico es fundamental para lograr la introduccin de productos verdes en el mercado. Para que esta colaboracin sea exitosa es necesaria

una gran flexibilidad ya que deben trabajar juntas personas que provienen de estructuras cuyos objetivos tradicionalmente fueron diferentes. Corresponde a los gobiernos generar los mecanismos que permitan facilitar esta la interaccin a travs de la promulgacin de legislaciones adecuadas.

Ni las estrategias preventivas ni el diseo de productos qumicos ambientalmente benignos son una panacea universal y no solucionarn todos los problemas ambientales del mundo. Tampoco son aplicables en todos los casos. Pero en la medida en que se vayan convirtiendo en una forma de pensar la relacin del hombre con su entorno contribuirn significativamente a mejorar la calidad de vida del hombre mismo. Ejemplos de procesos qumicos : combustin del papel( la celulosa del papel se transforma en dioxido de carbono y agua con liberacion de calor) hace 3 aos 3)La fermentacin, que es la transformacin que sufre el azcar en alcohol y agua, por ejemplo el zumo de las uvas se convierte en vino. 4)La oxidacin, que es el cambio lento que sufren algunas sustancias en contacto con el oxgeno; por ejemplo, cuando partimos una manzana por la mitad y la dejamos en un plato, al cabo de uno o dos das vemos como la parte sin piel se ha oscurecido; o cualquier objeto de hierro, como una verja o una llave, que con el tiempo aparece recubierto de una capa de xido de hierro. 5)La putrefaccin, que es la descomposicin de cualquier ser vivo tras su muerte.

Las industrias qumicas se pueden clasificar en industrias qumicas de base e industrias qumicas de transformacin. Las primeras trabajan con materias primas naturales, y fabrican productos sencillos semielaborados que son la base de las segundas. Las industrias de base estn localizadas en lugares prximos a las fuentes de suministros. Un ejemplo de industria qumica de base es la fabricacin de alcohol por fermentacin de azcares. Las industrias qumicas de base toman sus

materias primas del aire (oxgeno y nitrgeno), del agua (hidrgeno), de la tierra (carbn, petrleo y minerales) y de la biosfera (caucho, grasas, madera y alcaloides). Las industrias qumicas de productos orgnicos ms importantes son la industria carboqumica, cuya materia prima es el carbn, la industria petroqumica, cuya materia prima es el petrleo, y como derivadas de stas las industrias de los plsticos y resinas sintticas, y las de fabricacin de detergentes.