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Patricia Grasso

Londres, 1812 Um conto de fadas, seria sonho... ou pesadelo? Ele um prncipe perseguido por um passado perigoso. Ela uma jovem inocente e sonhadora totalmente envolvida pelas promessas do belo prncipe. Juntos, vivero uma aventura que provar que os contos de fadas podem se tornar realidade... Depois que o pai de Samantha perdeu a fortuna e ela passou a viver com as irms em um modesto chal, comeou a imaginar que sua vida nunca mais seria a mesma. Mas uma reviravolta a leva para a Esccia, para os braos de um homem que ela teve certeza, desde o primeiro instante, que era seu prncipe encantado, o homem com quem sonhara acordada nas insones noites por qual passara pensando em como seria o futuro. Agora que o futuro chegara na forma de Rudolf Kazanov, um prncipe russo, Samantha no sabia direito se vivia realmente um sonho de amor ou um pesadelo! Digitalizao: Afrodite Reviso: Ana Paula

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Captulo I Londres, Abril de 1812 Samantha Douglas atravessou o quarto mancando e parou na frente do espelho de corpo inteiro. Esse defeito estraga tudo. O decote redondo do vestido de cetim amarelo-claro realava o colo perfeito. Os cabelos presos no penteado da moda eram adornados por floretes de diamantes que brilhavam como estrelas no cu da meia-noite. Samantha mirou seu reflexo. Gostou do que viu. Aos dezoito anos, nunca parecera to bonita. A julgar pela aparncia,ningum diria que no levava uma vida de luxo e pompa como todos os membros da aristocracia. Sentia-se uma princesa... At comear a andar. Por que justo eu tinha de ter sido atropelada pela carruagem?Por que eu e no... Essas perguntas martelavam-lhe o crebro sempre que se lembrava do acidente. Tentava sufoc-las, pois desencadeavam pensamentos pouco caridosos. Jamais desejaria um infortnio daqueles a ningum. Afastou-se do espelho. Olhou ao redor. No se cansava de admirar a decorao do quarto. S a cama de dossel era bem maior do que o quarto que dividira com as irms enquanto moraram no chal. Fazia duas semanas que as irms Douglas moravam na manso do duque de Inverary, e Samantha ainda no se acostumara a tanta opulncia. Era difcil acreditar que seus pais tinham vivido quase a vida toda com tanto requinte. J est pronta para enfrentar a nobreza? A voz da irm mais nova interrompeu-lhe os devaneios. Eu no vou ao baile. Est doente? Meu defeito impede-me de caminhar com graa. Imagine, ento, danar! Samantha resmungou com tristeza. Aleijada... Aleijada... Aleijada... Voltou-lhe memria o adjetivo cruel que ouvia desde que fora atropelada. A dor de ser diferente bateu forte. A menina que mancava era sempre a ltima a ser chamada para brincar com outras crianas. No havia razo para imaginar que a jovem que mancava no iria passar a noite sentada. Nenhum cavalheiro convidar uma pattica aleijada para danar. . Voc tem apenas uma pequena deficincia, Samantha. Alm do mais, temos coisas mais importantes com que nos preocupar. Se algum descobrir que somos uma fraude, nunca arranjaremos marido! No somos fraude! Anglica, a mais velha das irms Douglas, adentrou o cmodo. Papai era o conde de Melrose, e desde que ele e mame morreram, eu sou a condessa de Melrose! Papai perdeu a fortuna da farmlia Douglas. 2

No, Victria. O que aconteceu que Charles Emerson apossou-se indevidamente de tudo o que era nosso. Mas no temos nada que nos recomende. Apenas nossa inteligncia e a generosidade do duque de Inverary. Samantha abriu os braos num gesto de desolao. Estamos nos fingindo de ricas! Anglica deu de ombros. Todos fingem ter muito mais do que tm. Tia Roxie disse que voc vai se casar com o marqus e se tornar duquesa depois que o duque morrer. Victria suspirou. Com quem ser que Samantha e eu nos casaremos? Anglica apontou para a imagem refletida das trs. Estamos prontas para ocupar nossos lugares na aristocracia. No irei ao baile Samantha repetiu. V chamar tia Roxie, Victria. Depois, Anglica voltou-se para Samantha. Por que no quer ir? Voc est linda. Pense em como nos divertiremos em nosso primeiro baile. Samantha fitou-a com ar de incredulidade. Desde criana ouo as pessoas me chamarem de aleijada. No suportarei o olhar de desdm dessa gente arrogante. Que cavalheiro me convidar para danar? Minha irm, no permita que uma simples limitao estrague seu futuro. fcil falar, Anglica. Voc bonita, talentosa e inteligente. O marqus de Argill a adora. Voc tambm tem qualidades. Alm de amorosssima, a criatura mais meiga e caridosa que conheo. Os homens no valorizam gentileza e caridade. Preferem formosura, talento e inteligncia. Ao ver a irm arquear as sobrancelhas, sorriu, acrescentando: Pensando bem, talvez eles no valorizem, nem apreciem a inteligncia numa mulher. A porta se abriu de repente e as duas se viraram ao mesmo tempo. Era tia Roxie, com seus cabelos ruivos e voluptuosos. Qual o problema? perguntou, autoritria. Eu j lhe disse, titia Victria antecipou-se. Samantha no quer ir festa. Ela... Roxie olhou para a sobrinha mais nova, e Victria calou-se de imediato. Samantha? Os braos de Samantha penderam ao longo do corpo. No irei, titia.. Por que mudou de idia? Charles Emerson atropelou-me com sua carruagem. No tenho certeza de que minha perna deformada e eu deveramos comparecer recepo na casa dele. Esse desafortunado acidente aconteceu h muito tempo, menina. Charles no teve inteno de machuc-la. Acidente ou no, Emerson vai pagar por tudo o que fez aos Douglas. Ignorando o comentrio de Anglica, Roxie segurou a mo de Samantha. 3

Querida, esquea essa tolice de que inferior. No defeituosa, Samantha. As outras pessoas a aceitaro quando decidir se aceitar. Sorriu de um jeito enigmtico. No quer conhecer um cavalheiro adorvel e casar-se? Encontre um homem que no se importe que sua noiva seja deformada, e eu me casarei amanh mesmo! Cus, voc no assim! Estou usando a herana de meus trs falecidos maridos para mant-las vivas, e agora o duque de Inverary nos abriu suas portas. Sua Graa e eu pretendemos acertar casamentos vantajosos para cada uma de vocs. Essa sua atitude uma afronta a minha idade avanada, Samantha Voc no idosa, titia, e eu agradeo por seu sacrifcio e pela generosidade de Sua Graa. Os olhos de Samantha se encheram de lgrimas. Nenhuma de vocs entende como me difcil e doloroso enfrentar a sociedade. No tenho a beleza loira de Anglica, nem o esprito livre de Victria. Mas possui outros dons. Um corao generoso e natureza amorosa. Os homens no ligam para isso, tia Roxie. Anjinho, eu os conheo melhor do que vocs trs juntas. Acreditem em mim, eles flertam com belezas loiras e espritos livres, mas casam-se com naturezas afetuosas. Anglica e Victria indignaram-se. Obrigada pelas palavras animadoras, tia Roxie. Victria ps as mos na cintura. Seu comentrio nos enche de esperana... acrescentou Anglica. Ignorando o jeito ofendido das duas, Roxie continuou, um tanto misteriosa: Samantha, j mencionei que seu futuro marido estar nobaile desta noite? Como assim? Tive uma daquelas minhas vises. Voc desposar um cavalheiro que no o que parece. Todavia, um prncipe entre os simples mortais. Samantha olhou-a, desconfiada. Roxie fora abenoada com poderes especiais e sabia das coisas antes mesmo que acontecessem. Existiria mesmo algum capaz de olh-la alm das aparncias? Victria suspirou, ansiosa. Se Anglica vai se casar com o marqus e Samantha com um prncipe, quem voc v para mim? Roxie soltou uma gargalhada. Ningum! Morrer solteirona! No! Diga que est brincando, tia Roxie! Anglica e Samantha riram da expresso assustada da caula. Lgico que estou, bobinha. Vejo um conde e um prncipe em seu caminho. Vou me casar duas vezes? Eu no disse isso. Ora, titia! Voc fala por enigmas! Roxie contemplou a sobrinha com um sorriso ambguo, e depois estendeu as mos para Samantha. 4

Confia em mim, meu bem? Ela hesitou por uma frao de segundo antes de apertar os dedos da tia. Confio. S no prometo divertir-me. Hoje ir vivenciar a experincia mais encantadora de sua jovem existncia, querida. Samantha sentou-se ao lado de Victria no banco da carruagem ducal. Magnus Campbell, o duque de Inverary, e tia Roxie acomodaram-se de frente para elas. O marqus convencera Anglica a acompanh-lo em seu veculo. Lembrem-se, meninas, no dancem mais de duas vezes com nenhum cavalheiro Roxie as instruiu assim que o veculo parou diante da manso de Charles Emerson, em Grosvenor Square. No precisamos ser to rigorosos. Afinal, essa uma regra muito antiga.. No quero arriscar o futuro de minhas sobrinhas, Vossa Graa. Samantha respirou fundo. Que futuro? Seu corao se apertou ao ver as mulheres encantadoras e elegantes entrando na manso Emerson. Nenhuma delas coxeava. O duque de Inverary desceu da carruagem e ajudou as damas a descerem tambm. Anglica e o marqus os esperavam na escadaria. Minhas irms, olhem bem para esta casa. Anglica fez um gesto de cabea. Nascemos aqui e aqui moramos at dez anos atrs. Em vez de observar o imvel, Samantha voltou-se para fitar a rua. Foi ali que a carruagem me atropelou? Esta noite esqueceremos o passado, meninas tia Roxie interveio. Vamos entrar. Samantha sentiu a mo de Anglica em seu ombro. Foi ali, sim, que tudo aconteceu. Aquele dia desapareceu de minha memria. Emerson pagar por seus crimes contra voc e nosso pai. Eu odeio aquele canalha!. Eu tambm, Victria. Ningum o odeia mais do que eu. Samantha meneou a cabea. J que todas esto de acordo quanto aos sentimentos por esse homem, acho que podemos entrar tia Roxie ordenou-lhes. Prefere voltar para casa, Samantha? Robert Campbell, marqus de Argill, indagou. Meu cocheiro a levar, se quiser. Nem pensar! imperativo que minha sobrinha participe deste baile. Estarei bem, milorde. Samantha forou um sorriso para o marqus. Agradeo por sua ateno. Em instantes, subiam os degraus de mrmore que levavam ao segundo pavimento, onde ficava o salo. Parados no alto da escada, Charles Emerson, seu filho Alexander e a filha, Ventia Emerson Campbell, recebiam os convidados. Aps os cumprimentos, o grupo entrou no recinto iluminado por candelabros de cristal. A orquestra posicionada no outro extremo era composta de cinco msicos. Anglica e Robert dirigiram-se pista de dana. Samantha acompanhou5

os com o olhar. Eles formavam um casal perfeito. Talvez Roxie estivesse certa ao prever que Anglica se casaria com Robert Campbell, marqus de Argill, e que um dia se tomaria duquesa de Inverary. De repente, Samantha passou a mo enluvada na nuca. Com a desconfortvel sensao de estar sendo observada, olhou ao redor. No percebeu ningum lhe dispensando ateno especial. Mesmo assim, a incmoda sensao persistiu. Anglica e Robert voltaram para junto deles. Com uma reverncia, o marqus estendeu a mo a Samantha. D-me a honra desta dana? Anglica me paga por essa brincadeira! Samantha lanou irm um olhar reprovador. Eu... eu... Robert, voc se ofenderia se adissemos nossa dana para mais tarde? Estou me sentindo um pouco sufocada comtanta gente. Com um gesto, o marqus demonstrou sua compreenso. Assim que se sentir melhor... Eu dano com voc! Victria interrompeu-o. Tory, as damas nunca convidam os cavalheiros para danar! Roxie repreendeu-a, escandalizada. Sem dar teno a ela, Robert, sorrindo, estendeu a mo para Victria. Anglica cutucou Samantha. Por que no quis danar? Ora, Anglica, no tenho a menor inteno de tornar-me a atrao principal! Que bobagem! Eu lhe asseguro que... Samantha no ouviu mais nada. De novo, a estranha e desconfortvel sensao. Sem dvida, algum a observava. Tornou a analisar ao redor, e foi quando viu. De braos cruzados, encostado na parede, o cavalheiro ignorava o crculo de mulheres que o admiravam. Era o homem mais bonito que Samantha j vira. Ele a encarava com tanta intensidade que a deixava com as pernas trmulas. O nobre manteve-se a fitar Samantha por um longo momento. Em seguida, baixou os clios e avaliou-a por inteiro, como se estivesse saboreando cada curva de seu corpo. Ao tornar a encar-la, inclinou a cabea, num cumprimento a distncia. Que criatura insolente! Com o rosto e o pescoo em brasa, Samantha lhe deu as costas. Um segundo depois, incapaz de controlar o impulso, virou-se para olh-lo. Ele continuava ali parado, estudando-a. Os olhares se encontraram, e os cantos dos lbios dele se curvaram num sorriso. Samantha inclinou de leve o rosto e sorriu tambm. Ouviu o que eu falei? Desculpe-me, Anglica, eu estava distrada. No tem importncia. A dana terminou. Robert e Victria se aproximaram. Problemas vista Robert sussurrou. Ventia, viva do irmo do marqus, caminhava na direo deles. Com 6

ela, o cavalheiro que a estivera observando. Lady Anglica, o prncipe Rudolf Kazanov quer cumpriment-la Ventia disse. Samantha e Victria entreolharam-se contendo o riso. Anglica estava numa enrascada. Tempos atrs, ela mentira para Ventia ao dizer que o prncipe russo a pedira em casamento. E agora l estava ele, talvez dispsto a desmascar-la. uma honra rev-lo, Alteza Anglica cumprimentou-o, sem demonstrar constrangimento ou preocupao pela situao delicada. Lembra-se de minhas irms, Samantha e Victria? Como ele poderia se lembrar delas se nunca as vira antes? A resposta do prncipe foi surpreendente e tranqilizadora: Jamais poderia esquecer tanta beleza! Ventia pousou a mo no brao do marqus. Robert, voc ainda no danou comigo. Eu estava ansioso por essa oportunidade querida cunhada. Assim que eles se afastaram, Anglica sorriu para o prncipe. Obrigada por no me desmascarar, Alteza. No entendi muito bem, mas parece que fomos mais do que amigos, no? Anglica fez um muxoxo charmoso. Digamos que sim, Alteza. Rudolf deu risada, divertido com a brincadeira. E voc me deixou com o corao despedaado. No sobrou pedra sobre pedra. Samantha observava-o. Alto, ombros largos, cabelos e olhos negros, o prncipe Rudolf era belssimo. Ele se voltou de repente para Samantha. Gostaria de danar? Aquilo a pegou de surpresa. Como poderia recusar o convitede um prncipe? Alteza, eu... eu... tenho um ferimento antigo e... Voc est sentindo dor? No, ... que... eu manco um pouco. Sendo assim, vai danar comigo. Nervosa e indecisa, Samantha no sabia o que fazer. Mais do que tudo, queria danar com o prncipe, mas temia expor-se ao ridculo. Por fim, deixou-se levar pelo instinto. Pousou a mo na que Rudolf lhe oferecia e sentiu-o apert-la de leve, num gesto encorajador. Em silncio, seguiram para a pista. O prncipe valsava com perfeio e graciosidade. Rodopiando nos braos dele, Samantha sentia-se flutuando no ar, inebriada pela msica e por seu par. As palavras de Roxie voltaram-lhe memria, enchendo-a de esperana. Aquela poderia ser uma noite encantadora e inesquecvel. Sinto que todos esto olhando para mim. No. para mim, no para voc. As pessoas ficam sempre muito 7

curiosas quando o assunto a realeza. A propsito, saiba que dana divinamente. Vossa Alteza quer dizer divinamente para uma mulher coxa. Samantha baixou os olhos. Fale comigo, no com meu peito. Ela voltou a fit-lo. Eu quis dizer que voc sabe danar como nenhuma outra. Obrigada. Vossa Alteza tambm esplndido. Devo isso aos mestres que me ensinaram. . Samantha achou graa. Tem um sorriso muito bonito, senhorita, e deveria mostr-lo com mais freqncia. As pessoas que sorriem sem nenhuma razo aparente so consideradas desequilibradas, Alteza. uma lstima, mas verdade. Por favor, chame-me de Rudolf. No posso, Alteza. Familiaridade com algum de sua posio seria inconveniente e inadequado. Sou um homem tambm, e quero trat-la por Samantha. Para isso, ter que tratar-me por Rudolf. Muito bem, Rudolf, mas s quando ningum estiver nos ouvindo. A msica terminou. Samantha fez meno de deixar a pista, mas Rudolf a impediu. Mais uma. Roxie recomendara no mais de duas vezes com o mesmo cavalheiro, porm no explicara se as danas poderiam ser seguidas. Bem... A realeza deve ser agradada, Samantha. Ela lanou um rpido olhar para a tia, e viu-a sorrindo e fazendo sinal de anuncia. Com prazer, Rudolf. Parecia um sonho estar danando com o prp.cipe. Samantha atreveu-se a imaginar que, afinal, seu medo fora uma tolice. normal conversar durante a dana. Perdo, Rudolf. No que estava pensando? . Que voc fala ingls com perfeio. Seus pensamentos no eram sobre meu ingls perfeito. Mesmo assim, vou satisfazer sua curiosidade. Minha me inglesa e ensinou-me seu idioma. A msica terminou e, de novo, o prncipe no a deixou ir. Sinto muito, Rudolf. Minha tia insistiu para no danarmos mais de duas vezes com o mesmo cavalheiro. Garanto que ela no gostaria que voc ofendesse um prncipe. Danar mais de duas vezes com o mesmo cavalheiro uma regra que se aplica s s plebias. Sou a segunda filha de um conde. Isso faz de mim uma plebia. Sendo assim, no vou quebrar o protocolo. Com a mo nas costas dela, 8

o prncipe a guiou para fora da pista. Gostaria de oferecer-lhe uma taa de champanhe. Obrigada. Juntos, saram do salo. Estranho eu no me lembrar do salo de baile, mas apenas do hall e do perfume de minha me. O prncipe olhou-a com curiosidade. No entendi. Morei nesta casa at os sete anos. Seus pais venderam a manso para os Emerson? No. O vilo roubou-a de meu pai Samantha deixou escapar, e logo se arrependeu. O prncipe parou de andar e a encarou, muito espantado. - mesmo? Eu falei demais. Por favor, Rudolf, no repita a ningum o que eu disse. Jamais trairia sua confiana, Samantha. Nessas circunstncias, no compreendo como seus pais aceitaram o convite de Emerson. Eles so falecidos. O cavalheiro que voc viu o duque de Inverary, e a senhora, minha tia Roxie. Duque de Inverary? As ris negras brilharam de genuno interesse. Gostaria de ouvir sua histria, Samantha. Outro dia, talvez. No quero que me escutem. Ento, vamos adiar nossa taa de champanhe. Rudolf levou-a para a escada. Enquanto caminhamos pelo jardim, voc me conta tudo. Samantha parou. Ser conveniente? Estar segura comigo. Eu jamais comprometeria sua reputao respondeu. Samantha tornou a hesitar. Queria passear com o prncipe, mas tinha certeza de que tia Roxie no aprovaria. Ao olhar para Rudolf, porm, foi incapaz de recusar. Se era para ter uma existncia solitria e miservel, deveria ter, pelo menos, a lembrana de uma noite maravilhosa. Minutos depois, chegaram ao jardim. A noite de incio de primavera criava um clima de romance. Apesar da neblina rala, o cu estava claro e iluminado pela lua cheia. Tochas espalhadas por todos os lados reforavam a claridade para os casais que por ali passeavam. A mescla do perfume de vrias flores pairava na atmosfera. Rudolf tomou a mo de Samantha e levou-a at uma rvore de htula prateada. Fale-me sobre o duque de Inverary. Samantha encostou-se na rvore. A solidez do tronco confortava-a. Sua Graa um velho amigo de meu pai, e insistiu em abrir sua casa para mim e minhas irms. Quanta generosidade! Vossa Alteza danou com uma moa sem recursos. No tenho nada que 9

me recomende. O prncipe segurou-lhe o queixo com a ponta do dedo. Engano seu. Samantha fitava-o, fascinada. O rosto bonito chegou mais perto. Cus, ele vai me beijar! E foi o que aconteceu. Os lbios dele so quentes... Samantha rendeu-se. Estar nos braos do prncipe e beij-lo parecia-lhe to natural quanto respirar. E ento, tudo acabou. Voc delicada como uma rosa blgara e misteriosa como um jasmim asitico. Embriagou meus sentidos, minha cara. Atordoada e emudecida pela emoo, Samantha arregalou seus olhos azuis. Rudolf acariciou-lhe a face. Obrigado pelo presente de seu primeiro beijo, Samantha. O agradecimento arrancou-a do estado de torpor. Como... como sabe que eu nunca... nunca... O prncipe Rudolf segurou-lhe o rosto. Sua pele arde, tamanho seu embarao. evidente prova do primeiro beijo. Samantha sorriu, aliviada. Pelo visto, no fizera nada de errado. Fale mais de voc, Rudolf. O que quer saber? Sobre a Rssia. Minha terra fria. Voc disse que sua me inglesa. E os outros membros da famlia? So todos russos. Samantha compreendeu que ele a provocava, e entrou na brincadeira Como os prncipes passam o dia? Rudolf se encantava mais e mais com o jeito dela. Em geral, dando ordens aos subalternos enquanto ostentam as coroas. preciso usar coroa para dar ordens? Um prncipe nunca deve separar-se da sua! Um sorriso sedutor danava nos lbios dele. s vezes, ns, prncipes, salvamos donzelas como voc de drages. o que est fazendo esta noite? Salvando-me dos drages da sociedade? Acha que precisa ser salva, milady? Samantha sentia como se ele pudesse enxergar sua alma e descobrir seus segredos, receios e inseguranas. Apenas os familiares conheciam seus sofrimentos. Herdara o orgulho dos Douglas, e no permitiria que ningum, muito menos aquele homem, partilhasse sua dor. Como as jovens inglesas passamo dia? Ante o silnciodela, Rudolf mudou de assunto. Roubando carteiras at duas semanas atrs. Mas Samantha, claro, no verbalizou. Eu toco violino. 10

Promete tocar para mim um dia? Ser uma honra, Alteza. O que acha daquela taa de champanhe, minha rosa blgara? Eu adoraria. De mos dadas com o prncipe, Samanth voltou mancanado para a manso. Na porta, encontraram Anglica e o marqus indo para o jardim. Anglica lanou irm um olhar significativo. Samantha no se abalou. Seu futuro vislumbrava-se longo e sombrio. No tinha iluses quanto ao interesse do prncipe por ela, mas Rudolf proporcionaralhe momentos memorveis. Talvez algum cavalheiro mais apropriado, seguindo o exemplo do prncipe, se interessasse por ela, em vez de desprez-la pelo defeito fsico. RudoIf, preciso fazer-lhe uma pergunta. Samantha parou no hall. Por que me cortejou? Adoro o modo como voc olha para meu peito ele brincou, sua voz soou enrouquecida. Ela o fitou e encantou-se com o sorriso dele. Voc uma mulher bonita e desejvel, Samantha. Por que no me sentiria atrado? Ora, mas eu... manco... Naquele instante, um estampido soou l fora. Um tiro! Gritos de mulheres ecoaram pela manso. Fique aqui o prncipe ordenou, correndo para a sada. Samantha seguiu-o Eu tambm vou. Uma pequena multido j chegara rua. Samantha avistou Anglica e o marqus, e se assustou quando um homem muito alto vestido de preto, surgiu das sombras, bloqueando-lhes a passagem. Boa noite, Alteza. Boa noite, Igor. A voz rspida refletia seu desagrado. Vladimir? Devolva o Vnus ao verdadeiro dono ou sofrer as consequncias. Com esse ultimato, Igor desapareceu na escurido. O que est acontecendo? Samantha quis saber, ainda muito assustada. Ignorando a questo, Rudolf levou a mo dela aos lbios e beijou-a. Tenho de ir agora. Posso visit-la? A esperana despontou no corao dela. Sim, Rudolf, 1gico que pode. O prncipe contemplou-a com um sorriso devastador, e depois, desceu a escadaria correndo. Samantha observou-o entrar numa carruagem. Foi a ltima viso que teve do prncipe Rudolf da Rssia. Ele nunca a visitou. 31 de dezembro de 1812 Debruada na janela de seu quarto na casa de campo do duque de Inverary, Samantha ouvia a conversa das irms. Alexander Emerson to maante! dizia Victria. No entendo por 11

que ela quer se casar com ele! No fale assim! feio! Mas verdade, Anglica. Samantha olhava, distrada, para o jardim. Aquela seria uma noite especial. Alm de celebrarem a entrada do anonovo com um baile de gala, seria anunciado seu noivado com Alexander Emerson. E no entanto, no se sentia feliz. Voltou-se para a caula, exibindo um sorriso irnico. Quero me casar com Alexander Emerson justamente porque ele maante! Passara uma semana inteira sozinha no velho chal, meditando, tentando decidir o que fazer. Na realidade, sua deciso fora at fcil. Afinal, Uma mulher com um defeito fsico e pobre no era nenhum bom Partido. Deveria ter ido para Sweetheart Manor, em vez de refugiar-se no chal. Anglica parecia ler os pensamentos dela. Robert gastou uma fortuna para reformar e redecorar a manso, e ainda nem tive oportunidade de conhec-la. A Irm mais velha de Samantha tricotava um casaquinho para o beb que esperava. O chal de Primrose HiIl mais perto que a Esccia. Uma mudana de cenrio teria lhe feito bem Anglica ponderou. Voc no deveria ter concordado com esse casamento Victria insistia. No ama Alexander, Samantha! Papai e mame jamais aprovariam seu sacrifcio. Da boca das crianas sempre saem palavras sbias. Tenho quase dezessete anos, Anglica, no sou mais criana! Olhando para Samantha, Victria prosseguiu: uma pena o prncipe Rudolf nunca mais ter aparecido... O rosto de Samantha continuou inexpressivo, mas seu corao bateu mais forte meno do nome dele. Tory, no me diga que acreditou mesmo que um homem da origem do prncipe iria me procurar. No precisa se casar sem amor por temer que nenhum outro se interesse por voc. No tenho medo de nada, Tory, nem mesmo de ficar solterona Ol, queridas. A entrada de tia Roxie acabou com a discusso Esto animadas para nossa festa? Mal posso esperar pela queima de fogos meia-noite! Victria exclamou, entusiasmada. Sua Graa sabe como festejar a chagada do ano-novo. Sim, meu bem, sem dvida. Roxie sorriu com malcia. Samantha e Anglica trocaram olhares. Logo depois do casamcnto de Anglica e Robert, Roxie casou-se com o duque de Inverary, e ambos esbanjavam felicidade. Roxie tirou do bolso uma corrente de ouro com um pingentede rubi. Eu lhe trouxe uni presente, Samantha. Ela examinou a pedra antes que a tia pendurasse a jia em seupescoo. Obrigada, mas o que eu fiz para merecer um presente to bonito? 12

Voc merece ser coberta de jias por ser assim to maravilhosa. Alm disso, esta pedra possui poderes mgicos. Samantha tentou manter-se sria e abafar o riso. mesmo? E que tipo de magia? Reza a lenda que este rubi toma-se vermelho-escuro, cor de, sangue, se sua dona estiver em perigo ou ameaada. Ento, vou ficar de olho nele. Lembre-se, meu bem, nem sempre a vida segue o rumo que planejamos. Roxie a abraou. Voc teve outra viso? Os olhos de Victria brilhavam de curiosidade. Diga-me, titia, que cavalheiro me pedir para sentar-se a meu lado na ceia? Tory, voc est comeando a me causar dor de cabea! Samantha queixou-se. Ora, voc um espinho..., Victria! tia Roxie repreendeu-a. Preciso de ar fresco. Samantha vestiu a capa de l forrada de pele, pegou a caixa do violino e andou em direo porta. At logo, querida. Divirta-se! tia Roxie gritou. Lembre-se de que seu rubi a alertar em caso de perigo. Samantha parou e virou-se para a tia. Eu no vou viajar, titia. S irei at o jardim tocar um pouco. Suspirou. Mas, sim, no me esquecerei do rubi. Samantha desceu a escada, pensando nas palavras da tia. Sempre que Roxie se comportava de forma misteriosa, alguma coisa, inesperada acontecia. E o inesperado sempre trazia uma mudana para pior. Dando de ombros, seguiu pelo corredor que levava aos fundos da manso. A tarde fria de dezembro recepcionou-a. Parou de repente e olhou por sobre o ombro. Tinha a impresso de estar sendo observada. Os cabelos da nuca se arrepiaram. Abriu a capa e examinou o rubi. A cor permanecia inalterada. Tentando ignorar a estranha sensao, continuou seu caminho. Avistou o jardim e entrou no gazebo, que ficava quase nos limites do bosque. Apesar do frio, a tarde estava bonita. Cu azul, sol brilhante, nuvem de fumaa das chamins da manso. E no entanto, Samantha no estava feliz nem de corao leve. Alexander Emerson era inteligente, gentil, loiro e bonito. Seria um excelente marido, e ela pretendia ser a melhor das esposas. A imagem do prncipe russo saiu das sombras de sua memria. Condoeuse por aquilo que jamais aconteceria. Ele no viera v-la. Se Rudolf no tivesse dito nada, Samantha no teria alimentado esperanas de rev-lo. Aguardara por semanas e meses por uma visita que nunca se concretizara. Deveria sentir-se grata por aquela noite fascinante e inesquecvel. Muitas mulheres jamais teriam tanto. Tirou o violino e o arco da caixa e comeou a tocar uma msica melanclica que traduzia seu sentimento de solido. 13

Dois pares de olhos fitavam-na atravessar o gramado. Da janela do escritrio do duque, Robert Campbell e o prncipe Rudolf viram a jovem de cabelos castanhos mancando em direo ao jardim. Samantha Douglas uma mulher adorvel o prncipe quebrou o silncio. mesmo. Pena esse defeito na perna, que a faz coxear quando anda. Ela manca? Nem tinha percebido. Robert lanou ao prncipe um olhar divertido, mas no disse nada. Foi at o bar e voltou com dois copos de usque. Aceita um drinque? ofereceu ao prncipe. Sinto muito, mais no tenho vodca. Rudolf bebeu um gole e voltou a ateno para a dama sentada no gazebo. Samantha parecia to solitria quanto ele. Ela anunciar seu noivado com Alexander Emerson esta noite, Rudolf. No havia um problema entre os Douglas e os Emerson? Alexander est determinado a corrigir os erros do pai. Ela merece um marido que a ame. Foi isso que eu falei para minha mulher hoje de manh. Porm, a menos que acontea um milagre, Samantha e Alexander, realizaro um casamento sem amor de ambas as partes. Rudolf encarou o marqus. Samantha no o ama? Penso que no. Rudolf bebeu outro gole de usque. Na certa Samantha Douglas o desprezava por ele no t-la visitado como prometera. Talvez em outras circunstncias... A porta se abriu, e o duque de Inverary entrou. Magnus Campbell era a verso mais velha do filho: alto, forte, olhos negros, cabelos pretos comeando a pratear nas tmporas. Estou a sua disposio, Alteza. O duque indicou umacadeira na frente da escrivaninha. O prncipe sentou-se, e Robert acomodou-se na outra cadeira. Fazia tempo que no o vamos pela cidade. Magnus Campbell sentou-se na poltrona alta de couro. Estava em minha propriedade, em Sark Island, no canal. Levei minha me e minha filha para l, e decidi ficar um pouco com elas. Acabamos de retomar a Londres. Voc tem uma filha? O marqus no escondeu o espanto, e Rudolf adivinhou que Robert estava pensando na jovem cunhada. Sou vivo. Sinto muito. Magnus pigarreou. Seu ingls perfeito, sem sotaque, Alteza. Minha me inglesa. Elizabeth Montague. Rudolf fez uma pausa, atento expresso do duque. Pode ser que Vossa Graa se lembre dela. Rudolf notou um lampejo, ainda que quase imperceptvel, no olhar do 14

duque. Mas ele negou. Nunca tive o prazer de conhec-la. Magnus Campbell estava mentindo. Rudolf acreditava no que ela lhe contara sobre o duque de Inverary. Afinal, ela ainda tinha momentos de lucidez. - O que poderemos fazer por Vossa Alteza? - Eu que vim fazer por vocs, milorde. Pai filho entreolharam-se intrigados. -Vou explicar. Na primavera passada, meus homens piratearam um navio, pensando que pertencia a meu irmo Vladimir. No entanto, tratava-se do The Tempest, pertencente a vocs. Tirou um envelope do bolso e colocou-o sobre a escrivaninha. Sou um homem honrado com mais dinheiro do que possa gastar. Aqui est uma nota bancria com o valor que meus homesnsl roubaram. Com interesse, claro, espero que no apresentem queixa s autoridades. O duque e o marqus guardaram silncio por um longo momento, por fim, Magnus se pronunciou: Consideraremos o incidente como um mal-entendido, Alteza. Agradeo por sua generosidade, milorde. Voc e seu irmo jogam duro um com o outro... o marqus comentou. Rudolf se reaproximou da janela. Samantha continuava no jardim. Sem pensar, ele revelou: Meu irmo me quer morto! Pelo jeito, Rudolf atordoara de novo os Campbell, que o fitavam, atnitos. Passado o momento de perplexidade, Magnus pigarreou mais uma vez. Voc ficar para celebrar a passagem do ano conosco, claro. A ltima coisa que Rudolf queria era testemunhar o noivado de Samantha Douglas com Alexander Emerson. No tenho roupa apropriada. Na verdade, vim sozinho e pretendia voltar capital hoje mesmo. Seu cavalo precisa descansar. Robert aproximou-se dele. Somos quase do mesmo tamanho. Poder vestir um de meus trajes. Fazemos questo de que fique, Alteza insistiu o duque. Rudolf apreciava ainda a imagem doce e agradvel de Samantha tocando violino. Aceito seu convite. Importam-se se eu for at o gazebo cumprimentar lady Samantha? Estou certo de que ela apreciar seu gesto. Mas a expresso de Robert dizia alguma coisa mais. Rudolf inclinou a cabea e j ia saindo quando o duque Magnuso deteve: Posso perguntar sua idade, Alteza? RudoIf arqueou uma sobrancelha e olhou para Robert, que parecia surpreendido. Completarei vinte e oito em 15 de maio. Em seguida, saiu do escritrio. Tentando afastar os pensamentos conflitantes, Samantha entregou-se ao violino. Cerrando as plpebras, deixou-se embalar pela melodia. Minha rosa blgara... 15

De repente, abriu os olhos e deparou com o principe. Seu corao disparou diante do rosto bonito. Tentou falar, mas a voz no saiu. S podia estar delirando. Piscou, nervosa, mas a imagem continuava ali parada, olhando-a. No era sonho. Era real. Por que RudoIf decidira procur-la justo no dia de seu noivado com outro homem? Que brincadeira de mau gosto! Vim visit-la, mas voc no parece muito satisfeita com minha presena. Vossa Alteza est um tanto atrasado. Rudolf ele a corrigiu. Samantha guardou o instrumento. Pendurou a ala da caixa no ombro e ficou de p. Com licena, Alteza. Sente-se. Ela o encarou. No sou uma de suas... Eu disse para sentar-se. Samantha sentou-se, e com o movimento a capa se abriu. Mas, no sentiu frio. Seus olhos cintilavam de raiva. Quero explicar-lhe por que no a procurei antes. No necessrio. Sim, eu sei, mas quero faz-lo assim mesmo. Tive uma emergncia. Que durou oito meses? Tive de acomodar minha me e minha filha... Voc tem uma filha? Rudolf a fitou com expresso severa, numa muda reprimenda pela interrupo. Perdo... Samantha baixou os clios e percebeu que a estrela do rubi tomara-se um vermelho forte, escuro como sangue. Franziu o cenho. No acreditava que o principe representasse um perigo. Rudolf passou a mo pelos cabelos e continuou: Como eu dizia, precisava acomodar minha me e minha filha na propriedade que herdei de meu tio. Acontecimentos outros mudaram meus planos e impediram-me de vir v-la. Entendo. Samantha se ergueu. Se j disse tudo, Alteza, peo que me d licena. No, Samantha, eu ainda no disse tudo. Quero que adie o anncio de seu noivado. Ela meneou a cabea, denotando incredulidade. lgico que no vou fazer uma coisa dessas! Voc no ama Alexander Emerson! No sabe nada a meu respeito, Rudolfl Sei que delicada como uma rosa blgara e misteriosa como um Jasmim asitico murmurou com voz macia e um sorriso encantador. Voc vai me pedir em casamento? desafiou-o. No posso oferecer-lhe casamento neste momento. Quero conhec-la melhor, mas isso no ser possvel se voc estiver noiva de outro homem. 16

Quer que eu desfaa meu compromisso para conhecer-me melhor? Isso mesmo. Desculpe-me, no quero parecer indelicada, mas Vossa Alteza deve estar delirando! Socorro! gritou algum no bosque. Samantha e o prncipe se encararam. Socorro! Ela correu, mas Rudolf segurou-a pelo brao. Fique aqui. Samantha desvencilhou-se e continuou correndo. O crepsculo comeava a cair na floresta densa, e ela mal conseguia enxergar por onde passava., Socorro! O pedido parecia mais prximo agora. De repente, um homem enorme pulou na frente deles, apontando uma arma para Rudolf. No! Samantha avanou para cima do malfeitor. Algum a puxou pelo brao, mas ela ainda conseguiu pisar no p do assaltante com o salto da bota. Ai! Essa maluca quebrou meus dedos! Que exagero! disse outra voz masculina. Ela no to pesada assim! Igor! Samantha olhava para o gigante de rev1ver na mo. Sua pombinha lembra-se de mim, Alteza Igor ironizou. Solte a moa antes de atirar em mim. Ela no tem nada a ver com as diferenas entre mim e Vladimir. Igor refletiu por alguns segundos. . No posso solt-la, agora que ela me reconheceu, mas tambm no vou matar um prncipe. Se Vladimir o quer morto, que o mate ele mesmo. Indicou uma trilha. Vamos andando rpido! No irei a lugar algum! Esta noite vou anunciar meu noivado! No o provoque, Samantha Rudolf recomendou. Ela torceu o nariz, mas no discutiu. Postou-se ao lado do prncipe e, escoltados pelos bandidos, caminharam pela mata. Em minutos, chegaram estrada, onde uma carruagem os esperava. O sol j se pusera, e a noite caa rpido. Um dos homens uhriu a porta do veculo. Samantha hesitou em entrar. Eu protesto... Igor aproximou-se com o rev1ver, e ela pulou para dentro. O ajudante bateu a porta, e eles partiram. Sinto muito por envolv-la nisso. Rudolf enlaou-a pelo ombro Prometo defend-la com minha vida. Samantha fitou-o. O rosto bonito era quase invisvel no interior escuro. Vou ficar noiva... No hoje, Samantha. O sorriso satisfeito dele a irritou, e Samantha virou-se para a janela. Ajeitou a capa ao redor de si. Passara seus dezoito anos vivendo sombra da talentosa irm mais velha, que clamava por vingana, e da irm caula, vibrante e sonhadora, que s queria vingar-se. Ningum a notava, e jamais iniaginara 17

que teria a sorte casar-se e ter sua prpria famlia. At Alexander Emerson aparecer. Alexander no a amava, mas queria casar-se com Samantha para reparar os crimes que o pai cometera contra a famlia Douglas. Sem dvida teria sido um bom marido.E agora? Mesmo que ela sobrevivesse quela aventura, sua reputao estaria arruinada. Nenhum cavalheiro sonharia em despos-la, depois de ter desaparecido com um prncipe russo. Nem mesmo o bem-intencionado Alexander Emerson. E pensar que o sonho estivera em suas mos e que escapara por entre seus dedos... Samantha perdeu o controle das emoes. As lgrimas escorreram por suas faces, e um soluo escapou-lhe da garganta. Lamento o prncipe murmurou, puxando-a de encontroao peito. Samantha sentiu a respirao morna em seus cabelos, e a fragnci de sndalo inebriou-a. Rudolf ofereceu-lhe o leno. Peo desculpas pelo choro. Enxugou as lgrimas. Chorar nunca resolveu nenhum problema. As lgrimas limpam a alma, eliminando todos os sentimentos negativos. Sei que est assustada, mas teremos oportunidade de fugir. No estou assustada, Alteza. No temo coisa alguma, nem mesmo Igor. Tambm no pretendo esperar uma oportunidade para fugir. Os Douglas fazem sua prpria sorte. Muito bem. O que devemos fazer? Pular da carruagem em movimento? Isso causaria nossa morte. Vamos morrer de qualquer forma, Alteza. Acho que no. Se eu no estivesse aqui, o que voc faria? Pularia para fora. Ento, o que faremos. O violino poder atrapalhar. Voc ter de deix-lo aqui. Alteza, eu e meu violino pularemos juntos. Com um pouco de sorte, voltarei manso do duque a tempo de salvar minha reputao e meu compromisso. Muito bem. Mas eu levo o instrumento. Que seja! Rudolf girou a maaneta, mas a porta no abriu. Igor trancou-a! Deixe-me tentar. Rudolf no permitiu: Voc acha que tem mais fora do que eu? Samantha se endireitou no assento e cruzou as mos no colo. Tem outra idia? Nenhuma no momento. O prncipe Rudolf contemplou-a com um sorriso radiante que a enfureceu ainda mais. Como pode estar to alegre diante da possibilidade de morrer? Devo dizer que estou aliviado. Essa porta trancada evitou ferimentos. 18

No sou to delicada quanto supe. Eu estava pensando em mim, no em voc brincou. Samantha no respondeu. Estava zangada demais, e se no se controlasse acabaria por ofender o prncipe. Esse seu pingente muito bonito, Samantha. A estrela dentro deste rubi formada por trs espritos benignos: F, Esperana e Destino, O esprito do destino no me parece muito benigno esta noite. Seu destino no cruza com o de Alexander Emerson. Ao que tudo indica, o que me espera morrer com voc. A propsito, por que Vladimir quer mat-lo? Isso no de sua conta. Samantha virou o rosto. No acreditava que iria para o tmulo sem saber o motivo de sua morte! Foi Alexander quem lhe deu esse rubi? No de sua conta! Cuidado com a lngua, milady. Empinando o queixo, ela se levantou para sentar-se no banco da frente. O prncipe sentou-se a seu lado. Ela fez meno de voltar ao outro banco, mas Rudolf a segurou e aconchegou-a em seus braos. No vai fugir de mim, meu amor. Amor? Decididamente, o prncipe escolhera mal as palavras, ou era uma tentativa para acalm-la diante do pergo eminente? Peo desculpas por no t-la visitado, Samantha. Obrigaes em demasia impediram-me de fazer o que meu corao queria. Voc no me deve explicaes. Quando a conheci, senti que voc seria capaz de compreender uma grande dor. Ele comeou a acariciar-lhe o ombro. Tambm tenho sofrido muito na vida. Creio que todos sofrem, at mesmo os prncipes. Sobretudo os prncipes. Podemos nos conhecer melhor enquanto esperamos a hora passar, seria nosso passamento ela sugeriu, mordaz. Fale-me sobre seus familiares. Eu trouxe minha me e minha filha para a Inglaterra. Com a morte de meu tio, herdei Montague House. Voctem irmos? Quatro, todos mais novos. Os gmeos Vladimir e Viktor,: Mikhail e Stepan. Ento, Vladimir irmo dele! E seu pai? Prefiro no falar dele. Fale-me de voc agora. Sou pobre. Deu de ombros. No tenbo um centavo em meu nome. Eu avalio as pessoas pelo carter, no pelas posses. raro um prncipe possuir to magnnima integridade. O rudo caracterstico dos cascos dos cavalos batendo no cho de pedras chamou a ateno deles. Ansiosos, espiaram pela janela. 19

Apesar do horrio e do frio, muita gente circulava pela rua estreita. Estamos em Londres Rudolf concluiu. E, virando-se para Samantha, deu-lhe um beijo suave, terno, que se transformou em outro mais ardente. S a freada brusca os separou. Fique atenta chance de escapar o prncipe sussurrou, seus lbios ainda roando os dela. Por que vamos morrer, Rudolf? Meu irmo me odeia. Vladimir se parece com nosso pai. A revelao espantou-a, mas no houve tempo para consider-la, pois a porta do veculo foi aberta. Desam! Igor ordenou. Rudolf saiu primeiro e estendeu a mo para ajudar Samantha. Com a caixa do violino a tiracolo, ela se apoiou na maaneta. Sem trinco, sua mente registrou. Olhou feio para o prncipe. Rudolf sorriu como um garoto flagrado mentindo. Salvei-a de mim mesmo justificou-se. Vamos andando. Igor apontava-lhes o revlver. Carregando lanternas, dois cmplices iluminavam o caminho pela alameda que terminava numa casa, na qual eles entraram. Samantha notou um corredor que levava cozinha. Outra porta foi aberta, e eles desceram um lance de escada. Samantha desequilibrou-se e caiu sobre Igor. Droga! o homem esbravejou e empurrou-a com fora. Com o impacto, Samantha bateu num dos bandidos, que, por sua vez, empurrou-a tambm. Rudolf a amparou. Encoste nela de novo e morrer! ele o desafiou. Estou com tanto medo, meu prncipe! -o bandido gargalhou. Insolente! Por favor, Rudolf. Samantha segurou-o pelo brao. No me machuquei. Se o matarem, ficarei sozinha. No faa nenhuma loucura. O poro cheirava a mofo. A escurido era quebrada apenas pela chama da lanterna. Igor, voc no pode nos deixar aqui. Este lugar insalubre! Um dos bandidos soltou uma gargalhada. Vocs no vivero o suficiente para adoecer, prncipe! Ah, no! Samantha exclamou. Rudolf abraou-a e pediu a Igor: Por favor, deixe-nos a lanterna pelo menos. A um gesto de cabea do chefe, um dos bandidos colocou a lanterna no solo. Onde esto as chaves? Igor vasculhava os bolsos. Virou-se para os cmplices. Ei, Dimitri, v buscar as cpias das chaves. E voc, Yuri, traga vodca, queijo e po. Vai aliment-los? Que desperdcio! Igor urrou como um urso, e os dois homens subiram os degraus com a rapidez de um raio. 20

Sinto muito pelas acomodaes, Alteza. Vladimir chegar dentro de um ou dois dias e... No terminou a frase ao ver Yuri retomando com uma bandeja. A est seu jantar. Igor, sempre gostei de voc. Se um dia deixar de trabalhar para meu irmo, haver lugar para voc entre os meus empregados. Antes que Igor pudesse responder, Yuri riu, ironizando: Mortos no tm empregados! E pegou a caixa do violino. Vou levar isto. Conseguirei uns trocados com ele. S se for por cima de meu cadver! Samantha segurava a caixa. Rudolf apertou o pulso de Yuri, obrigando-a a solt-la. Ao mesmo tempo, Igor pegou o homem pelos ombros e jogou-o em direo escada. Espantado e zonzo, Yuri subiu, trpego, os degraus, cruzando com Dimitri. Achei as chaves. Dimitri entregou as cpias para o chefe. Aproveite a vodca, Alteza disse Igor, subido a escada atrs do cmplice, e trancou a porta. De lanterna na mo, Rudolf circulou pelo poro, procura de uma rota de fuga. Sem encontrar nenhuma, largou a lanterna no cho. . Mais um ou dois dias, e voc ter o desprazer de conhecer meu irmo. O prncipe abriu os braos num gesto de impotncia. Sinto muito por t-la envolvido em nossa guerra particular. Samantha sentou-se no degrau. No acredito que eu esteja aqui, neste poro mido e mal cheiroso, quando deveria estar participando de minha festa de noivado. Alexander nunca mais se casar comigo. Voc no o ama, Samantha. E parece que ele tambm no. Amor no tem nada a ver com casamento. Esse um luxo reservado para uns poucos afortunados... como os prncipes ricos e honitos. Merece um marido que te ame. Voc mentiu sobre a porta da carruagem Samantha oacusou, ignorando o comentrio. Foi a vez do prncipe ignorar as palavras dela. O que a faz pensar que no merece um casamento por amor? Ora, eu sou aleijada... No . Voc cego?! No v que tenho a perna defeituosa que me luz mancar? Dirija-se a mim num tom mais respeitoso. Afinal, sou prncipe da Rssia. Em vez de intimidar-se, Samantha se enfureceu: Voc uma pedra real em meu sapato! Quem lhe deu direito de repreender meu comportamento?! Desapareceu durante oito meses, e de repente, surge do nada, irrompe em minha vida mudando meus planos e impondo-me tortura de um seqestro e cativeiro! J pedi desculpas... Quem liga para suas desculpas?! Eu no o perdo! Rudolf sentou-se ao lado dela. O perdo no um ato de caridade? Samantha o encarou, espantada com o arrependimento dele. 21

Vossa Alteza sempre pede desculpas s pessoas? No que eu me lembre. Bebeu um gole de vodca no gargalo e ofereceu-lhe a garrafa.. No gosto de bebidas alcolicas. Por que seu irmo quer, mat-lo? . Vladimir sempre teve cime de mim. Quer uma coisa que eu tenho, e pelo visto pretende acabar comigo para consegui-la. Samantha no entendia o que poderia ser to importante para induzir um irmo a matar o outro. O que voc tem gue ele quer? O Kazanov Vnus. Samantha lembrou-se do que Igor dissera na noite do baile dos Emerson. O que isso? O Kazanov Vnus um medalho de ouro com a imagem entalhada da deusa Vnus segurando a mo de Cupido. A pea pertence a minha fanulia h mais de cinco sculos, e sempre passando do pai para o filho mais velho. Aquele que possuir o medalho ter prosperidade e fertilidade. Se seu pai o entregou a voc, no entendo... Ele ainda est vivo. Eu trouxe o Vnus quando sa da Rssia. Roubou-o de seu pai? Imagine! Apenas peguei o que meu. Sendo assim, por que Vladimir pensa que ajia deveria ser sua? No sei o que se passa na cabea de meu irmo, mas sei que seu corao est cheio de maldade e inveja. Rudolf a abraou e surpreendeu-a com uma proposta indecorosa: J que vamos morrer amanh ou depois, por que no passamos a noite fazendo amor? Sumantha desvencilhou-se dele e encarou-o, indignada. Essa foi uma pssima idia Rudolf admitiu com um sorriso arrependido. Perdoe-me. Gostaria que as circunstncias fossem diferentes para ns. Eu tambm. Permaneceram sentados e calados por um longo tempo. O nico ruldo era o dos passos dos malfeitores no cmodo acima. Logo, o barulho cessou e a quietude tomou conta da casa. Acho que nossos seqestradores foram dormir Samantha sussurrou. Parece que sim. Ela tirou um molho de chaves do bolso e balanou-o na frente do prncipe. Podemos ir agora? Rudolf olhou-a, boquiaberto. Como conseguiu?! Quando ca sobre Igor, tirei-as do bolso dele, sem ningum perceber. Quer dizer que seu tombo at que foi benfico. Rudolf sorriu, ergueu e ofereceu-lhe a mo. Que bobagem! Eu me joguei em cima daquele facnora mal cheiroso de propsito! Por sorte ele no desconfiou de nada. Rudolf pegou as chaves. Vamos? S um instante. Samantha apoiou o p no degrau e retirou uma adaga 22

de dentro do cano da bota. Agora estou pronta. O prncipe quase no acreditou no que viu. Costuma carregar uma adaga escondida na bota? Pois ... nunca sabemos o que pode acontecer, no mesmo S no a tirei antes porque uma adaga no preo para uma pistola. Nem parece aquela jovem delicada com quem dancei no baile dos Emerson. Sou como sempre fui. Quer fugir ou discutir suas conjectura a meu respeito? Sorrindo, Rudolf tirou a arma da mo dela. Leve a lanterna para iluminar o caminho. Temos de fazer o mnimo de barulho, Rudolf. melhor ficarmos descalos. Assim, subiram os degraus bem devagar e, p ante p, atravessaram o corredor. Num instante estavam na rua. Vou apagar a lanterna para no sermos seguidos Samantha avisou. Caminharam rpido. Quando j estavam bem distantes da casa, pararam para se calar. Os londrinos esto comemorando a chegada do novo ano ela comentou, ouvindo vozes vindas de no muito longe dali. Devemos nos misturar multido. Ser mais seguro. Sem demora, chegaram rua principal, onde os cidados se aglomeravam. Iremos para minha propriedade o prncipe determinou, e seguiram em frente o mais depressa que conseguiram. Por volta das dez horas, chegaram a Montague Rouse. Rudolf, se no for pedir muito, gostaria que seu cocheiro me levasse para a manso do duque. No, Samantha. Voc no pode sair daqui. A esta hora, Igor e seus comparsas j esto em nosso encalo. Estarei em segurana com o duque de Inverary. Sua facilidade em reconhecer nossos assaltantes coloca sua vida em grande perigo. O prncipe a conduziu para a entrada. Apesar do medo inconfessado, Samantha no permitiria que seu sonho se perdesse to fcil. Ainda posso chegar a tempo de... Seu bem-estar mais importante que o noivado com Alexander Emerson. Diante do inevitvel, Samantha suspirou e inclinou a cabea. Deixou-se levar para o hall e respirou aliviada quando Rudolf fechou a porta. Karl! o prncipe chamou. Um momento depois, apareceu um rapaz alto e moreno, aparentando ter a idade de Rudolf. Vossa Alteza voltou! Eu pensei que... Sirva alguma coisa para comermos, Karl. Mande Bris e Elke virem aqui. 23

Sim, Alteza. Rudolf e Samantha foram para a sala de jantar, to luxuosa quanto do duque de Inverary. O prncipe a acomodou na cadeira cabeceira da mesa. Assim que Rudolf se sentou, Karl e um casal de meia-idade entraram, carregando bandejas com rosbife, queijo, po e garrafas de bebidas. Acabamos de escapar de Igor. A afirmao de Rudolf causou olhares surpresos dos empregados. Vladimir chegar a Londres amanh ou depois. Bris e Elke, faam as malas de minha me e de minha filha. Karl os levar at meu navio. Digam ao capito que mandei lev-los de volta a Sark. Ele e o navio tambm devero ficar por l. Com uma reverncia, Bris e Elke retiraram-se para cumprir as ordens. Providencie provises para ns e prepare a carruagem, Karl. Sim, Alteza. E o criado se foi. Samantha, conhece algum lugar para nos escondermos? No posso ir com voc, Rudolf. Isso arruinar minha reputao! Minha doce rosa blgara, sua reputao vale menos que sua vida. O argumento fazia sentido. De que adiantaria uma reputao imaculada se no estivesse viva para desfrut-la? Sua me e sua filha no estariam mais seguras com voc? Vladimir procurar primeiro por mim. Caso nos encontre, quero minha me e minha filha em outro lugar. Se meus trs irmos estivessem aqui, elas poderiam ficar com eles, mas s viro na primavera. Lembrando-se de que Anglica mencionara Sweetheart Manor, Samantha sugeriu: Podemos passar a noite em meu chal, e amanh cedo iremos para a Esccia. Esccia? Sim, Rudolf. Minha fanlia proprietria de Sweetheart Manor, localizada perto de Dumfries. Como presente de casamento para minha irm, Robert Campbell reformou-a inteira. Nesse caso, vamos para l. Rudolf entornou um lquido incolor em dois copos e passou um para ela. Beba de um s gole. Samantha cheirou o contedo. Inodoro. Seria uma bebida forte? Olhou para o prncipe antes de beber, e flagrou o sorriso dele. Engoliu a bebida como ele mandou. Seus olhos azuis arregalaram-se quando o lquido bateu no estmago. Coma isto. Rudolf deu-lhe um pedao de queijo suo. Samantha o comeu e respirou fundo. Que bebida essa? Vodca. Rudolf tomou mais um copo. Os empregados entraram na sala. Bris carregava nos braos uma menina loira e adormecida. Elke amparava uma mulher de cabelos pretos que parecia confusa. O prncipe levantou-se e falou com a me como se ela fosse uma criana: Mame, preciso sair de Londres por alguns dias. Bris e EIke vo lev-las para 24

Sark, e em breve eu me juntarei a vocs. Para onde vai, filho? Rudolf beijou as mos dela. Tenho negcios na Esccia, e ficarei mais tranqilo se vocs estiverem em nossa casa em Sark. A mulher sorriu de um modo ausente. Seu olhar parou em Samantha. Como uma garotinha, apontou o dedo e indagou: Quem ? Minha amiga Samantha. Rudolf aproximou-se da filha e sorriu com ternura. Cuide de minha famli, Bris. Alteza, ns as guardaremos com nossas vidas. E voc, Karl, assim que o navio partir, entre em duas ou trs tavernas no cais do porto e deixe saberem que trabalha para mim, e que estou de partida para a Esccia.. Voltarei logo, Alteza. Karl saiu da sala com os demais. Quer que seu irmo nos encontre?! Se Vladimir pretende nos perseguir, Samantha, quero que seja em direo oposta de minha fann1ia. Entendo. Onde fica o chal? Rudolf tomou a se sentar. Em Primrose Hill. At quando ficaremos escondidos? Tenho que escrever ao duque e a minha tia, explicando o que houve. Nada de cartas. Quanto menos pessoas souberem onde nos encontramos, menores sero as chances de Vladimir nos achar. Por isso dei ordens para o navio permanecer em Sark. Ningum sabe que tenho uma propriedade l. Samantha examinou o rubi. A cor estava mais clara. Decididamente, tia Roxie tinha poderes extra-sensoriais! Ela teria previsto... O pensamento era absurdo demais para ser considerado. O que sua me tem? Ela parece um pouco... Samantha hesitou, procurando o termo certo. Alheia? Rudolf sugeriu. Voc tambm ficaria se seu marido a trancafiasse num manicmio durante quase quinze anos. Que maldade! Por qu? Meu pai decidiu intern-la quando seu perodo de fertilidade acabou. Samantha no sabia o que dizer. Queria oferecer-lhe conforto, mas no imaginava como. Sinto muito, Rudolf. Foi tudo o que conseguiu falar. Ele tomou-lhe a mo e beijou-a, como fizera com a me. Isso foi h muito tempo. Foroil um sorriso triste. Como voc viu, eu a tirei do sanatrio e trouxe-a para a Inglaterra. Quando Karl retrnou, entregou uma capa ao prncipe. Eu os vi embarcar em segurana, Alteza. A carruagem est a sua disposio. Lady Samantha, este Karl. Rudolf ficou de p. Ele a servir como serve a mim. 25

Karl fez uma reverncia. Prazer em conhec-lo, Karl. Meu chal fica em Primrose Hill. A carruagem parou diante do ltimo chal no final da nica rua da aldeia. Nos fundos, h lugar para abrigar os cavalos. Samantha desceu ajudada pelo prncipe. Leve o veculo para l, Karl. Samantha entrou na casa escura, acendeu a lanterna e, constrangida, disse: Foi aqui que cresci... Nunca deve se envergonhar de suas origens, minha pequena. H coisas piores do que a pobreza. Suas palavras so muito bonitas, Alteza, mas fcil pronunci-las quando nunca se passou por privaes. Vivi aqui desde os sete anos at o final do ms de maro passado, quando o duque de Inverary nos convidou para morarmos com ele. Muito generoso da parte de Sua Graa. Samantha o olhou. No lhe passou despercebida a entonao estranha do prncipe ao mencionar o duque. E no era a primeira vez que ela notava isso. Seria uma ponta de sarcasmo? Sua Graa era o melhor amigo de meu pai, e quis nos ajudar. Dez anos muito tempo para quem deseja de fato oferecer ajuda a algum. O duque no sabia onde ns estvamos, Rudolf. Quando papai morreu, tia Roxie avisou-o, e no dia seguinte sua carruagemapareceu em nossa porta. Gostaria de t-la conhecido em criana. Qual era seu quarto? Samantha apontou a primeira porta. Eu o dividia com minhas irms. Rudolf espiou o cmodo. Mal cabe uma pessoa aqui! Pois . Karl retomou e acendeu as lareiras. tarde disse o prncipe, acariciando a face de Samantha. Durma em seu antigo quarto, e saiba que estarei velando seu lado. Ela assentiu, entrou no aposento e fechou a porta. Apesar do frio, tirou o vestido, ficando s de combinao. Deitou-se, mas o sono no veio. Tento contar cameirinhos, mas s a imagem de Rudolf lhe ocorria. Adormeceu contando prncipes russos, e cada um deles era idntico a Rudolf Kazanov. O prncipe Rudolf sonhou com damas inglesas, e todas se pareciam com Samantha Douglas. Em p ao lado da cama dela, contemplava a mulher que o conquistara. Mesmo na penumbra, era uma imagem etrea e muito mais adorvel do que todas as mulheres que ele conhecera antes.Ou seria sua beleza interior que a tomava to atraente? Os cabelos castanhos emolduravam_lhe o rosto. Samantha Douglas possua uma beleza delicada e cativante, bem diferente da formosuraloira e estonteante de Olga. Rudolf debruou-se e inalou seu perfume, que lembrava rosas e jasmins. Quis tocar sua face, mas conteve-se.Ele a desejava. Como nunca antes. Sorriu, 26

invadido por uma sublime antecipao. Sim, ele a teria antes do final daquela jornada. Tocaria cada centmetro de Sua pele sedosa e conheceria seu corpo melhor do que ela mesma. Samantha era tudo com que sempre sonhara, tudo o que ele acreditara encontrar em Olga. Acorde, minha bela adormecida, para saudar o dia. Samantha resmungou de um jeito pouco feminino. Rolando no colcho, cobriu a cabea com o travesseiro.. Samantha, voc precisa acordar. V embora! Um sorriso infantil curvou os lbios do prncipe. Ele puxou a coberta, expondo-a, s de camisola, ao frio da manh. Samantha sentou-se no colcho. Por um instante, pareceu confusa com o cenrio, mas logo o rubor cobriu-lhe as faces. Recorreu a capa para ocultar seu corpo seminu. Beba. Rudolf entregou-lhe uma xcara com caf quente. Ainda est escuro reclamou, pegando a xcara. Com o gesto, os dedos de ambos se tocaram. Rudolf sentiu-a estremecer e fitou-a nos olhos. O toque excitara-a tanto quanto a ele. Logo vai clarear. Quero sair o mais cedo possvel. Samantha tomou um gole e torceu o nariz. Est forte! Coloquei um pouco de vodca para nos esquentar. Rudolf afastou-se. Eu trouxe uma bacia com gua quente para voc se lavar. Faremos nosso desjejum na carruagem. Por alguns momentos, ele ainda ficou ali, em silncio, observando-a. No poderei me lavar se voc continuar a parado Samantha lembrouo. Engraado, voc ainda mais bonita assim sonolenta. Ruborizada, Samantha baixou os dlios, e Rudolf se foi. Minutos depois, ela entrou na sala, de capa e com a caixa de violino a tiracolo. Ajoelhado diante da lareira, Rudolf terminava de apagar o fogo. Ao v-la, levantou-se e, sorrindo, fez uma reverncia. Feliz ano-novo, milady. Feliz ano-novo, Alteza. Est pronta? Siin. Karl j os aguardava com a carruagem porta do chal. Samantha fitou o horizonte. O dia comeava a amanhecer. Rudolf ajudou-a a subir e sentou-se bem junto dela no banco, estendendo uma manta de pele sobre os dois. Esta coberta quente, e ficaremos mais aquecidos ainda se juntarmos o calor de nossos corpos. Ignorando a expresso de pnico de Samantha, ele a enlaou pelos ombros. Ainda cedo. Encoste a cabea em meu ombro e durma. 27

Samantha o encarou com os enormes olhos azuis. Rudolf arqueou as sobrancelhas, e ela desistiu, aceitando a sugesto dele. Jamais admitiria que a proximidade assustava-a. Os Douglas nunca demonstravam fraqueza. Diga-me, minha rosa blgara, como conseguiu tirar as chaves do bolso de Igor? Prefiro no dizer. Ora, vamos! Estou morrendo de curiosidade. Que horas so? No pense que ir se esquivar de minha pergunta. Diga-me as horas. Samantha lanou-lhe um olhar maroto. Depois, eu falo o que voc quer saber. Rudolf endireitou-se para tirar o relgio do bolso. Como no o encontrou, vasculhou os outros. Procurando isto, Alteza? Samantha abriu a mo e exibiu a pea. Rudolf deu risada. Como fez isso? Minhas mos so mais rpidas do que meus ps. Seu orgulho por tal talento era evidente. Afinal, no tinha futuro com o prncipe. Por que no contarlhe sobre sua habilidade nada louvvel? Depois que meu pai perdeu a fortuna, precisvamos de dinheiro para sobreviver. Tory e eu praticamos roubos de carteira at nos tomarmos experts. Anglica especializou-se em trapacear nos dados e nas cartas. Algum deveria ter cuidado de vocs. Samantha no respondeu. Aconchegou-se nos braos dele, sentindo-se segura. Examinou o rubi. A pedra continuava plcida. Portanto, no corria perigo com o prncipe. Olhe para mim, Samantha. Ela ergueu os olhos. O rosto dele estava muito prximo. Rudolf ia beij-la, mas quando os lbios dele encostaram no dela, seu estomago roncou de fome. Samantha ficou mortificada. Voc precisa comer. O prncipe a beijou de leve, e apanhou a cesta no assento de frente. Ofereceu-lhe um pedao de po preto com queijo e um frasco. Temos de beber um gole disto de hora em hora para nos mantermos quentes. Ela tomou um pouco. O lquido desceu queimando at chegar seu estmago. Em seguida, deu uma mordida no queijo. Voc est aprendendo ele brincou. A carruagem passou pelos vilarejos de Harrow e Cookham. Em seguida vieram Henley e Marlow, em Chiltems. Passaram por Oxlord e, no final da tarde, o veculo atravessava a ponte Clopton sobre o rio Avon. Samantha e Rudolf jantaram na Hospedaria Black Swan Inn. Ela comeu seu pedao de carne em silncio, lanando olhares furtivos para o prncipe. A sombra das chamas da lareira brincava sobre as feies dele, e Samantha admirava-lhe o perfil nobre, desde o nariz reto at os lbios sensuais. De repente, lembrou-se da sensao daqueles lhios cobrindo os dela. 28

O local tomou-se de sbito abafado, e ela fitou as mos dele, alisando os dedos compridos. Como seria ter aquelas mos acariciando-lhe a pele? Por que est vermelha? Rudolf quis saber. Samantha sentiu o rosto ardendo. No estou vermelha. Quanto tempo voc acha que ficaremos na Esccia? perguntou para disfarar o embarao. Para sua surpresa, Rudolf apertou-lhe a mo. Espero que por muito tempo. Isso inaceitvel. Minha famia ficar preocupada, e meunoivo... Meneou a cabea, desolada. Lgico que j nem tenho mais noivo. Eu a compensarei por essa perda. Como far isso, Alteza? Pensarei em algo. Est pronta para recolher-se? Sim._ Permita-me acompanh-la at seu quarto. Samantha pegou a caixa do violino e deixou-se conduzir at o andar Superior. Rudolf abriu a porta do ltimo quarto esquerda e acendeu o castial. Ela examinou o aposento. A cama de casal ocupava quase todo o cmodo pequeno. Sentiu-se muito desconfortvel. Tirando a capa, bocejou. No vejo a hora de me deitar. Ela ouviu o rudo do trinco e voltou-se rpido. O prncipe tirava o palet. Cus, o que significa isso?! Ora, eu vou dormir! No pode dormir aqui! Estou cansado demais para discutir, Samantha. Pois trate de ir dormir em outro quarto, seno minha reputao ficar arruinada. Pensei que j estivesse. E Rudolf esboou um sorriso malicioso. Ento, saio eu! Princesa, no discuta. Rudolf bloqueou-lhe a passagem. Tire o vestido e deite-se. De repente, a indeciso. Como poderia dividir o leito com ele e no perder a virtude? Mais cedo ou mais tarde... Examinou o pingente de rubi, que continuava plcido. Ou tia Roxie mentira sobre os poderes mgicos da pedra ou no corria mesmo perigo nenhum com Rudolf. Muito bem capitulou. Rudolf descalava as botas, e ela comeou a se despir. Olhou para o prncipe para ver se a observava, mas ele dera-lhe as costas. Antes de deitar-se, Samantha ajoelhou-se, cobriu o rosto com as mos e, em silncio, comeou a rezar. O que est fazendo? Samantha entreabriu os dedos e viu-o. Deus do cu, o prncipe tirou a camisa! Que torso perfeito, que msculos! Estou agradecendo a Deus. 29

Pelo qu? Por... por... Ah, no da sua conta! No fale assim comigo. Sou o prncipe da Rssia, lembre-se. Ignorando-o, Samantha se deitou, virada para o lado oposto a ele. Como conseguiria dormir com Rudolf sob as mesmas cobertas? E ento, ocorreu-lhe um pensamento alarmante. Nem se atreva a tirar a cala! Princesa... Por que est me chamando assim? Eu disse ao dono da hospedaria que voc minha mulher. Surpresa, Samantha se voltou e assustou-se mais ainda ao v-lo Inclinado sobre ela. Uma fina camada de plos pretos cobria-lhe o peito largo. Voc est seminu... murmurou, logo se dando conta decomo soara infantil. Rudolf contemplou-a com um sorriso sugestivo. Por que no segue meu exemplo? Ela arregalou os olhos. Estou brincando, princesa. Os rostos de ambos quase se tocavam. Samantha forou-se a dormir enfeitiada pela intensidade do olhar dele. Durma bem, e tenha lindos sonhos. Rudolf afastou alguns tios de cabelos da face dela e acrescentou, rouco: S um beijo de boa noite. Ele a beijou com carinho. Tanta ternura seduziu-a. Provocante, a lngua de Rudolf pressionava-lhe a boca. Em resposta, Samantha entreabriu-os, e o teor do beijo se tornou bem diferente. Ela espalmou as mos no trax dele. Em vez de empurr-lo, cariciou-o, gostando de sentir a rigidez dos msculos em sua pele. Depois, enlaou-o pelo pescoo, excitada. A sanidade arrancou-a daquele torpor ao ouvir o prncipe murmurar: Boa noite, princesa. Sua reao aos carinhos de Rudolf a atordoou. Atnita, virou-separa a parede. Sua feminilidade recm-desperta e as emoes tumultuadas confundiam-na. Como pudera comportar-se com tantodespudor? Uma parte dela sentia-se envergonhada por seu comportamento, mas a outra queria mais. E ento, lembrou-se de Deus. Decerto o Senhor no est contente comigo. Quero agradecer-Lhe por pennitir-me outro beijo. Ficarei gratssima se o Senhor, de alguma forma, salvar minha... reputao ou virgindade? Um sorriso curvou seus lbios aps de tomar a deciso: Se o Senhor puder salvar minha reputao. Samantha acordou cedo na manh seguinte. No primeiro momento, sentiu-se desorientada, mas logo entendeu onde estava e com quem. Com a face encostada no peito do prncipe, sentiu o brao dele em suas costas, mantendo-a de encontro a si. Durante o sono, ela enroscara as pernas nas dele, e agora sentia a masculinidade de Rudolf em sua coxa. Abriu os olhos, e viu que 30

a ala da combinao descera, expondo um dos seios.. O prncipe ainda dormia. No queria acord-lo, mas tambm no pretendia que a flagrasse enroscada nele. Continuou imvel, sem saber o que fazer. Sentiu, ento, a mo dele se movendo devagar. O prncipe estava acordado! Prendeu a respirao quando a mo de Rudolf cobriu-lhe o seio exposto. Ele apalpou a carne macia antes de contornar o mamilo, que enrijeceu com o carinho. A intensidade de seu olhar e o dedo acariciando-lhe o mamilo enfraqueceram as defesas dela. Sua respirao saa como soluos. Quase derretendo, experimentou o calor intenso entre as pernas. Seus seios so bonitos, princesa, e os mamilos, to sensveis! Rudolf endireitou as alas da combinao para cobri-la. Samantha se arrepiou, e ele sorriu... A vida transformou-se numa longa viagem de carruagem. O cansao impedia que Samantha admirasse as belezas das cidades pelas quais iam passando. Olhando distrada pela janela, sorriu por sua ingenuidade. Desde pequena, sonhava passear com um prncipe bonito em sua carruagem de luxo. Ele seria seu cavaleiro, e silenciaria os insultos das crianas da vizinhana. Deveria ter sido mais cuidadosa com seus sonhos. Por que est sorrindo, princesa? Estava pensando que, em criana, sempre quis andar numa carruagem grande. Seu desejo foi realizado. Sim, Deus sempre encontra um jeito de atormentar-nos com aquilo que desejamos.. Sob a manta de pele, Rudolf puxou-a at se encostarem. Fitando-a nos olhos, disse: Quero fazer amor com voc. O sorriso de Samantha desapareceu. O prncipe estava se tornando ntimo demais. Nunca iria entregar-se a um homem que no lhe oferecia nenhum futuro. Ele lanou-lhe um olhar e um sorriso divertidos, como se estivesse lendo seus pensamentos. Mas agora peo que me ensine como roubar carteiras. Samantha pegou-lhe a mo e estudou-a. Depois, encostou a suana dele, para comparar os respectivos tamanhos. Suas mos so muito grandes. Mas como eu faria, se quisesse? Samantha enlaou-o pelo pescoo e puxou-o at os narizes quase se tocarem. Para ser um bom larpio so necessrios anos e anos de prtica. Uma distrao desvia a ateno do escolhido enquanto voc vasculha seus bolsos. Aps a explicao superficial, Samantha beijou-o. Sentiu os braos dele a seu redor, saboreando a sensao de sua boca cobrindo a dela. Os lbios dele 31

eram quentes, e a lngua atrevida forava-a a entreabrir os seus. Reunindo todas as foras, Samantha empurrou-o e balanou relgio de ouro no ar. Entendeu o que eu quis dizer? Rudolf soltou uma gargalhada. Costuma percorrer as ruas de Londres beijando os homens. Lgico que no! Por conta de minha perna defeituosa, costumo tropear, e esbarro num cavalheiro que, naturalmente, me ampara para eu no cair. Rudolf acariciou-lhe a ponta do nariz. Onde aprendeu a seduzir um prncipe? Samantha corou.. Talvez, algumas pessoas sejam seduzidas com mais facilidade, Alteza.. Ao passarem por Derbyshire, Samantha pensou em pedir para pararem no mercado da cidade de Derby, conhecido por suas rendas e sedas. Tinha um nico vestido, e no poderia passar o resto da vida sem trocar de roupa. Deixando Derby para trs sem pararem, entraram em Yorkshire. Com uma beleza austera, a paisagem exibia muitas facetas, desde as fazendas cercadas por pedra at charnecas desoladas e vales profundos e solitrios. A cerca de quinze quilmetros a oeste de Leeds ficava Bradford, num vale na encosta dos Pennines. Logo depois da igreja de Saint Peter, Karl parou o veculo diante do Boar s Head Inn. Samantha e Rudolf desceram, entraram no restaurante da hospedaria e escolheram uma mesa perto da lareira. J estavam comendo quando Karl entrou e aproximou-se deles. Alteza, amanh bem cedo partiremos para Carlisle. Durnfrles fica a meio dia de viagem daqui.. Tudo bem, Karl. V jantar agora. Gostaria de sentar-se conosco? Samantha o convidou. Karl surpreendeu-se com o convite. No, obrigado, milady. Com uma reverncia, afastou-se em direo ao bar. Samantha virou-se para Rudolf, que sorria. Voc a mulher mais encantadora que j conheci. Obrigada. Fale mais sobre a disputa entre os Douglas e os Emerson. Ela j foi resolvida. Ou teria sido se eu tivesse ficado noiva de Alexander. meno do nome Alexander Emerson, Rudolffranziu o cenho. Conte-me essa histria. Quando eu era criana, Charles Emerson enganou meu pai, apossandose de quase toda a fortuna dos Douglas. Mais tarde, meu pai perdeu o restante, tentando recuperar suas posses no jogo. Fomos obrigados a deixar a manso em Grosvenor Square, e nosso ltimo dia l foi justo quando eu... sofri o acidente que feriu minha perna. Charles Emerson atropelou-a com a carruagem?! Samantha fez que sim. 32

O melhor amigo de meu pai, o duque de Inverary, teria nos ajudado, mas estava na Esccia na ocasio. E depois que Sua Graa voltou da Esccia? Meu pai era orgulhoso demais para pedir ajuda. Com o garfo, Samantha fazia desenhos imaginrios na toalha de mesa. Alm disso, o duque no sabia onde morvamos. Durante dez anos, minhas irms e eu planejamos nos vingar de Emerson, sobretudo depois que meu pai adoeceu de tanto beber: Como trs jovens poderiam vingar-se dele? Minha irm mais velha especialista em trapacear nos dados e nas cartas, como lhe disse, mas no conseguimos nos introduzir nos sales de jogos. Ento, como seria? Por acaso, Anglica conheceu Robert Campbell, sem saber que ele era ftlho do duque. Quando meu pai morreu, tia Roxie escreveu uma carta a Sua Graa, e sem demora ele nos convidou a morar com ele. Samantha fez uma pausa, e puxando pela respirao prosseguiu: Robert prpmeteu vingar-se por ns. No entanto, antes que isso acontecesse, Ventia Emerson Campbell, viva do irmo de Robert e irm de Alexander, tentou matar Anglica. Por qu? Anglica ainda era noiva de Robert, e mesmo sendo viva do filho mais velho do duque, Ventia ambicionava tomar-se duquesa de Inverary. Por esse motivo, ao que tudo indica, Venti teria matado sua irm mais nova, a falecida esposa de Robert. Que loucura! Na tentativa de evitar um escndalo, Sua Graa sugeriu que Ventia e seu pai passassem algum tempo na Austrlia. Alexander! herdou o ttulo de conde de Winchester e a fortuna da famlia. Por que Alexander ficou em Londres? Alexander era inocente de todas as tramias. Na realidade, Emerson at tentou mandar assassin-lo... Ele quis matar o prprio filho?! Sim, mas no sei o motivo. Alexander queria reparar a situao casandose comigo. As terras e a fortuna dos Douglas voltariam a minhas mos, ainda que de forma indireta, em razo de nosso casamento. Voc seria a mrtir da famlia? No diga uma coisa dessas! Sei que no o ama. Mas o respeito. Baixou os olhos, ruborizada. As moas que mancam no so exatamente a mulher dos sonhos dos homens. Rudolf apertou-lhe a mo. Princesa, seu defeito fsico irrelevante. No para mim! Diga-me, por que seu pai prefere Vladimir? A expresso do prncipe mudou por completo. O sorriso desapareceu dos lbios e dos olhos, dando lugar raiva e alguma coisa mais. Seria dor? Era natural que Rudolf se ressentisse pelas atitudes tirnicas do pai em relao a sua me e a ele mesmo, privando-o de seu amor. Por que um homem fazia tamanha maldade mulher que amava? E por que um pai rejeitava 33

o filho mais velho em favor do segundo? Incapaz de suportar a expresso melanclica do prncipe, Samantha desviou-se. Arrependia-se de ter feito a indagao. Vamos subir. Rudolf levantou-se e a ajudou a fazer o mesmo. No quarto, Samantha tirou a capa e o vestido. Protestar contra a presena dele seria intil. Ajoelhou-se ao lado da cama e, como na vspera, cobriu o rosto com as mos. Em silncio, rezou. Samantha? Ela espiou entre os dedos. O prncipe estava sentado na beira do colcho, tirando as botas. Teve a j familiar sensao na boca do estmago ao v-lo sem camisa. Desculpe-me por minha grosseria. No pretendo falar sobre meu pai. Por favor, no toque mais nesse tema. O prncipe era um homem que no estava acostumado a se desculpar, mas esforava-se. Respeitarei sua vontade, Rudolf. Ele balanou a cabea, num gesto de entendimento. Obrigada, Senhor, pelo pedido de desculpas do prncipe, Samantha rezou. Deitou-se e puxou as cobertas at o pescoo. Rudolf se ajeitou a seu lado. Sem pedir-lhe permisso, puxou-a para mais perto de si. Venha c, princesa. Debruada sobre ele, Samantha o encarou, vendo a luz da vela refletida nas ris negras. Quero um beijo de boa noite, princesa. Samantha sorriu e obedeceu. Roou os lbios nos dele de um jeito provocante. Depois, beijou-o de verdade, com todo ardor. Com a lngua, forou-o a entreabrir a boca, do jeito como ele fizera com ela. Com satisfao, ouviu-o ofegar, e ambas as lnguas se tocaram num duelo de desejo e carinho. Rudolf abraou-a com firmeza, e num movimento rpido, posicionou-se sobre ela. Beijava-a com avidez, no lhe dando chance para raciocinar ou protestar. Beijava-a nos olhos, nas tmporas, no nariz, no pescoo. Quero tocar voc, Samantha. S toc-la. E no esperou o consentimento. Beijou-lhe a boca outra vez, e comeou a acariciar-lhe o rosto, o pescoo, o colo at chegar curva dos seios. Um forte entorpecimento correu pelas veias de Samantha, que ansiava por mais afagos em cada centmetro de seu corpo virgem. Movia-se por instinto nas mos dele, onde quer que a tocasse. Rudolf introduziu a mo sob a camisola para tocar a pele macia dos seios. Samantha gemia, contorcendo-se medida que os dedos dele desciam, traando um caminho de fogo pelo ventre, pela curva do quadril, para atingir o ponto sensvel entre as pernas. Linda... murmurou o prncipe. . 34

Rudolf afastou as alas da combinao. Devagar, foi puxando-a para baixo at descobrir-lhe os seios. Samantha pressionou-se contra ele, querendo, necessitando, ansiando por mais carcias. Pensou que morreria de prazer ao sentir a boca de Rudolf em seus seios, beijando-os, mordiscando-os, sugando-os. Gemendo, arqueou-se, desejando... desejando... Ela no sabia o qu. Emitindo um som gutural, o prncipe afastou-se. Samantha abriu os olhos. Rudolf arfava. Durma, princesa. Ele ajeitou-lhe a combinao, deitou-se e abraou-a. Amanh teremos uma longa jornada. Samantha resmungou, mais por constrangimento do que pela perspectiva de mais um dia na carruagem. Enterrou o rosto nos peito dele. De repente, ocorreu-lhe outro pensamento. Como o encararia depois de seu comportamento to leviano? Fingiria que nada tinha acontecido, e na prxima noite, exigiria que dormissem em quartos separados. Na manh seguinte, aconchegada sob a pele de urso, Samantha mantinha o rosto virado para a janela. Rudolf? Sim, princesa. A paisagem era desoladora: rvores nuas e campos cobertos de neve, mas ela se recusava a encar-lo para no perder a coragem. Eu... quero um quarto s para mim esta noite. O prncipe no respondeu. Ouviu o que eu disse? Ela se voltou. Quero um... No. Eu insisto! Meu dever proteg-la. Ser difcil cumprir minha misso com voc dormindo em outro cmodo. Sei cuidar de mim mesma. No esquea que carrego uma adaga na bota! Sem cerimnia, Rudolf ergueu a ponta da manta e pegou a arma escondida no cano do calado dela. Devolva-me isso! Rudolf jogou a adaga pela janela e sorriu-lhe de modo irritante. Agora voc no carrega mais uma adaga na bota! Era minha adaga da sorte! O prncipe caiu na gargalhada, o que no agradou Samantha. Como se atreve a roubar um objeto meu? Pode ser o prnci da Rssia, mas estamos na Inglaterra, e aqui no ningum! . Cuidado com as palavras. Ou o qu?! desafiou-o. Vai me seqestrar e levar-me para a Esccia? Eu no a seqestrei. Apenas assumi a responsabilidade de cuidar de seu bem-estar. E quem est me protegendo contra voc? No quero mais discutir isso. Voc arrogante e autoritrio. No precisava ter me trazido junto. Sua 35

Graa me protegeria.. Pareceu-me uma boa idia naquela hora. E agora? J no tenho tanta certeza. Rudolf deu de ombros. Voc arruinou minha vida por um capricho. Eu a salvei de um casamento infeliz. Por acaso, eu lhe pedi para salvar-me? Voc me condenou a uma existncia infeliz e solitria de solteirona!, -Ficar sozinha uma escolha mais sensata do que viver casada com um homem que no a ama. No tive escolha. Voc escolheu por mim. Nenhum homem vai me amar ou casar-se comigo agora. No seja dramtica, princesa. Sou realista, Alteza. A menos que... Est me propondo casamento? Num piscar de olhos, o prncipe Rudolf fechou o cenho. No posso fazer isso. No pode ou no quer, Alteza? Isso no faz a menor diferena. Samantha sustentou o olhar dele por um longo momento, antes de erguer a cabea num gesto desafiador. Eu no me casaria com voc nem que fosse o nico homem solteiro da Inglaterra, Rudolf Kazanov. A propsito, chega de referir-se a mim como sua esposa. Do contrrio, isso me tornar sua esposa por direito, de acordo com as leis escocesas. Obrigado pelo aviso. Mais do que as palavras, a entonao de desprezo dele a magoou demais. Samantha virou o rosto depressa, para esconder os olhos cheios de lgrimas. Era incrvel a capacidade de Rudolf para feri-la e faz-la chorar. Afinal, em criana, conseguira erguer uma barreira que a protegia contra as pessoas que conheciam seu sofrimento. Se no fosse assim, o comportamento das outras crianas teria sido pior, muito pior. Rudolf observou-a de soslaio. Meu bom Deus, eu a fiz chorar, repreendeu-se por ter sido to cruel. No pretendera ofend-la. S queria preservar-se de relacionamentos complicados. A ltima coisa de que precisava era amar uma mulher. Reconhecia que Samantha estava certa. Ele no deveria t-la forado a acompanh-lo na fuga. O duque de Inverary a protegeria. No queria alimentar as esperanas dela para um casamento impossvel. Depois de perder Olga, prometera jamais tornar a casar-se. E pretendia cumprir a palavra. Rudolf pegou-lhe a mo sob a manta. Mesmo sem olh-lo, Samantha tentou desvencilhar-se, mas ele no a soltou. Prometo no avanar mais. Por favor, entenda, perder Olga foi muito doloroso. No posso permitir-me amar de novo. Nesse caso, entregue o Kazatov Vnus a Vladimir Samantha sugeriu, seca. Voc no necessita da magia da fertilidade. Rudolf riu e sentiu-a relaxar. A tempestade passara, afinal. 36

Chegaremos a Carlisle a tempo de fazermos compras. Rudolf pretendia retribuir o favor de Samantha, oferecendo-lhe um presente. Comprar o qu? Karl trouxe minha mala de roupas. Mas voc no tem nada, e no poder usar sempre o mesmo vestido. No se preocupe comigo, Alteza. No tenho dinheiro. Eu possuo mais do que o suficiente, e ficarei honrado em comprar-lhe alguns vestidos. Honrado? Samantha repetiu, arqueando uma sobrancelha. Aceito sua oferta, mas reembolsarei todas as despesas assim que voltar a Londres. No ser necessrio. Mas eu insisto. Sorriu, doce. Voc pode comprar-me outra adaga tambm. Pensarei a respeito. Situada s margens do rio Eden, Carlisle ficava apenas a alguns: quilmetros da fronteira com a Esccia. No comeo da tarde, ele pararam na High Street, onde se concentravam as lojas. Karl foi direto ao Royal Rooster Inn com ordens do prncipe para reservar acomodaes. Aps pedir algumas informaes, Rudolf e Samantha seguiram para o estabelecimento de madame Andrews, o mais requintado de Carlisle. Posso ajudar, sir? ofereceu-se uma senhora de meia-idade, avaliandoos dos ps cabea, mal impressionada com a aparncia deles. Acho melhor irmos embora Samantha murmurou. Ignorando-a, Rudolf contemplou a mulher com seu sorriso mais encantador. Vossa Alteza ele a corrigiu. A mulher ficou confusa. Desculpe, no entendi. Sou o prncipe Rudolf Kazanov, e esta minha esposa. Ergueu a mo de Samantha e beijou-a. Sua Alteza, princesa Samantha. Os olhos da mulher corriam de um para o outro. Seu rosto revelava total incredulidade. Perdoe-nos por nossos trajes. Rudolf tirou do bolso um mao de notas e entregou-o senhora. Estamos vindo do Norte com poucas roupas. Por esse motivo, viemos aqui. uma honra, Alteza. Sou a madame Andrews. Minha esposa e eu partiremos para a Esccia amanh cedo. Levaremos alguns vestidos, se a senhora garantir que far os ajustes necessrios a tempo. Sem dvida. Madame Andrews sorriu para Samantha. Por favor, Alteza, venha comigo. Vou tirar suas medidas. Samantha lanou a Rudolf um olhar de censura e acompanhou madame Andrews at a sala de provas. Sorrindo, Rudolf acompanhou-as. Afinal, o que sua rosa blgara poderia fazer? Reclamar que o marido a veria s de combinao? Sentando-se numa poltrona de couro, Rudolf esticou as pernas,ordenando: 37

Mostre-nos muitos vestidos. Madame Andrews saiu da sala. Vai ficar a sentando, olhando? No o que faria um marido apaixonado, princesa? Voc no meu marido! A entrada de madame Andrews impediu-o de responder. Ela espalhou as roupas sobre uma mesa comprida para a apreciao de Samantha. Eram todas confeccionadas com materiais da melhor qualidade: seda, veludo, tafet, renda. Escolhi cores que combinam com Vossa Alteza. Levaremos o de musselina branca Rudolf determinou. Gosto daquele de seda rosa e do de seda azul-claro. Sem permitir que Samantha se manifestasse, seguiu avante: Separe aqueles dois de veludo: o vinho e o azul-escuro. E o de tafet cor de ametista. Ah! E tambm o traje verde de montaria. So muito caros! Samantha protestou. Compre apenas... Minha esposa ainda no se acostumou a gastar meu dinheiro Rudolf explicou modista. Madame Andrews achou graa. Aproveite o momento, Alteza. muito fcil acostumar-se a gastar. A senhora tem razo, madame. Rudolf meneou a mo. Samantha precisar de xales de cashmere, sapatos que combinem com cada vestido, combinaes de seda e renda, meias de seda com ligas de renda, camisolas e penhoares. S confecciono vestidos, Alteza.. Gostaria que procurasse para ns, madame. Eu pagarei o triplo por seu trabalho. Madame Andrews inclinou a cabea. Ficarei honrada em servi-lo, Alteza. Com a fita mtrica na mo, ela se virou para Samantha. Preciso tirar suas medidas, Alteza. Samantha olhou para Rudolf e abriu a boca para contestar a presena dele ali, mas logo mudou de idia. Virando-se de costas, permitiu que madame desabotoasse seu vestido. Ao v-la s de combinao, Rudolf no resistiu tentao de admirar seu corpo. Seus olhos pousaram na curva dos seios sob o tecido fino, e lembrou-se da maciez e do gosto deles. Sentiu sua masculinidade latejar e repreendeu-se por sua insanidade. Por que se torturava? Quanto mais a olhava, mais a desejava. Madame Andrews terminou de tirar as medidas e se ausentou por um momento. Samantha vestiu-se. Rudolf levantou-se de um salto. Deixe que eu aboto. Voc prometeu, Rudolf. Estou representando para a modista. Ela saiu da sala. Ah, nem percebi! sussurrou, beijando-a no pescoo. Madame Andrews 38

retornou. Onde devo entregar a encomenda amanh cedo, Alteza? Estamos no Royal Rooster Inn. O prncipe ajudou Samantha com a capa e ofereceu-lhe o brao. E assim, saram da loja e seguiram pela High Street, rumo hospedaria. Mais tarde, sentados mesa perto da lareira, Rudolf observava Samantha comendo a sobremesa. Seu humor melhorara muitssimo. Muitas mulheres adoravam fazer compras, sobretudo com o dinheiro dos outros. Olga costumava gastar fortunas cada vez que ia s lojas. Alteza? Karl aproximou-se. Sim? As providncias j foram tomadas. Est tudo pronto. Rudolf inclinou a cabea. Obrigado, Karl. O que ele quis dizer? Samantha indagou, assim que o criado se afastou. Tenho uma surpresa para voc. Adoro surpresas! Mais do que dos merengues? Ela sorriu como uma criana. Ah, muito mais! Foi o que imaginei. Vamos subir? Samantha deixou-se levar at o quarto. Rudolf abriu a porta e acendeu as velas. Ela no acreditou no que viu: no canto do quarto, uma tina de madeira com gua quente para um... banho! Que maravilha, Rudolf! Amanh, quando chegannos a Sweetheart Manor, teremos de causar boa impresso aos criados. No podemos aparecer sujos e com roupas amassadas. Samantha testou a temperatura da gua com a mo. Est quente... Rudolf entregou-lhe um sabonete. Deixe um pouco de gua quente para mim pediu, afastando-se. Logo aps o banho, Samantha se deitou e cobriu-se. Atenta aos rudos de Rudolf, imaginava-o enxugando-se e terminando de banhar-se. A isso, seguiu-se um longo silncio. Curiosa, voltou-se e deparou com o prncipe ajoelhado em prece. O que est fazendo? Agradecendo a Deus? No, princesa. Ele sorriu com malcia. Peo a Ele um favor. Que favor?. No de sua conta Samantha deu-lhe as costas. Rudolf deitou-se a seu lado. Samantha? Sim. Olhe para mim. 39

Ela o obedeceu. Rudolf estava debruado sobre ela, os olhos brilhando muito. Sinto muito, princesa, mas no vou cumprir minha promessa. Sem lhe dar tempo para nada, beijou-a. Deixando-se arrastar pelo momento de paixo, Samantha enlaou-o pelo pescoo e correspondeu ao beijo com o mesmo calor, deliciando-se com a sensao do corpo dele colado ao seu. O beijo intensificou-se. As lnguas se tocaram, enrolaram-se, devoraram-se numa dana primitiva e avassaladora. Samantha rendeu-se e, gemendo, o prncipe apertou-a como se quisesse prend-la para sempre.. Minha querida... murmurava Rudolf, cobrindo-a de beijos, Samantha sentia calor e frio ao mesmo tempo. Ansiando instintivamente por alguma coisa mais, gemia e se arqueava. Rudolf afastou as alas da camisola e puxou-a para baixo, de modo a expor os seios dela. To bonitos, to perfeitos! sussurrou, beijando-os. Sim, Rudolf, beije-me a! Samantha sentiu um tremor. Os lbios dele em seus mamilos, mordiscando-os, sugando-os, fizeram com que o ponto mais escondido entre suas pernas latejasse, enlouquecendo-a. As mos dele acariciavam-na sem cessar, at tocarem o centro de sua feminilidade. Samantha contorceu-se, e com os dedos, Rudolf iniciou movimentos delicados. Ela abriu os olhos, assustada. Tudo aquilo era novo, desconhecido. O que voc est... Rudolf silenciou-a com outro beijo apaixonado, enquanto sua mo continuava a excit-la, fazendo-a gemer e contorcer-se de prazer. Esquecida do protesto, Samantha entreabriu as pernas, e os quadris comearam a acompanhar o ritmo da mo dele. Princesa, deixe-me fazer amor com voc. Deixe-me mostrar-lhe o paraso. Sim... sim! Rudolf tirou-lhe a camisola. Ao v-la nua, quase perdeu o controle. Olhe para mim, Samantha. Voc bonita. Muito bonita. Samantha jogou a.cabea para trs. De to vulnervel ao olhar e ao toque dele, ela no sentia medo. S a vontade de colar-se a ele at tomarem-se um s. Rudolf beijou o vale entre as pernas dela. Beijou-a na intimidade, inebriando-se com o perfume de sua intimidade. A urgncia de possu-la, de enterrar-se nela, sufocava-o. Gosta que eu a beije assim? Sim, Rudolf! balbuciou, movendo-se sob os lbios dele. Abra os olhos, princesa. A partir desta noite, voc pertencer a mim e a mais ningum. Inclinando-se, beijou-lhe a carne latejante. Samantha soltou um gemido abafado. Seu corpo jovem estava em brasas. Devo satisfazer seus desejos, querida? Por favor... Seguindo seus instintos, puxou-o a seu emcontro, esquecida 40

de todo e qualquer pudor. Por fim, Rudolf a possuiu, penetrando-a com um impulso to poderoso que lhe arrancou um grito abafado. Ele hesitou por um instante, mas quando Samantha comeou a movimentar-se, um arrepio o sacudiu, integrando-o na frentica dana do amor. Sarnantha gritava, arrastada pelas ondas de prazer que a envolviam. Ouviu-o suspirar, sentindo as investidas fortes e profundas. E ento, Rudolf comeou a tremer, e ela sentiu um turbilho quente e mido dentro de si. Em questo de segundos, Sarnantha percebeu o que acontecera. Apaixonara-se pelo prncipe e entregara-lhe sua virgindade, arruinando para sempre sua chance de casar-se e ter filhos. Perdera seus sonhos. Jogara-os fora em troca de um momento de lascvia. Lgrimas de arrependimento escorreram-lhe pelo rosto. Mordeu o lbio, sufocando os soluos. Mas no conseguia conter o pranto. O que houve? O prncipe abraou-a. Eu a machuquei princesa? Samantha fez que no. Ento, por que chora? Um soluo escapou-lhe da garganta, e num tom quase inaudvel confessou: Estraguei minha vida. Nenhum homem vai querer se casar comigo agora. Nem mesmo Alexander Emerson. No precisa se casar com Alexllnder Emerson, princesa. Eu cuidarei de voc. Est me propondo casamento? O rosto do prncipe anuviou-se, tomando-se impenetrvel. De novo. Aquele gesto lembrava muito o duque de Inverary e seu filho, Robert. Pelo visto, os homens tinham muitas coisas em comum, ainda mais quando o assunto era casamento. No posso fazer isso, Samantha. Ela se desvencilhou dele e deu-lhe as costas. Princesa, no fuja de mim! Deixe-me em paz, Alteza. Estremeceu ao sentir o dedo dele acariciando-lhe a espinha dorsal. Pense nos vestidos adorveis e nos complementos que sero seus amanh.O prncipe no poderia ter escolhido palavras piores. Samantha virou-se rpido, pegando-o de surpresa. Mais rpida ainda, sentou-se e desferiu-lhe um tapa no rosto, com toda a fora. Minha virgindade vale mais do que alguns vestidos e complementos, Alteza. Se voc no tivesse me obrigado a sair de Londres, jamais precisaria deles! E nunca teria sado de Londres, se voc no tivesse me seqestrado e quase me matado. Salvei seu traseiro real, roubando as chaves do bolso de Igor. E me recompensou roubando meus sonhos! Ofegando, Samantha deitou-se de novo, de costas para ele. Esperava que o prncipe explodisse de ira. Mas isso no aconteceu. Voc est certa. O pior que nenhum pedido de desculpas trar seus sonhos de volta. Parece que no consigo fazer ningum feliz, nem mesmo a 41

mim. Samantha estranhou aquela afirmao, mas no fez nenhum comentrio. Com as lgrimas escorrendo-lhe pelas faces, prometeu a si mesma que encararia com dignidade e vigor seu futuro sombrio e inspido. Seu sofrimento era grande demais para se preocupar com as mgoas dele. Oprncipe Rudolf olhou-a com admirao. . Voc est linda com esse vestido prpura. Samantha lanou-lhe um olhar enviesado. ametista, no prpura. No h diferena. Ametista e prpura so a mesma cor. Ametista violeta-azulado. Prpura prpura mesmo. Ento, ametista prpura falsa? Irritada com a provocao, Samantha empinou o nariz e virou a cabea, para apreciar a paisagem pela janela. Est zangada comigo, Samantha? No. Comigo mesma. No fique assim. Sua reputao j estava arruinada. Samantha o encarou furiosa. Vai me bater de novo? Rudolf fingiu-se de amedrontado. Ela teve vontade de rir, mas controlou-se. Perder a virgindade no era motivo de riso. Admita, princesa, que se divertiu com nossos momentos de intimidade. Se queria diverso, Alteza, deveria ter seqestrado minha irm Victria. Eu no a seqestrei. Diga-me do que voc gosta, querida. Samantha forou seu melhor sorriso. Adoro cavalheiros aborrecidos. E pessoas que cumprem suas promessas. E que me deixem em paz quando no estou com pacincia para conversar. Perdoe-me por incomod-la. Rudolf cruzou os braos e voltou-se para a janela. Samantha sentiu uma ponta de arrependimento. O prncipe no a obrigara a nada. A fraqueza de carter moral era dela, no dele. Rudolf? Tocou-lhe o brao. Desculpe-me, reconheo que fui rude. Agradeo por seu gesto. Ele pegou-lhe a mo. Mas sou eu quem lhe deve desculpas. Eu me casarei com voc antes de voltarmos a Londres e salvarei sua honra. No, obrigada. No?! No posso me casar com um homem que s quer salvar minha reputao. Estava prestes a casar-se com Alexander Emerson, Samantha! Era diferente. Como prpura e ametista? indagou, com sarcasmo.Por que no me quer para marido para salvar sua honra? Eu te amo, Rudolf, e no posso ser sua mulher a menos quevoc me ame. E ento, Samantha? 42

Ela no disse nada. No iria partilhar os segredos de seu corao com ele. Entregara-lhe o corpo, e isso j fora demais. Por que ia se casar com ele, mas recusa meu pedido? Rudolf insistiu. Estou com dor de cabea. Por favor, deixemos para discutir isso em outra hora, sim? Como queira. Samantha encostou a cabea no banco e cerrou as plpebras. Alexander e ela tinham bons motivos para casarem-se. Ele queria reparar os erros do pai; ela, constituir uma fam1ia. Nenhum deles estava apaixonado. O prncipe Rudolf era outra histria. Ele se prontificara a casar-se s por obrigao. Ela o amava e seria insuportvel t-lo por marido sabendo que Rudolf no a amava. Aps duas horas de quietude constrangedora, eles avistaram Sweetheart Manor, localizada em New Abbey Village, nos arredores de Loch Kindar. O solar era composto de trs construes interligadas. A casa principal fora erguida no incio da era georgiana. A construo do meio datava do reinado de William e Mary. A original datava da poca dos Tudor. Trs homens apareceram assim que Karl parou a carruagem. Outro alto, de uniforme, abriu a porta principal. Samantha desceu da carruagem e admirou a imponncia do solar. Quase no acreditava que estava diante da casa onde seu pai nascera. Deixe que eu fao as presentaes ele murmurou ao ouvido dela. Samantha inclinou a cabea e enlaou-lhe o brao. Bem-vindos a Sweetheart Manor o mordomo os cumprimentou. Sou Durwin, e presumo que o senhor seja o marqus de Argill. Olhou para Samantha: E a senhora, a marquesa de Argill, filha do falecido conde. Sou o prncipe Rudolf Kazanov, da Rssia. Minha esposa, a princesa Samantha, irm da marquesa de Argill. Mesmo sem demonstrar, Samantha surpreendeu-se com a declarao do prncipe. Ela o prevenira de que um anncio pblico tomava-a sua mulher de fato e de direito. Bem-vindos a Sweetheart Manor, Altezas. E Durwin os conduziu at o hall, onde os empregados estavam alinhados para inspeo. Meu pai foi mordomo do pai do falecido conde. Muitos de nossos serviais tm histria com os Douglas. A tradio d ao homem razes fortes o prncipe afirmou. O hall era todo revestido de mrmore italiano. Uma escada emcaracol levava ao nvel superior. Muitas esttuas clssicas decoravam o espao, e Samantha percebeu o toque refinado do cunhado nas flores e nas folhagens que alegravam o que deveria ter sido um ambiente austero. Este o prncipe Rudolf Kazanov, da Rssia anunciou Durwin. Sua esposa, a princesa Samantha, uma das filhas do falecido conde. A criadagem aplaudiu, demonstrando sua aprovao. Rudolf fez uma reverncia, dizendo: 43

O marqus demonstrou sabedoria conservando o pessoal do falecido conde. Annie e Sally, desfaam as malas da princesa Samantha Durwin instruiu. Kevin, ajude o criado do prncipe a levar a bagagem para cima. Os demais podem retomar as suas tarefas. Os empregados se retiraram.. Vou acompanh-los at o quarto. Suas Altezas ficaro na sute principal, claro., Durwin, os membros realeza russa costumam se instalar cada um em seu aposento Samantha mentiu, arrancando um olhar de reprovao do prncipe. Como quiser, Alteza. Samantha pegou no brao de Rudolf e sorriu com doura. Ele parecia contrariado. Pelo visto, ela estragara seus planos de seduzi-la de novo. Subiram a escadaria e seguiram por um corredor. Chegamos. Durwin abriu uma porta. O marqus desejava os aposentos mais isolados e sossegados, com vistas para o jardim. A sute era bem grande, decorada em tons de vermelho e azul, tudo com muito requinte e conforto. As janelas em forma de arco davam para o jardim dos fundos do solar, e ao longe, Loch Kindar oferecia uma paisagem serena. de seu agrado, Alteza? Sem dvida. Rudolf sorriu. Durwin atravessou o cmodo e abriu uma porta de comunicao. Seus aposentos, princesa. Samantha lanou a RudoIf um olhar rpido. Ele pareceu contente por os dormitrios serem conjugados. O quarto de dormir, menor que o outro, era decorado em azul e dourado. Um empregado j acendia a lareira. Duas jovens desfaziam as malas de Samantha e penduravam os vestidos no closet. O quarto adorvel Rudolf observou. No acha, princesa? Adorvel e aconchegante, Alteza. A um sinal de Durwin, os empregados se retiraram. Desejam mais alguma coisa, Altezas? No, Durwin, obrigado. A que horas devo servir o jantar? A viagem foi longa e exaustiva. Rudolf olhou para Samantha. Vamos dispensar o ch e jantaremos cedo. Digamos,s cinco horas. O mordomo deu meia-volta e parou. Alteza, como no espervamos sua visita, planejamos uma festa para a vspera do dia de Reis no hall Tudor. Seria conveniente? No cancele sua celebrao por nossa causa. Durwin fez uma reverncia, agradecido. Obrigado, Alteza. Esta porta tem chave? Samantha indicou a porta de comunicao. Chave? o mordomo repetiu, confuso. Samantha, meu amor... A voz do prncipe soou com uma nota de 44

advertncia. Deixe para l. Pode ir, Durwin. Assim que o mordomo saiu, Samantha virou-se para o prncipe. Nunca mais cause embarao a mim ou a voc mesma diante dos serviais ele ordenou com extrema frieza. Samantha inclinou a cabea. Gostaria de descansar um pouco. Em vez de sair, Rudolf aproximou-se. Sorridente, segurou-lhe o rosto entre as mos. No me tire as esperanas, princesa. Isso pode ser tudo que me resta. Quem poder saber, Alteza? Ela retribuiu o sorriso, admitindo que Rudolf sabia como usar seu charme. Milagres acontecem todos os dias. Espero mesmo que sim. Deixe-me desabotoar seu vestido. Samantha deu-lhe as costas. Rudolf abriu logo os botes e a acariciou. Afastou a massa de cabelos castanhos e beijou-a na nuca, provocando-lhe arrepios deliciosos. Samantha se recusava a sucumbir aos encantos dele. Assim, voltou-se, pronta para a batalha, mas o prncipe recuou. Eu a encontro na sala de refeies, querida. Rudolf saiudo quarto e fechou a porta. Samantha e Rudolf jantaram e logo se recolheram. Assim que entrou em seu quarto, Samantha empurrou a cmoda para bloquear a entrada. O prncipe era um homem honrado, mas era um homem antes de tudo, e de repente, poderia querer visit-la durante a noite, surpreendendo-a num estado de fraqueza. Com a porta devidamente bloqueada, Samantha deitou-se. Em seguida, ouviu batidas fortes. Samantha? Rudolf a chamou. Ela ficou em silncio. A melhor estratgia seria fingir que dormia. Samantha, est acordada? Que barulho foi esse? Resmungando palavras em russo, Rudolf tentava abrir a porta. Um minuto depois, ele adentrava o quarto pela entrada do corredor. Samantha sentou-se na cama. Furioso, ele entrou no dormitrio e empurrou a cmoda de volta ao lugar original. Como se atreve?! Samantha esbravejou. Se uma criada entrar aqui e vir isso, ambos estaremos perdidos! Os empregados podero duvidar de nossa identidade e mandar uma mensagem ao marqus. Isso, decerto, trar Vladimir at ns! Que exagero, Rudolf! Acha que eu mentiria? Sim. As pessoas do povo esto sempre de olho na realeza. Qualquer coisa motivo de comentrio. Passou a mo pelos cabelos pretos. Voc quer isso? Samantha no respondeu. No h necessidade de bloquear a passagem. Est segura comigo. De que adiantou sua segurana ontem noite? Eu perdi minha virtude.. 45

Virgindade no tem nada a ver com virtude, Samantha. Ele j ia saindo, quando ela reparou no roupo vermelho de Rudolf. Achou engraado. De todas as cores do mundo, nunca imaginara que o prncipe usaria vermelho. Alteza? chamou-o, contendo o riso. O que foi agora? Esse vermelho verdadeiro ou falso? Vermelho vermelho. Prpura prpura. Assim dizendo ele a deixou, fechando a porta de comunicao. Samantha deitou-se, mas demorou a dormir. Sentia-se aliviada por ter resolvido a questo das entradas sorrateiras do prncipe em seu quarto, mas admitia que a cama parecia grande demais, solitria demais sem ele. J se acostumara ao calor do prncipe junto a si. Senti sua falta esta noite, Samantha. Deliciando-se com o desjejum, ela olhou para Rudolf, mas no disse nada. O que poderia dizer? Que tambm sentira falta dele? Nunca! Continuou comendo seu mingau de aveia. Adoro manteiga derretida exclamou, pegando um bolinho de trigo. Como est sua truta? Deliciosa! Assada no ponto! Voc est muito bonita de vestido branco. Gosto do contraste com o xale preto. Por que estamos sentados em extremidades da mesa diferentes de ontem noite? Samantha indagou, mais uma vez fugindo dos assuntos pessoais. Visto que ficaremos algumas semanas aqui, achei que seria divertido variarmos de lugar a cada refeio. Mudar de lado faz um bem enorme para as opinies das pessoas. Uma comea a compreender o modo de pensar da outra. Ela deu uma mordida no bolinho, e perguntou quase com desinteresse: O que isso significa? Se voc modificar seu ponto de vista, o mundo se modificar tambm. Intrigada, Samantha ergueu as sobrancelhas bem delineadas. Est tentando me dizer algo, Rudolf? Voc pensar de um modo diferente sobre ns, se enxergar a situao por meu ponto de vista. No h ns, Alteza. Alm disso, o que h de errado com meu ponto de vista? Por que voc no tenta ver as coisas atravs de meus olhos? O prncipe percebeu a curiosidade de Durwin e do copeiro, e com um gesto, dispensou-os. Esperou o mordomo fechar a porta para continuar. Os danos contra sua reputao j esto feitos, Samantha. Ento, por que no relaxar e divertir-se? Eu lhe disse ontem... Minta sobre sua virgindade Rudolf interrompeu-a com uma ponta de amargura na voz, completou: Muitas mulheres mentem. Seria desonesto! Rudolf deu risada. 46

Princesa, at bem pouco tempo atrs voc roubava carteiras na rua! As circunstncias obrigaram-me a isso. Minha famlia precisava comer. No estou criticando seu comportamento, mas apenas... Ah! Esquea! Respirou fundo. Termine de comer seu mingau.Depois, iremos conhecer a propriedade. Momentos depois, saram da sala. Durwin esperava-os do lado de fora. Apresente meus cumprimentos ao cozinheiro, Durwin. Obrigado, Alteza. Eu gostaria que voc nos acomodasse em lugares diferentes a cada refeio o prncipe o instruiu. Durwin hesitou por um segundo, estranhando o pedido, mas logo se recomps. Como quiser, Alteza. Estamos comeando nossa excurso por Sweetheart Manor. por aqui que se chega sala de visitas principal? Sim, Alteza. Devo acompanh-los? Obrigado, Durwin, minha esposa e eu preferimos percorrer o solar sozinhos. Virou-se para Samantha. Vamos, minha querida! Samantha sorriu para o prncipe e pegou-lhe o brao. A sala de visitas era fonnal, mas confortvel. Na decorao, predominava o vermelho, mesclado com vrias tonalidades de bege. Sobre a lareira de mnnore, alguns objetos de arte. Porm, o que mais chamou a ateno dela foram os retratos dos Douglas pendurados ao longo das paredes. Era a primeira vez que via os ancestrais ilustres, dos quais ouvira tia Roxie falar. Este sir James Douglas. Samantha indicou um dos retratos. Lutou e OlTeu com William WalIace, o maior heri das guerras pela independncia da Esccia. Independncia? A Esccia no esteve sempre unida Inglaterr. Samantha leu o nome gravado no retrato seguinte. Este Archibald, o Feio, filho bastardo de sir James. Quando se extinguiu a legtima linha gem dos Douglas, Archibald tomouse o terceiro conde Douglas. Um conde bastardo? Samantha confinnou com um gesto de cabea. O filho dele, o quarto conde Douglas, lutou com Joana D Arc contra os ingleses. Seu pai no era conde Douglas. No, ele era o conde de Melrose, ttulo conferido mais tarde a um ramo do cl Douglas. Muito interessante. Agora, vamos conhecer a cozinha. Ao se aproximarem, ouviram o burburinho e as risadas dos criados. Ao vlos entrar, todos se calaram, surpresos. Meus cumprimentos Rudolf dirigiu-se ao cozinheiro. Eu no comia to bem desde que deixei minha terra natal. O criado fez uma reverncia. Obrigado, Alteza. 47

Samantha olhou ao redor e percebeu o olhar de cobia de Sally para o prncipe. Sentindo uma fisgada de cime, ela pegou no brao de Rudolf e sorriu, encantadora. Querido murmurou, imitando a fala arrastada da tia. Esto todos muito ocupados com os preparativos da festa. Vamos continuar nosso passeio pelo solar. Tem razo, meu amor. Rudolf apertou-lhe os dedos e tomou a falar para o cozinheiro: Mal posso esperar pela prxima,refeio. Muito agradecido, Alteza. Eles saram da cozinha sob os olhares curiosos dos empregados. Depois, entraram no escritrio do marqus. Rudolf verificou alguns papis empilhados sobre a mesa de carvalho. O que isso? Samantha quis saber. Karl trouxe os documentos relativos a meus negcios. Que tipo de negcios? Navegao, a maior parte. Meu cunhado possui linhas de navegao. Eu sei. O marqus um de meus concorrentes. Ajeitou a pilha de papis. Mais tarde, voc poder ler um livro aqui, enquanto eu trabalho. Gostaria muito. A parada seguinte foi na capela. Samantha espiou pela porta, mas no entrou. No quer entrar e agradecer a Deus por alguma coisa? Ele a provocou. No preciso de capelas para falar com Deus. Ele me ouve onde quer que eu esteja. Tambm foram biblioteca de dois andares, que ficava na ala georgiana, e era enorme. Nunca vi tantos livros em toda minha vida! Samanthaexclamou. O salo de baile da segunda ala de Sweetheart Manor era espetacular. Rudolf e Samantha atravessaram-no a caminho da ala Tudor. De repente, Rudolf parou e fez uma reverncia. D-me a honra desta dana, milady? Estendeu-lhe a mo, repetindo a cena da noite em que eles se conheceram. Entrando na brincadeira, Samantha sorriu com afetao. Suas intenes so honradas, Alteza? No. Nesse caso... Samantha pousou a mo na dele e deixou-se enlaar. Com Rudolf assoviando uma valsa, rodopiaram, felizes. Flutuando nos braos do prncipe, Samantha desejou muito que o retomo a Londres acontecesse num futuro bem distante. Uma sombra anuviou seu lindo sorriso. Em que est pensando, anjo? Samantha corou, mas no disse nada. Voc teve um pensamento que no pode ser partilhado? Ela inclinou a cabea. 48

Nesse caso, vou mostrar como eu dano com Zara. Isso trar o sol de volta a seu sorriso. Zara? ela repetiu com desconfiana. Zara minha filha. Ela tem cinco anos. Tire os sapatos. Samantha olhou-o meio intrigada, mas obedeceu. Agora, pise em minhas botas. Voc quer que eu... O riso impediu-a de terminar a frase. Pise e segure-se em mim. Ela seguiu as instrues, e, conduzida pelo prncipe, comearam a danar. Samantha ria a gosto. Incapaz de conter-se, interrompeu a dana. Engraado, Zara reage da mesma maneira quarido dano com ela... Samantha fitou-o com os olhos azuis cheios de amor. O prncipe amava sua filha e era bom pai. Rudolf era o tipo de homem com quem ela gostaria de constituir fanu1ia. Vamos dar uma volta pelo jardim, minha princesa. Apesar da aridez do inverno, o jardim parecia agradvel. Havia um lago artificial, e uma ponte de madeira levava ao gazebo sustentado por cinco colunas dricas. Lees de pedra guardavam o relgio de sol do outro lado. Samantha inalou fundo o ar gelado. Isto aqui deve ser um paraso no vero. Minha propriedade em Sark Island um paraso na terra. Voc precisa conhec-lo. Samantha forou um sorriso. No queria pensar na vida deles fora do solar. Quando o perigo passasse, eles retomariam capital inglesa e seguiriam caminhos separados. Assim, nunca conheceria Sark Island Olhe aquilo. Samantha apontou para a outra margem do lago.Era uma enorme casa de bonecas. Bem perto, presa nos galhos do velho carvalho, outra de madeira. O marqus deve estar planejando uma fanmlia numerosa. Eu sempre quis ter uma dzia de filhos Rudolf confessou, com uma ponta de tristeza na voz. Seu desejo ainda pode ser realizado, Alteza. Voc possui Kazanov Vnus... Nunca tomarei a me casar. O sofrimento foi grande demais. Retomando o mesmo caminho, Rudolf parou perto do piano. Qualquer dia destes, tocaremos em dueto. Voc toca? Samantha se espantou. Como resposta, o prncipe sentou-se. Flexionou os dedos e comeou a tocar. A energia da msica elevava seu esprito, levando um sorriso suave a seus lbios. Sua Alteza toca muitssimo bem ela o cumprimentou ao final. Rudolf contemplou-a com um olhar devastador. Tenho certeza de que tocaremos lindas msicas juntos, meu bem. Samantha s tinha uma certeza: apaixonara-se por um prncipe que usava robe vermelho de seda, tocava piano como um expert e danava com a filha de cinco anos. 49

tarde, depois do almoo, sentada numa poltrona do escritrio, Samantha observava Rudolf trabalhando e resmungando frases em russo. Desculpe-me por minha impacincia, Samantha. Quando penso em tantos assuntos pendentes e eu escondido aqui... Fezum gesto evasivo e sorriu. Ainda bem que tenho sua presena agradvel e meiga, que toma minha tarefa muito mais fcil. Samantha enrubesceu. Agora eu entendo por que todas aquelas damas gravitavam a seu redor no baile dos Emerson. E por qu? Voc um bajulador incorrigvel. Que exagero! Rudolf voltou a ateno para as tarefas, e Samantha, aos livros que tirara da estante. De vestido de veludo cor de vinho, Samantha bateu na porta de comunicao. O prncipe abriu-a e afastou-se, dando-lhe passagem. Poderia, por favor... Ela fez um gesto sobre o ombro, indicando os botes. um prazer, minha querida. Depois de aboto-los e beijar-lhe a nuca, Rudolf virou-a de frente. Seu rubi combina com o vestido. O vestido bord. Para mim, vermelho. E deu-lhe um beijo leve nos lbios. O prncipe pegou uma caixa de madeira pintada, e Samantha ficou curiosa. O que isso? Surpresa. Ele ofereceu-lhe o brao. Vamos? Na sala de jantar, Durwin e dois copeiros j estavam a postos. Samantha sorriu ao ver que o mordomo colocara os pratos lado a lado, bem no centro da mesa. Vejo que lembrou-se de meu pedido Rudolf disse ao mordomo. Lembrar-me de seus pedidos minha funo, Alteza. Sob a superviso de Durwin, os copeiros serviram a sopa, e depois, o prato principal. Notei que o vermelho predomina na decorao do solar. O marqus deve apreciar esse tom. Voc tambm, a julgar por seu roupo Samantha brincou Rudolf no respondeu. Apenas olhava fixo para o decote do vestido dela, at deix-la sem graa. Sem dvida, o rubi combina com essa roupa, mas voc precisa de jias para complementar os demais trajes. Diamantes e prolas ficaro bem em voc. Quando formos a Durnfries comprar sua nova adaga, escolherei um presente para lhe dar. muita generosidade, mas desnecessria. Vai me privar tambm dessa alegria, princesa? Samantha ficou sem graa, compreendendo muito bem a que outra alegria ele se referia. 50

Ao final da refeio, Rudolf levantou-se, pegou a caixa de madeira pintada e estendeu a outra mo a Samantha. Princesa, vamos para a sala de estar. Assim, estes senhores podero participar da festa que prepararam. L, Samantha sentou-se numa poltrona junto lareira. Rudolf puxou uma mesa pequena e se acomodou em frente dela. Abriu a caixa, que transformou-se num tabuleiro de xadrez. Vou ensin-la a jogar. Estas peas representam os hericos guerreiros da Grande Batalha no Gelo. Naquele momento, os primeiros acordes de msica chegaram aos ouvidos deles. Parece que ser divertido. Vamos deixar nossa lio de xadrez para outro dia. Rudolf ficou de p. Iremos festa. Assim, aproveitarei para falar com Karl. Ns nos retiraremos se eles se sentirem desconfortveis comnossa presena. Sempre pensando nos outros primeiro, meu bem. Sairemos quando voc quiser. Ele segurou-lhe a mo e beijou-a. Princesa, seus desejos so ordens. Samantha riu.. Eu no disse que voc mesmo bajulador? A msica e as conversas cessaram assim que Rudolf e Samantha adentraram o grande hall Tudor. Todos se voltaram, surpresos pela presena dos prncipes. No devamos ter vindo ela murmurou. Deixe comigo. Rudolf contemplou-os com seu melhor sorriso. A msica nos atraiu, e alm disso preciso falar com meu criado, que, espero, tenha contribudo com as festividades, oferecendo vodca a todos. O prncipe correu os olhos pela multido at localizar Karl, que inclinou a cabea num gesto afirmativo. Continuem com as atividades Rudolf pediu A princesa e eu gostaramos de assistir a esta tradicional festa escocesa. Ningum se moveu. Rudolf fitou os msicos. Eles comearam a tocar de imediato, e a festa recomeou. Esto todos constrangidos Samantha disse em voz baixa. Rudolf enlaou-a pelo ombro e beijou-a de leve na tmpora. Um pouco de vodca os deixar vontade. Durwin aproximou-se. Alteza, permita-me lev-los at nosso buf. Temos algunspratos tradicionais da Esccia. . Obrigado, Durwin. Eu gostaria de prov-los. Dispostos sobre a mesa de carvalho, viam-se vrios pratos quentes e frios. Samantha no reconheceu a maioria deles. A um canto, garrafas de cerveja, usque e vodca. Ns mesmos nos servimos, Durwin. Rudolf pegou dois pratos, entregou um a Samantha, e comeou a escolher a comida. Samantha indicou uma travessa fumegante. 51

Quero um pouco disto. Ela provou, e gostou. Que delcia! O que , Durwin? Haggis, Alteza. O criado no escondeu o espanto pela falta de conhecimento dela. Samantha corou. Meus pais nunca nos contaram muito sobre a Esccia... Haggis so midos de carneiro modos com cebola, farinha de aveia e temperos. A mistura cozida no estmago do carneiro. Samantha forou um sorriso e olhou para o prncipe, que reprimia o riso. Com grande dificuldade, ela conseguiu engolir a poro que tinha na boca. No estou com fome. E deixou o prato na mesa. Sob os olhares do mordomo e de Rudolf, Samantha despejou vodca num copo. Bebeu-a num s gole e comeu um pedao de queijo. Rudolf achou graa. Daragaia, voc deve ter um pouco de sangue russo! E voltando-se para o mordomo: Durwin, pode nos dar licena? Preciso falar com Karl. Claro, Alteza. Eles atravessaram o hall, desviando-se dos casais que danavam. Samantha notou que algumas mulheres observavam o prncipe com admirao. De novo, sentiu uma pontada de cime. Karl, quero a carruagem pronta para amanh depois do almoo. Para onde vamos, Alteza? Voc no ir a lugar algum. Eu vou levar Samantha para conhecer a abadia de Sweetheart. Sim, Alteza. Espero que no tenha oferecido todo nosso estoque de vodca. Karl sorriu. Jamais faria isso, Alteza. Alm do mais, parece que esses escoceses preferem usque. Sally escolheu aquele momento para aproximar-se deles. Samantha no pde deixar de notar o olhar malicioso, os seios fartos e o decote generoso da jovem. Sua Alteza dana comigo? Sally o convidou. Eu adoraria poder contar a meus netos sobre a noite em que eu dancei com um prncipe. Sally Durwin chamou-a num tom de censura, caminhando na direo deles. Parou a um gesto de Rudolf. Voc no parece ter idade suficiente para ser av o prncipe zombou, sempre com um sorriso encantador nos lbios. Sally enrubesceu e riu, nervosa. Rudolf levou a mo de Samantha aos lbios e beijou-a. Daragaia, importa-se se eu a deixar por alguns momentos? Disfarando a contrariedade, Samantha inclinou de leve a cabea, e logo via o prncipe e Sally indo para a pista. Sem pensar, encheu um copo com vodca e bebeu de um gole s. Em seguida, comeu um pedao de queijo. A senhora bebe vodca como uma russa! Karl comentou. 52

Acompanhando o prncipe com o olhar, Samantha achou graa. Tive um bom professor. A propsito, Karl, o que significa daragaia? querida, Alteza. Obrigada. Seus sentimentos afetivos por Rudolf despertaram, abafando a sombra do cime. Assim que a msica terminou, Rudolf voltou para junto dela. Todas as mulheres querem danar com um prncipe ele resmungou. Vamos sair daqui, antes que outra criada venha tirar-me para danar. Voc poderia recusar. Rudolf abraou-a e levou-a em direo porta. Jamais recusaria uma dana a nenhuma mulher, nem mesmo a uma criada. Isso s feriria os sentimentos dela desnecessariamente. Foram para o jardim. Samantha sentia-se relaxada, depois de duas doses de vodca. Fazia frio. Rudolf tirou o palet e ajeitou nos ombros dela. Obrigada, Rudolf, mas voc poder se resfriar. Apenas sua presena j suficiente para aquecer-me. Est me bajulando de novo? Como adivinhou, princesa? Samantha olhou para o cu estrelado e de lua cheia. A beleza noturna no deixa nada a dever para o sol esfuziante. Uma noite sedutora muitssimo mais bonita que o sol. Veja as estrelas, Samantha. Na vspera do ano-novo, as estrelas da meia-noite voltam posio original como os cavalos retomam ao estbulo. Que pensamento bonito, Rudolf! Est vendo aquela constelao? cion. Abraando-a por trs, ele apontou para outra direo. Rudolf discorria sobre as constelaes, e Samantha sonhava e deliciava-se com o calor que emanava do corpo dele colado ao dela. Mas voc est gelada, querida! Vamos entrar. Lembrando-se dos olhares famintos das criadas, Samantha pediu: Sigamos pela frente. No quero voltar para a festa. Minutos depois, entraram no hall vazio e subiram a escadaria em direo aos aposentos. De novo, Rudolf entrou no quarto dela. S vou desabotoar o vestido, princesa. Ele abriu os botes devagar, e como sempre beijou-a na nuca. Tenha bons sonhos. Samantha se virou, mas Rudolf j estava a caminho de seus aposentos. No deveria dar tanta liberdade s criadas as palavras saram antes que ela pudesse censur-las. Voc s est encorajando a insolncia delas. O qu? Rudolf se virou, intrigado. Eu falei que voc no... Est com cime? De modo algum! Princesa, no minta! Tomou a aproximar-se. Agora voc sabe como me sinto quando fala de Alexander Emerson. 53

O humor de Samantha melhorou com a confisso de Rudolf. Ao mesmo tempo, deu-se por conta de que quase no se lembrava mais do pretenso noivado. E experimentou um grande remorso. Tem cime de Alexander? Estamos falando de seus sentimentos, no dos meus. Beijando-lhe a mo, acrescentou: Voc precisa ter mais confiana em mim. Eu jamais me deitaria com uma servial. Nem mesmo com uma jovem bonita e fogosa como Sally? No. Como prncipe e patro, tenho obrigao de respeitar meus empregados, assim como eles me respeitam. Seduzir uma criada desrespeito. Boa noite, meu amor. Samantha acordou tarde na manh seguinte. Levantou-se e foi at a janela. Uma fina camada de neve cobria as rvores e o gramado, e o sol brilhava fraco no frnnamento claro e sem nuvens. Depois do almoo, Samantha e Rudolf deixaram o solar em direo a Dumfries. Ela usava o conjunto de montaria verde-floresta. Que cor essa? Rudolf a ajudava a acomodar-se no assento do cocheiro. Samantha riu. Verde. Que tipo de verde? Ela encolheu os ombros. Verde verde, Alteza. Rudolf sentou-se a seu lado. Com as rdeas nas mos, conduziu a carruagem para fora da propriedade em direo estrada. Se mesmo um prncipe, por que nunca o vi com sua coroa? Samantha o provocou. Sou um homem modesto que no gosta de exibir-se. Samantha tomou a rir, ganhando um sorriso dele. Em criana, sonhava usar uma tiara. Na inocncia, pensava que se eu fosse princesa, as outras crianas no zombariam de meu defeito fsico, e tambm eu no seria a ltima a ser chamada para as brincadeiras. Ante a quietude de Rudolf, teve a humilhante sensao de ter exposto demais suas fraquezas. Fitou-o. Ele estava srio. Samantha arrependeu-se pela revelao. O prncipe sentia piedade. Ela suportaria tudo, menos isso. Sua perna poderia estar deformada, mas o orgulho que herdara dos Douglas permanecia forte e intacto. Pare! Samantha gritou ao ver um cachorro atravessar na frente da carruagem. Um uivo de dor cortou o ar. Rudolf puxou as rdeas e desceu. Fique a. Ignorando a ordem, Samantha seguiu-o. Ajoelhou-se ao lado dele, que tentava examinar o animal sem toc-lo. Choramingando, o enorme deerhound fitava-os com olhar splice. No h sangue. Ele pode estar sangrando internamente, Rudolf. O co tentou levantar-se. Recuou quando Samantha estendeu a mo para 54

toc-lo. Por fim, ficou sobre as pernas, mas manteve a pata machucada suspensa no ar. Nunca toque num cachorro estranho, ainda mais se ele estiver ferido. Bobagem Samantha retrucou, vendo o cachorro lamber-lhe a mo. Vamos coloc-lo na carruagem e lev-lo para o solar. Este cachorro deve ter um dono. Ele nosso informou uma voz infantil s costas deles. Samantha fez meno de virar o rosto, mas sentiu o cano de uma pistola na nuca. Com o canto dos olhos, viu que Rudolf tambm tinha uma arma encostada na cabea. Se vocs prezam a vida, no se movam. No queremos mat-los acrescentou outra criana. Cus! So meninos, no homens adultos! Ningum ser ferido se fizerem o que eu mandar o primeiro garoto avisou. Mos para cima! Quem d as ordens aqui sou eu! esbravejou o primeiro. Levantem-se devagar e virem-se. Rudolf e Samantha obedeceram. Entreolharam-se surpreendidos ao verem os assaltantes. Pela aparncia, os meninos no teriam mais de dez anos. Sem dvida irmos, tinham olhos e cabelos pretos, e estavam sujos e maltrapilhos. No tivemos inteno de machucar seu cachorro Rudolf lentou desculpar-se. O menino mais velho estalou os dedos para o animal. Venha. Mancando, o deerhound foi ao encontro do dono. Acabou disse o mais novo, e o co parou de mancar. Esse cachorro sem-vergonha um ator! Samantha exclamou surpresa. Rudolf abriu a boca para falar, mas ela o cutucou. Deixe que eu cuido disso. Com as mos na cintura, perguntou aos garotos: Quantos anos vocs tm? Tenho oito. Meu irmo, dez. No diga nada! ordenou o mais velho. Onde vocs moram? No de sua conta. Samantha arqueou a sobrancelha, demonstrando sua reprovao pela atitude dele. O pai de vocs ficar muito bravo quando souber que os filhos esto tentando roubar pessoas na estrada! Ns no temos pai. Ele morreu? No sabemos. Nunca o vimos. E sua me? Ela ficar muito triste com vocs. De novo, foi o menor quem respondeu: Ela no est aqui. 55

Onde est? Foi para Edinburgh no vero passado e nunca mais voltou. No diga mais nada! repetiu o mais velho. Samantha sentiu o corao apertado. Como uma mulher tinha coragem de abandonar os prprios filhos? Como se chamam? Eu sou Drake Morton. Drake quer dizer drago explicou o menino de oito anos, com orgulho. Este meu irmo Grant. O nome dele significa grande. Cale a boca, idiota! Grant ordenou. Agora eles sabem quem vo mandar para a forca! Ningum vi para a forca Rudolf interveio. Sou Samantha Douglas. Os Morton so parentes distantes dos Douglas. Este cavalheiro o prncipe Rudolf da Rssia. Onde fica a Rssia? L nas montanhas? Rudolf sorriu. No. A Rssia fica na Europa, alm do mar. Voc um prncipe de verdade? Grant parecia no acreditar. Asseguro que sou mesmo o prncipe Rudolf. Entregue seu dinheiro. Grant apontou-lhe de novo a arma. . Meus criados carregam o dinheiro para mim. Como voc pode ver, no trouxe nenhum criado nesta viagem. Por que no? Eu queria ficar sozinho com minha .esposa. Grant refletiu por alguns segundos. Ento, sua esposa ficar como refm at voc voltar com o dinheiro. Rudolf soltou uma gargalhada. Nenhum homem deixaria sua mulher com dois ladres. De repente, o deerhound correu na direo de Samantha. Sentou-se nas patas traseiras e ergueu dianteiras. No adianta pedir, Giles Drake avisou-o. Ela no tem comida. Surpresa, Samantha cobriu a boca com as mos. Voc o chamou de Giles? Esse o nome dele! Isto um sinal! Ela olhou para o prncipe. Do que voc est falando? Giles o santo padroeiro dos aleijados! O cachorro com o nome de Giles um sinal de Deus. Vou lev-los para casa e cuidar deles! Samantha entusiasmou-se com a idia. Com a reputao arruinada, jamais se casaria, mas isso no significava que no poderia ter sua prpria fanulia: dois filhos e um co. No pode roubar os filhos de outra mulher, Samantha. No estou roubando, Alteza, estou salvando. Quem cuidar deles? Voc vai dar um emprego aos meninos e coloc-los para dormir nas dependncias da criadagem? E se os outros criados no os 56

aceitarem? Meus filhos adotivos no sero criados! Eu cuidarei deles, e ambos dormiro em meu quarto. Onde voc vai dormir? Em seu quarto. E onde eu vou dormir? Samantha esboou um sorriso angelical. Comigo. Aquilo era suborno, puro e simples. Samantha sabia mas os meninos precisavam dela. Alm disso, teria uma desculpa para dividir a cama com o prncipe e viver algumas semanas de felicidade. Fingiria que Rudolf era mesmo seu marido, e os meninos, filhos deles. Entreguem as pistolas para o prncipe e entrem no veculo Samailtha ordenou, autoritria. Sem esperar resposta, foi at a carruagem e abriu a porta. Olhou para os meninos e para Rudolf, mas ningum se moveu. Quem voc? Grant indagou, desconfiado de tanta gentileza. Sou uma fada madrinha, e este o dia de sorte de vocs dois. Agora, tratem de entrar na carruagem. E bem rpido. E Giles? Drake choramingou. Ele vai tambm. Os meninos continuavam ali parados, hesitantes e desconfiados. Samantha fitou o prncipe, pedindo ajuda. Rudolf estava se esroando-se para no rir. No discutam com ela, rapazes. O prncipe tirou as armas das mos deles. Vocs no conseguiro venc-la. Minha nossa! exclamou Drake, entrando no hall do solar. O que isso?! Grant andava devagar, olhando ao redor. Atrs deles, Samantha e Rudolf observavam a reao dos meninos. Pelo jeito, eles nunca tinham visto nada to grandioso. Ela se lembrou da primeira vez que entrara na manso do duque de Inverary, depois de ter passado quase toda a vida no chal nos confins de Prirnrose House. Sua reao fora muito parecida com a dos garotos. Altezas? Durwin entrou no hall. Por que voltaram to... Arregalou os olhos. Vagabundos! Fora desta casa, meninos sujos! Horrorizado, o criado atravessou o hall na direo deles. Passado o momento de perplexidade, Samantha ps-se na frentedos garotos. O que voc vai fazer? Durwin estacou, surpreendido por ela estar protegendo as crianas. Alteza, esses meninos so... ...meus convidados. Seus olhos azuis brilhavam de raiva e revolta. Durwin no escondia a indignao. Sua Alteza no est pensando em abrigar esses dois vadios! No admito que desconsidere meus futuros filhos adotivos Samantha repreendeu-o, para espanto maior do mordomo. 57

Vendo Giles ao lado das crianas, acrescentou: Ou o cachorro deles. Boquiaberto, Durwin voltou-se para Rudolf, buscando se apoio. Samantha tambm olhou para o prncipe, que ria. Do que est rindo? Samantha se irritou por sua omisso Cuidado, princesa. Lembre com quem voc est falando. verdade, senhora Grant interveio. Voc deve respeitar seu marido. Ele seu senhor. Perplexa com atitude to inesperada quanto surpreendente de Grant, Samantha os encarou com indignao. Ao que tudo indicacava, os homens estavam sempre unidos contra as mulheres. Drake pegou a mo dela e apertou-a. Samantha fitou-o, e ele sorriu, num gesto de solidariedade.. Diga ao cozinheiro para preparar uma montanha de comida para os meninos e o cachorro, Durwin. Quero que acendam a lareira no hall Tudor e preparem tinas com gua quente. Pegue roupas limpas emprestadas dos cavalarios. Meu marido os reembolsar. E mande Sally transferir o que meu para os aposentos do meu marido. Os meninos dormiro em meu quarto. Durwin ainda tentou protestar: Mas, Alteza... Pode ir, Durwin. Alteza? o mordomo recorreu ao prncipe, inconformado. Faa como ela manda. No futuro, no discuta as ordens de minha esposa. Sim, Alteza. Durwin afastou-se, rpido. Samantha acompanhou-o com o olhar. Depois, voltou-se para Rudolf. Eu j estava me perguntando se ia me apoiar ou no. Como pde duvidar de minha lealdade? Alis, voc d ordens como se tivesse nascido aqui. Bem, melhor os garotos comerem primeiro. Eles ficaro mais receptivos limpeza geral com o estmago cheio. Mas esto com as mos sujas!. Eles comem com as mos sujas h meses. Uma refeio a mais no far diferena. Sua Alteza o mais sbio dos homens! Samantha exclamou. Ele ergueu as sobrancelhas. Um dia, hei de lembr-la dessas palavras. Grant e Drake ficaram ainda mais impressionados com a sala de jantar. Nunca vi uma mesa to grande assim. Nem eu Drake concordou com o irmo, ainda de mos dadas com Samantha. Vamos nos sentar enquanto esperamos a refeio. Voc est dizendo que podemos mesmo nos sentar aqui? Grant apontou o dedo para as cadeiras luxuosas. Rudolf achou graa, e colocou a mo no ombro do menino. E voc acha que vamos deix-los comer sentados no cho? A senhora minha fada madrinha de verdade. Drake encarava Samantha com os olhos cheios de ternura. 58

Samantha emocionou-se. Sempre sentira-se insegura por conta da perna defeituosa, mas tivera pais que a amavam. Pior era a situao daquelas pobres crianas, que no tinham nada. Rudolf e Grant sentaram-se num lado da mesa. Samantha e Drake, de frente para eles. Giles escolheu a cadeira ao lado de Samantha, e apoiou a cabea na mesa. Minha esposa e eu brincamos de nos acomodar a cada dia numa cadeira diferente Rudolf disse. Talvez vocs queiram brincar conosco. Como se tivessem combinado, os dois irmos assentiram com um gesto de cabea. Ah, a est a comida! Samantha anunciou. Sob as vistas de Durwin, trs copeiros entraram na sala, cada um com uma travessa nas mos. A primeira continha carne de carneiro picada; a segunda, batata frita e cebola; a terceira, po comum, manteiga, po de gengibre e um pote com creme de nata. Quero um pouco daquilo, por favor Drake pediu, mostrando o po de gengibre. O po para a sobremesa Samantha avisou-o, servindo-lhe um prato com carne e batata. V ocs sabem ler? Os dois fizeram que no indagao do prncipe, sem parar comer, como se no comessem havia dias. Eu sei o alfabeto Grant falou, enchendo a boca com ou colherada de carne. Eu tambm. Drake mastigava depressa. Conhecem os nmeros? No. Mas conhecemos dinheiro. A voz de Grant soou abafada pela quantidade de comida que tinha na boca. Ns gostamos de dinheiro. Vocs no precisam colocar tanta comida na boca de uma s vez, nem comer to rpido. Samantha se dirigiu a Rudolf Acho bom acrescentannos aulas de etiqueta lista do que elesprecisavam aprender. O que isso? Drake olhou-a com curiosidade. Samantha encheu o prato do cachorro e colocou-o no cho. A etiqueta ensina, por exemplo, como se deve comer de maneira apropriada... Ns sabemos comer! Grant protestou. Pe-se a comida na boca, mastiga-se e engole-se. Pronto! Neste momento, voc est pulando o ato de mastigar. Rudolf fez uma areta brincalhona. Como eu estava explicando, vocs devem comer sem deixar ningum nauseado. O que nauseado? Drake quis saber. Nauseado quer dizer ficar ruim do estomago. Oh! Como VOmitar? 59

-Sim. Senhora, como devemos cham-la? Mame. Samantha respirou fundo. Podem tratar-me por lady Samantha. O prncipe Vossa Alteza. Em particular, podem tratar-me por sir Rudolf autorizou. Lady Samantha? Ela olhou para Drak:e. Sua perna est machucada? Refere-se a meu defeito? Sim. Quando eu era pequena, fui atropelada por uma carruagem. Uma perna ficou mais curta que a outra. Por isso eu manco. Aposto como di. Faz tanto tempo que nem di mais. Drake parou de comer e segurou a mo dela. Mas s vezes deve doer. Samantha apertou com carinho os dedinhos dele. Quando fico em p por muito tempo, sinto dores nos quadris. Voc nunca me contou isso. Rudolf a encarou. Ela no gostou do tom condescendente do prncipe. Voc nunca me perguntou. Alm do mais, irrelevante. Desviando-se, Samantha cortou dois pedaos de po de gengibre, colocou-os nos pratos e espalhou uma poro de creme de nata por cima. Passou um prato para Grant e o outro para Drake. O que voc est fazendo, Drake? Vou guardar no bolso para comer mais tarde, lady Samantha. Boa idia! Grant aprovou, esticando o brao. Rudolf segurou o pulso do menino. Nada disso. Se vocs j esto satisfeitos e no querem comer o po agora, deixe-o no prato. E vamos ficar sem o po? Se quiserem comer mais tarde, s pedir Samantha explicou. Os meninos entreolharam-se meio desconfiados, mas obedeceram. As trs tinas com gua quente estavam alinhadas diante da lareira do grande hall da ala Tudor. O solj se pusera. Ao longo das paredes, alguns archotes estvam acesos, iluminando a penumbra do halI. Tirem a roupa e entrem nas banheiras. Samantha parecia um general diante da tropa. H sabo e escovas em cada uma. Esfreguem as costas e no se esqueam de lavar atrs das orelhas. Os garotos obedeceram. Rudolf pegou as roupas sujas do cho e entregouas a Durwin.. Mande algum queimar isto. Com evidente repugnncia, o mordomo segurou as peas com as pontas dos dedos e passou-as logo para um criado. Giles, entre na tina Rudolf chamou-o, enrolando as man gas da camisa. O co sentou-se e abanou a cauda. 60

Ele no entende. Princesa, o co entende, sim. O prncipe se voltou para o animal: Entre na tina. Giles deitou-se e apoiou a cabea nas patas dianteiras. Samantha e os meninos riram, e Giles tomou a abanar a cauda. Rudolf apontou o dedo para a tina. Giles, entre ali. Dessa vez, o cachorro atendeu ao tom imperioso do prncipe. Giles se jogou na gua, espalhando-a por todos os lados. Bom menino! Durwin, quer lavar o cachorro? O mordomo recusou-se com um movimento veemente da cabea. Atrs dele, o criado sorriu. Rudolf comeou a ensaboar o co. Samantha deu risada. Qual a graa? Nunca imaginei ver um prncipe dedicando-se a uma tarefa to humilde! Eu sou um homem tambm. Rudolf acariciou-lhe o corpo com olhar malicioso. Samantha corou. Se ela ruborizava apenas com as palavras e o olhar dele, como sobreviveria partilhando a mesma cama? Fora! o prncipe ordenou, assim que tenninou o banho de Giles.O co pulou da tina e chacoalhou-se para retirar o excesso de gua. Estou todo enrugado Drake reclamou. Samantha verificou as orelhas e os pescoos deles, e entregou uma toalha a Grant. Enxugue-se. E voltando a ateno para o menor: Levante-se, Drake. Comeou a enxug-lo. Traga as roupas limpas, Durwin. Rudolf terminou de cuidar de Giles e foi ajudar Grant a vestir as roupas limpas. Minutos depois, com as mos na cintura, Samantha inspecio nava os garotos e o cachorro.. Agora sim estou enxergando esses rostinhos bonitos. Ela os avaliou dos ps cabea, e eles sorriram. Giles, eu jamais acreditaria que voc tem manchas brancas nesse seu plo cinza! Venham conosco Rudolf chamou-os. Grant pegou a mo do prncipe, e Drake agarrou-se na de Samantha. Retomaram casa principal e foram conhecer os aposentos. Minha nossa! O que isso?! Parados no meio do quarto imenso, Grant e Drake pareciam no crer no que viam. Boquiabertos, admiravam tanta opulncia. Ajoelhem-se ao lado da cama, rapazes. Os irmos entreolharam-se, intrigados. Por qu? Vocs precisam agradecer a Deus todas as noites pelas bnos recebidas. 61

Isso fcil. Drake ajoelhou-se e, de mos postas, disse: Obrigado, Deus, por nos ter mandado uma fada madrinha. Samantha sentiu lgrimas nos olhos. Obrigado, Deus, por nos mandar o prncipe. Grant se ajoelhara ao lado do irmo. Agora, deitem-se. Samantha ajeitou as cobertas sobriu eles. Estarei no outro quarto, se precisarem de mim. Lady Samantha? Sim, Drake? As fadas madrinhas do beijos de boa noite nas crianas? Emocionada, Samantha beijou-os na testa, pensando que era assim a vida em famlia. Talvez no estivesse destinada a viver como sonhara, mas, muitas vezes, era preciso fazer acontecer. Mancando, ela seguiu em direo porta de comunicao, onde o prncipe a aguardava. Parou ao ouvir a voz de Drake: Lady Samantha? Sim? Por que est chorando? Minhas lgrimas so de felicidade, no de tristeza. Boa noite, meninos. Eu lhe disse que as meninas so bobas Grant murmurou. Ela uma moa, no uma menina. As moas so meninas grandes, e bobeira no tem cura, Drake. Sorrindo, Samantha fechou a porta. Imagino que queira descansar. Rudolf apontou o leito. Fique vontade, princesa. Eu a chamarei antes do jantar. Obrigada, Rudolf. Assim que ele se foi, ela despiu o traje de montaria e pendurou-o no closed, ao lado das roupas do prncipe. Entre um homem e uma mulher, poucas coisas eram mais ntimas do que dividir um closed. Seu corao bateu mais forte, impulsionado pelo amor que crescia dentro de seu peito. Se Rudolf no fosse um prncipe... Se ao menos Roxie estivesse l para orient-la, saberia como conquistar o amor do prncipe. Se o impossvel fosse possvel! Mesmo sabendo que Deus no aprovaria, decidiu agarrar aquelas poucas semanas de felicidade. Fingiria que Rudolf era seu marido. Ajoelhou-se. Ainda no era hora de dormir, mas alguns agra decimentos no poderiam esperar. Obrigada, Senhor, por enviar-me Grant e Drake. Prometo am-los e cuidar deles com carinho e dedicao. Giles foi um sinal inesperadamente agradvel tambm... Sozinho na biblioteca, Rudolf saboreava um copo de conhaque, pensando. Tentava encontrar uma soluo para afastar Vladimirde seu caminho sem ter de mat-lo. Entretanto, a imagem de Samantha deitada em sua cama invadia seu devaneio. Trinta minutos tempo suficiente para ela atender a suas necessidades pessoais. Assim decidido, ergueu-se, mas tornou a se sentar. Agora que ela 62

estava onde a queria, ele relutava em procur-la. Samantha Douglas era tudo o que Rudolf quisera encontrar numa mulher: leal, sensvel, carinhosa. Apesar de sua fora interior, possua uma aura de vulnerabilidade que o impelia a querer proteg-la. Ela era tudo o que ele, por ingenuidade, acreditara que Olga fosse. Seu amor por Olga s lhe trouxera sofrimento. E Zara, Rudolf corrigiu-se. Sua filha compensava todas as dores e decepes. Bebeu um gole e esticou as pernas. Embora tivesse proposto casamento a Samantha para salvar-lhe a reputao, sentira-se muito aliviado com sua recusa. No podia arriscar-se a cometer outro erro. No queria casar-se de novo, mesmo com a mulher que amava, Porque ele a amava. Remexeu-se no assento. Sim, amava-a, mas pretendia seguirseu prprio conselho. O amor levava misria e dor. Sempre.De novo, a imagem de Samantha deitada em sua cama torturou-o. No resistiu e voltou ao quarto. Quem poderia saber como seria seu desventurado amanh? Rudolf agarraria aquelas poucas semanas de felicidade e fingiria que ela era sua esposa.Com a deciso tomada, saiu da biblioteca. Subiu os degraus de dois em dois e s parou para tomar flego soleira da sute.Hesitou. E se Samantha o rejeitasse? Ela s estava ali por quereros meninos dormindo nos aposentos dela. Respirou fundo e entrou. Olhou direto para o leito. S de combinao de seda e renda, Samantha adormecera por cima da colcha. Tirou a roupa e vestiu o roupo vermelho. Aproximou-se e, por um longo momento, admirou a beleza da mulher adormecida. Ajoelhou-se e cobriu o rosto com as mos. Sem dvida, Samantha era uma boa influncia. Graas a ela, ele comeava a falar com Deus de novo. Voc est pedindo ou agradecendo? Rudolf olhou. Ela sorria. Eu agradecia a Deus por traz-la de volta a meu leito. E estava pedindo... Ento, Samantha fez o inesperado. Abriu os braos num convite. Com um gemido de alvio e desejo, Rudolf deitou-se e abraou-a forte. Seus lbios apossaram-se dos dela num beijo ardente,voraz, arrebatador... um beijo cheio do amor que ele se recusava a expressar com palavras. Samantha retribuiu com a mesma intensidade. Pressionou seu corpo suave contra o dele, tentando transformar os dois em um s. Deixe-me fazer amor com voc, Samantha. Sim! Rudolf tornou a beij-la, a lngua invado-lhe a boca, provocante e sensual. Sem desgrudar os lbios dos dela, comeou a acariciar-lhe o pescoo, os ombros delicados, a curva dos seios. To macios, to doces! Samantha enlaou-o pelo pescoo. Puxou-o at as bocas se tocarem de novo. Contornou-lhe os lbios com a lngua, antes de captur-los num beijo vido. Rudolf gemia, deleitando-se com a iniciativa apaixonada de Samantha. Devagar, ele se levantou. Ela protestou, e ele pediu: Abra os olhos, daragaia. Assim que Samantha o encarou, Rudolf tirou o robe. As pupilas dela 63

brilharam de volpia ao v-lo excitado. Em seguida, Rudolf livrou-a da camisola. Queria toc-la por inteiro, admirar-lhe as formas nuas. Ele tocava e beijava cada centmetro do corpo bem-feito, saboreando o calor que emanava dela, feliz por faz-la descobrir como sentir prazer. Samantha contorcia-se, a urgncia crescendo ao toque das mos dele, to firmes e seguras. O prncipe tomou-lhe os mamilos intumescidos, sugando-os at ela gritar de paixo. Seus seios so bonitos, amor. Rudolf introduziu a mo entre as pernas dela, e acariciou-a. Sentindo-a perder o controle, o prncipe deitou-se sobre ela. Samantha se entregou, arqueando-se. E quando ele a penetrou, ela enroscou as pernas em sua cintura, e comeou a acompanhar seusmovimentos. De repente, Samantha viu-se tomada por convulses. Agarrou-se a Rudolf, gemendo, contorcendo-se. Ento, ouviu-o murmurar seu nome num tom rouco, apaixonado, ao mesmo tempo que era sacudido por espasmos. Segundos depois, Rudolf descerrou as plpebras e fitou-a. Queria o corao e a alma dela tambm. Meu anjo, pensei que voc ia me matar. Samantha apoiou-se no cotovelo e, com os olhos cheios de amor,encarouo. Da prxima vez que fizer suas oraes noturnas, seja mais cuidadoso com seus pedidos, Alteza. O sol de inverno j ia alto quando Samantha acordou, no dia seguinte. As lembranas da noite de amor voltaram-lhe mente. Apesar do frio, um calor agradvel a invadiu. Voc no esposa dele, lembrou-a uma voz interior, despertando uma ponta de culpa. Tratou de afast-la. Sua reputao j estava perdida, independente de dormir com o prncipe ou no. Teria tempo de sobra para remoer seus pecados, depois que voltasse a Londres. Aps lavar-se, vestiu a roupa de musselina branca. Estava ansiosa para ver seu falso marido. No hall, encontrou Giles amarrado no corrimo. Ao v-la, o animal abanou a cauda. O que voc est fazendo aqui? Ela o desamarrou. Venha comigo. Entraram na sala de jantar. Apenas o mordomo e o copeiro estavam l. Eu me perguntava quando a senhora ia descer. Durwin colocou uma xcara de caf diante dela. Sua Alteza disse-me para no perturb-la. Milady quer almoar ou prefere que o cozinheiro prepare o caf da manh? Se o almoo estiver pronto, eu almoo. Acenou para o cachorro. Sente-se perto de mim, Giles. O deerhound sentou-se na cadeira ao lado e descansou a cabea no colo de Samantha. No demorou muito e a refeio foi servida. Onde esto Sua Alteza e as crianas? 64

Sua Alteza levou os meninos at Durnfries para comprar roupas. A ponta de decepo por no encontrar o prncipe a sua espera desvaneceu-se com a informao do mordomo. Era gratificante saber que Rudolf preocupava-se com os garotos. Quando Sua Alteza voltar, diga-lhe que estou na sala de msica Samantha pediu, assim que terminou de almoar.Vamos, Giles. Ela subiu as escadas, seguida pelo co. Na sala de msica, sentou-se no sof junto lareira. Aqui, Giles. Giles acomodou-se no sof, com a cabea no colo de Samantha. Afagando-o, ela recostou-se e fechou os olhos. A imagem do prncipe surgiu diante dela, que se deliciou rememorando os momentos de intimidade e os murmrios de frases de amor. E ento, uma sensao de insidiosa insegurana envolveu-lhe o corao. Ela amava o prncipe e jamais poderia casar-se com Alexander Emerson, mesmo que ele ainda a quisesse. Sentia que Rudolf gostava dela tambm, mas isso no era garantia de matrimnio. Seria uma pria social assim que retomasse a Londres. Lady Samantha? Estou aqui respondeu, reconhecendo a voz de Drake. Ele e Grant entraram correndo. Carregado de pacotes, Rudolf entrou em seguida. O prncipe nos comprou roupas novas! Os olhos de Drake brilhavam de alegria. De to entusiasmado, Grant ria alto. Ele deu ordens a Durwin para pendurar nossos trajes no quarto. Almoamos numa hospedaria de verdade! Fico contente por vocs terem se divertido. Samantha voltou-se para o prncipe. Por que no me acordou? Rudolf no respondeu. Seus olhos estavam fixos no deerhound. No permita que o cachorro deite no estofado. Desa, Guiles. Obedecendo ao tom imperativo, o animal desceu do sof e deitou-se aos ps do prncipe. E, respondendo a sua pergunta, princesa, voc estava dormindo to bem que no quis acord-la. Pegando a mo de Samantha, Drake sussurrou-lhe ao ouvido Ns compramos presentes para voc. mesmo? Adoro surpresas! Todas as meninas adoram surpresas. E os meninos tambm, Grant Rudolf completou. Samantha afagou os cabelos de Drake. Voc gosta de surpresas? Sim, milady. Mas gosto ainda mais da minha fada madrinha. Samantha enterneceu-se com as palavras do menino. As lgrimas embaaram-lhe a viso, mas tentou cont-las. Meu Deus, ela est chorando de novo! Grant cutucou o irmo. Samantha riu entre lgrimas. Olhou para o prncipe, que piscou-lhe. 65

D isto para lady Samantha. Rudolf entregou uma caixa para Grant. Fui eu que escolhi. A caixa continha uma bengala. Era feita de bambu, com cabo de resina endurecida e bronze. Para deix-la mais chamativa, o arteso pintara flores em toda sua extenso. Que bonita! Samantha escondeu a decepo. A ltima coisa que queria era uma bengala. Mancar j era ruim demais. No precisava alardear ainda mais seu defeito fsico apoiando-se naquilo. Voc poder us-la quando sentir dores nos quadris Drake justificou. Bem pensado. Obrigada. Mas essa no a melhor parte. Grant tirou-lhe a bengala das mos. Olhe aqui. O menino puxou o cabo e exibiu um estilete italiano. Eu a levarei por onde eu for e me sentirei segura, mesmo se estiver sozinha. Quem vai entregar este aqui? Rudolflevantou outra caixa. Eu. Grant adiantou-se, e ao perceber a expresso decepcionada do irmo, ofereceu: Voc d o outro. Samantha aceitou o presente e abriu-o. Que sombrinha linda! Adornada com fitas e rendas, o objeto tinha cabo de marfim incrustado com pedras semipreciosas.. As sombrinhas transmitem os pensamentos de uma mulher Samantha revelou. Se Sua Alteza nutrir afeto por mim, pedir para carreg-la. Se eu a abrir de um jeito decidido, estou querendo dizer Sua Alteza que no gosto do tema da conversa, e que ele est sendo atrevido demais com suas atenes. Os meninos acharam a explicao engraada. Drake aqui est seu presente par tady Samantha. O menino pegou o embrulho retangular que o prncipe lhe estendia e olhou para ela. Eu escolhi isto para voc. Era um leque de seda azul com plumas. Aberto, representava um pavo perfeito. Adorei! V ocs sabiam que posso comunicar-me com o leque tambm? No responderam os irmos em unssono. Querem que eu demonstre com o prncipe? Grant e Drak.e assentiram com um gesto de cabea. Est pronto, Alteza? Estou sempre pronto para voc, meu amor. Samantha fechou o leque e tornou a abri-lo, mostrando apenas trs varetas. O que estou querendo dizer? Que voc quer encontrar-me s trs horas. Correto, Alteza. Os meninos pareciam impressionados. Ela tomou a fechar o leque e apontou-o para a porta., Voc est me castigando por meu atrevimento Rudolf interpretou. 66

Isso mesmo. Samantha cobriu a orelha esquerda com leque. Ela quer que eu guarde seu segredo. Samantha levou o leque meio aberto ao lbios. Num instante, Rudolf estava a seu lado. Tomou-a nos braos e beijou-a.I O que milady disse? A senhora deu-me permisso para beij-la, Drake. Rudolf entregou-lhe duas caixas, dizendo: Meus presentes para voc, daragaia. Samantha abriu a primeira e sorriu. Era uma adaga. A segunda continha uma tiara com cristais e pedras semipreciosas. Emocionada e emudecida, ela apenas contemplava a jia. Rudolf tirou-a da caixa e colocou-a na cabea dela. Ningum mais rir de voc por conta de sua perna, e voc ser sempre a primeira a ser escolhida para os jogos. O pranto escorreu pelo rosto dela, e os lbios tremeram com o esforo de cont-las. Embaraada, baixou os clios. Rudolf secou-lhe as lgrimas e beijou-a. Obrigado, querida, pelos momentos mgicos que voc tem me proporcionado. Digo-lhe o mesmo, Rudolf. Samantha olhou para os meninos. Este o melhor dia de minha vida, e estou muito feliz. Lady Samantha, por que voc chora quando est feliz? Drake quis saber. Eu s choro quando estou triste. Ela chora porque muito sensvel Rudolf interveio. As emoes das mulheres so diferentes das dos homens. Entendo... Grant parecia ctico. Eu no Drake afirmou. Por enquanto, vocs no precisam se preocupar com as emoes das mulheres. Deixem isso para quando forem adultos. Samantha ficou de p. Por que no vamos brincar no salo? Trs horas depois, de vestido de seda rosa, xale e tiara, Samantha saiu do quarto em direo sala de jantar. Rudolf j descera com as crianas. Ao entrar, ela sorriu, encantada com a nova aparncia dos meninos. Ambos estavam de cala azul-escura, colete, camisa branca e gravata azul. Em p, atrs das respectivas cadeiras, eles e o prncipe esperavam por ela. . Oh, cus, como vocs esto lindos! Os garotos so simpticos, no bonitos Grant corrigiu-a. Eu estou sufocando. Drake apontou para a gravata. Os cavalheiros sempre usam gravata para jantar. Sua Alteza pe gravata h anos, e ainda no morreu sufocado. Rudolf sentou-se cabeceira. A sua direita, Samantha os meninos, esquerda. Esta noite, vamos aprender sobre boas maneiras mesa,crianas. Com a ajuda do prncipe e sob os olhares de aprovao de Durwin, Samantha falou sobre o uso do guardanapo, dos talheres, dos copos. Ao fim da explicao, os irmos pareciam confusos. No sei se vou me lembrar de tudo. 67

A prtica leva perfeio, Grant. Logo estaro seguindo as normas sem perceber. Samantha sorriu, encorajando-os. Agora, vamos comer. Bom apetite! Samantha ajudava os meninos a prepararem-se para dormir. Encostado na porta de comunicao, de braos cruzados, Rudolf observava-a com um sorriso enigmtico. No se deitem ainda. Vocs precisam agradecer a Deus pelo dia de hoje. Os irmos se ajoelharam e juntaram as mos em prece. Grant falou primeiro: Obrigado, Senhor, pelas roupas novas e pelo prncipe. Depois, deu uma cotovelada no irmo. Obrigado, Senhor, pelas roupas novas, pelo prncipe e por lady Samantha. Ela os beijou na fronte e voltou-se em direo sada. Rudolf permanecia na mesma posio, ostentando o mesmo sorriso misterioso. O que estaria pensando? Lady Samantha? Sim, Drake? Os prncipes do beijos de boa noite? Rudolf aproximou-se deles. Do, sim. Inclinando-se, beijou as testas dos meninos. Samantha se emocionou com a atitude dele. Boa noite outra vez, lady Samantha. Boa noite, Drake ela respondeu, com voz embargada. Ah, no, ela est chorando de novo! Grant resmungou. Na intimidade do quarto deles, Rudolf enxugou-lhe o rosto. Por que as meninas so to choronas? imitou Grant. Vire-se para eu desabotoar seu vestido. Depois de abrir os botes, ele beijou-lhe a nuca, causando nela um arrepio. Puxou-lhe a roupa para baixo, deixando-a cair no cho. Tirou os grampos dos cabelos dela, soltando-os. Afastou as alas da combinao, que deslizou pelo corpo delgado at o solo. Voc to bonita, meu anjo! Ruborizada, Samantha baixou os clios. Rudolf ergueu-lhe o queixo, forando-a a encar-lo. E ali, diante do olhar dela, ele se despiu. Tenho uma bela noite de amor para oferecer-lhe; Samantha. Trs meses se passaram. A vida de Samantha entrou na rotina. Grant e Drake ocupavam seus dias. De manh, ela ensinava-lhes gramtica e leitura, enquanto o prncipe encarregava-se da aritmtica. Depois de almoarem como uma famlia de verdade, passavam as tardes brincando, e Samantha era sempre a primeira a ser escolhida para as brincadeiras. As noites pertenciam a Rudolf. Fingir ser sua esposa tornara-se mais fcil do que ela imaginara. Quando fechavam a porta de seus aposentos, Sarnantha entregava-se sem reservas ao prncipe, sem culpa ou remorso. Em janeiro, os dias se arrastaram. Crepsculos melanclicos, cheiro de 68

fumaa no ar e sons ritmados do piano e do violino marcaram a passagem do ms. O cu plmbeo de fevereiro trouxe chuva e, em seguida, sol quente. Os dias tornavam-se mais longos, e os amentilhos comeavam a pender dos galhos das rvores. O aafro abriu suas ptalas quando o cu azul de maro chegou. Os pssaros migratrios comearam a aparecer, e os torninhos trocaram a plumagem. Naquele dia, Samantha sentou-se no gazebo, observando os meninos brincando na casa da rvore. A seu lado, Giles. Ela tambm teria subido nas rvores, se no estivesse um pouco enjoada pelo tanto que comera no almoo. medida que o tempo passava, Samantha tornava-se mais e mais apreensiva com a idia de retomar a Londres. Seu desejo era ficar para sempre na Esccia com o prncipe e os garotos. A nica coisa que a esperava na capital era a realidade cruel e sombria. Olhou para os pequenos brincando, despreocupados. A alegria deles seria um consolo para seu futuro de solido. Alteza? Durwin chamou-a. O prncipe Rudolf pede sua presena na biblioteca. Voc pode ficar com os meninos at eu voltar? Claro, Alteza. Samantha percebeu que havia alguma coisa errada no momento em que entrou. Rudolf estava srio e de cenho franzido. Ento, ela viu o homem sentado numa cadeira. Seu corao comeou a bater mais forte, e sentiu nuseas s de pensar que poderia perder Grant e Drake. Rudolf e o estranho levantaram-se assim que ela entrou. Sente-se, por favor. Rudolf indicou-lhe uma cadeira. Samantha se acomodou, forando-se a parar de tremer. Este o sr. Stockwell, emissrio do duque de Inverary. Samantha sentiu o corao apertado. No queria voltar Inglaterra. Preferia permanecer na Esccia com sua famlia falsa. O sr. Stockwell informa que Sua Graa exige nosso retorno imediato a Londres. Farei os preparativos necessrios, Alteza. Os meninos podero ir conosco? Rudolf inclinou a cabea, concordando. Quando mais tarde se recolhiam aos aposentos, Samantha no pde evitar o pensamento de que aquela seria a ltima noite em que ela e Rudolf subiriam aquela escada juntos. A ltima em que os dois ouviriam as preces dos meninos, e em que eles dormiriam na mesma cama. Rudolf quase no conversara desde a chegada do sr. Stockwell, e Samantha j sentia sua falta. Aquele era o primeiro dia da realidade cruel e sombria. As lgrimas no mudariam nada, apenas preocupariam o prncipe e os garotos. Obrigado, Senhor, por Sua Alteza e por lady Samantha 69

Drake agradecia, ajoelhado ao lado da cama. Obrigado, Senhor, por nos mandar o sr. Stockwell. Agora, vamos fazer uma viagem a Londres! E se no gostarmos de l, Grant? No se preocupe com isso agora. Eu estarei feliz onde lady Samantha estiver. Drake sorriu para ela. Pelo amor de Deus, irmo, voc quer faz-la chorar? Aps beijarem os garotos, Rudolf e Samantha retiraram-se em silncio. No dormitrio deles, ela trocou o vestido pela camisola, ficou de joelhos e cobriu o rosto com as mos. Rudolf sentou-se no colcho. Voc tambm est agradecendo pela vinda do sr. Stockwell? Ainda com o rosto coberto, ela negou com um gesto. Estou pedindo a Deus que... E caiu em prantos, seu corpo sacudido pelos soluos. Chorava por uma vida inteira de sofrimento e insegurana, por seu futuro vazio e solitrio, pelo amor perdido to cedo. Por que chora, meu bem? Rudolf a abraou. Samantha encostou a cabea no ombro dele. No tinha coragem de encar-lo. No quero voltar capital. Voc sabia que, mais dia menos dia, isso teria de acontecer. Fingir que esse momento nunca chegaria foi to fcil, Alteza! Estou muito feliz na Esccia. Olhe para mim, princesa. Ele segurou-lhe o queixo e esperou at ser obedecido. Felicidade um caminho, no um local. Se voc feliz aqui, ser feliz l tambm. No acho. Rudolf beijou-a e deitou-a na cama. O beijo foi longo e arrebatador. Samantha depositou todo seu amor, toda sua necessidade e urgncia naquela carcia. O prncipe correspondeu, misturando suas prprias emoes no reveladas. Fizeram amor com ternura e desespero. Rudolf reverenciou as formas dela com as mos e os lbios. Seus carinhos eram suaves, mas muito excitantes. Ele a fez esquecer que, como Ado e Eva, estavam prestes a perder o paraso. Enfim, adormeceram abraados, aconchegados um nos braos do outro. A carruagem entrou em Londres no primeiro dia de primavera. A viagem de volta para casa pareceu mais rpida do que a fuga para a Esccia. Nossa, quanta gente! Grant espiava pela janela. Eu no sabia que havia tantas pessoas no mundo Drake declarou, espantado. Samantha e Rudolf entreolharam-se e sorriram. Ele levou a mo dela aos lbios. Est com medo, daragaia? 70

Estou preocupadssima. Ficarei a seu lado ele prometeu, beijando-lhe a mo outravez. Samantha respirou fundo quando o veculo parou diante da manso do duque de Inverary. Chegamos, meninos. Sem esperar por Karl, Rudolf desceu e estendeu a mo para Samantha e as crianas. Giles saltou por ltimo e seguiu-os em direo a casa. O hall estava repleto. No s Tinker, o mordomo do duque, que abrira-lhes a porta, mas toda a famlia os aguardava. Magnus Campbell, duque de Inverary, e tia Roxie estavam em p, juntos. Anglica e Victria, sentadas, e Robert Campbell, encostado na parede, como que esperando pelo incio do espetculo. Minha querida! Roxie abraou-a. Temi tanto por sua segurana! Sinto muito por ter causado tanta preocupao, titia. Roxie olhou para os meninos e o cachorro. Quem so eles? Meus filhos, Grant e Drake. Samantha fingiu no ouvir a risada do marqus e do prncipe. Este nosso cachorro, Giles. Roxie no escondeu a surpresa. Como disse? Eu disse, este cachorro ... Isso eu ouvi. O que voc falou antes? Samantha segurou a mo dos meninos, puxou pela respirao e repetiu num tom que no permitia contestaes: Grant e Drake so meus futuros filhos adotivos. Olhando para o duque, acrescentou: Espero que Vossa Graa concorde em ajudar-me com o aspecto legal da adoo. Antes que o duque tivesse tempo de responder, Roxie recobrou se do choque. Bem-vindos a Londres, meus queridos. Sou tia Roxie. E estas so suas tias Anglica e Victria, que iro acompanh-los at seus aposentos. Entendendo a mensagem, as duas levantaram-se e sorriram para os meninos. Anglica, grvida de oito meses, estendeu a mo para Grant. Ns temos o quarto perfeito para vocs e o co. Percebendo o olhar fascinado de Grant para sua barriga, Anglica explicou: Logo eu vou ter meu beb. Pensei que os bebs vinham de Edinburgh! Grant respondeu, confuso. Anglica riu. Quando voc for um pouco mais velho, eu contarei de onde realmente eles vm. Grant no estranhou as pessoas, mas Drake no desgrudou de Samantha. Diante da chance de fugir, ela fez meno de seguir as irms. Ele est assustado. Vou acomod-los no dormitrio. Nem pense em subir aquela escada tia Roxie avisou-a. Sua Graa tem assuntos para discutir com voc e Sua Alteza. Samantha afagou os cabelos de Drake. 71

Voc vai com Tory, no vai? Prometo que estar em segurana. Tory adora brincadeiras, como voc. Drake sorriu, tmido, para Victria, e acompanhou-a sem protestar. . melhor acabarmos logo com isso Rudolf declarou, assim que os meninos se afastaram. Voc est certo o duque assentiu. Antecipando os acontecimentos, Samantha sentiu-se desfalecer. Admitia que no poderia culpar ningum por aquela situao, s a si mesma. Se no tivesse entregado sua virgindade ao prncipe, poderia assumir uma postura de ofendida e jurar que nada acontecera. Entretanto, nunca soubera mentir direito. Voc est plida, querida. Rudolf segurou-a pelo brao. No prefere deitar-se em vez de nos acompanhar? O prncipe estava lhe oferecendo a oportunidade de escapar. Samantha forou um sorriso. Estou bem. Voc esteve doente? tia Roxie indagou, preocupada. Samantha tem se sentido meio enjoada Rudolf antecipou-se. Como voc sabe? Reparo muito em voc, daragaia. Magnus pigarreou e fez um gesto em direo escada. Conversaremos em meu escritrio. Todos se acomodaram ao redor da escrivaninha do duque. Sentada ao lado de Samantha, Roxie afagou-lhe a mo. Dar tudo certo, querida Samantha. Alteza, importa-se de dar uma explicao sobre os ltimos trs meses? No, Vossa Graa, no me importo. Rudolf inclinou a cabea. Samantha e eu fomos seqestrados pelos homens de Vladimir, que nos trouxeram para Londres. Conseguimos fugir do cativeiro e fomos para Sweetheart Manor, onde pretendamos continuar escondidos at a primavera, quando meus outros irmos chegariam Inglaterra. Que experincia assustadora! Roxie levou os dedos aos lbios. Conseguimos manter o desaparecimento de vocs em segredo o duque revelou. Dissemos que Samantha estava visitando amigos na Esccia, e que Vossa Alteza viajara ao continente a negcios. Agradeo muito. Samantha olhou para o prncipe. Ele parecia mais descontrado. A situao no era to ruim quanto imaginara. A partir daquele momento, ela e o prncipe seguiriam caminhos separados. Seu corao se apertou, o estmago revirou e a cabea girou. Teve de lutar contra a nusea. Nesse caso, ento... O duque de Inverary no o deixou terminar a frase: Alteza, tomei a liberdade de anunciar seu noivado com Samantha no Times. O qu?! Samantha ficou perplexa. 72

Minha querida, ser o casamento do ano, seno da dcada! Roxie alvoroava-se. Samantha no acreditava no que acabara de ouvir, e de repente, a voz de Rudolf arrancou-a do torpor: No posso me casar com Samantha! No pode ou no quer? Magnus Campbell arqueou uma sobrancelha. Que diferena faz? No haver casamento. Est rejeitando Samantha por causa do defeito na perna? Robert interveio. Como se atreve a dar voz a tal sugesto?! Rudolf rebateu. Samantha inclinou a cabea, abatida e humilhada. Sentia-se dispensada como se fosse uma roupa velha. A sala comeou a girar, deixando-a ainda mais enjoada. Ouviu a presso do sangue pulsando nos ouvidos. Depois de uma vida inteira de rejeio, no suportaria mais uma. Tinha de sair dali. Vou para meu quarto. Ela se levantou, sentindo as pernas fracas. Com toda a dignidade que conseguiu reunir, caminhou em direo porta. Uma mo tocou-lhe o brao, tentando impedi-la de sair, e ento, ouviu o prncipe dizer: Meu amor... No me chame assim! No entende, Samantha? Minha recusa no tem nada a ver com voc. Samantha olhou para a mo dele em seu brao, e encarou-o com olhar frio. Entendo muito bem. Solte-me. Rudolf no soltou. Por favor, deixe-me ir. O prncipe desistiu, e ela se foi. No consigo fazer ningum feliz. Rudolf ficou olhando para a porta fechada. Nunca fizera Olga feliz, e agora causara sofrimento a Samantha. O prncipe correu at a porta, mas a duquesa bloqueou-lhe o caminho. Aonde pensa que vai, Alteza? Samantha entendeu tudo errado. Preciso explicar e faz-la compreender. Vou ver se minha sobrinha precisa de mim. Explique-se com Sua Graa. E no saia daqui at eu voltar. Roxie se virou para o marqus. Se necessrio, eu o amarrarei na cadeira garantiu Robert Campbell. Satisfeita, Roxie deixou o recinto. Sente-se, Alteza, e explique-se o duque pediu-lhe. O duque de Inverary parecia muito mais relaxado do que antes. Ao contrrio de Rudolf, que sentia o estresse crescendo sem cessar em seu ntimo. Os aristocratas ingleses jamais aceitariam seus motivos. Ele estava acuado, e cairia mais uma vez no jugo do casamento. Como pudera cair na prpria armadilha? Tentando mostrar-se calmo, sentou-se e esticou as pernas. Olhou fixo para o duque. Casando-me com Samantha, estarei expondo sua vida ao perigo. 73

Vladimir quer matar-me, e no hesitar em us-la contra mim. Ento, na realidade, no est se opondo ao matrimnio? Generalizando, eu sou contra, sim. Nada de bom vem do casamento. Fora isso, no tenho nada contra Samantha. Fico feliz por ser assim, Alteza. Magnus reclinou-se. Minha mulher marcou a data para 23 de abril. Os convites foram enviados a seiscentos de nossos amigos mais prximos. Cus... Sua recusa em casar-se com Samantha no s a magoara, como tambm a humilharia diante de seiscentos aristocratas. E se eu me recusar? Rudolf ergueu uma sobrancelha, num gesto idntico ao do duque. J mencionei que sua me e sua filha esto hospedadas em minha propriedade rural? O duque contemplou-o com um meio sorriso nos lbios. Seu bastardo inescrupuloso! Como aquele homem se atrevera a envolver sua famlia naquele disparate?! O marqus reagiu ao insulto a seu pai: Olhe aqui... O duque silenciou o filho com um aceno. Eu asseguro, Alteza, que meus pais eram casados. Rudolf abominava ser forado a tomar atitudes, sobretudo poraquele homem. Voc pode ser legtimo, mas no teve escrpulos em deixar sua marca aqui e ali. O marqus investiu sobre o prncipe. Sente-se, Robert o duque ordenou ao filho. Mas ele... Eu disse sente-se. Voc est me chantageando, duque? Considere como um incentivo. No me importo se voc se casar com a sobrinha de minha esposa num ms e pedir o divrcio no outro. S no permitirei que comprometa sua honra recusando-se a agir como um cavalheiro honrado. Eu acho muito engraado ouvir a palavra honra saindo de sua boca. Robert cerrou os punhos. Com um olhar, Magnus recomendou lhe calma. Quero que minha me volte a Sark Island, acompanhada de Bris e Elke Rudolf insistiu. Ela fica perturbada com gente estranha por perto. Quero que tragam minha filha para esta casa, e que ela fique aqui at eu resolver meus problemas com Vladimir. Posso fazer isso. Voc acha que demora para tudo ser resolvido? Meus outros irmos logo chegaro Inglaterra e vo negociar com Vladimir. Ele instalou-se em Montague House, Alteza. Aconselho-o a deix-lo l at tudo se resolver. Eu o manterei sob vigilncia. Por que voc no fica aqui? Assim, estar perto de sua filha e de Samantha. Concorda com o casamento? Rudolf inclinou a cabea, assentindo. Depois, olhou fundo nos olhos do duque. Voc viver para arrepender-se. No sabe quem sou realmente. 74

Como assim? Eu no sou prncipe. impostor? No. Sou o prncipe Rudolf Kazanov. Entretanto, no sou filho de meu pai, mas sim de um bastardo. Piotr Kazanov orgulhoso demais para repudiar seu primognito e admitir que sua noiva inglesa no era mais pura. Minha me pagou caro por ter me dado luz. O duque remexeu-se no assento. Como assim? Se voc a viu, deve ter percebido que ela tem lapsos de memria, momentos de ausncia. Sim, eu notei. Ela nem ao menos me reconheceu. Voc conhecia a me dele? Robert fitou o pai cheio de curiosidade. O duque e o prncipe ignoraram-no. Os olhos pretos de ambos enfrentavam-se numa batalha silenciosa. Quando Rudolf falou, j no disfarava a hostilidade: Minha me me carregava na barriga quando se casou com Piotr Kazanov. Depois, ela teve mais quatro filhos, e quando seu perodo de fertilidade acabou, Piotr a internou num manicmio. Minha me passou quinze anos internada antes que eu pudesse libert-la e traz-la para a Inglaterra. O duque de Inverary tornou-se muitssimo aflito com o rumo da conversa. Que monstro! Robert exclamou. Rudolf no o ouviu. Sua ateno estava toda concentrada no duque. Num tom de fria acusao, completou: Ela sofreu as penas do inferno por sua causa. Voc sabe? Rudolf fez que sim. Minha me tem momentos de lucidez, j disse. O que o prncipe sabe, papai? O duque Magnus ficou em silncio por longos e desconfortveis momentos. Respirando fundo, confessou: Sua Alteza sabe que eu sou seu pai natural. Robert arregalou os olhos. Seu pai est admitindo que sou seu meio-irmo, embora do lado errado do lenol Rudolf ironizou, sem deixar de encarar o duque. Sou um velho que no liga a mnima para sua reputao e que reconhecer a paternidade, se voc quiser. No preciso do seu reconhecimento, Inverary. Aquilo pareceu magoar o duque, e Rudolf sentiu uma ponta de remorso. Tratou de sufoc-la, porm. Por que se importaria com os sentimentos dele? Magnus nunca se importara com ele ou com sua me. Piotr Kazanov o reconhece como seu primognito. Para o mundo, voc continuar sendo o prncipe herdeiro. No quero que Samantha ou quem quer que seja saiba de nosso parentesco, nem de minha origem. 75

Robert e eu guardaremos seu segredo. Posso cham-lo de Rudolf? No. Vossa Graa continuar me tratando por Sua Alteza. Magnus Campbell assentiu.. Espero que um dia voc possa me perdoar pelo mal que causei a sua me e a voc. Rudolf perscrutou o semblante do duque. Magnus Campbell parecia sincero, mas ele no poderia apagar o sofrimento de vinte e oito anos. Quem sabe o que trar o porvir? Rudolf disse, por fim. Passei minha vida inteira esperando este momento, planejando sua desmoralizao das maneiras mais terrveis imaginveis. E agora que a hora chegou, estou sufocado por outros problemas mais importantes. Rudolf sorriu, mas o sorriso no se refletiu nos olhos to parecidos com os do duque. No fundo, acho que tenho de agradecer a Vossa Graa. O pensamento de derrub-lo s me deixava mais forte quando Piotr me batia. Eu sinto muito mesmo... A voz do duque soou enrouquecida pela emoo. Rudolf sentiu-se inesperadamente tocado pela reao de Magnus. No entanto, tratou de endurecer o corao. Aprendera a duras penas a desconfiar das pessoas. Entendo sua amargura, Alteza. No me bajulem. Rudolf ficou de p. Vocs nunca entendero o que significa para um homem ser bastardo e a causa do desespero da prpria me. Robert inclinou a cabea. Depois, indagou: Por que Vladimir quer mat-lo? Ele sabe que o legtimo herdeiro. Se voc deixar a Rssia de uma vez por todas e renunciar a seus direitos, ele herdar tudo. Vladimir roubou-me coisas muito valiosas, Robert. Em contrapartida, eu trouxe da Rssia muitos objetos menos valiosos, e que no tm muito significado para o herdeiro. Considero isso como uma reparao para os danos causados a minha me. O duque sorriu. Creio que voc herdou alguns dos melhores traos de meu carter. Rudolf no devia e no podia sensibilizar-se com o que ouvia do duque. Assim, olhou em direo porta, perguntando: Por que Sua Graa, a duquesa, est demorando tanto? Roxie entrou no quarto e encontrou Samantha debruada sobre a bacia de gata. Meus temores esto confirmados a duquesa murmurou. Samantha se virou. Suor e lgrimas misturavam-se em seu rosto. Confortada pelos braos da tia, Samantha entregou-se ao desespero. Soluava sem parar, provocando ainda mais o vmito. Roxie ajudou-a a levantar-se e a conduziu at a cama. Coma isto. A duquesa ofereceu-lhe um pedao de po. No consigo comer. 76

Obedea-me sem discutir. Samantha fez o que ela mandou. Fechou os olhos e respirou fundo. Estou to cansada... Deu outra mordida no po. No v dormir, querida. Voc precisa voltar ao escritrio. No, eu no descerei. Roxie sentou-se na beira do colcho. Samantha, os preparativos do casamento no podem esperar. No h necessidade de casamento. A duquesa caiu na gargalhada como se tivesse acabado de ouvir uma piada muito engraada. Quer dizer, ento, que no houve intimidade fsica entre voc e o prncipe? Isso mesmo. Samantha empinou o queixo, apesar do rubor que lhe cobria as faces. No minta para mim. Samantha desviou o olhar. Sim, o prncipe e eu... No conseguiu terminar a frase. Est se sentindo mal, querida? Enjoada? Nuseas? Tontura, talvez? Olhando desconfiada para a tia, Samantha fez que sim. Aonde a tia queria chegar? Sua sade no tinha nada a ver com seu enlace com Rudolf. De repente, encrou Roxie horrorizada. Quando voc teve as ltimas regras, meu bem? Samantha cerrou as plpebras, recusando-se a enfrentar a realidade. Ela no se lembrava da ltima vez. Decerto, antes de ir para a Esccia. Foi o que imaginei. A duquesa esboava um largo sorriso., Tontura e enjo sem menstruao significa que voc est carregando um fllho do prncipe. Rudolf no me ama. No posso me casar se ele no me ama! Mas estava pronta para casar-se com Alexander Emerson. Samantha no conteve um soluo. Eu amo Rudolf e no suportaria o dio dele. Por que Rudolf a odiaria? As atitudes do prncipe dizem o contrrio. No entende, titia? De novo, as lgrimas escorriam-lhe pelas faces. Rudolf acabar me odiando porque vocs... minha gravidez... foraram-no a um matrimnio indesejado. Todos os homens consideram os casamentos indesejados. Roxie afagou as mos da sobrinha. Querida, os lbios do prncipe dizem no, mas o olhar dele grita que te ama. Como assim, titia? Se voc quer conhecer a mente de um homem, observe o que ele faz, no o que ele diz. Ao v-la baixar o olhar para as mos cruzadas no colo, Roxie acrescentou: Isso exige que erga com orgulho a cabea, meu bem. Voc tem de olhar as pessoas nos olhos, em vez de ficar mirando o tapete s porque resolveu acreditar que inferior. Samantha encarou a tia. Sim, ela se considerava inferior s outras mulheres. Tia Roxie teria esquecido sua perna defeituosa? 77

Assim melhor. A duquesa segurou o rosto da sobrinha entre as mos. Vamos voltar ao escritrio. O prncipe precisa saber sobre sua iminente paternidade. No posso, tia Roxie. A situao humilhante demais. A duquesa ficou de p e estendeu o brao. Querida, seu casamento est marcado para daqui a um ms. Os convites j foram distribudos. Precisamos acertar todos os pormenores antes que a sociedade saiba que vocs retomaram capital. Roxie fitou-a, muito sria. Venha por vontade prpria ao escritrio, ou eu a arrastarei at l. Por favor, titia, d-me alguns minutos para eu me arrumar. Voc poderia... isto , voc... Eu falarei com o prncipe sobre seu estado Roxie a tranqilizou. No ser submetida a nenhuma reao inicial, querida. Eu te amo, titia. E eu amo voc, querida. Samantha forou um sorriso. Estou me sentindo bem melhor depois que comi o po. Mas por que voc tinha um pedao de po no bolso? Tive a sensao de que isso ia acontecer. Sorrindo com malcia, a duquesa saiu do quarto. Seu sonho estava se tomando realidade, Samantha concluiu, mas no da maneira como sonhara. O prncipe poderia at desprez-la por envolv-lo num matrimnio forado. Lavou o rosto e penteou os cabelos. Atravessou o aposento, mas parou soleira. Sentiu o eorao na garganta. Como suportaria quando Rudolf comeasse a ter casos extraconjugais?. No escritrio, Rudolf se mostrava impaciente. Por que a duquesa est demorando tanto? Como que respondendo pergunta do prncipe, Roxie abriu a porta e entrou no recinto. Os cavalheiros se levantaram, mas a um gesto dela sentaram-sede novo. Magnus, espero que Sua Alteza tenha reconsiderado sua posio e esteja preparado para agir de maneira honrada. O duque de Inverary fez um gesto afirmativo. Roxie voltou-se para o prncipe: Parabns, Alteza. Rudolf lanou-lhe um olhar enviesado. Intrigado, assistiu duquesa tocar quase todos os dedos, como se estivesse contando. Roxie contemplou-o com um sorriso radiante. Em novembro, minha sobrinha o far pai outra vez. Rudolf pulou da cadeira. Impossvel! Voc manteve relaes sexuais com minha sobrionha? O prncipe teve o pudor de enrubescer. Mantive sim. 78

Minha sobrinha era virgem na primeira vez em que se relacionou com voc? Rudolf sentia os maxilares se contraindo. Sim, era. Minha sobrinha envolveu-se fisicamente com outro homem nesse perodo? Claro que no! Sendo assim, sem a menor sombra de dvida, voc o pai da criana que ela est esperando a duquesa declarou, sem parar de sorrir. Samantha deveri ter me contado. Roxie gargalhou. Ela no sabia. O duque e o marqus riram tambm. Rudolf lanou-lhes um olhar de reprovao. Como Samantha no sabia? Fico constrangida por falar de forma to ntima com voc Roxie afirmou sem o menor constrangimento. Apesar de tudo o que houve, Samantha muito inocente. Ela admitiu a falta da menstruao, e eu a surpreendi passando mal. Ela est doente? Preciso v-la! Magnus e Robert riram da reao dele. A duquesa impediu-o de sair. Sente-se, Alteza ordenou. Seu pnico entediante. Mas Samantha... Calma. Minha sobrinha j est descendo. Parada do lado de fora, Samantha transpirava. Nunca se sentira to miservel em toda sua vida. O prncipe repetira tantas vezes que no poderia oferecer-lhe casamento, e agora seus familiares o foravam a casar-se. Rudolf jamais a perdoaria. Diante do inevitvel, entretanto, endireitou os ombros e empinou o queixo. Bateu de leve na porta e entrou. Rudolf aproximou-se e conduziu-a at a cadeira. Como est se sentindo? Ruborizada, ela baixou a cabea. Bem. Recusava-se a enfrentar o olhar dele. Rudolf comportava-se com magnnima gentileza. Samantha querida o duque Magnus comeou a falar. Oua o que planejamos para... Eu gostaria de dizer alguma coisa antes de Vossa Graa continuar. Ouvindo o tremor de sua voz, Samantha recriminou-se em pensamento. Gostaria de ser mais firme e convincente. Estamos esperando. Rudolf franziu o cenho. Ela olhou para o prncipe. Sua proximidade era intimidante. Voltou-se para o duque, seu guardio legal. Recuso-me a me casar com Sua Alteza. As palavras saram de um s flego. Todos ficaram estupefatos. Menos o prncipe. Assim como eu, voc no tem escolha, Samantha. Devia ter pensado 79

antes. Agora tarde. . Ela sentiu o rosto queimando de tanta aviltao. Como o prncipe se atrevia a insult-la? O orgulho dos Douglas cresceu dentro dela. Impulsionada pela altivez e pela raiva, ergueu-se e encarou Rudolf. Se Vossa Alteza bem lembra, eu exigi quartos separados. Voc deveria ter insistido. Sabia que eu no pretendia voltar a me casar. Eu insisti! Voc recusou-se a me dar ouvidos. At me apresentava como sua esposa... Samantha querida... Roxie comeou. Quieta! Samantha gritou, surpreendendo a todos, e sobretudo a ela mesma. Nunca falara com tanta rudeza com ningum. O duque tambm tentou acalm-la: Samantha... Fique quieto tambm! Samantha fitou o cunhado. O marqus ergueu as mos num gesto de quem no pretendia entrar na discusso. Voltou-se para o prncipe e viu seu sorriso. Do que ele ria, afinal? Vossa Alteza no precisa se casar comigo. No seja ridcula. O sorriso dele desapareceu. Voc no tem nada, e no pode viver para sempre da generosidade alheia. No sou ridcula! As lgrimas queimavam-lhe os olhos. Respirou fundo para no chorar. Mais calma, prosseguiu: Vou morar no chal com Drake e Grant. Sente-se Rudolf ordenou. Acostumada a obedecer sempre, Samantha sentou-se. Sempre fui muito cuidadoso para no deixar fllhos espalha dos por a. Nenhum filho meu crescer bastardo. Entendeu? As palavras do prncipe humilharam-na ainda mais. Mas seu orgulho impedia-a de sucumbir ao medo. Que diferena faz se ele crescer bastardo ou no, Alteza? Eu o amarei do mesmo jeito. Sem a menor delicadeza, Rudolf segurou-lhe o queixo, forando-a a encar-lo. No tem idia do que ser bastardo! Voc no tem o direito de condenar uma pobre criana a uma vida de angstia inimaginvel! Samantha comeou a soluar. Eu... no quero obrig-lo a... casar-se comigo... Ningum me obriga a nada! Quero dar meu nome a meu filho. Mas voc no me ama! O amor no tem nada a ver com casamento. Voc entender isso, com o passar do tempo. Ento, Rudolf ajoelhou-se e pegou a mo dela. Eu no poderei viver em paz com minha conscincia se meu filho nascer bastardo. Por favor, princesa, case-se comigo. Samantha impressionou-se com o apelo, com a aflio dele. Aceito... Muito bem, Alteza! tia Roxie exclamou. Minha sobrinha me deu um 80

susto e tanto! Rudolf sentou-se ao lado de Samantha, e olhou para o duque,que sorria largo para ele. Estou disposio de Vossa Graa para discutir os detalhes. O duque se dirigiu a Samantha: O prncipe ficar hospedado aqui porque seu irmo instalou-se em Montague House. Zara vir para c e ficar sob vigilncia Rudolf informou. Espero que voc se aproxime dela. Samantha lembrou-se da menina loira que vira de relance na casa do prncipe. Grant e Drake adorariam a pequena Zara. Eu cuidarei dela prometeu, satisfeita com a tarefa. Sei que voc sente falta de Zara, mas no seria mais seguro se a pequena permanecesse em Sark Island? Na verdade, a menina no... o duque comeou a explicar, mas a um gesto de Rudolf, ele se calou. Quero deixar bem claro que no tolerarei que minha esposa questione meus julgamentos. Se eu decidi que Zara deve ficar aqui porque considero que ela estar mais segura. S perguntei, Alteza. Perguntar questionar. Samantha no compreendia por que se apaixonara por ele. O prncipe encantado de seus sonhos evaporara no ar. No lugar dele, encontrava um dspota absoluto. Ela deu de ombros. Faa como quiser, Alteza. o que farei. De preferncia, sem ser questionado. Samantha no respondeu. Seu rosto ardia pelo embarao por ser repreendida em pblico. Duvidava que fosse capaz de sobreviver muito tempo com aquele estranho. Ficar solteirona e tomar-se uma pria da sociedade parecia mais interessante do que ser esposa do prncipe. O duque tossiu de leve. O matrimnio est marcado para 23 de abril. Como dia de So Jorge, garanto que seu marido nunca esquecer o aniversrio de casamento. Estou comeando a pensar que eu adoraria esquecer essa data Samantha resmungou. Cuidado com a lngua, princesa. Rudolf arqueou umasobrancelha. Voc usar o vestido de noiva de sua me tia Roxie afirmou, com uma alegria forada. No excitante? Samantha fitou o prncipe, indagando: Estou excitada ou no? Ela ouviu o riso abafado de Robert e viu os msculos do rosto do prncipe saltarem. Creio que mil libras por ms para os gastos pessoais de Samantha seja uma quantia razovel, Alteza. Eu no preciso de dinheiro, milorde! Samantha protestou. 81

Isso quem decide sou eu Rudolf sentenciou. Esta noite, o contrato matrimonial ficar pronto para ser assinado o duque informou. Assim que Karl terminar de descarregar a carruagem, eu sairei para comprar o anel de noivado. De repente, um anel parecia ter um peso insuportvel para Samantha. No quero anel de noivado. Isso quem decide sou eu o prncipe repetiu. O duque Magnus levantou-se, indicando que a reunio terminara. Estendeu a mo para o prncipe, que hesitou por uma frao de segundo antes de apert-la. Todos saram do escritrio. Samantha pretendia beber uma xcara de ch dar uma olhada nos meninos e depois fechar-se no quarto pelo resto do dia. No momento em que pisavam no hall, Alexander Emerson entrava na manso. Ao v-los, Alexander aproximou-se com passos rpidos e, sem nenhuma palavra, acertou um soco no prncipe. Desprevenido, Rudolf cambaleou para trs, mas foi amparado pelo marqus. Samantha gritou. Seu bastardo forasteiro! Alexander espumava de raiva. Rudolf soltou-se de Robert com os punhos cerrados e erguidos, investiu sobre Alexander. Samantha correu e colocou-se entre os dois. O movimento dela foi to rpido que Rudolf acabou por atingi-la. Oh, meu Deus! Roxie berrou. Samantha desabou no cho. Estava consciente, mas com muita dor no rosto. Desculpe, desculpe! Rudolf ajoelhou-se a seu lado. Eu no tinha inteno. Jamais a machucaria de propsito. E olhando para o espantado mordomo ordenou: V buscar uma toalha molhada em gua fria. Eu estou bem Samantha assegurou-lhe. Voc no teve culpa. Eu me pus a sua frente. O prncipe pousou a mo na barriga dela. Tem certeza de que est tudo em ordem? Sim. Tinker retomou com a toalha. Rudolf colocou-a na face de Samantha. Pode se levantar? Ela confirmou, e ele auxiliou-a a ficar de p, sempre com o brao em sua cintura. Talvez seja melhor Alexander voltar mais tarde o duquesugeriu. Este assunto precisa ser resolvido agora tia Roxie discordou do marido. Samantha no est machucada. Voltou-se para o prncipe. Alteza, veja se seu criado est descarregando a carruagem. E para Samantha: Leve Alex at a sala de visitas e explique a situao. A ltima coisa que Samantha queria era dizer a Alexander Emerson que no se casaria com ele. Tremia s de pensar em revelar que j estava esperando o filho do prncipe. Alexander no a amava, mas ainda assim ficaria magoado. 82

Toda sua coragem e fora interior tinham se esvado na discusso com Rudolf. Meu rosto est doendo e estou muito cansada, tia Roxie. A duquesa estreitou os olhos. Voc se sentir pior se no fizer o que estou dizendo, querida. Minha futura esposa no conversar com o ex-noivo, a menos que eu esteja presente. Rudolf a enlaou com mais fora. Roxie inclinou a cabea. Como quiser, Alteza. Desvencilhando-se do prncipe, Samantha foi para a sala de visitas, acompanhada por Rudolf, Alexander e do cunhado. Voc vem tambm, Robert? No vai querer ficr sozinha com esses dois, Samantha. O marqus fechou a porta, e todos se sentaram. Samantha no sabia por onde comear. Nunca imaginara que teria um marido, e agora tinha dois homens brigando por ela. E no estava gostando nada.. Alexander est esperando Robert lembrou-a. Samantha respirou fundo e encarou o ex-noivo. Lamento por essa estranha mudana de acontecimentos, Alex. Sua Alteza no me seqestrou. Estvamos conversando no gazebo e ouvimos um pedido de socorro vindo do bosque. Samos para averiguar, e alguns homens, empregados do irmo de Sua Alteza, seqestraram-nos e nos trouxeram a Londres. Mas conseguimos fugir. Ela fez uma pausa. Olhou para as mos cruzadas no colo, rememorando aquela ocasio. Como sua vida mudara desde ento! Rudolf achou que deveramos nos esconder por algum tempo. O irmo dele estava a caminho da Inglaterra para resolver um problema familiar. Samantha remexeu-se no assento. Sentiu nuseas, mas disfarou o malestar. Respirando fundo, criou coragem para declarar: Eu... no posso mais me casar com voc, Alex. Espero que possa perdoar-me um dia. Alexander lanou ao prncipe um olhar rpido e disse: Eu me casarei com voc de qualquer maneira. Samantha suspirou. Seria mais difcil do que supusera. Mas no me ama, Alex. . Gosto de voc e a respeito muito. Sei que ser uma excelente esposa e me. Lutando contra as lgrimas, Samantha no conseguia conter o tremor dos lbios. Vou me casar com o prncipe. No tem de se casar com ele! Alexander argumentou. Ela tem, sim. A reao de Rudolf foi imediata e rspida. Conte, Samantha. Ela hesitou, ruborizada e constrangidssima. Depois, cabisbaixa, admitiu: Estou esperando um filho do prncipe. Seu miservel! Voc a coagiu a ir para a Esccia e aproveitou-se de sua 83

inocncia! Eu deveria faz-lo pagar por isso! Antes que o prncipe aceitasse o desafio, Samantha caiu em prantos. Oh, no... no, por favor... Se precisar de mim, Samantha, no hesite em chamar-me. Alexander se ergueu e, voltando-se para o prncipe, avisou: Se voc a magoar, eu o mato! Saram da sala em silncio. Roxie esperava-os do lado de fora. Segurou o brao de Alexander. Espere um momento pediu-lhe. Quero falar com voc. Sem despedir-se de ningum, Samantha afastou-se em direo escada.. Rudolf tomou-lhe a mo. Aonde vai? Samantha desvencilhou-se. Para o meu quarto descansar. Prometo que no sairei de casa. Se no confia em mim, minha tia vigiar meus passos quando voc no estiver por perto. Rudolf franziu o cenho. Ele confiava nela. Como Samantha se atrevia a sugerir tal coisa? O marqus gargalhou. Ela est parecendo minha mulher, Rudolf. Nunca imaginei que a doce Samantha fosse to geniosa quanto a irm. A maternidade a deixar mais calma. Dando-lhes as costas, Samantha subiu os degraus. Nunca se sentira to exausta. E, para piorar, seu rosto estava doendo muito. Samantha se mirava no espelho. Estava com o rosto inchado e o olho roxo. Apesar da decepo com Rudolf, queria ficar atraente para ele, e escolheu o vestido rosa de seda. O casamento seria uma farsa, mas at mesmo uma noiva indesejada merecia lembranas agradveis. Ela teria apenas um noivado e um matrimnio em sua existncia. No queria olhar para trs com amargura. Saiu do quarto e foi direto para os aposentos dos meninos. No os encontrou l. Assim, desceu a escadaria e dirigiu-se sala de estar, onde todos se reuniam antes do jantar. Esperava que os dois se comportassem. Lady Samantha! Drake e Grant viram-na ao mesmo tempo e correram a abra-la. A duquesa levou Giles para comer na cozinha Grant foi logo contando.. Ela muito mandona... Drake resmungou. Sorrindo, Samantha fez um trejeito ao sentir o rosto latejando. O que houve? Seu olho est roxo e voc parece doente. Eu bati na quina da porta, Grant. Voc chorou? No, Drake. Mas machucou. Sim. Drake fez um gesto com a mo, pedindo-lhe para aproximar-se dele. Enlaando-a pelo pescoo, disse-lhe: Vou dar um beijo para parar de doer. Depois de beij-la, quis saber: Sente-se melhor? 84

Muito melhor. Obrigada por me ajudar. Eu tambm quero beij-la. Grant imitou o irmo, dando-lhe um beijo. Estou me sentindo quase nova, meninos. Quando eu estiver indisposta, j sei a quem chamar. Grant e Drake sorriram, orgulhosos. O irmo menor pegou-lhe os dedos e puxou-a para dentro da sala. O prncipe Rudolf tambm est indisposto, mas no acho que ele queira um beijo. Sua Alteza falou que no est bem, Drake? No, mas ele est muito rabugento. Ao v-la, Rudolf foi ao seu encontro. Sinto muito, daragaia. Ele tocou-lhe a face inchada. Voc me perdoa? Samantha fitou-o nos olhos. O que acontecera para Rudolf dispensar-lhe aquele tratamento carinhoso? O humor do prncipe a confundia. No o culpo, Alteza. Aprendi a nunca mais tentar apartar briga. Se voc a beijar, ela se sentir melhor Drake sugeriu. Embaraada, Samantha baixou os clios. Rudolf ergueu-lhe o queixo e beijou-a nos lbios. No rosto, Alteza, no na boca o garoto o corrigiu, fazendo todos rirem. Rudolf beijou com delicadeza o rosto machucado. Samantha estremeceu, e ele notou. Est com dores. Jamais me perdoarei. Samantha ficou sem graa. Fitou ao redor. Roxie, o duque e Victria sorriam. S ento notou que os trs usavam trajes de gala. Vocs vo sair?. Iremos pera Roxie respondeu. E depois, ao baile de lady Mayhew. Victria no cabia em si de euforia. Samantha se dirigiu ao prncipe. Eu gostaria de ir pera tambm. Querida Samantha, sua aparncia est alterada tia Roxie ponderou. Queremos evitar. especulaes. Como assim? Sua tia quer dizer que voc no sair de casa enquanto o hematoma no desaparecer Rudolf explicou-lhe. Samantha irritou-se. Estava prisioneira na casa do duque? E se o hematoma no desaparecer at 23 de abril? Um vu o cobrir de maneira encantadora o prncipe ironizou. Anglica mandou a sra. Sweeting para cuidar das crianas tia Roxie contou durante o jantar. Ela est desfazendo as malas. J conheceram a sra. Sweeting, queridos? Ela foi minha bab quando eu era criancinha. Nossa, faz tempo, hein! Grant exclamou. E, fitando a duquesa, acrescentou: A senhora no acredita, mas ns no tnhamos boas maneiras mesa antes. - mesmo? Lady Samantha nos ensinou. Drake olhou para ela, cheio de carinho. 85

E ensinou-nos a ler tambm. Sua Alteza nos fez aprender os nmeros. Como vocs conheceram o prncipe e minha sobrinha? Roxie quis saber. Eles estavam seguindo um pssimo caminho. Depois que o prncipe terminou de revelar as circunstncias do encontro deles com os irmozinhos, Samantha aproveitou para falar sobre Zara. A filha do prncipe Rudolf chegar dentro de alguns dias, meninos. Espero que sejam gentis com a princesa Zara e que a incluam em suas brincadeiras.. Eu vou brincar com ela, sim. Drake mostrou-se entusias mado com a novidade. Gosto das meninas. Tambm gosto, mas elas so bobas. Por que diz isso, Grant? a duquesa estranhou. As meninas choram o tempo todo. Lady Samantha vive chorando, de alegria e de tristeza. De novo, Samantha corou. Arriscou um olhar ao prncipe e viu que sorria. Quer dizer que lady Samantha boba? Roxie o provocou. Sim. Mas ns a amamos mesmo assim Drake emendou, sorrindo para Samantha. Eu no queria ser Sua Alteza Grant confidenciou duquesa, no to baixo que os outros no pudessem ouvir. Ele tem sempre de faz-la sorrir quando ela chora. E como o prncipe faz isso? Ns no sabemos, porque costuma lev-la para o quarto. Todos riram, menos Samantha. Enfim, o jantar terminou, e eles foram at o escritrio do duque. A sra. Sweeting levou os garotos para o dormitrio. Com a desculpa de pegar sua capa, Victria seguiu-os. Todos se acomodaram, e o duque Magnus entregou um documento para Rudolf. Gostaria de ler antes, Alteza? O prncipe leu rpido o documento e assinou-o. Como guardio legal de Samantha, o duque taambm deu sua assinatura antes de mostrar a ela, Umedecendo os lbios secos pelo nervosismo, Samantha comeou a leitura. Assine, princesa. O prncipe aproximou-se dela. Independente do que estiver escrito, voc est grvida e no tem escolha. Sem tomar conhecimento do que ouviu, Samantha pegou a pena da mo dele e assinou. A partir daquele momento, estava realmente presa. O prncipe e o duque apertaram-se as mos. Ningum preocupou-se em cumpriment-la. Alteza, importa-se de dizer boa noite aos meninos? Ela se levantou. Sem responder, Rudolff tirou uma caixa de veludo do bolso. Abriu-a, retirou o anel de brilhante ali exposto e colocou-o no dedo anular da mo direita de Samantha. 86

Os diamantes so gemas de valor inestimvel. Como voc, minha querida. Roxie suspirou. Samantha encarou o prncipe. Obrigada pelo anel e pelo pensamento.. Calados, Rudolf e Samantha subiram a escada at os aposentos dos garotos. Agradeam a Deus pelas bnos de hoje, queridos. Grant foi o primeiro: Obrigado, Deus, por Sua Alteza e lady Samantha. Ah! E obrigado tambm pela sra. Sweeting. Cutucou o irmo. Obrigado, Senhor, por mandar uma menina para brincar conosco. Rudolf e Samantha se entreolharam, mas nenhum dos dois comentou nada. Depois de beijarem as crianas, saram dos aposentos. Qual seu qarto?. Ela apontou para o final do corredor. Surpreendendo-a, Rudolf conduziu-a at l. E o seu? o pegado ao seu. Eu insisti. Levou os dedos dela aos lbios e beijouos. Sinto muito por t-la atingido hoje cedo. Foi um acidente, Alteza. Hesitou por um instante. Posso fazer-lhe uma pergunta? Rudolf inclinou a cabea, assentindo. No ficar irritado? Depende. Por que voc mudou? Intrigado, o prncipe fez uma expresso de quem no entendera nada. Voc no o mesmo homem que conheci na Esccia. Rudolf fitou-a com ironia. Quem sou eu? Eu no gostaria de dizer, Alteza. Rudolf segurou-a pelo queixo, e quando os olhares se encontraram, disse: Sou como sempre fui. Seu comportamento est to diferente. Seu humor... Bobagem! Afinal, nenhum homem obrigado a casar-se contra a vontade ficaria mal-humorado, no ? As palavras dele magoaram-na demais. Porm, disfarou a decepo. Por que est tentando manter-me prisioneira nesta manso? Aprendi a guardar muito bem o que me pertence quando Vladimir est por perto. Como minha futura esposa e me de meu filho, voc me pertence. Eu perteno a mim mesma. No sou sua propriedade! De acordo com a lei, a esposa e os filhos so propriedades dos homens, que podem fazer o que quiser com eles. Dentro dos limites, bvio. Vossa Alteza no est na Rssia. Isto aqui a Inglaterra. As leis s quais me refiro so inglesas. Samantha ficou estarrecida. No tinha a menor idia de que sua prpria ptria considerava as mulheres como bens dos homens. Sua falta de 87

conhecimento daquela lei em particular era, de certa forma, compreensvel. Desde que seu falecido pai perdera a fortuna dos Douglas, vivera em rara liberdade. Empinou o nariz e, com altivez, declarou: A lei uma droga! Lei lei. E violeta violeta. Assim dizendo, o prncipe deixou-a ali parada e entrou em sua sute. Sentindo-se desprezada, Samantha trancou-se no quarto. As lgrimas escorriam vontade pelas faces. Enxugou-as com as costas da mo. As emoes turbulentas e a gravidez tiveram o efeito de um sonfero. Assim que encostou a cabea no travesseiro, adormeceu. Acordou apenas na manh seguinte. Sentia-se melhor, mas ainda um pouco enjoada. Encontrou um pedao de po sobre a mesa-de-cabeceira. Ao lado do prato havia um bilhete: Coma isto. Sem assinatura. Ela comeu o po e recostou-se na guarda do leito. Quem teria se esgueirado ali dentro enquanto dormia? Talvez Roxie. Minutos depois, o mal-estar passou sem que ela tivesse a cs tumeira nsia de vmito. Comer po deveria ser mesmo benfico. Aps a higiene pessoal, colocou o vestido branco de musselina. Fazia muito tempo que no se sentia to bem pela manh. E faminta! A sala de jantar estava vazia. Seus familiares deveriam dormir ainda, depois do baile. Esperava encontrar o prncipe e os meninos. Onde esto todos? perguntou ao mordomo. As crianas j tomaram o desjejum, milady. Sua Alteza ainda no desceu. Samantha serviu-se de ovos mexidos com cogumelos, uma fatia de presunto e po. Sentou-se e abriu o Times enquanto se alimentava. A coluna social, publicada na terceira pgina, comentava sobre o baile de lady Mayhew e chamou-lhe a ateno. Leu e releu a nota. E quanto mais lia, mais escura ficava sua manh. Recentemente chegado do continente, o prncipe Rudolf Kazanov, como sempre, fez sucesso com as mulheres mais lindas da Inglaterra. Todas, independente da idade, gravitaram ao redor de Sua Alteza a noite inteira. Mas onde estar sua noiva de cabelos castanhos? O prncipe teria reconsiderado a proposta de casamento? Afinal, pblico e notrio que Sua Alteza sempre preferiu as loiras. Aquele canalha! Samantha praguejou, os olhos cheios delgrimas. Rudolf a acompanhara at o quarto, e depois trocara de roupa para ir ao baile de lady Mayhew. Empurrando o prato, Samantha cobriu o rosto com as mos e abafou os soluos. Milady, a senhora no est bem? Tinker aproximou-se dela. Samantha apenas apontou o jornal. O mordomo debruou-se na mesa e leu. Eu no acreditaria nisso, minha senhora. Se esses reprteres no escreverem mexericos picantes, perdem o emprego. 88

Ela no respondeu. Quebrando todas as regras de etiqueta, Tinker sentouse a seu lado. Vou lhe contar uma histria interessante que aconteceu durante sua ausncia, milady. No caminho para a abertura do Parlamento, o regente e o primeiro-ministro iam na mesma carruagem puxada por oito cavalos brancos... Samantha descobriu o rosto e fitou o mordomo com os olhos marejados. medida que Tinker ia falando, seu interesse crescia, para alegria dele. E quando Tinker terminou a narrativa, ela caiu na gargalhada. Satisfeito, Tinker levantou-se. Vou servir-lhe uma xcara de ch, milady. Prefiro caf. Caf est proibido para a senhora. Suas condies, miladysabe. A criadagem est a par de meu estado? Receio que sim. Tinker serviu-lhe o ch. Por favor, milady, coma mais um pouco. E se afastou, para postar-se junto ao buf. Puxando o prato, Samantha comeu os ovos mexidos e po sem manteiga. O som de passos no hall alertou-a. Rudolf entrou no recinto. Bom dia, princesa. Samantha ficou muda. Observou-o servir-se de comida e caf. Ele se voltou para olh-la, e Samantha baixou os olhos para o jornal. O prncipe se acomodou e repetiu: Eu lhe desejei um bom dia. Sinto muito, Alteza. Seus desejos chegaram tarde demais. Como assim? Leia isto. Ela lhe entregou o peridico. Depois de ler o artigo, Rudolf a encarou. Seu rosto era a mscara da indiferena.. O artigo estragou seu dia? Irritada com tanta falta de sensibilidade, Samantha rebateu: Estragou, sim! A expresso do prncipe mudou. Ele ficou srio, de cenho franzido, um brilho de raiva nas pupilas. Fale com mais respeito comigo. Ou o qu?! Samantha desafiou-o, alterada. Vai me obrigar a voltar Esccia? Ou tirar minha virgindade? Dar vivas por ser obrigado a casar-se comigo? Samantha tomou flego. E ento, notou os maxilares dele se contraindo, e por um instante, temeu a reao do prncipe. No vou lhe responder. Ela se levantou e, de cabea erguida, deu alguns passos em direo porta. Aonde vai? Para bem longe de voc, Alteza. No saia desta sala. Eu ainda no a dispensei. Samantha recusou-se a acreditar no que ouvira. Virando-se, encarou-o. Voc no meu prncipe! 89

Mas sou seu noivo e logo serei seu marido. Isso significa que me deve obedincia. Ora! Deu de ombros e fez meno de sair. Fique! E, num tom mais brando, acrescentou: No gosto de comer sozinho. Sente-se enquanto fao meu desjejum. Fazer-lhe companhia no consta do contrato nupcial, Alteza. Rudolf sorriu. Mas obedincia, sim. Sente-se. Resmungando, ela voltou, mas no se sentou. Aproximou-se do buf, apanhou um prato e serviu-se de arenque e batatas fritas. Depois, encheu uma xcara com caf e sentou-se diante do prncipe. Voc no vai comer isso, Samantha. Alis, j fez seu desjejum. Por que comer de novo? Como resposta, ela enfiou um pedao de arenque na boca. Seguiu-se um pedao de batata regado por um gole de caf. No deve ingerir fritura. Os cardpios no constam no contrato nupcial, Alteza. Portanto, comerei quanto eu quiser. O prncipe encolheu os ombros e continuou comendo. Lia o jornal enquanto isso, mas sempre lanando a Samantha olhares rpidos. Nos lbios, um sorriso sarcstico. Ela mantinha o olhar fixo no prncipe, e cada vez que ele a fitava, Samantha comia arenque e batata. Assim que engoliu o ltimo pedao de arenque, experimentou um terrvel mal-estar. Enjo e nuseas, que aumentavam a cada minuto que passava. Tentando acalmar-se, colocou uma mo na barriga e a outra no pescoo. Tinha de sair da sala e, no entanto, o prncipe continuava comendo devagar. Rudolf a observou, colocou o guardanapo sobre a mesa e ficou de p. Est dispensada.. Samantha saiu depressa. Rezava para conseguir chegar a tempo aos aposentos. Rudolf alcanou-a no halI. Enlaou-a pela cintura e pegou um vaso enorme com flores artificiais. Jogou as flores no cho e forou Samantha a debruar-se sobre o vaso. Depois de aliviada, ela encostou a cabea no ombro dele, fechando os olhos. Nunca se sentira to mortificada em toda sua vida. Comeou a chorar de vergonha. Rudolf pegou-a no colo e carregou-a at o quarto. Abriu a porta com o p e colocou-a com toda a gentileza na cama. Samantha fitou-o atravs da cortina de lgrimas. Sentado na beira do colcho, Rudolf afastou alguns fios de cabelo do rosto dela. Est melhor agora? Estou, obrigada. Sei que algumas comidas no lhe fazem bem. 90

Como voc sabe? J passei por isso antes. Sente-se fraca? Samantha fez que sim. Ele a beijou na testa e levantou-se. Garanto que se dormir agora ir se sentir bem melhor ao acordar. Ela o viu sair. Seu beijo fora quase paternal, e suas exigncias tinham a conotao de disciplina familiar. No final da tarde, Samantha sentou-se na sala de estar com a sra. Sweeting e os garotos. Depois de algumas horas de sono, acordara bem melhor. Anglica est tendo o beb Victria anunciou, ao entrar. Tia Roxie foi ajudar a parteira. Imagine, seremos tias! Tia Roxie falou se vai demorar muito? Ela no disse nada. Victria abriu os braos num gesto resignado. Isso significa que ficarei trancada aqui esta noite. Por que no l um bom livro? Engraadinha! Voc sabe que odeio ler. Victria se dirigiu aos meninos. O que acham de brincar de esconde-esconde? Os trs correram para o jardim. Sweeting, vou at a casa de minha irm. Talvez eu possa ajudar de alguma forma. Samantha subiu at os aposentos e apanhou a capa. Pensou em deixar um recado para o prncipe, mas Tinker no estava vista. Na rua, caminhou apressada em direo residncia da marquesa, na mesma calada da manso do duque. De repente, algum a deteve. Era Rudolf. Eu disse para voc no sair de casa. A irritao dele era evidente. Aonde vai? Minha irm est tendo o beb. Samantha apontou a manso duas portas adiante. Ela mora logo ali. Rudolf relaxou. Olhando por sobre o ombro, dispensou Karl. Eu a acompanho. Webster, o mordomo do marqus, abriu-lhes a porta. Sorriu, reconhecendo Samantha. O marqus est em casa? Rudolfperguntou. Vou visit-lo enquanto minha noiva estiver ajudando a irm. Eu o acompanho at o escritrio, senhor... Alteza Samantha murmurou. Alteza, o marqus ficar agradecido por sua presena. Webster olhou para Samantha: Acredito que saiba o caminho, milady. Obrigada, Webster. Ela se encaminhou aos aposentos da irm. No corredor, ouviu-a gemendo. Parou, indecisa. Reunindo coragem, girou a maanetajusto no momento em que Anglica gritou. A parteira apalpava-lhe a barriga. Vai demorar horas at esse beb chegar a mulher previu. A criana grande. Estou desconfiada de que so duas. Talvez seja melhor chamarmos o mdico. 91

Ainda no h necessidade, duquesa. Ao ver Samantha, a parteira indagou: Quem ela? O que est fazendo aqui, Samantha? Pensei que poderia ajudar, titia. Roxie a empurrou para fora do dormitrio. Voc j nos ajudar ficando fora do caminho. E fechou a porta em seu nariz. Samantha sentou-se no sof, no corredor. Os gritos da irm quebravam o silncio reinante. Uma criada veio correndo, trazendo gua quente e toalhas. Bateu de leve na porta e entregou tudo a Roxie, que cochichou-lhe alguma coisa ao ouvido. Em seguida, a empregada tornou a desaparecer. Minutos depois, Rudolf sentava-se ao lado de Samantha. Enlaou-a pelo ombro. Sua tia disse criada que voc precisava de mim. O que houve? Samantha suspirou. Estou com medo. Ela to jovem! De repente, Rudolf deu-se conta da inexperincia de Samantha. Sua noiva tinha o olhar assustado de um guerreiro novato depois de sua primeira batalha. Aos vinte e oito anos, ele esquecera o quanto uma jovem de dezoito era ingnua. Est com medo de mim? Samantha fez que no. Aquilo era bom, Rudolf pensou, aliviado. O que teme, anjinho? Naquele momento, Anglica soltou um grito desesperado. Samantha pousou a mo na barriga, arregalando os olhos. Rudolf sabia o motivo dos temores, mas insistiu: Diga-me do que tem medo, daragaia. Samantha fitou-o com os olhos azuis muito abertos. Sou experiente com a dor, mas tenho pavor de dar luz. No h por qu. Rudolf beijou-a de leve na tmpora. Quando sua hora chegar, contratarei a melhor Parteira e o melhormdico do pas. Voc ficar comigo? Se o que quer, princesa, ficarei. Rudolf sentiu que Samantha confiava nele. Apesar de suas palavras duras, ela se sentia segura a seu lado. No deveria estar aqui, acompanhando o trabalho de sua irm. O prncipe ficou de p e ofereceu-lhe a mo. Vamos embora. Samantha no protestou. De braos dados, retomaram manso do duque. No dia seguinte, Samantha acordou mais animada. Os gritos da irm pareciam apenas um sonho ruim. Alm disso, o prncipe gostava dela. Afagou a barriga e decidiu que suportaria a dor. O importante era dar um filho ao prncipe 92

e faz-lo feliz. Observe o que o homem faz, no o que ele diz. As palavras de tia Roxie voltaram-lhe memria. Se Rudolf no gostasse dela um pouco que fosse, ele teria ignorado seus temores. Mas no. Embalara-a at ela adormecer. Talvez o prncipe no quisesse se casar, mas seria um bom marido. E ela, a melhor esposa. Sentou-se na cama e viu o po que a tia deixara na mesa-decabeceira. Comeu-o e esperou quinze minutos at o po realizar sua mgica. S a, levantou-se e vestiu-se. Encontrou Victria terminando o desjejum quando entrou nasala. Bom dia, titia Samantha. Victria ergueu dois dedos no ar. Somos orgulhosas titias de um menino e uma menina. Anglica teve gmeos?! Douglas e Amber CampbeIl. E a garota deixou o cmodo. Samantha serviu-se de uma pequena poro de ovos mexidos, uma fatia fina de presunto e po sem manteiga. Pegou o Times e se acomodou. Desculpe-me por meu atrevimento, milady, mas sua refeio no suficiente para sustentar uma mosca. Por favor, pegue um pouco mais. Agradeo por sua preocupao, Tinker, mas assim est bem. Como quiser... Tinker serviu-lhe uma xcara de ch. Rudolf chegou, colocou uma pasta sobre a mesa e sentou-se perto dela. Como se sente? Ele beijou-lhe o rosto. Bem melhor, obrigada. Anglica teve gmeos, um menino e uma menina. Excelente novidade! Se eu tiver tempo, mais tarde iremos at Bond Street e compraremos presentes para os bebs. Quando voc visitar sua irm, ver que ela est to radiante com os filhos que nem se lembra mais das dores do parto. Com licena, Alteza. Tinker aproximouse. Posso servir seu desjejum?. Por favor, Tinker. Quero o mesmo que lady Samantha est comendo. Segundos depois, o mordomo voltava com o prato igual ao de Samantha, inclusive na quantidade. Rudolf fitou a comida e o criado. Tinker arqueou uma sobrancelha e olhou para Samantha. Querida, voc precisa comer mais do que isso. Tinker, traga dois pratos com ovos, fatias de presunto e po com manteiga. O mordomo no demorou nada para retomar com o pedido. Antes de se afastar, sorriu, triunfante, para Samantha. Obrigada, Tinker ela agradeceu, admitindo a vitria dele para faz-la comer mais. Rudolf abriu a pasta e passou a ler uma folha de papel. Com a presena do prncipe, Samantha sentiu renovado apetite. No queria perturbar o trabalho dele. Assim, tornou a se concentrar no Times. De novo, a coluna social chamou-lhe a ateno. Desde que voltou do continente, o prncipe Rudolf Kazanov tem sido visto em vrios bailes, entre os quais o delady Wesleye o da condessa de Bedford. Desnecessrio dizer que as damas, todas loiras, no se afastaram um minuto sequer do belo e charmoso prncipe. Onde, eu me pergunto, estar escondida 93

sua noivinha? O cime e a raiva se apossaram dela. Devagar, levantou-se da cadeira, dizendo: Tinker, voc poderia nos deixar a ss, por favor? E feche a porta ao sair. Rudolf a encarou. Algo errado? Samantha esperou o mordomo ir. Como teve coragem?! Ela jogou o jornal na frente dele. Seu cnico! Canalha! Depois de todo aquele carinho, saiu para continuar sua vida social! Voc no entendeu direito, Samantha. Sente-se. Ele no a estava levando a srio. Isso a zangou ainda mais. Posso ser uma aleijada pattica para voc e esse reprter, mas no sou idiota! Samantha deu um passo para sair, mas Rudolf a deteve. Eu no acho voc... Samantha cerrou o punho direito e acertou o rosto do prncipe. Boquiaberto e perplexo, Rudolf ficou a olh-la em silncio. Samantha cobriu a boca com a mo, to estarrecida quanto ele com o que acabara de acontecer. Tremendo correu para fora da sala em direo a seus aposentos. L, jogou-se na cama e chorou. Como pudera deixar-se enganar de novo pelo prncipe? Cus, todos deveriam estar rindo dela! Ouviu batidas na porta, mas as ignorou. Decerto Rudolf queria puni-la por t-lo desrespeitado. Ainda bem que ela tivera a brilhante idia de dispensar os criados antes de agredi-lo. Samantha! Sim? Posso entrar? Sem esperar o consentimento, Rudolf entrou. Samantha viu o hematoma em seu rosto bonito. Perdo por t-lo agredido. Imagino que voc no acreditar, mas esta foi a primeira vez que bati em algum. Acredito, sim. Rudolf estendeu-lhe a mo. Estou muito cansada. Samantha recuou alguns passos. Poderia punir-me mais tarde? Nunca pretendi ferir seus sentimentos; Samantha. E no o fez. O orgulho a impedia de admitir que ele a magoara, sim. Mesmo que tivesse, sei que no era sua inteno. Princesa... No sou sua princesa. Voc no queria casar-se de novo, e minha gravidez obrigou-o a isso. Talvez haja outra soluo para este dilema. Rudolf cruzou os braos. Seu olhar punha-a nervosa. . O problema que voc no quer se casar comigo, Rudolf, mas quer que essa criana nasa, digamos, do lado certo dos lenis. Vou escrever uma carta para Alexander Emerson. Ele ainda quer se casar... Rudolf no a deixou terminar. Adiantou-se, tomou-a pelos ombros e os 94

apertou. Nem pense em fazer uma coisa dessas ou serei forado a mat-lo! . Samantha se apavorou. No duvidava que Rudolf cumpriria a ameaa. Ele a soltou e, com as mos nos bolsos, caminhou pelo quarto. Minutos depois, parou. Zara chegar esta tarde. Espero que no desconte sua raiva nela. Como pode passar por sua cabea que eu teria coragem de maltrat-la?! Rudolf sorriu. No, claro que no teria. Sei que voc ser gentil com minha filha. Estou exausta, Rudolf. Eu j vou. Ele se inclinou para beij-la, mas Samantha esquivou-se. Observou-o sair. Rudolf deixara-a sem um pingo de energia, e para piorar, seus quadris doam muito. No final da tarde, Samantha sentou-se com a sra. Sweeting no banco de pedra do jardim. Os meninos jogavam bola no gramado. Lady Samantha, quer jogar conosco? S vou assistir, Grant. Drake aproximou-se dela, e ao ver a bengala, preocupou-se: Est doendo hoje? . Meu quadril est um pouco cansado, meu bem. O menino enlaou-a pelo pescoo e beijou-a, num gesto de conforto. Sentindo-se observada, Samantha virou o rosto e avistou Rudolf parado soleira, segurando a mo da filha. Ela se levantou e, apoiada na bengala, caminhou at eles. Ol, Zara. Seja bem-vinda. A menina sorriu, mas encolheu-se junto ao pai. De cabelos loiros e olhos azuis, Zara no parecia nada com o prncipe. Samantha voltou-se para Rudolf, mas ele fitava a bengala. Tenho alguns amigos e gostaria que voc os conhecesse Samantha continuou falando com a: menina. Voc est com dor? -- Rudolf quis saber. Meus quadris doem um pouco. Carregar uma criana no far bem a eles. Eu ficarei bem. No se preocupe Samantha assegurou:-lhe. Sou Drake disse o menino atrs dela. Meu nome significa drago. Meu nome Grant, que significa grande. Parados um de cada lado de Samantha, os meninos olhavam para Zara. Aquela senhora Sweeting. Grant apontou para a bab. Ela vai fazer voc lavar atrs das orelhas. O cachorro Giles. Drake apresentou-o princesa. Como se chama? Zara. O que significa? Drake quis saber. Zara significa princesa Rudolf respondeu pela filha. Drake e Grant esto brincando com a bola. Quer brincar com eles? Samantha convidou-a.. 95

Quase escondida atrs do pai, Zara fez um gesto negativo com a cabea. Minha filha no est acostumada com brincadeiras. Oh! Samantha exclamou. E para os meninos: Continuem jogando bola, Zara ir depois. Estendeu a mo para a menina. Quer sentar-se comigo no banco? A pequena consultou o pai. Por um momento, Samantha pensou que ela recusaria, mas ento soltou-se de Rudolf. De mos dadas, as duas atravessaram o jardim at o banco de pedra. Sente aqui, Zara. Do que voc gosta de brincar? A menina continuou calada. Samantha insistiu: Quando faz calor, adoro me deitar na grama.e ficar vendo as nuvens fazerem desenhos no cu. E voc? Zara fez que sim. Samantha olhou para o prncipe ainda parado na porta, estudando-as, parecendo aflito. Ela o compreendia. Afinal, Zara era tudo o que a mulher amada lhe deixara. E quando faz frio? Zara indagou. Bem, quando chega o inverno, fao bonecos na neve. J fez bonecos de neve? No, mas eu gostaria. Giles aproximou-se e parou diante da menina. Sentou-se nas patas traseiras e ergueu uma dianteira no ar. Giles est contente por conhec-la e gostaria de apertar sua mo Samantha explicou-lhe. Zara hesitou, mas tocou a pata do cachorro. Prazer em conhec-lo, Giles. Samantha virou o rosto. Rudolf no estava mais l. Pelo jeito, ela passara no teste para cuidar da filha dele. Menos de uma hora depois, Zara j brincava com Drake e Grant. Seguidas por Sweeting, as crianas entraram na manso. Giles permaneceu com Samantha no jardim. Sentou-se ao lado dela e pousou a cabea em seu colo. Voc quer carinho, no ? E afagou-o.Ao inclinar-se para olh-lo, reparou que o rubi escurecera. Ou seria efeito da luz do dia? Aproveitando o calor do sol, Samantha cerrou as plpebras, sempre acariciando a cabea de Giles. De repente, o cachorro comeou a rosnar. Boa tarde, milady. Samantha abriu os olhos. Deparou com um homem alto, forte, de cabelos pretos parado a sua frente. Seus olhos azuis eram frios, e o mevimento dos lbios sugeria crueldade. Calma, Giles. O dehound parou de rosnar, mas seu olhar estava fixo no estranho. Esta uma propriedade particular, senhor. Est procura de algum? O homem ignorou a pergunta. Esta a manso do duque de Inverary, no ? 96

Sim. Quem o senhor? Prncipe Vladimir Kazanov ele se apresentou com uma reverncia. Samantha apertou o cabo da bengala e arregalou os olhos de surpresa. Vejo que reconheceu meu nome. Quem voc? Samantha Douglas.. Ah, a prxima vtima de meu irmo! Gostaria de falar-lhe. Samantha o encarou. Fale e v embora. Estou disposto a pagar-lhe uma grande quantia em dinheiro se me ajudar a resolver uma pequena questo de farm1ia. E o que seria? Quero que roube o Kazanov Vnus para mim. Trata-se de... Sei do que se trata. Eu no me vendo, Alteza. Aquele medalho meu por direito de nascimento! Vladimir deu um passo frente. Giles rosnou e ficou em p, pronto para atacar o prncipe. Sente-se, Giles. Samantha levantou-se do banco e, ao mesmo tempo, desenroscou o cabo da bengala, apontando o esti1lete para Vladimir. Seus homens tentaram me matar. A vanou na direo dele, e Vladimir recuou.. Peo desculpas por esse mal-entendido, milady. No, voc no parece arrependido. Vladimir! Rudolf atravessou o jardim para enfrentar o irmo. Fique longe de minha famlia, ou eu o mato! Eu soube que estava procurando por mim, irmo. Meu assunto com voc no tem nada a ver com minha famlia. Cuidado com ele, milady. Eu no entendo como voc pode ser leal a um... Saia deste jardim agora mesmo! Rudolf interrompeu-o. E fique bem longe de minha famlia! Vladimir soltou uma gargalhada. Ela no sabe ainda? Minha querida, seu noivo guarda segredos. No sou sua querida! Samantha ainda empunhava o estilete. Se mudar de idia, milady, estou em Montague House. E o prncipe se foi. O que ele queria, Samantha? Que eu roubasse o Kazanov Vnus. Samantha recolocou o estilete na bengala. O que eu ainda no sei? Nada. Vladimir s quer causar mais problemas. Samantha sabia que Rudolf mentia. Por que no confia em mim? No confio em ningum, Samantha. Por que quer se casar com uma mulher em quem no confia? No quero me casar com voc. Quero salvar meu filho do estigma de bastardo. As palavras dele tiveram o efeito de um soco no estmago. 97

Samantha puxou pela respirao, e sem dizer nada, afastou-se em direo casa. Olhando sobre o ombro, chamou o cachorro: Vamos, Giles. Magoada demais com o prncipe, Samantha preferiu jantar sozinha no quarto. S saiu para desejar boa noite aos meninos. Quando entrou no quarto da menina, parou ao ver Rudolf sentado na beira da cama. J ia se afastando quando a garotinha chamou-a. Lady Samantha? Forando um sorriso, ela se aproximou. Eu queria desejar-lhe uma boa noite, meu bem. Papai est me contando uma histria. Quer ouvir tambm? No, obrigada. Mas gostaria de dar-lhe um beijo. Posso? A menina assentiu, e Samantha inclinou-se para beijar-lhe a face. Quer brincar comigo amanh? Quero. Podemos olhar as nuvens? Os olhinhos de Zaracintilaram. Faremos o que voc quiser. Boa noite. Sweeting dormir aqui, hoje. Samantha? o prncipe chamou-a. Fingindo no t-lo ouvido, ela saiu. No queria escutar nada do que o prncipe tinha a dizer. Na manh seguinte, Samantha esperava encontrar as crianas ao caf da manh, mas apenas o prncipe se achava presente, lendo alguns papis enquanto comia. Bom dia Rudolf cumprimentou-a. Bom dia. No buf, ela serviu-se de dois ovos cozidos, broa de milho e gelia de baunilha. Pegou o Times e se acomodou ao lado doprncipe. Gostaria que voc no lesse mais o jornal. Sem dar-lhe ateno, Samantha comeou a comer e foi direto para a coluna social. Ontem, na pera, o prncipe Rudolf foi visto muito bem acompanhado por algumas beldades de nossa aristocracia. Onde est sua noiva, afinal? Quando voltar a Londres? Por que no me levou pera, Rudolf? Porque voc est com o olho roxo. Voc tambm. Samantha o encarou. Seu noivado comigo o embaraa tanto assim? Rudolf indicou o prato vazio. . Se j terminou de comer, est dispensada. No serei dispensada, Alteza. No sairei da sala s porque voc mandou. Ento, saio eu. Rudolf guardou os papis na pasta e a deixou. Estupefata, Samantha estudou-o em silncio. Humilhada, nem sequer olhou para Tinker. Levantou-se e correu para o quarto. E chorou at esgotar todas as lgrimas. Samantha sentia falta dele. Depois daquela manh, Rudolf passara a evit-la. A qualquer hora que ela 98

descesse para o desjejum, no o encontrava na sala. Durante o dia, o prncipe usava o escritrio do duque para dirigir seus negcios. s vezes, quando sentava no jardim com as crianas, Samantha sentia que ele a olhava, mas nunca o via. Na verdade, Samantha via-o apenas na hora do jantar. Assim que terminava de comer, o prncipe pedia licena e saa de casa. Entretanto, Samantha sabia da vida social do prncipe pelo Times. No fmal da segunda semana, ela no suportava mais tanta decepo. Sentia saudade do homem que conhecera na Esccia e o queria de volta. Ao contrrio das irms, jamais tivera iniciativa, mas precisava fazer algo, e rpido. Discutir e desafiar no a levariam a lugar nenhum. Precisaria mudar de atitude. Assumir uma postura de indiferena e fingir que no se importava com nada. Quinze dias antes do casamento, Samantha parou diante da porta fechada do escritrio do duque, onde Rudolf trabalhava. Sentiu nuseas s de pensar em entrar e falar com ele. Seu corao batia descontrolado, e suas mos tremiam. Fechou os olhos, respirou fundo e bateu na porta antes que perdesse a coragem. Entre o prncipe respondeu. Samantha forou um sorriso e adentrou o recinto. Ele no estava sozinho. Dois capites, na certa das empresas do prncipe, tratavam de negcios com ele. Pois no? Rudolf fitou-a. As crianas e eu estamos planejando um piquenique no jardim e... O olhar dele era to frio que ela parou de falar. Sentiu uma necessidade premente de sair correndo. E da? Pensei que voc gostaria de juntar-se a ns. No v que estou ocupado? Quando voc parar para almoar... -No! No vai almoar? Rudolf fulminou-a com um olhar irritado. Por favor, deixe-me trabalhar. O medo e o vexame paralisaram-na. Samantha queria sair, mas seus ps no se moviam. Que inferno! Saia agora mesmo e deixe-me em paz! Samantha corou. A cena no poderia ser mais degradante. Desculpe-me pela interrupo. E, sem olhar para os capites, fechou a porta. Arrasada, encostou-se na parede. Milady, a senhora no est bem? Tinker materializou-se diante dela. S preciso de um momento... Fechando os olhos, respirou fundo duas, trs vezes, tentando acalmar-se. Abriu os olhos e percebeu que o mordomo abrira a porta do escritrio e chamava pelo prncipe: 99

Alteza, lady Samantha... No! ela gritou. Lady Samantha no est bem. Apoiando-se na parede, Samantha deu alguns passos em direo ao corredor. Rudolf alcanou-a. O que aconteceu? Como assim! Voc acaba de me humilhar diante de estranhos! Vou acompanh-la at o quarto. Samantha olhou para a mo dele em seu brao e ordenou: Tire as mos de mim! O que disse? No me toque! Ela se voltou para o mordomo. Onde est minha tia? Na sala de estar, milady. Sua Graa est com ela? -Sim. Se me der licena... Samantha disse para o prncipe. Eu no lhe dou licena. Rudolf segurou-a com mais fora. Samantha ergueu o rosto e a voz: Est dispensado, Alteza! Um brilho diferente surgiu nos olhos dele. Se piedade que vi em seus olhos, Rudolf Kazanov, eu o mato com uma das pistolas do duque. A propsito, o casamento est cancelado. No est. No vou me casar com voc! Ningum poder obrigar-me entrar na igreja! Pelo amor de Deus, no brigue comigo. A caminho da escada, ele ordenou ao mordomo: Diga duquesa que a sobrinha dela est histrica e precisa dela no quarto. Largue-me! Samantha berrava ao chegarem ao segundo andar. Quero falar com minha tia! Rudolf enlaou-a pela cintura. Eu no estou histrica. Ah, no? No. Estou apenas furiosa e humilhada. Nunca mais se atreva a tratarme com tanto desrespeito. Se acontecer de novo, juro que o matarei! Com um gesto brusco, Samantha desvencilhou-se dele e seguiu pelo corredor at a sala de estar. Querida, qual o problema? tia Roxie se assustou ao v-la to transtornada.. Preciso conversar com vocs dois. Sente-se aqui a meu lado. Roxie alisou a poltrona. Samantha sentou-se e cruzou as mos no colo. Diga-me o que a est preocupando a voz do duque soou suave e confortante. Faremos tudo o que estiver a nosso alcance. Eu quero... preciso cancelar o casamento. . No posso fazer isso. Voc est grvida. 100

Voc gosta do prncipe, querida tia Roxie ponderou. Sei disso. O prncipe no gosta de mim, titia. Engano seu. O relacionamento de vocs est progredindo maravilhosamente. Ns no temos relacionamento. Faz duas semanas que ele no fala comigo. Eu disse para voc observar... E foi o que fiz! Rudolf tem comparecido a diversos bailes, opera e vem jantando com uma atriz de cabelos de fogo! A duquesa deu risada. Querida, isso um bom sinal! O qu?! O prncipe Rudolf est lutando contra seus sentimentos por voc a duquesa argumentou. Os sentimentos perderam a batalha. Samantha suspirou. Ele acabou de humilhar-me na frente de dois capites. Voltando-se para o duque, pediulhe: Eu imploro a Vossa Graa que cancele essa unio. Vou falar com ele sobre seu comportamento o duque Magnus prometeu-lhe. No quero que milorde faa isso. Quero que cancele o casamento. Pense em seu filho. Estou pensando nele. Voc gosta to pouco de nosso filho a ponto de recusar-se dar-lhe o nome do pai? Rudolfinterrompeu-a, parado soleir.a. H quanto tempo est a bisbilhotando? O suficiente para saber o que voc est pedindo ao duque. . Samantha ficou de p e lanou tia um olhar resignado. Devagar, atravessou o ambiente em direo sada. No encontraria ajuda ali. Seus tios s esto fazendo o que melhor para voc o prncipe declarou quando Samantha passou por ele. Voc no o melhor para mim, Alteza. Lamento ouvir isso, princesa. Eu esperava participar do piquenique. Samantha tomou a encar-lo. O piquenique foi cancelado. Rudolf ergueu uma sobrancelha. Por qu? Falta de interesse. Empinando o queixo, Samantha foi para o quarto. Em instantes, ouviu batidas na porta. S podia ser Rudolf, para repreend-la pelo desrespeito diante de outras pessoas. Quem ?. Posso entrar? No. Quero falar com voc. Fale.. No posso falar com a porta fechada. Por favor, Samantha. 101

Bufando, ela destrancou a fechadura, e o prncipe entrou. Deixe-a aberta. Ela se afastou dele. Como voc est? O que quer me falar, Alteza? Quero saber como voc est. Por qu? Rudolf deu de ombros. Pelas razes normais. E quais seriam? Princesa, voc est grvida de um filho meu. Por favor, Alteza. Samantha ergueu a mo. No me faa lembrar de minhas leviandades! Os lbios dele se curvaram num sorriso oculto. Fui muito rude com voc e gostaria de pedir desculpas. Perdoe-me, por favor. Perdo-lo por ter sido rude? repetiu com sarcasmo.Ou pelos bailes aos quais tem comparecido? Talvez pela pera? Decerto quer o meu perdo pelo jantar ntimo com aquela atriz? Sua ironia compreensvel, mas inconveniente. Faa um favor a si mesmo, Alteza: procure uma noiva analfabeta. . Voc fala como uma esposa ciumenta. Samantha sorriu. Eu superei a fase do cime. E o que ficou? Desgosto. Uma sombra de tristeza passou rpido pelo semblante de Rudolf, que logo se transformou em raiva. Dentro de duas semanas, estar casada com um homem de quem voc no gosta. Prepare-se. Com um ltimo olhar furioso, deixou-a. Nas semanas que se seguiram, a situao se inverteu. Samantha evitava o prncipe o mais que podia. Ele, por sua vez, parecia um co de guarda, vigiando todos os passos dela. Conversavam o estritamente necessrio, mas a vigilncia constante do prncipe irritava-a. J no tinha tanta certeza de conseguir entrar na igreja para casar-se com um homem que nada sentia por ela... Rudolf no poderia casar-se, a menos que Samantha soubesse a verdade. Manh do dia 23 de abril. Era cedo. Tanto que apenas os criados estavam circulando pela casa. O prncipe subiu a escada para o terceiro andar. Levava dois objetos para sua noiva. O primeiro, um prato com o pedao de po. O segundo, uma bolsa de veludo contendo a tiara de diamantes que sua av e sua me usaram no dia de seus casamentos. Amava Samantha, mas jamais lhe confessaria. A partir do momento em que uma mulher conhecesse os sentimentos mais profundos de um homem, ela os usaria contra ele. No seria justo desposar Samantha sob falsas condies. Ela quase no 102

tinha escolha quanto ao matrimnio. Rudolf lhe daria uma chance. No poderia viver a seu lado a menos que Samantha aceitasse depois de saber quem ele era na realidade. Abriu a porta e entrou sem bater. Atravessou o aposento para deixar o po na mesa-de-cabeceira como sempre fizera. Com uma diferena: dessa vez, Samantha estava acordada. O que est fazendo aqui? Rudolf sentou-se na beira do colcho e ofereceu-lhe o po. Ela se recostou e pegou o po. voc quem tem me trazido isto todas as manhs? Sim. Samantha, temos de conversar sobre um assunto muito importante antes de nos casarmos. Ela deixou o po de lado e cruzou as mos no colo, esperando. Vou lhe contar uma coisa. Depois disso, no me oporei se preferir cancelar tudo. Minha opinio que devemos nos casar e nos divorciar logo depois do nascimento da criana. Samantha sentiu medo. Rudolf levantou-se e caminhou at a janela. Aps alguns momentos calado, virou-se e disse: No sou quem voc pensa que sou. Como assim? No sou filho de meu pai. Sou um bastardo! Samantha cerrou as plpebras e deixou escapar um gemido. Aquela revelao surpreendente explicava muitas coisas intrigantes. A insistncia de Rudolf em no desejar um filho ilegtimo, o desejo incontrolado de VIadimir pelo Kazanov Vnus, o fato de a me dele ter sido trancafiada num manicmio. Ao tomar a fit-lo, Samantha sentia o corao partido o prncipe estava junto janela, de costas para ela. a orgulho mantinha a cabea dele erguida e os ombros retos, mas Rudolf nunca parecera to solitrio. O que faremos, Samantha? Vamos cancelar o casamento ou esperaremos a criana nascer para nos divorciarmos? Como Samantha no respondeu, ele continuou: Se decidir pelo cancelamento, manterei voc e a criana enquanto vocs viverem. Dinheiro no ser problema. Samantha refletiu por alguns momentos. Precisava escolher com cuidado as palavras. Seu prncipe estava sofrendo, mas no podia ser tratado com piedade. Ps-se de p e se aproximou dele, rezando para fazer tudo certo. Se Rudolf pensasse que ela estava apiedada, o casamento terminaria antes mesmo de comear.. . E ento, Samantha? O fato de eu ser bastardo deixou-a muda? No, Alteza. a que me deixa muda sua estupidez. Rudolf virou-se rpido. Eles estavam muito prximos, e ela pde notar o quanto ele estava tenso. Entendo sua raiva, mas voc ainda no me respondeu. Voc no entendeu nada! Esclarea-me. . 103

No gostei de nenhuma das opes que me ofereceu, Rudolf. H uma terceira? Ela viu os msculos do rosto dele relaxarem. Quando o prncipe falou, sua voz soou mais branda: A terceira ficarmos casados at que a morte nos separe. essa que eu quero.O prncipe no estava pronto para acreditar nela. Perscrutou-lhe os olhos em busca da verdade. Est sendo gentil comigo? Por que eu seria gentil com um homem que no tem sido nada bom comigo? Est com pena de mim? Por que eu estaria, Rudolf? Sou uma aleijada que precisou roubar carteiras para comer. Eu trocaria meu defeito fsico por sua condio de bastardo nem que fosse por um nico dia! Ele acreditava nela. Samantha leu nos olhos dele. Com um suspiro de alvio, Rudolf a abraou. Tentou beij-la, mas ela ergueu a mo, impedindo-o. Sua falta de confiana me ofende. Perdoe meu erro de julgamento. Como posso me redimir Amando-me, Samantha pensou, mas preferiu dizer: Pare de ir a bailes e peras sem mim. E nada mais de jantares com atrizes. Rudolf riu antes de beij-la com paixo. Eu te amo, Alteza. No mereo seu amor. O corao de Samntha se contraiu. Precisava ouvi-lo confessar seu amor. Por isso seu pai prefere Vladimir? Sim. O que acha de jogarmos o Vnus no rio Tmisa? ela sugeriu com um sorriso maroto nos lbios. No posso fazer isso. Talvez seja melhor entreg-lo a meu irmo. A reao de Samantha foi surpreendente. Se o entregar a Vladimir, no me casarei com voc! Por qu? ele indagou, rindo. Seu irmo no merece tal presente. Alm disso, se a lenda do medalho for verdadeira, j pensou quantos pequenos Vladimir andaro soltos pelo mundo?. Rudolf gargalhou, mas logo tomou-se srio de novo. H uma outra questo. Siga em frente. Eu sei quem o meu verdadeiro pai. -E? o duque de Inverary. Se ela pensara que nada mais poderia choc-la, enganara-se. Sentiu o cho faltar sob seus ps, mas conseguiu manter-se firme. 104

Ele sabe? Sabe, mas prefiro que continue em segredo... Pousou a mo na barriga dela ...por causa de meus filhos. No foi toa que o duque se recusou a cancelar o casamento quando eu pedi. Sua Graa quer muito que me case com o filho dele. . Voc maravilhosa Rudolf murmurou, com os lbios colados aos dela. Naquele momento, Roxie entrou no quarto e gritou: Alteza, o que est fazendo aqui? Traz m sorte ver a noiva antes da cerimnia! Tenho a impresso de que meus dias de azar terminaram para sempre. Rudolf acariciou o rosto de Samantha. Vim trazer algo para minha noiva usar hoje, Vossa Graa. Rudof tirou a tiara de dentro da sacola e entregou-a a Samantha. Minha av e minha me usaram esta tiara quando se casaram. Eu gostaria que voc a usasse tambm. Ser uma honra, Alteza. Rudolf beijou-lhe as mos. Eu a verei na igreja. s dez da manh, Samantha entrava na catedral de Saint Paul. Com ela, Roxie e Magnus; Os acordes dos violinos encheram-lhe os ouvidos. Ela usava o vestido de casamento de sua me, de seda branca rebordado com prolas. Na cabea, a tiara de diamantes, e nas mos trmulas, o buqu de flores de laranjeira. Tia Roxie, minha barriga est aparecendo? No quero que ningum desconfie do motivo desta unio apressada. Voc est radiante, minha querida! Ah, nem acredito que minha doce Samantha ser uma princesa! Bem, querida, ela no ser uma princesa se voc no tomar seu lugar o duque Magnus se adiantou. A duquesa se afastou, e Magnus conduziu Samantha at a nave. Centenas de convidados ocupavam a catedral, iluminada por milhares de velas. Samantha olhou para frente. A distncia at o altar parecia grande demais para ser transposta sob a curiosidade de todas aquela pessoas. Est pronta, meu bem? O duque afagou-lhe a mo. Samantha balanou a cabea e fitou-o, angustiada. No vou conseguir! Querida, sei que voc ama Rudolf e quer se casar com ele. Eu o amo, sim, mas atravessar essa nave mancando diante de toda essa multido... Estou apavorada. Samantha, a nica maneira de chegar ao prncipe seguindoadiante. Samantha respirou fundo. Ignorando o mar de rostos virados em sua direo, fixou o olhar em Rudolf, em p no altar ao lado do bispo de Londres. O prncipe olhava para ela. Apesar da resistncia de Rudolf em admitir, Samantha viu o amor brilhando no rosto dele. Surpreendendo a todos os presentes, e num gesto sem precedentes, o 105

prncipe Rudolf deu uns dez passos frente para receb-la. Ol, princesa. Pronta para tomar-se minha esposa? Sim, Alteza. Samantha retribuiu o sorriso, o rubor cobrindo-lhe as faces. Rudolf conduziu-a at o altar. O bispo de Londres sorriu para a noiva e abriu o livro de oraes. Estamos aqui reunidos em nome de Deus para unir este homem e esta mulher... Para Samantha, aquele momento era a realizao dos sonhos que julgara impossveis. Rudolf estava a seu lado, apertando-lhe a mo, encorajando-a. Se algum souber de alguma coisa que possa impedir este casamento... Eu sei. Rudolf e Samantha viraram-se para trs. Samantha viu uma loira muito bonita e elegante aproximar-se. Quem a senhora? o bispo perguntou. A esposa do prncipe Rudolf. Olhando ao redor, esboou um sorriso de desdm. Creio que seja um bom motivo de impedimento. Estarrecida, Samantha recuou, como se tivesse sido atingida. Ouviu os cochichos das irms e da tia, e o murmrio excitado das centenas de convidados. Cus, a mulher do prncipe estava viva e ali em p! Samantha deixou escapar um gemido abafado. Queria desmaiar para fugir da humilhao e da perda. Olga... Isso mesmo, Rudolf. Voc sempre teve bom gosto e muito critrio em relao s mulheres. Olga lanou a Samantha um olhar rpido, e depois indagou ao prncipe: Est to desesperado a ponto de casar-se com uma pattica aleijada? Samantha encarou Olga. Uma vida inteira de sofrimento, decepes e humilhaes no era nada se comparada ao que enfrentava naquele momento. Por favor, Deus, faa com que eu desmaie! No posso suportar tamanha dor! Tentou desvencilhar-se do prncipe, mas ele no a soltou. No o que voc est pensando, Samantha. Olga e eu... Em vez da voz do prncipe, Samantha ouviu o som das ondas do mar quebrando em seus ouvidos. O tapete vermelho que cobria o altar recebeu-a quando Deus a abenoou com a perda de sentidos. Samantha morreu? No. Veja, ela respira. Est demorando para voltar a si. Emergindo das profundezas do inconsciente, Samantha ouvia sua tia e as irms falando, muito ao longe. Gemendo, ergueu as plpebras e reconheceu seu quarto. O que fazia l? Deveria estar na igreja!. De repente, a dura realidade retomou-lhe memria com fora total. Lembrava-se de ter olhado para trs e da mulher loira dizendo-se esposa do prncipe. 106

Bem-vinda, querida. Roxie afagou-lhe o rosto. Voc nos deu um susto e tanto. Samantha fitou a tia e as irms. Todas sorriam, muito aliviadas. Por que no me deixaram morrer? Querida, voc tem todos os motivos para viver. Samantha escondeu o rosto no travesseiro. S o que queria era voltar ao chal e passar o resto de seus dias reclusa. Cada vez que estava prestes a realizar seus sonhos, eles escapavam-lhe por entre os dedos. Talvez fosse hora de desistir de sonhar. Oua-me, meu bem. A duquesa segurou-lhe o rosto, obrigando-a a encar-la. O prncipe a ama e pretende tom-la sua esposa. Grant e Drake, e at mesmo Zara, adoram voc. Antes do final do ano, ter seu beb. O que mais uma mulher poderia desejar, a no ser vestidos, peles e jias? Os lbios de Samantha tremularam num sorriso tmido. S mesmo tia Roxie para enxergar o lado positivo de qualquer situao desesperadora. Obrigada por tentar me animar, titia, mas as coisas no so bem assim. Rudolf casado com outra mulher, e as crianas no so minhas. Os coraes deles so seus! Vamos tirar esse vestido. Victria, pegue uma camisola para sua irm. Samanth levantou-se devagar, para que a ajudassem a tirar o traje de noiva. Roxie vestiu-lhe a camisola e colocou-a na cama outra vez. Rudolf est inconsolvel. A duquesa sentou-se na beira do leito. Seu prncipe jura que tem documentos que provam que divorciado. Sem evidncias comprovadoras, ele precisa esperar at os outros irmos chegarem para testemunhar a favor dele. S assim os documentos tero validade. Isso no me importa. Samantha respirou fundo. No me casarei com ele. Claro que casar. Voc est esperando um filho dele. No quero ser mulher do prncipe. No confio nele. Rudolf me fez acreditar que a esposa estava morta! Preste ateno, Samantha: confiando ou no, voc vai se casar com o prncipe. No pode me obrigar, tia. Victria reagiu em defesa da irm: Samantha est certa, tia... Fique com essa linda boquinha fechada, Tory. V at a cozinha e diga ao cozinheiro que sua irm precisa de sopa, torradas e ch. Por que eu sempre tenho de... Eu irei com voc Anglica se prontificou, segurando o brao de Victria. A duquesa esperou as duas sarem e continuou, num tom autoritrio: Voc se casar com o prncipe nem que eu e Sua Graa tenhamos de arrast-la at o altar. Voc no vai embaraar Sua Graa e a mim, tendo um filho sem ser casada. Se quiser separar-se do prncipe depois do casamento, a j ser problema seu. Eu quero que ele me ame! Ele te ama, querida. Vou mandar o prncipe subir. Sua Alteza quer 107

conversar com voc. No quero falar com ele. Quando se trnou assim irritantemente cabea-dura? Eu esperava um comportamento rebelde de Victria, nunca de voc. Oua o que o prncipe tem a lhe dizer. Voc deve muito a ele. Eu no devo nada! rebateu entre soluos. Samantha rolou no colcho e deu as costas para a tia. Cobrindo o rosto com o brao, rendeu-se s lgrimas. No escritrio, o prncipe Rudolf, o duque de Inverary e o marqus de Argill bebiam usque enquanto esperavam a duquesa voltar do quarto de Samantha. Penso que deveramos chamar um mdico Rudolf sugeriu. Um desmaio no demora tanto tempo assim. Pode ter alguma coisa errada com o beb. Mulheres e bebs so mais fortes do que os homens imaginam declarou o duque. Samantha sofreu um choque, meu pai. A pobre criana ficou to assustada... O duque sorveu um gole. Tive de convenc-la a pisar naquela nave. Rudolf olhou para o duque, ansiosa. Ela no queria se casar comigo? Claro que ela queria! Eu disse a Samantha que a nica maneira de chegar at voc era seguindo at o altar. O duque sorriu. Depois disso, ela caminhou bem rpido. A expresso de Rudolf desanuviou-se. As mos dela tremiam como vara verde, mas Samantha foi muito corajosa. Os trs homens tomaram a ficar em silncio. Apesar de jovem e vulnervel, Samantha tinha fibra e valentia, Rudolf admitiu. Por amor, enfrentara o desafio de entrar mancando pela igreja, sob os olhares de seiscentos convidados. E seu ato foi recompensado com sofrimento e humilhao. Por que Olga apareceu daquela maneira? Vladimir quer o Kazanov Vnus que eu trouxe comigo da Rssia, Robert. Vendo a expresso intrigada dos dois, o prncipe explicou o que era o Kazanov Vnus e seu significado. O que h de to importante com o medalho? . Diz a lenda que quem o possuir ser abenoado com prosperidade e fertilidade. Voc acredita nisso? Rudolf deu de ombros. Minhas crenas so irrelevantes. Meu irmo considera-se o primognito de Piotr e est desesperado para obter o medalho, a qualquer preo. Ele procurou Samantha e pediu-lhe para roub-lo. mesmo? o duque e o marqus perguntaram ao mesmo tempo. Samantha estava no jardim quando Vladimir apareceu e fez a proposta. 108

Rudolf sorriu com a lembrana. Sua doce e submissa cunhada ameaou meu irmo com um estilete, Robert. Cheguei a tempo de ver a cena. Magnus e Robert riram. Samantha est cada dia mais parecida com a irm mais velha.Tenho pena daquele que se casar com Victria! Por que, Robert? Tory a menos dcil das trs, Alteza, e ainda nem completou dezesseis anos! Alguma pobre alma vai pagar seus pecados! O duque tossiu de leve. Creio que minha mulher deseja uma unio com... Alex... Alexander Douglas. Rudolf fitou-o, desconfiado. Ela est desapontada por eu ter estragado os planos do noivado entre Samantha e Emerson? De jeito nenhum Magnus garantiu. Victria precisa de um homem forte para control-la. Para ser franco, Roxie nunca acreditou que Alexander e Samantha dariam certo. Ela o quer para Victria. Naquele momento, Roxie abriu a porta do escritrio. Foi direto at a mesa do marido, serviu-se de usque e bebeu-o de um gole s. Depois, serviu-se de outra dose. Problemas, minha querida? Magnus indagou, divertido. Minhas sobrinhas ainda vo me matar antes do tempo Como est ela? Rudolf quis saber. Samantha j recobrou a conscincia. Acho que eu preferia que continuasse desmaiada. Vou falar com ela. Eu no iria se fosse voc, Alteza. Est muito brava? Rudolf compreendia a revolta de Samantha. Ele deveria ter contado que era divorciado e no vivo, como deixara que todos acreditassem. No sei o que dizer. Primeiro, ela quer que voc a ame, mas em seguida, diz que no quer se casar. Outra hora, afirma que quer viver no chal com os meninos. Roxie fez um gesto evasivo com a mo. Samantha est confusa com tudo o que houve e j no sabe mais o que quer, essa a verdade. O cozinheiro ir preparar uma refeio leve para ela. Calado, Rudolf saiu do escritrio. Minutos depois, via-se diante da porta do quarto de Samantha. Nas mos, levava uma bandeja com sopa, torradas e ch. Entrou sem bater. Encontrou-a deitada de costas para a porta. O corao dele bateu mais forte ao ouvi-la soluando. Deixe a Samantha murmurou. Comerei mais tarde. Rudolf colocou a bandeja na mesa. Aproximou-se do leito e, por um longo momento, ficou a observ-la. No sabia como confort-la. Palavras seriam inteis para amenizar seu sofrimento. Princesa, deixe-me ajud-la. Sentou-se na cama e tentou abra-la. 109

Sua tristeza prejudicar a criana. Samantha encolheu-se, tentando escapar dos braos dele. No brigue, querida, por favor... Samantha desistiu, e o prncipe a abraou com fora. Ela chorou com o rosto encostado no peito dele. Eu daria tudo para no v-la assim, querida. Olga e eu nos divorciamos quando ela soube que sou bastardo. Por conta de minha origem, nunca demonstrou o menor interesse por Zara. Ela muito bonita. Voc a amava muito, no? Sim, amava, mas Olga me decepcionou. Queria casar-se com o herdeiro. Fingiu ser tudo o que voc : carinhosa, amorosa, generosa leal. Obrigada. Samantha... E Rudolf deu-lhe um beijo longo, desesperado, urgente. Seu corao se aqueceu de amor por ela. Ela o encarou com seus enormes olhos azuis brilhando. No se culpe, Rudolf. Voc no sabia. Rudolf apertou-a com mais fora. Samantha s queria seu amor. Ele era o prncipe que poderia salv-la de um mundo cruel, de uma vida de sofrimento. E no entanto, tudo o que conseguira fora causar-lhe ainda mais dor. De alguma forma, teria de reparar o mal que lhe causara. Vamos resolver esse assunto quando meus irmos chegarem a Londres. Eles podero testemunhar a validade dos documentos de meu divrcio. A menos... Talvez, seja melhor eu entregar a Vladimir o Kazanov Vnus. No, Rudolf. VIadimir e Olga no merecem ser recompensados por seu mau comportamento. Rudolf acariciou-lhe o rosto. Voc precisa comer, princesa. No tenho fome. Por favor, coma,daragaia. Samantha sentou-se. Rudolf mergulhou a colher na sopa e levou-a aos lbios dela. O que est fazendo? Estou lhe dando de comer. No precisa fazer isso. Mas eu quero. Samantha no protestou mais. Deixou-se mimar pelo homem amado. No imagina como fiquei orgulhoso ao v-la caminhar pela nave a meu encontro Rudolf admitiu enquanto servia-lhe a comida na boca. Sua beleza e sua coragem so uma das maravilhas do mundo. Numa coisa minha tia estava certa. O nosso foi o casamento da dcada. Ningum o esquecer com facilidade. Rudolf riu e serviu-lhe o ch. Ela bebeu trs goles e devolveu a xcara. Depois eu como mais, Rudolf. O prncipe sentou-se e encostou-se na cabeceira. Enlaou-a pelos ombros, e Samantha descansou a cabea no ombro dele, adormecendo em seguida. Rudolf ajeitou-a entre as cobertas e saiu da sute sem fazer barulho. 110

Uma hora depois, Samantha acordou sobressaltada. Apesar de ter encorajado o prncipe a no entregar o medalho a Vladimir, temia pela vida de Rudolf. Alm disso, Olga poderia continuar negando o divrcio, e a criana seria ilegtima. Evidente que Olga sabia o quanto Rudolf se ressentia por sua condio de bastardo. Samantha viu-se diante de um dilema. Precisava entregar o Kazanov Vnus a Vladimir, mas isso significava trair Rudolf. O que fazer? Levantou-se, abriu a porta do quarto e espiou o corredor deserto. Rezando para no encontrar ningum, correu para o quarto do prncipe. Encostou a orelha na porta. Quietude absoluta. Entrou e fechou a porta. No sabia de quanto tempo dispunha, por isso teria de ser rpida. Decidida, vasculhou as gavetas da cmoda, mas no encontrou nada. Em seguida, foi para o closed. Apalpou todas as roupas do prncipe e nada. De repente, viu uma mala de couro no cho. Ajoelhou-se everificou seu contedo. S documentos escritos em russo. Porm, sob esses papis havia muitas jias e uma bolsinha de veludo preto. Abriu-a e achou o que procurava. Sorrindo, segurou o medalho de ouro. Meneou a cabea, denotando incredulidade. No acreditava que uma pea to pequena pudesse criar tantos problemas. Satisfeita, ajeitou os documentos na pasta e retomou a seus aposentos, levando o medalho consigo. Precisaria da ajuda da irm. E dormiu como um anjo naquela noite, depois que Victria prometeu ajud-la. Na manh seguinte, sorriu ao ver o prato com o pedao de po. Rudolf entrara l enquanto ela dormia. Ele gostava dela, e gostaria ainda mais depois que Samantha resolvesse aquela questo familiar. Mas no pretendia revelar-lhe seus planos. Rudolf jamais permitiria que fosse at Montague House para enfrentar Olga e Vladimir. Aps comer o po, vestiu-se e preparou-se para descer. Mas s de pensar em enfrentar os olhares piedosos dos criados desistiu. Acomodou-se na poltrona junto lareira, esperando Victria. Tinker me falou que voc no desceu para o desjejum. Samantha voltouse ao som da voz do prncipe. Poderia pedir pata me servirem aqui? O desjejum servido na sala. Rudolf aproximou-se dela. No quero descer. Se voc quiser comer, ter de ir at l. Nunca mais sairei daqui! O prncipe soltou uma gargalhada. Bem, imagino que sairei algum dia... Mas no hoje. Por que no quer descer, Samantha? Porque todos sabem que sou uma aleijada pattica. Rudolf ajoelhou-se e tomou-lhe a mo. 111

Princesa, ningum pensa isso. S voc. Quanto mais adiar o momento de encarar as pessoas, mais difcil ser. Eu descerei na hora do jantar. . No. Agora. Samantha umedeceu os lbios secos. No estou com fome mentiu. Acho que no conseguirei comer nada. O beb precisa de alimentao. Acredite em mim. Samantha no resistiu. Como a noite do baile dos Emerson, pousou a mo na dele, confiante. Bom dia, lady Samantha. Bom dia, Tinker. Baixou os clios. No queria ver a expresso compassiva do mordomo. Rudolf a serviu. Ao ver a quantidade de comida, Samantha protestou: No creio que o beb tenha tanto apetite assim. Pare de comer quando ele estiver satisfeito Rudolfbrincou. Ou ela. Onde est o Times? No recebemos o jornal hoje. Ns o recebemos todos os dias! Mas hoje no, princesa. Quero ler o jornal, Rudolf. Tinker, por favor, traga-me oTimes. Samantha viu a troca de olhares entre o prncipe e o mordomo, e pde supor o contedo da coluna social. Contudo, tinha de saber. Rudolf fitou-a por um longo momento, e com um gesto de cabea autorizou mordomo a trazer o peridico. Tinker entregou-o ao prncipe e saiu da sala. Est to ruim assim? Ruim um tanto relativo, princesa. Rudolf passou-lhe o Times, e ela o abriu devagar. Leu a manchete e sentiu o estomago revirar. Era pior do que achara que seria. Em letras garrafais, lia-se Casamento em Estilo Russo. Empalidecendo, comeou a ler o artigo de primeira pgina. reportagem era rica em detalhes e terminava com as palavras da princesa Olga definindo a noiva como uma pattica aleijada. Quase to abatida quanto no dia anterior, Samantha empurrou o prato e escondeu a cabea nos braos cruzados sobre o tampo da mesa. Prometo que nos casaremos em breve. Rudolf afagou-lhe os cabelos. Quero ir para casa. Voc est em casa, princesa. No. Quero ir para meu lugar. Seu lugar a meu lado. Meu lugar no chal. Voc no quer se casar comigo. Quer dar um nome a nosso filho. Venha c. Ele a puxou da cadeira para seu colo. verdade que eu no queria me casar com voc. Lutei contra meus sentimentos porque no queria am-la. 112

Rudolf a segurou pelo queixo, fazendo-a olh-lo. Seu amor por mim s causou-lhe sofrimento. Planejo passar os prximos cinqenta anos recompensando-a pelo mal que lhe causei. ,Abraando-o, Samantha o beijou. Vou lev-la de volta ao quarto, meu amor. No final da tarde, voc poder sentar-se no jardim com as crianas, que esto muito preocupadas com voc. Mais tarde, sozinha na sute, Samantha observava o medalho de ouro. A porta se abriu e Victria entrou. Aproximando-se de Samantha, sussurrou-lhe: Voc ainda quer... Samantha a encarou, muito sria. Sim, ns iremos at Montague House. Rudolf entrou intempestivamente no escritrio do duque de Inverary. Vou mat-los! exclamou, tirando um revlver do armrio das armas. Magnus e Robert entreolharam-se espantados, vendo que Rudolf carregava uma pistola. Quem voc vai matar? Robert quis saber. O prncipe olhou para os dois, como se s naquele momento se tivesse notado a presena .deles. Primeiro, Vladimir e Olga. Depois, aquele maldito reprter do Times. Robert colocou-se entre o prncipe e a porta. Estendendo a mo, pediu-lhe: D-me essa arma. Sainantha est sofrendo. Se voc cometer um crime, ela ser me solteira. Rudolf entregou-lhe a pistola., Conhece um bom assassino de aluguel, Robert? Ora, Rudolf, voc ser o principal suspeito. O prncipe inclinou a cabea e se sentou numa das cadeiras de frente para a mesa do duque. O que sugerem? Se estiver mais calmo at o final da tarde, ns iremos at Montague House. Rudolf ergueu uma sobrancelha. Ns? Fao questo de acompanh-lo Robert afirmou. Essa briga no sua. Voc meu irmo, Rudolf. Sua briga minha briga. A facilidade com que aqueles homens o aceitavam surpreendia o prncipe.. Aceito sua oferta, Robert. No quarto, Samantha e Victria preparavam-se para sair. Decidiram ir pelos fundos para no serem vistas. Atravessaram onjardim e chegaram alameda, a pouca distncia de Park Lane. Victria acenou para um coche de aluguel. Bond Street, por favor instruiu o cocheiro. Victria, no acredito que eu tenha vocao para esse tipo de atividade. Deixe tudo comigo. Estou tremendo de ansiedade! Em minutos, o coche descia a Bond Street. 113

Pare na primeira joalheria, por favor. Quando a carruagem parou, Victria disse: Ns vamos parar aqui e, depois, iremos at Montague House. O senhor poderia nos esperar? Talvez demoremos um pouco. Tenho todo o tempo do mundo se tiverem dinheiro para me pagar. Ns temos, sim. Victria abriu a porta e ajudou Samantha a descer. Sua Alteza ficar furioso se eu a deixar cair. Samantha riu, nervosa. Sua Alteza ficar furioso se souber que eu sa de casa! No se preocupe. Ele nunca saber. Tomara! Samantha apertou a mo da irm. O que eu faria sem voc, Tory?. Nada, receio. Por sorte, a joalheria estava vazia. Em que posso servi-las, senhoras? perguntou o proprietrio, com um largo sorriso. Diga o que voc precisa, minha irm. Samantha mostrou o medalho. Quero uma rplica desta jia. O joalheiro examinou com ateno a pea, sob os olhares ansiodosos das duas irms. Por fim, afirmou: Farei o servio. Quanto vai demorar? Uma semana ou duas. Temos apenas uma hora. Trata-se de um caso urgente de vida ou morte Samantha acrescentou s palavras de Victria. O joalheiro meneou a cabea. Ningum faria esse servio nesse prazo, senhora. O senhor tem um medalho mais ou menos do mesmo ta manho? Victria indagou. Creio que sim. Tem rplicas em ouro de Vnus e Cupido que se encaixem nele? Talvez. Vou verificar. No entendi, Tory. Em que est pensando? Ele pode pegar uma Vnus e um Cupido e junt-los no medalho do tamanho deste. Tory, voc to esperta! Eu sei. Nesse caso, as senhoras teriam de arcar com as outras duas jias. Senhor, minha irm noiva do prncipe Rudolf Kazanov, da Rssia. Dinheiro no problema.. Uma hora depois, Samantha e Victria deixavam o estabeleci mento carregando a rplica que lhes custara mil libras. Montague House Victria ordenou ao cocheiro. Ao chegarem diante da manso, Samantha lembrou-se da noite em que 114

ela e Rudolf estiveram antes de fugirem para a Esccia. Espere por ns, sim? Victria desceu do coche e tornou a ajudar a irm. Tremendo, Samantha subiu a escada atrs da caula. Se a irm no estivesse com ela, jamais teria coragem de chegar quela casa. Deixe que eu falo, Samantha. No, Tory. O problema meu. Trouxe a adaga? Est presa em minha perna. Com a mo trmula, Samantha bateu a aldrava. Um momento depois, uma figura familiar atendeu. Igor! Samantha exclamou. A noiva do prncipe Rudolf! O que quer aqui? Samantha endireitou os ombros. Falar com o prncipe Vladimir. No posso garantir sua segurana. Se bem me lembro, na ltima vez, foi voc quem ameaou minha segurana. Agora, estou preparada para o inesperado. Trouxe minha irm comigo. O gigante russo estudou a garota de cabelos ruivos e disfarou um sorriso. Victria mais forte do que parece. Abra a porta e deixe-nos entrar. Igor recuou, dando-lhes passagem. Sigam-me. O russo conduziu-as por um corredor at a sala onde Samantha e Rudolf jantaram na vspera de ano-novo. Vladimir e Olga espantaram-se ao v-las. Ora, mas no aquela aleijadinha pattica? Olga arqueou uma sobrancelha bem delineada. Num movimento rpido, Victria inclinou-se para alcanar a adaga. Pare de insultar minha irm ou serei obrigada a cortar-lhe a lngua! Virando-se rpido para a direita, encostou a adaga na virilha de Igor. Fique onde est, ou ocupar o lugar da soprano na pera. Tenho uma pistola na bolsa Samantha mentiu. O prncipe Vladimir avaliou Samantha dos ps cabea, e acenou para Igor sair da sala. Em que posso ajud-la, milady? Olga antecipou-se: Penso que seria apropriado apresentar-lhe minhas congratulaes. Como assim? Dentro de alguns meses, ns duas teremos algo em comum: um filho do bastardo. Samantha cerrou os punhos. A bela e graciosa loira no tinha corao. Alm disso, como sabia da gravidez? Em vez de responder princesa, Samantha falou com a irm: Victria, se essa bruxa pronunciar a palavra bastardo de novo, corte a lngua dela. . Com prazer. O prncipe riu, sendo fulminado pelo olhar de Olga. Meu irmo sabe que est aqui, milady? Ah, j vi por suaexpresso que 115

ele no sabe... Voc ir embora da Inglaterra e deixar Rudolf em paz se eu lhe entregar o Kazanov Vnus? Mais uma vez, Olga antecipou-se: No quer ter um... Ao ver Victria dar um passo frente com a adaga na mo, a princesa se corrigiu a tempo: No quer ter um filho sem ser casada? Olga, fique quieta Vladimir ordenou e se voltou para Samantha. J lhe disse que deixarei meu irmo em paz se eu recuperar a Vnus. No quero magoar Rudolf. Afinal, temos a mesma me. Samantha abriu a bolsa e retirou o saco de veludo branco. Colocou-o sobre a mesa. Aqui est sua preciosa jia, Agora, poder deixar a Inglaterra. Vamos, irmzinha. De cabea erguida, Samantha e Victria saram da sala de jantar. Uma vez fora das vistas do prncipe, correram at chegar na rua. .. Entraram rpido no coche e ordenaram em unssono: Park Lane! Enquanto Samantha esgueirava-se pelo quarto de Rudolf para ir guardar o medalho, Rudolf e Robert estavam a caminho de Montague House. Com o apoio do meio-irmo, Rudolf pretendia persuadir VIadimir e Olga a admitirem o divrcio e voltarem para a Rssia. Estava disposto a pagar o que eles pedissem, mas no entregaria o Kazanov Vnus. Considerava o medalho como uma espcie dereparao pelos sofrimentos da me, porque sabia que essa pea era importante para Piotr Kazanov. Parece que hoje o dia das visitas! Igor brincou, abrindo a porta. Quero falar com Vladimir. Igor afastou-se para Rudolf e Robert entrarem. Olhou para o prncipe, parecendo intrigado, e com um sorriso nos lbios. Alteza, estou curioso de... Lady Samantha surrupiou as chaves de seu bolso Rudolf o interrompeu. Ela expert em roubos de carteira. Igor soltou uma gargalhada. Sua noiva parece to dcil! Minha oferta de emprego ainda est valendo. Vou consider-la, Alteza. Sigam-me. Igor os conduziu at a sala de estar.. Espero que estejam apreciando minha hospitalidade Rudolf disse, ao adentrar o recinto. Voc parece bem, meu irmo VIadimir o cumprimentou. Nunca estive melhor. Um bastardo por um bastardo... Olga fez um esgar. Que pitoresco! Rudolf surpreendeu-se por Olga saber da gravidez de Samantha. Olhou 116

com desprezo para a ex-esposa. No se conformava de ter sido enganado por aquele rosto bonito. No havia ternura nela. Olga nunca se interessara nem pela filha. Por que o espanto? Ela riu. Os criados contam aos outros criados, que contam a outros... Voc sabe como . Por pouco no encontrava sua amada, Rudolf. Lady Samantha e a irm vieram nos visitar. Rudolf ficou tenso meno de Samantha, todos os msculos do corpo se contraindo, pronto para avanar no irmo. Sentiu o toque de Robert em seu brao, pedindo-lhe calma. No acredito. Lady Samantha quer assegurar-se de que no dar luz umbastardo. Olga suspirou. E trouxe a irm para proteg-la. Aquela de cabelos vermelhos. Querida, de que cor mesmo era o vestido dela? Vladimir beijou a mo de Olga. Azul, no? Sim, o vestido era decididamente azul. Apesar da expresso impassvel, Rudolf sentia o sangue fervendo. Samantha estava de vestido azul, e ele a proibira de sair da manso sem permisso e acompanhante. O que a incitara a desobedec-lo, e pior, para procurar Vladimir? No lhe entregarei a Vnus. Na verdade, Rudolf, j comeamos a fazer as malas. Iremos embora dentro de poucos dias. Vladimir deu risada. Lady Samantha foi muito gentil em nos trazer o medalho. Rudolf esforou-se para no perder o controle. Mentira! Samantha jamais... Vladimir abriu o saco de veludo branco. Pegou a jia e exibiu-a para a inspeo de Rudolf. O prncipe no podia acreditar. Samantha o trara! Sob a aparente ternura e docilidade, havia um corao inescrupuloso. Confiara nela, e fora trado. A prova estava na mo de Vladimir. A partir daquele momento, Samantha viveria para arrepender se de seu ato. Desde que voc tem a Vnus, espero que no se oponha a assinar um documento declarando que Rudolf e Olga esto divorciados Robert interveio, conciliador. Minha cunhada no tem nada a ver com a briga de vocs e no deve ser condenada a ser me solteira. Vladimir inclinou a cabea, concordando. Levantou-se da cadeira e foi at uma mesa, de onde voltou com papel, pena e tinteiro Voc no vai fazer isso! Deixe o bastardo gerar um bastardo. Lady Samantha parece ser uma criana doce com a cabea no lugar, Olga. Voc, minha querida, no tem alma. Eu no assinarei esse papel. Assine se no quiser se arrepender Vladimir ameaou-a. Olga voltou-se para Rudolf. Quero visitar Zara antes de partir. 117

Voc a ver apenas em minha presena. V amanh manso CampbeIl. . Assine. Em seguida, VIadimir entregou o documento a Rudolf, acrescentando: Fao isso por lady Samantha, no por voc. Eu no esperava outra coisa. No seja muito severo com ela, Rudolf. Milady teve boas razes para entregar-me o Vnus. Rudolf saiu sem se despedir. Entrou na carruagem e ficou olhando fixo para a frente. Estava furioso e humilhado. E como desprezava Samantha! Fora enganado por sua aparncia dcil, gentil, carinhosa. Pelo que vejo, eu diria que Samantha est em apuros. Quero lembrar que ela espera um filho seu.... Eu no esqueci, Robert. Diga ao cocheiro para nos levar at o bispo. Samantha e eu nos casaremos hoje mesmo na manso CampbeIl. Aceita ser meu padrinho? Eu me sentirei honrado se voc prometer no agredi-la. Se bem que no considero algumas palmadas como agresso. Bem que tenho muita vontade de dar umas boas palmadas em Samantha e na irm. No final da tarde, na sala de msica, Samantha tricotava um cobertor para o beb. Sweeting, as crianas e Giles tambm estavam l. Victria distraa-os com sua flauta. Sweeting, leve as crianas para cima Roxie ordenou, entrando apressada. Samantha e Victria, Sua Alteza exige apresena de vocs no escritrio do duque. Samantha sentiu medo. Olhou para Victria, que encolheu os ombros. No escritrio, alm do duque, Robert e Rudolf, achava-se tamhm o bispo. Rudolf estava tenso, os msculos faciais contrados, o cenho franzido. Fique aqui, Samantha. O bispo vai nos casar. O corao dela comeou a bater mais rpido. Agora? Eu no entendo. No h o que entender. O bispo est aqui para fazer nosso casamento. No. Eu quero esperar. At parir o fedelho? Samantha arregalou os olhos, aturdida e surpresa. Sem dizer nada assustada. Balanando a cabea, recuou. Rudolf agarrou-a pelo brao e puxou-a para perto dele. Vai se casar comigo agora, se no quiser apanhar na frente de todos. Ningum nesta sala interceder por voc! Ela olhou para a tia, mas Roxie desviou o olhar. Em silncio, apelou para o duque, que fez o mesmo. Imaginando que o marqus tambm se recusaria, desistiu. Pode largar meu brao. Eu me caso com voc. Rudolf no a soltou. Por favor, voc est me machucando! Ele afrouxou os dedos, sem, contudo, solt-la. 118

Com surpreendente rapidez, o bispo declarou-os marido e mulher. No mesmo instante, o duque conduziu o sacerdote para fora do escritrio. Vamos at a sala de estar para brindarmos ao feliz casal! Casal feliz? Samantha estava em pnico. O prncipe parecia pronto para mat-la! Todos se comportavam de modo estranho. Roxie agarrou o pulso de Victria e tirou-a dali. Robert seguiu-as, fechando a porta e deixando Samantha sozinha com o marido. Ela fez meno de sair, mas Rudolf impediu-a. Voc fica. Temos um assunto muito importante para discutir. 190 No estou me sentindo bem, Rudolf. Podemos adiar a discusso para mais tarde? -No! Samantha respirou fundo, resignada. O que quer? Voc me desobedeceu. Nem pense em mentir. Sei que saiu de casa sem permisso e sem acompanhante. Eu estava acompanhada. No considero sua inn uma acompanhante apropriada. Desculpe-me. Eu no pretendia desobedecer... Aonde foi? Rudolf a obrigou a encar-lo. O que voc est pensando? Que sa para encontrar um amante ou... No seja ridcula! Sou o nico imbecil em Londres a ser enganado por uma pa... e se calou a tempo de no pronunciar as duas palavras to terrveis. Samantha comeou a tremer, com a ira quase a sufoc-la. Tambm acha que sou uma pattica aleijada, no? Por que est fazendo isso comigo? Ele a segurou pelos ombros. Eu sei que voc roubou o medalho e entregou-o nas mos de Vladimir. No, no nada disso! Eu posso explicar... Fora de si, Rudolf chacoalhou-a at a cabea dela pender para o lado. Depois, soltou-a to bruscamente que Samantha quase caiu. Num instante, as mos dele estavam prontas para ampar-la. V para seu quarto. Vou juntar-me aos outros para brindar ao feliz casal. Samantha apoiou-se na porta e pediu: Deixe-me explicar, por favor. Estou implorando que me oua! Saia de minha frente! Vencida, Samantha deixou o recinto. Vertendo lgrimas amargas, foi para a sute e trancou-se. Deitou-se, esperando pela punio que seu marido lhe reservara. Pela primeira vez, no se preocupou em agradecer a Deus pelas bnos. No havia nenhuma. Samantha no entendia por que Rudolf negara-se a ouvi-la. Sentada perto da lareira, alisou a camisola transparente. Passada a crise de choro, lavou-se e ps a camisola. Afinal, aquela era sua noite de npcias e, 119

na certa, o prncipe iria procur-la. E ento, iria explicar-lhe tudo. As horas passaram. O rudo vindo da sala de jantar cessara fazia muito tempo, e a manso estava silenciosa. Samantha no conseguia dormir. Poderia ir ao quarto do prncipe. Por que no? Ele era seu marido, e no seria inconveniente procur-lo. Rudolf poderia estar sonolento, e mais propenso a ouvi-la. Respirou fundo e saiu. Hesitou por alguns segundos antes de abrir a porta dos aposentos dele. Entrou e acendeu uma vela. Olhou ao redor. A cama estava vazia e arrumada. Confusa, deu meia-volta. De repente, sentiu o sangue gelar nas veias e a respirao presa. Em traje de gala, mais bonito do que nunca, Rudolf estava soleira, observando-a. Procurando alguma coisa para roubar? indagou com ironia. Aonde foi vestido assim? O prncipe se aproximou. Seu olhar intenso, ardente, parecia queimar-lhe a pele sob a camisola transparente. No havia amor na expresso dele, nem mesmo desejo. S raiva mal contida. Quem faz as perguntas aqui sou eu. Voc veio roubar mais lguma coisa?. Pensei que voc iria at meu quarto... Nosso casamento foi consumado antes da cerimnia. A prova est crescendo dentro de voc. Samantha refletiu por alguns momentos, buscando as palavras mgicas que derrubassem as barreiras entre eles. . Quero explicar sobre hoje. Ergueu as mos trmulas num gesto splice. Rudolf olhou para as mos dela, e deu-lhe as costas. No quero ouvir mentiras s trs da madrugada. Volte para seu quarto. Tenho de explicar, Rudolf. No me faa perder a pacincia, princesa. Com a ponta dos dedos, ergueu-lhe o queixo. Hoje voc jurou obedincia perante Deus. Ser que j vai quebrar o juramento? Eu s quero dizer... Rudolf cruzou os braos. O silncio dele a desencorajou. Samantha hesitou por uma frao de segundo, mas depois, caminhou em direo sada. Por que voc no me ouve? ela ainda pediu antes de sair. Rudolf ignorou a splica. Se eu a encontrar em meus aposentos de novo, no serei nada gentil. Agora v. No precisarei de voc esta noite. Est dispensada. Voc vai se arrepender. Jamais o perdoarei. Jamais. Assim dizendo, Samantha se foi. Rudolf soltou os braos ao longo do corpo. Angustiado, admitia que fora muito cruel com a mulher amada. Mas Samantha o trara, roubando o medalho para entreg-lo a Vladinllr e Olga. Ela sabia como era importante para ele conservar a jia. Rudolf no a perdoava por esse ato. Precisava feri-la para aplacar a prpria dor. Ao acordar, na manh seguinte, a primeira coisa que Samantha fez foi 120

procurar o po na mesa-de-cabeceira. No encontrou nada. Mais uma decepo. O marido a desprezava. O sonho que acalentara durante anos desintegrava-se sob o desprezo dele. Levantou-se e, depois da higiene pessoal, vestiu-se. Talvez tivesse uma oportunidade de explicar-se durante o desjejum. E ento, o orgulho dos Douglas rebelou-se dentro dela. Depois de tudo o que Rudolf dissera na vspera, no merecia nenhuma explicao. Ele que pensasse o que bem entendesse! Esperava noencontr-lo mesa do caf.. Tentou aparentar indiferena ao entrar, na sala. Rudolf ainda estava l. Ignorando-o, ela foi direto ao buf. - Bom dia, Tinker cumprimentou-o sorrindo. Bom dia, lady Samantha. Ela no lady Samantha. Samanthli e Tinker olharam-no confusos. Como assim? o mordomo indagou. Com relutncia, Rudolf fitou-a, contrariado com sua presena. Ela Sua Alteza, princesa Samantha. Minhas mais sinceras desculpas, Alteza. No precisa me tratar assim, Tinker. Rudolf bateu o punho na mesa. Samantha e Tinker entreolharam-se, assustados. Precisa, sim, se eu estou ordenando! Samantha no respondeu. Apesar de ter perdido o apetite, serviu-se de ovos mexidos e po com manteiga. Preferiu sentar-se no outro extremo da mesa, bem longe do prncipe. Tinker aproximou-se e entregou-lhe o Times. Sua Alteza mandou-lhe isto. Obrigada, Tinker. Samantha abriu o jornal direto na pgina da coluna social. Como previa, mais um comentrio sobre as andanas noturnas do prncipe, sempre rodeado por mulheres lindas. Sentiu os primeiros sintomas da raiva. Seu marido passara a noite de npcias danando com as solteiras mais bonitas de Londres! Sua Alteza est tentando estimular minhas idias? Como assim? Eu posso, de repente, seguir seu exemplo. Nem ouse brincar comigo, Samantha. Voc no me vencer. Samantha arqueou uma sobrancelha. No estou brincando, Alteza. Estou falando srio. Tente e eu a mandarei... Samantha ergueu-se to rpido que derrubou a cadeira. Ir me internar num manicmio?! O louco aqui voc, que passou nossa noite de npcias danando! Oh, Deus, como eu gostaria de nunca t-lo conhecido! J terminou sua encenao? Os lbios dele se curvaram, cnicos. Samantha no respondeu. Seus olhos encheram-se de lgrimas, e mal 121

disfarando a nusea, cobriu a boca com a mo e correu para a porta. Pare! Ela parou e virou-se, um fio de esperana brilhando nos olhos azuis midos. O prncipe reclinou-se na cadeira. Cus, voc est se tornando entediante demais. No consegue fazer outra coisa alm de chorar e vomitar?. Samantha teve de se controlar para no cham-lo de bastardo. Rudolf a ofendera, mas ela no tinha coragem de mago-lo. E ento? ele perguntou no mesmo tom desdenhoso. Pelo jeito, no, Alteza. Dando-lhe as costas, ela saiu da sala. Bravo, Alteza! Tinker disse, parado ao lado do buf. Haver um bis? Como disse? Tinker no respondeu., Traga-me outra xcara de caf. O mordomo olhou para o prncipe, dizendo: Pegue o senhor mesmo! E Tinker deixou o prncipe sozinho. No final da tarde, Samantha.e a sra. Sweeting sentaram-se no Jardim, com Giles deitado aos ps delas. As crianas brincavam e corriam pelo gramado. Lady Samantha, posso sentar-me com voc? Era Alexander Emerson. Samantha recebeu-o com um sorriso caloroso. Aquele era um amigo de verdade. Gostaria de conversar. Em particular, se possvel. Claro. Sweeting, leve as crianas para dentro. Vamos, garotos a bab chamou-os. Hora do lanche! Samantha esperou at v-los entrar na manso e indicou o banco de pedra. Sente-se aqui, milorde. Que bom v-lo de novo. Tenho negcios com Sua Graa e pensei em chegar alguns minutos antes para conversar com voc. Tudo bem? Samantha tentou sorrir, mas seus lbios tremeram. As lgrimas subiramlhe aos olhos. Voc deve ter lido no Times sobre o fiasco que foi meu casamento. Samantha, sei que sua tia quer acertar um compromisso entre mim e Tory, mas se precisar de um pai para seu filho, ficarei orgulhoso de me casar com voc. Prometo cuidar bem de vocs dois. Os olhos castanhos cintilavam de compaixo. A gentileza de Alexander era tocante. Samantha caiu em prantos. Ele a enlaou pelos ombros. O que aconteceu? Se eu puder ajudar de algum modo... Rudolf e eu nos casamos ontem aqui mesmo, na manso. Eu gostaria de nunca t-lo conhecido. O que posso fazer por voc, Samantha? A primeira coisa tirar as mos de cima de minha esposa! Rudolf esbravejou, aproximando-se. Assustada, Samantha afastou-se de Alexander. Temia a reao do 122

prncipe. Alexander se ps de p e enfrentou-o. Por que sua mulher est chorando nos braos de outra pessoa, um dia depois de se casar? O que fez a ela? Meu casamento no assunto seu. Eu o estou tornando assunto meu. No tolerarei violncia em minha casa o duque Magnus interveio, saindo da manso. Apenas perguntei a Samantha como estava, e ela comeou a chorar, Vossa Graa. Algo est errado. O que quer que esteja errado, a culpa dela. E, voltando-se para o prncipe, Magnus disse: Tenho assuntos para tratar com Alex e convidei-o a vir aqui. No h necessidade de desafios. Por que no conversa com sua esposa? O duque lanou a Samantha um olhar de reprovao, dando a entender que a inimizade entre os dois homens era tambm sua culpa. Voc ficar bem se eu a deixar sozinha com ele? Alexander relutava em entrar com o duque. V tranqilo. Samantha permaneceu de olhos baixos, temendo enfrentar o marido. J decidi qual ser sua punio Rudolf comunicou assim que ficaram a ss. -Voc no faria nada para prejudicar meu beb. Ela arriscou-se a olh-lo e percebeu um lampejo diferente nos olhos do prncipe. Eu jamais a agrediria, princesa. E ofereceu-lhe a mo como na noite do baile dos Emerson. Samantha aceitou-a e levantou-se do banco. Venha comigo. Voc ficar fechada em seus aposentos at Vladimir ir embora de Londres. Assim que ele partir, eu me mudarei para Montague House, e voc ir para Sark Island, onde ficar confinada. Claro, estarei l na poca do nascimento de nosso filho. No terceiro andar, ele abriu a porta do quarto. Antes de entrar, Samantha indagou: O que dir s crianas? Acharei uma desculpa plausvel. . Cabisbaixa, ela entrou no quarto. Ouviu-o girando a chave na fechadura. Sim, era prisioneira do prncipe. Em Sark Island, a situao seria ainda pior. Todos eram empregados leais a Rudolf, e ela no teria um rosto amigo a seu lado. Sentou-se perto da lareira e comeou a tricotar. Mais tarde, ouviu batidas na porta. Quem ? Tory. Samantha correu para a porta. O prncipe me deixou trancada aqui. Em poucos dias, me mandar para Sark Island. Aonde ele vai ficar? 123

Em Londres. Eu o farei ouvir a verdade. No se preocupe, Tory. Depois de ontem, no o quero mais. O que houve? Eu estava no quarto dele justo quando Rudolf chegou de mais uma noitada. E se recusou a ouvir minha explicao, expulsando-me de l. A voz dela falhou. Rudolf me magoou, Tory. Eu quero ir para o chal... Voc viveria sozinha l? Por que no? Talvez, se eu for embora, Rudolf enxergue as coisas de um modo diferente e me perdoe. ele quem deveria implorar seu perdo. Vou preparar uma sacola de suprimentos. Amanh, eu a ajudarei a fugir. Tory, como vou sair se a porta est trancada? Pule a janela e desa pela rvore. So trs andares! E se eu cair? A, voc no precisar se preocupar mais com o prncipe. O qu? Samantha, no seja idiota! Eu subo na rvore e ajudo voc. Jogue algumas roupas numa sacola. At amanh. Eu te amo, Tory. Tambm te amo. Depois da higiene pessoal, Samantha se vestiu. Escolheu um vestido mais velho, que pudesse usar no chal. No queria chamar ateno de ningum com as roupas que o prncipe e o duque tinham lhe comprado. Abriu ajanela e respirou fundo. A primavera estava no ar. No via a hora de sentir o sol no rosto. Naquela tarde, no chal. Ouviu o rudo da chave na fechadura. Desjejum, princesa. Samantha virou-se para Rudolf. Vai mesmo manter-me prisioneira? Rudolf ignorou a pergunta. Coma. Ela se sentou e inspecionou a bandeja. O prncipe enchera o prato com uma montanha de ovos mexidos, muitas fatias de presunto e dois pes com manteiga. Ao lado do prato, o Times. Est generoso esta manh! Ou Vossa Alteza acha que meu apetite aumentou da noite para o dia? Ele continuou calado. Ela partiu o po e comeu um pedao. Rudolf parecia relutante em sair. De braos cruzados, observava-a, apoiado no parapeito da janela: Desistiu de ler o jornal? ele perguntou, por fim. Samantha olhou para ele e para o Times. No estou mais interessada em sua vida social, Alteza. Que mudana radical! Ergueu uma sobrancelha num gesto sarcstico. Perdi o interesse por sua vida social, assim como perdi o interesse por voc. 124

Estou to desapontado! Rudolf ironizou. Irritada, Samantha empurrou a bandeja, jogando-a no cho. Deveria controlar esses seus achaques, princesa. Nunca tive achaques antes de conhec-lo! Tenha um bom dia. Rudolf atravessou o aposento e saiu. Samantha ouviu-o trancando a porta. Pegou o jornal e abriu-o na pgina da coluna social. Em seguida, como sempre, chorou. Mais tarde, Samantha ouviu uma batida. Quem ?. Tenho uma charrete na alameda Victria sussurrou. Est pronta? Estou. Jogue sua sacola pela janela. Vou ajud-la a descer. No quero ser flagrada, Tory. Voc sabe onde est meu marido? Na sala com Zara. A princesa Olga vir visitar a filha. Estou indo. Samantha jogou a sacola de roupas e a capa pelajanela. Victria apareceu momentos depois e subiu no carvalho.. Bom dia, irm. Sorrindo, ela sentou-se no parapeito. Tory, no sei se vou conseguir. Voc quer viver reclusa em Sark Island enquanto Rudolf continua em Londres, fazendo amor com todas as beldades disponveis . Se eu cair, poderei prejudicar meu beb! Ora, Samantha, at parece que nunca desceu de rvores antes! s tomar cuidado! Elas desceram em silncio. Victria foi a primeira a pisar no cho, e sustentou a irm. Chegamos! As duas entreolharam-se e sorriram. Pegaram a sacola e a capa e, de mos dadas, correram pelos fundos em direo alameda onde a charrete as aguardava. Victria sentou-se no lugar do condutor. Ao lado dela, Samantha respirou fundo. Enfim, estava livre. Seu corao doa pelo marido, mas no suportaria mais um nico dia de crueldade. Alcanando Park Lane, elas seguiram para Oeste, em direo Primrose House Nenhuma das duas notou a exuberante loira na carruagem que acabara de estacionar na porta da manso Campbell. Tampouco notaram que a mesma carruagem seguia a charrete a uma distncia discreta. Vinte minutos depois, chegavam ao chal. As lembranas da vspera do ano-novo voltaram memria de Samantha. Ali ela e Rudolf tinham pernoitado antes de seguirem viagem para a Esccia. Voc vem? A indagao de Victria despertou-a das recordaes. Com o peito dolorido, Samantha desceu do veculo. Ontem, eu estive aqui e trouxe comida Victria informou, pegando a sacola e a capa da irm. Na semana que vem, trarei mais. Quer que eu fique com voc? 125

No, obrigada, Tory. Preciso ficar sozinha. Voc me faz outro favor? Victria sorriu. lgico, meu bem. Quero que convena Graut e Drake de que no os abandonei. Diga-lhes que eu voltarei logo. No deixe o prncipe saber de meu paradeiro. Prefiro morrer a revelar onde voc est. Samantha a abraou. Obrigada, Tory. Victria subiu na charrete, acenou e partiu em direo a Londres. Samantha apanhou suas coisas e entrou no chal. Esperava estar fazendo a coisa certa. Na manso CampbelI, Rudolf andava impaciente pela sala de ostar. Parou e verificou as horas no relgio de bolso. Olga estava quarenta e cinco minutos atrasada. Por conta disso, ele s veria Samantha depois de sua reunio com o duque e o marqus. No poderia viver assim pelo resto da vida, e estava cansado de tantos bailes e outros compromissos sociais. Samantha o amava, e ele devia-lhe o respeito de ouvir suas explicaes. Como o prprio VIadimir afirmara, Samantha tinha boas razes para ter lhe entregado o medalho. Talvez nem ela mesma tivesse entendido o significado de suas aes. Alteza, a princesa Olga chegou Tinker anoniou. Traga-a aqui. Depois, chame Zara e a sra. Sweeting. Logo, Olga entrava na sala. Rudolf no entendia como, um dia, pudera amar aquela mulher. Sim, Olga era linda, mas muitas cobras venenosas tambm eram. Rudolf, que prazer rev-lo... Ela ofereceu-lhe a mo. O prncipe ignorou o gesto e o cumprimento. Zara j vem. Voc j se casou com a aleijadinha? Rudolf cerrou os maxilaress. Olga estava procurando briga. Decidiu desapnt-la, e inclinou a cabea, confirmando. Onde est a nova princesa? -inquiriu. Pensei em encontr-la aqui tambm. Samantha tem outras ocupaes e jamais interferiria em sua visita a Zara. Espero que no perca sua esposa por pura falta de ateno. O que quer dizer? Olga deu risada. Estou acompanhando sua vida social pelo Times. Rudolf no respondeu., Aquela irm com cabelos de fogo deveria ser castigada por sua insolncia. O prncipe arqueou as sobrancelhas. Est se referindo a lady Victria? 126

Victria no lady. Imagine que ela ameaou-me com uma adaga! Rudolf sorriu. No podia se esquecer de agradecer jovem cunhada pela lealdade a sua esposa. - Voc castigou sua mulher pela traio, Rudolf? Veio at aqui para interrogar-me sobre Samantha ou para visitar Zara? Meu querido, vim para as duas coisas. A propsito, por que quis visitar Zara? Ela mal a conhece. Afinal, voc nunca mais se interessou pela menina desde que soube que eu era... Bastardo? Olga terminou por ele. Rudolf engoliu em seco. C esto elas. Sweeting, entre e feche a porta. Zara, meu bem, venha dar um abrao na mame. A princesa abriu os braos para a filha. Assustada, a menina agarrou a mo do pai. Onde est minha outra me? Zara perguntou a Rudolf. Eu sou sua me, queridinha. Zara balanou a cabea, discordando. A outra me brinca comigo e ns olhamos as nuvens juntas. Zara est se referindo a Samantha Rudolf explicou-lhe. Olga revirou os olhos. Ela brinca com crianas? Que burguesa! Olhando para Zara, disse: Lady Samantha no sua me. Eu sou. A menina encolheu-se e se dirigiu ao pai. Lady Samantha minha me? Sim, meu amor, uma me de verdade que ama e cuida muito bem dos filhos. Voc muito indulgente com essa garota, Rudolf Olga repreendeu-o, irritada. Ela precisa ser educada de maneira adequada. Sweeting, no perca Zara de vista nem por um instante e por nenhuma razo Rudolf ordenou bab. Depois, pegou no brao da ex-mulher. Seu tempo se esgotou, Olga. Zara no quer nada eom voc. Volte para a Rssia com Vladimir. O prncipe acompanhou a princesa at o hall. Em vez de esperar pelo mordomo, ele mesmo abriu a porta e empurrou-a para fora. Foi um prazer rev-la. Girando nos calcanhares, Rudolf ordenou a Tinker: Se essa mulher aparecer por aqui de novo, no permita que entre nesta casa. Compreendi, Alteza. Em seguida, foi direto at o escritrio do duque. Magnus e Robert estavam a sua espera. Usque? Robert ofereceu. Aceito, obrigado. O prncipe bebeu o deinque de um s gole. Minha ex-esposa acabou de sair. Dei instrues a Tinker para no deix-la mais entrar aqui. Alteza, voc e minha sobrinha ainda no entraram num acordo o duque 127

Magnus observou. Vejo que Vossa Graa j leu o Times. Estou comeando a duvidar de que fizemos bem em permitir esse casamento, independente da gravidez. Hoje mesmo vou ter uma longa conversa com Samantha. Rudolf explicou-lhe. Creio que ela no entendeu as implicaes de seu gesto. Fico feliz em saber disso. O duque sorriu, aliviado. O nascimento dessa criana acabar com as diferenas entre vocs. No h nada como a maternidade para acalmar uma mulher. Robert tomou um gole. Rudolf deu risada. Espero que sim... O duque tossiu de leve. Antes de tratarmos de negcios, quero falar sobre outro tema. Vossa Graa pode falar com franqueza. Quero saber se voc pode superar sua animosidade por Alexander Emerson e receb-lo na famlia num futuro prximo, Alteza. O prncipe olhou para o duque, desconfiado. Roxie quer um casamento entre Alexander e Victria, o duque prosseguiu. A sobrinha mais nova de minha esposa impulsiva e rebelde. Por ter sido criada com muita liberdade, indisciplinadssima. Roxie acredita que Alexander forte o suficiente para controlar Victria. Estou disposto a suport-lo, desde que fique longe de minha mulher. timo. Alexander e eu acertamos o contrato de casamento ontem. Claro, ele esperar mais um ano para Victria amadurecer, Ela sabe que est noiva? Robert indagou. Oh, cus, no! O duque ergueu as mos. Alexander insiste em cortej-la antes. E se Victria no gostar dele? Ela se casar com Alexander de qualquer jeito, Alteza, mas se rebelar at o ltimo momento, podem apostar. Victria ficar furiosa. Robert achou graa. O pobre Alexander pensou que ia levar a doce e submissaSamantha e ficar mesmo com o furaco da famlia. Uma batida na porta e Tinker entrou. Alteza, trs cavalheiros esto a sua espera. Dizem ser seus irmos. Mande-os entrar. Em segundos, Rudolf levantou-se e abraou cada um deles. Vossa Graa, estes so Viktor, Mikhail e Stepan. Irmos, este o tio de minha esposa, o duque de Inverary, e seu filho, tambm meu cunhado, o marqus de Argill. Todos apertaram-se as mos. Viktor muito parecido com Vladimir Robert notou. Eles so gmeos. Rudolf ergueu um ombro. VIadimir dois minutos mais velho, o que uma pena. Sentem-se, por favor o duque convidou-os. Robert sirva-lhes usque. Vladimir tentou matar-me por causa do Vnus Rudolf contou aos 128

irmos. Olga est em Londres com ele. Os dois se casaram depois que voc partiu da Rssia Viktor informou. H quanto tempo voc est casado? Mikhail quis sab~r. Dois dias. E est aqui conosco em vez de estar com sua esposa, providenciando um filho? Stepan deu risada. J cuidei disso antes do casamento! Depois de conversarem ainda por alguns minutos, o duque de lnverary se ergueu. Vamos nos juntar s senhoras para nsso ch. Ele olhou para os prncipes. Altezas? Os irmos Kazanov entreolharam-se e riram. Chame-me de Viktor. Eu sou Mikhail. E eu, Stepan. E eu sou Rudolf. Magnus sorriu, emocionado, e os dois apertaram-se as mos. Rindo e falando ao mesmo tempo, todos se foram em direo sala de estar. Encontraram a duquesa sentada numa cadeira de espaldar alto, e Victria, no sof. Rudolf fez as apresentaes: Vossa Graa, estes so meus irmos, Viktor, Mikhail e Stepan. um prazer conhec-los, enfim. E esta jovem Victria, a irm caula de minha esposa. Bem-vindos Inglaterra Victria saudou-os, toda sorridente. Que cor interessante de cabelos! Mikhail exclamou, sentando-se ao lado dela. Eu a vi primeiro Stepan protestou, sentando-se do outro lado. Victria ria, satisfeita com as demonstraes de ateno. Gostaria que o sof tivesse espao para quatro... queixou-se Viktor.. Vou buscar Samantha Rudolf disse-lhes. Ela est quarto. O prncipe j ia saindo, mas parou ao ouvir a cunhada transmitindo-lhe o inesperado: Vossa Alteza no a encontrar l. Ela partiu. Todos ficaram perplexos, menos os trs innos de Rudolf, que lgico, no sabiam de nada. O irmode vocs, Sua Alteza Todo-poderosa, trancou minhano quarto Victria esclareceu. Onde ela est? Rudolf olhou-a, transtornado pela raiva Victria encarou-o por minutos, sem disfarar sua hostilidade No tenho idia. Rudolf sabia que Victria estava mentindo. Fitou-a de um modo to assustador que ela se encolheu.. Eu a protejo Stepan munnurou. Stepan, cuide de sua vida. E voltando-se para Victria: 129

Como Samantha fugiu de um quarto trancado? Voc roubou a chave? A garota empinou o nariz num gesto de desafio. No, Alteza. Minha irm pulou a janela e desceu pela rvore. . Samantha fez isso?! A surpresa da duquesa era bvia. Com minha ajuda, claro. Minha irm estava desesperada para fugir e... Ao perceber Rudolf de punhos cerrados e expresso transtornada, Victria olhou para a tia. Talvez descer pela rvore no tenha sido uma boa idia... E decidiu sustentar o olhar do cunhado. Eu no a culpo, Alteza. Voc um tirano. Admiro sua lealdade a sua inn Rudolf admitiu, j com uma sombra de sorriso nos lbios. Entretanto, voc no imagina a seriedade do que ela fez. Voc no sabe o que ela fez. Julgou-a culpada sem darchance para ela explicar-se. O que sua esposa fez de to grave? Viktor quis saber. Sua Alteza roubou o Kazanov Vnus e entregou-o a Vladimir. O Vnus apenas um pedao de metal Mikhail ponderou. O medalho importante para Piotr! Rudolf tentou argumentar. Quando essa guerra vai acabar? Stepan balanou a cabea,inconfonnado. Vocs esqueceram o que Piotr fez a nossa me? No, Rudolf, no nos esquecemos de nada. Viktor o fitava, conciliador. O prncipe virou-se para a cunhada com a inteno de assust-la e obrigla a revelar o paradeiro de Samantha. Mas no estava preparado para o ataque verbal de Victria: Voc estragou o dia do casamento e a noite de npcias de minha inn! Quando ela tentou explicar-lhe, preferiu mago-la e feri-la! Voc feriu Samantha?! Apenas seu orgulho, duquesa. Orgulho era tudo que minha inn tinha! Victria gritou. Rudolf cerrou os lbios. Victria tinha razo, mas a raiva impedira-o de entender que Sainantha no era Olga. Gostaria que me dissesse exatamente o que Samantha fez. Victria teve o atrevimento de empinar o queixo e dizer-lhe: Sua boa vontade para ouvir chegou com dois dias de atraso, Alteza. Minha irm no quer explicar-lhe mais nada. Ela s quer que a deixe em paz. Voc vai ficar em pedaos se no comear a falar! Rudolf esbravejou. Agora! Victria arregalou os olhos de medo. Mesmo assim, no baixou a cabea. Sua... digamos... esposa to traioeira pegou as economias de uma vida inteira, de mil libras... Como Samantha conseguiu juntar essa quantia? tia Roxie interveio. Bem, eu vou comear do comeo. Victria tomou a encarar Rudolf. Mas garanto que voc vai ficar com dio de si prprio, quando eu terminar de 130

contar. Estou pagando para ver. Rudolf fez um esgar. Desde que Sua Graa passou a ser nosso tutor, ele tem sido, muito generoso dando-nos uma quantia mensal. Samantha guardava todo seu dinheiro, nunca gastou um centavo sequer. Por que ela economizava tanto? Para a velhice, Alteza. Minha inn achava que nenhum homem iria querer despos-la por causa do defeito fsico. Ento, precisava guardar recursos para garantir sua velhice de solteirona. Victria suspirou. Quantas vezes tentei convenc-la a comprar algumas fitas de cabelo que ela tanto admirava... E Samantha respondia que era melhor manter as economias guardadas, porque, com ou sem fita, nenhum homem se casaria com uma... aleijada. Oh, meu bom Deus! Roxie exclamou. Pobre criana... murmurou o duque. Victria estava certa. Rudolf comeava a acreditar que fora injusto com Samantha, e isso o incomodava demais. Ele tossiu de leve. Mas o que tem isso a ver com o medalho? Naquele dia, Samantha pegou as mil libras que economizou a vida inteira pensando na velhice, e pediu-me para acompanh-la at Bond Street. Ela pagou para um joalheiro fazer uma rplica de seu estpido medalho para entregar a seu irmo Vladimir. Se no acreditar em mim, v at seus aposentos e verifique. Minha irm guardou a jia verdadeira no lugar, assim que voltamos para a manso. A sala ficou no mais absoluto silncio. Por que ela no me contou? Rudolf indagou, com voz embargada.. Ela tentou, mas voc recusou-se a ouvi-la! Victria apontou-lhe o dedo em riste. E me deve dinheiro pela carruagem que aluguei, sabia? Diga-me onde Samantha est. -No. Sua irm est esperando um filho meu. Victria levantou-se e caminhou em direo porta, enquanto ia dizendo: Minha inn falou que voltar antes de a criana nascer. Rudolf apelou para a duquesa: Faa-a contar onde Samantha est. Victria, diga a Sua Alteza onde escondeu a esposa dele. Victria virou-se para o prncipe, sorrindo. Eu a escondi num lugar onde voc no poder mago-la.No trairei minha inn! Rudolf no acreditou ao ver os innos apoiando Victria. Viktor aproximouse dela e beijou-lhe a mo. Voc surpreendente com as palavras cumprimentou-a. D-me a honra de ser minha esposa? Victria olhou-o, confusa. Viktor muito velho para voc Mikhail interveio. Case-se comigo. 131

Eu sou mais novo do que eles. Stepan sorriu, cheio de charme. E mais resistente tambm. Case-se comigo. Victria esboou um lindo sorriso para os trs prncipes. Estou lisonjeada. Depois, dirigiu-se a Rudolf. Porm, jamais concordaria em casar-me com um homem que tivesse parentesco com um monstro. Rudolf no protestou. Mais uma vez, a cunhada estava certa. Ele tratara a esposa de forma abominvel. Se perdeu sua esposa, Alteza, sugiro que procure por ela sem minha ajuda. Com uma reverncia, Victria se foi, triunfante. Rudolf passou uma noite terrvel, dormindo no sof do quarto de Samantha. Agora que o dia amanhecera, ele olhava para o medalho em suas mos, rezando para que ela estivesse bem. Lembrou-se da noite em que a conhecera no baile dos Emerson. Sorriu ao recordar a viagem deles Esccia. Adorara sua suavidade e sua rendio. Samantha recebera-o em seu corao, em sua alma, em seu corpo. E ainda tinha amor suficiente para dedicar a Grant, Drake e Zara. Ela era doce e obediente, mas virava uma fera quando seus entes queridos se achavam em perigo.. Amava-a, mas nunca pronunciara as palavras que Samantha precisava ouvir. Ela pedira amor, e ele s lhe dera sofrimento, ofensas e humilhaes. Depois de Olga ter acabado com o casamento deles, Samantha ainda chorara ao ler o Times. Sua bela princesa dissera-lhe que s queria voltar para casa e... Rudolf levantou-se num salto. Samantha queria ir para casa!Sua casa era o chal! Guardou o medalho no bolso. Iria busc-la no chal, e depois lhe entregaria a jia para que a jogasse no Tmisa. Sentiu um frio no estomago. E se Vladimir descobrisse? Samantha acabara de acordar. Continuou na cama por alguns momentos. Queria se erguer, mas uma tristeza imensa roubava-lhe as energias. Por fim, levantou-se e foi para a cozinha. Voc vai comer mingau de aveia falou, afagando o ventre. Antes, porm, cortou um pedao de po e o engoliu. Aps lavar-se e vestir-se, preparou mingau e ch. No era um desjejum igual ao da manso do duque, mas ela sobreviveria. Suspirou. quela hora, na certa, o prncipe j saberia de sua fuga. Como Victria reagiria diante da presso que Rudolf iria exercer sobre ela? Sentou-se para se alimenta!. De repente, uma batida leve na porta. Assustada, aproximou-se. Quem ? Sou eu, Samantha. Abra, por favor. Rudolf?! Ela no sabia o que fazer. Nunca imaginara que o prncipe a encontraria assim to rpido. 132

Hesitou, mas acabou por abrir. O prncipe entrou e, com medo. Ela recuou. Tory... No. Victria no me informou onde voc estava. Tentei assust-la, mas a menina no se deixa intimidar com facilidade, como voc ou as crianas. Como descobriu que eu estava aqui? Eu me lembrei de que voc considerava o chal como sua casa. Samantha mordiscou o lbio. Como pretende me punir desta vez? Como um mortal pode punir um anjo? Samantha piscou e balanou a cabea, incrdula. Ao que tudo indicava, estava tendo uma alucinao ou um sonho. O que aconteceu? Rudolf olhava-a, intrigado. Sou eu que pergunto: o que aconteceu? Voc no est emseu normal. Eu tenho sido um asno! Ah, mas tem mesmo! Samantha fez um esgar. Rudolf soltou uma gargalhada. Depois, abraou-a e capturou lhe os lbios num beijo avassalador, desesperado. Eu lhe trouxe um presente. No diga. Rudolf saiu e voltou em seguida com uma caixa. Colocou-a sobre a mesa. Que embrulho grande! Comprou alguma coisa para o beb? No, meu amor. para voc. Abra. Samantha desfez o pacote e arregalou os olhos de espanto. A caixa continha centenas, milhares de fitas de cabelo de todas as cores possveis e imaginveis. Voc comprou fitas para mim! Nunca a vi usando fitas nos cabelos, por isso, pensei que gostaria de ganhar algumas. Samatitha deu risada. Algumas? No sabia qual cor voc preferia, ento comprei todas. Na realidade, acabei com o estoque de todas as lojas de Londres! Rindo, emocionada, Samantha enlaou-o pelo pescoo e beijou-o com paixo. Princesa, quero que saiba... Ela encostou o dedo nos lbios dele. No precisamos falar sobre isso. Precisamos, sim. Quero que saiba que ontem, depois que me acalmei, eu pretendia ouvir o que tinha a dizer. Mas voc havia fugido. Obrigada. Tentei no gostar de voc, Samantha. Depois que Zara nasceu, Olga descobriu sobre minha origem e acabou se envolvendo com Vladimir. Um dia, eu os encontrei juntos em minha cama. Por isso, fechei meu corao por tanto tempo e resisti em entregar-lhe meu amor. Samantha acariciou-lhe o rosto. 133

Eu te amei desde o momento em que me convidou para danar no baile dos Emerson.. Eu tambm, princesa, mas lutei com todas as minhas foras contra esse sentimento. Ah, voc nem imagina como sou grato a Igor por nos ter seqestrado... teve de admitir. E como est meu beb? Faminto! Rudolf sentou-se mesa, e Samantha serviu-lhe mingau de aveia, ch e po. Vou comprar este chal. Rudolf indicou em volta. E todos os anos, voltaremos aqui e passaremos uma ou duas semanas como pessoas comuns. Essa a melhor notcia que voc poderia me dar. Os olhos de Samantha brilhavam de felicidade. A propsito, me deve mil libras e mais o que Victria gastou com o aluguel da carruagem e da charrete. Sua irm merecia umas palmadas por t-la ajudado a descer pela rvore! Assim que terminaram a refeio, Rudolf ofereceu-lhe a mo. E sorrindo, tmida, ela se deixou conduzir ao quarto minsculo. Este dia seu, meu amor ele murmurou, beijando-a. Comeou a desabotoar-lhe o vestido e puxou-o para que deslizasse at o cho. Fitou a perna dela e deu risada. Nunca fiz amor com uma mulher com uma adaga presa na canela. Entre risos e beijos, eles se despiram. Rudolf ajeitou-a com todo o cuidado na cama e beijou-lhe os mamilos. Samantha suspirou. Seu grande sonho de amor estava se tornando realidade. Voc to bonita, mai daragaia... Rudolf lhe acariciava o corpo inteiro. Princesa, venha para cima de mim. Ela obedeceu e posicionou-se, deixando-se penetrar bem devagar. Comeou a movimentar-se cada vez mais rpido, at ser sacudida por vigorosos espasmos. Rudolf acompanhou-a naquele momento de xtase, entregando-se por inteiro ao amor de sua princesa. Mais tarde, depois de terem adormecido abraados, Samantha acaricioulhe a face. Acho melhor voltarmos casa de Sua Graa. Se voc quiser, poderemos pernoitar aqui, minha querida. Eu gostaria muito, Rudolf, mas todos devem estar preocupados. Samantha ficou de p e vestiu-se, sem se esquecer de prender a adaga na perna. Isso necessrio? bom estarmos sempre preparados. Nunca se sabe, no ? Ao sentar-se na cama para calar as botas, reparou que o rubi mudara de cor. A pedra est escura como sangue. Ser que estamos em perigo? Bobagem! Quem poderia nos ameaar? Terminaram de se vestir e foram para a sala. Rudolf apagou o fogo da lareira, pegou a caixa de fitas e ambos se prepararam para sair. Samantha abriu a porta e deparou com Olga. Ao lado dela, Vladimir, com uma pistola na mo. 134

Olga deu um tapa no rosto de Samantha, que cambaleou, sendo amparada por Rudolf. Princesa Samantha, pensei que voc fosse uma criana doce e inocente. Vladimir os obrigou a entrar de novo. Esse seu ar angelical esconde uma mente diablica. Nunca imaginei que seria to esperta e audaciosa para nos enganar com uma imitao. Rudolf colocou a caixa sobre a mesa e protegeu Samantha como prprio corpo. De doce ela no tem nada Olga resmungou. O bastardo ainda a protege... Que emocionante! uma pena, mas vocs dois tero de morrer. Irmo, por favor, desculpe minha esposa disse Vladimir. s vezes, ela exagera. Se voc me entregar o Vnus verdadeiro, eu os deixarei em paz. Rudolf inclinou a cabea e tirou do bolso a embalagem de veludo negro. Entregou-a a Vladimir, que o guardou dentro do palet. Mate-os, VIadimir! Olga ordenou. No vou matar meu prprio irmo! Ento, d-me a pistola que eu mesma os matarei. Ah... Samahtha gritou, caindo no cho, atraindo a ateno de todos. Naquele exato momento, Rudolf bateu na mo de Vladimir. A pistola voou, caindo aos ps de Samantha. Olga abaixou-se para peg-la, mas Samantha foi mais rpida. Puxou a adaga e pressionou-a na face de Olga. Ainda pensa em nos matar, Olga? Rudolf pegou apistola e apontou-a para VIadimir. Voc se machucou, Samantha? No. Guardou a adaga. Seu idiota! Olga gritou para o marido. Vladimir ergueu a mo e atingiu em cheio o rosto da mulher, silenciando-a. Suponho que voc queira isto. Vladimir devolveu a Rudolf a bolsinha de veludo negro. Fique com ele. Eu tenho tudo o que um homem deseja navida. A porta se escancarou, e Igor entrou. O gigante russo olhou para a arma na mo de Rudolf. Vejo que no precisam mais de meus servios. Se dependssemos de voc, minha esposa e eu poderamos ter morrido Rudolf repreendeu seu novo empregado. Certifique-se de que meu irmo e sua bela esposa estejam a bordo do navio que parte hoje da Inglaterra. Entendi, Alteza. Vladimir e Olga viraram-se para sair. Cus! Samantha gritou, caindo em cima de VIadimir. Por instinto, ele abriu os braos para segur-la. Perdo, Alteza Samantha desculpou-se, corando. O beb me deixa com tontura. VIadimir inclinou a cabea. Desejo-lhe muita sade com seu filhinho. Obrigada, Alteza. Samantha baixou os olhos. 135

VIadimir e Olga saram do chal, mas Igor parou e ficou olhando para Samantha. De repente, ele soltou uma estrondosa gargalhada e se foi tambm. No tenho certeza de querer continuar casada com voc Samantha resmungou. Por qu? Sempre sonhei com um marido entediante. Querida, prometo tomar-me o mais aborrecido dos maridos. Rudolf a beijou de leve nos lbios. Posso ver o Vnus agora? Claro, amor. Samantha entregou-lhe a bolsinha de veludo negro. Est feliz por ter se casado comigo? Falei a verdade quando disse a VIadimir que tenho tudo oque um homem poderia desejar. Eu a esperei minha vida inteira. Eu te amo, Rudolf. Para sempre. Eplogo Sark Island, Novembro Samantha colocou a xcara de ch na mesa e afagou a barriga imensa. Olhou para o marido, sentado ao lado dela. Voc nunca esteve to bonita, mai daragaia. . Como se diz em russo obrigada, meu querido? Spaciba, moi daragi. Ela sorriu e repetiu: Spaciba, moi daragi. Samantha olhou ao redor. Toda a famlia viera de Londres para o nascimento de seu filho. A hora estava prxima. Gritos e risadas chamaram-lhe a ateno. Victria e os irmos de Rudolf se entretinham num jogo com as crianas. Roxie estava sentada ao lado da me de Rudolf, mas observava preocupada os modos nada convencionais de Victria. De repente, Samantha cerrou as plpebras. Rudolf? murmurou. Creio que minha hora est chegando. No me deixe, por favor! O prncipe ergueu-a e, enquanto se encaminhava ao quarto, ia dizendo: Roxie, o beb est chegando. Stepan, v buscar o mdico. Colocou-a na cama e apertou-lhe a mo. Coragem, garota. No sairei daqui. No h o que temer. Mais tarde, Roxie e Anglica entraram nos aposentos com o mdico. Voc precisa sair agora, Rudolf. No vou deix-la, Roxie. Fitou Samantha, que suava e gemia de dor. Anglica segurou o brao do cunhado e conduziu-o para fora dali. Em seguida, fechou a porta sem a menor cerimnia. Devagar, Rudolf desceu a escadaria e entrou na sala de estar. O duque ofereceu-lhe um copo de vodca. Beba, meu filho. As horas se arrastavam. De tempos em tempos, Rudolf ia at p da escada para ver se descobria alguma coisa. 136

Por fim, o doutor foi ter com eles, enxugando as mos. Rudolf levantou-se e o encarou, ansioso. Vossa Alteza tem um filho... Os homens deram vivas e ergueram os copos, mas o mdico ainda no terminara: ...e uma filha! . O copo de vodca escapou da mo do prncipe. Rudolf Kazanov, prncipe da Rssia, desmaiara. Na tarde seguinte, todos os familiares, incluindo as crianas, foram ao quarto visitar Samantha e os bebs. Depois que todos desceram para o ch, Rudolf segurou a filha nos braos, e Samantha embalava o filho. Voc estava certo, Rudolf. Quando me deram os bebs para segurar, eu esqueci a dor. Foi muito corajosa, Samantha. E tudo o que eu fizer ser sempre pouco pelo que voc merece. Y tebi lyubliu, princesa. Eu te amo tambm, meu prncipe. Fim

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