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MARION ZIMMER BRADLEY

A Matriz de Sombra

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Ttulo Original: THE SHADOW MATRIX Copyright 1997 by Marion Zimmer Bradley & Adrienne Martine-Barnes

*** Em A Matriz de Sombra, seqncia direta de Cano do Exlio, Margaret Alton faz um esforo desesperado para controlar seus poderes recmdescobertos. Contudo, nem mesmo os experientes operadores das Torres compreendem por completo a natureza enigmtica, poderosa e assustadora da sua matriz incomum. Mas os problemas de Margaret no se limitam aos poderes msticos da mente, por que, como a herdeira do Domnio de Alton, ela tornou-se o centro de uma batalha poltica que ameaa arrasar o Conselho Comyn. Para tornar as coisas ainda piores, Margaret apaixonou-se por Mikhail Hastur, o regente para o Domnio real de Elhalyn, um homem com quem est proibida de se casar, pois tal aliana alteraria irrevogavelmente o equilbrio de poder do planeta. quando Margaret e Mikhail se vem inexoravelmente atrados para as runas de uma antiga Torre, destruda sculos atrs. Os dois so enviados de volta no tempo, para as Eras do Caos, onde um Guardio morto h muito tempo, um dos seres mais poderosos que j existiram em Darkover, os aguarda. E na busca planejada para eles por essa antiga sombra, Margaret e Mikhail confrontaro adversrios e desafios que ultrapassam suas fantasias mais insanas, em uma batalha que pode no somente modificar Darkover por completo, mas alterar o futuro, a fim de que os dois no mais existam!

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Para Susan Rich, que leu todos os manuscritos e pediu mais.

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Prlogo

Diga outra vez por que viemos visitar Priscila Elhalyn murmurou Dyan Ardais, descendo a escada na frente de Mikhail. E por que concordamos em participar dessa... coisa? Mikhail Lanart-Hastur olhou para seu amigo, seus cabelos escuros e a pele clara na luz bruxuleante dos lampies, e fez meno de responder. Um relmpago iluminou o tapete pudo sob seus ps, ao mesmo tempo em que o estrondo de um trovo agitava as paredes do Castelo de Elhalyn. A chuva fustigava as vidraas das janelas. Estvamos meio bbados na ocasio disse, quando o barulho diminuiu. E havia todas aquelas garotas em Thendara, se embelezando para a gente. S que no estamos bbados agora, e ir a uma sesso no a minha idia de diverso! Como sabe? A quantas sesses voc j foi? Nenhuma! Acho que falar com gente morta, ou tentar faz-lo, uma idia srdida. Mikhail riu, jovial. O jovem Dyan Ardais, a quem servia como paxman, era um homem bastante nervoso de dezoito anos. Qual o problema? Est com medo de que a mdium de Priscilla conjure o seu pai? Deuses! Eu nem mesmo havia pensado nisso! Nunca o conheci quando estava vivo, e no tenho a menor vontade de conhec-lo agora! Mikhail teve muitos dias para se arrepender do impulso que os trouxera ao decadente Castelo de Elhalyn. Sabia que j tinha idade para no fazer essas coisas, e que Dyan era responsabilidade sua. Se ao menos no estivessem to entediados, e to inclinados a fazer o indevido. Ora, no

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havia remdio. Eram os hspedes de Priscilla Elhalyn, irm de Derik Elhalyn, o ltimo rei de Darkover, e, de qualquer modo, no poderiam montar nos cavalos e cavalgar na tempestade. O mais provvel que ser um completo fiasco, Dyan, e que eles no invocaro o fantasma de Derik Elhalyn do mundo superior. Nem o do pai dela, ou o da minha av, Alanna Elhalyn. Embora eu no me incomodasse em v-la; ela morreu h muito tempo, e sempre tive alguma curiosidade a seu respeito. Aposto que nem mesmo vamos ter uma boa histria para contar quando voltarmos. Por mim, isso seria timo. Dyan soava menos irritado, apaziguado pelo bom humor de Mikhail. At agora tem sido um tdio s... a menos que voc leve em conta conhecer aqueles criados dela. Eu nunca soube de ningum que hospedasse leitores de ossos e mdiuns antes. Os Elhalyn sempre foram um bocado excntricos. O que quer dizer que Priscilla s um pouquinho menos louca do que seu irmo insano, no verdade? Aquele tal Burl me d arrepios, e eu tenho certeza de que por causa dele que temos de participar dessa invocao de fantasmas. Mikhail riu outra vez, mas ele partilhava da opinio de Dyan a respeito do leitor de ossos. Tal atividade podia ser encontrada nos mercados de qualquer cidade de Darkover, mas no era comum no lar de uma comynara. Mas ele sabia que tentar ver o futuro era um desejo perfeitamente humano, e desconfiava que Burl simplesmente possua um pequeno talento, um laran parecido com o Dom de Aldaran da prescincia. A outra confidente de Priscilla, a mulher Ysaba, era, na sua opinio, a mais estranha dos dois. Mikhail j havia conhecido leitores de ossos e outros adivinhos antes, mas uma mdium ultrapassava a sua experincia. Sentiu que ela possua laran, mas de um tipo com que ele nunca se deparara antes, e desconfiou que a mulher nunca treinara em uma Torre. Desejava poder indagar diretamente a ela, mas isso teria sido muito grosseiro.

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Os dois jovens atravessaram um corredor empoeirado e encontraram Duncan MacLeod, que cuidava dos estbulos, embora trabalhasse tambm como coridom. Tratava-se de um homem grisalho, o rosto enrugado, os olhos desconfiados. Entretanto, os estbulos se encontravam em bom estado melhor do que o prprio castelo, que decara sob a administrao descuidada de Priscilla. O sqito de Priscilla era composto por idosos, e contava com poucas pessoas. No havia criadas jovens para arrumar os quartos e nenhum rapaz aprendendo a cuidar dos estbulos, o que tambm era estarrecedor. O Castelo de Elhalyn encontrava-se quase s moscas, com uma atmosfera inquietante de desolao. Na realidade, essa era a corte mais peculiar que Mikhail j vira. Priscilla vivera aqui, sozinha exceto por seus filhos e alguns servos, durante os anos desde a Rebelio de Sharra e os infelizes eventos que mataram ou enlouqueceram tantos membros do Comyn. Ela parecia perfeitamente feliz em sua solido, meio desatenta s vezes, mas evidentemente no louca como fora seu irmo. Ele sabia que os Elhalyns freqentemente demonstravam-se desequilibrados. Mikhail tinha uma boa quantidade de perguntas que no poderia fazer sem ser grosseiro, e a ascendncia dos cinco filhos de Priscilla no era a menor delas. Havia Alain, que tinha quase quinze anos, Vincent, de treze, e Emun de dez, bem como as duas filhas, Miralys e Valenta, meninas tmidas de nove e oito anos. Priscilla nunca se casara, e qualquer amante que tivesse tomado nesses anos todos permanecia annimo e incgnito. Como as mulheres Elhalyn possuam o status de comynara, desfrutavam de uma liberdade de escolha no concedida maioria das mulheres, mas ele ainda achava a situao bastante inquietante. Nunca se considerara conservador, mas ainda assim sentia-se incomodado com o estilo de vida desregrado da mulher. Duncan os levou atravs de uma passagem estreita, que conectava a poro principal do castelo a um calabouo estreito, o vestgio de uma poca remota da histria darkovana, quando as famlias proprietrias de terras travavam terrveis guerras umas com as outras. Recendia a

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antiguidade, a velhas pedras e os ossos da terra por baixo, e ele procurou desfazer-se da sensao de opresso que isso lhe causava. Enfim, Duncan abriu uma pesada porta de madeira, e uma lufada de ar frio soprou. Neste instante outro trovo ribombou e o teto do corredor estremeceu, despejando uma fina chuva de madeira podre e lascas de cal sobre as mangas da sua tnica. Dyan soltou um som de aborrecimento e passou dedos nervosos no cabelo, limpando a sujeira. Acompanharam Duncan at uma cmara redonda, que seria quase aconchegante, se no estivesse to fria. Existia uma pequena lareira acesa, exalando um perfume de madeira de blsamo, mas que no chegava a aquecer o lugar. As paredes de pedra estavam midas e dava para perceber manchas de mofo nas suas faces, e o agradvel perfume de madeira mal ocultava o cheiro. Algumas velas crepitavam sobre uma mesa no centro da cmara, formando sombras horripilantes nas paredes e nas tapearias pudas penduradas. Mikhail tentou imaginar a cmara como era no passado, com Elhalyn mortos h muito tempo se abrigando ali, sob o stio dos seus inimigos. Mas o lugar era muito velho, muito frio, e muito sombrio para qualquer idia romntica; era s uma relquia de outra poca, que ele ficava feliz que terminara. Priscilla e sua mdium, Ysaba, entraram, interrompendo a sua abstrao. A pequena mulher Elhalyn parecia mais excitada do que Mikhail j a tinha visto antes, seus olhos dourados cintilando na luz tremeluzente. Ela parecia ansiosa, como se esperasse que algo extraordinrio acontecesse. Seu cabelo era da cor do damasco, e sua pele parecia quase dourada na luz. Ningum a consideraria uma beldade, mas ela parecia linda em seu entusiasmo indissimulado. Por favor, sentem-se mesa ela convidou, gesticulando graciosamente. Ciente de seus modos, Mikhail puxou uma cadeira para Priscilla, e viu Dyan prestar o mesmo favor mdium, com um desagrado aparente.

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Tomaram os assentos restantes, e ele se perguntou onde Burl, o leitor de ossos, se encontrava. A mesa fora polida recentemente, e brilhava na luz dourada, o perfume de cera ascendendo agradavelmente debaixo dos seus antebraos. Mikhail voltou a ateno para um grande globo de quartzo depositado no centro da mesa. Emitia um dbil brilho azulado, embora no fosse o azul intenso de um cristal de matriz. Com o canto do olho viu Duncan atirar algo na lareira, e houve um breve chamejar quando comeou a queimar. Um perfume forte de flores comeou a preencher a sala, parecido com os incensos que sua irm Liriel utilizava, mas mais forte e no to agradvel. Fez seus olhos coarem, e seus dedos comearam a parecer meio dormentes. Ysaba fitou o interior do globo, seus olhos plidos vazios. Era uma mulher ordinria, com o cabelo muito claro dos habitantes das Cidades Secas, e ele no tinha certeza da sua idade. Soou um trovo, e um relmpago fulgurou atravs das janelas altas e estreitas, cegando-o por um momento. O vento fustigava as paredes do velho calabouo, mas a estrutura mal estremecia sob a fria da tempestade. Fez-se silncio, exceto pelo crepitar do fogo e o uivo do vento l fora. Mikhail sentiu um vento forte soprando no cho, vindo da porta atrs dele, e torceu os dedos nas botas. Esperava que isso no demorasse muito. O quarto velho que ele e Dyan dividiam ao menos era quente, e ele queria voltar para l e ir para a cama! Dem as mos, por favor, disse Priscilla, interrompendo seus pensamentos. Dyan sobressaltou-se, depois deslizou sua mo na mo direita de Mikhail, relutante. Ele estendeu a mo livre relutantemente, e Ysaba a segurou. Mikhail sentiu Priscilla pegar a sua mo esquerda, e colocar a outra na da mdium. Estava surpreendentemente quente e macia. Vocs no devem romper o crculo disse a mdium calmamente. Por que eu deixei voc me convencer a participar disso, Mik?

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Ns no poderamos recusar o convite de Priscilla, poderamos? Se algum de ns tivesse um mnimo de coragem, poderamos sim! Mikhail sentiu o homem mais jovem quase se contorcer em consternao. Apesar de estar um pouco tenso, ele no partilhava das emoes de Dyan, pois a sua curiosidade sempre intensa estava agora completamente interessada. Que histria incrvel isso ia dar! Soou um gemido, e aps um instante Mikhail notou que no fora o vento, mas a mdium. Era um som muito estranho, que ele mal podia acreditar que viesse de um corpo humano. O aroma forte e acre vindo da lareira pareceu ficar mais intenso e ele sentiu um repentino mpeto de espirrar. Franziu o nariz e tratou de reprimir o reflexo. O globo no centro da mesa comeou a escurecer, como se fosse preenchido de fumaa. Uma figura comeou a se formar, e Mikhail sentiu os cabelos na nuca eriarem de medo. Parte da sua mente tinha certeza de que era algum tipo peculiar de laran. Mas outra poro estava repleta de lembranas de histrias de fantasmas que ele ouvira na infncia. A figura avolumou-se, e uma coisa plida e insubstancial pareceu irromper do quartzo. Era uma coisa lnguida, comprida e convoluta, e aps um momento pairando no ar, foi na direo da mdium. Mikhail ouviu a respirao de Dyan, ruidosa e ofegante, e olhou para ele. O homem mais jovem estava com os olhos cerrados com a maior fora, a mo tremendo na de Mikhail. Mesmo com o incenso sufocante, ele podia sentir o cheiro de suor seu e de Dyan. Ele deu ao amigo o que esperava ser um aperto tranqilizador, no instante em que o espectro alcanava o peito de Ysaba. Fez-se silncio por um momento, e em seguida uma voz emergiu da garganta da mdium. Quem so esses estranhos? Era um tenor bastante desagradvel. Mikhail sentiu a mo de Dyan estremecer. Que espcie de fantasma esse que no sabe quem somos? Derik se for ele nunca nos conheceu.

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Oh. Est certo. O seu tom mental no soava convencido, e Mikhail acedeu, mas ele estava disposto a esperar para ver. Agora que superara o medo inicial, todo o episdio estava se tornando interessante. Ele se perguntou como Ysaba estava produzindo aquela voz. Irmo, apresento-lhe Dom Mikhail Hastur, filho de Javanne Hastur e neto de Alanna Elhalyn, e Dom Dyan Ardais, filho de Dyan-Gabriel Ardais. Ela parecia uma anfitri de verdade, no algum que conversava com um espectro, e Mikhail descobriu-se a admirar seu ar calmo. Por que eles esto aqui? O que eles querem de mim? O tom de protesto nas palavras fez Mikhail cerrar os dentes. Eles vieram me ver, o que foi muito amvel da parte deles, pois temos muito pouca companhia no Castelo de Elhalyn. No fosse pelas crianas, Ysaba e Burl, eu seria muito solitria. Eles so espies! Bobagem! Eles so apenas rapazes! Priscilla parecia mais animada enquanto respondia do que desde que eles chegaram, como se se divertisse ao discutir com o irmo morto. Eles brincaram com as crianas e passearam pela propriedade, e se tornaram como se fossem de casa. Mande-os embora. Eles me incomodam! Derik, eu estou cansada de minha solido ela respondeu, impaciente. to bom ter algum para conversar. Mande-os embora! Eles querem me fazer mal. Derik... como eles poderiam lhe machucar? Enquanto a conversa prosseguia, Mikhail deu uma boa olhada em Ysaba na luz bruxuleante. Ele examinou sua garganta, procurando ver se os msculos se moviam quando Derik falava, e descobriu que no se moviam. De onde vinha o som? Ser que eles estavam mesmo ouvindo um fantasma?

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Ento, sobre a cabea da mdium, Mikhail viu algo pairando no ar. Era uma moo insubstancial, como um rolo de fumaa, e ele mal podia discernir as caractersticas de um homem. O lugar parecia mais frio, e enquanto ele observava, a insubstncia avolumou-se, ficando nebulosa, de modo que a parede atrs de Ysaba j no era mais visvel. Dyan Ardais no era meu amigo a coisa disse. Eles so todos meus inimigos, irm, todos eles. Voc minha nica amiga. E tenho algo a lhe dizer! Havia um tom conspiratrio nas palavras, e Mikhail sentiu alguma coisa nelas que parecia to animadora quanto consternadora. Mas Derik... voc precisa me contar. Tenho esperado h meses! H um compl contra mim. No so esses homens, mas... outros. E esses garotos contaro tudo... tudo ser arruinado! Eles tentaro nos impedir de... A voz definhou. Priscilla ponderou as palavras por um momento, espreitando Mikhail e Dyan com seus olhos cinzentos. Suas sobrancelhas se franziram por um momento, depois ela relaxou. Mikhail, prometa a Derik que nunca falar disso com ningum. Ela parecia acostumada aos temores do irmo, e soava como se mimasse uma criana emburrada. Ao mesmo tempo, havia uma aspereza no seu tom que no soava muito fraternal aos seus ouvidos. Mikhail ponderou. Sempre tomara sua palavra seriamente, e no queria se comprometer com um juramento caso no pretendesse mant-lo. Ele compreendeu que, se mencionasse o incidente a quem quer que fosse, o considerariam to louco quanto Derik. Ningum sabia que ele e Dyan tinham vindo ao Castelo de Elhalyn, de modo que no seria difcil. E ele estava curioso o bastante sobre o que o fantasma poderia dizer para fazer a promessa. Eu juro nunca falar disso com ningum. Ao seu lado, Dyan mexeu-se na cadeira. Eu juro nunca mencionar nada para ningum. Sua voz era veemente,

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e Mikhail sabia que ele queria dizer: Vou esquecer disso to rpido quanto puder! Est vendo? Priscilla indagou, parecendo satisfeita. Juramentos podem ser quebrados. Por que eles o fariam? Eles no lhe querem mal algum, irmo. Fez-se um silncio prolongado, e a figura nebulosa sobre a mdium serpenteou no ar, deslocando-se e mudando sutilmente. O efeito era deslumbrante. Depois, sem nenhum aviso, a figura precipitou-se sobre eles, deixando longos rastros de fumaa. Mikhail sentiu uma bruma roar sua fronte e se encolheu, o corao disparado contra as costelas. Ao seu lado, Dyan soltou um uivo de puro pavor, e apertou sua mo to forte que quase quebrou os dedos de Mikhail. Terminou rapidamente, e a bruma retrocedeu, mas Mikhail descobriu-se ofegante, e que apesar do frio da cmara encontrava-se ensopado de suor. Suas pernas tremiam debaixo da mesa. Os coraes deles parecem bons o esprito admitiu de m vontade. lgico que seus coraes so bons. Eles so meninos muito doces. Apesar do pavor, Mikhail quase riu por ser chamado de menino. Priscilla era talvez onze anos mais velha que ele, mas se comportava como uma anci na maior parte do tempo. Ele sugou as bochechas e engoliu a risada que ameaava explodir de sua boca. Sempre tivera tendncia a rir quando estava amedrontado ou alarmado, e sua me s vezes dizia que ele provavelmente riria a caminho da forca. Lentamente, o medo passou, e com ele o mpeto de rir. Mikhail engoliu em seco, desejando um copo de vinho. Se tudo que o fantasma podia fazer era envolv-lo em bruma, realmente no havia nada a temer. E era uma pena que dera a sua palavra de nunca falar do acontecido, por que daria uma boa histria. Mikhail estava to absorto em seus pensamentos que quase perdeu as palavras seguintes de Derik.

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O Protetor a aguarda. Chegou a hora! Finalmente! Priscilla parecia radiante, mesmo luz precria do fogo. O seu rosto claro estava ardente de alegria, e ela parecia mais uma menina do que uma mulher com cinco filhos. Mas tambm havia algo nocivo na sua reao, e Mikhail baixou os olhos rapidamente. Protetor? O que era isso? Logo estaremos juntos outra vez, irmo ela sussurrou apenas alto o suficiente para que Mikhail ouvisse. Apesar da sua tremenda curiosidade, ele decidiu que no queria saber nada mais do que j sabia. Estarem juntos? Priscilla planejava morrer? No era o que parecia. Ento ele mexeu os ombros, para aliviar a tenso e dissipar a sensao de embarao. Havia tropeado em algo que no era da sua conta, e quanto mais cedo sasse dessa, melhor. A forma bruxuleante sobre a mdium comeou a dissipar, e o globo na mesa tornou a obscurecer. As mos de Ysaba abriram, liberando os outros, e ela arriou para frente, sobre a mesa. Sua cabea bateu contra a superfcie brilhante com um baque audvel, e ele se contraiu em empatia. Duncan, que permanecera nas sombras at esse instante, deu um passo adiante. Ele portava um copo de vinho numa mo, e ergueu a mulher pelo ombro, pressionando o copo contra os seus lbios. Ento os olhos dele encontraram os de Mikhail, e havia uma expresso de vergonha e averso neles. A boca da mdium abriu um pouco, e um pouco de vinho escorreu para dentro, embora mais derramasse no seu queixo. Com o canto do olho Mikhail notou Dyan limpar nas calas a mo que Ysaba segurara. O seu rosto jovem estava contorcido de averso, e Mikhail sentiu uma pontada de culpa. Nunca deveria ter trazido o amigo para o Castelo de Elhalyn. Mik, eu me sinto sujo! Nunca quero passar por algo assim de novo! Vamos embora assim que o sol raiar... por favor! Esse lugar horrvel! Creio que voc tem razo. Mas eu me pergunto o que seria esse

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Protetor? Eu no ligo se for o prprio Aldones... s quero dar o fora daqui! Mikhail concordou silenciosamente com a opinio de Dyan. Na manh seguinte, apesar da chuva, eles cavalgaram de volta para Thendara. No falaram do estranho acontecimento, como se por um acordo tcito, na ocasio ou depois. Mas, de vez em quando, Mikhail pensava a respeito, e especulava se tinha mesmo ouvido a voz do fantasma de Derik Elhalyn, e se perguntava quem poderia ser o Protetor.

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PARTE UM

Captulo 1

Mikhail Lanart-Hastur cavalgava na margem do rio Valeron, desfrutando do aprazvel dia de outono. A brisa ondulava os cabelos dourados na sua fronte, e seus olhos azuis refletiam a cor da gua. O ar estava fresco e as rvores na margem, coloridas em dourado e castanho, lembravam-no dos olhos ardorosos da sua prima Marguerida Alton. verdade que quase tudo o lembrava dela e, para ser honesto, era difcil no pensar nela ao invs de se concentrar na tarefa a sua frente. Estava retornando s terras de Elhalyn que visitara brevemente quatro anos atrs. Na poca ele era paxman de Dyan Ardais e o herdeiro intitulado de Regis Hastur coisa que ainda era. Agora, havia sido nomeado Regente do Domnio de Elhalyn, encarregado de testar os filhos de Priscilla Elhalyn a fim de deter-minar se algum deles era mentalmente estvel o suficiente para ocupar a muito cerimoniosa, porm importante, tarefa de ser rei. Mikhail relembrou o seu ltimo encontro com Priscilla, que terminara numa sesso, e sacudiu a cabea. Especulava se Durl, o leitor de ossos, e Ysaba, a mdium, ainda eram companheiros da mulher. Soube que os Elhalyns haviam deixado o castelo pouco tempo depois que ele e Dyan estiveram l, e se mudado para a Casa Halyn. Era para onde estava indo, acompanhado de dois Guardas, Daryll e Mathias. Devia ter providenciado uma comitiva maior a sua nova e inadvertida posio o exigia. Priscilla desejara que Mikhail fosse sozinho, mas devido ansiedade de seu tio em restaurar o reinado de Elhalyn, isso estava fo-ra de questo. Regis enviara

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os Guardas, e Mikhail apreciava a companhia deles. Sempre que Mikhail pensava a respeito da assemblia na Cmara de Cristal no Castelo Comyn antes do solstcio de vero, perdia o bom humor. Ele revisara os acontecimentos repetidamente, tentando desvend-los. Primeiro seu tio Regis anunciou que estava dissolvendo o Conselho Teleptico, que auxiliara no governo de Darkover por mais de duas dcadas, a fim de restaurar o Conselho Comyn tradicional. Depois, sem avisar ou consultar ningum, nomeou Mikhail Regente de Elhalyn, e Mikhail aceitara o cargo por um senso de dever. Ele no tivera tempo para ponderar, pesar as vantagens ou considerar as ramificaes. Para ser honesto, no tivera escolha seno aceitar. A raiva que fervilhara dentro dele durante meses rodopiou em seu estmago. Mikhail nunca tivera razo para se enraivecer com o tio at agora, e detestava sentir-se assim. Mas no podia negar o fato de que Regis o manipulara em direo a uma posio que no desejava, por razes que ele se recusara a explicar. Somente seu profundo senso de dever fez com que se submetesse, cerrando os dentes de frustrao. Havia algo acontecendo que Mikhail no conseguia entender. Seu nico consolo era que no era o nico que se sentia assim ningum, a no ser talvez Danilo Syrtis-Ardais, sabia o que Regis fazia no momento. Mikhail sabia que seu tio era um homem perspicaz e astucioso, que conseguira governar Darkover durante um terrvel perodo em sua longa e sangrenta histria. Sempre confiara em Regis, mas agora a confiana se achava assediada por suas emoes, assim como dvidas. Mikhail analisou o problema o mximo possvel, e descobriu contradies o suficiente para preocup-lo. At mesmo se perguntara se Regis Hastur sabia o que estava fazendo s um instante, antes de sufocar o pensamento e bani-lo para o fundo de sua mente. Mikhail refletiu sobre seu mais recente encontro com Regis, antes de partir. O tio parecia cansado e perturbado, e ele sentiu-se muito constrangido por solicitar o tempo e a ateno de Regis. A Regncia de

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Elhalyn era uma preocupao menor comparada restaurao do Conselho, o problema da herana contestada do Domnio de Alton, ou a possibilidade dos Aldarans retornarem sociedade Comyn. O encanto Hastur, do qual Regis possua uma quantidade incomum, estava ausente. Mikhail fez as perguntas de que ele desejava sentia que precisava obter as respostas, e recebeu retornos menos que satisfatrios. Seu tio no oferecera nenhuma pista sobre o que tencionava fazer, e, em retrospecto, Mikhail percebia que no se mostrara muito apoiador ou mesmo atencioso. Voc dar conta, Mikhail. Eu tenho certeza. Conversaremos melhor quando voltar para o solstcio de inverno. Preocupese em testar os rapazes. No h urgncia. Mikhail ficara com a sensao que o que lhe ordenavam que fizesse no importava muito e pior, que ele tambm no importava muito. Fazia com que se sentisse exilado, da forma que sentira depois que o filho de Regis, Danilo, nascera, indesejado e incmodo. Intelectualmente, ele tinha certeza de que no era esse o caso na poca ou agora mas era honesto o suficiente consigo mesmo para admitir que seus sentimentos estavam mais do que um pouco feridos. O problema, como ele o via, era que Regis parecia estar querendo dobrar o tempo, ao afirmar que a restaurao do reinado de Elhalyn era necessria, assim como a restaurao do Conselho Comyn. Ao mesmo tempo, Regis insistia que esses movimentos no eram reacionrios, mas nos melhores interesses do futuro. Soara plausvel at que Mikhail analisara com ateno. Nem por um momento passava pela sua cabea que Regis no tinha algum plano, algum esquema em mente. A nica informao que conseguiu extrair do tio era sua convico de que Darkover precisava se tornar verdadeiramente unido que os Aldarans precisavam fazer parte do Conselho Comyn e logo. Como os outros Domnios desconfiavam dos Aldarans, Regis estava tendo muita dificuldade para convencer os outros membros do Conselho Comyn a concordar com o pouco que ele revelara de seu plano. Os pais de

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Mikhail se opuseram idia, assim como Dama Marilla e seu filho Dyan Ardais. Dom Francisco Ridenow parecia mudar de idias a cada dia, e apenas Lew Alton apoiou totalmente a idia. Mikhail, ao contrrio dos pais, no tinha reservas quanto aos Aldarans. Visitara-os anos atrs, sem o conhecimento dos dois, e conhecera o velho Dom Damon, seu filho e herdeiro, Robert, e o gmeo de Robert, Hermes Aldaran, que recentemente assumira o cargo de Lew Alton como representante de Darkover no Senado Terrqueo. E conhecera Gisela Aldaran, a irm deles, que era uma moa encantadora na poca. Gostara dos Aldarans, e sabia perfeitamente bem que eles no possuam chifres e caudas. Mas o preconceito contra a famlia era antigo e profundo. Darkovanos tinham uma excelente memria, principalmente no que se referia traio, e os Aldarans haviam trado o Conselho anos atrs. Era fcil para Regis dizer que o passado precisava ser esquecido, que era hora de curar antigas feridas. Ele obviamente no antecipara a resistncia ferrenha que encontrara s suas propostas. Mikhail no tinha certeza que mesmo seu tio conseguiria acertar as coisas, apesar de todos os seus poderes de persuaso. Quanto mais Regis pressionava, mais se opunham a ele, especialmente a me de Mikhail, Javanne Hastur. De muitas formas, o comportamento de sua me desde a assemblia na Cmara de Cristal tem sido ainda mais exasperador que o de Regis. Ela sempre foi uma mulher obstinada, mas o anncio de sua Regncia despertara nela uma fria ferrenha que ele no conseguia compreender. Ela no era mais a me que ele conhecia, mas uma estranha fria e distante. Havia momentos em que especulava se ela estava totalmente s. Sua me era uma Elhalyn, afinal de contas, e eles eram conhecidos pela instabilidade. No acalentou essa terrvel idia por muito tempo, porque, como Regis Hastur era seu irmo, poderia acabar duvidando do tio pelas mesmas razes. Esse pensamento era intolervel. O vento espalhou na estrada folhas que tinham uma cor idntica ao

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cabelo vermelho de Marguerida. Mikhail concluiu que era melhor sonhar com a amada do que tentar desembaraar mais assuntos preocupantes. A separao deles na Torre Arilinn, cinco dias atrs, havia sido penosa, embora os dois tentassem exibir uma expresso de bravura. Ela recuara para a distncia particular em que ele agora sabia que Marguerida se refugiava quando estava descontente. No falaram de amor, por que isso teria sido muito doloroso. Conversaram assuntos triviais, usando o irrelevante para ocultar sentimentos que ameaavam subjugar a ambos. Mikhail e Marguerida haviam ido para Arilinn logo aps o solstcio de vero, Marguerida para dar incio aos seus estudos na cincia de matriz, e Mikhail para aprender o que precisava saber a fim de testar os garotos Elhalyn pelo laran, o que se mostrara mais complicado do que imaginara. Era um pouco irnico, ele refletiu, que Marguerida estivesse tentando aprender a cincia de matriz, quando, em certo sentido, os prprios cristais eram um antema para ela. Suas primeiras semanas ali haviam causado outro ataque da doena do limiar, resultado da proximidade dos transmissores de matriz na Torre. Esta, pelo menos, fora a nica explicao que puderam oferecer. Para o aborrecimento de Mestra Camilla MacRoss, encarregada dos estudantes iniciantes em Arilinn, Marguerida recebera permisso para viver em uma das diversas casinhas mantidas para visitantes, convidados e familiares daqueles que vinham para a Torre curar-se, no luar de ir dormir nos dormitrios com os outros. Era uma coisa sem precedentes, e dificultara ainda mais a situao de Marguerida. Mestra MacRoss no gostava que seus comandados recebessem trata-mento especial, a menos que ela o conferisse. Sorriu um pouco lembrana, pois conhecia Mestra Camilla de seus prprios dias em Arilinn, anos atrs. Ela j era velha na poca, e agora era uma anci. Ningum, nem mesmo Jeff Kerwin, o Guardio de Arilinn, se atrevia a sugerir que ela poderia considerar aposentar-se de seu cargo. Ela era muito rigorosa e rgida, o que era de se esperar, uma vez que as pessoas

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sob seu comando eram quase sempre jovens, adolescentes desenvolvendo seu laran, cheios de vitalidade, malcia e por vezes poderes que no tinham sob total controle. Desde o incio as duas mulheres no foram com a cara uma da outra. Mestra Camilla era bastante competente para lidar com adolescentes, mas Marguerida era adulta, e no era especialmente flexvel. Ou melhor, Mikhail refletiu, sua prima independente e auto-suficiente era bastante disciplinada e at obediente ao seu modo, o que decididamente no era para o apreo da mulher mais velha. Ela fazia muitas perguntas, o hbito infundido por uma dcada de treinamento acadmico. Sempre queria saber por que as coisas eram feitas de uma certa maneira, embora ele soubesse que ela procurava conter sua intensa curiosidade. Por que no era uma expresso que Camilla MacRoss aprovava. Os outros estudantes em Arilinn no haviam melhorado a situao. Estavam todos empenhados em demonstrar suas habilidades, vidos em abandonar o status de estudantes e progredir para se tornarem mecnicos ou tcnicos, ou mesmo Guardies. Tomando como modelo Camilla e Loren MacAndrews, a estudante mais velha, eles tratavam Marguerida como uma pria. Ressentiam-se da sua idade, sua experincia, e a rapidez com que aprendia. E o fato de que ela era uma Alton, e herdeira do Domnio de Alton, no colaborava. O Dom de Alton de contato forado era to apreciado quanto temido, e que uma mulher que passara a maior parte de sua vida fora de Darkover o possusse deixava a todos meio apreensivos. Eles no estavam certos se ela se comportaria correta-mente se usaria o seu Dom eticamente. Marguerida, obstinada at os ossos, reagira com seu orgulho e determinao feroz. Apesar de enferma, se recusara a solicitar tratamento especial. Jeff fora forado a intervir. Isso piorara ainda mais as coisas entre Marguerida e Camilla, pois parecia tratamento preferencial, j que Jeff era da famlia. Elas recuaram a uma formalidade cautelosa, que meramente ocultava a hostilidade mtua, no lugar de reduzi-la.

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Mikhail ficara contente de estar l, embora fosse penoso para os dois, estarem to prximos e terem que se tratar com uma formalidade fria. O amor que haviam declarado um ao outro antes do solstcio de vero permanecia intacto, mas as circunstncias os impediam de fazer mais do que caminharem juntos de vez em quando num dos vrios jardins de Arilinn, ou passear a cavalo em tardes aprazveis. Conversavam sobre tudo, desde aquilo que Marguerida considerava costumes ridculos, at a natureza das divindades de Darkover e outros mundos. Ele sempre desejara viajar entre as estrelas, e ouvir a respeito dos planetas que ela visitara era to fascinante quanto deprimente. Invejava suas viagens e sua educao, ainda que apreciasse cada momento passado na sua fascinante companhia. Pelo menos sua irm Liriel ainda se encontrava em Arilinn, e ela era uma verdadeira amiga para Marguerida. Mas Mikhail sabia que ela sentiria saudades, e ficava contente por isso. Mikhail pensou na madrasta de Marguerida, Diotima Ridenow-Alton, que estava muito enferma com algo que ningum conseguia entender direito, nem os mdicos terrqueos, nem os curandeiros darkovanos. Parecia alguma forma de cncer, mas no respondera a nenhum tratamento. Tentaram por semanas estacionar a deteriorao de seu corpo agora frgil. Ento, aps muita discusso, decidiram coloc-la em estase at que algum novo mtodo fosse descoberto. Era, na melhor das hipteses, uma medida temporria. Sua amada ficara na maior aflio, pois amava Diotima, a nica me que realmente conhecera. Entre a tentativa de viver prxima s poderosas telas de matriz, a recorrncia da doena do limiar e a profunda tristeza pela madrasta, ela alternava entre o nervosismo preocupado e a depresso. Apesar de Margue-rida ter dado o seu melhor para fingir que estava de bom humor e at risse das suas piadas, debaixo disso tudo, ele sabia que ela estava sofrendo. Apenas seu orgulho feroz a impedia de perder o controle isso e a sua obstinao. O gorgolejar da gua nas pedras fez com que se lembrasse do seu riso, que era rarssimo ultimamente, e o contato refrescante da brisa contra sua

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pele da lngua ferina de Marguerida. Ele riu e o som fez seu grande baio, Charger, bufar e encrespar as orelhas. Escutou o agradvel estrpito dos freios dos dois Guardas l atrs, e sentiu que eles especulavam qual era a graa. Era muito complicado para explicar, mesmo a homens que ele conhecia to bem quanto Daryll e Mathias. Alm do mais, no admitiria que estava virando um romntico apaixonado quando, aos vinte e oito anos, j devia ter superado esse comportamento tolo. Dali a pouco estaria escrevendo poesias! Fazia muito tempo que Mikhail no encontrava membros da Guarda, e ele sentia-se um pouco constrangido a esse respeito. Quando era criana, correndo livre pelo Castelo Comyn, havia sempre um Guarda por perto. Para ele, eram homens que lhe concediam passeios sobre os ombros ou lhe contavam histrias. No sabia na poca que existia um bom motivo para a vigilncia deles, que havia assassinos nas ruas de Thendara, que estavam matando crianas em seus beros. Mas depois que os Destruidores de Mundos foram derrotados, e seu tio Regis Hastur conhecera Dama Linnea e tivera o seu primeiro filho, ele ficara um pouco afastado deles. No totalmente, pois ainda era o herdeiro oficial de Hastur. Tinha quatorze anos quando Danilo Hastur nasceu, idade suficiente para ir primeiramente Arilinn para algum treinamento, e depois para a guarda de cadetes por dois anos. No ficara explcito na poca que isso indicava uma mudana em seu status, que ele j no era mais a criana favorecida que fora poucos anos antes. Apenas quando se tornara paxman do jovem Dyan Ardais ele cessara de ter membros da Guarda por perto o tempo todo, como era adequado ao seu status de adulto. Consolidara amizades fortes no tempo que passou na Guarda e essas amizades persistiam, de maneira que os homens que cavalgavam atrs dele eram mais companheiros e camaradas de armas do que ces de guarda. Tudo o que queria fazer, ele deu-se conta, era chegar a Casa Halyn o mais depressa possvel, testar os garotos, encontrar um candidato adequado ao reino, e se livrar da Regncia. No queria pensar como seria a sua vida se isso no ocorresse. Acariciou o pescoo do cavalo com a mo livre e

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descobriu-se a recordar a ltima vez em que trilhara esse caminho. De quem fora a idia de visitar a solitria Priscilla Elhalyn dele ou de Dyan? Mikhail no conseguia recordar. Sua nica certeza de que fora quase quatro anos atrs, e que ambos estavam ansiosos por aventura. Eles simplesmente montaram em seus cavalos e viajaram para oeste por diverso, nenhum deles pensando muito claramente. Que a solitria Priscilla poderia no receb-los de braos abertos no lhes passou pela cabea at que estavam quase l, e nenhum deles poderia voltar atrs sem fazer papel de bobo. Depois de trs dias de viagem, eles finalmente chegaram ao Castelo de Elhalyn, sem aviso prvio. Priscilla Elhalyn no aparentara ficar muito aborrecida com a invaso. Afinal, Mikhail era neto de Alanna Elhalyn, que fora irm do pai de Priscilla, Stefan. Ao que indicava a sua atitude, uma visita de um primo era sempre aceitvel. Para falar a verdade, sua maneira alheia e desordenada, ela se comportara quase como se os estivesse esperando. Ela era uma mulher pequena, com os olhos enevoados como gatas cinzentas, rodeada pelos filhos e uns poucos servos, bastante agradveis, mas dificilmente a aventura que ele esperava. O Castelo de Elhalyn em si era modesto no to grande ou impressionante quanto o de Ardais mas era bem construdo e vigoroso. Um dos criados disse que ele datava das Eras do Caos, quando a Aliana finalmente colocara um ponto final nas guerras que flagelaram o planeta por tanto tempo. Estudando a construo de pedra, Mikhail suspeitara que o edifcio no era assim to antigo. Contudo, com a confuso que passava por histria daquela poca, sabia que tudo era possvel. Tanta coisa se perdera durante aqueles tempos turbulentos, tantos registros, e tanto conhecimento. Uma parte do conhecimento era melhor que estivesse perdido, ele sabia, pois as matrizes eram empregadas de maneiras impensveis sua mente. Houvera o fogo aderente, uma substancia que aderia pele e queimava at os ossos, o que era uma idia aterrorizante. E isso no fora o pior. Mikhail mal podia imaginar, e ficava

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contente por Darkover que aqueles tempos terrveis fossem um passado distante. No que os ltimos tempos tivessem sido montonos, claro. A Rebelio de Sharra se abatera sobre o planeta pouco depois de ele nascer, e os Destruidores de Mundos tentaram destruir toda a ecologia de Darkover poucos anos depois. Mas, durante quase as duas ultimas dcadas, as coisas em Darkover tm andado tranqilas. No havia necessidade real da proteo dos Guardas, mas como Regente de Elhalyn ele possua um certo status, e isso era costumeiro. O Castelo de Elhalyn se encontrava num assombroso desmazelo, e Mikhail se perguntara o motivo. O clima de Darkover era implacvel. Os invernos eram brutais, e todas as casas que ele conhecia eram bem preservadas, a fim de assegurar a sade bsica dos moradores durante os meses mais frios do ano. Corredores frios e portas com dobradias rangendo haviam sido uma experincia nova e bem desagradvel. Dyan tivera alguns comentrios mordazes a fazer, mas Mikhail atribura isso afamada excentricidade dos Elhalyns. Mikhail analisara os cinco filhos de Priscilla procura de qualquer indcio da documentada instabilidade da linhagem Elhalyn, mas eles pareceram saudveis e normais, apesar da estranheza do seu lar. Eles no estavam acostumados a estranhos, e ficaram bastante tmidos, mas depois de um dia pareceram aceitar os dois homens muito bem. As duas meninas, as mais jovens das crianas, Miralys e Valenta, pararam de se esconder atrs das saias da me, e os garotos Alain, Vincent e Emun fizeram perguntas sobre cavalos, Thendara e os Terranan, e outras curiosidades. Os garotos admiraram Valient, o pai do seu cavalo atual, e a gua fogosa de Dyan, Roslinda, observaram as roupas que eles usavam, e no geral se comportaram como outros jovens que ele conhecera. Fora bastante entediante, at a noite da sesso. Ele ainda podia lembrar o contato frio da coisa que falara e estremeceu. Ele ficara, em retrospecto, muito contente que o fantasma de Derik se fora ele lhe pressionara o

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juramento de nunca falar do ocorrido. Tinha certeza de que faz-lo lanaria srias dvidas sobre sua prpria sanidade. Mas, quando fez essa promessa, ele nunca esperara retornar s terras Elhalyn, nem ver Priscilla e seus filhos novamente. Evidentemente no antecipara se tornar Regente do Domnio de Elhalyn, com ordens de Regis Hastur para descobrir um entre os trs filhos de Priscilla, a fim de recuperar o h muito vazio trono dos reis de Darkover. Por diversas vezes desde aquela assemblia turbulenta na Cmara de Cristal, Mikhail desejara recusar a Regncia. Essa escolha talvez tivesse restaurado sua relao com seus pais, bem como o liberado de um fardo indesejado. Mas seu senso de dever era forte demais. No conseguiu pronunciar as palavras. Se ao menos no tivesse sido educado para governar! Por falar nisso, se ao menos seus pais no fossem to obstinados e desconfiados a respeito dele, Lew Alton e Marguerida. No ajudava em nada pensar nisso! Ele havia sido educado para ser um herdeiro obediente de Regis Hastur, para governar, e ento tudo fora arrancado dele. Tudo o que podia fazer era dar o seu melhor na tarefa sua frente, mesmo se parecesse que ele tinha sido colocado de lado. Qualquer leronis podia ter testado os garotos e ele sabia disso. Mas Regis insistira em que Mikhail o fizesse, e ele no se contentaria com mais ningum. Quanto mais pensava a respeito, mais certeza Mikhail tinha de que estava perdendo fragmentos importantes de informao. Ele no fora posto de lado, no importa como se sentisse. Ele era parte do plano uma pea relutante nos jogos de Regis. Era enfurecedor! Mikhail se sentia acuado, pelas suas lealdades e pelas manipulaes do tio. No era livre para perseguir suas prprias ambies, e ressentia-se disso mais do que percebera at o momento. Era tudo muito desalentador. Havia pouco consolo em saber que ningum, at aonde Mikhail sabia, estava completamente contente com as coisas que Regis propusera. Sentiu-se brevemente compadecido por seu

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jovem primo, Dani Hastur, que j devia a essa altura ter sido proclamado o herdeiro. Tudo o que conseguira obter de algum fora uma enigmtica observao de Dama Linnea: Regis ainda no tem certeza sobre Dani. Se Mikhail sentia-se exilado e acuado ao mesmo tempo, como se sentiria Danilo Hastur? Tudo que Regis propusera, at mesmo a incluso dos Aldarans no Conselho Comyn, era bastante lgico. Mas darkovanos, Mikhail sabia, no eram um povo lgico. Eram passionais, e quando suas emoes estavam no auge, como parecia que sua me se encontrava no momento, no escutavam nada a no ser seus coraes. E Regis parecia no compreender isso. Mikhail se perguntou que segredos o tio estaria escondendo, pensando um pouco culpado nos prprios. Ele nunca falara da sesso, e nunca revelara ao tio suas duas visitas famlia Aldaran. Eram coisas sem importncia, mas Regis lhe dissera certa vez que metade do estadismo consistia em obter informao e saber quando us-la e quando no us-la. Mikhail dissipou os pensamentos conflitantes com um movimento de ombros. Toda essa especulao estava lhe dando dor de cabea. Sabia que Regis mudara de alguma forma, e tudo que podia fazer era viver com isso. No podia discernir muito bem a diferena, mas agora que pensava a respeito, havia algo quase apressado em suas aes, como se ele tivesse um prazo secreto que precisasse cumprir. Chega! Estava um dia bonito demais para tais pensamentos! Ele podia agora ver o Castelo de Elhalyn assomando no horizonte, e ficou aliviado que Priscilla deixara o local. A Casa Halyn era a antiga residncia de herana da famlia, localizada dezesseis quilmetros mais prxima do mar, e ele esperava que ela estivesse em melhor estado do que o castelo, que mesmo distncia parecia mal-tratado e sombrio. Mas mesmo que no fosse muito melhor, ele acreditava que conseguiria suportar, sabendo que no duraria para sempre, que muito antes que atingisse a senilidade ele estaria livre da Regncia ou da possibilidade de assumir o lugar de Regis de uma vez por todas.

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Estranho. Ele j desejara isso havia almejado o trabalho ingrato que Regis realizara to competentemente durante duas dcadas. Isso foi muito antes que conhecesse Marguerida. Deixou escapar uma risada que fez Charger encrespar as orelhas. Mikhail recordou as listas que fazia quando jovem, coisas que pretendia fazer quando ocupasse o trono. Haviam sido, ele desconfiava, idealistas e extremamente tolas. O vento mudou de direo, e o aroma do mar de Dalereuth soprou na sua direo. Era um cheiro penetrante, cheio de sal e algo que ele no podia discernir. Marguerida saberia, pois ela crescera num mundo ocenico depois de partir de Darkover, aos cinco anos de idade. Mesmo com as impresses de Thetis que ele captara de sua mente no decorrer dos meses, Mikhail no sabia exatamente como era viver junto um oceano sinuoso, repleto de criaturas estranhas com a forma de estrelas, ou dos mamferos marinhos saltitantes que ela chamava de delfins. s vezes, Mikhail sabia, ela sentia saudades de Thetis, do calor de l, e ele especulava se ela algum dia se sentiria completamente feliz em Darkover. Esperava que sim, por que no poderia ser feliz sem ela, e se ela partisse, ele no suportaria. E depois que o treinamento na Torre terminasse, ela estaria livre para fazer exatamente isso partir de Darkover. No era um pensamento animador. Se ela decidisse partir, criaria confuso e provavelmente a runa de qualquer plano que Regis estivesse acalentando. Um estranho grasnar sobre a sua cabea fez com que ele olhasse para cima, relaxando seus pensamentos deprimentes. Tratava-se de um enorme pssaro, um tipo de corvo, mas de uma espcie que ele nunca vira antes. Era de um negro lustroso, com penas brancas nas extremidades das asas. A ave fitou-o com olhos vermelhos desconfiados, gritou novamente, e circulou sobre ele trs vezes. Ele se contraiu um pouco, pois a ave parecia perigosa, com suas enormes garras e bico afiado. Mikhail observou o pssaro dar voltas no ar, apreciando a perfeio de seu vo. Seguiu-o at que ele desapareceu, ento instou o cavalo. A Casa Halyn ainda ficava a muitos quilmetros de distncia, e se quisesse chegar

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antes do pr-do-sol, era melhor se apressar. Enquanto cavalgava, Mikhail experimentou um ligeiro frmito de consternao que estivera espreitando do fundo de sua mente h quilmetros. Ento ele silenciosamente praguejou consigo mesmo por ser um tolo supersticioso. Aquele corvo marinho no fora um augrio, no fora um pressgio de calamidade. Ele s estava de mau humor por ter sido designado para uma tarefa que no pedira e no desejava. Ele comeou a cantar, a voz elevando-se em uma cantiga bastante maliciosa que aprendera com Marguerida, uma cano de bebedeira de estudantes de seus dias na universidade. Era um bocado indecente, e ele pde ouvir os Guardas rindo l atrs, um som animador que iluminou tanto seu corao que ele quase esqueceu as preocupaes enquanto cavalgava na direo da Casa Halyn.

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Captulo 2

Estava um dia to bonito, refletiu Margaret Alton, que era uma pena que fosse arruinado pela sua enxaqueca. Sentando num banco no jardim fragrante de Arilinn, ela procurou utilizar os mtodos que aprendera nos seus quatro meses na Torre para amenizar a dor. Mas embora dominasse a tcnica, a dor recusava-se obstinadamente a parar de latejar no seu crnio. Ela contraiu-se quando a intensidade da dor pareceu aumentar, at que era como se estivessem cravando lminas na sua testa, bem acima dos olhos. Sentia o sangue pulsar quente nas veias, e subitamente deu-se conta de que no se tratava absolutamente de uma dor de cabea normal. No, refletiu Margaret, a dor era completamente diferente da terrvel sensao que adquiria na cabea quando ficava muito tempo dentro da Torre. Nunca lhe ocorrera que ficar prxima das vastas colees de matrizes seria-lhe quase impossvel at mesmo ver uma pedra-da-estrela pessoal a deixava nauseada. E nada a preparara para o ambiente da Torre Arilinn as tremendas energias confinadas por trs das paredes de pedra. Para piorar, ningum percebera o que as enormes telas lhe causavam at que ficara violentamente enferma. Sua primeira experincia fora atemorizante, com um episdio da doena do limiar quase to terrvel quanto o que sofrera no Castelo de Ardais no vero anterior. Sempre que olhava para o edifcio, e recordava os primeiros dias no dormitrio dos estudantes, ela sentia um calafrio. Sabia que poderia ter morrido. Felizmente ela no morrera, e o problema fora resolvido facilmente. Fora da Torre em si, longe das energias das matrizes, sua enfermidade diminuiu. Ela agora vivia numa casinha do lado de fora das paredes. Adorava o lugar, pois assim ficava livre do constante tagarelar de seus colegas estudantes, assim como de sua hostilidade. Era a primeira vez que vivia sozinha, e a sensao de apartamento, de privacidade, apaziguava algo em seu interior

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que nem mesmo percebera que era doloroso. Agora s entrava na Torre para as aulas, que eram dedicadas no momento mais a aprender as diversas tcnicas que lhe permitiriam se aproximar das numerosas pedras de matriz guardadas em Arilinn ou qualquer outra Torre, que ao estudo do seu prprio laran. A Torre no era nada do que imaginara antes de chegar ali. Margaret presumira que era um nico edifcio, como os que vislumbrara em suas duas visitas ao mundo superior, alguns meses atrs. Ao invs disso, era uma pequena porm tumultuada comunidade, com a Torre no centro. Havia teceles que faziam roupas especialmente para os habitantes, lavradores cultivando sementes, copistas experientes que trabalhavam nos arquivos, procurando preservar os registros do passado que ainda existiam, e muitos outros trabalhadores. Margaret descobrira que a razo por que poderia levar uma vida inteira para aprender a cincia de matriz era que ningum podia apreender muita coisa de uma s vez. No era como msica ou histria, que um estudante podia sentar, ler uma dzia de textos, freqentar diversos seminrios e assim alegar alguma especialidade. O velho Jeff Kervin se ocupara disso durante mais tempo do que ela estava viva, e ele ainda estava aprendendo coisas. Havia diversas casas do tipo em que ela vivia. Elas no eram muito antigas, construdas para hospedar os familiares das pessoas que traziam seus entes que-ridos Arilinn para curar-se, uma inovao originada pelo seu tio Jeff. Seu pai, Lew Alton, residia em outra, durante suas freqentes viagens de Thendara para ver como tratamento de Dio estava progredindo. Ele permaneceria ali o tempo todo, mas Jeff tivera que por um fim nisso, dizendo que a presena de Lew era prejudicial. Era a pura verdade, pois Lew tendia se enraivecer ou agitar exigindo solues quando at agora ningum sabia exatamente qual era a natureza do problema. Tudo o que sabiam era que por alguma razo as clulas de Dio estavam se desintegrando, apesar de todos os esforos para estacionar o

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avano de sua estranha enfermidade. Agora Diotima Ridenow jazia no centro de uma cmara, as paredes resplandecendo com enormes cristais, parecendo uma princesa adormecida de um conto de fadas. Margaret conseguira visit-la algumas vezes, mas a presena de tantas pedras de matriz num espao pequeno era impossvel de resistir por muito tempo. Sentia-se culpada por causa disso e furiosa consigo mesma, embora soubesse que era idiotice sua. Margaret tinha certeza, em algum lugar de sua mente, que se ao menos fosse forte o bastante poderia superar a profunda averso s matrizes e sentar com Dio. Ela ficara furiosa por no ser capaz de fazer algo pela sua amada madrasta. Era, afinal, filha de seu pai, e a necessidade de estar ocupada, no impotente, era enorme. Depois de diversas semanas de frustrao que interferiram no estudo de seu Dom, teve a idia de utilizar seu precioso equipamento de gravao como um meio de estar presente. Utilizando os dois gravadores de que dispunha, o seu e o de Ivor Davidson, ela comeou a fazer gravaes de todas as canes de que se recordava de sua infncia em Thetis, as muitas que aprendera ou reaprendera desde que retornou a Darkover, e tudo mais que lhe passava pela cabea. Apenas o ato de cantar fazia com que se sentisse menos impotente, menos frustrada. Sabia que no era uma excelente cantora, apenas uma msica muito bem treinada. Margaret carecia daquela caracterstica que distinguia o artista do amador, mas achava que no faria diferena para sua madrasta. Assim que preencheu um disco quase vinte e seis horas de canes, com ocasionais contos que pareciam combinar com a msica ela se aventurou na cmara, ativou o aparelho de reproduo e comeou a tocar. Margaret no dava a mnima que estivesse violando meia dzia de leis terrqueas sobre restries tecnolgicas em planetas como Darkover, ou que o equipamento pertencesse universidade, e ela devesse ter devolvido. Na realidade, no informara o departamento de msica que no voltaria universidade num futuro previsvel, e eles provavelmente presumiram que

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ela estava diligentemente dando prosseguimento anlise da msica darkovana que a trouxera ao planeta cinco meses antes. Ela sabia que era um trabalho minucioso. Margaret tinha quase certeza de que nunca deixaria Darkover, e no transmitiria seu trabalho ao seu departamento, para outra pessoa estrag-lo. As baterias que ativavam o aparelho serviam para seis meses de uso contnuo, e ela concluiu que, se as esgotasse, teria de pedir ao irmo de sua me, o Capito Rafe Scott, para encontrar um meio de conseguir mais caso precisasse. Ele trabalhava no QG terrqueo em Thendara, e ela tinha certeza de que Rafe poderia conseguir as coisas mesmo se no pudesse requisitlas. Margaret sabia que devia ficar repugnada consigo mesma por sequer pensar em tais coisas, mas era por Dio, e isso parecia mais importante do que tudo o mais. Assim, a cmara cintilante ficava preenchida pela msica, de uma aurora at a outra. Margaret no sabia se isso fazia algum bem, se Dio podia sequer ouvir a sua voz, sua cano, mas fazia com que ela se sentisse melhor, saber que sua madrasta no estava inteiramente isolada do contato humano. Por vezes, depois de passar o dia com Dio, Lew ia ter com Margaret, com uma aparncia tensa, porm calmo. Dissera-lhe diversas vezes que as canes eram esplndidas, que mesmo se no ajudassem Dio, ouvi-las fazia com que ele se sentisse melhor. E outros, tcnicos e estudantes de Arilinn, que normalmente mantinham-se apartados dela, a procuravam para dizer que haviam escutado a msica, parando para sentar junto ao corpo comatoso de Dio, quando entravam na cmara para monitorar a mulher. Era o contato mais caloroso que ela tinha com as pessoas da Torre, e o nico desprovido de desconfiana ou ressentimento. Ela esperara se deparar com um ambiente parecido com o da universidade, mas ao invs disso descobriu que Arilinn era uma estufa de competio. Aqueles com altos nveis de laran tendiam a comportar-se com arrogncia em relao aos que possuam menos, inclusive as duas filhas de

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Regis, que vieram dar incio ao treinamento na mesma poca que ela. Vrias mulheres acalentavam a ambio de se tornarem Guardis, o que era compreensvel, j que no havia muito que as mulheres pudessem fazer em Darkover alm de casar ou se tornarem Renunciantes, caso desejassem alguma autoridade. Alguns homens nutriam o mesmo objetivo, embora Guardies homens ainda fossem uma raridade. Margaret ficara magoada e perplexa pela recepo hostil que recebera. Fora necessrio um bom tempo para ela perceber que possua em grande quantidade exatamente aquilo que muitos dos jovens almejavam. Margaret sabia que eles ficariam chocados se descobrissem, e no acreditariam se ela o dissesse, que ela teria de bom grado lhes dado o Dom de Alton, e o que ela possua do Dom de Aldaran da prescincia, se isso fosse possvel. Ela nunca quisera laran, e ainda no queria. Era uma coisa a que ela tinha de se resignar, e que lhe dava pouco prazer, muito embora tivesse feito algum progresso. Margaret esfregou a testa com a mo direita, tentando apagar a dor em seu crnio. Sua mo esquerda, enluvada por camadas de seda de aranha, descansava em seu colo. Impaciente, ela flexionou os dedos da mo enluvada, sentindo as linhas de poder gravadas em sua pele, procurando no recordar como as adquirira ao arrancar uma pedra-fundamental de uma Torre de Espelhos no mundo superior. Os meses desde que confrontara a Guardi h muito morta Ashara Alton, por sua vida e sua alma, haviam nublado um pouco as lembranas, mas elas ainda eram vvidas o bastante para que, quando pensasse a respeito, Margaret ficasse enregelada e amedrontada. A luva de seda ajudava. Ela comeara por usar qualquer luva que obtivesse, at que em Thendara, pouco antes do solstcio de vero, descobrira que uma luva de seda servia melhor que uma de couro. Mas apenas por pouco tempo; depois de trs ou quatro dias, a seda comeava a deteriorar, como se as linhas em sua carne desgastassem as fibras. Liriel Lanart-Hastur, sua prima e talvez melhor amiga, sugerira logo

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depois que ela chegara a Arilinn que talvez as luvas precisassem de mais de uma camada de espessura. Nenhuma delas tinha muita habilidade com agulha e linha concordavam que costurar era um tdio intolervel mas Liriel foi persistente. Experimentara at descobrir que quatro camadas de seda resistiam ao constante fluxo da matriz de sombra de Margaret. Seus esforos resultaram num objeto grosseiramente costurado, volumoso e desconfortvel de se usar, que cobria da palma at o pulso, mas deixava os dedos livres. Depois Liriel enviara um modelo da mo de Margaret para um especialista luveiro de Thendara, com instrues detalhadas. Dez dias depois, quatro pares de luvas chegaram, to bem feitas, apesar das diversas camadas, que eram muito confortveis de se usar. O luveiro enviava uma nova coleo a cada perodo de poucas semanas, e comeara a acrescentar enfeites, e assim, alm daquelas simples, Margaret agora possua luvas com belos ornamentos em volta da bainha, e um par que era incrustado com minsculas prolas debaixo das articulaes dos dedos. Ela usava luvas em ambas as mos na maior parte do tempo, por que isso atraia menos ateno do que usar apenas uma. A brisa mudou de direo, despenteando os belos cabelos de Margaret e fazendo ccegas em sua testa latejando. Remexeu-se no banco de pedra, que estava frio contra suas pernas, apesar do dia ameno, e mordeu o lbio inferior. Havia algo nessa dor de cabea em particular, algo que ela deveria saber, que no podia compreender direito. Ento, num lampejo, deu-se conta de que era do tipo de dor de cabea que tivera no dia que Ivor morrera repentinamente. Ela era amaldioada com o suficiente do Dom de Aldaran da prescincia para captar vestgios do futuro no o bastante para ser til, apenas para aterrorizar e enfurecer. Sentiu-se nauseada. O primeiro pensamento de Margaret foi sobre Dio, que algo terrvel estava para acontecer. E se, de algum modo, a estase cessasse, ou se no fosse o suficiente para manter a madrasta viva? Ela no suportaria. Dio tinha de viver, tinha de melhorar!

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Alarmada, ela levantou do banco, e virou-se em direo ao corpo principal da Torre Arilinn. Deu trs passos, depois estacou. Correr para a cmara de estase no seu atual estado era estupidez. Tudo o que conseguiria seria ficar nauseada. Ou piorar o estado de Dio. Onde estava Liriel? Sua prima era uma tcnica na Torre Tramontana quando Margaret chegara a Darkover, mas viera para Arilinn para ficar prxima de Margaret enquanto esta dava incio aos seus rduos estudos da cincia de matriz e do Dom de Alton. Margaret nunca quisera vir para Arilinn, teria preferido ir para Neskaya, onde Istvana Ridenow era Guardi, e estudar com ela. Ela ainda no estava certa de como se deixara persuadir a vir para Arilinn seu parente, Jeff Kerwin, tambm conhecido como Lorde Damon Ridenow, a convencera de que uns poucos meses valeriam pena, e ela estava to exausta de suas aventuras que concordara. Dio estava sendo tratada ali, e isso encerrara o caso. Quando chegara a Darkover, ela nunca imaginara a quantidade de parentes que encontraria aqui. Aps anos sendo a filha nica de Lew Alton, estava agora, ao que parecia, at os quadris de primos e tios muitos dos quais residiam em Arilinn, ou a visitavam com frequncia. Ariel, a irm gmea de Liriel, se encontrava ali, com seu marido Piedro, seu filho ferido Domenic e seus quatro outros filhos. Margaret forjara uma boa amizade com as crianas, especialmente com o pequeno Donal, a quem inadvertidamente enviara ao mundo superior. Ele era um traquinas cheio de vida, entediado de ficar engaiolado com os pais angustiados, e ela comeara a lhe ensinar os rudimentos do idioma terrqueo, embora soubesse que isso desagradaria tanto a me do garoto quanto sua tia. Era um segredo, e at o momento Donal conseguira guard-lo, o que lhe dava uma boa opinio dele. Donal nunca a fazia sentir como se ela fosse uma anormal, pelo contrrio, parecia achar que ela era uma pessoa interessante para a sua idade. Dama Javanne vinha freqentemente ver Ariel, mas ficava a maior parte do tempo em Thendara, tecendo intrigas e tentando convencer Regis Hastur disso ou daquilo. Liriel! Uma coisa que ela conseguira aprender em seus meses em Arilinn

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foi no gritar mentalmente, um problema com que a maioria dos jovens telepatasse deparava. Com o Dom de Alton de contato forado, ela possua muita voz mental, e encontrar a disciplina para control-la foi um de seus poucos triunfos at hoje. Sim, Marguerida. Estou com uma daquelas dores de cabea de quando tenho premonies. Dio est bem? Eu a monitorei meia hora atrs, e ela estava como sempre. Fiquei para escutar aquela cano de navegao thetiana at o fim o ritmo quase hipntico. Voc no ouviu toda ela apenas a poro que eu conhecia, que a parte que o povo de nossa ilha possua. E o ritmo o do movimento das ondas, de modo que mesmo hipntico. Tem certeza de que ela est bem? Tanta quanto possvel. Ento outra coisa est errada ou ficar errada em breve. Droga! Por que eu tenho essas estpidas migalhas de prescincia? Seria melhor no ter nada, ou uma poro clara e concisa que fosse de alguma utilidade. Isso de fato facilitaria as coisas, Marguerida. Como tanta coisa, o ideal est muito distante da realidade. Quando comeou? Mais ou menos meia hora atrs. Pensei que era apenas mais uma das minhas dores de cabea normais de ficar prxima das matrizes... s que eu no fiquei na Torre por muito tempo esta tarde. Trabalhei com Jeff esta manh, tomei o segundo desjejum, e ia para o estdio ver como o trabalho estava progredindo nos registros que Haydn Lindir descobriu, quando meu crebro comeou a ser espicaado, sem mais nem menos. Ento eu sentei no jardim de fragrncia, pensando que s precisava tomar um pouco de sol e relaxar, e a dor s fez piorar. Compreendo. Bem, no momento, no consigo encontrar nada fora do normal. Pode no ter nada a ver com Arilinn, eu acho. Isto , Mikhail pode ter

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cado de um penhasco e quebrado o pescoo. Pare j com isso! Eu tolero esse tipo de coisa da minha irm, j que ela tem uma imaginao vvida, e nenhum autocontrole! Espero mais de voc! Sim, Liriel. A resposta de Margaret foi quase dcil; aceitava criticas de sua prima como no aceitava de mais ningum, nem mesmo de seu pai. Pronto, assim melhor. Se tivesse acontecido alguma coisa com meu irmo, voc saberia, e no haveria nenhuma incerteza. Voc provavelmente tem razo. Eu queria que meu pai e o seu no fossem dois idiotas rematados. Seria mais fcil desejar uma das luas, chiya. Eles so homens, afinal de contas, e os homens sempre insistem que esto certos, mesmo quando esto para l de errados. A pessoa por quem eu mais lamento o tio Regis, acuado entre os dois, e os membros da Cortes, que so obrigados a escutar suas discusses. Voc acha que algum dia eles vo se entender... ao menos o suficiente para que Dom Gabriel permita... Creio que se voc abdicasse do Domnio de Alton em favor do pai, ele talvez parasse de se comportar como um tolo, mas acho que ele est quase se divertindo em tentar superar seu pai em alguma coisa. Creio que ele parou de pensar em voc ou Mik ou qualquer um a no ser em si mesmo e sua dignidade ferida. Eu faria isso num segundo, mas o Velho no gostaria, e ele j tem muita coisa sobre os ombros, se preocupando com Dio. Por que as coisas tm de ser to complicadas? Se eu soubesse a resposta para isso, seria a mulher mais sbia de Darkover, e de muitos outros planetas tambm, Marguerida. Voc comeu alguma coisa? Oh, sim. Ainda no acredito no quanto consigo comer sem ganhar peso. Embora eu saiba perfeitamente bem que o laran movido pela energia corporal, isso contraria tudo o que eu sei de dieta!

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Eu confesso que invejo um pouco a sua silhueta, Marguerida. E, eu tenho observado, sua matriz de sombra irradia incessantemente. um fenmeno muito interessante de um ponto de vista tcnico. Tambm por essa razo que suas luvas se desgastam em mais ou menos dez dias. Eu sei, e queria que algum inventasse uma forma melhor de resolver isso do que sempre ter de usar essas coisas. Eu me sinto muito estranha. Mesmo usando duas, para no chamar ateno para a mo esquerda, ainda me faz sentir autoconsciente! Oh, eu no sei. Maeve Landyn disse outro dia que suas luvas so muito charmosas, principalmente desde que Mestre Esteban comeou a acrescentar ornamentos. Eu me sinto uma anormal, e detesto isso. Sei que detesta, chiya, mas no devia. Agora, v tomar um ch ou algo parecido. Ou ento v buscar Dorilys nos estbulos e d um passeio. Isso sempre a faz sentir-se melhor. Est bem, mas no ser o mesmo sem Mikhail. Margaret sabia que Liriel tinha razo, que ela precisava de exerccio. E a pequena gua cor de cobre que Mikhail lhe dera, a fim de tornar sua estadia em Arilinn menos intragvel, era um deleite. Ela se apaixonara pela gua primeira vista, quando a viu galopando no pasto frontal de Armida meses atrs. Era uma potra fogosa, com a crina e o rabo negros, cascos quase prateados, a pele parecida com metal polido. Aprender a tecnologia de matriz era exaustivo, e os passeios eram revitalizantes. O ar fresco e a luz do sol sempre restauravam seu bom humor, e Margaret estava ciente de que andou negligenciando a si mesma nos ltimos dias. Mas, desde que Mikhail partira, numa separao penosa para ambos, ela quase no fora ao estbulo visitar seu cavalo. Sabia que os tratadores cuidariam de Dorilys, que ela seria exercitada, limpa e alimentada. Mas a pequena gua lhe recordava Mikhail, e seu corao no estava realmente

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envolvido enquanto ela deixava a casa, depois de se trocar para a saia de montaria e pr luvas de couro sobre as de seda, e caminhava em direo ao estbulo. A dor de cabea diminura um pouco, mas ainda estava suficientemente presente para ser perceptvel, como um trovo distante que mais sentido do que ouvido. Margaret bocejou, procurando relaxar o maxilar, e adentrou a penumbra do celeiro. Recendia a palha limpa, gua gotejante e estrume uma combinao que ela achava agradvel e de certa forma estimulante. Um dos tratadores notou sua presena e se dirigiu a ela com um sorriso largo. Domna! Dorilys ficar contente em v-la. No se ausenta por tanto tempo desde que ficou doente. Devia me dar uma bronca por negligenciar a minha linda, Martin. Ora, Domna, eu nunca faria algo assim. No o meu lugar, e tenho certeza de que tem andado ocupada com seus estudos na Torre. Margaret no insistiu. Desconfiava que nunca se sentiria totalmente a vontade em ser deferida, tratada com se fosse algum especial. Passara anos demais como assistente de Ivor Davidson, encarregando-se de bagagens e itinerrios de viagem, lidando com burocratas mesquinhos e agentes de alfndega com tendncias defraudadoras, ou enfrentando rivalidade e inveja acadmica, para tornar-se uma comynara da noite para o dia. No importa como fosse tratada, ela ainda pensava em si mesma como Margaret Alton, membro da universidade, no Marguerida Alton, herdeira de um Domnio darkovano, uma nobre em quase toda hierarquia terrquea de que podia se lembrar. Era um pouco desalentador saber que, com as melhores intenes do mundo, ela provavelmente nunca conseguiria comportar-se de maneira a agradar sua temvel tia Javanne Lanart-Hastur, ou outras matronas de sua gerao. Ela era muito independente, muito teimosa, e carecia do desejo bem como da capacidade de ser deferente aos homens ou fingir ser estpida e dcil. Dentro dos limites da sociedade darkovana, ela era uma pria, e

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parecia que provavelmente continuaria assim, no importa o quanto se esforasse. Como no poderia mudar sua personalidade, de qualquer forma, Margaret concluiu que era melhor tirar proveito e sair para um agradvel passeio num dia aprazvel de outono. Fazia quase dez graus, e o vento era apenas uma lufada refrescante, recendendo a folhas sendo queimadas para potassa, e ao perfume de po da padaria de Arilinn. Martin trouxe Dorilys, selada e quase saltitante, cruzando os ladrilhos at o bloco de montaria. Atrs dele outro cavalario trazia um confortvel cavalo de patas curtas, e ela deu-se conta com um sobressalto que Martin tencionava acompanh-la. No serviria de nada pedir que no o fizesse ela era mulher, e as mulheres, a menos que fossem Renunciantes, no saam para cavalgar desacompanhadas. Ele no compreenderia, e pior, ficaria magoado. Ela era muito sensvel, e podia ser manipulada por Martin ou qualquer outro servo, ento deu de ombros, subiu no bloco de montaria, e subiu na sela. Dorilys atirou a cabea para trs, meio empinada, expressando seu deleite pela presena de Margaret. A potrinha no parecia se importar que os cavalarios a cavalgassem, mas sempre deixava claro quem era sua amazona favorita. Ela comeou a saltitar, impaciente para sair para o ar livre. Batendo as rdeas suavemente contra o pescoo acetinado do cavalo, Margaret saiu do ptio, com Martin em sua esteira. A Torre Arilinn ficava numa plancie que percorria o rio, de modo que havia bastante solo plano. Grande parte do terreno era coberta de rvores parecidas com bordos, olmos, sorveiras, e outras madeiras duras diferentes das conferas tpicas das terras mais ao norte. Mas havia diversas reas abertas que proporcionavam uma boa cavalgada. Havia campos ao redor da cidadezinha prxima da Torre, mas eles se encontravam vazios agora, a colheita concluda. As fileiras de rvores em volta dos campos incandesciam com as cores outonais: vermelho, alaranjado, marrom e dourado. A brisa suave trazia o aroma de folhas e

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terra lavrada ao seu rosto, acompanhado pelo odor agradvel de folhagem em chamas. Havia uma pequena carvoaria nos arredores, e ela sabia que os trabalhadores estavam ocupados em seu ofcio. Margaret descobrira, para sua surpresa, que o ritmo tranqilo do ano agrcola era bastante apaziguador. Ela adorava escapar do confinamento na Torre, afastar-se da energia tremenda do lugar, e galopar pelos campos. Assistira os fazendeiros ministrarem esses campos, depois os vira plantar os gros. Estivera no moinho que ficava no Rio Valeron, onde os gros eram transformados em farinha. Um pouco a oeste do moinho havia uma serraria, e alm dela uma tinturaria que utilizava as guas do grande rio em seu ofcio. Deixou Dorilys passar para um trote moderado, sentindo vontade de deix-la correr livre, mas consciente de que o cavalo de patas curtas de Martin seria deixado para comer poeira se o fizesse. Margaret deixou-se absorver no ritmo compassado do cavalo, e lentamente a persistente dor de cabea comeou a perder a fora. O sol vermelho aquecia ligeiramente seu rosto; ela se acostumara ao frio relativo de Darkover. Depois de uns vinte minutos, eles chegaram s margens do rio. Ele corria suavemente, a gua gorgolejando entre as pedras ao longo da praia. As fileiras de juncos, agora secos, farfalhavam na brisa e produziam um som agradvel, quase musical. Ela voltou-se para o oeste, o corao transbordando, pensando em Mikhail galopando em algum lugar adiante, alm do horizonte. O que ele estaria vendo, ela especulava, e o que estaria pensando? Margaret diminuiu o passo, pois a margem irregular do rio no era o melhor local para um cavalo. Martin cavalgava silencioso atrs dela, o som ritmado dos cascos de seu cavalo acrescentando uma nota tranqilizante na msica que ela sentia estar a toda sua volta. Parecia uma vasta sinfonia aos seus ouvidos e mente treinados, e pela primeira vez ela especulou por que essa forma aparentemente no existia em Darkover. Darkovanos cantavam num piscar de olhos, e de fato muito bem, mas at onde fora capaz de descobrir, eles nunca encontraram tempo para criar grandes obras orquestrais. Fez uma anotao mental para perguntar a Mestre Everard quando retornasse

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Thendara. Pensar no velho mestre da Guilda trouxe de volta a lembrana de Ivor Davidson, seu mentor e amigo, que morrera pouco depois que os dois chegaram a Darkover. Ela sentia sua falta, mas o pesar inicial diminura, e ela agora podia record-lo sem grande dor. Se Ivor no tivesse morrido, ela nunca teria ido s Kilghards apenas com Rafaella nha Liriel, sua guia e amiga renunciante, quando comeara a ter seu primeiro episdio da doena do limiar. Como Ivor teria agido?, ela se perguntava. Nunca ficara doente durante todos os anos em que viajaram pela Federao juntos, colecionando e estudando msica nativa, a no ser por um resfriado ocasional. Apesar de toda a excelncia de sua tecnologia, os terrqueos nunca conseguiram vencer um resfriado comum, e ela achava que nunca conseguiriam. A tenso em seu corpo abrandou enquanto ela observava preguiosamente as rvores e a gua corrente, deixando a mente vagar por onde quisesse. Que boa idia Liriel tivera, ao sugerir um passeio. Ela era to inteligente. Como freqentemente acontecia quando pensava na prima, Margaret sorriu. Liriel e seu irmo Mikhail quase compensavam ter de suportar o restante do cl Alton tia Javanne e tio Gabriel, seus filhos mais velhos, Gabe e Rafael, e a gmea de Liriel, Ariel. Quase. Ariel ainda fazia Margaret contrair-se, sempre fazendo uma tempestade em copo dgua. A mulher se encontrava a meio caminho do parto, com uma sexta criana concebida na poca em que Margaret chegara em Darkover, a filha que tanto desejara. O sorriso desvaneceu. Toda vez que pensava na criana ainda no nascida, Margaret sentia um terrvel n em seu estmago, uma sensao de perigo. Essa menina ser um problema. Que coisa terrvel de pensar sobre uma criana que ainda nem nasceu! Era o tipo de premonio que a fazia malograr o fato de ter algo do Dom de Aldaran da prescincia, e esperar, contra todos os seus sentimentos, que estivesse completamente errada. Ento, entre uma respirao e outra, Margaret experimentou um vazio, uma dor aguda de perda. Ela sacudiu as rdeas em sua surpresa, e Dorilys

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relinchou queixosa. Ela freou, e Martin emparelhou junto dela, preocupado. Qual o problema, domna? Eu no sei. Senti como se uma sombra tivesse cruzado o sol. Acho que melhor voltarmos agora. Ela suspirou. Estava um dia to lindo, e ela estava se divertindo. No queria voltar para Arilinn. Mais que tudo, ela queria ir para o oeste, seguir Mikhail, deixar que o Domnio e seus estudos se danassem. Mas, ciente de seus deveres, ela fez o cavalo dar a volta, e eles se voltaram em direo Torre, visvel acima das rvores. O ptio parecia exatamente como antes, nada parecia fora do normal. Margaret desmontou, entregou as rdeas a Martin, e deu uma palmadinha rpida no pescoo de Dorilys. Outro dia, minha linda. Outro dia vamos galopar para valer. O cavalo relinchou em resposta, e fitou-a com grandes olhos negros, como se entendesse cada palavra. Ento ela correu para a Torre, o corao acelerado. Seus ps com botas percorreram o caminho ladrilhado, e ela passou pela padaria e pelo estdio onde planejara passar tarde. No parou em sua casinha, por que quanto mais se aproximava da Torre, mais forte ficava a sensao de urgncia. Algo tinha acontecido, algo ruim, e sua mente comeou a inventar todo tipo de coisas. Dio sara da estase, ou Ariel havia entrado em trabalho de parto prematuramente, ou Mikhail havia... No! Margaret diminuiu um pouco o passo e obrigou-se a parar de teorizar. Era uma mulher letrada, no uma histrica que sara de si! Ela era membro da universidade, porcaria! Liriel? Sim, Marguerida. A resposta soou triste e cautelosa. O que houve? Domenic... Oh, no! Margaret estacou no corredor. Sentiu o corpo congelar,

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endurecer. Mas ele estava melhorando! Isso no era totalmente verdadeiro. Suas aes rpidas salvaram a vida do garoto imediatamente aps o acidente, mas seu pescoo havia se partido, e ele nunca seria capaz de usar os braos ou pernas novamente. Os curandeiros fizeram o melhor que puderam e ela agora sabia que o melhor deles era, de certas formas, to bom quanto o que a tecnologia mdica terrquea proporcionava mas o verdadeiro dano era irreparvel. Como? Ele sufocou. Aconteceu to depressa que ningum pde fazer nada. Margaret sentiu sua raiva aumentar, e a reprimiu com grande esforo. Pobre Ariel! Se a criana tivesse sido levada a um centro mdico terrqueo, ela sabia, teriam introduzido um tubo de respirao em sua garganta, por que o maior perigo com um pescoo quebrado na terceira vrtebra cervical era justamente esse. No sabia disso quando ele se ferira, mas nos meses subseqentes assumira a tarefa de descobrir o quanto pudesse sobre ferimentos do tipo, para fazer o mximo possvel a fim de impedir a morte que previra em Armida meses atrs. Se ao menos Ariel no houvesse insistido to obstinadamente em manter a criana em Arilinn. Agora era tarde demais, e o garoto se fora. Ela sentiu as lgrimas comearem a escorrer pelas faces, e a enorme dor por Ivor que ela pensara ter passado retornou com toda a fora. Mas Ivor era velho, vivera uma vida longa e significativa. Domenic era uma criana de nove anos; mal havia comeado a viver! Apesar das razes que sua mente racional oferecia, Margaret ainda sentia que se ao menos tivesse sido mais persuasiva em seus argumentos, mais insistente, essa tragdia poderia ter sido evitada. Se pelo menos, pensou, ela no tivesse tido a premonio em Armida, ou conseguido ocult-la melhor, se Ariel no tivesse cometido a insensatez de sair numa carruagem desajeitada no comeo de uma tempestade de vero. Se, se... era tudo retrospeco, e ela sabia disso. Sentia-se triste, mas mais ainda culpada, como se de alguma forma a

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morte do garotinho fosse culpa sua. Para Margaret, parecia uma maldio. Ivor morrera, e Dio estava morrendo! Ela tremeu inteira e praguejou consigo mesma por ser uma idiota pessimista. No era culpa de ningum mas ela queria algum para culpar, e a melhor candidata era sempre ela mesma. Nem sequer era culpa de Ariel. Ela suspeitava, no entanto, que sua prima estava no mesmo estado que ela, procura de um bode expiatrio. Como Ariel est enfrentando isso? Muito bem, sob as circunstncias. Mas eu no deixaria que a visse por enquanto. No, isso seria abusar da sorte. Vou voltar para a minha casa por agora. Margaret virou as costas e reconstituiu seus passos em direo casinha que tem sido seu lar h quatro meses. Era feita de pedra, as paredes internas forradas de madeira lustrada. Havia cinco cmodos: dois quartos, uma sala de visitas, uma sala de jantar e uma cozinha. Era aconchegante e civilizada, e ela apreciava isso, depois de anos enfrentando condies s vezes primitivas com Ivor. Ao entrar, ouviu sua serva, Katrin, uma mulher de voz suave com cerca de cinqenta anos, agitando-se na cozinha, batendo panelas e frigideiras. Um cheiro agradvel pairava no ar cozido de coelho-de-chifres, pensou. O apetite de Margaret se fora, mas ela sabia que retornaria. s vezes sua necessidade de comida parecia a nica constante em sua rotina. As lgrimas continuaram, e agora seu nariz estava comeando a ficar entupido. Ela encontrou um leno, um grande quadrado de linho adornado de lindas flores, limpou os olhos e assuou o nariz. Depois sentou numa grande cadeira junto pequena lareira na sala de visitas e permitiu-se sofrer em silncio, o peito elevando-se em soluos, e lgrimas toldando a viso. No queria que Katrin a ouvisse, ou que tentasse confort-la. Queria liberar todo o pesar que parecia preencher seu corpo magro. A luz da sala comeou a enfraquecer, enquanto o sol sangrento mergulhava no horizonte. O leno havia virado um pano empapado e nojento, mas ela no tinha foras para se levantar e encontrar outro. Seu

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rosto doa de tanto chorar, e seu nariz estava vermelho de tanto assuar. Ela sentia uma dor no peito, e o agradvel aroma de cavalo em sua saia de montaria lhe causava nuseas. Margaret queria parar de chorar, parar de sentir-se triste, ou desconsolada. Devia pensar em Ariel, em Pietro Alar, o marido paciente e sofredor de Ariel, no garotinho que ela mal conhecera antes que ele se ferisse. Mas s conseguia pensar em Dio, e em Ivor. Ento as lgrimas comearam a diminuir, e ela passou a sentir-se impaciente e intil, sentada ali na noite que se adensava. Queria ser consolada, mas no havia consolo. A no ser pela msica. Ela nunca morria, ou ia embora para lugares remotos, ou dizia coisas cruis. Droga, mas que mau humor esse, ela pensou, encontrando algo confortador no sofrimento. Com enorme esforo, ela levantou, foi para o quarto e apanhou a pequena harpa que ficava no canto do aposento. Encontrou tambm outro leno, por que desconfiava que no terminara realmente de chorar. Ao voltar para a sala de estar, ela removeu o estojo de pano de seu instrumento e comeou a afin-lo. Margaret deu-se conta de fazia semanas que no o pegava, que negligenciara sua msica na premncia de seus estudos na Torre. No gravava nenhuma msica nova para Dio fazia quase um ms! No que sua madrasta bela adormecida fosse se queixar, mas se ela podia ouvir a musica, j devia estar ficando cansada dela. Margaret aqueceu algumas notas simples, reajustou a afinao, e comeou a tocar ao acaso. A cascata de notas era doce aos seus ouvidos. Aps vrios minutos ela viu-se a tocar uma de suas obras favoritas, o Terceiro Estudo de Montaine. Fora originalmente planejada para o piano, e ela adaptara-a para a harpa como parte de seu programa de honras na universidade. Era complexo o suficiente para prender sua ateno, mas familiar demais para propiciar um verdadeiro desafio. Mas, depois de duas performances, ela comeou a fazer algumas variaes, como se o exerccio o exigisse. Margaret percebia o que estava fazendo de uma forma distante e abstrata, notando que apenas virara um

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dos temas do avesso de uma forma que nunca fizera antes. Era o tipo de performance que se podia ouvir na casa de Ivor e Ida Davidson ao anoitecer. Eles sempre tiveram vrios estudantes vivendo na enorme casa fora das fronteiras da Escola de Msica. Ela no pensava na casa com muita freqncia, pois quando recordava a universidade, quase sempre pensava nos dormitrios onde passara seus primeiros e bastante infelizes anos, antes de Ivor a escutar cantando na biblioteca e ajud-la a encontrar algo que desse rumo e significado sua vida. A lembrana trouxe de volta uma poca mais simples, uma poca mais feliz de sua vida, quando no havia complicaes, nenhuma morte, nenhuma incerteza sobre sua vida. Enquanto tocava, Margaret descobriu-se a recordar o funeral de Ivor em Thendara, e como muitos membros da Guilda dos Msicos, que nunca sequer o conheceram, carregaram seu caixo at o cemitrio e ofereceram suas canes. Ela cantara naquele dia, mas agora sua voz parecia emudecida, como se sua dor no pudesse ser vocalizada. Ivor era velho e Domenic era jovem. Era essa a diferena. Ela dedilhou as cordas e descobriu a nnia que cantou para Ivor naquele dia emergir da harpa. Era uma linda msica, do sculo vinte e oito de Centauri. Era triste, mas havia nela uma sensao de esperana que comeou a aliviar um pouco a dor. Mal consciente do que fazia, Margaret parou de tocar a nnia e comeou a puxar outra melodia da harpa. Aps vrios minutos, deu-se conta de que no conhecia a msica, que estava improvisando medida que tocava, pensando no garotinho levado fora de hora, em todas as coisas que ele nunca vivenciaria. E era dela mesmo, no copiado de algum! Sua mente, to bem disciplinada por anos, observou a composio e achou que era boa. Margaret raramente criava trabalho original, e se permitiu regozijar na msica que flua de seus dedos, de forma no critica por uma vez. Percebeu que tinha algo do som do rio em que ela cavalgara poucas horas antes, algo dos juncos ondulando na brisa, e o canto de algum pssaro canoro que ouvira sem realmente perceber.

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Margaret estava to absorta na msica que no escutou a porta da frente abrir, e no percebeu que tinha um visitante at que voltou a si e ouviu o som suave de um pigarro atrs dela. Virou abruptamente para se deparar com Lew Alton de p na entrada da sala, uma capa leve dependurada em seu brao. Ele usava uma tnica de montaria bastante surrada, e seu cabelo prateado estava desgrenhado. Pai! H quanto tempo est a de p? Ela estudou seu rosto, subitamente tensa, tentando discernir seu humor como fazia quando era criana. Mas ento Margaret deu-se conta de que no teria mais que faz-lo, que esse Lew Alton era muito diferente do homem de que ela se recordava. Ele no mais se embebedava em desespero, nem se encolerizava como uma fera. Mas eram hbitos antigos, e era difcil confiar totalmente no homem que ela comeara a conhecer nos ltimos meses. No tenho idia. Estava to extasiado pela sua msica que perdi a noo do tempo. O que era? Lew sorriu lentamente, como se o movimento lhe fosse estranho, novo, e seus olhos cintilaram de interesse. No sei; eu apenas improvisei. Ento eu espero que possa record-la, por que esplndida. Oh, sim. Eu estava pontuando enquanto tocava. Voc faz parecer to simples disse Lew, pondo a capa de lado. Sempre me espanta que voc consiga lembrar de tanta msica, mas nunca me disse que compunha. Ele sentou de frente para ela, examinando seu rosto coberto de lgrimas. Eu no componho muito. No como Jheffy Chang, ou Ametista. Quem? Pessoas que conheci na universidade. Jheffy compunha o tempo todo, e ele e Am andavam sempre competindo quando eu vivia na casa de Ivor. Era incrvel, por que eles faziam isso completamente inconscientemente. Msica, msica indita, parecia exalar de seus corpos, o tempo todo. Nunca tive essa habilidade, o que bom, por que seno nunca teria me tornado

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assistente de Ivor. Por qu no? Pai, voc no pede que um cavalo de corrida lavre a terra, pede? Ou espera que um cavalo de carroa corra numa competio? Est chamando a si mesma de cavalo de arado, filha? Ele soava carrancudo, mas ao mesmo tempo divertido. Musicalmente, eu sou mesmo. Sou boa o suficiente para imitar os outros, para interpretar, mas no sou especialmente original ou criativa. Ou, ao menos, no era quando estudava na universidade. E no me arrependo nem um pouco, por que as exigncias de ser um compositor original so enormes. Jheffy era um verdadeiro prodgio, mas era muito vaidoso e tinha as habilidades sociais de uma marmota. Am era melhor, por que vinha de uma longa linhagem de msicos, e sua famlia no a mimou como a de Jheffy. No que ela fosse uma pessoa agradvel ela no era nem um pouco mas no tinha de se provar a melhor a cada segundo do dia. Eu lamento que meu trabalho no Senado da Federao tenha-me impedido de v-la aprender sua msica, chiya. Parece muito mais interessante do que jamais imaginei. Sinto que perdi tanta coisa da sua vida. Eu no estava ao seu lado quando teve o seu primeiro amor, ou... Mas voc estava, pai! Mikhail o meu primeiro amor, e nunca haver outro, no importa o que acontea. Ela enrubesceu. Eu disse que fiquei feliz em v-lo? No, mas eu soube disso pela forma como seu rosto se iluminou quando percebeu que eu estava aqui. muito encorajador ver essa expresso nos seus olhos. No consigo imaginar por que no me importei em perder isso por tanto tempo. Bem, se eu o tivesse visto antes, depois que fui para a universidade, meus olhos no teriam cintilado, mas chamejado. E ainda h momentos em que lembro como voc era impossvel em Thetis, quando se recusava a me contar minha histria e esperava que superasse meu bloqueio mental, o

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ofuscamento que ela me causou, que ainda me d vontade de esmurr-lo e xing-lo! E com razo. Tenho certeza de que mereo qualquer quantidade de murros, e fico contente de que tenha escolhido abrir mo da experincia. Veio para ver Dio? Claro. Mas quando cheguei, descobri que o jovem Domenic havia acabado de morrer e conclu que ver voc era mais imediato. Confesso que no esperava encontr-la tocando harpa junto ao fogo. Eu estava chorando agora a pouco, e sentindo como se fosse tudo culpa minha. Mas lembrei de uma coisa que tia Javanne contou a seu respeito, como voc sempre presumia que era o autor de tudo que dava errado, e como eu era muito parecida com voc sensibilidade demais para o meu prprio bem, ou algo parecido. Ento foi to natural quanto respirar voltarme para a msica. Thyra era assim, quanto msica. Nunca pensei que eu teria algo para lembrar dela que fosse bom. Lew alteou uma sobrancelha. Por qu? Por que a msica algo em que eu sempre pude confiar. Ela nunca fica zangada com voc, ou vai embora, ou morre. Apenas est l. Talvez seja diferente para um compositor. Agora que penso nisso, Jheffy parecia meio desesperado s vezes, como se tivesse medo de acordar numa manh e descobrir que a msica havia fugido para Aldebaran com outro compositor. Mas se voc principalmente um executor, muito seguro e confivel. Sem mencionar reconfortante. Posso dizer coisas tocando msica que nunca poderia dizer em palavras. Entendo. H muito mais na msica do que eu jamais imaginei. Ele concordou com a cabea, depois esboou um leve sorriso. Como voc est? Triste, claro, mas tambm um pouco zangada. Zangada?

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Domenic no tinha que morrer, tinha? Isto , se tivesse recebido os servios de um aparelho mdico terrqueo, no teria sufocado at a morte. Eu agora tenho o maior respeito pela cincia de matriz, mas ainda acho que depender totalmente dela to estpido quanto acreditar que a tecnologia a resposta para tudo. preciso haver algum consenso, algum meio termo, e parece que ningum est sequer tentando trabalhar nisso. Se estudar a histria humana, creio que vai descobrir que as pessoas ficam to emocionalmente investidas em fazer as coisas da maneira costumeira que preferem resistir mudana, mesmo quando do prprio interesse deles. Sei disso, mas ainda no gosto! claro que no, filha. E sim, Domenic poderia ter sobrevivido. Mas os curandeiros no conseguiram reparar o dano, de modo ele ficaria inteiramente impotente pelo resto dos seus dias. Mesmo a nanotecnologia terrquea poderia no ter sido capaz de reverter a situao. Eu no sei, e o problema est fora do nosso alcance agora. Eu sei, mas isso no torna mais fcil de aceitar. Estou preocupada com Ariel, tambm, embora no v com a cara dela. Ela ainda est a alguns meses do parto, e eu aprendi o suficiente em Arilinn para saber que o impacto de seu sofrimento na mente da filha provavelmente ser terrvel. Ser por isso que o vislumbre que vi de Alanna Alar em minha viso o de uma mulher to enfurecida? Talvez seja culpa minha, por que previ que Domenic nunca chegaria a ser adulto, e ento ele se feriu quando a carruagem virou e... Marguerida, voc no pode mudar o passado, e nem impedir o futuro. No, mas isso no vai me impedir de querer! Ela ps a harpa de lado e comeou a dobrar a bainha de sua tnica com dedos nervosos. Depois de um minuto, ela disse em voz rouca: Odeio esse lugar. Quer dizer Arilinn? Ou Darkover? Arilinn. Eu amo Darkover, embora ache alguns de seus costumes

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idiotas. Fui cavalgar mais cedo, e por que sou uma mulher, um dos cavalarios insistiu em me acompanhar, o que significa que no posso galopar pelos campos feito um demnio, como eu queria. Mas eu no tenho paz aqui, apesar de todos os esforos de Jeff e Liriel e alguns dos outros para me fazer sentir confortvel. No posso sentar num circulo de Torre por que estar numa sala com muitas matrizes ainda me impossvel. E vrios outros estudantes parecem me considerar algum tipo de monstro. Eles ficam olhando para isto ela disse, erguendo a mo esquerda e tentando ver atravs da seda. No gostam de trabalhar comigo, e uma das curandeiras mais velhas, Berana, recusou-se abertamente a ter qualquer coisa a ver comigo. A palavra abominao est impregnada na cabea dela como se fosse uma mancha de leo. Ugh! Ela me faz sentir como se estivesse suja ou algo parecido. Entendo. Por que no disse nada antes? Por que, enquanto Mikhail estava aqui aprendendo a como fazer o teste do laran, no era to ruim. No era bom, mas eu podia ansiar por passeios com ele, conversar com ele sobre... ora, qualquer coisa. E eu no tinha vontade de me queixar ou reclamar. Pensava que ficaria mais fcil quando aprendesse mais, mas ao contrrio, fica mais difcil a cada dia. Minha sensibilidade aos cristais tem, na verdade, aumentado. Tenho de gastar muita energia s para me controlar, por que meu impulso de estilhaar as porcarias. Eu no me preocuparia com isso Lew respondeu calmamente, se remexendo na cadeira como se estivesse desconfortvel. Ah, voc no se preocuparia? Ela resmungou. Pois eu me preocupo, por que tenho alguma idia do que sou capaz de fazer. Essa coisa continuou Margaret, sacudindo o punho para o pai no se compara a nenhuma outra matriz que j existiu antes, por que no feita de nenhum material deste mundo. Passei muitas noites insone, conversando com Jeff e com Hiram dAsturien, que sabe mais da histria da cincia de matriz do que qualquer um vivo, tentando compreender o que est acontecendo. O

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que eu tenho, pai, uma poro do mundo superior gravado na minha carne. Mais ainda, isso j foi a pedra-fundamental da fortaleza de Ashara Alton, que foi a mais poderosa leronis que j existiu, mesmo levando em conta o exagero natural que sempre se acumula personagens histricas. Eu desconfio que poderia varrer Arilinn da face do planeta, se perdesse a calma. Eu sequer ficaria surpresa, se no foi isso o que pode ter acontecido em Hali sculos atrs. Vejo que andou pensando muito nisso, chiya. E devo dizer que voc tem mostrado muita pacincia e tolerncia. Muito mais do que eu era capaz na sua idade. Ele suspirou. Talvez ela disse hesitante. Ento respirou fundo e inclinou-se para a frente, determinada a dizer a ele o que precisava enquanto ainda tinha coragem. Pai, eu no sei se posso ficar aqui por muito mais tempo. Javanne vai aparecer, me odiando apenas por existir, e bem capaz de Ariel ficar histrica s de me ver de relance, j que ainda me culpa pelo acidente de Domenic. E isso est me matando. Sinto como se meu peito estivesse cheio de vidro estilhaado na maior parte do tempo. Pensei, meses atrs, que tinha vindo para casa, mas agora estou comeando a duvidar. Sinto-me to estranha em Arilinn quanto sentia antes de voltar para Darkover. Deveria ter sido atriz, Marguerida, por que eu nunca suspeitei o quanto se sentia infeliz aqui. Bem, no h remdio, uma vez que eu no tenho a mnima vontade ser uma telepata selvagem. Para ser sincera, eu no queria ser telepata de tipo nenhum. Daria tudo para desfazer o passado. Bem, talvez no tudo. Eu no abriria mo de Mikhail, ou de voc. Mas isso no basta. Preciso de um pouco de paz, um pouco de tranqilidade! Voc queria ir para Neskaya estudar com Istvana Ridenow antes de ser persuadida a vir para Arilinn. Ainda quer isso? Se precisasse estar numa Torre, preferiria ficar com Istvana com qualquer outra pessoa. Ela nunca me faz sentir como se eu tivesse duas

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cabeas e uma cauda! timo. Acho que posso providenciar isso, filha. o mnimo que posso fazer por voc. Margaret fitou Lew, atnita demais para falar por um segundo. Seu corao deu um pulo de alegria, ou alvio. Mas ela fez um esforo para recuperar o controle, com medo de se desapontar. No podia ser to fcil! Pode mesmo fazer isso? Lew fitou-a solenemente, mas com o vestgio de um brilho nos olhos. Eu no sou desprovido de influncia, sabia. Margaret desatou a rir e depois viu-se a chorar de novo. Os soluos afloraram em seu peito, subiram pela garganta, e escaparam da boca, apesar de seus esforos para silenci-los. Ela se inclinou, abraando a si mesma, pranteando seu pesar e perda. Era um som horrvel, que a deixou envergonhada, mas ela no conseguia parar, e Lew no fez esforo para evit-lo. Apenas ficou ali sentado esperando, como se compreendesse como isso era necessrio. Estava totalmente escuro quando ela finalmente conseguiu parar de chorar, e seu rosto doa. Esfregou o rosto pela centsima vez, assuou o nariz, e tornou a afundar na cadeira, exausta. E, para seu aborrecimento e surpresa, faminta. O cheiro do jantar pairava na sala, e Katrin surgiu na porta, com um borro branco de farinha em seu nariz curto. Ela olhou para Lew, sorriu, e limitou-se a dizer: melhor colocar outro lugar na mesa. Margaret riu. Algo de bom em Darkover parece que a comida sempre surge na hora, e freqentemente. verdade. Agora v lavar o rosto. Ele deu uma risada de repente. Eu costumava lhe dizer isso em Thetis, no ? Parecia que o seu rosto estava sempre sujo.

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Sim, pai, voc dizia, e ele estava. Muito obrigada. Pelo qu? Apenas obrigada. E ento ela retraiu-se rapidamente, pois as lgrimas estavam ameaando aflorar de novo. No podia dizer todas as palavras que estavam transbordando em seu corao, seu amor por esse homem, esse pai que descobriu to tardiamente. Haveria, ela esperava, tempo para diz-las, mas no com o rosto sujo e o estmago vazio. Isso teria de esperar.

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Captulo 3

A Casa Halyn estava to escondida no meio de um bosque de rvores altas que Mikhail e os Guardas quase passaram pelo lugar sem perceberem que haviam chegado ao seu destino. A nica indicao de habitao humana era um tnue rolo de fumaa, ascendendo acima das rvores, avistado pelos olhos aguados de Daryll. Com vinte e trs anos, ele era o mais jovem de seus companheiros, e de longe o mais espirituoso, sempre com uma piada na ponta da lngua, e nem um pouco intimidado pela posio de Mikhail. Mathias, o outro Guarda, contava com quase quarenta anos, e era dono de uma personalidade branda e sbria. Mikhail conhecia Mathias desde que era criana, pois o homem mais velho era do Domnio de Alton. Sabia que podia confiar inteiramente nos dois, e sentia-se aliviado pela presena deles, pois a inquietao que se apossara dele na estrada parecia aumentar conforme se aproximava o final da jornada. Tiveram dificuldade para encontrar o caminho atravs das rvores, pois havia muitos galhos cados na estrada, madeira que deveria ter sido coletada e seca para o inverno. Quando eles finalmente chegaram ao ptio do estbulo, Mikhail franziu o cenho, consternado. Duncan, o velho de que se recordava de sua visita anterior, se esgueirava das sombras de uma construo bastante dilapidada, alertado pelo som dos cavalos. O cheiro azedo de feno podre estava em toda a parte. Faltavam telhas no telhado, de modo que os estbulos deviam ter goteiras, e havia outra evidncia de desleixo aparente: uma gamela se encontrava inclinada para o lado, e outra apresentava uma aparncia verde e escumada, como se a gua se encontrasse ali parada h muitos dias. Mikhail agora podia divisar o telhado e o andar superior da Casa Halyn, embora uma grande sebe impedisse de ver o resto, e ficou mais do que um pouco chocado. As janelas superiores no tinham vidraas, tapadas com tbuas em alguns lugares, mas abertas em outros. Faltavam telhas no

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telhado perpendicular, e uma chamin estava cedendo e parecia pronta para desmoronar a qualquer momento. Duncan ficou olhando para os trs, como se eles fossem alguma espcie de apario. O homem envelhecera bastante em quatro anos, e tambm parecia que havia perdido peso. Suas roupas estavam pudas, as botas to gastas nos dedos que dava para ver uma meia. O cabelo do velho estava sujo, emaranhado contra o crnio, e seus dentes pareciam podres. Antes de Mikhail poder falar, o vento mudou de direo, soprando um cheiro de enxofre nas suas narinas. Era um aroma quente e acre, vindo de algum lugar atrs da casa. Demorou um minuto para ele identificar o odor. No ficara sabendo que havia uma fonte quente na regio at este momento. Ol, Duncan. Como tem andado esses dias? ele comeou, falando mais animado do que se sentia. Seja bem vindo, vai dom. Estou to bem quanto possvel. Ento ele hesitou, olhou para o cho, e arrastou os ps, nervoso. Est sendo esperado? Ele gargalhou estranhamente. Da ltima vez no estava. Sim, estou sendo esperado. E se Priscilla tivesse mudado de idia, e no se incomodara em informar ningum? E se ele tivesse aprendido a fazer o teste do laran e feito essa viajem toda a troco de nada? Regis Hastur lhe garantira apenas dias atrs que estava tudo bem, mas ele supunha que alguma coisa podia ter acontecido. No, ele teria sido informado. Mestra Emelda no me informou. Murmurou Duncan, seu humor evaporando enquanto esfregava as mos nodosas. No h lugar preparado para todos esses cavalos. No h comida. Mikhail ignorou as palavras inospitaleiras do homem e desmontou. Estava cansado e faminto, e comeava a perder a calma. O cheiro dos estbulos era perturbador, e o senso de incorreo sobre o lugar deixava-o apreensivo. No fazia idia do que acontecia, mas estava determinado a chegar ao fundo da situao imediatamente.

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Quem Mestra Emelda? Mikhail nunca ouvira falar da mulher, mas o tom da voz de Duncan o deixara consternado. Mestra Emelda repetiu o velho, como se isso explicasse tudo. Daryll desmontou e apanhou as rdeas de Charger, j que estava claro que Duncan no tencionava fazer nada alm de ficar olhando embasbacado. Eu cuido dos cavalos, Dom Mikhail. Ns temos comida suficiente para esta noite... se bem que, pelo cheiro do lugar, no deve haver um fardo de feno que preste! Eca! Ele enrugou o nariz um pouco e fez uma careta de repulsa. Amanh posso ir at aquela aldeia por onde passamos uns oito quilmetros atrs, e mandar trazerem mais. Amanh? Duncan olhou desconfiado para os Guardas. claro que vocs no vo ficar! Ela no vai gostar nem um pouquinho disso. Claro que meus homens vo ficar retrucou Mikhail asperamente, exasperado. No vo, no rosnou o velhote, agora parecendo quase hostil. A inquietao que o atormentara quanto mais se aproximava da Casa Halyn explodiu num sbito momento de temor. Descartou-o violentamente e estudou Duncan com mais ateno. O homem de que se lembrava era excntrico, mas nunca rude. E ele cuidava bem de si mesmo, e tambm era inteligente. Esse sujeito parecia completamente outra pessoa um homem carrancudo e bastante estpido. Seus olhos pareciam vidrados agora que Mikhail estava perto o bastante para enxerg-los. Mathias se afastara do cavalo e caminhava na direo dos estbulos, seus ombros largos rgidos, como se esperasse pelo pior. Ele desapareceu debaixo da sombra da porta do celeiro, e Mikhail escutou uma praga. Um momento depois ele emergiu, o rosto normalmente sbrio e tranqilo vermelho de raiva. Isso no jeito de tratar bons animais! ele esbravejou, parecendo pronto para socar Duncan. Mathias crescera com os cavalos que faziam a fama do Domnio de

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Alton, e tinha uma paixo pelos animais que a maioria dos homens reservava s mulheres. A expresso em seu rosto normalmente agradvel era de ultraje. A situao nos estbulos devia estar pior do que Mikhail imaginara. Como assim, Mathias? Eu apenas dei uma olhada, mas foi o suficiente! Alguns animais esto em valas que chegam at os jarretes, e as baias esto imundas. Nunca vi nada igual. Eu no tenho tempo para cuidar desses animais choramingou Duncan, parecendo um pouco embaraado. J muito eu conseguir manter a madeira cortada para o fogo, e... Vai demorar um bom tempo para limpar esses estbulos interrompeu Mathias e o teto precisa de reparo. Este lugar est uma vergonha! Mikhail concordou com ele, e esperou que a casa em si estivesse em melhor estado. Ele passara tempo o suficiente em Armida para conhecer os detalhes da boa administrao, e ficou um tanto surpreso ao se dar conta do quanto havia aprendido sem nem perceber. Limpara o esterco das baias, lavara seus cavalos, ficara sentado a noite inteira com guas prenhes, domara suas prprias monta-rias, e tratara de casos de clica e outros problemas eqinos. Mas os estbulos de Armida eram muito bem cuidados Dom Gabriel no permitiria que fosse de outra forma e os cavalos eram bem tratados. Pensar nos pobres animais dentro daquele estbulo deixava-o nauseado. Faltava ainda uma hora para o pr-do-sol, e sentia uma enorme relutncia em entrar na Casa Halyn naquele instante. Era uma sensao estranha, um tipo de coceira na pele, um calafrio que no tinha nada a ver com o ar frio. Voltou-se para Daryll e Mathias, acedendo. Vamos ver o que podemos fazer para tornar o lugar habitvel antes de escurecer. Daryll e o outro Guarda trocaram um olhar. Que Mikhail distribusse as

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tarefas enquanto estavam na estrada era uma coisa, e outra completamente diferente agora, o olhar sugeria. E sob circunstncias normais, eles tampouco seriam reduzidos a cocheiros, pois sempre havia cavalarios por perto, e garotos aprendendo o seu oficio. Era evidente que eles sentiam-se constrangidos com a situao, tentando equilibrar a dignidade de Mikhail com a necessidade de pr alguma ordem no lugar. Ele no esperou que concordassem, mas tratou de dirigir-se construo mida e sombria. Mikhail sentia-se satisfeito que seu estmago estivesse vazio, pois o fedor era o suficiente para dar-lhe nsia de vmito. Foi para a baia mais prxima, deslizou para o lado do infeliz cavalo ali, e apanhou o freio pendurado na parede. Colocou-o na cabea do cavalo e, cautelosamente, retirou o animal dali. O animal estava muito abatido para oferecer qualquer resistncia. Havia lceras nas suas pernas. Ele no era ferrado h muito tempo, de maneira que os cascos estavam muito crescidos, e pobre animal fora toscamente castrado. A pele pendia nas costelas, e o cavalo estava aptico, muito fraco para demonstrar um mnimo de vigor. Reconheceu-o como o cavalo que Vincent cavalgara anos antes, um bom animal que merecia bom tratamento. Mikhail virou-o devagar e tirou-o do estbulo, levando-o para o ptio. Prendeu a guia num suporte, e deu uma palmada no pescoo. O cavalo olhou para ele com enormes olhos negros, depois movimentou-se irrequieto de uma pata para a outra, como se as pernas doessem. Algum de vocs pode aparar os cascos? Eu nunca fui bom nisso. Com um grunhido Mathias dirigiu-se ao seu cavalo e apanhou uma bolsa de couro. Em poucos momentos, tinha uma faca em forma de foice na mo calejada. Sempre carrego isso; nunca se sabe quando vai precisar. Ento ele ajoelhou, pegou o casco mais prximo e comeou a aparar o excesso de cartilagem. Daryll seguira o exemplo de Mikhail e trouxe outro animal, um pequeno potro. Em poucos minutos retiraram todos os cavalos do estbulo, e

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Mathias aparava os cascos excessivamente crescidos furiosamente. Ele praguejava baixinho enquanto trabalhava, acariciando os cavalos, embora estivessem todos muito abatidos para causar qualquer dificuldade. No total havia seis animais, nenhum em melhor situao que o primeiro. Duncan ficou parado olhando, seus olhos entorpecidos seguindo seus movimentos. Mikhail e Daryll acharam ancinhos e ps e se puseram a limpar o pior da baguna. O cheiro de amnia era opressor. O feno podre estava cheio de vermes, na maior parte minhocas, mas tambm havia alguns parasitas. E perturbaram vrias famlias de ratos, que saram correndo para as sombras, aos guinchos. Era um trabalho massacrante, asqueroso e nauseante, mas descobriu que ajudava-o a expulsar a raiva e impotncia que sentia. Havia baias que no eram usadas h anos, onde o cho de terra no fora escavado pelos movimentos irrequietos de casco muito crescidos. Entretanto, estavam razoavelmente limpos e somente precisaram de uma leve limpeza para deix-los em ordem. Daryll subiu sobre o celeiro e encontrou um fardo de feno que ainda no tinha fungos, ento o espalhou frugalmente ao redor. Eu no culpo o velho Mathy por se enfurecer. Aqueles so bons cavalos, e no certo trat-los to mal Daryll olhou para o teto. Se no fizermos nada, vai haver goteiras. Eu sei. Nunca vi nada assim. Que baderna! Sairei procura de feno limpo logo de manh, e vou ver se arranjo algum para consertar o teto. Isto ... Ele se interrompeu, ordenando os pensamentos se ficarmos aqui. Vamos ficar? No parecemos muito bem-vindos, no ? - No se aquele velho esquisito serve de julgamento, no somos. Olhe! Aqui tem algum ungento de cavalos! Exatamente o certo pra essas feridas. - Bom. Ns precisamos pegar um cocho limpo, no acho que gua suja vai fazer qualquer bem a eles. Eu suponho que aquele velho Duncan estava

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dando-lhes gua com um balde, por enquanto eles parecem meio famintos, eles no parecem estar desidratados. D o ungento para Mathias, enquanto eu procuro ao redor e vejo se h algum alimento. Esses animais parecem que no so alimentados h uma semana. - Ns temos aveia suficiente nas mulas para essa noite, Dom Mikhail. Para ns e esses pobres animais famintos. Parte meu corao v-los. Quando tirei aquela gua de sela pra fora de sua baia, juro que ela disse Obrigada e teria pulado em meu pescoo em gratido, se ela tivesse braos em lugar de pernas. Mikhail sorrir ante as palavras do guarda-costas e sentiu sua tenso dispersar-se. Daryll era imaginativo, apesar de tentar esconder isso. Um bom homem. Ambos, ele refletiu, eram bons homens. A situao no era a que eles tinham esperado. Quando ele visitou o Castelo Elhalyn quatro anos atrs, a casa de algum jeito parecia em runas, mas os estbulos estavam decentemente em ordem e se a roupa de cama estavam gastas, pelo menos eram limpas e decentes. A preocupao que quase desapareceu enquanto ele trabalhava retornou e seu sorriso falhou. Se as condies do estbulo eram desmedidas, ento a Casa Halyn provavelmente estava hedionda. - Quando voc for vila, veja se consegue encontrar um rapaz ou dois para ajudar com os cavalos. Eu suspeito que ali no h trabalhadores maldito seja se eu conseguir imaginar por qu! Quando eu a visitei h quatro anos atrs, no castelo, no havia muitos servos e Duncan fazia o trabalho de coridom, apesar de no se seu trabalho. - Por qu? - O coridom no estava com a cabea boa uma reprimenda anterior ao trabalho mas Domna Elhalyn no pareceu notar. Ou se importar. Ela ... excntrica. - Maluca parece ser um palavra melhor, se no se importa de eu dar minha opinio. No comente! Daryll olhou ofendido, suas bochechas corando um pouco e seus olhos azuis brilhando. Aquele Duncan

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tambm parece um tolo passado seu trabalho ou s estupidificado. - Eu sei. E ele no era assim h quatro anos atrs. Ele era relativamente hbil e administrava as coisas bem o bastante. - Voc vai colocar as coisas em ordem, dom. - Eu me alegro em sua confiana e somente desejo poder partilh-la. Daryll riu. Eu nunca limpei estrume de um estbulo com um lorde antes, ento eu acho que se voc far isso, voc colocar as coisas em ordem antes que o gato possa bajular suas orelhas. Mikhail sentiu uma onda de emoo do guarda-costas, um sentimento prximo da devoo, de lealdade imediata que se tornaria inabalvel com o tempo. At aquele momento, ele no havia percebido que estava sendo avaliado, observado e julgado, provavelmente por ambos os seus companheiros. Ele nunca havia considerado antes que aqueles que seguiam suas ordens e as obedecia poderiam ter opinies to fortes. Ou melhor, ele sabia disso, mas nunca tinha sentido. Mathias havia servido seu pai, enquanto Dom Gabriel ainda estava no comando da Guarda e provavelmente o comparava com o Velho. Ele imaginou se era comparado ainda. Seria ele sempre? Um pouco surpreso, ele descobriu que queria merecer o tipo de lealdade que seu pai e seu tio possuam. Ele olhou de relance para suas mos. Havia uma bolha se formando em seu dedo indicador e suas palmas machucadas devido ao trabalho a que no estava acostumado. Ele estava quente, suado e cheirava quase to mal quanto o estbulo. Seus ombros ardiam e seu traseiro tambm. Se ele pudesse desejar alguma coisa, ele teria sentado e se recusado a se mexer por uma hora. Mas Mikhail sabia que no podia adiar muito mais ir para a casa, por mais que ele queria poder. Ele arrastou-se para fora do estbulo obscuro, ento parou e lavou as mos embaixo de um cano que saa pela parede e deveria ter corrido todo o caminho para o alambique espumoso. Um pedao de madeira que escorava-o havia quebrado e prostrava-se no cho, e pela maneira que estava sujo em seu redor, estava quebrado h vrias semanas.

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Mikhail balanou a cabea. Ento ele localizou alguma decomposio em volta do cano, de onde ele vinha pela parede at o estbulo e fez uma nota mental para consert-lo. Ele salpicou um pouco de gua no rosto suado, passou sua manga atravs dele e esperou que houvesse um banheiro funcionando na Casa Halyn. Ento ele virou-se e dirigiu-se para a cerca viva que rodeava a estrutura. Havia uma abertura nela e ele passou entre a barreira grossa, para se encontrar parado em frente a uma horta um tanto descuidada. Ele reconheceu a folhagem como sendo de cenouras, cebolas e outros vegetais que cresciam abaixo do solo. Havia uma rede que um dia protegeu pequenas frutas, mas estava quebrada e, pelo jeito, os pssaros estiveram deleitando-se. Mikhail balanou a cabea, ento ouviu o som de um corvo novamente. Ele olhou para cima e encontrou um grande pssaro observando-o de uma rvore ao lado da casa. Era um animal muito belo, provavelmente o mesmo que ele havia visto mais cedo e o branco nas pontas de suas asas brilharam avermelhadas na ltima claridade do dia. O animal olho-o com olhos inteligentes, mudando de uma garra a outra como se estivesse fazendo uma pequena dana, ento abriu seu bico. Ele vovou para a cerca viva, baixando levemente sobre os galhos mais altos e bateu as asas, ento as penas brilharam no que restava da claridade. O sol estava exatamente abaixo do horizonte e o cu estava com uma cor agourenta, nuvens densas aumentando, vermelhas e violetas. Ele se encontrou fascinado pelo estranho comportamento do pssaro. Mikhail olhou-o, incapaz de tirar as lgrimas dos olhos por um momento e sentiu como se o pssaro estivesse tentando lhe dizer alguma coisa. Ento o corvo fez um lento, spero som, como uma porta precisando de leo estalando seu bico vrias vezes. A coisa toda lhe deu calafrios, to sinistro era o movimento e o som. Mikhail engoliu em seco, agitou o pressentimento para longe e apressou-se em direo porta da casa. A porta abriu para a cozinha. Dentro estava um homem idoso que pulou

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com o som das botas de Mikhail no cho de madeira do cmodo. Ele estava misturando uma panela num forno de pedra suspenso e girou em volta com uma colher de pau com um longo cabo em uma mo trmula. Seus olhos arregalaram-se ante a viso de um estranho. Mikhail no esperava entrar pela porta dos fundos, embora a horta sugerisse que ele iria. Ele olhou de relance o cmodo em volta. O teto era alto, com duas lareiras para assar de bom tamanho, uma longa mesa no centro, agora coberta com uma estranha coleo de vasilhas para cozinhar e servir e cho de madeira gasto. Havia uma bomba de gua em um lado do cmodo, em cima de uma pia de madeira com uma pilha de loua. Ao lado havia uma prateleira com mais loua empilhada dentro. Ele deu um suspiro de alvio. Pelo menos a cozinha estava mais limpa que os estbulos. - O que voc est fazendo aqui? O velho homem prendeu-se nas roupas de viagem suadas de Mikhail e no estrume que ainda grudava em suas botas. Ele no parecia to desnorteado quanto Duncan, seus olhos estavam alerta. - Eu sou Mikhail Hastur e estou procurando Domna Priscilla Elhalyn. - Voc o maior tolo, o sujeito murmurou um bocado rudemente e virou as costas. Mikhail hesitou. Pela primeira vez em sua vida, o nome Hastur no despertou a reao esperada. Ele foi avisado que os servos tomam seu comportamento de seus senhores. Isso era o mais peculiar. O comportamento de Duncan e do cozinheiro era hostil e se ele no estivesse to cansado, teria se sentido ofendido. Ele nunca havia encontrado antes tanta grosseria e seu forte sentimento de desconforto aumentou. Ele percebeu que estava ressentido, em parte porque ele nunca esteve antes em nenhuma situao onde o nome Hastur no provocasse respeito imediato, e algumas vezes subservincia escrava. Ele relaxou um pouco e fez uma anotao mental para ter certeza de contar sobre isso a Marguerida na prxima vez em que se falassem; ela com certeza ia achar isso tudo divertido. Qualquer outra pessoa ficaria ofendida sua me ou tio Regis

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mas sua amada veria o humor nisso. Normalmente, s de pensar em Marguerida o fazia se sentir maravilhoso. Mas no agora, e ele imaginou o por qu. Alguma coisa deve ter acontecido, em apenas algumas horas, ele percebeu. Isso iria ter que esperar. Mais tarde, quando ele tivesse alimentado-se e banhado-se, ele iria contat-la. Agora ele precisava encontrar Priscilla. - Vocs esto planejando ficar para o jantar? O cozinheiro perguntou com uma voz mal-humorada. - Sim. Seremos eu e meus dois guarda-costas tambm. O cozinheiro gargalhou. Isso vai deixar Vossa Grandeza de muito bom humor trs para o jantar! Eu espero que no estejam com muita fome, porque no haver muito para esse tanto. A panela cheirava a galinha e cebolas cozidas e ainda que dificilmente fosse a refeio favorita de Mikhail, seu estmago vazio estava roncando de fome agora. Ns estvamos limpando os estbulos, ento nossos apetites esto bastante saudveis. - Limpando os... Um Hastur limpando esterco dos estbulos!, O cozinheiro se virou novamente, examinando-o. Agora, aqui est uma coisa que nunca pensei em ouvir. Isso no lhe far bem algum, voc sabe, pois a mestra no deixa colocar outro frango na panela. Muito miservel, ela . O cozinheiro claramente no referia-se Priscilla, mas outra mulher, Emelda, que Duncan havia mencionado. Miservel? O Domnio Elhalyn era rico e no havia motivo para mesquinhez. Ela deve ser a governanta. Ele havia tido encontros suficientes com tais pessoas atravs dos anos para saber que elas podiam ser muito mandonas, tiranas e mesquinhas. E, lembrando o quanto Priscilla estava distrada em sua visita anterior, no seria surpresa descobri-la sob influncia de um determinado servo. Ainda assim, ele estava perturbado. Havia crianas aqui, ele presumiu, com

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apetites normais e ele estremeceu ante o pensamento de que eles no tinham o suficiente para comer. Mikhail encolheu os ombros. Ele no iria encontrar nada parado nesse lugar. Ele estava surpreso com sua repentina relutncia em se mover, em deixar a cozinha. Sentia sua mente confusa, como se ele tivesse bebido uma grande quantidade de vinho. Devia ser o efeito de todo aquele exerccio nos estbulos. Ele caminhou devagar para fora da cozinha e entrou em um corredor escuro que cheirava a mofo e mldio. Depois de quinze passos ele abria-se para uma sala de jantar, um cmodo pequeno e desolado com um coleo de cadeiras que pareciam ser de vrias origens ao redor de uma longa mesa que no era encerada h anos. Uma ponta estava repleta de poeira, mas a outra mostrava sinais de uso recente, a superfcie embaada da madeira desgastada e manchada de gordura. A madeira estava quebrada em vrios pontos, o belo folheado rachado. O cmodo estava deprimente e todos os pensamentos de uma governanta mandona porm competente desapareceu na escurido. Estava frio e quando ele olhou para a lareira em uma parede, ele viu que havia uma pequena brasa acesa, sem cinzas ao redor. Aquilo mal iria produzir calor suficiente para aquecer um rato e deixava o cmodo muito fumacento. Curioso, ele aproximou-se e curvou-se sob a lareira, olhando dentro da chamin. Uma escurido completa atingiu seus olhos e ele percebeu que a chamin estava completamente bloqueada pelas cinzas. Mais uma coisa para ser reparada. Mikhail deu um passo para trs, olhou de relance as tapearias pudas ao longo das paredes um senso de desamparo e desespero cresceu em sua mente. Diferentemente de seu pai, ou seu irmo Gabe, ele nunca havia tido a responsabilidade de uma casa. O Castelo Comyn, onde ele havia passado sua infncia, era eficientemente comandado por um exrcito de criados; Armida e o Castelo Ardais tambm. Ele sabia que o comida precisava ser transportada das fazendas para as cozinhas, que a madeira precisava ser

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cortada e secas para queimar, que os linhos eram trazidos dos mercados em Thendara, mas ele no fazia idia de como manter uma chamin! Ou o que fazer quanto a passagens ..... Parecia uma tarefa enorme, e mais, em seu presente estado de fome e cansao, aquilo parecia bastante alm de suas foras. Ento ele disse a sim mesmo que era o Regente Elhallyn e podia ordenar que as coisas fossem feitas. Mas se Duncan e o cozinheiro annimo servissem de julgamento, ele no estava certo se suas ordens ouvidas, ainda mais obedecidas. Seu corpo ainda se sentia tomado por uma estranha letargia, e ele precisou de toda sua determinao para deixar a fria sala de jantar e continuar para o resto da casa. Mikhail adentrou uma sala ou salo, e vi um quadro bordado ao lado da lareira, sugerindo que tanto Priscilla quanto uma de suas filhas tinha vindo fazer alguns trabalhos imaginativos. Era uma coisa normal, mas a viso mais tranqilizadora desde a sua chegada. Ele aventurou-se no hall de entrada, uma cmara uma vez bonita, agora gasta e decadente. Havia grandes lajes de pedra, ajustadas no cho, mas algumas estavam rachadas, e algumas tinham deslocado para fora dos seus lugares, de tal modo roseando acima do nvel do cho. Uma longa janela de um lado da porta da frente havia sido recoberta com vrios pedaos de madeira, mal fixadas, e ele podia sentir o movimento do ar entre as placas. O ligeiro odor de enxofre do quente manancial entrava, e ele torceu o nariz. A casa estava muito quieta. Ele olhou para as escadas, tentando ouvir algum movimento a partir do piso superior. Havia cinco jovens neste lugar, mas parecia muito silencioso. Armida, em sua adolescncia, tinha tocado com passos pesados, vozes jovens e bateu as portas abertas e fechadas. Javanne muitas vezes se queixava que ela nunca tinha um momento de silncio, e disse que se soubesse como as crianas eram barulhentas, ela no teria dado a luz a tantos. Nesse exato momento, Mikhail teria sentido prazer de ouvir os passos pesados de jovens rapazes, a forma como ele e seus irmos balanavam as escadas em Armida. Havia algo de muito errado sobre o silncio desta casa, mas ele realmente no poderia se intrometer nisso.

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Um farfalhar de pano macio o fez olhar para as sombras ao lado da escada, e depois de um momento, uma mulher emergiu. Ela era magra, quase esqueltica, e tinha o cabelo muito escuro, quase negro, ondulando em torno de seu rosto estreito. Havia algo de estranho com a cor atual - de um tom esverdeado que o intrigava - mas luz fraca, poderia ser seus olhos enganando-o. No entanto, a cor do seu vestido no era um truque de luz. Era aquele vermelho especfico que ele sabia que era reservado para a vestimenta mais formal das Guardis. Por um momento eles ficaram a fitar um ao outro. Ento a mulher falou, com arrogncia: - O que voc est fazendo aqui? - Eu sou Mikhail Hastur e vim para ver as crianas. Onde est Dama Priscilla? - Ver as crianas! Elas no precisam ser vistas. Ela olhou para Mikhail com seus olhos cinzentos e ele sentiu tal carga de vertigem que ele teve que virar para longe. - Quem voc? ele rosnou, finalmente recuperando sua razo. Como esta mulher se atrevia a olhar diretamente para ele? O que estava acontecendo? - Eu sou Emelda e voc fez uma longa viagem toa. Voc deve partir imediatamente. Antes que ele pudesse responder, Priscilla veio do corredor atrs da escada. Seus olhos pareciam vazios e seu cabelo cor de damasco tinha tornado-se cinzento. Lembrava-se dela como uma mulher bastante rolia, mas agora ela parecia magra, quase esqueltica. - Eu ouvi vozes. - Ela viu Mikhail e parou de se mover, olhando para ele como se ele tivesse aparecido no ar. - Ah. voc. Voc veio aqui com o seu amigo Dyan, no mesmo? Bem, no aqui, voc veio para o Castelo Elhalyn. Mas eu me lembro de voc. - Ela parecia muito satisfeita com ela mesma por isto. - O que voc est fazendo aqui agora? - Regis Hastur nomeou-me o Regente de Elhalyn, Domna, como acredito

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que tenha sido avisada. - Ah, isso. Sim, eu acredito que eu recebi alguma mensagem sobre isso. Ela no explica a sua presena aqui. Eu no o convidei, no ? Priscilla parecia confusa, ento um pouco preocupada, como se tivesse se lembrado de algo desagradvel. Seus olhos se moveram inquietos em direo a Emelda. A mente de Mikhail parecia cheia de insetos desagradveis, zumbindo descontroladamente. - Como Regente, tenho que prezar pelo bem-estar de seus filhos, assim como testar os garotos, -ele conseguiu dizer. - Eu cheguei com dois dos meus homens, e ... - Voc trouxe pessoas com voc! - Esta foi Emelda e ela parecia com raiva. - Ns no podemos ter isso. Mikhail chegou ao fim de sua pacincia. - Fique quieta, seja voc quem for. Isto no da sua conta! Nenhuma governanta maldita vai me dizer o que fazer! E o que ela est fazendo, vestindo a cor de uma Guardi? A mulher escuramente vestida empertigouse. - Eu sou Emelda Aldaran, e muito da minha conta. Porque, sem minha orientao, - Domna Elhalyn, bradou ele, assustado com o rosnado em sua voz, - o que est acontecendo? Priscilla olhou de um para o outro, como se se encontrasse encurralada en-tre duas feras esfomeadas. Os olhos plidos brilharam na luz tnue do vestbulo e suas mos comearam a tremer. No sei a que se refere respondeu debilmente. Refiro-me a voc morar nesta casa caindo aos pedaos, com janelas quebradas, que seus criados so indelicados, e que os seus estbulos esto uma vergonha! Se no gosta daqui, v embora desdenhou Emelda. Voc no

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bem-vindo, ou necessrio. Outra vez Mikhail experimentou a sensao de que sua energia estava sendo sugada da sua mente, e ele olhou desconfiado para a estranha mulher. Emelda possua laran, sem dvida, e alegava parentesco com os Aldaran provavelmente uma filha nedestra, embora ela parecesse muito velha para ser filha de Robert ou Herm Aldaran. No importava, e ela podia estar mentindo. A coisa que importava, concluiu, procurando penetrar o nevoeiro na sua mente, era que ela mantinha algum controle sobre Priscilla, e estava mandando na Casa Halyn para satisfazer a si mesma. Sentiu vontade de esgan-la, e quase imediatamente se sentiu fraco e tonto. O que era esta mulher, pelos infernos de Zandru? Mikhail nunca conhecera ningum como Emelda. Cerrou os dentes e concentrou-se em Priscilla, bloqueando a outra mulher da sua mente com toda fora que pde reunir. Logo a sensao de fraqueza passou, e se ele no fosse um telepata treinado, teria pensado que tudo no passara de imaginao. Meu lugar aqui, at provar que um dos meninos apto para reivindicar o trono o que pode levar um ano ou mais. E no tenciono morar numa casa de pernas para o ar durante o prximo inverno. Como pde permitir que as crianas vivessem em tamanha baderna? Sentia-se escandalizado, pelas crianas que se recordava da visita anterior. Elas no se importam retrucou Priscilla, como se isso respondesse tudo. Domna sussurrou Emelda , no pode permitir que ele interfira quando o Protetor a convoca. Precisa mand-lo embora imediatamente. Emelda tem razo. Eu mudei de idia. Nunca devia ter deixado que Regis Hastur me convencesse... Ela falava com mais segurana do que antes, mas as palavras saam numa monotonia, sem inflexo, como se ela fosse um fantoche. Isso j no se encontra mais em suas mos, domna. O Conselho Comyn aprovou minha nomeao como Regente, e eu vim para ficar. Isso no era completamente verdadeiro, por que o Conselho ainda se encontrava

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embaraado em seus prprios problemas, e as assemblias quase sempre consistiam em concursos de berros entre Dom Gabriel e Regis, ou Lew e Dom Gabriel. Mas o Conselho tambm no desaprovara. O Domnio de Elhalyn era a ltima de suas preocupaes, e o lugar de Mikhail no Conselho havia sido votado e aprovado, apesar das objees bastante vocais de seu pai. Naquele momento, Mikhail teria de bom grado trocado de lugar com um de seus irmos sem o mnimo arrependimento. Conseguia imaginar Gabe confrontando Emelda a imagem era um bocado engraada e de certa forma estimulante. Conhecendo o temperamento explosivo de Gabe, ele j teria colocado a mulher no olho da rua a esta altura. Engraado nunca tinha achado o pensamento de seu irmo to agradvel antes. Como se atreve a falar assim comigo? Emelda parecia enfurecida. Falarei com voc como eu bem quiser. Agora d o fora daqui e me deixe falar a ss com a domna. Realmente, Mikhail interveio Priscilla , voc no faz idia do que est fazendo. S por que voc o Regente no significa que pode entrar aqui e assumir o controle. Eu sempre tenho Emelda ao meu lado; eu preciso, pois ela minha guia. Esta leve resistncia de Priscilla era inesperada. Ele ponderou por um momento. At onde sabia, seus poderes como Regente eram ilimitados, principalmente no que se referia ao bem-estar das crianas. Tinha menos certeza de quanta autoridade ele possua sobre Priscilla, mas decidiu blefar. Que Regis ajeitasse a situao mais tarde, se ele se excedesse. Ele executaria esse trabalho, e faria isso bem, e nenhuma tirana insignificante o deteria. Caso fosse necessrio, se comportaria como o seu irmo cabeaquente Gabe. Estou assumindo o controle, domna. Vou providenciar para que esta casa seja reparada, para o inverno que se aproxima, e para que as crianas sejam bem-cuidadas. Voc pode fazer o que bem quiser, claro, assim como a sua companheira. No tenho interesse em suas atividades.

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Mas por qu? No permaneceremos aqui por muito mais tempo. Mikhail tornou a olhar para Priscilla. Ah, no? E para onde pretendem ir? De volta para o Castelo Elhalyn, quem sabe? Oh, no. Partiremos em breve. Seus olhos eram furtivos agora, e a ex-presso no seu rosto era misteriosa e satisfeita ao mesmo tempo. Se fosse um gato, pensou Mikhail, haveria creme em seus bigodes. No precisa se preocupar com as crianas. O Protetor logo tomar conta delas. Protetor... Que Protetor, domna? Ele tinha certeza que isso tinha algo a ver com a sesso que ele participara quatro anos atrs, em que Derik Elhalyn, ou alguma coisa fingindo ser o seu fantasma, falara a Priscilla a respeito de algum Protetor. Dera-lhe calafrios na poca, e dava agora. O que houve com Ysaba? Ela tambm est aqui? Ele no gostara da mulher, mas pelo menos ela parecera inofensiva. O vestbulo enregelante foi preenchido pelo silncio, quebrado pelo som de botas se aproximando da sala de estar. Mikhail observou Priscilla olhar para a sua companheira, e alguma coisa passou entre as duas, alguma coisa sombria e terrvel. Ela se foi disse Priscilla bem baixinho, enquanto Daryll aparecia na porta. Providenciamos para que os cavalos fossem instalados e alimentados, Dom Mikhail disse o jovem Guarda. Ele fez uma meia reverncia para as duas mulheres, e alteou as sobrancelhas plidas ao perceber as roupas de Emelda. Uma leronis? Aqui? Mikhail captou o pensamento, e pelo jeito que Emelda endireitou as costas, desconfiou que ela tambm tinha escutado. timo. melhor ir pegar um pouco da comida que sobrou das nossas malas, por que o cozinheiro acha que no haver o suficiente. Ele estava

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muito contente pela presena de Daryll, pela vigilncia treinada do Guarda, assim como pelo seu bom seu senso fsico. Depois de apenas dez minutos com as duas mulheres, sua mente parecia contundida. No pode esperar que alimentemos seus homens! Emelda guinchou as palavras. Isso intolervel. No permitirei. Silncio! Se disser mais uma palavra, eu vou enfiar um pano na sua boca. Voc no a senhora aqui! Mas ela fala por mim murmurou Priscilla, parecendo muito confusa e angustiada. Ento voc mais tola do que imaginei respondeu Mikhail, cansado de fingir cortesia. Emelda deu meia volta e saiu da sala furiosa, as vestes vermelhas agitando-se ao redor dos tornozelos. Priscilla foi atrs, chamando angustiada e implorando o perdo da mulher. O que est havendo? indagou Daryll, com uma expresso curiosa nos olhos arregalados. Eu no sei. S Deus sabe. Quem a mulher de vermelho? Ela diz ser Emelda Aldaran, e pode ser mesmo, por tudo o que sei. Minha nica certeza que ela parece ter Domna Elhalyn na palma da mo, e eu no estou certo de como enxot-la. Suspirou. E tenho absoluta certeza que ela no tem o menor direito ao manto que est usando. Antes de poder prosseguir, Mikhail ouviu um tnue rangido no topo da escadaria. Olhou para cima e deparou-se com vrios pares de olhos a observ-lo. Conforme seus olhos foram se acostumando ao escuro, divisou os rostos das duas meninas, Miralys e Valenta, e de seus irmos, Vincent e Emun. Todos pareciam perturbados angustiados e mal alimentados e ele sentiu-se furioso. J vira filhos de camponeses que pareciam mais nutridos!

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Valenta desceu a escadaria, olhando s vezes por sobre o corrimo como se temesse alguma coisa.Os meninos e Miralys foram atrs dela, andando no mais completo silncio. Quando a menina mais jovem alcanou o cho irregular do vestbulo, logo correu na direo de Mikhail. Ento ela colocou a mo na dele, e lanou-lhe um olhar de tamanha splica que Mikhail quase se desfez em lgrimas. Ela ajoelhou-se e recostou-se confiantemente contra sua perna. Eu sabia que voltaria sussurrou.

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Captulo 4

Mikhail tratou de reprimir a fadiga e a revolta crescentes a fim de explorar o andar superior da Casa Halyn, onde as crianas viviam com duas velhas criadas, Becca e Wena. Sentiu-se furioso com o desleixo que encontrou, as janelas quebradas e os montes de vestes e roupas de cama pudos por toda a parte. Descobriu que as meninas dividiam um quarto e os meninos outro, sobrando trs desocupados. As duas velhas dormiam num quarto ao lado do das meninas, mais limpo do que os outros, como se elas cuidassem melhor de si mesmas do que das crianas. Para sua surpresa e prazer, Mikhail descobriu que havia uma cmara de banho em boas condies disponvel. Quase compensava a situao desastrosa do quarto que por fim escolhera, no segundo andar. As cortinas da cama estavam pudas e h anos que o recheio do colcho no era renovado. O forro dele estava todo esburacado, e Mikhail torcia fervorosamente para que no houvessem ratos morando ali. Mikhail comeou a procurar roupas de cama, as meninas perseguindo-o em silncio. Nenhuma das crianas falou desde a declarao murmurada de Valenta, e os meninos sumiram para o quarto. Ele se encontrava muito cansado e enraivecido para tentar extrair qualquer coisa delas. Haveria tempo para isso mais tarde. No momento, o que queria eram lenis e cobertores limpos. Abriu portas at achar um armrio cheio de roupas de cama. As que encontrou estavam to gastas que dava para ver atravs delas, e as cobertas bem que poderiam ter sido lavadas, mas estavam mais malcheirosas por ficarem muito tempo guardadas que por sujeira. Quase no notou como era esquisito fazer tarefas que sempre reservara aos criados, mas estava remotamente consciente de que sua mente no parecia de todo limpa. Tinha a maior dificuldade para empreender tarefas simples, e pensou se no poderia estar indisposto por algum motivo. Daryll e Mathias trouxeram todas as bagagens, sem expressar queixa

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alguma por terem de fazer o trabalho de criados. Becca e Wena, mostrando no terem mudado muita coisa desde a ltima vez que as vira, provaram-se completamente inteis. Elas pareciam um pouco mais magras, o que no era surpresa, levando-se em conta o comentrio do cozinheiro, e um tanto estpidas. Quando ele indagou onde poderia encontrar toalhas limpas, elas apenas guincharam feito duas galinhas, e fugiram para o quarto, murmurando que no eram as culpadas pelo caos do luar. Mikhail procurou ignorar a nusea crescente enquanto estudava o lugar, mas no pde mais se controlar ao entrar no quarto em que os trs rapazes dividiam uma cama ftida. Deparou com Alain numa cadeira a fitar o espao. Ele estava de pijamas, com um roupo surrado manchado de comida no peito e recendendo a suor antigo, desleixado como todo o resto e cheio de remendos mal-feitos. O garoto mais velho no demonstrava se reconhecia ou se importava com quem Mikhail era. Alain est doente? indagou a Vincent, que aparentava ser o mais saudvel deles. Era um menino bonito, com as feies proeminentes da linhagem Elhalyn, e um ar de segurana que o distinguia dos irmos. Vincent mexeu os ombros. Doente? Pode ser. Emelda diz que ele retardado. Ele se mostrava indiferente, e no lembrava em nada o garoto de que Mikhail se recordava. Ele s fica a sentado, e Becca vem lev-lo ao banheiro. A resposta deixou-o perturbado. Ele no era retardado quatro anos atrs, Vincent! Ele no podia conter a raiva crescente pela negligncia que via por toda a Casa Halyn. Ele j havia superado a doena do limiar, e era um timo rapaz. Era? Eu no me lembro. Mas no faz diferena, no ? Sou eu quem voc quer. Vincent sorriu, e alguma coisa nos seus olhos deixou Mikhail imediatamente desconfiado. Terminou antes que ele pudesse avaliar, mas Mikhail sentiu um n no estmago que no tinha relao nenhuma com a fome. Estava comeando a acreditar que a casa se encontrava amaldioada, mas suspeitava que a maldio possusse forma humana, e que o seu nome

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era Emelda. Quem era essa mulher, e o que fizera com as crianas? Elas no eram mais os fedelhos joviais e barulhentos de que ele se lembrava, mas pareciam com ra-tos, exceto Vincent, que no parava de se vangloriar. Sentia vontade de coloc-los em cavalos na manh seguinte e tir-los daquela casa apavorante. Mas Alain no parecia estar em condies de fazer uma viagem de um quilmetro, muito menos a longa jornada at Thendara, e Emun no parecia muito melhor. O menino mais jovem parecia assustado, e ficava espiando ansioso por cima dos ombros inclinados. E, nas condies em que os cavalos se encontravam, haveriam de vacilar dentro de um dia. Ser que havia uma carruagem ali? No se recordava de ter visto uma no estbulo. Qualquer coisa serviria... uma carroa, um carro de feno! Queria sair da Casa Halyn imediatamente! Mesmo sem as crianas. Assim que o pensamento lhe ocorreu Mikhail percebeu que podia ouvir um murmrio na sua mente. Era estarrecedor! Ser possvel que a mulher o estives-se influenciando? Era to sutil que quase passou despercebido, mas tambm era evidente que Emelda estava tramando alguma coisa. Pensou que era uma sorte a mulher ser uma Aldaran se que no estava mentindo e no uma Alton. A possibilidade de Emelda possuir qualquer medida do Dom de Alton era atemorizante. Como faria para tir-la da casa? Mikhail jamais colocara as mos numa mulher na sua vida, no importa como a tentao fosse forte, e ele no tinha certeza de seria capaz. Supunha que os Guardas a arrastariam porta a fora, se desse a ordem. Mas ela era uma mulher! Como poderia suportar a humilhao de entregar aquele esqulido problema nas mos de dois marmanjos? Sem dvida, havia uma soluo melhor. S tinha que pensar, mas a sua mente estava confusa e fatigada. Amanh, depois de uma boa noite de sono. Emelda no era responsabilidade sua as crianas sim. Mas no pde descartar o problema. O que seu pai faria? Era uma pergunta esquisita, considerando a sua relao um tanto hostil com Dom

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Gabriel. Mas o Velho era um homem direto, e Mikhail talvez pela primeira vez desejou ser mais parecido com ele. Gabriel carecia de sensibilidade, que Mikhail achava que possua em excesso, e se desfazia de oposio sem hesitar. Somente pensar em Dom Gabriel era encorajador, e Mikhail precisava de cada grama de energia que podia reunir. No resolveria o problema parado no meio do vestbulo. Por um momento ele se perguntou o que estava fazendo ali. O que estava procurando? Ah, claro. Toalhas. Sabia que estava esquecendo de alguma coisa, mas no conseguia recuper-lo do fundo da sua mente, no importa o quanto se esforasse. S o que queria era um longo banho e roupas limpas. Ao menos isso ele tinha na bagagem. Sentiria-se mais ele mesmo depois de um banho. Ele apanhou suas coisas e foi para a cmara de vapor. Era o lugar mais limpo que tinha visto na Casa Halyn, e isso fez com que se sentisse menos desamparado. Deixando-se envolver na gua quente, Mikhail relaxou. Sentiu um impulso de se afundar na gua, deixar a gua quente cobrir sua cabea, boiar... Emergiu, esguichando gua dos lbios, com dificuldade de respirar. Por que fez isso? A perplexidade deu lugar a uma raiva purificadora. Sua mente desanuviou. Mas depois a dvida dispersou a limpidez momentnea. Mikhail subitamente se sentiu impotente, despreparado, para cuidar das crianas. Fora um enorme erro concordar em ser o regente para as crianas Elhalyn. Devia ter insistido que um de seus irmos assumisse a tarefa. Precisava de ajuda, do auxlio de algum mais experiente e mais preparado. Tinha que entrar em contato com Regis e... Mikhail contraiu-se. No fazia nem um dia que estava ali, e j havia fracassado. Ele no estava altura do desafio, no verdade? A dvida o atormentava, como acontecera quando ele era adolescente, depois de Danilo Hastur nascer, e a situao de Mikhail mudara. Se eu fosse bom o bastante, Regis jamais teria precisado de um filho. Ele tentou dispersar o senso de sua prpria indignidade, mas a sensao

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persistia em que ele no chegava nem perto de ser o homem que imaginava ser. Ele s servia para ser paxman de Dyan Ardais ou algum outro lorde dos Domnios. Mas Regis lhe impingira uma tarefa, e ele tinha de cumpri-la, no importa como se sentisse, e tinha que faz-lo sozinho! Seu primeiro dever era para com as crianas. Isso queria dizer que ele precisava colocar a casa em ordem, e cuidar da sade deles. Mikhail sequer poderia testar os garotos no atual estado de desnutrio e sujeira. Ele sequer tinha certeza se havia aprendido o suficiente em Arilinn para faz-lo direito. Mikhail comeou a esfregar-se com uma abbora seca, e fez uma lista de coisas a fazer. Consertar as janelas, limpar as chamins, reparar os telhados, e providenciar a lavagem das roupas. Pela manh mandaria Daryll para a aldeia em busca de trabalhadores. Contrataria algumas empregadas para fazer a limpeza, homens para consertar coisas. Pelo menos essas eram tarefas que ele se sentia capaz de empreender muito embora ele se desse conta, um pouco divertido, de que no tinha a mnima idia de como funcionava a lavanderia em Armida. E ele apostaria que Marguerida entendia dessas coisas, no por ela ser mulher, mas por que j vivera em outros mundos, e provavelmente gravara as canes que as lavadeiras cantavam, ou o que o ferreiro entoava enquanto forjava ferraduras. Ele estava to envolvido pensando em Marguerida que mal percebeu que estava quase esfolando um lugar de tanto esfregar. Ao se dar conta disso, Mikhail franziu o cenho. Ela parou, ergueu o brao, e terminou o banho muito mais depressa do que o normal. Enrolou-se numa toalha surrada, e fez uma anotao mental para encomendar roupas de cama limpas o mais depressa possvel. Ento ele se vestiu e apressou-se em sair dali. No vestbulo, ele pde perceber que era observado. Mikhail virou e deu uma olhada de cima a baixo no corredor. Sentia-se tonto por causa do banho quente, e procurou ficar alerta. O vestbulo parecia vazio, mas depois de escutar com cuidado ele ouviu o ligeiro farfalhar de tecido vindo da porta dos aposentos das meninas, e deu-se conta de que Miralys e Valenta provavelmente o estavam observando. Alivio percorreu suas veias, e ele

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deu-se conta de que meio que esperava que algum saltasse em cima dele com uma faca. No havia dvida de que ele estava amedrontado, e era melhor controlar-se imediatamente. Depois de um momento, Miralys saiu do quarto, esforando-se bastante para aparentar despreocupao. Sente-se melhor agora? ela perguntou baixinho. Sinto sim, muito melhor. Ela era uma criana linda, apesar das roupas imundas e cabelo sujo. Sua pele era quase translcida, com uma cor de alabastro de outras mulheres tentavam obter com banhos de leite, e seus olhos eram de um cinza plido, quase prateados. Ele desconfiava que seu cabelo ficaria vermelho depois de lavado, mas agora apresentava um marrom de sujeira. Ela tinha uma boca de flor, e um nariz delicado, e Mikhail achou-a parecida com uma princesa de um dos livros de contos de fadas de Liriel. Fico feliz por voc. Voc estava muito engraado, tentando arrumar as roupas de cama. Eu nunca fiz uma cama antes, para falar a verdade. Por que no h servos, exceto pelas suas amas e o velho Duncan? Ela no permite, e a maioria do povo da aldeia tem medo de vir para c. Por qu? Eu no tenho permisso para dizer. Seus olhos agora estavam arregalados, completamente dilatados, como se ela quisesse falar, mas fosse incapaz. Ajude-me! O lamento silencioso era de cortar o corao, mas antes que ele pudesse respond-la, Miralys virou-lhes as costas e voltou correndo para o quarto, batendo a porta atrs de si. Ele pde ouvi-la soluar, e depois a voz de uma das amas, silenciando-a. Mikhail comeou a esticar o brao para a maaneta, depois recuou. Ele tinha nada o que fazer no quarto de uma menina.

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Ao invs disso, ele voltou para o seu quarto, encontrou sua escova, e tentou arrumar um pouco seu cabelo mido. O espelho em cima da penteadeira estava escuro de poeira, e ele olhou ao redor procura de alguma coisa para limp-lo. Encontrou um trapo, limpou o espelho, depois deu uma passada e uma promessa na penteadeira, sentindo falta do perfume agradvel de cera e polidor que os quartos deviam ter. Ento deu uma olhada em si mesmo, barbeado, seu cabelo loiro-escuro j caindo em cachos em sua testa. Se um dia conseguissem superar a oposio de seus pais, Mikhail concluiu, ele e Marguerida haveriam de ter um monte de bebs de cabelo cacheado, sem dvida. Esse pensamento, to novo e estranho, fez com que risse, e seus olhos azuis enrugarem. Era bom rir, mas fez com que sentisse ainda mais saudades dela, pois as risadas se tornaram um hbito, quase uma segunda linguagem entre eles. Como vamos cham-los? ele especulou, enquanto saa do quarto e descia as escadas. J havia muitos Gabriels e Rafaels na famlia, mas ele no se oporia a chamar um filho de Lewis, muito embora sua irm Ariel j o tivesse para um dos dela. E talvez Yllana, em homenagem av Aldaran de Marguerida. Claro que isso ofenderia sua me, Javanne. Mikhal entrou na sala de estar antes de ter terminado direito sua lista de nomes, sabendo que conversaria a respeito com Marguerida na primeira oportunidade, e que ela adoraria. Encontrou Priscilla Elhalyn sentada sobre a armao de bordado, uma mo segurando uma agulha acima do pano, fitando o fogo. Ela sobressaltou-se um pouco, enfiou a agulha no material, e cruzou as mos no colo recatadamente. Boa noite, domna. J noite? Ela deu uma olhada ao redor, pois o aposento estava bastante escuro agora. A lareira estava acesa, mas nenhuma das velas nos candeeiros. Eu no tinha percebido. No de se admirar que eu estivesse com dificuldade de ver meus pontos. Mikhail apanhou uma das vrias varetas de madeira em cima da abbada da lareira, queimou-a, e ps-se a acender as velas.

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Assim deve ficar mais fcil de ver. Acho que sim. Mas to esbanjador. Esbanjador? Velas so muito caras. Domna, voc uma grande dama, de um grande Domnio. No h nenhuma razo para viver no escuro. A menos que algum tenha mandado que o fizesse. Passou pela cabea de Mikhail que todas aquelas janelas tapadas com tbuas deixavam os aposentos to escuros ao meio-dia quando noite. Especulou se o abandono no era proposital, a fim de manter Priscilla e as crianas nas sombras. Foi um pensamento fugaz, que desvaneceu quase antes de ele ter tempo de consider-lo. Talvez, mas nada disso importa. Em breve no precisarei de qualquer vela. Ela soava sonolenta, sonhadora, e mais passiva do que ele se recordava. Diga-me, domna, h quanto tempo Emelda est em sua companhia? Ela me interessa. Verdade? Que bom, pois ela uma mulher maravilhosa. Eu no sei o que teria sido de mim sem ela. Deixe-me ver... to difcil recordar. Ela chegou no Solstcio de Vero anterior a este, eu creio. Sim, isso mesmo. E depois Ysaba... foi embora. Ela permaneceu por vrios meses, depois partiu, e voltou aps este Solstcio de Vero. Entendo. Portanto fora durante a ausncia da estranha mulher que Priscilla concordara em permitir que seus filhos fossem testados pelo laran, ele desconfiava. Ela lhe parecia uma mulher bastante sugestionvel, no exatamente fraca, apenas facilmente dominada por personalidades mais fortes. Ysaba com certeza conseguia influenci-la, e agora Emelda. Havia alguma coisa a respeito da mdium, alguma hesitao na voz de Priscilla, que despertou sua curiosidade. No gostara de Ysaba, com todos os seus ares fantasmagricos, mas desconfiava que ela no partira de boa

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vontade, e especulou se ela poderia ser encontrada. Tinha algumas perguntas que adoraria fazer ela. Emelda entrou pairando no aposento neste instante, deixando suas vestes vermelhas e um ligeiro perfume de incenso em sua esteira. Ela ignorou Mikhail e dirigiu-se diretamente para Priscilla, inclinando-se sobre a armao, e comeou a comentar o progresso do trabalho. Em um momento, ela estava encontrando defeitos na costura. Isso no est direito! Precisa descosturar essa flor inteira, pois est mal feita. Est bem. Respondeu Priscilla calmamente, os olhos um tanto vagos. Dom Mikhail encontrou-me tentando costurar no escuro que tolice a minha. Ele fez a gentileza de acender as velas para mim. Domna, escute-me. A luz faz mal aos seus olhos. Precisa se esforar mais, a fim de aprender a costurar no escuro. Ela sussurrou isso, mas Mikhail conseguiu ouvir perfeitamente. Eu mandarei vir vidraceiros para substituir as vidraas das janelas ele declarou , e assim poder ver sem o dispndio das velas. A cena se tornava mais surreal a cada segundo que passava. No far nada disso! A sbita intromisso de seus pensamentos sobressaltou-o. Fora! Saia da minha mente! Eu sou o mestre aqui! O vigor da resposta deixou-o satisfeito, liberando um pouco da tenso que o possura um momento atrs. Voc vai arruinar tudo! Mestra Maldade, nada me daria mais prazer! Daryll e Mathias entraram neste instante, e Emelda lanou-lhes um olhar furioso. Quando eles entraram, Mikhail imediatamente percebeu que sua mente pareceu mais lmpida, como se a espcie de nuvem mental que a mulher projetava estivesse sujeita ao nmero de pessoas presentes. O que era ela, pelos infernos de Zandru? Com certeza no uma leronis, no

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importa o que vestisse. E como que ia tir-la da casa? Priscilla empertigou-se. No posso permitir que esses homens permaneam em minha casa disse ela Minhas filhas... Esto muito mais seguras com eles do que sem interrompeu Mikhail. No apenas meus homens vo ficar, domna, como eu tambm pretendo contratar empregadas e servos o mais depressa possvel. Esta casa precisa de cuidado, e eu pretendo providenciar isso, bem como para seus filhos. Se no se importa com eles, eu me importo. Os olhos um tanto proeminentes de Priscilla Elhalyn se arregalaram, como se ela se encontrasse em algum conflito interno. Leve Vincent, e v embora. ele quem voc quer eu compreendo isso. Os outros devem me acompanhar quando eu partir. Isso no est em suas mos, domna. Partir? O que ela queria dizer? A tentao de fazer exatamente o que ela sugeria era imensa, pois ele pensara mesmo que Vincent era o candidato mais adequado para assumir o trono de Elhalyn, e liber-lo da posio incmoda de Regente. Mas ele no conseguia esquecer a splica silenciosa de Miralys. No abandonaria as crianas apenas por que era o curso mais simples. Mais que isso, Mikhail estava ciente de que estava sendo sutilmente manipulado para partir, e quanto mais sentia isso, mais forte se tornava sua determinao de permanecer at que tivesse cumprido o que viera fazer. Nenhuma maldita bruxa vai me manipular! Para sua surpresa, Emelda pareceu contrair-se e encolher-se um pouco este pensamento. Ento ela puxou a manga de Priscilla, murmurando alguma coisa para ela, e as duas mulheres saram do aposento, ao mesmo tempo em que quatro das crianas entravam. Faltava Alain, o que no surpreendeu Mikhail. Pelo estado em que se encontrava o filho mais velho, Mikhail duvidava muito que ele fosse capaz de descer as escadas sozinho. Ele estivera cansado e ocupado demais

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consigo mesmo para fazer mais do que um exame apressado de qualquer das crianas, notar suas roupas surradas e aparncia geral de negligncia, e ento fazer anotaes mentais de coisas que precisavam ser feitas. Sentiu uma pequena dor de culpa por tomar um banho e encontrar roupas limpas, em vez de comear imediatamente a colocar as coisas em ordem. Ento ele reprovou-se por pensar que era algum tipo de mago, que, com uma aceno de mos, era capaz de restaurar a desordem acumulada de anos de negligncia. Ele era apenas um homem, e bastante ignorante no que se referia assuntos domsticos. Mas estava determinado a dar o seu melhor, mesmo se isso significasse contrariar Priscilla e sua estranha companheira. Mikhail aprovou o que via quando as outras crianas se apresentaram. Era evidente que todos tinham se esforado a fim de estarem apresentveis para a ocasio. Os cabelos haviam sido escovados e penteados, as mos e rostos lavados. Eles ainda pareciam mais mendigos do que filhos de um Domnio, mas Mikhail ficou satisfeito. Uma casa segue o exemplo de seu mestre, era o ditado nas colinas, e ele achou que havia mais verdade nisso do que jamais sentira. Emun estudou os dois Guardas, que agora envergavam seus uniformes ao invs das roupas de viagem; seus olhos jovens estavam arregalados de admirao. Mikhail deu-se conta de que a esta altura, sob outras circunstncias, os dois garotos, bem como Alain, estariam nos Cadetes. Provavelmente seria o melhor para eles, sair dessa casa sombria e afastarem-se de mdiuns e sombras. Mas a nica condio que Priscilla colocara era que no lhe tirassem seus filhos, sob quaisquer circunstncias. Mikhail pensou que poderia desbancar essa restrio, baseado em incapacidade, mas isso exigiria ir para a Corte da Cortes, que no momento se encontrava embaraado na disputa de Dom Gabriel pelo Domnio de Alton, bem como a possibilidade dos Aldarans voltarem a integrar o Conselho Comyn. Os juzes da Cortes estavam, por tudo o que se sabia, arrancando seus cabelos coletivos, tratando de coisas para as quais existiam poucos ou nenhum precedente. Tambm significaria voltar Thendara sem as crianas, e ele desconfiava que isso as colocaria em perigo. Ele nunca

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desejara tanto estar em dois lugares ao mesmo quanto naquele momento trs, se contasse o desejo de estar em Arilinn com Marguerida. Mas que dilema! Precisava se assegurar de que as crianas estavam bem, no mnimo para colocar um dos garotos no trono. Para fazer isso, tinha que ficar nesse hospcio. Do contrrio, acabaria se tornando ele mesmo um rei fantoche, com seu jovem primo Danilo puxando as cordas. Ele gostava bastante de Danilo, mas Mikhail sabia que no tinha a mnima vontade de ser colocado numa posio dessas. Seria penoso para ele, e provavelmente ainda mais penoso para Danilo. A dvida o corroia por dentro, arruinando seu apetite. Podia sentir os olhos dos adolescentes, observando-o, ansiosos e expectantes. Apenas Vincent demonstrava confiana, e Mikhail mais uma vez descobriu-se consternado a respeito do filho do meio. Talvez estivesse apenas exagerando para ocultar sua prpria incerteza, mas havia algo estranho em Vincent, algo que ele no podia discernir direito. No sabia muita coisa sobre rapazes, apesar de j ter sido um, para sentir-se seguro em qualquer julgamento. Regis no devia t-lo mandado aqui sozinho, ele decidiu. Devia ter vindo com tutores, um mestre-de-espada, e damas para as meninas. Por que no o fizera? Seu tio era um homem sagaz, e raramente fazia algo descuidadamente. Mas e se Regis estivesse apenas tentando tir-lo do caminho? Todas as emoes de deslocamento que ele experimentara quando tinha quatorze anos tornaram a inund-lo. Era um n de emoes indesejado e desagradvel, e Mikhail procurou sufoc-lo, mas ele continuou a atorment-lo por toda a miservel refeio de ave cozida demais e os cereais empapados que se seguiram. Foi uma refeio silenciosa, exceto por perguntas ocasionais de Vincent. As meninas comeram como se estivessem morrendo de fome, e Emun devorou sua poro de galinha e procurou para ver se havia mais. L pela metade da refeio, uma das velhas amas apareceu, dirigiu-se para a cozinha, e voltou com uma bandeja que ele

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presumiu ser para Alain. Quando Mikhail conseguiu afastar a mente de suas preocupaes, sentiuse furioso. Sempre lhe haviam ensinado que as crianas eram preciosas, e o modo como esses quatro e Alain estavam sendo tratados deixava-o mais ultrajado do que palavras eram capazes de exprimir. Procurou envolve-los em algum tipo de conversa, mas as meninas permaneceram mudas, e Emun respondeu com monosslabos. Vincent ficava satisfeito de berrar qualquer coisa, como se o som da prpria voz fosse tranqilizadora, mas ele na verdade disse muito pouco que valesse a pena ouvir. Assim que a refeio magra terminara, Mikhail ficou contente em se levantar da mesa. Desejou boa noite s crianas, e observou-as se retirarem silenciosamente do aposento. Ento se virou para os seus homens. Daryll, acho que voc pode dormir na sala de estar, junto ao fogo, e Mathias pode assumir a primeira viglia. Ele sabia que no adiantaria nada sugerir que nenhum deles precisava dormir no cho do lado de fora da sua porta eles no teriam escutado. Ele se encontrava sob os seus cuidados, e eles estavam determinados a tomar conta dele, principalmente neste lugar. Muito bem, dom. E eu partirei primeira claridade para aquela aldeia, e ver o que consigo fazer para arranjar alguns trabalhadores. Veja se tambm consegue contratar uma lavadeira e algumas empregadas. Eu j vi chiqueiros mais limpos do que essa casa. Farei o melhor que puder, claro. Casa estranha, no mesmo? Bastante. Ele compreendeu perfeitamente o que Darryl no disse, mas no queria encorajar o homem a criticar a Dama Elhalyn abertamente. Mikhail deixou-os, subiu as escadas, e postou-se por um momento, escutando. O vestbulo estava muito quieto, quieto demais. Havia algo de antinatural no silncio, e mais, perturbador. Mas isso teria que esperar at amanh. Ele entrou em seu quarto, e no mesmo instante experimentou uma

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sensao que havia algo errado. Mikhail no conseguia discernir direito o que sentia. Ento notou o vestgio de uma fragrncia, um ligeiro perfume aderente de incenso. Tinha certeza de que Emelda estivera neste quarto, embora no pudesse imaginar com que propsito. Mikhail sentia-se exausto e lvido ao mesmo tempo. Ele ps-se a procurar, desconfiando de algum ardil, e comeou pelas suas roupas. Partculas de poeira caram das dobras das roupas, embora ele no pudesse ter certeza se haviam sido depositados ali ou apenas provinham da poeira da casa que se acumulara. Achou que era improvvel que sua roupa tivesse ficado coberta de poeira to depressa. Ento ele sacudiu suas roupas com fora, usando a atividade como um escape para sua clera fervilhante. Ento ele desfez a cama, pois o que restava do perfume era mais forte ali por perto. Mikhail puxou as cobertas, depois os lenis. Partculas de poeira danaram no ar luz bruxuleante da lareira. Ela no era muito bem esboada, e ele pensou que era bem capaz de a chamin estar entupida com fuligem antiga. Devia ter mandado Daryll providenciar um varredor, se existisse algum desse ofcio da aldeia mais prxima. Precisa encontrar papel e comear a anotar essas coisas, a menos que esperasse que Daryll ou Mathias cavalgassem para a aldeia todos os dias. Mikhail retirou as fronhas dos travesseiros, o nariz coando com o ligeiro aroma de bolor. Havia gastado vinte minutos fazendo a cama, e agora a desfazia em cinco, para o seu desagrado. Alguma coisa caiu em cima do colcho descoberto. Era apenas uma bolsinha costurada, do tipo que os camponeses usavam para substncias qumicas simples e cataplasmas. As empregadas em Armida por vezes colocavam saquinhos de lavanda debaixo dos travesseiros, para ajudar no sono. Pelo ligeiro perfume que ele sentiu, isso quase com certeza no era lavanda, nem blsamo. Mikhail no fazia idia do que era era Liriel quem entendia de ervas e plantas. Pena que ela no estava aqui. Mas alguma coisa no objeto aparentemente inocente arrepiou sua pele.

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Ele estendeu o brao com cuidado, e apanhou-o. Por um momento ele ficou balanando a coisa pelos minsculos cordes, resistindo ao desejo de levla ao nariz. Sem nenhuma razo racional, ele tinha certeza de que seria uma pssima escolha. Ento comeou a atir-la na lareira. Parou no instante em que as cordas estavam prestes a sair de seus dedos, um movimento abrupto. Se fosse alguma coisa nociva, o fogo o espalharia pelo ar. Por que pensou que era veneno? Por que presumiu que tinha algum propsito hostil? Mikhail fustigou fatigadamente o seu crebro. Nunca se encontrara nesse tipo de problema antes como lidar com alguma coisa desconhecida que podia ser perigosa. Se a janela no estivesse tapada, ele a teria jogado l fora, e cuidado disso pela manh. Ele no possua aquele laran peculiar que permitia conhecer coisas apenas pela sua sensao, e nunca desejara esse talento at aquele momento. Como se lidava com esse tipo de coisa? Se queimar no era uma opo, ento o que? Jogar na gua ou enterrar, ele concluiu lentamente, como se sua mente estivesse cheia de cola. Ele no era um matuto supersticioso, mas sentia-se relutante em apenas esquecer o objeto. Se era inofensivo, o que ele duvidava, no importava o que fizesse, mas se era perigoso, ento ele tinha de proceder com cuidado. Afinal ele saiu do quarto com a bolsa, o brao esticado, foi para o banheiro, e soltou-a no buraco. Depois ele apanhou o balde que havia junto ao assento e esvaziou-o no canal. Mikhail usou a bomba para ench-lo novamente at a metade, e deixou-o para o prximo que usasse o banheiro. Assim que havia se desfeito da bolsinha, Mikhail sentiu-se menos estpido e cansado. No tinha certeza se isso era ou no uma iluso, mas decidiu que era melhor ser cauteloso do que o contrrio. Voltou para o seu quarto e deparou-se com Mathias subindo as escadas, carregando uma cadeira da sala de jantar numa mo, e uma coberta na outra. Eles trocaram um olhar, seus olhos quase se encontrando. Ele pde perceber que Mathias, normalmente o mais firme dos homens, estava perturbado com alguma coisa. Mikhail poderia ter lhe perguntado qual era o problema, mas pela

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expresso fechada no rosto do Guarda, concluiu que quando Mathias quisesse lhe falar, ele o faria. Ele respeitava demais os seus homens para comear a bisbilhotar agora. Quando tornou a entrar no quarto, ele lhe pareceu perfeitamente normal, e Mikhail concluiu que cuidara bem do problema. Era algo pequeno, mas lhe incutiu uma enorme tranqilidade em sua fadiga. Puxou as roupas de cama de volta para o lugar, e tirou as botas. Por alguns minutos, ele ficou sentado junto lareira, balanando os dedos dos ps, e comprazendo-se no prazer que isso proporcionava. Ele desejava intensamente ir para a cama dormir. Mas no descansaria at que tivesse se comunicado com Marguerida, sentido sua mente na dele, ouvido sua risada mental. O sono poderia esperar mais alguns minutos. Mikhail tirou sua pedra de matriz de debaixo da tnica, removeu-a cuidadosamente de sua bolsa de seda, e fitou o seu interior. O fogo refletia nas facetas da pedra enquanto ele tornava sua respirao mais lenta e profunda, induzindo-se um transe. medida que o fazia, a fadiga pareceu desvanecer, e apesar de no sentir vontade de pular e danar uma jiga, tambm no estava quase cansado demais para ficar sentado. Mikhail se concentrou, e o quarto pareceu desaparecer. Marguerida? Ele buscou sua presena, a percepo que tinha de sua energia nica, e sentiu a resposta. A resposta pareceu baixa e distante, muito mais fraca do que o normal. Mikhail? voc? Sim, amada. Voc est bem? Parece meio... enevoado. Mikhail hesitou. Uma parte sua queria lhe contra todas as coisas estranhas que descobrira ao chegar na Casa Halyn, mas outra poro de sua mente objetou. Haveria de parecer um perfeito idiota, no verdade, queixando-se a respeito de janelas quebradas e chamins entupidas. E por tudo o que sabia, aquela bolsinha que acabara de jogar fora era inofensiva. Estou um bocado cansado. A Casa Halyn est uma baderna, e eu passei minha primeira hora aqui limpando os estbulos.

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Voc limpou os estbulos? Eu no compreendo, Mik. Domna Priscilla tem um sqito bastante pequeno. Ah. Fico contente em saber que chegou em segurana. Eu andei preocupada, imaginando voc cair de penhascos e outras tolices. Ela sem dvida parecia menos com a mulher energtica que ele conhecia. Talvez ela estivesse ficando cansada dele. Ou talvez tivesse decidido que no queria esperar que a sua situao impossvel se resolvesse, e estivesse considerando outro curso. Lamento ouvir que voc teve um dia ruim. Oh, Mik! Eu sou uma completa idiota. Ela no disse nada pelo que pareceu um longo tempo. Eu no sei como lhe dizer isso, exceto simplesmente dizer. Domenic morreu esta tarde. Compreendo. E voc est se culpando de novo, muito provavelmente. Ele sentiu a dor da perda em seu peito, e o pesar e sofrimento, mas estavam distantes. Mais tarde, quando estivesse menos cansado, ele sabia que o atingiriam com toda a fora. Mas agora ele estava contente demais por sentir Marguerida para permitir que essa dor o alcanasse completamente. S um pouquinho. Entre me acabar de chorar e conversar com meu pai sobre como odeio Arilinn, agora que voc foi embora. Verdade? Mikhail sentiu-se encorajado. Mas claro. Afinal, voc sabe que eu nunca quis vir para uma Torre para comeo de conversa, e s fiz isso por que no tinha outras opes. E eu tampouco queria vir para Arilinn a nica coisa que tornou isso aceitvel foi que voc tambm estava treinando aqui. E, claro, Dio est aqui. Mas desde que voc partiu, as coisas ficaram muito mais desconfortveis para mim os outros, sabe e se no fosse pela Liriel... No importa. Eles a esto atormentando de novo? Malditos sejam. Alguns. Mas eu contei tudo ao Velho, e acho que ele vai tentar persuadir o tio Jeff de que est na hora de eu ir para Neskaya estudar com Istvana. Seria mais fcil viajar nesta poca do ano do que mais tarde, e,

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sinceramente, eu acho que se no se der logo o fora de Arilinn, vou acabar virando uma maluca silenciosa. Ou quem sabe barulhenta! Isso seria uma tragdia. Bem, no seria uma viagem muito longa estou falando de enlouquecer. A viajem para Neskaya ser, mas talvez eu possa contratar Rafaella para me acompanhar. Eu adoraria v-la de novo. Morro de saudades dela. Tem certeza de que no h nada errado? Voc parece to nebuloso. Estou apenas cansado, amor. E com saudades de voc. Ento v dormir, ora bolas. Fico contente de ouvir sua voz, embora distante, mas se est cuidando de crianas pequenas, vai precisar de todas as suas foras. Eu que o diga. Nenhum deles to pequeno, Marguerida. A mais jovem das crianas tem doze anos, eu creio. Uma menininha linda, embora seja sua irm Miralys a que ser a beldade. Est querendo me deixar com cimes? No. Voc est? S um pouquinho. Mas no de uma criana! Eu nunca senti cimes antes, que me lembre, por isso no posso ter certeza. Sei que resistiu aos encantos de toda uma gerao de moas atraentes, Mik, mas ainda me preocupo. Afinal, solucionaria tantos problemas se voc casasse com uma das filhas Elhalyn, embora voc quase tenha idade para ser... Exato. Eu tenho idade o bastante para ser pai delas, o que torna qualquer aliana escandalosa. Se bem que a idia de ir para a cama com Priscilla repugnante, para ser franco. timo! Malvada! Que idade ela tem? Priscilla? Uns trinta e oito, embora aparente ser mais velha. Uma megera! Como bom ouvir isso!

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No bem assim, embora ela parea estar caminhando nessa direo. Marguerida, voc a nica mulher no mundo para mim! Oh, Mik. Eu te amo tanto, e sinto saudades. Se no estivesse to triste pelo pequeno Domenic, eu danaria de alegria. Vou lhe contar uma coisa que me passou pela cabea hoje os nomes dos nossos filhos. Nunca, em toda a minha vida, eu pensei nisso. Nem eu. Que nomes voc escolheu? Eu conclu que j existem bastante Gabriels e Rafaels na famlia, mas pensei que Lewis seria um bom nome para um filho, e talvez Yllana para uma filha. Eu nunca teria pensado em Yllana, mas ela era minha av. Essa escolha deixaria tia Javanne furiosa. Foi exatamente o que eu pensei! Mas acho que eu gostaria de chamar minha primeira filha de Diotima. Por que no pensei nisso? Ele sabia que a razo para no ter pensado nesse nome era por que no podia suportar pensar na me de Marguerida morta. No importa. Mas foi bom pensar nisso... Mik, voc se incomodaria muito se chamssemos nosso filho de Domenic? Mikhail ento foi envolto por um poderoso senso de pesar e segurana, ao mesmo tempo. E teve um pressentimento de que esse Domenic, se um dia viesse a existir, viveria tempo o suficiente para cumprir um destino de verdade, ao invs de morrer jovem, ou ser assassinado, como o fora Domenic Lanart-Alton, em cuja homenagem os Alars haviam chamado seu filho. Diziam que a terceira vez tinha magia. E ele reprovou-se um pouco por ser supersticioso e tolo por causa da exausto. No, Marguerida. Acho que isso seria maravilhoso! Que bom. Tive medo de que voc no gostasse da idia. Para falar a verdade, perfeito. Voc tem um instinto para boas

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escolhas, amor. S diz isso por que escolhi voc para amar! Ele experimentou a sua risada jovial. Voc est caindo de sono! V para a cama! Boa noite, meu Mikhail, meu amado! Durma bem. Boa noite, Marguerida. Fique em paz.

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Captulo 5

Margaret e Lew Alton partiram de Arilinn dois dias depois. A manh estava nublada, e havia uma friagem no ar que no existira antes. Dorilys apresentava uma alegria incomum, como se a brisa refrescante a excitasse, e Lew montava um grande negro, com uma estrela branca na testa, um cavalo mais velho que parecia achar a agitao da gua irritante, por que no parava de bufar para ela. Margaret estava contente de sacudir a poeira de Arilinn das saias, embora a despedida de Liriel tivesse sido triste. No sabia quando voltaria a ver sua prima com certeza no nos prximos meses e achava que ia sentir muita saudade dela. Mas este era o seu nico pesar, e ela ficaria contente se nunca mais pusesse os olhos em mestra MacRoss ou alguns outros da Torre outra vez. A morte de Domenic a perturbara mais do que poderia ter previsto. Conseguira evitar Ariel antes de partir, embora quisesse lhe prestar suas mais sinceras condolncias. Liriel, que arcava com o pior do sofrimento de Ariel, havia garantido-lhe que ver Margaret causaria ainda mais aflio sua irm. Ela chorou enquanto empacotava suas coisas, as emoes mudando sem controle, da raiva ao pesar. Ficava se perguntando como as pessoas assumiam o risco de ter filhos se coisas como essas podiam acontecer a eles. Nunca havia especulado isso antes, e a indagao incomodou-a at Margaret se dar conta de que na realidade estava especulando se ela seria capaz de assumir tal risco. A conversa que teve com Mikhail sobre dar a um possvel filho o nome de Domenic fizera com que a idia de carregar uma criana a atemorizasse. No era somente a noo de engravidar, mas a consumao, o simples aspecto fsico necessrio, quase a revoltava. Sabia que, embora se encontrasse livre do ofuscamento que Ashara Alton lhe causara na infncia, ela ainda se contraa ao pensar em sexo. Era uma coisa que a apavorava,

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mesmo quando imaginava Mikhail como parceiro. Mentalmente, Margaret conseguia chegar ao estgio da nudez, mas depois se descobria toda gelada, com um n na garganta, mal podendo respirar. Ela jamais sequer havia beijado um homem, at pressionar os lbios contra os de Mikhail, com toda a cidade de Thendara debaixo deles. Fora maravilhoso, mas ao mesmo tempo apavorante. Talvez fosse melhor que Dom Gabriel e Lady Javanne se mostrassem to ferrenhamente contrrios ao casamento deles, j que ela desconfiava que ia dar para trs no ltimo instante. Tudo o que sabia de sexo consistia no que tinha visto em vdeodramas, e a coisa no pareceu muito atraente. Era to fsico! Maldita fosse Ashara por deix-la avariada dessa maneira! Era um pensamento to bobo que ela riu, fazendo Dorilys encrespar as orelhas e relinchar. Acho que vivi muito tempo voltada para a mente, e no o suficiente para o corpo. Se pelo menos a cura no fosse to... animalesca. E embaraosa! No sei como as pessoas conseguem, mas aparentemente possvel, ou as espcies teriam se extinguido h muito tempo. Queria poder perguntar para algum... Mas Liriel to virgem quanto eu. um assunto que eu poderia ter conversado com Dio... Mas... Eu morreria antes de perguntar ao pai. Ns dois ficaramos muito embaraados. Talvez Dama Linnea... No, eu no poderia! Ou at mesmo... Deus me ajude... Javanne! Contudo, quanto mais eles se afastavam do vasto complexo de telas de matriz, mais relaxada ela se sentia. Era como se uma enorme presso no seu corpo tivesse terminado. Se ao menos ela conseguisse fazer seu corao se comportar, parar de ansiar por Mik e ao mesmo tempo rejeitar a idia, talvez conseguisse se sentir tranqila alm de relaxada. Depois de tantos anos mantendo-se apartada, de viver voltada para a msica, sem nenhum amigo de verdade exceto Ivor e Ida Davidson, Margaret gostava sinceramente da crescente intimidade que desenvolvera com Liriel. Era pena que no tivesse feito mais nenhum amigo em Arilinn, a menos que ela contasse Haydn Lindir, o arquivista. Ele a lembrava um pouco de Ivor um velho estudioso, agradvel e inquieto, dono de um

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vasto depsito de conhecimento. Neskaya provavelmente seria diferente, mas no muito melhor. H dias que Margaret estava querendo voltar para Thendara. Queria visitar Mestre Everard na Rua da Msica, e ver Aaron e Manuella MacEwan na Rua-da-Agulha-e-Linha. Queria visitar a lpide que encomendara para o tmulo de Ivor, que havia sido terminada e depositada no lugar. Sentia a maior saudade do falecido mentor, e a morte de Domenic Alar reabrira uma ferida que Margaret pensara estar curada. Lembrava-se de ver pessoas mortas, quando criana, no final da Rebelio de Sharra, mas ela era muito jovem, e no lamentara por elas. Agora era diferente, era pessoal, e ela no possua nenhuma experincia para se preparar para as mudanas de humor e profundas emoes que a assaltavam. Margaret precisaria de roupas mais quentes, pois Neskaya ficava muito longe, ao norte, nos joelhos das montanhas. Havia sido informada de que Neskaya no era to fria quando Nevarsin, a Cidade das Neves, onde ficava o monastrio dos cristoforos, mas provavelmente era muito fria para o seu gosto. Ela tambm precisava se lembrar de visitar o luveiro. Contudo, ela procurava no pensar na Torre em Neskaya, pois receava encontrar o mesmo ressentimento com que ela se deparara em Arilinn. Algum dia, ela saberia o bastante para nunca mais ter de entrar numa Torre de novo, mas ainda no. Ainda era muito inexperiente, muito perigosa, para ficar por conta prpria. Sabia que poderia partir de Darkover, que ningum poderia impedir; tambm sabia que esta no era a deciso correta, por mais que o desejasse. Margaret obrigou-se a parar de perseguir seus demnios. Procurando ver o lado bom das coisas, comeou a pensar em Rafaella nha Liriel, sua amiga e ex-guia. Esperava que a Renunciante se encontrasse em Thendara, e no em algum lugar guiando comerciantes, ou cuidando de outros assuntos. Rafaella fora a sua primeira amiga de verdade em Darkover, e ela adorava a mulher. Tambm estava curiosa para saber a quantas andava o romance entre a guia e o tio de Margaret Rafe Scott. Descobrira-o quando as duas se encontravam nas Kilghards, e achou engraado que, se Rafaella

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escolhesse tornar o capito Scott seu companheiro livre, ela se tornaria, ao menos nominalmente, tia de Margaret. A idia de uma relao assim com Rafaella era muito agradvel, diferente do parentesco de sangue que tinha com Javanne Hastur, a me de Mikhail. Felizmente, ela e Lew conseguiram sair de Arilinn antes de Javanne chegar. Ela estava vindo para providenciar o enterro do neto. Poderiam se encontrar na estrada, mas Margaret esperava que isso no ocorresse por que embora Javanne fosse muito orgulhosa e altiva para dizer alguma coisa, s estar perto dela fazia Margaret sentir o corpo inteiro espetado por alfinetes. Teria sido mais apropriado permanecer em Arilinn e ter acompanhado o caixo na viagem de volta, mas quando Jeff Kerwin foi persuadido de que o melhor para Margaret seria estudar com Istvana Ridenow, ela ficou com muito medo de ele mudar de idia para arriscar permanecer mais tempo. Houvera oposio sugesto dela sair de Arilinn aps somente poucos meses. Arilinn ainda era a Torre mais importante de Darkover, ao menos em reputao, e havia um certo nvel de orgulho em estar ali. As pessoas que viveram e trabalharam em Arilinn pela maior parte das suas vidas adultas consideravam as outras Torres provincianas, carentes de atitude e personalidade. E Margaret havia descoberto que Istvana possua a fama de inovar que os da velha guarda como Mestra Camilla MacRoss desconfiavam. Era como se houvesse uma rivalidade entre as duas Torres. Sair de Arilinn depois de to pouco tempo soava como insulto sutil, e houve quem se opusesse. Ela no participara das discusses, mas Lew sim, e ele lhe fornecera um comentrio bastante mordaz da cena. Ela sentia-se despedaada, como de hbito. Margaret desejava evitar Javanne mais que qualquer outra coisa, mas sentia-se uma covarde por isso. As coisas eram muito menos complicadas antes de ela vir para Darkover, e ela sentia falta da simplicidade de sua antiga vida. Poderia com a mesma facilidade desejar uma das luas, concluiu, e procurou extrair o pensamento da mente. S que ela no conseguiu. Descobriu a mente retrocedendo para as

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prprias falhas, e a hostilidade dos estudantes mais jovens em Arilinn. Estudara com o maior empenho, mas percebeu que no desfrutara da experincia, da maneira que desfrutara a poca que passou na universidade. Em parte era devido atitude dos outros estudantes, que ela sentiu intensamente. O restante era por causa do ressentimento por ser mandada de volta escola e para completar para estudar algo to aliengena quanto telepatia. Se tivesse estudado quando era mais jovem, teria sido menos difcil do que era agora, mas no havia remdio. Alm do mais, Margaret tinha absoluta certeza de que, se ela tivesse tentado confrontar a sombra de Ashara Alton quando era adolescente, no teria vivido para contar a histria. No importava o quanto dissessem que ela no tinha motivos para temer a Guardi h muito morta, que Ashara fora completamente eliminada na batalha travada no mundo superior, Margaret ainda tinha certeza de que ainda no terminara por completo com sua ancestral. No se tratava somente da rede de linhas na sua carne, mas outra coisa. No tinha a limpidez da prescincia, e ela estava aliviada por no ter tido nenhuma viso daquela mulher medonha. No que lhe dizia respeito, seria bom nunca mais ter outro episdio do Dom de Aldaran de novo. Podia se entender com a telepatia mais ou menos mas a habilidade de ver o futuro era muito terrvel para suportar. Das suas trs experincias com o Dom de Aldaran, era a segunda que mais a consternava, sobre a criana que se achava no ventre de Ariel Alar a menina que iam chamar de Alanna. Havia algo sobre a criana de Ariel que a perturbava. Margaret queria muito descartar a apreenso como uma fantasia derivada da tenso, mas no acreditava nisso, e era muito honesta para fingir que o fazia. Quanto ltima viso, quando vira a Torre Hali como era no passado, no a incomodava nem um pouco. Ela sabia que preocupava Jeff e seu pai, mas no podia evitar. Nem todas as previses se concretizavam, ou aconteciam da maneira como haviam sido previstas. Fora o que Liriel explicara, para o alvio de Margaret. Tudo o que sabia era que no

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experimentava mau pressgio algum quando pensava em Hali, como acontecia quando pensava no beb. Margaret refletiu que j tivera mais aventuras do que a maioria das pessoas tinha em trs vidas inteiras; se pudesse providenciar, no haveria de ter mais nenhuma. Margaret soltou uma risada e Lew olhou para ela. Posso partilhar da piada? Eu s estava pensando que no quero mais nenhuma aventura na minha vida! Lew Alton soltou uma gargalhada estrondosa, que acalentou Margaret. Mas o cavalo ressentiu-se e empinou a cabea, fazendo as argolas do freio retinirem, bufando. Boa sorte disse quando conseguiu parar de rir. Espero que voc tenha uma vida bastante tediosa, filha, mas duvido que consiga. Creio que h alguma coisa em ns que atrai problema. Essa no! Eu esperaria algo assim de tia Javanne, mas no de voc! Sua tia uma mulher sagaz, a despeito de suas falhas de carter, Marguerida. Ela freqentemente me chamava de corvo da tempestade, e no estava muito enganada. Ela sempre me faz sentir que nem um inseto. Margaret fez uma pausa. Um inseto que ela gostaria de esmagar. Ah, sem dvidas. Javanne uma mulher forte e determinada. Ela sempre foi assim. Ela gosta de dispor das coisas de uma maneira que a satisfaa. Mas eu desconfio que ela a inveja, isso sim. Como? evidente que ela jamais admitiria. Mas pare para pensar, chiya. Voc estudou, viajou entre as estrelas, conheceu outras raas coisas que ela mal pode imaginar. Javanne tem vivido dentro de um crculo pequeno criando as crianas em Armida, visitando Thendara para intimidar Regis, controlando as vidas dos filhos, sem, se percebeu, muito sucesso. No foi

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s Mikhail que escapou de suas garras. Ele s o exemplo mais evidente. Liriel escolheu seu caminho, que na realidade to limitado quanto o de Javanne, s que um pouco mais variado. Gabe e Rafael continuam solteiros, a despeito dos seus esforos. E Regis no absolutamente to complacente quanto ela gostaria. Para no falar no desgaste de ser casada com Dom Gabriel. Acho que eu nunca havia pensado por este lado. Mas neste caso, por que ela no permitiu que Mikhail deixasse Darkover? Eu nunca entendi isso. Afinal, depois que Danilo Hastur nasceu, quando Regis no precisava mais de Mik, por que ela se ops partida dele? Creio que ela no lhe concederia aquilo que ela mesma no pde ter. Ela uma egosta clssica, filha. No um aspecto bonito, mas como eu sofro um pouco do mesmo mal, posso perdoar seus defeitos mais do que voc. Voc ainda muito jovem, e muito crtica. Clssico? No uma palavra que eu usaria para descrever voc ou ela, falando no assunto! No, mas eu de fato sou egosta. Do contrrio, nunca teria suportado. Ele deu uma risada. Mas evidente que eu no pensava a meu respeito dessa forma quando era garoto, por que ningum faz isso. Se os jovens tivessem nem que fosse uma leve noo do seu egosmo inato, cometeriam muito menos erros. Creio que isso tambm me torna uma egosta. Era uma idia desalentadora. Margaret sentiu-se consternada, pois se achava uma pessoa muito generosa e prestativa, diferente de seus mais dotados colegas da universidade, ou mesmo Ivor, que era honestamente devotado msica. Sim e no. Creio que voc muito mais madura do que eu, na sua idade. Possivelmente resultado da sua exposio a outras culturas. Creio que ver como as outras pessoas vivem sempre uma experincia humilhante. E voc no tem o meu mais irremedivel pecado: orgulho tolo. Muita coisa na minha vida teria sido diferente se no fosse meu orgulho, a minha relutncia em pedir ajuda, e a minha insistncia em fazer as coisas

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minha maneira. O caso que, quando uma pessoa se v rodeada de verdadeiros talentos, como eu na casa de Ivor, impossvel se tornar convencido. Voc no faz idia de como humilhante ser uma excelente segundo violino, numa casa repleta de gnios da msica! No que eles me humilhassem, por que Ivor e Ida jamais permitiriam. Mas eu sabia que jamais seria uma verdadeira compositora, como o Jeff. Mas ainda assim, eu gostava de ser um membro da universidade, e sentia o maior orgulho disso. Continuo sentindo o mesmo, e s vezes sinto vontade de poder voltar para dar prosseguimento de onde parei. Por qu? Pai, a pesquisa muito satisfatria. No h personalidades com que lidar bom, inveja acadmica, evidente mas, voc pode se enterrar nos arquivos para aprender. Existem eruditos na universidade que passaram a vida aprendendo... Escrevendo sobre suas descobertas ou fazendo palestras. Suspirou, pensando se conseguiria transmitir a alegria que ela sentia em ser uma acadmica. Um ensaio bem documentado uma coisa estupenda. real, algo que voc pode manter na mente. Um instrumento intelectual. No faz diferena de que planeta voc veio, ou o seu sexo, ou a sua idade. H algo muito... Puro, nisso. Voc tem a maior cautela com complicaes emocionais, no mesmo? Nunca tive muita sorte com isso. Eu amava muito Ivor, como teria amado voc, eu creio, se tivssemos nos conhecido melhor. Ele morreu muito mais cedo do que deveria. Queria que voc o tivesse conhecido. O vislumbre que percebi dele quando voc estava buscando Donal Alar no mundo superior me deixou morto de inveja, chiya. Parte de mim sentese feliz por voc ter tido um bom pai de criao, mas o restante lamenta ter perdido todo este tempo com voc. Sim, ele foi um bom pai, embora meio desatento. Mas, procure entender, por mais que ns nos amassemos, no havia emoes profundas

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envolvidas. Isto , no como os meus sentimentos por voc ou Dio. Creio que ramos servos da msica sacerdote e sacerdotisa. Ns nunca discutamos nada intimo, igual Mik ou Liriel e eu fazemos de vez em quando. Ns tnhamos uma ligao, s que era mais devido s circunstncias do que por qualquer outra coisa. Ele teve muitos estudantes cinqenta e trs anos de jovens msicos e amou a todos, de uma forma gentil e impessoal. E sua esposa Ida tambm amara a todos ns. Ela nos dava muito apoio e carinho, e todos nos sentamos to seguros naquela casa quanto nos sentiramos em qualquer lugar da galxia, mas... no era verdadeiramente acolhedor. Quer dizer, agora que estou pensando, Ida uma mulher muito acolhedora, mas eu nunca me permiti me aproximar muito dela. Ela e o Ivor nunca tiveram filhos deles, s os das outras pessoas. Eu no sei se ela sentia falta ou no. Mas eu creio que se ela sentia falta de alguma coisa, era de abrir mo da sua carreira em favor da de Ivor. Fiquei sabendo que ela era uma tecladista emergente quando os dois se conheceram. E, pelas suas apresentaes ocasionais, ela era extremamente talentosa, quase brilhante. Mas, ao invs de ser uma artista famosa, ela se tornou uma tutora de teclado, e dzias de msicos famosos estudaram com ela. Estudar com Ida Davidson considerado uma grande honra nos crculos musicais. Voc acha que ela se arrependia de ter uma carreira privada, ao invs de pblica? Eu perguntei uma vez, e ela disse que ser uma msica muito desgastante, e que no nada do que louvam por a. Ela parece ser uma boa pessoa, e eu lhe sou muito grato, por t-la criado to bem. Seus modos quando partiu de Thetis eram deplorveis, e sinceramente eu tinha pouca esperana de melhora. Mas, quando observava voc em Arilinn, fiquei surpreso ao notar a perfeita dama que se tornou. Margaret sentiu que corava at as razes dos cabelos. Uma dama? Eu? Domna Marilla ela uma dama! Ou Linnea. Eu s sou uma desbocada que por acaso a herdeira de um Domnio algo bem

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diferente! Elas sabem como se comportar, o que dizer em qualquer circunstncia. E Javanne? indagou Lew com a voz transbordando de divertimento. No h dvida de que minha tia uma perfeita dama s que de um tipo diferente de Linnea ou Marilla. Ela sabe o que dizer, mas nem sempre faz isso! Em outras palavras, ela mais parecida com voc do que Domna Marilla. Deus do cu! Creio que verdade... e como ela detestaria a comparao! Ela fez uma pausa para pensar um momento. Creio que diria que ns duas somos meio frias. Que esquisito. Por qu? Por que eu creio que diria que voc e Javanne so pessoas muito passionais, de forma alguma frias. Mas, voc estava falando da sua cautela eu gostaria que continuasse, se no lhe incomodar muito falar a respeito. Passional? Margaret precisou de um minuto para pensar a respeito. Era um pensamento novo, e no completamente confortvel. Ela sabia que sentia uma profunda paixo pela msica, e agora pelo planeta em que nascera. Mas, sempre havia uma certa abstrao, uma certa distncia. Ela amava Mikhail no havia dvidas quanto a isto mas no estava certa se sentia paixo por ele. Estava apaixonada por ele, o que era algo bem diferente de seus sentimentos por Darkover e a msica. Era uma idia muito nova e um problema muito complexo para resolver no momento, de modo que ela deixou-o de lado, com certa relutncia. Margaret tratou de ordenar a confuso de pensamentos e sentimentos, a maior parte sobrecarregados de mais emoes do que ela estava preparada para transmitir. At vir para Darkover ela comeou devagar , creio que eu nunca tinha sentido verdadeiramente o calor do contato humano, exceto poucas

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ocasies com Dio. Principalmente por que Ashara ficava me dizendo para ficar apartada, sussurrando no meu crebro como uma msica ruim, at que eu cessei de tentar. Eu fiquei muito boa em manter distncia, de maneira que talvez parte da minha mente esteja adaptada ao afastamento. s vezes, muito difcil diferenciar onde comea Margaret Alton, e onde acaba Ashara. Ela provavelmente foi uma mulher muito amargurada, e eu me pergunto se um dia saberei o motivo. Ela to enigmtica, to presente e distante ao mesmo tempo. Ela soltou um suspiro. E da eu invento de me enrabichar pelo nico homem em Darkover que no posso ter. Ento sim, eu sou cautelosa. Tenho bons motivos para isso. No seja defensiva. Eu no estava criticando voc. Sei que nada a levaria a confiar nas pessoas depois de tudo o que passou, e estou ciente da minha participao. Quanto a Mikhail, vamos esperar para ver. No desista da esperana, ainda. A esperana vai partir meu corao, pai. Margaret ficou envergonhada da raiva e amargura na sua voz, e deu um cutuco rpido nos flancos de Dorilys com os calcanhares. A pequena gua reagiu alargando o passo, e Margaret passou a cavalgar na frente, impossibilitando o prosseguimento da conversa. Margaret e Lew foram recepcionados por criados quando chegaram ao Castelo Comyn, pouco antes do anoitecer. Os cavalos foram levados para os estbulos, e eles foram para a sute de Alton em silncio, mas no um silncio desconfortvel, como acontecera entre os dois quando ela era criana e Lew Alton a evitava, mas um silncio respeitoso em que os dois guardavam seus pensamentos para si. Lew foi convocado, praticamente antes de ter tempo de tirar suas botas de montaria, e ela sentiu-se aliviada ao ficar completamente sozinha. Margaret tomou banho, colocou roupas limpas, e pediu para sua criada, Piedra, trazer uma bandeja para o jantar. Sabia que deveria encontrar Dama Linnea e comportar-se de maneira socivel, mas estava muito cansada e triste para desejar companhia.

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Depois de comer, Margaret pegou seu gravador e ficou escutando as anotaes que fizera quatro meses atrs, quando estava viajando com Rafaella. Ela as complementara quando estava em Arilinn, pois encontrara um completo corpo de canes que s eram cantadas nas Torres, compostas por Guardis, monitores e tcnicos, que ningum nunca se incomodou em mencionar para ela. Tratava-se de boa msica, mais prxima de um simples cntico do que a maior parte das canes darkovanas, e existia um certo isolamento inerente nas canes que a atraiu. Margaret quase podia imaginar Guardis h muito mortas, passando o tempo em noites geladas debruadas sobre suas rylls e guitarras, escrevendo as canes para se consolarem. Era a primeira oportunidade em muito tempo que ela tinha para se concentrar no trabalho, e ela se encontrava absorta em pensamentos, escrevendo algumas linhas para o que esperava se tornar uma monografia um dia, quando Lew retornou. Parte da sua mente estava completamente absorvida, e embora ela estivesse ciente da sua presena, no parou at terminar suas reflexes. Ento ela teve um leve sobressalto e sentiu-se um pouco culpada. Desligou a mquina e mordeu o lbio inferior, ansiosa. O que est tramando? ele perguntou jovialmente. S estava tentando organizar minhas anotaes. Entre tentar aprender a controlar minha telepatia e as dores de cabea por estar prxima de todas aquelas matrizes, eu no tive foras para fazer isso at agora. No d para descrever como me sinto aliviada por estar longe da Torre, e no estou ansiosa para ir para Neskaya, muito embora v ficar com Istvana Ridenow. Voc parecia muito distante quando entrei. Seja sincera, chiya, voc sente falta? Da universidade? Sinto, sim. Eu passei um tero da minha vida l. Tornou-se um hbito. Sinto falta das dissertaes, da tremenda curiosidade dos outros estudiosos, da oportunidade para contrastes. Contrastes? que todas as informaes na universidade so analisadas atravs de

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parmetros de comparao e inter-relao. Darkover tem umas boas variaes no que se refere norma humana, e eu no tenho ningum para discutir a respeito! Oh, Mikhail sempre procura compreender o que estou falando ele tem a maior curiosidade sobre os lugares em que estive mas muitas vezes ele no compreende o que eu acho to fascinante. Ele aceita os costumes darkovanos como a norma para a maneira como os seres humanos se comportam, ao invs de ser somente mais um ponto num amplo espectro de comportamento. Entendo perfeitamente! Quando cheguei ao senado, eu constantemente ficava chocado pela vasta variedade de normas de comportamento humano. E, para um darkovano, eu era bastante sofisticado. Algumas coisas com que eu me deparei pareciam muito estranhas, e eu no conseguia de maneira alguma compreender por que as pessoas faziam as coisas que faziam. Eu acabei me acostumando, entretando, depois de uns meses sendo fuzilado com os olhos por passar um Medinite esquerda do recinto, ao invs de ficar na direita. Depois de alguns anos, aceitar a variao tornou-se uma segunda natureza para mim agora tenho mais dificuldade com a natureza indulgente dos meus companheiros Comyn do que nunca! Ele deu um sorriso irnico. Este telefax chegou para voc enquanto eu estava fora. Margaret estendeu a mo para a folha de papel, e ao apanh-la notou que o cdigo do remetente era da universidade. Talvez estivessem revogando sua afiliao. Rasgou o papel e leu o contedo rapidamente. Ento ela sorriu e olhou para o pai. de Ida Davidson. Ela acha que pode conseguir uma passagem para vir para Darkover em breve, a fim de reclamar o corpo de Ivor. Existe algum problema com permisses de viajem. Eu no fico surpreso. Lew parecia quase irritado. Por qu? Os expansionistas na cmara dos deputados esto procurando impedir as viagens a planetas protetorados, como uma maneira de for-los a se

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tornarem membros afiliados. Desde que parti, eles tentaram aprovar dois projetos de lei a fim de limitar ou proibir o comrcio entre mundos que no esto dispostos a abrir suas portas para a poltica expansionista. O senado conseguiu desbancar os dois, mas passou perto. Mas isso loucura. Lew sacudiu a cabea. Quando estava no senado passei um bom tempo estudando a histria dos governos sem, eu admito, o privilgio da sua formao acadmica. Diga-me uma coisa, eles ainda utilizam o texto de Kostemeyer a respeito da vida dos imprios na universidade? Margaret reprimiu sua surpresa. Ela nunca pensara no seu pai como algum que leria o antiqssimo texto central dos scios-historiadores. Havia sido escrito dois sculos atrs, por um centauri, e embora tivesse sido substitudo por trabalhos mais recentes, continuava sendo um clssico. Sim, e tambm obrigatrio. parte da leitura fundamental para Histria da Civilizao, e todo mundo tinha que estudar para o aborrecimento dos estudantes de engenharia e tcnica, que aparentemente pensam que a histria algo que acontece com os outros. Margaret deuse conta que ela ainda pensava em Lew como o homem que ele era na sua infncia, no o informado e inteligente senador de Darkover. evidente que quando ela foi para a universidade eles nunca tiveram discusses como esta. Que maravilha descobrir este homem, este pai que lhe fora negado na infncia, e descobrir que ele era to interessante! Voc se lembra do que ele diz sobre os ciclos... como mesmo que ele o chama? As mars, pai. Isso mesmo. Agora me lembro... Ignorar a vazante e a mar morta do fluxo da mar de todas as formas de governo a tolice dos imprios. Bastante majestoso, no acha? Ele sabia usar as palavras. Na minha opinio, neste exato momento a Federao terrquea est no incio de uma

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vazante, que caracterizada tanto pela opresso como por variadas formas de decadncia. Decadncia? Eu no compreendo. Quando uma cultura esgota suas idias, se torna decadente. E, na minha opinio, a Federao est esgotando rapidamente suas idias e seu bom senso! Seu rosto corou um pouco, e os seus olhos brilhavam de paixo. Ao invs de reconhecer que cada planeta nico e maravilhoso, eles passaram a acreditar que impor a tecnologia e o comportamento terrqueos nos planetas afiliados o melhor caminho para o controle. O que eles parecem no compreender que ao invs de obter controle, eles s causaro rebelio! Por qu? Por que a Federao no pode saber o que melhor para todo mundo, e principalmente no para Darkover e outros planetas protetorados! Existe a noo de que os planetas protetorados esto recebendo recursos da Federao, s que sem dar nada em troca. Esse foi um dos motivos para voc ter pedido demisso do seu cargo no senado? Quer saber se eu previ que isso aconteceria? Sim. Talvez. Eu percebi que a burocracia estava se tornando mais complexa, o que sempre um sinal de opresso, no que eu conheo de histria. Existia uma proliferao de concesses, impostos, e leis relacionadas ao movimento de bens e pessoas. A coisa se desenvolveu lentamente, comeando na poca em que voc foi para a universidade, e a princpio no parecia nada nocivo. Mas na poca em que Dio ficou doente, eu pude ver as coisas mais claramente, e compreendi que no poderia mais conviver com o crescente ambiente hostil do senado. S o imposto para viagens aumentou trs vezes nos ltimos nove anos. Eu sei. No se esquea de que era eu quem tomava todas as

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providncias quando Ivor e eu viajvamos de um planeta para o outro. claro que sim. Eu s no pensei nisso. O que eu notei foi que nosso financiamento estava sempre diminuindo. Quando comecei a viajar com Ivor, ns podamos ir de segunda classe, mas nas ltimas duas viagens tivemos que ir de terceira, por que quase no tnhamos capital. E eu no conseguia compreender. Meu financiamento da universidade estava sendo consumido por novos impostos e o salrio ficava menor a cada ano. Eles provavelmente vo revogar meu financiamento a qualquer hora... caso eu no volte. E eu acho que no vou voltar nunca. Ela sentia-se mais deprimida do que pensava ser possvel. Mas, Marguerida, voc no precisa desse financiamento. Voc herdeira do Domnio de Alton, e nunca... Eu fiz por onde merec-lo, pai! Trabalhei por ele. Claro que no muito dinheiro, mas era meu. No quero que nenhum maldito expansionista tire-o de mim! Lew soltou um suspiro. Sei que importante para voc, mas... Pai, eu no posso submeter minhas anotaes universidade se no for mais um membro. Eu no poderia completar o trabalho de Ivor ou fazer algum prprio. Isso seria intolervel. Voc adorava de verdade isso, no ? Margaret juntou as mos. No que eu adorasse, exatamente, mas era uma coisa totalmente minha. Eu no era um membro por sua causa ou mesmo por causa de Ivor. No tratava-se de algo que se pudesse herdar. Eu tive que fazer o maior esforo para fazer uma monografia que valesse a associao, e embora seja uma tese meio obscura que poucas pessoas nem a desenterrariam dos arquivos, era totalmente original. No quero perder isso. No lgico... eu apenas no quero!

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H mais coisas envolvidas do que a sua associao, no mesmo? Eu nunca serei uma boa mulher darkovana, pai. Nunca me mostrarei disposta a me submeter docilmente a homens como Dom Gabriel, que pensam que sabem o que melhor para mim. Se voc tivesse me enviado de volta para c quando eu era adolescente, talvez eu pudesse ter aprendido a ser outro tipo de pessoa. Mas agora tarde demais. Estou muito acostumada a poder fazer o que gosto, independente do meu sexo, e detesto as restries de ser obrigada a ter uma dama de companhia ou um cavalario e todo o resto. A nica razo para eu suportar por que refletiria negativamente em voc se eu agisse da forma como faria normalmente na universidade. Eu nunca me dei conta de como voc sofria com as restries de Darkover Lew disse lentamente. No h nada que se possa fazer a respeito. Ah, eu de fato penso s vezes em abrir mo do meu direito ao Domnio, embarcar na primeira nave que encontrar, e sacudir a poeira de Darkover das minhas saias. Sabe, quando cheguei aqui, eu fiquei muito contente. As coisas cheiravam e soavam certas pela primeira vez na minha vida adulta. Eu estive ansiando por Darkover sem nem sequer perceber. Isso foi antes de eu realmente compreender que eu era apenas um peo no jogo de xadrez local, que eu sou Marguerida Alton, no a simples Margaret. Ela respirou fundo e inclinou-se para frente, liberando toda a tenso que a espezinhara h meses. Sou uma herdeira. As palavras tinham um gosto amargo em sua boca. Sou uma coisa a ser usada para os seus propsitos ou os de Regis, para frustrar Dom Gabriel ou algum outro. No sou livre para casar de acordo com minha vontade, perseguir meus prprios objetivos. No sou uma pessoa, mas apenas um objeto. Ela tentou evitar que a amargura transparecesse em seu tom de voz, mas no obteve sucesso. Acho que est enganada a esse respeito. O que voc faria se eu decidisse me tornar uma renunciante?

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Ele fitou-a, aturdido. Tudo em meu poder para impedi-la. Exatamente! Mas voc ama Mikhail, e quer se casar com ele, certo? E por acaso era para isso ser o bastante? Casar? Ser obrigada a usar uma algema no meu brao at morrer de parto ou apenas ficar velha e debilitada? Ele passou os dedos de sua nica mo nos cabelos, derrubando os cachos em sua testa franzida. Bem, eu queria meio que v-la assentada, e... E deixar minha mente ser embotada com a contagem de roupas de cama, a organizao de refeies e a superviso dos servos! Eu amo Mikhail, mas duvido que ser casada com ele, mesmo se voc conseguisse providenciar esse milagre, me deixar completamente satisfeita. Estou acostumada a pensar, a estudar e aprender. Ela ficou de p por trs da escrivaninha. Ns nunca poderemos concordar neste caso, pai. Farei o melhor para ser uma filha obediente, mas no posso prometer que vou gostar. Ela suspirou e lanou um olhar dissimulado para o pai. Existe alguma coisa que voc possa fazer para facilitar a vinda de Ida para Darkover? Eu preciso lhe enviar os discos que gravei, e um guia de linguagem melhor do que o que eu tive quando cheguei. Quero que ela se sinta o mais confortvel possvel, e se ela puder aprender a linguagem bsica antes de desembarcar, ser de enorme ajuda. Tenho certeza de que Rafe Scott pode me ajudar ele gosta de ser til, e eu no sinto a mnima hesitao em me aproveitar disso. Ela sorriu para o pai. Lew parecia perplexo. Vbora disse ele, carinhosamente. Para falar a verdade, eu acho isso muito honesto. Thyra era minha me. E voc nunca me lembrou mais dela do que neste momento. D-me o

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telefax. Eu vou ao QG Terrqueo amanh e verei o que posso fazer. No espere muito. Obrigada. Posso ver que voc gosta muito de Mestra Davidson. Gosto mesmo. Ento eu farei tudo em meu poder para traz-la para Darkover. Ele soltou um suspiro suave. Sei que difcil para voc, chiya. E acho que est fazendo um bom trabalho em curvar-se o mximo que capaz. Eu achava as exigncias de nosso mundo opressoras, e me revoltei contra elas. E acho que esqueci como difcil ser mulher aqui como vocs so limitadas. Eu mudaria o mundo para voc, se pudesse. Faria mesmo isso? Ele sorriu. Num piscar de olhos! Mas como no posso, temos de fazer o melhor que pudermos juntos. Talvez, entre ns, possamos fazer uma diferena. bom saber que voc perturbaria a ordem social para me fazer feliz mesmo se no for capaz disso! Acho que a minha vida inteira eu venho tentando fazer exatamente isso sem muito sucesso, eu admito. por isso que no confiam em mim, e nem em voc tambm. Tal pai, tal filha? Exato! Eu nunca me considerei uma rebelde, pai. E nem eu, mas parece que estamos destinados a ser revolucionrios, quer queiramos ou no. Voc o futuro, chiya, e acho que ser um timo futuro, se conseguirmos sobreviver ao presente o que, como sempre, difcil. Voc o futuro. Margaret deixou-se afundar nesse pensamento, e experimentou uma sensao de calma envolv-la. Talvez no fosse tanto

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assim o peo que imaginava. Sorriu para Lew, e ele sorriu de volta, como se conhecesse seus pensamentos sem nenhuma palavra. Na manh seguinte, havia uma leve camada de neve nas ruas de Thendara, quando Margaret, carregando sua pequena harpa, saiu do Castelo Comyn. Ela sara de fininho, ciente de que o costume exigia que levasse um Guarda, ou ao menos sua criada. Mas precisava ficar sozinha, e por isso ignorou sua posio, desceu a escadaria do ptio do estbulo, e saiu por uma porta traseira do castelo sem ser vista, coisa que lhe proporcionou uma deliciosa sensao de prazer, escapar, e ela estava preparada para tirar proveito dessa liberdade. Margaret aspirou lentamente o ar refrescante. No ventava muito, e sua ca-pa a aquecia. Thendara possua um aroma completamente diferente na primeira neve: mais fresca, de alguma forma. Ela escutava neve esmagada pelas suas botas, os gritos de mercadores de rua, ou mes repreendendo crianas, e ignorava os olhares ocasionais que recebia enquanto adentrava a orla da Zona Terrquea. Sabia que no deveria sair sozinha, mas depois da conversa que tivera com Lew na noite anterior, sentia-se rebelde e inclinada transgresso. Alcanou o porto do pequeno cemitrio onde os terrqueos eram enterrados e encontrou seu caminho entre as lpides at encontrar a de Ivor. A encomendara quando Ivor morreu, e ela fora colocada no lugar enquanto ela estava em Arilinn. O escultor fizera um belo trabalho. O nome de Ivor estava gravado em caracteres terrqueos, sem nenhum erro. Os outros tmulos estavam cobertos de folhas ou pinhas, descuidadas e um pouco desprezadas. Mas a de Ivor havia sido limpa. Ela viu um ramo de flores sobre a lpide, reunidas em um ramalhete, as ptalas agora ressecadas por causa da geada e especulou se Mestre Everard ou alguma outra pessoa da Guilda dos Msicos as havia depositado ali. Durante vrios minutos, apenas permaneceu ali olhando para a pedra, pensando em Ivor e em todas as coisas que lhe aconteceram desde que ele morreu. Ento tirou a harpa do estojo, afinou as cordas no ar seco e frio, e

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ps-se a tocar. Seus dedos enluvados esquentaram, assim como sua voz. Margaret dedilhou as cordas, a depois de vrias msicas comeou a tocar aquela que havia composto para Domenic. Ela a refinara um pouco, mas em essncia era a mesma que emergira de seus dedos dias atrs. Ao terminar, ela parou e fitou a pedra. A cano exigia palavras, mas ainda no as encontrara. Talvez o fizesse, algum dia, se tivesse sorte. Ela deixou o silncio do cemitrio preench-la por um minuto, depois perguntou: O que voc acha, Ivor? Apenas a brisa respondeu, mas ela achou que seu mentor teria aprovado.

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Captulo 6

Margaret Alton e Rafaella nha Liriel partiram para Neskaya seis dias depois, acompanhadas por um grupo de Renunciantes e um mercador das Cidades Secas, providas de cavalos e mulas, bagagens, utenslios de cozinha, cobertores, tendas e forragem suficiente, ela acreditava, para alimentar todo um rebanho. Naquele caos organizado, ningum ligava muito que ela possusse laran, fosse a herdeira de um Domnio ou pesquisadora da universidade. Nada disso fazia diferena na estrada, e, depois do funeral do pequeno Domenic e das tenses do Castelo do Comyn, isso proporcionava um tremendo alvio. Depois de demonstrar que podia selar sua prpria montaria, acompanhar o cavalo sua frente e manter a calma caso algo desse errado, Margaret finalmente descobriu-se aceita. Tarefas simples, como armar uma tenda ou acender uma fogueira, eram maravilhosamente restauradoras para a sua depresso. Daniella nha Yllana, a chefe da caravana, parou de trat-la como uma frgil moa da cidade depois do segundo dia, e chegou a elogila no terceiro, o que, como sempre, proporcionou a Margaret uma deliciosa sensao. No primeiro dia passaram perto das runas da Torre de Hali, mas Margaret no teve nenhuma viso do lugar como era antes de ser destrudo, como acontecera antes do solstcio de vero; no passava de um amontoado de blocos de pedra enegrecidos. Entretanto as runas trouxeram de volta a lembrana da viagem de Armida para Thendara, quando ela e Mikhail cavalgaram juntos e conversaram sobre tantas coisas. Essa lembrana causou-lhe uma saudade dolorosa dele, mas no a ponto de angustiar-se por isso. Ela estava mais do que contente por estar indo para Neskaya. No quarto dia, eles deixaram as plancies para trs e passaram a subir as Kil-ghards. Podiam-se avistar as Hellers assomando no horizonte. Fazia muito mais frio agora, e o vento aoitava as montanhas, se infiltrando nas

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dobras da sua ca-pa e lhe dando calafrios. A neve caa, acumulando-se que j se encontrava no solo, e a estrada tornava-se escorregadia e traioeira. Se o outono era assim, ela pensou, o inverno seria um verdadeiro inferno. No final do dia, se encontrava morrendo de frio e cansao, experimentando um enorme alvio por finalmente desmontar de Dorilys e dar incio montagem do acampamento. Daniella estudou o cu, com a expresso experiente de algum que entende das mudanas no tempo, e foi se aconselhar com Rafaella e as outras Renunciantes, evidentemente perturbada. Margaret quase estava cansada demais para se importar, mas as pequenas ondas de preocupao projetadas pelas renunciantes penetraram a sua fadiga, acrescentando ansiedade sua exausto. H algum problema? Indagou enquanto ela e Rafaella lutavam para ar-mar a tenda. Rafaella mexeu os ombros. Seus cabelos cacheados curtos estavam enfiados sob um gorro tricotado de l verde, e seu rosto estava corado por causa do frio. Talvez caia uma tempestade esta noite. No pode sentir? Margaret ajeitou o tecido no cho e espetou a ponta, depois fungou. No, no noto a menor diferena. Tudo o que eu sei que est frio feito a maldade, e que meus dedos esto rgidos. Rafaella endereou-lhe um olhar afetuoso. Eu vivo esquecendo que voc ainda nova em Darkover. Na realidade no nada demais. L pelo solstcio de inverno, a trilha estar quase enterrada. Margaret sentiu uma dor aguda ao ouvir as palavras solstcio de inverno, como se tivessem lhe trespassado o crnio. Empertigou-se abruptamente, e os msculos das suas costas sofreram um espasmo. Sentia um alarme terrvel. Enterrada? Mas, eu preciso voltar para Thendara nessa ocasio. A

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esposa do meu mentor est vindo para Darkover, e eu preciso muito v-la! Isso estava acertado, com uma enorme despesa em telefaxes e garantias para a passagem pelo Domnio de Alton, para o alvio de Margaret. Queria ver Ida de novo, formar uma ligao com sua antiga vida, com um desespero pesaroso que a fazia sentir ao mesmo tempo vergonha e alegria. A renunciante balanou a cabea e sorriu sobriamente. No se preocupe, Marguerida. No se trata de nada impossvel, s difcil. Ser uma rdua jornada, mas eu tenho certeza de que poder voltar Thendara, quando precisar. Sabe, eu queria poder utilizar um avio, de vez em quando. Um avio... s os Aldarans tem essas coisas, e uma ou duas Torres, e duvido que eles emprestassem. E voc perderia toda essa linda paisagem! Rafaella fez um gesto abarcando as montanhas irregulares, os olhos cintilando jovialmente. Para no falar na boa companhia. claro que eu gosto e muito da companhia. Mas confesso que gostaria mais de chegar do que de viajar. Ela fez uma careta. Eu vou parar de reclamar logo que comermos alguma coisa. Estou morta de fome. Sorriu para a amiga, e elas terminaram de armar a tenda, em tempo recorde. Margaret puxou os sacos de dormir para dentro da tenda e tratou de arrumlos. Depois de terminar ela estava um pouco mais aquecida e de melhor humor. Uma grande tigela de cozido para a viagem carnes e vegetais secos, aos quais s era necessrio acrescentar gua quente e uma fatia de po comprado na ltima aldeia por que passaram, completaram a tarefa de restaur-la. Ela embebeu o po na mistura saborosa e mastigou, sentindo seu corpo esquentar, e a tenso na sua mandbula passar. Pela primeira vez desde que saram de Thendara, uma guarda se encontrava de prontido. Rafaella e uma das outras renunciantes assumiram a primeira viglia, e Margaret permaneceu acordada sob os cobertores, a despeito da exausto, at sua amiga entrar na tenda. Sentia a ansiedade do acampamento, e notou que existia outra preocupao alm do tempo. O

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tempo no exigia uma guarda. O que est preocupando Daniella? indagou a Rafaella enquanto ela engatinhava para debaixo dos cobertores. H a possibilidade de encontrarmos pumas, Marguerida. Os nossos cavalos dariam uma bela refeio. Percebemos alguns excrementos, dois ou trs quilmetros atrs. No se preocupe! Oh, por que foi que eu inventei de sair da universidade? Margaret sentiu-se tremer inteira, no de frio, mas de medo. Ela tinha certeza que havia mais alguma coisa incomodando Rafaella, e quase desejou no ser to tica. Seu treinamento prosseguira o suficiente para ela poder extrair a informao da mente da amiga sem o menor esforo. Somente seu forte senso de honra impedia que o fizesse. Meio aborrecida, ela se lembrou das suas prprias preocupaes em ter sua privacidade invadida no vero anterior, quando finalmente se deu conta de que era uma telepata num planeta onde a telepatia era um trao da cultura. Ela tivera medo de que as pessoas invadissem sua mente a hora que quisessem, sem saber que o oposto era um maior perigo, e uma maior probabilidade. De todos os tipos de laran comuns em Darkover a empatia dos Ridenows, a capacidade de ver o futuro dos Aldarans, a telepatia catalisadora dos Ardais nenhum constitua um perigo maior que o contato forado dos Altons. Na mente errada, esse dom era capaz de derrubar brutalmente tudo menos a mais forte barreira, a fim de extrair informao ou dominar outra pessoa. Ela agora compreendia porque os Altons eram alvos de certa desconfiana, e tratados com a maior cautela. Rafaella deu uma risada na escurido entre as duas. Eu no sei, mas fico contente por isso. A vida anda bem mais interessante com voc por perto, e eu senti muita saudade quando voc se encontrava em Arilinn. Voc gostou de l? Na noite passada Margaret estivera muito exausta para falar mais do que um boa noite sonolento. Nem mesmo perguntara para Rafaella sobre Rafe Scott, embora sentisse a maior curiosidade a respeito do estranho relacionamento. Nunca se

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interessara por esses assuntos antes, mas estava descobrindo-se interessada neles agora. Provavelmente por que ela queria estar com Mikhail que tolice a sua. Honestamente no. Isto , eu gostava de estudar nos antigos arquivos no estdio, e foi um alvio aprender formas de concentrar meu laran. Mas, o prdio em si me dava uma constante dor de cabea, e algumas outras pessoas no estavam muito contentes com a minha presena. Espero que o pessoal em Neskaya seja menos hostil. Acho que eles sero, sim. Arilinn, por ser a principal Torre de Darkover, muito... arrogante. Neskaya aconchegante, em comparao. Ao menos tive a impresso de que um timo lugar, quando visitei minha irm durante o tempo em que ela passou l. Creio que por causa da influncia de Istvana Ridenow, por que ela uma mulher que gosta de paz e tranqilidade, e quer que todos ao seu redor se sintam bem. Eu espero que sim, por que mais um ou trs meses com gente me olhan-do como se eu fosse o inseto mais feio do mundo seria muito ruim. Ela flexi-onou a mo esquerda, sentindo a presena das linhas de energia sobre a sua pe-le. Eu precisava fazer o maior esforo para me controlar. Rafaella estava se aninhando nas cobertas. Eu j vi voc zangada algumas vezes, mas nunca pensei que fosse estou-rada. assim? Oh, sim. Eu sou bastante ruim, quando me descontrolo, por isso tento e-vit-lo. E o ltimo lugar onde queria ficar furiosa era em Arilinn. Sentia como se estivesse l em experincia, o que no muito confortvel, para comear. Eu no me sentia to auto-consciente desde meu primeiro ano na universidade. Isso tudo passado, Marguerida. E dentro de alguns dias voc estar em Neskaya. Boa noite. Durma bem, minha amiga. Margaret escutou por alguns minutos os sons tnues do acampamento.

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Conseguia ouvir os cavalos pateando e resfolegando, e o tnue sussurro do vento, frio e penetrante, embora no violento. O estalo do fogo era audvel no silencioso acampamento e o ronco amigvel do comerciante das Cidades Secas na tenda ao lado fazia um zumbido ritmado. Quando ela escorregou para dentro do sono sem perceber, os rudos do acampamento se transformaram em sonhos. Um grito a acordou. Margaret sentou abruptamente, colocando a manta cada de seu ba. Os cavalos bufavam em alarme e ela ouviu gritos fora da tenda. Ela estava em p antes de conseguir pensar nisso, suas meias grossas afundando na camada fina de neve fora da tenda aberta, queimando seus dedos instantaneamente. O fogo pequeno no fornecia muita iluminao, mas na escurido prxima ela pode ver vrias figuras. Daniella e uma das outras Renunciantes estavam armadas e lutando com cinco homens encapotados, seus rostos invisveis sob as grossas cicatrizes. Margaret sentiu sua garganta fechar em pnico. Ento ela ouviu o guincho de uma mula e sua mente foi at Dorilys. Ela mais ouviu do que viu Rafaella correr para fora da tenda para seus compatriotas. Margaret, sabendo que no tinha utilidade em uma luta armada, correu para os animais com dificuldade. Se algo acontecesse com os animais, eles teriam dificuldades em alcanar a prxima vila. Mas seus pensamentos foram para seu amado mais que para qualquer outra coisa e ela sentiu o fluxo quente da adrenalina em seu sangue enquanto escorregava e serpenteava atravessando a neve congelada. L havia mais homens encapuzados, tentando desamarrar os ns. Um possua o cabresto de Dorilys na mo enluvada, mas a pequena gua estava fazendo seu melhor para escapar. Ela recuou, levantou ligeiramente, ento torceu a fina cabea ao redor do pescoo e afundou seus dentes no ombro do homem. Margaret estava surpresa porque nunca tinha visto um cavalo fazer aquilo antes. Ele hurrou com a dor e socou o ombro do cavalo com o punho. No

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mesmo momento, havia outro som atrs dela, o gemido murmurado de algum ferido e todo o seu pnico desapareceu. Tudo o que Margaret podia pensar era em seu cavalo, seu presente de Mikhail e toda a raiva que ela estava engolindo durante seu tempo em Arilinn fervilhou em sua garganta. Enquanto ela saltava sobre o ladro, ela sentiu sua mo esquerda esquentar embaixo da luva de seda, como se as linhas nela estivessem vivas. Margaret agarrou o homem, puxando sua rude jaqueta. Ele virou, levantou uma mo e bateu-lhe no rosto, derrubando-a de costas na neve. Ento ele investiu sobre ela, seu cachecol deslocado revelando um rosto malicioso com dentes amarelados e olhos cintilantes. O impacto da queda a fez ver estrelas por um instante, sobrepondo-se terrvel viso do bandido e ento sua fria jorrou. Ela podia sentir o cheiro da seda da luva queimando sobre sua mo enquanto ele movia-se para agarrar sua garganta. Margaret balanou a mo esquerda e a sentiu em contato com o rosto do homem. Houve um formigamento quando entraram em contato, como um pequeno choque eltrico. Ento o bandido convulsionou violentamente, soltando suas roupas. Seus braos ergueram-se e suas pernas abriram-se e ele arqueou para trs, gritando. O mau cheiro pungente de intestinos e bexiga esvaziados misturava-se com o cheiro de carne chamuscada, enquanto o ladro caa sobre a neve, morto. Alarmados pelos seus lamentos, dois outros bandidos que estavam com os cavalos dirigiram-se para ela, empunhando suas facas curtas para frente de uma maneira ameaadora. Margaret cambaleou sobre os ps congelados, projetando uma luz azulada na neve e um dos ladres hesitou. Ele olhou para o homem agora morto, para sua mo e deu um passo para trs, mas seu companheiro no era to cauteloso. - Giley! Esta uma leronis! - Elas sangram tambm ela acabou de matar meu irmo! Ento ele avanou para ela, estendendo o brao com a faca para sua barriga. Margaret deu um passo para o lado da maneira que a ensinaram nas aulas de artes marciais da Universidade e quase escorregou em um trecho

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congelado. Mas ela segurou o brao condutor em sua mo direita, agarrando o punho exatamente como o instrutor de combate desarmado ensinou a ela, anos atrs, derrubando o ladro. Houve o estalo de ossos quebrando e ela estremeceu. Era um barulho nauseante e ela teve que forar a si mesma a no vomitar. Todas aquelas sesses entediantes no ginsio valeram a pena, mas no a prepararam para a realidade. Houve sons terrveis atrs dela, onde as Renunciantes estavam em menor nmero. O barulho de armas golpeando umas nas outras e os gritos e guinchos fizeram Margaret virar e olhar. Ela no podia ver claramente na luz bruxuleante quem era amigo e quem era inimigo. Eram apenas sombras movendo-se, contorcendo-se e lutando. Margaret sentiu-se impotente por um segundo. Ela nunca aprendera a lutar com armas, apenas os tipos de manobras defensivas que ela usou no bandido. Ento ela encontrou a silhueta de Rafaella perto do fogo, lutando para manter um ladro alto longe de esfaque-la. E aquilo trouxe a fria de volta instantaneamente. Ela comeou a avanar, pisoteando o cadver do primeiro agressor, sem saber o que ia fazer. Sua garganta parecia densa, pesada com a energia e ela tentou engolir. Mas sua boca estava muito seca e ela no teve sucesso. Atrs dela, ela ouviu as passadas do homem que no a atacou movendo-se para longe to rpido quanto podia. Ela lambeu os lbios e deu outro passo hesitante atravs do tumulto. - PARE! A palavra veio de sua garganta fechada, surpreendendo-a. Sua testa pulsou, como se seu crnio pudesse estourar a qualquer segundo e seus olhos ficaram desfocados. Ento sua viso clareou e Margaret viu que no havia nenhum movimento a sua frente. Parecia que todo mundo tinha virado pedra. Os cavalos bufavam inquietos, e uma das mulas zurrava, mas todo o mais estava em silncio. Parte de sua mente estava atordoada, mas o resto percebeu que seu comando no havia afetado os cavalos ou mulas. Atordoada por essa seqncia de eventos, Margaret encarou

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estupidamente o quadro vivo. Ento ela conseguiu engolir, e percebeu que ela mais uma vez tinha usado a Voz, esse aspecto peculiar do dom de Alton, que permitia que ela comandasse a mente dos outros. No ocorria sempre na linhagem de Alton, mas parecia que a sua formao como msica tinha reforado o talento inato. Ela deveria ter sentido alvio. Em vez disso Margaret percebeu que ela ainda no tinha idia de como desfazer seu comando. Seus estudos em Arilinn no tinham tratado com a Voz, embora ela e Liriel tivessem discutido algumas vezes, e tentaram descobrir maneiras de disciplin-lo. Ningum em Arilinn estava interessado em nada alm de suas capacidades telepticas do contato forado, de modo que ela no iria inadvertidamente invadir a mente dos outros. Ela havia usado a Voz antes, mais uma vez sem inteno, quando o jovem Donal a tinha acordado de seu sono, e que tinha tomado os esforos combinados de seu pai, Jeff Kerwin, Mikhail, e Liriel para resolver o problema. Margaret no ligava a mnima para os bandidos, se eles congelassem at a morte, no era mais do que merecido. Mas Rafaella e o restante das Renunciantes, bem como o comerciante, eram outra questo. Ela tinha que pensar em alguma forma de liber-los, e logo. Permanecer parados no frio ia matar todos eles, se ela no pensasse em alguma coisa rapidamente. Seus ps estavam virando gelo embaixo dela, e ela estava comeando a tremer. Margaret caminhou de volta para o acampamento, na direo do fogo. Ela jogou uma tora nele, e as brasas arderam: Ao mesmo tempo, tentou pensar no que fazer. Quando ela tinha ordenado aquele patifezinho do Donal, ela disse: "Sai", e ele tinha deixado o seu corpo pequeno, jovem e ido para o mundo superior. Mas aqui, ela s tinha dito "Pare", assim parecia provvel que ela no enviara ningum para longe para aquele lugar horrvel onde tinha encontrado a Torre de Espelhos, e derrotou a sombra de Ashara Alton meses antes. Isto, Margaret decidiu, era bom. Agora, se ela s conseguisse pensar no que fazer.

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Ela tocou levemente o brao estendido Rafaella, e encontrou sua amiga fria, mas ainda no congelada. Tal como Margaret, ela no estava usando botas, e ela logo iria congelar. Certamente os dedos dos ps ficariam congelados se ela ficasse l muito tempo. Ento ela tentou mover o brao, e descobriu que no era rgido, mas era resistente. Margaret sacudiu a amiga pelo ombro. - Acorde, Rafi! No houve resposta, e Rafaella ainda permaneceu de p, olhando para seu oponente, o rosto rgido e determinado. Margarida franziu a testa. Talvez ela tivesse que usar a voz para desfazer sua obra. Mas como? Ela no sabia como chamar a voz de comando que s parecia funcionar quando estava assustada ou aborrecida, quando ela no precisava disso. Que coisa intil! Por que todas aquelas pessoas inteligentes em Arilinn no a ensinaram a usar a Voz? Ou como no usar! Todo seu ressentimento pela hostilidade que ela tinha sofrido comeou a ferver de novo, fresco e vital. Teria alguma coisa nos registros antigos que tinha lido que poderia ajudar? Enquanto Margaret cavava o crebro, ela sentiu as linhas azuis que estavam em sua mo esquerda comearem a esquentar. Ela olhou para baixo. Elas eram como crepitaes de eletricidade atravs de sua pele, no doloroso, mas perturbador. Por apenas um segundo ela se perguntou se ela poderia despertar os dormentes por toc-los com a mo da matriz. Ento ela se lembrou de como o ladro havia morrido, e decidiu que ela no sabia o suficiente sobre sua matriz para arriscar. Ningum fez, o que era a raiz do problema. Ela bateu o p, tentando evitar o frio de distra-la. O frio estava penetrando sua roupa, e ela desejou estar com sua capa. Ela no queria perder tempo para busc-la. Ela queria uma resposta, e ela queria agora! Ela poderia experimentar nos bandidos, claro. Seria merecido se ela fritasse os bastardos! Ela aproveitou o pensamento por um segundo, em seguida demitiu-o quase relutantemente. Eu no sou essa sanguinria - ou sou?

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O que tinha acontecido antes, para provocar a voz? Ela tentou lembrar os poucos momentos antes de ela gritar. Sua garganta parecia densa com o poder. Ser que ela poderia fazer isso deliberadamente? Margaret centrou a sua mente, como haviam lhe mostrado em Arilinn, e s pensava em sua garganta. Para sua surpresa, sentiu os msculos apertarem, e as linhas em torno de sua mo pareceram diferentes. Como? Ela tentou analisar a sensao, onde estavam as linhas, se alguma coisa, mais fria do que um momento antes, no mais quente, como ela esperava. Mas a garganta dela estava morna, quase quente, como se ela tivesse um carvo no engolido bem abaixo de sua laringe. - Acorde, Rafaella! Margaret falou as palavras sem muita esperana. - O qu? A renunciante piscou, olhou para a faca em suas mos calejadas, em seguida, olhou ao redor do acampamento. Margaret estava muito ocupada se sentindo aliviada para falar. Ento ela correu para a mais prxima das Renunciantes, e disse-lhe para acordar tambm. A mulher acordou, gemendo enquanto o sangue comeava a descer pelo seu brao. Ela havia sido ferida por uma faca, embora o homem que a tinha ferido estava morto a seus ps. - Rpido Rafaella - Samantha foi ferida! Margaret deixou a mulher sangrando, e foi rapidamente para Daniella e Andrea, que estavam abaixadas em posies defensivas, enfrentando trs bandidos. Ela estava com medo de que talvez perdesse a Voz, de modo que ela precisava se apressar e acordar todos os seus companheiros. Ela se mudou rapidamente de um para outro, mal reparando que ela estava tremendo toda. O comerciante, Rakiel, foi o ltimo, e ele olhou para ela, atordoado. - O que pelos infernos Zandru est acontecendo? - Daniella gritou estas palavras, olhando para os bandidos ainda imveis, o rosto vermelho de raiva. Seus olhos quase brilhavam luz do fogo. Margaret ficou em silncio enquanto o comerciante se levantou. Ela estava muito cansada para explicar alguma coisa, de repente vazia de raiva, medo ou qualquer emoo que fosse. Daniella estava olhando pra ela,

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amedrontada. Houve uma pergunta em seus olhos, e leve suspeita. E tudo que Margaret teve foras para fazer foi levantar as mos para o ar frio, e se encolher um pouco. Em seguida, percebendo que sua estranha marca na mo esquerda estava agora descoberta, ela enfiou-a nas costas, fora de vista. Um grande vazio subiu em seu peito, e ela balanava para frente e para trs. Distante, Margaret tinha conhecimento do movimento ao seu redor. Ela sabia que as Renunciantes estavam despachando os bandidos com total eficincia, e que de alguma forma era culpa dela eles estarem impotentes para se defenderem. Ela no queria pensar sobre isso, mas ela se viu fazendo exatamente isso, apesar de seus esforos. Rafaella estava enfaixando o brao de Samantha. No havia nada para ela fazer. Margaret virou-se e adentrou para a tenda e caiu em sua cama, ainda tremendo. Ela olhou para sua mo, onde poucos minutos antes as linhas azuis tinham danado sobre a pele, e odiou a si mesma. Ela queria cortar a sua mo, apenas para se livrar daquilo, e deixar o sangue escorrer de seu corpo. Em Arilinn, tinham advertido-lhe disso. Ela sabia, intelectualmente, que ela estava tendo uma reao ao uso de seu laran, uma espcie de depresso instantnea. Ao trabalhar em um crculo, em um ambiente seguro, essa reao no ocorria. Mas ela no podia trabalhar em um crculo! Tudo o que ela podia fazer era fritar bandidos sem inteno. Ela sentiu seu dio a si mesma como um objeto fsico, uma coisa da qual ela queria se libertar. E tudo estava centrado na matriz da sombra. Se ela no tivesse arrancado a pedra angular da Torre de Ashara no Mundo Superior. Se apenas Mikhail no tivesse lhe pedido para retir-la, no tivesse braos fantasmas enrolados em volta da sua cintura emprestando seu peso para a sua luta. Isto era tudo culpa dele! A insensatez absoluta daquele pensamento comeou a restaurar seu esprito, como o pensamento de Mikhail sempre fazia, mesmo quando ela queria encaixotar as orelhas dele por ele ser particularmente obstinado e

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darkovano. Se ela no tivesse retirado a pedra angular, ento a Torre teria continuado a existir, e ela provavelmente teria morrido. Ela estava viva, e enquanto ela no estava totalmente contente com isso, ela decidiu que era melhor estar viva, mesmo em desespero, do que morta. Rafaella enfiou a cabea pela abertura da barraca. - Tire as meias molhadas. Voc estar procurando pela sua morte! Ela se empurrou para dentro da tenda e comeou a remover suas prprias, alcanando um par de meias secas, que tinham sido parte de seu travesseiro. Meias secas. A idia parecia ridcula. Como ela poderia estar pensando em suas meias quando ela tinha acabado de ser responsvel pelas mortes de muitos homens, mesmo se fossem bandidos. Que importava se ela pegasse pneumonia e morresse? Seria melhor para todos, bem, no por seu pai ou Mikhail. O Velho ficaria devastado, e ele nunca iria perdoar a si mesmo, pois ela no teria ido a caminho de Neskaya se no fosse sua influncia. Margaret alcanou desajeitada o seu travesseiro, e retirou as meias secas e outra luva de seda. Na penumbra da barraca, parecia que era uma verde e uma na sua mo direita era azul. Ela realmente devia faz-las combinar, mas ela no tinha foras. Em vez disso, ela retirou as meias encharcadas, puxou as secas, e fechou os dedos contra o tecido quente. Ento ela colocou a luva sobre a mo esquerda. Sua cala estava fria, de cair na neve, e ela percebeu que precisava mudar de roupa. Mas sentia-se cansada demais para se mover, e apenas assistiu Rafaella. Em seguida, a Renunciante enfiou outras botas e se levantou. - Eu estou indo para ajudar a remover os corpos, anunciou ela, e saiu. Remover os corpos. A frase parecia pular no crnio de Margaret, uma pedra fria de dor e terror. Dois dos corpos foram homens que tinha matado. Um tinha queimado vivo! E no havia maneira de mudar esse fato. Ela teria que conviver com aquilo. Mas ela nunca iria contar a ningum o que tinha feito. Tinha sido muito simples, muito rpido e assustadoramente fcil. E se ela no tivesse conseguido despertar as renunciantes, ela teria matado elas tambm.

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Enregelada, ela tirou a saia mida, colocou outra, e depois sentou-se e ouviu a atividade para alm das paredes de sua barraca. Ela podia ouvir o som de corpos sendo arrastados pela crosta fina de neve, as vozes das mulheres e do comerciante. Ento ouviu um ligeiro rudo, e de repente o interior da tenda parecia muito brilhante. Eles estavam queimando os corpos. O cheiro de carne e tecido queimando derivou na brisa, sujo e vil. Margaret escorregou sob as cobertas, tremendo. Ela estava faminta, esfomeada, mas ela sabia que ela iria vomitar assim que comesse qualquer coisa. Ela inclinou o brao e colocou a cabea contra ele, olhando para a luz intermitente da pira de bandidos atravs do tecido da tenda. Se no aprender mais nada, encontrarei uma maneira de controlar a Voz! Para o inferno com essa abominao na minha mo, e o dom Alton. Mas eu nunca vou usar a Voz de novo sem saber o que estou fazendo! Nunca, eu juro! Fraca com horror, fome e frio, Margaret se agitou por um tempo, depois caiu em um sono profundo. Duas tardes depois, eles chegaram na cidade de Neskaya. O sol estava se pondo em Darkover, colorindo as nuvens pesadas com um rosa de sangue, e a cidade em si j estava tranqila. Eles passaram por casas com luz de velas piscando atravs das poucas janelas, e viram pessoas correndo em misses diversas. Margaret olhou para a Torre Neskaya, suas pedras brancas refletindo uma cor rosada do sol poente. Mesmo a esta distncia, ela podia sentir a presena das redes de matriz por trs das pedras. Ela nunca pensou que ficaria feliz em ver qualquer Torre, mas desde seu encontro com os bandidos, seus companheiros, exceto Rafaella, tinha sido mordazes com ela, cautelosos. Ela se recusou a explicar alguma coisa, teimosamente recuando em silncio, o que no tinha ajudado a situao. Ela no queria admitir que tinha a Voz de comando, por enquanto as renunciantes sabiam que ela era a herdeira do Domnio Alton, e que ela estava indo para a Torre, mas no sabiam mais nada sobre ela. Havia uma pousada espaosa, e a empresa dirigiu-se a ela. Margaret

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puxou seu cavalo cansado para o lado. - Acho melhor eu ir direto para a Torre, Rafaella. Sua amiga suspirou. - Sim, voc deve. Mas vou lev-la. S parece fcil para chegar. As ruas do voltas como macarro, e voc pode facilmente se perder. Ela desmontou, desamarrou uma das mulas da fileira, e voltou para seu cavalo. Elas afastaram-se sem dar adeus para ningum, e Margaret podia sentir o alvio em seus companheiros de viagem atrs dela. Ela no os culpava nem um pouco. Mesmo que tivessem nascido em uma sociedade telepata, e aceitassem o laran como uma coisa natural, eles no podiam ver o que havia acontecido na trilha, sem inquietao. Mas foi uma coisa triste, porque ela gostou das mulheres fortes, independentes e que parecia ter feito amizade com algumas delas antes de terem encontrado os bandidos. Margaret estava grata que os terrveis acontecimentos na trilha no tinham mudado os sentimentos de Rafaella para com ela. Ela podia sentir que sua amiga darkovana primeiro ainda cuidava dela, confiava e ainda gostava dela. E ela sabia que Rafaella se recusou a dizer qualquer coisa s irms, por que ela tinha ouvido ela dizer que era da conta de Marguerida, no deles, em sua voz mais feroz. A fidelidade dessa mulher aliviou a tristeza, que tinha agarrado a ela nos ltimos dois dias, e tocou-lhe com ternura. Ela desejou que Rafi poderia ficar com ela em Neskaya, ento decidiu que no seria justo. Ela no era algum tutor de famlia, mas uma mulher livre, com sua prpria vida a perseguir. Margaret sentiu sua prpria amargura. Rafaella poderia fazer o que quisesse, poderia entrar em um relacionamento como a companheira livre de Rafe Scott se quisesse. Mas ela, Margaret, no podia. Ela no podia casar com quem quisesse, ou viver como ela escolhesse. Ela era a herdeira do Domnio Alton, uma telepata, com uma concentrao incomum de poder, e sua vida no era dela, enquanto ela permanecesse em Darkover. E, no seu corao, ela sabia que ela nunca poderia deixar o planeta, que ela no poderia voltar para a universidade, ou para qualquer outro lugar. Ela era muito perigosa, e mesmo se ela aprendesse a controlar sua estranha

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matriz, ela continuaria a ser uma pessoa muito perigosa. Mais, se os terrqueos percebessem sequer um pouco do que ela podia fazer, inexperiente como era, eles iriam tranc-la em algum laboratrio e pic-la em pedaos. Ela suspirou profundamente, decidindo que ela estava deixando-se em um estado de esprito muito miservel, e tentou pensar em algo agradvel. Quando ela no pde, ela apenas olhou ao redor, tentando encontrar alguma curiosidade sobre este novo lugar. As ruas eram estreitas, ainda mais estreitas do que aquelas em Thendara, como se o povo l amontoasse cordialidade e companheirismo, contra as montanhas acima deles, e as neves. Os sinais das lojas no estavam pendurados para fora dos edifcios, como estavam em Thendara, mas foram estabelecidas contra os rostos das estruturas, e ela adivinhou que o vento aqui era mais feroz e os arrancaria fora. Viu um luthier sobre uma casa, a lanadeira do tecelo esculpida em outra. Rafaella abriu o caminho, guiando a mula que tinha a bagagem de Margaret, e ela levantou a traseira. Mas afinal o caminho alargou, e Margaret moveu seu cavalo em frente, para que ela pudesse andar ao lado de sua amiga. - Eu sinto muito sobre tudo isso, ela comeou, incmoda. - Desculpas por salvar minha vida? Realmente, Marguerida, para uma mulher inteligente, voc pode ser uma verdadeira idiota s vezes. - Culpada assim como acusada. Ambas riram, e a tenso que existia entre elas durante dois dias desapareceu. - Voc fez o que precisava, assim como ns. Acredite em mim, matar os bandidos no era uma coisa que queramos fazer. Foi difcil, mas era tambm necessrio. - Rafaella, eu matei um homem - quebrei seu o pescoo, eu acho. E eu queimei outro vivo. Eu nunca matei ningum antes, e nunca pensei que eu iria. Faz-me sentir vazia por dentro. E a nica razo para eu no acordar o resto dos assaltantes era que eu estava apavorada que eles iriam nos atacar

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novamente. Ento eu sou responsvel por mat-los, tambm, apesar de ter sido suas espadas que realmente ... - Marguerida, pare de ficar repreendendo-se. Voc fez o que tinha que fazer, se proteger e proteger o resto de ns, e todos ns somos gratos, se um pouco perturbados. - Eu continuo sentindo o cheiro de seus corpos queimados. - Eu tambm! Ficamos todos revoltados, pois matar um homem quando ele no pode se defender contra tudo o que ns acreditamos. Daniella saiu e vomitou por meia hora, depois que ns comeamos a queimar a pira. Mas voc estar s e salva na Torre, em breve, e voc pode esquecer tudo sobre isso. - Rafi - Eu acho que nunca vou ser capaz de esquecer o que aconteceu, mesmo se eu viver at os cem anos. Rafaella suspirou profundamente. - No, voc provavelmente no vai. - Nenhum de ns vai, mesmo se, algum dia, um de ns fizer uma msica sobre isso. Ento seu riso soou familiar. - Mas, Marguerida, foi ... espetacular! Quer dizer, eu tive mais do que algumas aventuras na trilha, mas nada to marcante. Eu no pude ajudar. Vendo voc... - O qu? A renunciante parecia envergonhada agora. - Antes que voc falasse eu peguei apenas de relance, j que eu estava ocupada tentando me manter viva. Eu vi voc com os cavalos, quer dizer assisti assim, voc comear a queimar aquele homem. Voc brilhou! Voc estava coberta de luz azul por um momento, e foi... Magnfico! Mesmo com todo o horror, eu nunca vi nada to marcante na minha vida! Margaret estava atordoada. - Ser que os outros...? - Eles tm algumas impresses, sim. E eles no foram to felizes como eu fui, com certeza. Mas no faro fofocas sobre isso porque no querem que pensem que esto loucos.

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- No admira que ficaram olhando para mim como se eu tivesse duas cabeas. - Eu sei. Eles tentaram, mas eles so humanos, Marguerida. Como voc. - Eu no tenho mais tanta certeza. - Marguerida - voc salvou nossas vidas. Esteja contente com isso. J estava escuro quando elas finalmente chegaram aos muros da Torre Neskaya mas havia um cavalario esperando prximo entrada, para pegar o cavalo de Margaret e descarregar sua mula. Ela desmontou, e Rafaella fez o mesmo. Elas se entreolharam em silncio por um momento. - Vou sentir saudades, Marguerida. - E eu de voc. Eu queria que voc pudesse ficar aqui. Rafaella balanou a cabea. - Este no o meu lugar, mas vou providenciar o retorno e escolt-la de volta para Thendara. Tenho certeza de que o tempo vai passar rapidamente. - Espero que sim. Ela sentiu-se desamparada e perdida. - No, no, Marguerida. No fique to triste. Rafaella curvou seus braos em volta dos ombros de Margaret, abraando-a com suavidade, e beijou sua bochecha. - Voc vai quebrar meu corao, Chiya! Lgrimas escorriam pelo rosto de Margaret, e ela tentou engolir os soluos ruidosos. Sua amiga acariciou seus cabelos e deixou-a chorar at que ela conseguiu parar. - Voc deve ter cuidado agora! Eu no quero que nada acontea com voc! Rafaella assentiu com a cabea, em seguida, sorriu. - Eu no quero que nada acontea a mim tambm! Adeus, por agora. Ento, ela deu a Margaret outro beijo rpido na bochecha, e montou em seu cavalo. Enquanto ela se afastava, Margaret podia sentir as emoes de Rafaella, e sabia que a despedida foi to dolorosa para a amiga quanto para ela. Ela se lembrou de sua despedida de Liriel, e ela desejava poder

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simplesmente parar de dizer adeus as pessoas que ela gostava. Ao mesmo tempo, foi reconfortante saber que Rafaella iria sentir falta dela, que ela foi cuidada e mesmo amada. A dor em seu corao diminuiu, e ela estava quase feliz. Aps Rafaella ter desaparecido de vista, Margaret estava no ptio, acalmando-se. No foi at que ela notou que seus ps estavam frios que ela finalmente entrou com relutncia na Torre, e encontrou Istvana Ridenow esperando por ela, sorrindo e to claramente satisfeita por ver-lhe que seu corao estava quente. - Breda! - Istvana usou a forma que significava algo entre irm e sobrinha, e foi to sincero que Margaret quase comeou a chorar novamente. - Que bom que voc est aqui finalmente. - Ol, Istvana. Se eu soubesse o frio que estaria fazendo aqui, eu poderia ter ficado em Arilinn... Bem, no, eu no teria, mesmo assim. Foi difcil para voc, no mesmo? A pequena leronis, que mal alcanava os ombros de Margaret, deu-lhe um tapinha gentil no ombro. Eu temi que assim fosse. Sim, foi difcil. Ela sentiu um enorme alvio em ser capaz de admitir isso para a parenta de sua madrasta, pois gostava e confiava tremendamente na pequena empata. Eu esperava me deparar com algo parecido com meu primeiro ano na Universidade, mas ao invs disso foi... hostil. Eu tentei me encaixar, mas conseguia sentir que algumas pessoas se ressentiam de mim o tempo inteiro. Fiz alguns novos amigos, mas no com o pessoal da Torre. O arquivista, Hiram, e Benjamin, do estdio, eram bastante amigveis, por que eles percebiam que eu era uma estudiosa. E enquanto Mikhail ainda se encontrava l, no era to ruim. Mas depois que ele partiu, e Domenic morreu, pobrezinho, se tornou intolervel. Era como se eu estivesse sendo apunhalada a todo segundo, e eu detestava a sensao das matrizes minha volta. E eu no sei me sentirei mais confortvel aqui do que l, por que a energia dos transmissores faz coisas com o meu corpo que eu no sinto vontade nem de pensar a respeito, quando mais descrever para voc.

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Istvana riu e levou Margaret para o andar mais inferior da Torre. Eles entraram em uma grande cmara, evidentemente um refeitrio para os habitantes de Neskaya, disposta com confortveis poltronas e cadeiras. Havia uma guitarra apoiada em um canto. Ela viu uma caneca sobre uma pequena mesa, e um prato vazio. Era, ela refletiu, desleixado, mas de uma maneira agradvel. Aconchegante era essa a palavra. Rafaella a usara, e tinha razo. O tapete no cho estava gasto e um pouquinho empoeirado, e embora soubesse que se encontrava em outro planeta o cenrio inteiro fez com que recordasse da sala de estar na casa de Ivor Davidson. Agradeo a sua educao, Marguerida, e sei que est tentando poupar meus sentimentos, mas sou um velho pssaro muito mais resistente do que voc pensa. No se esquea de que eu tambm treinei em Arilinn, de modo que sei como pode ser. Quer dizer que no era por minha causa? Ela sentiu-se estarrecida. Claro que era por sua causa, por que muito poderosa, mas no era pessoal. Agora eu estou completamente confusa. No somos anjos, chiya. Ainda somos sujeitos inveja, medo, desconfiana, e todos os outros defeitos desagradveis da humanidade. E eu me lembro que quando eu era jovem em Arilinn, muitos de ns, os mais jovens, sempre estvamos competindo por glria e poder, abocanhando uns aos outros como marls lutando por uma migalha. Tentei impedir essas coisas aqui, por que atrapalha o trabalho, para no falar que me deixa extremamente irritada. Mas toda vez que chega um novo candidato, acontece uma espcie de anlise cautelosa. Todos olham para o novato e pensam, Ser que ele mais poderoso do que eu?. Para falar a mais pura verdade, s vezes me admira no que um crculo funcione to bem quanto ocorre, mas que ele sequer funcione! Toda vez como um milagre, por que eu sei como difcil deixar de lado o eu para se submeter s necessidades do grupo... Especialmente se voc no nutre amor por nenhum dos membros de um crculo.

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Queria que algum tivesse me dito isso em Arilinn; poderia ter facilitado as coisas. Istvana sacudiu a cabea, o que fez o seu pequeno vu vermelho estremecer contra o seu cabelo amarelo plido. No adianta nada explicar essas coisas para um adolescente... somos todos to egocntricos nessa idade... e o prprio treinamento geralmente alivia a situao. Trabalhar com algum todos os dias, confiando neles, pulveriza o eu, pelo menos o suficiente para criar um crculo, e uma vez que se trabalha num crculo, e se experimenta a satisfao que isso traz, acho que se torna uma segunda natureza. A sua chegada em Darkover fez com que reexaminssemos um pouco os nossos mtodos, e isso bom. Voc era muito egocntrica, quando chegou a Arilinn? Margaret sentia-se ntima de Istvana, por que a mulher cuidara dela durante o primeiro e mais dramtico ataque da doena do limiar, de certa forma da mesma maneira que com o seu falecido mentor, Ivor Davidson. Mas, apesar de tudo isso, ela no sabia quase nada da histria ou do passado de Istvana. Absolutamente. Eu era uma coisinha magricela e mida, com uma opinio muito elevada de mim mesma num dia, e apenas mais uma telepata no seguinte. O choque foi enorme, e eu no gostei nem um pouco disso, por que era muito orgulhosa, sabe. E obstinada. Creio que meus pais ficaram bastante aliviados quando eu sa de casa, por que eu estava sempre metida em alguma diabrura. A recordao provocou-lhe uma risada. Margaret teve dificuldade para imaginar essa mulher segura e tranqila como uma adolescente. Entendo. Bem, estou sinceramente contente em estar aqui, e no l. Est com fome? Para sua surpresa, Margaret descobriu que estava mesmo. Tinha perdido o apetite aps o ataque dos bandidos e s comera por obrigao; a comida tornara-se insossa e ranosa, e ela comera mecanicamente e sem nenhum prazer.

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Estou, sim. timo. Imagino, que depois de vrios dias de comida de viagem, voc tambm vai gostar de sentar em uma mesa. Com certeza. Mas eu gostaria de tomar um banho primeiro, e tirar essas roupas. Eu no me incomodo com o cheiro dos cavalos, mas estou bem fedorenta, e acho que ningum obrigado a tolerar isso durante o jantar. Istvana levou-a a um quarto no andar superior, onde j haviam deixado a sua bagagem, e disse-lhe onde ficava o banheiro. Depois deixou Margaret sozinha, pela primeira vez em dias, e ela sentiu um tremendo alvio, a despeito do zumbido dos transmissores l em cima. Enquanto desempacotava suas roupas, Margaret notou que por algum motivo a presena das enormes trelias prximas no era to perturbadora quanto em Arilinn. Confusa, ela parou e olhou ao redor. Ser que havia algum tipo de amortecedor no quarto? Ento ela percebeu que, penduradas nas paredes e no teto, havia grandes faixas de seda, que ocultavam as pedras. Fazia com que a cmara inteira parecesse um harm de videodrama, e ela soltou uma risada. No era a seda fina de que as suas luvas eram feitas, mas um tecido mais grosso, tingido com a cor da soluo da kireseth. Ela estivera muito distrada com a despedida de Rafaella e as pequenas revelaes de Istvana para prestar ateno a esta cmara. Era um lindo quarto, e algum tinha gastado muito esforo e dinheiro para torn-lo confortvel para ela. At mesmo a colcha sobre a cama tinha uma cobertura de seda. A percepo de algum se preocupava com ela fez com que as lgrimas tornassem a aflorar em seus olhos. Soluos fortes e tortuosos surgiram em sua garganta, e ela chorou at que no restou nada alm de exausto. Ela viu-se de relance em um espelho que se encontrava em uma parede, e se deparou com uma estranha com olhos vermelhos e nariz inchado. Seus cabelos tinham escapado da travessa em sua nuca, e suas madeixas curtas encaracolavam-se contra a sua testa. Margaret mostrou a lngua para a mulher no espelho, juntou as roupas

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mais limpas de que dispunha, e dirigiu-se para a cmara de banho. Estava segura agora, ou o mximo possvel, e o perfume de alguma coisa assando vindo do andar inferior estimulou-a. Ia ficar tudo bem, ela disse a si mesma. Tinha que ficar.

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Captulo 7

Margaret desceu a escadaria que ligava o segundo andar ao primeiro, sentin-do-se revigorada depois de um banho longo e quente, e aquecida pela primeira vez em muitos dias. O perfume de carne assada dava-lhe gua na boca, e ela tentou engolir, mas sua garganta parecia contrada. Seu traje de inverno estava apertado debaixo da tnica de l verde-escuro, e parecia mais com uma armadilha do que o tecido macio que era. Debaixo da cintura, trs anguas e uma saia grossa deslocavam-se contra os seus tornozelos na escadaria estreita, fazendo com que Margaret caminhasse com cautela. Sentia-se apreensiva com a perspectiva de conhecer pessoas novas, e, muito embora ela conhecesse o motivo, isso no parecia ajudar. Margaret sempre procurara superar sua timidez, a ansiedade que experimentava ao conhecer pessoas novas. Mas era sempre a mesma coisa a boca seca, o suor, e o vago vestgio de uma dor de cabea. Ela era cautelosa, no apenas em relao estranhos, mas tambm com as pessoas que conhecia. Era uma sensao desconfortvel e uma vez que ela estava na companhia de telepatas, uma que seria difcil de esconder. Pelo menos quando estava na universidade, ningum podia sentir suas emoes. A sala comum da Torre Neskaya parecia lotada primeira vista, depois adaptou-se em sete pessoas, incluindo Istvana Ridenow. A maioria tinha o cabelo vermelho, que tantas vezes aparecia naqueles com laran, mas uma mulher tinha tranas douradas, bem tranadas pelas costas, e l estava um homem com sobrancelhas escuras acima de olhos como gelo azul. O grupo estava claramente esperando por ela, e Margaret respirou fundo. Istvana se levantou, seu manto vermelho movimentava-se atravs de seu corpo esguio. - Marguerida! Voc parece muito melhor agora. Venha conhecer o meu pessoal. Meu pessoal. No havia dvida do orgulho em sua voz meno

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de seus colegas, e Margaret tambm podia sentir as suas emoes. Eles foram simpticos, alegres e to acolhedores que alguns de seus medos comearam a desaparecer. Mais, era um completo contraste com o seu primeiro dia em Arilinn. L, ela tinha sido recebida por uma dezena de adolescentes, com olhos de ao e desconfiados, e Mestra Camilla. No houve nenhum sentimento de boasvindas, nenhuma amostra de simpatia. Ela estava com duas filhas de Regis, Cassandra e Lina, que vieram Torre com ela, e todas elas foram recebidas com o mesmo silncio duro. Elas tinham sido introduzidas superficialmente, e em seguida sentaram-se em uma longa mesa para uma refeio em silncio. Cercada por jovens, que quase tinham idade para ser seus prprios filhos, com Camilla, a nica outra adulta na sala, Margaret acabara se sentindo mais solitria e distante do que ela poderia ter imaginado possvel. Ela queria se levantar e sair da sala, e teve de forar-se a permanecer em sua cadeira, e passar pratos de comida ao longo da mesa. - Eu me sinto melhor, obrigada. Depois de outra rpida olhada, ela descobriu que no havia jovens no quarto. Com nenhum adolescente de olhos duros para julg-la, a tenso na barriga foi desenrolando. No que ela no gostava de jovens, pois ela havia se tornado muito prxima de Donal Alar e seu irmo Damon durante a sua estadia em Arilinn. Mas ela descobriu que a intimidava mais um pouco. - Jos, pode pegar para Marguerida um pouco de vinho? Agora, deixe-me ver. Vou comear com o nosso mais novo, eu acho. Istvana deu um sorriso brilhante, como se fosse alguma anfitri da sociedade determinada a fazer uma festa ir bem. - Marguerida, esta Bernice Storn, que se juntou a ns h apenas um ano. Uma mulher pequena com os cabelos como o fogo e olhos castanhos escuros levantou-se e fez uma pequena reverncia. Parecia ter cerca de dezessete anos, e lembrou Margarida de algum. Era a maneira que seus ossos faciais eram definidos, e depois de um momento ela percebeu que

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Bernice se assemelhava consorte de Regis Hastur, Dama Linnea. - Bem vinda Neskaya, disse a menina com uma voz suave, pouco acima de um sussurro. - Estou muito contente de estar aqui, respondeu Margarida, refletindo que a menina parecia bastante tmida, quase como um camundongo. O homem que Istvana tinha chamado de Jos entregou-lhe um pequeno copo cheio de vinho dourado e lhe deu um sorriso rpido. - Eu sou Jos Reyes. Istvana estava em alfinetes e agulhas aguardando a sua chegada, por isso estou contente por ter finalmente chegado aqui. Ele era alto como Margaret, e muito bonito, com seu cabelo escuro. Mas seus olhos claros eram perturbadores, mesmo enquanto olhava atrves de seu rosto, para evitar o contato direto. Ela podia sentir a sua curiosidade sobre ela, mas nada mais. - Obrigado pelo vinho. - Alfinetes e agulhas que absurdo! Istvana soou ligeiramente indignada. - Espero que eu seja mais bem disciplinada do que isso. Uma das mulheres riu. - Se voc tivesse sido menos assim, voc teria levado todos ns completamente a loucura. Sou Caitlin Leynier, um das tcnicas aqui, e sua parenta retirando uma ou outra coisa. Leynier? Eu me lembro do nome das brumas do passado Alton Confesso que ainda me confunde, apesar de eu ter tentado decorar a rvore genealgica. - bom encontrar uma parenta. Ela gostou de Caitlin imediatamente. Havia alguma coisa sobre ela que era clara e pura, como gua de nascente. - Bem, de seis ou sete geraes para trs, e dificilmente conta agora. Tenho certeza que voc j descobriu que voc est conectada a mais pessoas do que voc jamais imaginou ser possvel, pelo que Istvana nos disse que voc passou a maior parte de sua vida fora Darkover, andando de planeta para planeta. verdade?

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- Uma pequena parte - Quem me dera que fosse possvel. Viajar em naves de grande porte apertado, desconfortvel e extremamente chato de modo que voc fica muito contente de pousar e quase beijar o cho quando voc chega ao seu destino. - Eu entendo. Caitlin disparou um sorriso generoso, e seus olhos verdes brilharam. - Eu tive uma impresso bastante diferente da leitura de um livro do meu irmo. Tudo parecia muito emocionante para mim. Quando eu era jovem, naturalmente. Como ela parecia no ser mais velha que Margaret, ela decidiu que o comentrio era irnico. Istvana pegou o brao de Margaret em um aperto firme porm gentil, e chamou-a para longe Caitlin, para sua tristeza. Ento ela foi introduzida de forma rpida a Baird Beltran, um homem de idade de Istvana, Moira di Asturien, uma mulher bonita de cerca de trinta anos, Hedwig Hart, a mulher com o cabelo dourado maravilhoso e, finalmente, Merita Rannir, que olhou para ela bem de perto. Cada um deu boas vindas a ela de uma forma amigvel, e ela podia sentir o ar geral de aceitao, de forma diferente de sua apresentao em Arilinn. Sua inquietao diminuda medida que ela bebia o vinho e respondia s perguntas, de modo que, no momento em que deixou a confortvel sala comum e moveu-se para uma cmara de jantar que ficava a poucos passos de distncia, ela estava quase relaxada. Havia uma mesa comprida, coberta com um pano branco, com cadeiras ao longo dos lados, e uma no final claramente para Istvana. Era feito com a bela porcelana azul-e-branca que Margaret sabia que vinha dos fornos de Manila Aillard, a me de Dyan Ardais, e taas de vidro transparente das Cidades Secas. Havia pratos de aves assadas e carnes cozidas, tigelas de hortalias e gros, e outro cheio de frutas em conserva. Todo mundo tomou uma cadeira, e Istvana indicou a Margaret que ela deveria sentar-se a sua direita. Jos Reyes pegou a cadeira ao lado de Margaret e alcanou com a mo graciosa de uma tigela de razes, que pareciam pur de batatas. Antes que ele pudesse agarr-lo, Caitlin, que estava sentada do seu outro lado, bateu em sua mo brincando.

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- Nada disso! Ele muito guloso sobre esse prato, e se ele serve-se primeiro no vai sobrar nada para o resto de ns, informou a Margaret, inclinando-se para frente em torno de Jose. - E quem devora a torta de framboesas sempre que tem a chance? Jos no parecia nem um pouco ofendido pelas palavras de Caitlin, e Margaret no podia ajudar, a no ser comparar esta refeio com aquelas que ela havia feito em Arilinn, quando ela podia comer com os outros dentro da Torre. Havia uma hierarquia bastante rgida em Arilinn, uma espcie de formalidade que parecia totalmente ausente aqui. As refeies eram feitas separadamente, e enquanto ela tinha permanecido na Torre sozinha, ela sempre tinha comido com os mais jovens. Os tcnicos faziam as refeies em uma hora, e os mecnicos em outro. Mikhail tinha sido colocado com os monitores, o que no o agradara de todo. Ela era profundamente grata que a sua sensibilidade para as telas de matriz era to grande que ela no podia suportar continuar a viver l, e depois que ela havia se mudado para sua pequena casa, ela tinha comido a maioria de suas refeies ali. Neskaya era outra situao completamente. A comida era repassada, piadas foram feitas, e todos comeram como se pudesse ser sua ltima refeio por algum tempo. Eles eram um bando turbulento, exceto Merita, que comia em silncio, um pouco distante do resto. Mais do que isso, eles pareciam ser um curioso grupo de pessoas, no apenas Caitlin, mas Jos, Baird, Hedwig e todos querendo saber sobre tudo, desde as grandes naves at o tamanho das colheitas no sul. Era como se, Margaret pensou, este era um Darkover diferente do que ela havia entrado poucos meses antes. A refeio foi finalmente concluda, e ela desejava sua cama. A maioria das pessoas saiu, para comear seu trabalho noturno com as telas acima, mas Caitlin permaneceu na mesa. - Ento, o quanto voc gostou de ns at agora? - Muito. Eu estava esperando para sentar com os outros alunos, tirando o fato de que s existe Bernice Storn, parece. A menos que existam outros

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que eu no conheo ainda. - H alguns, seja l em cima cuidando das redes ou dormindo. Conal est doente com a febre, ele um tcnico tambm. Voc ir encontrar todo mundo, eventualmente. Mas ns somos uma pequena torre em relao a Arilinn, um crculo mais oito ou nove mais . E todos sabemos como Arilinn , por isso queramos fazer voc se sentir to bem-vinda como ns poderamos. Camilla Macross ainda olha para todos por baixo do nariz? Margaret riu. Eu temo que ela esteja. O restante dos alunos parecia quase ter medo dela, e eu suponho que teria sido palpvel se eu fingisse tambm. Mas eu conheo seu tipo - a universidade era cheia deles. - O que quer dizer - seu tipo? Aqui, beba mais um pouco de vinho. - Eu no sei se devo Caitlin. Eu no quero ser colocada na cama com as minhas botas na minha primeira noite aqui. Oh, bem, s um pouco no vai doer. - Margaret estava relaxada pela primeira vez em meses, sentindo que aqui estava quase seguro, que ela no iria ser criticada ou levada a pensar que ela estava fazendo algo errado. Ela tomou um gole de sua taa. - H pessoas, creio eu, que acham que podem fazer algo... hum, digamos manipular. E eles aprendem a manipular completamente bem, talvez at se tornar campees. E ento, por nenhuma razo que eu possa compreender, eles deixam de aprender, e fingir que manipular os faz superior a todos, e particularmente a trapezistas e malabaristas e cavaleiros e domadores de animais. Ouvindo a si mesma, ela se perguntava se o vinho era uma boa idia. Ela estava to perto de ficar bbada como ela nunca esteve. Mas era to bom poder falar sem medo de censura que ela s podia esperar que ela no estivesse se fazendo de tola. Caitlin assentiu. - Co que s sabe um truque, dizemos nas montanhas. Essa Camilla, com certeza. - Voc das montanhas, ento? - Sim, do sop das Hellers. Minha famlia est l h sculos, vivendo uma vida com as ovelhas e cabras e algums cultivos. Fiquei contente de sair de

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casa, embora s vezes eu sinta falta deles. Quando cheguei em Arilinn para comear a treinar, eu pensei que tinha cado no Paraso. A Plancie de Arilinn muito bonita, principalmente no vero. eu tinha dois vestidos, um com muitos remendos, e um com apenas uns poucos, e as minhas botas eram quase meio desgastadas. Alguns dos outros, me olharam como se eu fosse um fantasma, pois enquanto o nome Leynier antigo e respeitado, eu no vim do ramo da famlia que era rica. Mas o meu laran foi o suficiente para me dar algum respeito, e logo que pude, sa de Arilinn e vim pra c. - Por que Neskaya? - Minha me uma parenta de Istvana. - Entendo. Diga-me, se voc puder como voc conseguiu ter o livro que voc mencionou? O que seu irmo tinha? - Quer dizer, porque no sou semi-analfabeta, como tantas outras mulheres? - Eu no teria sido to direta sobre isso, mas sim. Os Aldarans no so to relutantes em aprender novos truques como o resto dos Domnios, que uma razo de terem sido exilados do Conselho Comyn por geraes. A irm do meu pai casou no cl Aldaran, e quando ela ficou viva, ela voltou para ns, e ela me ensinou a ler e escrever, e muito mais. No que a gente tinha um monte de livros, pobres como ns. Mas eu aprendi tudo o que eu poderia, por ser uma pessoa muito curiosa. - Eu estava comeando a pensar que toda a gente em Darkover fosse indiferente, exceto... - Exceto? - Bem, meu primo Mikhail Hastur est muito interessado nas coisas que o pai diz que so totalmente desnecessrias. - Entendo. Ele to bonito como dizem? Margaret sentiu seu rosto enrubescer com a pergunta. - Ele no um fardo para os olhos, ela respondeu rapidamente. Caitlin riu.

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- Diga-me, por que voc usa essas luvas? Existe alguma nova moda em Thendara, ou est frio? Istvana disse-nos que tinha vivido em um mundo muito quente por um longo tempo - parece interessante, e um pouco fantstico para mim. Ela disse que voc viveu ao lado de um oceano por anos e anos. Havia um tom de descrena na voz de Caitlin, e um pouco de inveja tambm. - Isso verdade, eu vivi. s vezes eu sonho com isso, embora tenha passado mais de dez anos desde que eu estive beira do Mar de Vinhos e assisti os barcos de flor ao nascer da estrela da manh. Toda a gente das ilhas exteriores, envolta em guirlandas, vem remando, cantando e gritando. O vento tem cheiro de flores e vinho, que como o mar tem o seu nome, claro. Eles fazem a captura do primeiro ferdiwa, o peixe primavera, enrolam os peixes em alga marinha, e constroem grandes fogueiras na praia. No h nada como aquele cheiro maravilhoso. O peixe assado at que a carne fique branca e solte dos ossos. Tm gosto quase doce... to doce como pssegos de vero. E todos comem e bebem at que eles no podem mover-se, com exceo dos bailarinos, que parecem ser capazes de alguma forma, no ficarem bbados. Os olhos de Caitlin estavam brilhantes, com interesse, e Margaret esperava que ela houvesse esquecido as luvas. Ela era grata a Istvana por no dizer ao seu pessoal sobre a sua matriz peculiar, porque ainda fazia-a contorcerse pensar nisso. - E o mar era quente o suficiente para nadar? - Oh, sim. Todos vivem em Thetis a uma curta distncia do mar, ou de um dos rios, se eles vivem na Ilha Grande, e todos nadam. - Que estranho. Temos um mar em Darkover, mas eu nunca ouvi falar de algum entrando de propsito. Ele muito frio. Os pensamentos de Margaret passaram por Mikhail, vivendo muito perto do Mar da Dalereuth, e perguntou se ele tinha ido olhar para ele. Se tivesse, ele no tinha feito qualquer meno a ela em seus contatos freqentes. Enquanto ela pensava nele, um arrepio de desconforto passou ao longo de

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sua espinha. Ele tinha estado to estranho nas ltimas vezes um pouco vago e preocupado com os Elhellions, como ele os chamou algumas vezes. - No, pelo que eu ouvi sobre o mar de Dalereuth, eu no imagino ningum nadando nele voluntariamente. - Mas voc no explicou as luvas, Marguerida. Voc no se importa que eu te chame assim, afinal ns somos primas, no ? - No, eu no me importo. Quando eu era pequena, eu era chamada de Marja, mas sinto-me muito crescida para isso agora. E eu me estou muito, muito cansada de domna isto e domna aquilo, sobretudo em Arilinn, onde todos pareciam ser obcecados com a sua linhagem. Eu costumava querer ranger meus dentes, s vezes, quando algum ficava ofendido que eu no soubesse quem foram seus antepassados por sete geraes para trs, como se quem seu av foi os fizesse de alguma forma especial... Caitlin ficou quieta por um momento, olhando pensativo. - Eu imagino. Sabe, at este momento, eu nunca pensei sobre quanto tempo gasto discutindo quem se casou com quem, ou os nomes de seus filhos e suas histrias. Presumo que tais questes no so temas de conversas dos Terranan? Margaret riu, aliviada que ela tinha mais uma vez desviado a mente alegre Caitlin da matria de suas luvas sem dedos. - H mundos em que perguntar a um homem quem sua me foi pode mat-la, Caitlin. E outros onde voc e eu no podamos conversar de nenhuma forma, porque ramos de diferentes ordens da sociedade, ou porque no somos devidamente ligadas. Voc no tem idia da diversidade. Achei um pouco de verso, algo que antecede a viagem espacial Terranan, que faz cerca de quatro mil anos. Deixe-me ver. Ah, sim. H nove e quarenta formas De construir leis tribais E cada uma delas est certa. - Pelo menos, assim que eu me lembro. Acho que o que o autor quis

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dizer que cada tribo acha que seu caminho a nica maneira, e que isso no verdade, pois ela leva a guerras e contendas. - Voc deve nos achar terrivelmente ignorantes e atrasados. - No, Caitlin, eu no acho. Irritante, sim. E, muitas vezes desconcertante, porque eu no entendo por que os darkovanos fazem algumas coisas e no outras. Mas eu entendo o orgulho de nosso povo, e s vezes eu quero pegar o meu tio, Dom Gabriel, pelos ombros largos e agitar algum juzo nele. Ele no um homem estpido, mas agora ele est se comportando de uma maneira bastante estpida. - Voc quer dizer ele levar a questo do domnio Alton Corte? - Sim, eu sei. Eu sei que ele pensa que est fazendo a coisa certa, mas muito difcil para meu pai, e no muito agradvel para mim. Ele quer que eu seja declarada sua tutelada. - Sim. Mesmo aqui, temos ouvido falar sobre isso. Istvana diz que uma vez que Dom Gabriel coloca uma idia na cabea, nada menor do que um raio de Aldones far com que mude de idia. Isto um assunto muito desagradvel para voc, tenho certeza. Ento me fale sobre as luvas. Elas so muito charmosas, e eu nunca vi nada como elas. Todas essas camadas de seda colorida! Margaret foi dividida entre confiar nessa mulher, e ir se afastando da mesa e fugir para o quarto. Aps um momento, ela alcanou a garrafa de vinho, derramou um pouco mais no copo, e olhou para Caitlin, levantando o recipiente de vidro e gesticulando. Caitlin assentiu, e Margaret derramou um pouco de vinho no copo. - Eu no sei quanto Istvana lhe disse sobre mim, ento, por favor, me interrompa se eu repetir o que voc j sabe. Quando eu cheguei em Darkover, eu no tinha noo de laran, dons, ou qualquer parte do resto do mesmo, e, francamente, eu poderia ter vivido a minha vida inteira sem saber. Mas, antes de eu sair Darkover, quando eu tinha uns seis anos, foi ofuscada por Ashara Alton, e ela bloqueou meus canais. Eu no sei por que ela fez isso, mas ela parece ter imaginado que eu era algum tipo de ameaa

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para ela. E, segundo Gareth Ridenow em Arilinn, meus canais no esto completamente abertos ainda. No parece haver nenhum precedente para mim. Ele disse que no poderia decidir se eu era um monstro ou um milagre. Caitlin riu. - Eu posso ouvi-lo dizer isso. Um homem bom, Gareth. - De qualquer forma, isso estava me matando - estar ofuscada e bloqueada. Eu realmente no entendo os prs e contras disso, e provavelmente nunca saberei, apesar de eu ter feito tanta pesquisa no scriptorium de Arilinn tanto quanto pude, e aprendi uma boa quantidade. Portanto, com a ajuda Istvana, eu entrei no Mundo Superior do qual no vou falar pra voc! - Margarida estremeceu todo e senti as sobrancelhas reunir em uma carranca. - Isso ainda me d pesadelos ocasionais. Mas, durante a experincia, eu toquei uma matriz que foi a pedra angular da morada de Ashara no Mundo Superior, e quando eu voltei a mim, eu tinha um padro na minha mo esquerda, que , to perto quanto qualquer um possa dizer, as facetas da pedra matriz. Eu a mantenho coberta, porque de outra forma eu sou... ou isso , perigoso. Caitlin estava ouvindo atentamente. - por isso que Istvana colocou em seu quarto seda suficiente para o resgate de um herdeiro de um Domnio? Ns todos perguntamos sobre isso, e ela no disse uma palavra, exceto talvez para Merita, que nunca, nunca fofoca. - Sim. A energia que emana da matriz percorre meus nervos como o fogo frio, e apenas estar nesta sala um pouco desconfortvel. Se eu aprendi alguma coisa em Arilinn, foi como suportar isso. Se eu escolhesse meu caminho, eu nunca iria entrar novamente uma torre, mas at eu aprender mais sobre como controlar meu laran, estou presa, acho - a menos que eu possa descobrir uma maneira de estudar em algum lugar que no seja uma torre. - Obrigado por me dizer sobre isso. Eu no tinha idia que estava sendo to intrometida quando eu perguntei. Seus olhos esto ficando nebulosos. V para a cama!

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- Eu estou com sono, mas foi bom falar com algum sobre isso. Eu sou uma pessoa fechada, e eu me mantenho distante, mesmo quando estou h muito tempo perto de outras pessoas. Eu tenho que lutar para confiar nos outros, mesmo quando parecem bons. - Eu no vou trair a sua confiana, Marguerida. Apesar do seu cansao, quando Margaret conseguiu alcanar seu quarto, sentia-se inquieta. Depois de entrar em sua camisola grossa e escovar os cabelos, ela ainda no se sentia pronta para dormir, e aps andar pra frente e pra trs por alguns minutos, ela percebeu que estava faltando Mikhail, que queria falar com ele, para sentir o toque de sua mente. Ela tirou a luva na mo esquerda, centrou a sua mente como tinha aprendido, e respirou profundamente. Por um instante nada aconteceu. Margaret comeara a se perguntar se as cortinas de seda de seu quarto estavam impedindo-a de chegar a seu amado. Justo quando ela estava prestes a desistir, no entanto, ela sentiu as energias familiares, fracas e quase frgeis, alcanar as bordas de sua mente. Mikhail! Marguerida? Onde voc est? Cheguei a Neskaya mais cedo hoje, e eu estou sentada em um pavilho de seda, como uma princesa em um conto de fadas. H provavelmente uma ervilha debaixo do colcho, para me testar. Do que voc est falando? Mikhail parecia distrado, e quase zangado. Nada de importante querido. Como esto as coisas com os seus jovens fardos? Desgastante. Eu acho que no dormi uma noite inteira desde que cheguei aqui. E Priscila e sua amiga... muito estranho. Sua amiga? Quem essa? O qu? Tenho uma dor de cabea, Marguerida. Voc parece muito estranho, Mik. Voc est bem?

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Sim. No. Eu sou apenas inacreditavelmente cansado. Ento, boa noite, meu doce Mikhail. Boa noite, minha Marguerida. Ela se sentou na cadeira por alguns minutos, repassando a conversa. Margaret estava mais do que um pouco desconfortvel, mas ela tentou esquecer. Algo estava errado, ela estava certa, pois Mikhail nunca foi curto com ela. Quem era esta amiga de Priscila Elhalyn, e por que ele se recusou a lhe dizer sobre isso? Ele estava em algum perigo, e queria poup-la de se preocupar? Ser que o tolo no percebia que ela se preocupava mais quando ela no sabia o que estava acontecendo? Claro que no! Os machos podem ser to idiotas s vezes. E, provavelmente, no era nada afinal de contas, apenas o cansao dele e dela. Ento a dvida comeou a florescer em seu crebro cansado. Havia outro algum, e Mikhail tinha medo de dizer a ela. Havia provavelmente uma garota que tinha chamado sua ateno, uma mulher de boa famlia, a quem ningum fosse contra, que no perturbaria o equilbrio precioso de poder entre os domnios se Mikhail se casasse com ela. Regis Hastur ou Dama Linnea tinha provavelmente enviado para algum Casa Halyn para esse fim. Sua boca tinha gosto de ferro, ela puxou a luva para trs sobre as linhas da sua mo. Ela firmou os lbios, engolindo o desespero que se levantava em sua garganta, e entrou na cama. O colcho era macio sob seus msculos cansados, e tinha cheiro de blsamo e limpeza. Ela descansou a cabea no travesseiro, e deixou cair as lgrimas. Eu no vou quebrar meu corao por isso, Margaret disse a si mesma ferozmente, enquanto ela caia em um sono inquieto.

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Captulo 8

Experimentando uma tremenda frustrao, Mikhail cerrou os dentes e procurou no perceber a enormidade do seu esgotamento. Habitava a Casa Halyn h meses, mas ainda no estava mais prximo de testar os meninos, e todas as suas limitadas foras eram dedicadas tentativa de preparar a casa para o inverno. As neves mais pesadas ainda no haviam comeado, mas j fazia muito mais frio. O vento aoitava a velha casa, se infiltrava pelas janelas que ele se empenhara em consertar e por baixo de portas que no mais pendiam das dobradias, e chacoalhava as telhas do telhado. Ele havia acabado de ter outra irritante e intil discusso com Priscilla Elhalyn. Tentara persuadi-la a voltar para o Castelo de Elhalyn ou ao menos levar as crianas para Thendara. Priscilla o fitara com aquela expresso vaga de sempre, exibindo um ligeiro sorriso. Mas ns vamos partir, todos exceto Vincent. Para onde? Mikhail perdera a conta de quantas vezes fizera essa pergunta. Para um lugar onde seremos felizes ela retrucara, no pela primeira vez, e foi se refugiar no quarto escuro onde passava a maioria de seus dias e todas as noites. Mikhail sentiu-se ao mesmo tempo furioso e desamparado. Seria muito melhor se voc se contentasse em levar o Vincent. ele quem voc quer, e o nico que ter. Os outros me acompanharo quando eu me for.

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Para onde? ele vociferara, desafogando um pouco da sua frustrao. No era a primeira vez que ouvia aquela sempre irritante insinuao funesta. S por uma vez ele gostaria que a domna lhe fornecesse uma resposta direta. Isso no da sua conta, e creio que no seria bom voc se encontrar aqui quando partirmos. Acho... que pode ser fatal. O que seria muito triste. Apenas leve Vincent e volte para Regis Hastur. Ento ela desapareceu, e Mikhail continuou plantado no vestbulo, cerrando os punhos. Teve de recorrer a toda a sua disciplina para no ir atrs dela, agarr-la pelo brao e sacudir a mulher at obter respostas concretas. Nunca pusera as mos numa mulher antes, nem desejara fazer tal coisa, mesmo quando suas irms se comportavam de maneira insuportvel. Ficou um pouco perplexo pela violncia dos seus sentimentos. Mikhail sacudiu a cabea, numa tentativa desesperada de ordenar seus pensamentos. A casa parecia assomar sobre ele e muito embora as janelas na fachada houvessem sido reenvidraadas, o lugar ainda parecia sombrio, deprimente e abandonado. Vincent atormentava sadicamente o irmo e as irms e parecia nutrir verdadeiro prazer em perturbar as meninas sempre que tinha a oportunidade. Darkover tinha sobrevivido a Elhalyns incompetentes no passado, muitos deles pelo que Mikhail sabia. Isso no era um bom motivo para colocar outra ma podre no trono. Ele sentiu que eles deviam ou eliminar o cargo essencialmente cerimonial, ou colocar algum nele que era ao mesmo tempo sensato e capaz. Vincent parecia bastante inteligente, e no havia nada abertamente insano sobre ele, mas seu carter tinha intrigado Mikhail. To ansioso como era de se livrar da Regncia, ele era muito honrado e responsvel para tomar o caminho mais fcil, sobretudo porque esta soluo era exatamente o que Priscilla havia proposto. Mikhail comparou Vincent com seus prprios irmos por um momento, e percebeu que suas personalidades j estavam bem formadas por volta dos quinze anos de idade. Gabe j era mando e seguro de si, e Rafael era um

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transgressor natural. Ambos tinham mudado um pouco, mas no muito, e ele duvidou que Vincent iria melhorar muito com a idade. O verdadeiro problema, pensava ele, era que ele no confiava mais em seu prprio julgamento. Faltava-lhe qualquer objetividade. Ele foi prejudicado contra Vincent, no tanto porque o rapaz era teimoso, mas porque ele era cruel. Mesmo sem os testes, Mikhail sabia que Alain nunca seria capaz de assumir o trono. O pensamento do menino mais velho sentado em seu quarto dia aps dia, sendo alimentado por Becca ou Wena fazia-o sentir-se doente. E o treinamento que recebeu em Arilinn ainda tinha sido colocado em uso. Alain era simplesmente no testvel, assim como Emun. O filho mais novo estava cheio de terrores, saltando ao menor som, e nada que Mikhail tinha tentado fazer para ajud-lo teve o menor efeito. Em sua prpria mente, ele sabia que das cinco crianas, as duas meninas pareciam mais fortes e mais capazes, tanto em esprito como em carter. Claro que, em seu atual estado de distrao, ele quase no se atreveu a acreditar nisso. Ambas haviam considerado-o mais luz de um salvador de algum destino que eles se recusaram a revelar, mas tinha certeza que tinha algo a ver com os planos de Priscilla. Eles repetidamente pediram-lhe para lev-los para longe da Casa Halyn, e ele poderia ter feito isso, se ele no sentisse que deixar o local bastardo teria sido uma confisso de fracasso, uma derrota de sua suposta Regncia. Mikhail tinha conseguido entrar em contato com Regis Hastur duas vezes desde a sua chegada, uma para informar-lhe que ele tinha chegado a Casa Halyn, e outra vez para lhe dizer que o lugar estava uma runa. Em nenhum momento ele deu a entender que estava tendo dificuldades, que ele se sentiu fora de seu vigor. Regis mal tinha tido tempo para ouvi-lo, assegurando a Mikhail que ele estava certo que ele poderia gerenciar uma tarefa to simples como o teste s crianas, e encontrar um novo governante cerimonial. Aps este segundo contato breve, Mikhail tinha determinado que ele no incomodaria seu tio novamente, no importasse o qu. Ele tentou se livrar

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do sentimento de ter falhado, onde se misturaram com as suas dvidas de sua prpria competncia, o seu sentimento generalizado de indignidade, e seu desnimo crescente. Este era o seu problema, e ele iria resolv-lo, sozinho e sem ajuda! s vezes, ele considerou apenas pegar as crianas e partir, embora ele ainda no estivesse certo se tinha autoridade para fazer isso. E a quem poderia ele perguntar, sem revelar que ele estava, como Marguerida tinha colocado to vividamente sobre outro assunto, at a cintura com cobras. Mikhail nem sequer tinha o conforto de contato freqente com sua amada, pois que ele descobriu que quando tentava falar com ela, ele falava de coisas triviais, uma travessura que Vincent tinha feito, ou como as garotas eram bonitas. Ele sentia que se dissesse a verdade, seu respeito por ele seria danificado, que ele iria parecer um sujeito fraco, indigno de seu amor. E alcanar algum telepaticamente da Halyn Casa parecia estranhamente difcil. quase senti como se houvesse um amortecedor teleptico sobre o local, embora ele tivesse olhado do sto ao poro e no houvessem indcios de que este era o caso. Tudo parecia voltar enigmtica Emelda, e ele no conseguia pensar em alguma forma de lidar com esse problema. Esta era a casa Priscilla Elhalyn, e se ela queria manter uma leronis domstica, como fizeram os Elhalyn e outros Domnios no passado, no havia nenhuma razo que ele poderia pensar em negar isso a ela. Ele estava se tornando cada vez mais certo que Emelda no era nada do que ela parecia, nem Aldaran, nem uma leronis real. As Torres mantinham registros dos dotados com laran, e era raro algum escapar deles. Um pequeno escorrego em cada gerao, mas eram geralmente parentes com pequenos dons, pessoas como Burl, o leitor de ossos. Ele tentava questionar Emelda quando tinha a oportunidade, mas ela era bastante desconfiada e hostil. Mikhail percebeu que ela era poderosa, mas faltava-lhe o tipo de treinamento que seria necessrio para medir sua potncia. Ele se desesperou de lidar com algum telepata selvagem, ali, sozinho e com apenas o seu talento moderado a apoi-lo.

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E ele raramente tinha a folga para interrogar a estranha mulher, ou Priscilla, durante uma de suas raras aparies. Ele nunca tinha suspeitado que gerenciar uma casa ou cuidar de crianas era to exigente, e seu respeito por sua me aumentava diariamente. S a luta para conseguir provises para o prximo inverno foi enorme. Adicionado a isso, os reparos necessrios consumiram a maior parte do seu tempo. Havia calos nas mos, e ele quebrou a unha tentando martelar uma estaca em uma janela. E, desgastantes como foram seus dias, suas noites foram piores. Elas eram infernais, pois todas as crianas tinham pesadelos, e ele continuava precisando se levantar e cuidar deles. As duas mulheres de idade, Wena e Becca, no se moviam com os gritos, e deixavam ambos os rapazes e as moas por si mesmos. Seus homens, Daryll e Mathias, estavam exaustos, fazendo trabalhos dobrados como cavalarios e carpinteiros, e at mesmo como empregadas domsticas e lavadeiras. Eles se revezavam para dormir do lado de fora de sua porta, mas seu sono, tambm, era perturbado por sonhos terrveis, que os deixou exaustos e ansiosos. Sua expectativa de que as pessoas da aldeia poderiam ser contratadas para ajudar no se tornara uma realidade. Alguns vieram de m vontade para trabalhar durante o dia, mas ningum ficava a noite toda. E logo mesmo estes se recusaram a vir para a Casa Halyn, insistindo que era um lugar mau. Que ele secretamente concordava com eles no melhorou a sua disposio. Mikhail estava certo que a presena de Emelda era a provvel causa da relutncia dos moradores para entrar na Casa Halyn, mas seu crebro cansado no conseguia encontrar soluo para o problema. De algumas observaes que ele havia ouvido, ele percebeu que os moradores pensavam que era uma leronis real, e no, como ele acreditava, uma fraude, e estavam aterrorizados com ela. A pior parte era que Mikhail sabia que ele estava tendo um momento difcil para pensar claramente. Seu crebro parecia recheado com algodo das Cidades Secas ou, talvez, a cola de mingau queimado que era servido no caf da manh. Se ele pudesse encontrar um cozinheiro decente para

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substituir o velho, que se escondia na cozinha, carrancudo e recusando-se a tomar todas as ordens! Ele se sentia frustrado que ele no tinha feito nada, e o sentimento de impotncia aumentava a cada dia. Mikhail tentou lutar contra ele, sentir que ele estava deixando a Casa em um melhor estado, que as crianas tinham uma melhor alimentao. Mas ele sabia que este no era o seu trabalho, que ele no estava l para reparar as janelas, mas para descobrir se algum dos meninos poderia assumir o trono Elhalyn. Se ao menos ele pudesse se concentrar! Ele tentou muito severamente, mas ele continuava a se ocupar com tarefas bsicas, como manter a cozinha cheia de comida nutritiva. Ele at pensou em enviar um dos guardas de Thendara, para trazer de volta mais pessoas. Mas onde ele iria coloc-los? A Casa Halyn ainda estava em tal runa que no poderia agentar muito mais do que os que j viviam na mesma. Mesmo quando era nova, no tinha sido planejada para abrigar mais do que a Dama de idade e alguns criados. E ele deveria ser capaz de cuidar de algumas crianas por conta prpria! Ele tentou animar-se por contar das coisas que ele havia conseguido realizar. A chamin na sala de jantar foi finalmente desbloqueada, de modo que o quarto estava um pouco mais agradvel noite. Vidros foram enviados e instalados em algumas das janelas. A qualidade dos alimentos melhorara ligeiramente, embora o seu cozimento mantivera-se intragvel. Ele encontrou uma mulher na aldeia para costurar algumas roupas para as crianas, assim eles j no pareciam maltrapilhos. Os cavalos estavam bem cuidados. No muito por vrias semanas na residncia, mas algo. O desespero o devorava. Ele no poderia permanecer na casa mais um minuto! Mikhail olhou atravs da janela de novo e viu que era um dia agradvel. Talvez algum exerccio iria limpar sua mente. Ele pegou sua espada, prendeu-a, e saiu pela cozinha, ignorando o cozinheiro resmungando, que estava escolhendo alguns peixes que haviam chegado

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pela manh vindos da aldeia. As nuvens eram poucas e pequenas, e soprava um vento agradvel do mar. Cheirava a salmoura, um cheiro salgado que parecia afastar um pouco sua exausto. Ele reconheceu outro cheiro. Havia neve a caminho, e em breve. Ele olhou para o norte e viu nuvens escuras no horizonte. Sim, o inverno estava a caminho. Mikhail sentiu um arrepio. A idia de passar o inverno nesta casa miservel era quase mais do que ele poderia suportar. Mikhail caminhou em direo cobertura que separava os fundos da casa dos estbulos. Ele ouviu a voz spera de um corvo, e olhou ao redor. Ele viu o vistoso branco ao longo das pontas da asa do que ele agora reconhecia como um corvo do mar, e ele estava certo, era o mesmo pssaro que o saudou no dia que ele chegou. Havia um bom nmero de corvos morando na Casa Halyn, mas apenas uma ave marinha. Os outros eram da variedade comum, toda preta, e um pouco menor do que este animal. Ele tinha comeado a se acostumar com o ganido suave com que o bando anunciava o amanhecer, a batida de seus ps sobre o telhado acima do quarto, e apreciava bastante as trocas de fofocas que ouvia todas as manhs. Era, ele pensou, a nica coisa normal, agradvel na Casa Halyn. O corvo do mar era outra questo, pois ele ignorou todos, exceto Mikhail, e o observava de perto sempre que ele estava do lado de fora. Havia algo um pouco inquietante sobre a intensidade desse interesse da ave, e Mikhail no conseguia decidir se o pssaro era amigo ou inimigo. Ele o encontrou empoleirado na cobertura, quase invisvel entre os verdes escuros, um lugar que o corvo parecia gostar. Ele acenou, apenas para ser educado, e passou pela abertura na cerca. Mikhail entrou no estbulo agora limpo, onde Daryll e Mathias tinham criado um pequeno boneco, um boneco em forma de homem com uma srie de cordas e polias, para que ele se movesse. Eles tinham apoiado os ps com blocos de madeira, e algumas ferraduras quebradas, e no era um mau trabalho. Ele observou que balanava ao vento por um instante, admirando a esperteza de seus homens. Os dois guardas passaram um pouco de tempo

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a cada dia, seja praticando no manequim, ou brigar com os outros, e Mikhail percebeu que ele deveria ter se juntado eles muito mais cedo. Seria bom para ele. No havia ningum no estbulo no momento. Mesmo o velho Duncan parecia estar ausente. Ele podia ouvir os cavalos no agora limpo e reparado estbulo, bufando e batendo em suas baias. Ele deu de ombros e puxou a arma, aproximando-se do boneco e se sentindo um pouco tolo. Mikhail se aqueceu com alguns ataques simulados e desvios, curtindo a sensao dos msculos puxarem e estenderem. Ele passou a espada de mo em mo, como seu mestre havia lhe ensinado, quando estava com a mesma idade de Emun. Ele realmente devia trazer Vicente e Emun para fora e comear a trein-los. Poucos so os homens, ele sabia, que poderiam lutar bem com ambas as mos, mas o seu antigo mestre, Amday, tinha sido insistente que se podia aprender o truque, ele deveria. Mikhail tinha odiado em um primeiro momento, sentindo-se infeliz com o seu lado esquerdo, mas depois de um tempo seus msculos tinham aprendido, e logo tornou-se confortvel com eles. Depois que seus msculos ficaram geis, ele comeou um ataque concentrado no manequim. Cada golpe que ele parava fazia o objeto recheado de palha balanar em suas cordas. O vento bradava e dificultava o movimento, ento ele tinha que danar em torno do p um pouco desigual do estaleiro. Ele conseguiu um golpe mais forte, e o manequim, pego em uma rajada de vento, atirou-se em direo a ele, ao invs de recuar. Mikhail s conseguiu desviar no ltimo segundo. O boneco balanou atrs dele, acertando seu cabelo. Ele podia ouvir as cordas rangerem e a tenso quando o manequim chegou a seu limite e comeou a voltar para seu posto. Algo molhado debaixo do p esquerdo fez com que ele deslizasse, e antes que ele percebesse, ele estava nas pedras, suas pernas abertas em uma diviso que quase arrancou os msculos da virilha. Ao mesmo tempo, o manequim balanou para trs, vindo para a direita em sua cabea. Mikhail atirou-se para baixo, ignorando os protestos de seus tendes, e a

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coisa de palha passou por sua cabea por no mais do que a largura de um dedo. Ele podia sentir o peso dos blocos de madeira desarrumar seu cabelo. Talvez no fosse uma coisa to inteligente, afinal de contas. Ele ficou de p, respirando superficialmente, e mudou-se para fora do alcance do objeto. O vento parecia arrastar o ar de seus pulmes; poeira subiu em torno dele, por isso seus olhos ardiam com os gros, e sua viso estava turva. Como Mikhail esfregou os olhos, tentando remov-los, ele ouviu um barulho de rangido. As cordas segurando o boneco rangeram com o vento. Mikhail girou em torno da tempestade repentina, tentando se mover para fora da esfera de ao do barulho, mas parecia estar em toda parte, e ele perdeu qualquer senso de direo, sua mente embotada. Ele sentiu mais do que ouviu um fluxo de movimento no ar, de algo que vem com ele, e moveu-se ao redor, tentando sair do caminho. Houve outro barulho, um rouco, estridente crocito, e ele pulou com o som. Ele ouviu o bater de asas acima da cabea, e olhou para cima. Houve um flash de preto e branco. O vento diminuiu, e Mikhail piscou os olhos para limpar a sujeira. Um minuto depois, o corvo do mar pousou na cabea do manequim e depositou uma grande folhagem sobre ele. O manequim parou, como se o pequeno peso do corvo fosse suficiente para parar seus movimentos. O corvo olhou-o com quentes, vermelhos olhos, como se estivesse tentando transmitir alguma informao importante. Mikhail olhou para o pssaro, em seguida, fez uma profunda reverncia. - Obrigado, Senhor Corvo. Acho que voc provavelmente me salvou de graves ferimentos. Ele sentiu seu pescoo formigar, ento, e olhou em volta. O estbulo ainda estava deserto, mas ele tinha certeza de que algum estava olhando para ele. Ele olhou para trs para a casa, e viu, por apenas um momento, o crculo branco de um rosto em uma das janelas do segundo andar. Em seguida, ele tinha ido embora, e ele no tinha certeza de que ele tinha visto. E no havia maneira de adivinhar quem era.

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O corvo falou novamente, e Mikhail voltou-se. Ele enfiou a espada na bainha e gemeu. Suas coxas ardiam com a dor, e seu ombro esquerdo doa como o diabo. Ele percebeu que tinha raspado a palma de uma mo quando ele escorregou e limpou-a em sua tnica. O corao de Mikhail retornou a sua batida normal e estvel, e sua respirao aprofundou-se. Ele tinha ficado aterrorizado quando o manequim chegou a ele, mas muito ocupado para notar. Agora, ele sentia o medo cursando ao longo de seu sangue como veneno sedimentado, e ele comeou a tremer todo. O corvo do mar levantou as suas grandes asas, as penas brancas nas bordas piscando na luz do sol plido. Ele deu um pequeno salto, bateu as asas e pousou no ombro Mikhail to duramente que ele quase perdeu o equilbrio. O pssaro era mais pesado do que parecia. Ele podia sentir o cheiro de peixe quando o corvo cavou suas garras enormes no tecido da tnica. De perto, o pssaro parecia enorme. Mikhail tinha conhecimento do bico afiado, capaz de arrancar fora um olho, muito perto do seu rosto. Mas, apesar disso, ele no estava alarmado. Em vez disso ele sentiu curiosidade pela primeira vez no dia, como se sua mente finalmente tivesse clareado. O animal passou de garra a garra, e Mikhail estendeu seu brao esquerdo. Ele tinha tratado falces toda a sua vida, mas nunca nada como isto. Ele moveu-se para baixo do comprimento do brao at que ele ficou um pouco acima do pulso. Em seguida, ele abriu o bico amarelo e balanou a sua lngua, um gesto cmico, que o teria feito rir se no tivesse to admirado. Havia uma atmosfera sobre o corvo que exigia respeito, e ele no sentiu que sua reverncia h poucos minutos antes era tola afinal. O corvo era o mesmo que tinha visto duas vezes no seu primeiro dia na Casa Halyn? Tinha ouvido seu spero crocitar vrias vezes desde ento, mas tinha estado muito cansado e ocupado demais para notar. Ser que tinha algum propsito? Ele certamente no estava se comportando como qualquer corvo que Mikhail j havia visto antes, ou qualquer outra ave, pelo

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que ele sabia. Houve pessoas, ele sabia, que tinham um laran que lhes permitiam comunicarem-se com os animais, mas nunca tinha mostrado o menor indcio disso. Ele podia sentir algo de sua energia - muito distante - e a inteligncia que se escondia no crebro pequeno. Mas, alm disso, era apenas um pssaro muito bonito, e nada mais. O corvo deu um grito que quase soava como uma palavra, e Mikhail quase pulou. Gisela Aldaran tinha possudo um corvo, ele se lembrava, que tinha sido treinado para imitar palavras, e ele perguntou se o corvo tinha a mesma capacidade. - O qu? - Parecia educado falar, se s aquilo muito. O corvo repetiu o som, e ressoou nos ouvidos de Mikhail. - V? Voc est me dizendo para sair? Eu iria num estalar de dedos, se eu tivesse alguma escolha, acredite em mim! O pssaro olhou para ele com seus olhos penetrantes, ento encolheu os ombros e lanou-se do seu brao. Ele pousou sobre as pedras do ptio por um momento, em seguida, partiu para as rvores. Mikhail se levantou e viu seu vo, querendo saber o que fazer. No final, ele acenou para o pssaro e voltou para a casa. A clareza da mente que Mikhail tinha conseguido no estbulo persistiu atravs de um banho quente e uma muda de roupa. Ainda estava com ele quando desceu para jantar com os filhos e os seus guardas. Como de costume, Priscila e sua sombra estavam ausentes, comendo a sua comida no quartinho nos fundos do primeiro andar, onde passava a maior parte de seu tempo. - Eu vi voc no quintal, - disse Mira. Ela sorriu, e apareceram duas covinhas no rosto agora mais cheio. Ela era uma criana to bonita, embora ela ainda estivesse ansiosa. E sua irm, Val, muitas vezes parecia procurada, assim como Emun. - Era voc que olhava para baixo da janela do andar de cima? Voc me

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viu quase derrotado por um boneco? Mikhail falou com alegria forada. No tinha sido a janela de meninas sala, por que estava do outro lado da casa, onde tinha visto o rosto branco. Ela balanou a cabea. - No, eu estava na sala de linho com Wena. Desde que voc fixou a janela de l, est bastante agradvel. E eu s vi voc por um minuto, porque Wena queria que eu dobrasse lenis com ela. - Ela gemia comicamente e estendeu os braos. - duro mant-los longe de alcanar no cho. Voc estava movendo a espada de mo em mo. - Voc um lutador de duas mos, ento, Dom Mikhail? - Vincent quase gritou as palavras, pois ele parecia no ter noo do discurso moderadado. Mikhail sugeriu vrias vezes que ele poderia falar mais tranquilamente, mas Vincent continuou a gritar, na medida em que Mikhail imaginou se ele no era um pouco surdo. - Sim, eu sou, Vincent. - Quando voc vai me ensinar? Voc j matou um homem? - O objetivo da esgrima no tanto ser capaz de matar, Vincent, a no ser que precise. Ns no temos uma guerra em Darkover em muito tempo, e espero que nunca mais. Mantemos a prtica de uma luta de espada, porque queremos ser capazes de nos defender em caso de necessidade. - Sua idia de comear mais cedo para treinar Vicente e Emun na esgrima bsica era menos atraente agora. Vincent era um pouco cruel para ser confivel, e Emun demasiado frgil. - Ento, algum que voc no matou? - O garoto olhou desapontado. - Se eu soubesse, eu iria. H um corvo grande que vive nas rvores que eu gostaria de matar agora. Quando voc vai comear a ensinar-me? No posso ser um rei muito bom, se eu no posso usar uma espada, posso? Mikhail pegou um prato com mais pezinhos enquanto pensava. Quanto mais ele via de Vincent, menos poderia imaginar que ele seria sequer um governante ttere. Ele era muito teimoso, muito arrogante, e muito cruel. E ele era quase um ano mais velho do que Danilo Hastur, que iria seguir Regis. Na estimativa de Mikhail, Danilo e Vincent eram incompatveis, um

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problema que ele ainda no tinha idia quando ele tinha dado sua pesada tarefa. O menino Hastur no era forte, e at ento no tinha mostrado nada do dom de Regis para aproximar pessoas, Vincent iria deixar Danilo em pedaos, mas provavelmente no. Ele tentou dizer-se que no era parte de sua tarefa decidir qual dos trs filhos de Priscilla seria mais adequado para se tornar rei, s para descobrir quem era so o suficiente para se sentar no trono. Mas ele sentiu um profundo desejo de escolher algum com qualidades reais de liderana, no apenas um corpo quente. Claro, Regis no poderia ter previsto que ele encontraria uma pessoa assim, o seu tio tinha sido pouco informativo sobre o assunto, e poderia ter assumido que qualquer Elhalyn, contanto que ele no era abertamente instvel, seria suficiente. Que o poder real continuaria nas mos de Hastur era um dado, mas quanto mais pensava nisso, Mikhail menos gostava. Com clareza repentina, ele percebeu que se Darkover deve ter um rei, deve ser um trabalho real, no uma posio improvisada tradicional para satisfazer pessoas como seu pai. E isso deve ser feito por uma pessoa capaz, e no um fraco manipulvel. Caso contrrio, por que um rei afinal? Olhando em volta da mesa, tinha a impresso de diminuir. Mesmo sem testes para laran e outras qualidades, ele percebeu que o nico homem presente que era so o suficiente e bom o suficiente para fazer esse trabalho era ele mesmo, e como as coisas estavam indo, ele no estava certo de sua prpria mente esses dias. Deu-lhe um sentimento de desespero silencioso, que estaria na armadilha de se tornar o rei Elhalyn, em ser um boneco em um trono que no tinham qualquer poder real, apenas respeito vazio. Ele no deve pular a qualquer concluso! Se Vincent era imprprio, havia ainda esperana em Emun. E quem sabia o que seria, uma vez que estavam longe de Priscilla? Eles podem tanto ser melhores, mais calmos. Ento, novamente, eles poderiam ser piores. O apetite excelente que tinha trabalhado com o boneco desapareceu. Seu prprio senso de dever mantinha-se fora de seu caminho!

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Mecanicamente, Mikhail tomou algumas razes cozidas demais para o prato e mastigou silenciosamente. Ele amava seu primo, Danilo Hastur, mas ele entendeu o carter do jovem o suficiente para perceber que no era to forte quanto o seu. Mikhail no poderia assumir o trono Elhalyn sem causar danos ao seu primo com tnue auto-estima. Ele sabia que ele iria acabar tentando executar as coisas, e que a Dani iria ressentir-se. E ele se importava muito, ele descobriu, cerca de Danilo Hastur. No seria bom para a Dani, e mais, no seria bom para a Darkover, para ter o equilbrio de poder inclinado to mal. - Quando voc vai me ensinar a usar uma espada? - Vincent gritou, interrompendo os pensamentos de Mikhail. Seu rosto estava vermelho, como sempre era quando ele no conseguia o que queria, e seus olhos pareciam inchar em seu crnio. Mikhail podia ver as meninas vacilarem, embora devessem estar reclamando da algazarra agora. - Assim que voc aprender a moderar o tom de sua voz enquanto voc estiver na casa, - ele disparou. Vicente abriu a boca, em seguida, pareceu pensar melhor. Estabeleceu-se para surpresa de Mikhail, em seguida, apertou o brao de Val to apertado que ela rangia. Mikhail estava de p antes que ele soubesse muito bem o que estava fazendo. Ele deu a volta na mesa, pegou Vincent pelo colarinho, e arrastouo para fora da cadeira. O rapaz era quase to grande como ele era, e ele resistiu. Mas ele estava to surpreso que tudo o que conseguiu foi um debater-se de braos flcidos, e uma bufada fraca ao longo do ombro Mikhail. - V para o seu quarto! - Eu no vou! Voc no tem o direito... Mikhail no esperou para ouvir mais. Agarrou Vincent pelo ombro e a parte traseira de seu cinto e marchou com ele at a porta. Ento ele empurrou-o para fora da sala de jantar, e fechou a porta atrs dele. Ele podia ouvir Vincent gritando do outro lado, gritando de dio, quase

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incoerente. - Como voc ousa! Voc no pode tratar um rei assim! Mikhail esperou para ver se Vincent iria tentar voltar, mas depois de um minuto gritando, ele ouviu o som pesado das passadas de um adolescente enfurecido sumindo distncia. Ele virou-se e descobriu que o restante das crianas, bem como seus guardas, estavam olhando para ele com admirao sincera. Emun estava quase trmulo, seu rosto plido totalmente incolor, e seus olhos muito abertos. - No gosto de ter minhas refeies perturbadas com gritaria, - ele disse. Ele prejudica minha digesto. - Era mais do que isso, claro. Mikhail tinha terrveis memrias de jantares em Armida, com seus pais ou gritando um com o outro, ou sentados em um silncio frio e congelado, que era ruim o suficiente para levar quase runa um apetite normal de adolescente. Quando ele fora viver no castelo Ardais, ele havia estado aliviado ao descobrir que Dama Marilla Aillard, me Dyan Ardais, nunca permitiu disputas na mesa. Isso levou a uma noite muito tediosa, mas Mikhail achava prefervel que a discusso. - Voc no deveria ter feito isso, - Miralys disse calmamente. Mikhail voltou para sua cadeira, e olhou para ela com interesse. As meninas eram muito tranqilas na maioria das vezes, como se estivessem tentando se esconder de alguma coisa. Val parecia ser a mais enrgica das duas, pois ela tinha um brilho constante de alegria nos olhos dela, e Mira, mais confiante. Mas o tom de sua voz no era de todo confivel. Ela parecia assustada, e ele sabia que ela tinha mais medo de seu irmo que ele tinha percebido. Por qu? Era mais do que apenas o assdio moral, mas ele no podia colocar o dedo sobre ela. Pensou em Dom Gabriel e Dama Javanne, ento, em Regis e Dama Linnea, que foram, em muitos aspectos, mais do que seus pais biolgicos eram. Todos eles haviam sido rigorosos, e Dom Gabriel tinha uma tendncia para rugido quando ele ficava frustrado. Mas Mikhail nunca sentiu medo de nenhum deles, e, na medida em que ele poderia dizer, nem

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seus irmos ou irms estavam genuinamente assustados com Dom Gabriel. Ningum gostava de suas exploses freqentes de mau humor, mas se seu pai tinha, de repente deixou de express-las, Mikhail teria pensado que ele doente. - Por que, Mira? Ela no respondeu, mas mordeu os lbios e inclinou a cabea sobre o seu jantar. Val olhou ao redor da mesa, encolheu os ombros e respondeu: - Ele vai descontar em ns. Ele sempre faz. - Um dedo de inquietao parecia correr ao longo da nuca de Mikhail. - O que voc quer dizer? Valenta olhou para ele como se ele tivesse perdido o juzo. - Meu irmo gosta de ferir as pessoas. - Ela disse isso em uma s voz, fria e no flexionada, como se ela estivesse dizendo um fato conhecido, e no podia entender por que ele estava fazendo a pergunta. Mikhail ignorou o sentimento afundando-se na barriga, e um gosto amargo enchia sua boca. Ela estava absolutamente certa, ele sabia disso por semanas. Mas ele se recusou a acreditar, tinha mantido a tentar convencerse que ele estava menosprezando Vicent de alguma forma. E com um grande sentimento de pesar, Mikhail percebeu que tinha evitado a ateno real para essas crianas, que ele deixou-se ser absorvido em problemas de configurao da casa em alguma ordem, porque ele no se sentia altura do desafio de compreender estas estranhas criaturas. Ele sabia que Vincent era cruel, e que as crianas tinham medo dele. Ele apenas no queria enfrentlo. Por que diabos havia lhe dado Regis este trabalho, se ele no era capaz! - Isso vai parar. - Mikhail mal acreditou no que ele disse, mas ele queria tranqilizar as crianas. - Claro que vou vigiar Vincent cada segundo do dia e da noite! Que piada horrvel. Val balanou a cabea, o balano de cachos negros girando em torno de seu rosto felino. - Voc no pode parar Vincent. Ningum pode.

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- Por que no? - Porque, se ele no pode te pegar com as mos, ele vai te dar dor de cabea ou gripe. - Eu entendo. - Mikhail pegou o clice e tomou um gole de cidra local, doce e seco, ao mesmo tempo. Ele viu, pela primeira vez desde que chegou, que Vincent tinha sido deixado correr solto, que se ele tivesse sido enviado para uma torre para treinamento logo que ele apresentava sinais de laran, ele no poderia fazer as coisas que ele fez. Ele realmente tinha que sentar e fazer o teste que tinha vindo a fazer, e logo. Isso foi culpa de Priscilla, por se recusar a deixar os seus filhos serem treinados, mas era tarde demais para comear a culpar. Eles poderiam ter ido para Dalereuth, a torre mais prxima, quase sobre o mar para o qual foi nomeado, se ela no tivesse os deixado ir a Arilinn. Se algum tinha culpa, era o prprio Regis, para deixar as coisas correrem por tantos anos. Tudo voltou ao laran, no ? Antes ele havia encontrado Marguerida Alton, Mikhail nunca havia dado conta que uma lmina de dois gumes a capacidade de ler mentes poderia ser. Ele cresceu em uma comunidade teleptica, onde o trao era ao mesmo tempo previsto e desejado, e porque, como lembrou a sua amada, muitas vezes, ele estava dentro da cultura darkovana, ele nunca viu que no havia qualquer responsabilidade nisso. Laran era tanto uma parte da cultura darkovana que ele raramente pensava nisso, at que Marguerida tinha apontado isso um pouco irritada que afetou tudo. Sua posio foi de que era supervalorizado, a ponto de obsesso. E at que sua irm Ariel tinha revelado seu enorme dor e dio a si mesma por sua prpria falta de laran, ele no tinha percebido o quo doloroso era para aqueles que no possuem o dom. Durante seu tempo em Arilinn, enquanto Marguerida comeou sua prpria formao, Mikhail viu-se forado a examinar muitas coisas que ele levou bastante para concedido. A mente acadmica de sua amada era algo que ele nunca tinha encontrado antes, quer num homem ou mulher. Ela foi capaz de argumentar e at mesmo parecia se deliciar com disputas de

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qualquer tipo, de forma clara e incisiva. Este, informou ele, foi chamado sofisma, e foi a cara amarrada nos crculos acadmicos. Mas, durante vrios de seus passeios tarde, ou os seus passeios agradveis nos prados e campos ao redor da torre, tinha alegremente dissecado a cultura darkovana. Parecia a liberao de algo vital para ela, para os olhos sempre brilhavam como gatas amarelas, e ele sabia que ela perdeu a sua vida acadmica na Universidade mais do que nunca admitiu. s vezes, ela assumia a posio de que laran era uma coisa boa, e outras vezes que no era. Marguerida faria referncia a outras culturas, ela sabia, onde as pessoas que servem para a fora ou a inteligncia ou a cor da pele. Mikhail era fascinado, cheios de desejo de visitar outros mundos. Mas o que tinha sado destas discusses foi uma compreenso maior de sua parte que Darkover no era to simples como ele sempre imaginou que fosse. Ele sempre foi justo, mas ela tambm sempre acompanhou os seus argumentos s suas concluses lgicas, algumas das quais no eram muito atraentes. Uma das questes que muitas vezes falaram foi sobre o problema dos telepatas inexperientes ou selvagens. Isso foi muito de sua mente, porque ela tinha sido apenas isso h algum tempo. Ela nunca tinha suspeitado, por exemplo, que tinha a habilidade de usar a voz para comandar as pessoas, at que, inadvertidamente, enviou o jovem Alar Donal para o Mundo Superior. Marguerida ainda tinha arrepios, ele sabia, quando ela lembrava disso, e o pensamento de todos os tempos poderia ter ferido algum. A nica concluso que tinha sado dessas conversas foi que, desde que laran em Darkover era um fato da vida, as torres eram necessrias. Desde que ele sabia o quanto ela odiava a prpria existncia dos rels grande, que as pedras a angustiavam, ele sabia que esta era uma admisso difcil. Mas at aquele momento, Mikhail nunca tinha considerado que Vincent estava utilizando indevidamente seu laran inexperiente em seus irmos, porque ele prprio no teria feito isso. Ele tinha sido estpido, supondo que este pacote de crianas selvagens funcionava com as mesmas regras que as

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dele. Ele comeou a se perguntar se Priscilla Elhalyn era mais do que simplesmente excntrica, porque ele no podia imaginar nenhuma outra explicao para seu comportamento bizarro. - Acho que tempo de Vincent descobrir que ele no pode fazer apenas o que quiser, - Mikhail disse calmamente. - Mas ele pode! - Emun soltou as palavras, ento olhou como se quisesse ter mordido a lngua. - V em frente. O garoto olhou impotente s suas irms. Ningum falou durante vrios minutos, e o nico som na sala era o crepitar da lareira e o barulho de colheres e facas batendo pratos e tigelas. Daryll e Mathias continuaram a comer, parecendo surdos, embora Mikhail sabia que Mathias iria falar com ele depois. O velho Guarda era rude, mas ele tambm era sbio, e durante a semana, Mikhail tinha vindo a depender de suas opinies e observaes. Finalmente Miralys falou. - No importa o que ele faz para ns, porque estamos todos indo embora, e ele vai ser rei. Ns todos sabemos disso. E, sinceramente, pode ser muito em breve. - Ir embora? Onde vocs esto indo? - No estamos autorizados a falar sobre isso. - Val murmurou as palavras, olhando como se quisesse dizer mais, mas estava receosa. Pela primeira vez em sua vida, Mikhail Hastur desejava que ele tivesse o dom de Alton do contato forado. Ele ficou chocado consigo mesmo. Ele nunca quis invadir os pensamentos de outra pessoa. A prpria idia lhe disse que ele estava totalmente fora de sua profundidade, que precisava de ajuda, ajuda experiente. Ele tinha um telepata selvagem em suas mos dois, se contar a enigmtica Emelda. Como ele tentou pensar o que fazer, ele sentiu a sua mente comear a nublar. Foi uma coisa sutil, uma sensao de passividade e fraqueza, mas ele percebeu quase ao mesmo tempo. A raiva subiu no seu sangue, e sentiu-

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se tremer de raiva. Um momento depois ouviu um grito fraco na parte de trs da casa, e do lado de fora da janela da sala de jantar, o grasnar rouco de um corvo. Ento, sua mente estava clara novamente. - Olhe! J comeou a nevar! - Valenta apontava para a janela enquanto ela falava, parecendo aliviada ao encontrar algo para dizer que era incua e segura. - Ento comeou, - ele respondeu, agarrando-se a clareza da sua mente, teimosamente. Eu preciso encontrar alguma ajuda, e rpido. Mas de quem? Eu no conheo realmente as pessoas em Dalereuth, e como uma pequena torre. Alm disso, se est nevando aqui, eles j esto at os joelhos de neve. Por que eu no entendi mais cedo? E porque no peo a Rgis? Eu no posso. Quem, ento? Que burro eu sou! Liriel! claro!

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Captulo 9

Mikhail foi para o quarto sentindo toda a tenso e a exausto resultantes do exerccio recente. Os msculos das suas coxas estavam doloridos e ele comeava a sentir dor de cabea. Tudo o que queria era ir para a cama e dormir ininterruptamente, para variar. Havia pretendido fazer alguma coisa, mas, no importava o quando se esforasse, no podia recordar o que era. Despiu-se, fez uma investigao automtica no quarto, procura de algum ardil, e tratou de se deitar. A cama recendia ligeiramente a mofo,

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recordando-o saudosamente do aroma de limpeza dos lenis de Armida. Com o transcorrer dos dias, Mikhail passara a odiar a Casa Halyn. Procurava concentrar seu rancor nisso, no lugar de odiar Emelda ou Priscilla. Preferiria estar em qualquer outro lugar. No, isso no era verdade. Ele queria estar em Neskaya junto de Marguerida, mas sabia que o inverno j alcanara o lugar. A prima se queixara a respeito na ltima conversa noturna. Quando fora isso? No podia recordar quando fora a ltima vez que falara com ela. O pensamento de Neskaya pareceu aumentar em sua mente, preenchendo-o de saudade. Mikhail queria abandonar a casa, as crianas Elhalyn, tudo. Queria ser um homem comum, ou que Marguerida fosse uma mulher comum, e que os seus destinos no tivessem importncia para Darkover. claro que, se fosse esse o caso, ele no estaria se aconchegando debaixo dos cobertores em uma casa que continuava enregelante mesmo depois dos reparos que ele fizera. Nenhum homem comum teria sido forado a essa tarefa impossvel. Mikhail Hastur suspirou, aninhou-se contra o travesseiro, e fechou as plpebras. Queria muito conversar com Marguerida, mas no tinha foras para se concentrar, para pegar sua pedra de matriz e projetar seus pensamentos para ela. Tudo o que queria era dormir. Se pelo menos conseguisse se lembrar... Dentro de poucos momentos, Mikhail estava dormindo profundamente, sonhando com Marguerida Alton. Eles estavam caminhando em um campo ensolarado, de mos dadas. Ele era capaz de sentir o perfume das flores e da terra seca debaixo dos seus ps. Ela virou o rosto em sua direo, erguendo os lbios para um beijo. Mikhail aproximou sua boca da dela e... Um grito arrancou-o do sono, como se jogassem gua gelada em seu rosto. Era um som medonho, um gemido de pavor borbulhando de uma garganta. Mikhail sentiu um arrepio, apesar de saber que se tratava de uma das crianas tendo um pesadelo. Ainda tonto de sono, ele enfiou os ps em chinelos forrados de pele e

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vestiu um roupo grosso. Mikhail passou os dedos pelos cabelos, puxando um n com tanta fora que doeu. Ele se viu de relance no espelho escurecido e fez uma careta. Durante um momento, ele ficou a fitar o seu reflexo; estava magro e abatido pela perda de peso, tinha olheiras, e tinha uma aparncia assombrada. Quando foi que perdeu tanto peso? Mathias estava se sentando do lado de fora da porta, esfregando os olhos. A um rpido olhar, Mikhail deu-se conta de que o homem no tinha uma aparncia muito melhor que ele. O Guarda mais velho tambm tinha perdido peso, e seus cabelos pareciam frgeis e secos sob a luz dos lampies. Por que no percebera isso antes? Ele sufocou outro suspiro e percorreu com dificuldade o comprido corredor em direo ao som do grito. Emun ou Alain estava tendo um sonho ruim, ele no tinha certeza de qual. Ao que parecia, Vincent nunca tinha pesadelos. Mikhail parou abruptamente essa idia. Era uma coisa importante, mas o pensamento esquivou-se sua concentrao e desvaneceu antes que ele pudesse examin-lo. Ouviu som de uma das amas vindo de sua cama, queixando-se como sempre. Elas no faziam isso quando ele chegou, mas apenas deixavam as crianas gritarem e chorarem. Apenas graas insistncia de Mikhail elas, embora de m vontade, comearam a aparecer durante essas freqentes ocasies. Quando ele perguntara por que elas no atendiam as crianas, Becca o espreitara com olhos enevoados com o principio de cataratas e exclamou: Eles tm que superar... mimar no ajuda nem um pouco! Na ocasio lhe parecera uma resposta esquisita, e, como as duas ancis tinham sido amas de Priscilla, ele especulara se elas a ignoravam da mesma forma quando ela era criana. Isso sem dvida explicaria as peculiaridades de Priscilla. Mikhail, que tivera a ateno de servos amorosos e preocupados durante toda a infncia, tinha dificuldade de imaginar a negligncia de que desconfiava. Escutou murmrios, e sabia que devia ser Becca. Wena passava a maior

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parte do tempo em silncio, enquanto parecia que Becca nunca parava de falar. As duas estavam muito idosas para o trabalho, e deveriam ter se aposentado h muito tempo. Mas, com a recusa dos aldees em permanecer na Casa Halyn, ele sentia-se satisfeito com a presena delas, por menos teis que elas fossem na realidade. Elas afirmavam terem sido amas de Alanna Elhalyn, que se encontrava morta h mais de meio sculo. Mikhail achava que elas tinham quase oitenta anos, embora nenhuma das duas admitisse. E elas possuam todos aqueles hbitos irritantes dos antigos empregados tratando a todos como se fossem extremamente jovens e um pouco preguiosos, insistindo que sabiam o que era melhor, e recusando-se a mudar o seu jeito. A admirao de Mikhail pela me, Javanne Hastur, aumentara enquanto tentava lidar com esse grupo esquisito de crianas. Ele reservara um momento livre para escrev-la para esse efeito, e enviara a carta atravs de um mensageiro, mas no recebera resposta alguma. Ou ela ainda encontrava-se aborrecida em Armida, sentindo-se trada tanto pelo irmo como pelo prprio Mikhail, ou j em Thendara, fomentando intrigas. Severamente, colocou essas idias de lado e seguiu o uivo que reconhecia perfeitamente a essa altura. Emun encontrava-se sentado no meio da cama, agarrado aos lenis, a cabea inclinada para trs, um som dbil e terrvel emanando de seu pescoo fino. Ele era um garoto magricela, todo joelhos e cotovelos, e olhos grandes demais em um rosto estreito. Os cabelos vermelhos plidos, desgrenhados e agora amassados de bater na cama, tinham uma aparncia suja, e ele mordera o lbio inferior at sangrar. Seus olhos azuis tinham profundas olheiras, e Mikhail notou que ele tinha ferido as palmas das mos com suas unhas curtas. Emun estava mostrando sinais da doena do limiar, mas ele ainda no tinha comeado a manifestar a verdadeira doena. Isso deixava Mikhail mais do que um pouco desconcertado, quando tinha foras para pensar. O surgimento do laran normalmente era acompanhado por essa enfermidade,

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s vezes violentamente, mas s vezes no. No caso de Mikhail tinha sido uma manifestao bastante branda, mas ele recordava como Marguerida estivera doente no vero passado, no Castelo Ardais, e, a despeito do que tinha aprendido em Arilinn, ele ainda sentia-se inseguro a respeito da sua habilidade para enfrentar a doena. Esta noite, a sua mente quase limpa, para variar, ele descobria-se a especular por que motivo a doena no se manifestava em sua plenitude, ou permanecia latente. Disseram-lhe em Arilinn, e Mikhail sabia disso por experincia prpria, que quando a doena comeava, vinha toda de uma vez. Os princpios falsos de Emun deixavam-no desconcertado, e embora estivesse agradecido por no precisar enfrentar o problema em sua plenitude, sentia-se preocupado que, quando ela surgisse, ele no fosse capaz de enfrent-la. Era como se alguma coisa estivesse evitando que Emun desenvolvesse o laran que ele possuiria como um adulto, qualquer que ele fosse, refletiu, se esses pesadelos no o matassem primeiro. Isso era impossvel, claro, a menos que Priscilla ou Emelda estivesse interferindo nos canais no rapaz de alguma forma. Para Mikhail, tal coisa era impensvel, mas sabia que Ashara Alton ofuscara no apenas Marguerida, como tambm muitas outras mulheres durante os sculos desde a sua morte. Portanto, embora ele achasse a idia apavorante, era evidente que existiam pessoas que no eram governadas pelas suas ticas. Liriel saberia responder grande parte das suas perguntas. Liriel! Era isso o que estava tentando lembrar quando foi para a cama! Ela era uma soberba tcnica de matriz, embora fosse muito humilde para se dar conta do seu potencial. E ela poderia testar as meninas, ele refletiu, o que no seu caso seria uma coisa extremamente inapropriada. Elas tinham idade para serem suas filhas, e isso as colocava fora do seu alcance. Agora, se pelo menos conseguisse manter um pensamento em sua cabea tempo o bastante para fazer alguma coisa! Assim que Mikhail formulou a idia, experimentou o senso de exausto

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mental familiar, passividade, e desespero, mas rebelou-se, lutando conta a sutil sensao de perda, indignidade, e medo que o consumiam durante cada hora em que estava desperto. Ele no tinha tempo para as suas preocupaes pessoais agora. Mikhail sentou na beirada da cama de Emun e apanhou uma mo trmula. Os outros meninos dormiam na grande cama, ou fingiam dormir. Os terrores noturnos de Emun eram uma ocorrncia to freqente que seus gritos raramente os despertavam. Ele examinou a criana. As pupilas do menino eram dois pontinhos luz bruxuleante da vela sobre o criado-mudo, e ele fitava Mikhail sem reconhecimento. Lgrimas escorriam em seu rosto, e ele estava pegajoso de suor. Becca, resmungando audivelmente, apareceu e colocou uma pequena acha no fogo que tremulava na lareira. Ento ela depositou uma chaleira sobre o fogo e comeou a esquentar gua para um ch. Emun, qual o problema? O menino no respondeu de imediato, olhando para os cantos do quarto, investigando as profundas sombras, e aparentemente esperando que alguma coisa saltasse sobre ele. Apertava com fora a mo de Mikhail, como se a sua vida dependesse disso. Afinal, os olhos de Emun dilataram em direo normalidade, e seus ombros magros relaxaram. Eu no sei. Tinha alguma coisa ruim aqui. Mikhail esperou. Todas as crianas mais novas estavam convencidas de que a casa tinha fantasmas. Ele aprendera um pouco da histria da Casa Halyn desde que chegara, que ela tinha sido construda para a me de algum Elhalyn que no suportava a nora, quatro geraes atrs. Um trabalhador da aldeia dissera que a mulher h muito morta ainda caminhava, e jurara que a tinha visto. Por tudo o que se sabe, Maeve Elhalyn fora uma mulher determinada, que sofrera muito pouca oposio, o terror de seus filhos e netos. Era possvel que fosse o seu fantasma, ele refletiu, ou o da criada que ela aparentemente assassinara em um acesso de fria. O lugar era to isolado que Maeve poderia ter assassinado todo um

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sqito de criados sem que ningum ficasse sabendo. s vezes ele tinha a sensao de que o lugar realmente encontrava-se assombrado, igual Amida, embora parecesse que todos os fantasmas de Alton fossem benignos. Ele tinha visto coisas pairando nos corredores algumas vezes que deixaram a pele dos seus braos arrepiada, e escutara gemidos que no eram produto de travessura infantil. Mikhail no era excessivamente imaginativo, de modo que procurou encontrar explicaes lgicas, tal como a instalao da casa ou o vento passando de forma estranha. Mas no podia negar que a Casa Halyn era um local estranho, com o odor de enxofre que vinha das fontes quando o vento soprava do norte, e todas aquelas sombras. Era um sonho, ou alguma outra coisa? Mikhail perguntou em voz bem baixa. Ele arredondou os travesseiros e depois recostou o menino. Becca veio com uma caneca rachada de ch com aroma doce, e depositou-o sobre o criado-mudo. A velha ajeitou as cobertas, lanando Mikhail um olhar que sugeria que ele no tinha competncia para faz-lo, depois as enfiou em volta do peito raso de Emun. A boca da velha fedia a dentes podres, e Mikhail procurou ignorar. Tinha alguma coisa no quarto... um fantasma... e ele estava tentando me pegar Emun respondeu. Ele apanhou a caneca e deu um grande gole, depois tossiu como se tivesse se engasgado. Mikhail deu tapinhas nos ombros magros do rapaz. Quando Emun recuperou o flego, ele perguntou: Por que um fantasma tentaria pegar voc, Emun? Ele estava zangado o menino respondeu, como se isso explicasse tudo. Sei. Zangado com voc, ou apenas zangado? Emun considerou a indagao e se ajeitou mais confortavelmente contra os travesseiros. Ele parecia estar relaxando, e Mikhail sentiu-se agradecido. Houve muitas noites recentemente quando nada exceto poderosas ervas era

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capaz de acalm-lo, o que o deixava entorpecido e estpido no dia seguinte. Parecia que ele estava tentando me devorar ele disse afinal. Devorar voc? Isso era novo, e Mikhail sentiu-se alarmado. Como um banshee. Emun, os banshees no se afastam tanto das montanhas. Eu sei, Mik! Ele passou de um menino apavorado para um adolescente normal num piscar de olhos, e tentou esboar um dbil sorriso. Eu disse como um banshee! Tem razo, foi mesmo. Mas como voc nunca viu nenhum banshee, eu no sei como pode fazer uma comparao. Acontece que eu posso. Vincent me contou tudo sobre eles. E quantos banshees Vincent j encontrou? Emun soltou uma risada. Nenhum, claro. Eu no conheo ningum que tenha visto um, a menos que voc tenha visto. No, nunca, e me sinto sinceramente contente por isso. Meu pai viu um, anos atrs, quando se encontrava nas Hellers, e pela sua descrio, uma coisa que eu me sinto feliz de nunca ter conhecido. Emun esboou um plido sorriso s palavras de Mikhail. Talvez fosse o fantasma de um banshee. Agora ele parecia um menino muito normal, completamente diferente do menino apavorado que fora poucos minutos atrs. Mikhail refletiu por um momento em como aquela conversa parecia estranha, mas tudo o que realmente o interessava era acalmar Emun e voltar a dormir. No, ele tinha que fazer uma coisa primeiro. Por que no conseguia se lembrar do que era? Que idia mais medonha... e eu duvido que voc tenha pensado nisso sozinho. Foi Vincent quem lhe contou que os banshees tinham fantasmas?

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Foi Emun admitiu, relutantemente. Ele disse que nada pode deter o fantasma de um banshee. Eu nunca ouvi tamanha tolice! E acho que eu seria capaz. Agora despache esse sonho da sua cabea, rapaz. Termine o seu ch e volte a dormir. melhor eu tratar desses cortes, Dom Mikhail interveio Becca. Eles esto ruins, e eu no quero que o jovem Emun pegue uma inflamao. Voc o meu amorzinho, Emun, no se esquea disso. Ela beliscou a bochecha magra com seus dedos ossudos, e parecia que Emun gostaria de estrangul-la por trat-lo como um beb. Sim, claro respondeu Mikhail, desviando os olhos para poupar Emun da humilhao de ter uma testemunha. Percebeu que o rapaz sentiase mais forte por causa da raiva pela velha ama, e que isso restaurava o pouco de vigor que o menino possua. Era o mximo que ele podia esperar. No vou incomodar. Mikhail apressou-se em sair do quarto, satisfeito por que o pesadelo no causara acessos no menino. Teria que fazer alguma coisa com Vincent Elhalyn, mas ele estava certo do qu. O lgico seria mand-lo para Arilinn, se j no fosse tarde demais para isso. Ele franziu o cenho idia do intimidador Vincent se deparando com Mestra Camilla MacRoss. Mas Priscilla, apesar de encoraj-lo a levar Vincent e partir, insistia resolutamente que ele no deveria ir treinar em uma Torre. Era quase como se ela tivesse medo de que se descobrisse alguma coisa a respeito do rapaz, ou que lhe acontecesse alguma coisa. E, assim como com as suas outras restries, ela no oferecia explicao razovel. Sem dvida, ele deveria ter ido para l, ou para outra Torre, assim que demonstrou seu laran. Val o advertira poucas horas atrs que Vincent daria um jeito de se vingar por ser expulso da sala de jantar, e ele no a levara a srio. Ele era um idiota, e um fracassado. Nem sequer era capaz de disciplinar um adolescente! De que ele servia? Como pde pensar que era capaz de governar?

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Enquanto caminhava fatigadamente em direo ao seu quarto, Mikhail concluiu que simplesmente precisava arranjar alguma ajuda, e depressa. Isso lhe causou uma sensao vazia de fracasso, que ele no fosse capaz de resolver a tarefa simples de testar as crianas Elhalyn a fim de descobrir qual delas daria um rei adequado sem a ajuda de outros. Ento lembrou de uma coisa que Lew Alton dissera, certo dia enquanto os dois caminhavam juntos em um jardim de Arilinn. Os dois passavam um bom tempo juntos ali, e se tornaram prximos de uma forma que Mikhail nunca fora ntimo do prprio pai. Dom Gabriel sentir-se-ia extremamente irritado se soubesse, assim como trado. Sbio o homem que conhece as prprias limitaes Lew dissera. Ento acrescentara, com certa secura: Demoraram muitas dcadas para eu compreender isso. A lembrana tranqilizou-o, e a sensao de fracasso passou. Ele queria pode conversar com Lew de novo, por que tinha certeza de que o homem mais velho lhe ofereceria um sbio conselho. Onde ser que ele estava? Em Thendara, provavelmente, ou em Arilinn, visitando Diotima. Mikhail fez uma pausa, hesitante como acontecia com tanta freqncia ultimamente. No podia ir correndo para Lew ou qualquer outro com seus problemas. Tinha que haver outro modo. Neste instante ele sentiu uma coceira na nuca, e ergueu a mo para coar. Depois de um segundo, Mikhail deu-se conta de que no era uma coceira fsica, mas mental. Liriel! A imagem danava para dentro e para fora da sua conscincia, como um vu tremulando. Era como apenas pensar nela tivesse a capacidade de dispersar a sua mente como folhas ao vento. Determinado, ele se concentrou, mentalizando com fora a imagem da irm. Pensou em seu corpo rechonchudo, macio, ainda que forte. Mikhail recordou o modo como as suas roupas sempre cheiravam a balsamo da montanha misturado com um dos seus incensos um aroma penetrante e revigorante. Sentiu as mos se enroscarem em punhos quando passava por Mathias, que estava sentado no vestbulo. O Guarda lanou-lhe um olhar,

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alteou uma sobrancelha com curiosidade. Como est o rapaz? O melhor possvel, considerando que constantemente apavorado. Que bom. Ele um bom garoto, quando no est tremendo em seus lenis. Sim, eu sei, e me parte o corao v-lo to atormentado. Vou lhe dizer, Mathias, este lugar ... Amaldioado, milorde? Eu ia dizer nocivo, mas amaldioado serve. Ns vamos permanecer aqui? Eu sinceramente no sei. Mais uma vez, ele sentiu-se possudo pela indeciso. Ficaremos retidos pela neve em poucas semanas, voc sabe. Mathias disse as palavras com sua ponderao costumeira, como se tentasse transmitir uma informao vital sem realmente diz-la. Sim, eu sei. E eu no sei se posso sobreviver a um inverno inteiro nesta casa. Mikhail abriu a porta para o seu quarto e entrou. Postou-se diante do fogo moribundo por um tempo, as mos cruzadas nas costas numa imitao inconsciente de Regis. Agora sentia-se menos inseguro, e seu senso de resoluo ficava mais forte enquanto esperava. Faria contato com Liriel, que tinha muito mais experincia nesses assuntos, e pediria o seu conselho. Mikhail descobriu a sua boca esticando-se em um lento sorriso. Nunca pedira nada a Liriel antes, mas de certa forma sabia que ela ficaria muito satisfeita. Ele acrescentou mais alguns pedaos de madeira ao fogo, sentou-se, e retirou a pedra de matriz de debaixo do roupo. Seus dedos tatearam os fios da bolsinha de seda, e quase deixou que ela casse. Sentia uma presso mental, apenas o vestgio de alguma coisa, to vago e sutil que ele quase

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no conseguia acreditar que era real. Mikhail ignorou, concentrando todos os seus pensamentos e energia em colocar a jia em suas palmas. Enquanto Mikhail fitava as profundezas facetadas da matriz, ele descobriu-se a pensar no em sua irm, mas em Marguerida. Lanou um olhar sua cama amassada e franziu o cenho. As cobertas deviam ser desarrumadas com amor. Especulou se algum dia seria possvel casar com a mulher que ele amava to profundamente, ansiava com cada respirao. Pensar em Marguerida era uma distrao deliciosa, mas desconfiou que se arrependeria mais tarde. A coisa importante agora era se comunicar com Liriel. Lentamente, com enorme concentrao, ele forou sua mente a se esvaziar de qualquer pensamento exceto a necessidade de contatar a irm. Liriel! Mas que inferno! o meio da noite! Voc parece estar falando do fundo de um poo, bredu. Ele descobriu sua boca tentando se alargar em um sorriso. Os msculos tensos em seu rosto pareciam incapazes de se mover desta maneira agora estranha. Liriel dormia profundamente e acordava devagar. Ele conseguia sentir a sua irritao, e descobriu que isso era revigorante, por que era uma emoo simples, sem significados secretos. Perdo, Liri. O que voc quer? Ele hesitou, novamente inseguro. Ajuda. Conselho. De mim? Voc nunca me pediu nenhum conselho antes, exceto a respeito da melhor dieta para fures. Mik, voc est bem? Nem um pouco. Tem alguma coisa acontecendo neste lugar que ultrapassa as minhas habilidades, e eu sinceramente preciso de voc. Pode vir para a Casa Halyn? Ir para... est brincando? No, acho que no. Voc nunca pediu a minha ajuda antes, portanto deve ser muito srio. Por que eu? O ponto exatamente esse, Liri.

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Tem alguma coisa a ver com as crianas? Marguerida disse que voc os chama de Elhellions. Eles so insolentes? Quisera eu que fossem. Eu poderia tolerar infantilidade saudvel, mas isso... eles esto sendo apavorados at a morte, Liri. Tem alguma coisa terrvel acontecendo nesta casa, e eu... Como assim? Mikhail considerou o seu pensamento seguinte, e sentiu uma leve confuso que durou apenas um momento, mas fez com que se sentisse enregelado e ansioso. difcil descrever. Mik, o que aconteceu? Voc... sumiu por um segundo. Esse o corao do problema. Priscilla tem essa mulher aqui, Emelda, que se veste como uma leronis, e... Ela faz o qu? Liri, se no parar de interromper, eu nunca vou conseguir dizer nada! Desculpe, Mik. Voc sabe como eu fico quando me acordam de repente. , eu sei. Enfim, essa mulher parece exercer alguma influncia sobre Priscilla e as crianas, e eu no tenho idia do que fazer a respeito. Ela possuiu laran, mas mais do que isso eu no sou capaz de dizer. Ela afirma ser uma Aldaran, mas eu duvido muito disso. Ele tornou a hesitar. Acho que ela anda confundindo a minha mente. Est querendo dizer que tem vivido em uma casa com outra telepata, e nunca pensou em mencionar isso para ningum? Ela parecia muito irritada. Isso mesmo. Toda vez que eu comeo a pensar a respeito... acontece isso. Ajude-me, Liri! Pelos infernos de Zandru! Voc parece enfeitiado! Acho que voc pode ter razo. Voc vai vir? Sozinha? Eu no deveria levar... no, eu vejo agora. Eu compreendo, eu acredito.

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Liri, traga uma carruagem grande, e... droga, eu estou sumindo de novo. Eu irei, bredillu! Partirei o mais depressa possvel! O contato desvaneceu, e Mikhail permaneceu sentado, saboreando o termo bredillu, irmozinho. Ele era mais do que um ano mais velho do que a irm, mas realmente sentia-se um homem mais jovem naquele momento. A afeio na palavra comoveu-o, acalentou-o, e tranqilizou-o. Seria bom t-la aqui, poder conversar com ela, e receber a sua sabedoria. Engraado. Nunca considerada a irm uma mulher sbia, mas ela era. E j era hora de comear a respeitar isso!

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Captulo 10

Liriel chegou a Casa Halyn seis dias depois, ao final de uma pequena nevasca. Mesmo antes de ela entrar, Mikhail j notava que a irm encontrava-se de pssimo humor, o que era raro, pois Liriel quase sempre tinha uma persona-lidade estvel, tranquila e alegre. Quase esquecera como ela detestava viajar. Ele no a culpava nem um pouco, por que viajar, mesmo de Arilinn, cruzando a plancie relativamente plana de Arilinn, e percorrendo o Rio Valeron, no era agradvel nesta poca do ano. Desde que falara com Liriel, Mikhail fora atormentado com segundos pensamentos, abalado por dvidas, e desejou que no o tivesse feito. Ele apenas cerrara os dentes, esperando que no a tivesse convocado em uma misso tola. Eu viajei mais este ano do que durante a minha vida inteira a mulher corpulenta informou-o, enquanto descia da carruagem coberta em que chegara , e eu gosto menos a cada viagem. Juro que, se houvesse uma pedra para ser encontrada, meu cocheiro dava um jeito de encontr-la. Ela estava encoberta por uma grossa capa de l verde, com um xale enrolado por cima, de modo que parecia quase informe sob o lusco-fusco do fim de tarde. Suas faces normalmente plidas estavam bastante rosadas por causa do frio. Mikhail descobriu que sentia-se muito feliz em v-la. At este momento, no se havia dado conta do quanto sentia saudades de sua famlia, at de sua me e seu pai. O cocheiro escutou o comentrio, e endereou Mikhail um largo sorriso. A carruagem em que ela viajara era grande e bem construda, as janelas tinham vidraas e cortinhas a fim de proteger do frio. Atrs da carruagem cavalgavam quatro homens, dois em uniformes da Guarda e os outros com roupas comuns. Onde haveria de colocar todas essas pessoas? A Casa Halyn no era grande, e os alojamentos dos servos ainda se encontravam em um lamentvel estado de abandono.

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Mas ele tinha certeza de que Daryll e Mathias o ajudariam a dar um jeito na situao, e isso no tinha importncia; o importante era que sua irm se encontrava aqui, e agora ele tinha algum em quem confiar. muito bom v-la tambm, Liri! Entre para tomar um banho quente; vai fazer os seus ossos pararem de doer e restaurar o seu bom humor de sempre. Ele ofereceu-lhe um brao para subir os degraus escorregadios que davam para a casa, e ela o pegou, envolvendo uma mo forte em seu antebrao de uma forma que o surpreendeu. Ela recostou-se um pouco contra ele, depois fungou o ar. Eu no tinha percebido de como esse lugar ficava prximo do Mar de Dalereuth. Que cheiro mais esquisito. A prima Marguerida disse que viajar ampliao, mas a ltima coisa de que eu preciso ampliao Liriel continuou enquanto eles entravam no vestbulo da Casa Halyn. Ela gesticulou para o prprio corpo com um sorriso irnico. O cheiro do mar me incomoda, Mik, e eu nem sei por que. Mas tenho certeza de que Marguerida gostaria; ela vive com saudades do seu Thetis, e suspira por ventos quentes e mares suaves, voc sabe. , eu a escutei sonhar com isso algumas vezes. E ela canta aquelas canes... Algumas das que ela gravou para a estase de Diotima so maravilhosas. Ser que Dio consegue escutar a voz de Marguerida? Ele ignorou o aperto no peito que a mera meno do nome de Marguerida causava, e procurou demonstrar-se despreocupado. Mais que isso, ele procurou descartar da mente como se tornara difcil se comunicar com sua amada nas ltimas semanas. Era angustiante e frustrante estar cansado demais para alcan-la na maioria das noites, quando conseguia faz-lo, descobria-a distante e preocupada com algum problema do qual no desejava falar. Ela falava dos mtodos de treinamento heterodoxos de Istvana Ridenow, e sobre sua nova amiga, Caitlin Leynier e as outras pessoas em Neskaya, mas a ateno de Mikhail se desviava, ou uma das crianas acordava. Era como se alguma fora estivesse determinada a no permitir que ele desfrutasse de qualquer paz e tranqilidade.

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Escutar as canes? Que idia interessante. Liriel endereou ao irmo um olhar caloroso. Mas eu tenho certeza de que voc e Marguerida tm muito mais para discutir, alm das msicas dela. As palavras no carregavam insinuao, apenas uma afeio fraternal que acalentou o seu corao. Mikhail deixou os ombros cederem um pouco. No havia como enganar Liriel; ela sabia o que ele e Marguerida sentiam um pelo outro, melhor do que qualquer um exceto Lew Alton. Mas ela era discreta, e Mikhail sabia que ela no caoaria dele mais do que um pouco. Sempre h o tempo. Liriel soltou uma risada enquanto tirava o xale e pendurava-o em um gancho, depois a capa. Se vocs dois passam um momento que seja discutindo o tempo, ento eu sou uma cristoforo. Ela olhou para os barrotes enegrecidos, depois para as paredes, com tapearias comidas por traas penduradas, e sacudiu a cabea. Essa casa no l muito confortvel, no verdade? Atrs dela, um dos homens estava trazendo a bagagem. Mikhail sacudiu a cabea. Devia t-la visto antes de eu arranjar trabalhadores para consertar as janelas e limpar as chamins. Priscilla e as crianas parecem acostumadas ao clima, mas estavam acampadas em cinco quartos quanto eu cheguei. Mas por qu? Raios me partam se eu souber. Priscilla se recusa a dizer por que insiste em viver nesta barraca mofada. Talvez voc consiga compreender os seus pronunciamentos melhor do que eu. Ele hesitou. Se ele contasse a Liriel a respeito da sesso, estaria quebrando o seu juramento, mesmo se tivesse sido prestado a um fantasma. Com todas as dvidas que ele tinha, no conseguia se forar a faz-lo. Mas ele no havia prometido falar o pouco que aprendera com os aldees. Mikhail limpou a garganta.

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Acho que tem alguma coisa a ver com uma superstio local, Liriel. H uma fonte quente a cerca de um quilmetro e meio estrada acima, que o povo da aldeia afirma possuir poderes curativos, e um esprito Protetor. Parece que Priscilla nutre alguma obsesso em relao a esse Protetor s no me pergunte do que se trata. Eu no consegui descobrir nada mais do que j lhe contei. Tencionava ir dar uma olhada, mas, sinceramente, o simples fato de cuidar das crianas me deixa pouco tempo para qualquer outra coisa. Meu respeito pelos nossos pais e suas capacidades em cuidar da casa aumentaram consideravelmente. , eu sei. Nossa me me mostrou a sua carta quando veio de Armida ms passado. Foi um belo gesto, mas eu duvido que ela tenha gostado muito. Receio que ela quer a sua lealdade, no a sua admirao... mas voc conhece a me! Mikhail sacudiu a cabea. Eu no posso servir a dois mestres, e ter de escolher entre Regis e mame foi muito difcil. Mas sou jurado Regis, Hastur, e isso vem antes de qualquer outra considerao. Eu sei, irmo, mas ela no compreende isso. uma das diferenas, eu creio, entre os homens e as mulheres, que um juramento possa ser mais importante at do que o sangue. Ela deu um profundo suspiro, depois esboou um leve sorriso. Felizmente, ela encontra-se to absorta chocando a gravidez de Ariel que deixou todo o resto para outro momento. Quando a criana nascer, voc pode contar que ela comear a fazer intrigas novamente. Ela est decidida a candidatar Rafael para Regente de Elhalyn quando for para Thendara. Ela agora se encontra em Arilinn, j que o tempo tornar as viagens mais difceis medida que a estao avana. Como eu consigo controlar Ariel melhor do que ningum, ela ficou um bocado curiosa sobre a minha partida, e quando eu disse que estava apenas indo para Thendara, eu no acho que ela acreditou. uma coisa horrvel mentir para a prpria me. Mas no parecia que ela achava mesmo que era uma coisa horrvel, e Mikhail sorriu. Liriel sempre possura uma

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malcia sutil, e ele tinha esquecido como essa caracterstica era prazerosa. Obrigado! Rafael pode ficar com a Regncia, no que depender de mim, apesar de que ele nunca me agradeceria, se o conseguisse. Eu acho que mame no percebe o quanto tio Regis est determinado em fazer as coisas ao seu prprio modo. No importa. Como est Ariel? Mikhail descobriu que no estava surpreso com o fato de que Javanne tencionava livr-lo da Regncia de Elhalyn, e embora isso o entristecesse um pouco, deu-se conta de que a me no consideraria o que estava fazendo como um ato de deslealdade ou traio. Javanne esperava que seus filhos fossem leais a ela, mas no parecia saber que isso era recproco. Ela parece mais tranqila do que pouco depois da morte de Domenic. Mas ela ainda est muito frgil e delicada. Eu tentei persuadir mame a no lev-la Thendara para o Solstcio de Inverno, mas ela est convencida de que precisa estar na cidade, e que Ariel precisa de seus cuidados e ateno. Mesmo assim, a chegada de uma filha, to desejada durante todos esses anos, a tem ajudado em muito a enfrentar a perda, e ela se mantm ocupada costurando vestidos e cobertores. Voc ficaria espantado com a sua dedicao. Para no falar na quantidade de ornamentos com que ela planeja sobrecarregar a criana. Ariel sempre gostou de decorar qualquer superfcie plana. Lembra quando ela pintou as paredes do seu quarto com vinhas e flores? Liriel riu. Lembro que papai teve um acesso, embora tenha ficado muito bonito. Priscilla caminhava na direo deles. Em meio as sombras junto escadaria, seus olhos pareciam maiores do que realmente eram, e o seu cabelo vermelho desbotado e nariz de Elhalyn proeminente faziam uma figura um pouco grotesca. Sua boca estava contrada, como se ela tivesse esquecido como sorrir. Ela usava uma tnica de l marrom informe cuja bainha estava gasta, e sua cabea estava coberta por um vu retangular preso altura das sobrancelhas com vrios grampos. Debaixo do vu, a travessa de borboleta em seus cabelos tinha prendido os fios em vrios

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lugares, de modo que ele estava puxado e at mesmo rasgado. Priscilla fez uma pausa e olhou para Liriel. No parecia muito satisfeita com a recm-chegada, mas fungou e estendeu uma mo magra rigidamente. Seja bem-vinda Casa Halyn. Suponho que tenha feito uma viajem exaustiva. Ento ela notou o homem com a bagagem e franziu o cenho. Naquele momento, um dos dois Guardas que acompanhara Liriel apareceu, batendo os ps. Priscilla endereou um olhar para Mikhail, e franziu um pouco a testa. Obrigada, Domna Elhalyn. Tirando o vento que dava um jeito de atravessar cada fresta e rachadura na carruagem, e uivar um bocado, no foi desagradvel. H muitos anos que eu no viajo para mais longe do que dezesseis quilmetros da Casa Halyn, e no pretendo faz-lo. Acho que se deve permanecer perto de casa. Toda essa perambulao de um lugar para o outro parece uma ocupao tola para uma mulher inteligente. Sem dvida, mas s vezes necessrio. No adequado que Mikhail teste as suas filhas pelo laran, de modo que pediu-me para vir fazer isso. A porta da frente abriu-se antes de Priscilla poder responder, e o velho Duncan entrou, seguido pelo restante da bagagem de Liriel. Havia mais malas, e de repente o vestbulo ficou um tanto apinhado. O aroma de l molhada e neve pairava como uma lufada gelada vindo do lado de fora deixava a cmara ainda mais fria do que j era. Duncan fungou, esfregou seu nariz rosado, e disse: Eu sei onde colocar toda essa gente, domna. E no h forragem para todos esses cavalos. Mas os estbulos esto prontos. Ele endereou um sorriso a Mikhail, como se estivesse orgulhoso por que o estbulo se encontrava agora limpo e em bom estado, ou pelo menos o melhor possvel de se arranjar com a carncia de trabalhadores e poucos materiais. O telhado no tinha mais goteiras, e a sala de cereais estava seca, e os cavalos viviam em conforto maior do que as pessoas na casa.

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O Guarda que tinha chegado primeiro, a quem Mikhail agora reconhecia como Tomas MacErald, o filho mais jovem do atual mestre-de-armas em Thendara, fez-lhe um sinal de cabea, depois falou. Podemos dormir nos estbulos, se necessrio. - No, - respondeu Mikhail. - Eu acho que ns podemos deixar os quartos do fundo dos empregados em forma, embora eles no sero muito mais quentes do que os estbulos, sinceramente. E no se surpreenda se Daryll e Mathias carem em cima de seu pescoo com gritos de prazer, Tomas. Eles estiveram de viglia, e tero o prazer de partilhar a tarefa. E se voc tem alguma fofoca boa de Thendara, tambm, seu copo vai transbordar. Domna Elhalyn olhou para todos, ento virou-se para Liriel, como se estivessem completamente sozinhas. - Eu no sei por que voc deve testar as minhas filhas, - disse Priscilla. No como se eu lhes permita ir para uma torre e aprender coisas que elas no precisam saber. Eu nunca deveria ter permitido Regis Hastur... - Ela parou de falar abruptamente. Liriel deu a seu irmo um olhar afiado. Meu Deus, ela ainda mais excntrica do que voc me disse. Eu sei, e isso me incomoda. Tentei dizer-lhe vrias vezes que telepatas selvagens so perigosos, mas ela s diz que a Guardi tomar conta de tudo. Quem que poderia ser, eu no posso imaginar. Outra figura entrou no corredor e se aproximou deles. Mikhail teve de conter-se de tremores. Ele olhou para Emelda, e viu a expresso selvagem, que parecia uma permanente. Seus olhos eram verdes, luz do hall de entrada, mas eles tinham uma intensidade ardente que era perturbador. Exceto por sua breve troca de idias sobre o dia da sua chegada, ele nunca tinha sido capaz de perceber sua mente, nem mesmo o pensamento mais ligeiro. Ela parecia um ponto branco na sala. Ela olhou para Liriel, e Mikhail, em seguida, de volta para o tcnico alto. - Esta a Interruptora da qual eu avisei, vai domna. Temos de ter

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cuidado, ou o Guardio ficar descontente, - ela sussurrou para Priscilla. Ento ela olhou assustada para os homens que haviam acompanhado Liriel. - Estes no devem estar presentes! Eles devem partir imediatamente! - Seu assobio era como vapor em uma frigideira. - Minha irm est cansada de sua viagem, - Mikhail anunciou ignorando Emelda. - Eu vou lhe mostrar seus aposentos. Duncan, pode mostrar a Toms e os outros onde fica o antigo quarto da velhas damas, e ajudar a resolver as coisas. Tomas deu um pequeno suspiro. - Eu no creio que haja qualquer solteirona na sala, nem as mais jovens tambm, - murmurou baixinho, e seus companheiros gargalharam. Priscilla parecia desnorteada, e a expresso no rosto de Emelda virou assassina. Mikhail no podia suportar a tenso um pouco mais. Ele queria ranger os dentes ou gritar, qualquer coisa para aliviar a raiva que estava fervendo em sua barriga. Ele se virou, pegou a bagagem de Liriel de onde estava no cho, e comeou a subir as escadas. Depois de um momento, escutou pisadas da irm atrs dele. Mik, ela como uma bruxa de algum antigo conto. Quem - Priscilla ou Emelda? Ambas parecem clones para mim, mesmo que elas no so muito mais velhas que ns. Eu deveria ter avisado voc, mas, francamente, tudo aqui to estranho que eu no sabia por onde comear. Priscilla no vai nem mesmo pegar suas roupas sem consultar Emelda. Ela parece completamente em seu poder. E as crianas...! Quem ela? H algo sobre ela... Eu no posso alcanar. Emelda? Bem, ela alega parentesco com o aldarans, mas ela se recusa a ser especfica. Ela poderia ser alguma criana nedestra, suponho. Mas eu no posso l-la, o que muito preocupante. Um... Aldaran. Agora, o que isso me lembra? Sinto como se meu crebro fosse algodo. Ela parece ter esse efeito em mim tambm.

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O qu? Voc quer dizer...? Eu acho que ela est influenciando a mim, mas eu no consigo fazer nada sobre isso. Estou vendo. Isso faz sentido, voc no parece voc mesmo, de fato. Regis tem alguma idia da situao? Francamente, no. Tenho s conseguido me comunicar com ele um par de vezes, e ele parecia preocupado. Eu no queria incomod-lo com os meus prprios problemas. Ele me deu uma misso, e tenho a inteno de conclu-lo! E ele tem o suficiente em suas mos agora, com o pai sendo to difcil, e o Conselho Comyn sendo seis ou sete. Eu... no tinha certeza, achava que estava imaginando coisas. to estranho aqui, Liri! Mik, voc um idiota. Aquela mulher cheira a laran, se laran tem um perfume, e ela tem claramente encantado Priscilla a um grande grau. Voc deveria ter pedido ajuda muito mais cedo. E voc nunca deveria ter sido enviado aqui por conta prpria. Eu no posso pensar que o tio Regis est fazendo! Mikhail hesitou. Ele no iria criticar Regis Hastur, at mesmo para sua irm, no importa como ele se sentia. Nada poderia faz-lo desleal a seu tio. E, desde que sua me tinha se comportado to mal com seu irmo na reunio do Conselho, ele estava ainda mais determinado a ser um fiel vassalo. Mas Regis tinha colocado ele em uma situao insustentvel, pediu para fazer um trabalho que no poderia satisfazer ningum, muito menos ele. Achava que Priscilla estava disposta a deixar-me tornar-me regente durante o tempo que demorasse para descobrir qual dos seus filhos poderia ser mais adequado para assumir o trono, mas nada mais. Regis concordou com isso? Mik, que no faz nenhum sentido em tudo! Eu sei. Ele est me deixando louco, quando eu posso pensar em tudo. Ele apoiou-me em um canto, na reunio do Conselho, e ele no poderia explicar por qu. Eu quase sinto que ele me enviou aqui para me tirar do caminho, por algum motivo eu no entendo. Eu sempre confiei em Regis, mais do que eu confio em algum vivo, at que este. E eu queria fazer um

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bom trabalho aqui, para provar que eu era til. til? Para qu? Quero dizer, Mik, voc um bom sujeito. Voc no precisa provar nada! Obrigado, irm. Mas se voc pensa assim, se no fosse da famlia? O que este absurdo? Voc o homem mais capaz e inteligente que eu j conheci. Ele deve estar tentando manter minha cabea acima da gua aqui. Eu no me sinto muito capaz, muito menos inteligente! E a verdade que eu quero encontrar um Elhalyn adequado para assumir o trono, para que eu possa ficar livre da Regncia! Eu no quero acabar por ter de assumir o trono Elhalyn e responder a Danilo Hastur para o resto da minha vida. Estou vendo. Eu no tinha pensado nisso claramente, claro. Ento, me fale sobre os filhos de Priscilla. H trs - Alain, Vincent e Emun. Eu tinha dvidas de Alain antes de eu vir aqui, porque eu o conheci h alguns anos, e ele pareceu um pouco instvel para mim. Eu estava certo. Alain impossvel, em runas, mas no, eu acho que, pelo seu laran, mas por alguma outra coisa que eu ainda no descobri. Mas eu tinha esperanas de Vincent. E agora voc no tem. E Emun? Ele uma criana assustada, e eu no sei se isso pode ser remediado. Eu no quero te dizer muito, porque eu preciso saber o que pensa. Ela riu para isto. Eu posso ver que Marguerida teve uma boa influncia para voc. O que voc quer dizer com isso? S que, no passado voc no se importava muito com objetividade, irmo. Ela cheirou o ar quando eles chegaram ao topo das escadas. Voc realmente no me preparou para este lugar abandonado. No admira que os Elhalyn so to peculiares, que vivem aqui. Voc devia ter visto isso antes de eu ter feito os reparos! Foi uma bela

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casa, uma vez que, voc sabe. Eu no posso pensar por que Priscilla deixou ir para runa, mas ela est convencida de que ela est saindo daqui em breve, embora, onde ela planeja ir permanece um mistrio. H um grande nmero de plantas que crescem aqui que eu nunca vi em nenhum outro lugar, e a brisa do mar de Dalereuth muito revigorante. Pelo menos, foi quando eu cheguei aqui. Eu no tinha idia de como era terrvel no inverno. Mikhail, pare de evitar o que est corroendo voc! Voc o mais enlouquecedor de homens s vezes. Pior do que Gabe? Humph. Na minha experincia, no h um mais irritante do que o nosso irmo. Mas voc est tentando realmente a minha pacincia! Desculpe, Liri. Eu no estava fazendo aquilo deliberadamente. Este lugar tem me desmoralizado mais do que eu percebi at o momento. Quando Regis me pediu para ser regente antes da metade do vero, eu no estava muito satisfeito, mas eu no imaginava que seria esta uma tarefa difcil. Eu no tinha idia de como as crianas tinham mudado nos quatro ou mais anos desde a ltima vez que os vi, e eu certamente no esperava Vincent se transformar dessa maneira. E como isso? Eu no sei bem como descrev-lo, porque eu nunca encontrei nada parecido antes. Priscilla nunca disse nada sobre o pai de Vincent, mas eu tenho pressuposto de que ele era o mesmo homem que pai de Alain. Ela no vai nome-lo em qualquer circunstncia, apenas diz que eles so seus filhos. O que! No admira que ela no v para Thendara e vem mantendo-se enfiada aqui nestes ltimos vinte anos. Ora, ela poderia ter tido uma dzia de amantes! No h muitas oportunidades de licena sexual fora aqui, Liri. verdade. Ser que ela disse por que ela no vai sair?

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Alguma coisa a ver com a Guardi, ela continua a falar, ou melhor, recusando-se a falar. Eu pedi e pedi, mas eu apenas no obtive nenhuma resposta boa. Cada vez mais curioso. Esta era uma das frases favoritas Marguerida, e o som disso na mente de Liriel foi um pouco inquietante. Ele respirou fundo e deixou cair uma das malas, para que ele pudesse abrir a porta do quarto de Liriel. - Exatamente. Este foi o melhor que pude fazer por voc. Eu estou do outro lado da sala e os quartos das crianas esto entre ns, por isso voc provavelmente vai ser despertada por pesadelos. - Agora h uma perspectiva agradvel, - ela respondeu secamente. Digame que o est incomodando sobre Vincent. Mikhail hesitou um instante. Ele tinha esquecido esse hbito de Liriel, que vai diretamente ao corao das coisas, a impacincia e a clareza de sua mente. Tambm, ela parecia diferente do que ele se lembrava dela, mais confiante, mesmo quando ele era menor. Ele parece ter prazer em projetar suas emoes desagradveis em todo o lugar, e particularmente provocar seu irmo mais novo Emun. Eu o peguei torturando animais pequenos, ele pendurou um gato nas vigas, e ele teria morrido, mas Daryll descobriu-o primeiro. H apenas uma coisa sobre ele que horripilante, algo que no estava presente quando o vi antes. Voc acha que ele a causa dos pesadelos que voc falou? Sim e no. Ele a nica criana que dorme profundamente, mas ele completamente inexperiente, ento eu no sei como ele poderia controllo. noite quando entrei em contato com voc, Emun teve um onde ele estava tentando fugir de algo parecido com um banshee que ele disse que estava tentando com-lo. Ento ele me disse que Vincent havia dito algum conto de fantasmas banshee serem impossveis de impedir, - onde as crianas obtm estas noes? Mas eu no posso ter a certeza se Vincent est apenas alimentando a imaginao de seu irmo e irms, ou esteja fazendo algumas travessuras.

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Estou vendo. Voc parece ter duas opinies sobre isso. Eu nunca soube que voc era to confuso, Mik. Est certa, Liri. Eu estou no fim do meu juzo, ou, talvez, alm disso! Eu s no sei o que fazer com a situao, razo pela qual eu pedi sua ajuda. Esta sala fica de costas para o mar, assim voc no vai ter um monte de vento para incomod-la, e a cama limpa, eu tenho certeza disso. - Isso foi muito amvel de sua parte, irmo. Mas depois de quatro dias chacoalhando na carruagem, eu deveria estar perfeitamente satisfeita com um colcho de palha e um cobertor rasgado. Eu nunca fiquei to feliz em sair de uma carruagem em minha vida - e pensar na viagem de volta muito triste. E se eu tiver razo sobre Priscilla Elhalyn, ela vai querer me mandar embora, no dia seguinte. Ela fez uma pausa, ento se virou para a porta aberta. - E quem esse, - perguntou em um tom muito diferente de voz. Olhos cintilantes brilhavam debaixo de uma queda de cachos escuros luz bruxuleante do conjunto de tochas ao longo do corredor. Aps um momento, um rosto completo emergiu de seu esconderijo ao lado da porta, e Valenta saiu, olhando curiosa e tmida. luz bruxuleante dos lampies, suas mas do rosto salientes e a boca carnuda debaixo de um nariz pequeno e muito Elhalyn, parecia algo notvel. - Ol, Valenta... Irm, apresento-lhe Valenta Elhalyn. Esta a minha irm, Liriel Lanart-Hastur. Liriel curvou-se para baixo, seu corpo alto, inclinando-se completamente at que ela estava quase ao nvel dos olhos da criana. Ela estendeu a mo lentamente e Valenta estendeu a prpria para segur-la. Liriel olhou para a pequena mo, com os seus seis dedos, e balanou a cabea como se algo tivesse finalmente feito sentido para ela. - Seu nome o mesmo da lua, - Valenta disse suavemente, sua voz mal acima de um sussurro. - Sim, .

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- um nome muito bonito. - Obrigada. - Uma garota muito atraente, Mikhail. E eu acho que posso dizer quem foi seu pai - no um Ridenow, com certeza. Eu acho que ela pode ser meio Chieri. Chieri? Ningum viu nenhum h anos! Eu sempre pensei que eles tinham ido embora, ou eram apenas uma lenda. Mas isso faz sentido, agora que voc diz. Eu nem tinha pensado nisso, meu crebro deve estar virando mingau! O que me diz da outra filha? Elas se parecem? Ela to bonita? No. Ela ruiva, de aparncia mais tpica do que Valenta. Uma menina muito bonita. Se eu tivesse visto ela quando eu tinha dezessete anos, eu teria me apaixonado por ela. Ela deixa Valenta completamente na sombra, embora este no parece ser um problema entre elas, pois elas so bastante dedicadas uma outra. - Mame est muito aborrecida por voc ter vindo aqui, - Valenta disse. Por que isso? Voc vai nos levar para longe dela? Espero que sim, porque eu odeio esse lugar. - Ningum vai tirar voc de sua me. - Liriel soou reconfortante, mas no como se ela tivesse certeza de que falou a verdade. - Lamento que ela esteja chateada. Valenta encolheu os ombros, com a indiferena dos jovens. - Mame est quase sempre aborrecida com alguma coisa, ento eu no me importo. Mas eu queria que voc me levasse para longe daqui. Logo. Antes de chegar o inverno. - Por que isso? Os olhos de Valenta se encheram de lgrimas, e ela balanou a cabea pequena, at as ondas danarem em torno de sua testa. Ela comeou a tremer inteira. - Eu no devo dizer-lhe, - sussurrou ela, mordendo os lbios pouco.

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Ento ela virou-se e fugiu para o corredor, e eles podiam ouvir o som alinhado de seus passos, afastando-se correndo. Liriel e Mikhail se entreolharam. Liriel estava mais assustada do que ele pelo comportamento de Valenta. Seus olhos se arregalaram levemente e uma das sobrancelhas vermelha plida ergueu-se. Foi uma expresso cmica suficiente para trazer uma pequena bolha de alegria em seu peito, uma sensao de alvio e de alegria para a presena contnua de sua irm, imperturbvel. Liriel perguntou: - assim que ela , ou ela est sendo peculiar? A questo, colocada muito a srio, foi demais e Mikhail riu, enquanto Liriel parecia irritada. - Por aqui, bastante comum. Valenta uma boa menina, muito inteligente, e a menos problemtica do grupo. Na verdade, ela e sua irm, Miralys, parecem ser jovens mulheres muito normais. Se me fosse permitido escolher uma mulher, em vez de um homem para o trono, uma delas poderia ser tima. At agora, eu nunca havia entendido completamente o que quis dizer Marguerida sobre ir contra nossos costumes. - Srio? - Liriel deu-lhe um olhar penetrante, e algo como um sorriso comeou a aparecer em sua boca. - Sim. Comecei a supor que ela s estava sendo terranan, que ela estava pensando em coisas como elas so em outros mundos, no que ela estava realmente sendo sensata. Quando ela me diz que a melhor pessoa para o trabalho deve ter senso, independentemente do sexo, meu crebro parecia que estava comeando a esmigalhar. E isso o tempo todo, apesar de eu ter gasto bastante tempo com a Dama Marilla, vendo-a nutrir sua indstria cermica de um forno para uma dzia, e sabendo muito bem que isto era uma coisa bastante notvel. Ao mesmo tempo, eu percebo, eu s pensei que ela estava se mantendo ocupada, no que ela estava fazendo alguma coisa... real. - Pelo menos voc pode reconhecer isso, o que mais do que podemos

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dizer do pai. Ele est furioso, xingando Marguerida e Lew Alton, como se eles estivessem em Darkover s para irrit-lo. Seu ltimo plano ir para a Corte e exigir que Gabe seja o herdeiro do Domnio Alton, e que forcem Marguerida a casar com ele. A me disse-lhe para no ser um idiota, e deixar que ela cuidasse disso, o que levou a uma discusso que voc podia ouvir por toda Arilinn, mesmo se voc no tivesse laran. O pai no consultou o nosso irmo, ou ele saberia que Gabe seguiu o conselho do nosso primo, e agora ele no a teria nem se fosse a ltima mulher em Darkover. Ele est devidamente com medo dela - desde que ela usou a Voz para enviar Donal para o Mundo Superior. - Como ele descobriu sobre isso? Pensei que tinha conseguido guardar segredo. Eu avisei Gabe que Marguerida no era algum para deixar com raiva, mas eu no acho que eu disse a ele sobre a Voz, ou o resto nossa aventura estranha. - Mikhail fez uma pausa, relembrando a noite em Armida quando Donal tentou assustar Margaret Alton vestindo um lenol e fazendo barulhos assustadores. Ele tinha acordado ela de repente, mesmo que o menino conhecia melhor, e ela tinha falado, sem qualquer pensamento ou nenhuma conscincia de que somente sua voz poderia ter poderes. A voz de comando era, como muitos outros aspectos do laran, impossvel de prever. Mas Marguerida o tinha na sua totalidade. - Gabe no estpido, mesmo que ele no seja to inteligente como voc , e finalmente penetrou seu crnio grosso que Marguerida nunca ser o tipo de mulher que pode mandar a sua prpria satisfao. - Eu no posso imaginar algum mandando nela, nem mesmo eu. No importa o quanto ela se esforce, ela sempre vai ser muito teimosa e independente. - Claro que voc no pode! - Liriel deu um ronco pouco de diverso. Ela no cresceu aqui, e esperar que ela se comporte de acordo com os nossos costumes ridculo. Pelo menos, entend-lo. Se apenas o pai pudesse ser to realista. Eu no posso imaginar que ele vir a ter juzo. Ele se ressente tanto de Lew que ele mal consegue comer. E ele quer manter

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Armida, a qualquer custo. Tornou-se uma obsesso para ele. - Se ele no fosse to teimoso! - Se apenas o vento no fosse to frio. Agora saia daqui. Quero me banhar e colocar algumas roupas limpas. Esse manto est to sujo que est pronto para assumir uma vida prpria. E com o pouco que eu tenho visto at agora da Casa Halyn, ele poderia fazer isso. - Claro. O banheiro duas portas descendo pelo corredor, esquerda, e voc talvez v ach-lo o lugar mais luxuoso de toda a casa. Mas as toalhas esto um pouco desgastadas e finas. Mandei vir mais de Thendara, mas ainda no chegaram. Liriel riu. - Aposto que voc nunca deu um pensamento para casa em sua vida antes de vir aqui. - Ento seu rosto ficou srio novamente. - H algo de familiar sobre aquela criatura Emelda - Eu s no consigo traz-lo mente. Estou certa de t-la visto antes. - Ela parecia incomodada enquanto falava. - Voc j a viu? Interessante. Eu no consegui descobrir nada sobre ela, exceto que ela est aqui com Priscila e os filhos h cerca de um ano, e tem muita influncia da qual eu desconfio. E eu no vou apostar com voc, acrescentou. - Eu odeio perder. Ele virou-se ento, e saiu da sala. Na sala que ele descobriu Miralys, olhando curiosa, e Valenta tambm. - O que vocs meninas esto fazendo aqui? - Esperando por voc, - Valenta informou-o. - Conte-nos tudo sobre a sua irm! - Sim, conte! Val diz que ela to alta quanto voc, e muito grande. Miralys era um contraste com a sua irm mais nova, no s em sua colorao mais bela, mas em seus maneirismos. Enquanto Valenta era atrevida e quase precoce, Mira era serena e mais discreta. Ela se moveu com graa completamente inconsciente, e possua uma autoconfiana

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notvel. Mikhail a tinha visto enfrentando Vincent, e ela tinha o nariz sangrando naquela ocasio. Isto era notvel, pois Vincent era alto e forte, e Miralys aos quatorze anos no tinha mais que cinco ps de altura, e parecia to frgil como um lrio. Mas era rpida, e suas mos eram notavelmente fortes para seu tamanho. - Minha irm Liriel tem, de fato, um corpo grande, mas ela no pode mudar isso. Ela sempre foi assim, mesmo quando ela era criana. Ela mais jovem do que eu, por um ano, e ela tem uma irm gmea, minha irm, Ariel. Ento, voc v, minha famlia muito parecida com a sua, eu tenho dois irmos e duas irms. - Sim, sim. Mas o que ela? Ela no uma leronis, ? - No, ela no . Liriel uma tcnica. Ela viveu a maior parte da vida na Torre de Tramontana, mas recentemente ela esteve em Arilinn ao invs disso, ajudando nossa prima Marguerida Alton a comear seus estudos, e tambm cuidar de nossa irm, que no to forte. - Por que ela est aqui? - Miralys exigia. - A me diz que ela veio para nos levar para longe da Casa Halyn, mas Val diz que no assim! Se algum no conseguir me tirar daqui logo, Vincent vai me machucar! Mikhail abalou com o pensamento que veio de Miralys, pois ele percebeu que a menina queria dizer algo que no lhe havia ocorrido at aquele momento. Havia uma sensao de perigo em sua mente, como se temia que ela seria raptada contra a sua vontade. Ele ficou to atordoado que levou vrios minutos antes de responder. - Ela chegou para testar o laran de vocs duas, certamente. - Ah. E, se temos um monte dele, podemos ir para longe e nos tornarmos leroni? - Voc gostaria disso? No fcil, voc sabe. Voc tem que estudar muitas coisas. Eu preferiria estar em uma lua a permanecer mais um inverno nesta casa Miralys interrompeu. Ela falava com a maior tranqilidade, mas sua

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mente encontrava-se excitada de consternao, e definitivamente havia um componente sexual envolvido, que lhe passara despercebido devido aos seus prprios escrpulos. Mikhail procurava tratar as meninas com a maior cautela, consciente de que sua presena na casa tinha uma impropriedade que poderia ser mal interpretada por comentrios maldosos. Mikhail praguejou consigo mesmo; tinha sido um idiota. Devia ter adivinhado que, por mais isoladas que as crianas estivessem, Vincent representaria uma possvel ameaa qualquer mulher de boa aparncia, inclusive as prprias irms. Alain no representava nenhum problema, pois sua completa incapacidade de tomar qualquer deciso evitava que ele fizesse mal a quem quer que fosse, e Emun ainda era muito jovem. Mas Vincent, o valento, era outra histria completamente diferente. Ele percebeu que era sua prpria criao, que tinha impedido de imaginar uma coisa dessas, tanto quanto ele amava suas irms, que nunca, tanto quanto podia recordar, atravessou sua mente para ach-las no mnimo desejvel. Quando Mikhail era um adolescente, achava as duas um incmodo terrvel, e no foi at os ltimos anos que tinha vindo a perceber que Liriel era uma pessoa fascinante em seu prprio direito. Mas ele ainda tende a rejeit-las de sua mente, o que fez seu pedido de ajuda Liri ainda mais surpreendente. Incesto no era desconhecido na longa histria de Domnios, e por isso havia estruturas muito fortes sobre as relaes entre os sexos. Mikhail tinha sido treinado para no pensar em suas irms como mulheres, e descobriu para sua tristeza, que ele ainda as considerava como meninas, como crianas, mesmo Liriel, que era to adulta como ele prprio. Ele tambm no olhava para as mulheres da gerao de sua me como desejveis, uma vez que tambm era considerado inadequado. Essas parceiras que havia escolhido, e elas eram poucas, estavam sempre perto de meninas de sua idade, mas no mais perto dele no sangue do que prima, e geralmente nem isso. Mas aqui, to longe dos centros da civilizao darkovanos, no houve um grande nmero de mulheres a partir do qual a escolher. A aldeia que se

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situava entre o Castelo Elhalyn e a Casa Halyn era pequena, talvez duas centenas de apoio popular, a maioria dos quais trabalhavam os campos no vero, o trigo crescendo saudvel que florescia l. Agora, a recusa das meninas locais para trabalhar na Casa Halyn comeou a assumir uma forma sinistra que nada tinha a ver com qualquer Emelda ou fantasmas. Foi uma coisa, ele sabia, por um membro do Comyn ao pai de uma criana nedestro em uma menina camponesa com o seu cumprimento, e outra, se ela foi levada contra sua vontade. As mulheres jovens em torno de Armida tinha aceitado favores de Altons vrias geraes, Gabe teve pelo menos um filho que Mikhail conhecia, e uma filha de Rafael, mas havia um acordo tcito entre os dois grupos que tal atividade foi conduzido com o respeito a mulher envolvida. Os filhos de tais unies eram previstas e, em alguns casos, at mesmo criados pela famlia do domnio. Dom Gabriel nunca teve, tanto quanto ele sabia, se distanciado de seu casamento com Javanne, e Mikhail estava razoavelmente certo de que ele no possui irmos desconhecidos. Dom Gabriel era incomum em sua conteno. Priscilla no achava que Vincent era uma ameaa para suas irms, e foi por isso que ela dizia para Mikhail para lev-lo longe? E se este fosse o caso, porque no havia a tola enviado Vincent para Thendara ou Arilinn h muito tempo? Ento ele lembrou-se da sesso, e do tom de voz de Domna Elhalyn quando ela falou ao fantasma de seu irmo. E se... Ele o fez desconfortvel. Ele arrancou sua mente longe destas especulaes, sentindo-se desconfortvel e quase sujo. No, ele deve estar errado! Priscilla nunca faria algo to feio. Ele enfrentou as duas mulheres jovens. Ambas pediram para sua proteo durante a semana que ele esteve ali, mas ele no conseguiu entender a fonte do seu medo. Mikhail queria chutar a si mesmo. Que ele tinha esquecido os gritos de socorro to logo ouviu deles no faz-lo se sentir melhor. Mikhail tinha uma sensao de mal estar na barriga. Como o Regente de Elhalyn, ele foi empossado para proteger essas meninas, e ele sabia que no estava fazendo um bom trabalho. Ele mantinha a tentar gerir as coisas de tal forma a no ofender Priscilla Elhalyn, nem de ir contra o desejo dela de no

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ser separadas de seus filhos. Ele era um idiota. Ele tinha que levar as crianas longe e logo. Mas o que Regis Hastur iria dizer? Ele no tinha dito Mikhail para trazer os jovens para Thendara. Pelo contrrio, ele tinha sido bastante insistente que Mikhail no deve fazer nada para perturbar regime de Priscilla, que ele deveria respeitar seus desejos, e no fazer nada mais do que ver que as crianas estavam bem, e encontrar um filho adequado para se sentar no trono Elhalyn. Ele tinha, em suma, amarrado as mos de Mikhail. Ele no tinha confundido a implicao de que ele no deve retornar para a cidade at que ele havia testado os meninos e encontrado um candidato para o trono, nem a sensao de que ele havia sido manipulado por seu tio em uma posio completamente insustentvel. A Regncia inteira foi uma farsa, Regis tinha cozinhado at dois distrair Javanne e outros reacionrios de seu plano de voltar ao domnio Aldaran com os outros. Mikhail no costumava perder a calma com facilidade, mas naquele momento ele queria muito explodir, liberar a frustrao que sentia e descarregar uma raiva que estava ignorando h semanas. Apenas a presena atenciosa das duas meninas impedia-o de dar um chute contra a parede mais prxima ou fazer em pedaos a cadeira em que os seus Guardas sentavam durante a noite. Foi obrigado a se contentar com um Dane-se Regis mental, e deixar para l. J era muito ruim que uma bruxa andasse bisbilhotando a sua mente, mas que ele fosse manipulado tambm pelo tio parecia uma tremenda traio. O pior era que ele no conseguia encontrar uma boa razo para que Regis lhe tivesse conferido uma tarefa que estava condenada desde o princpio. O que isso haveria de provar, caso ele tivesse sucesso em descobrir um filho para ocupar o trono? Que ele era bom e leal e que cumpriria as ordens de Regis? Isso no precisava de prova, e se o tio duvidava dele, deveria ter encontrado outro meio de demonstr-lo. Quanta autoridade ele realmente possua, e por que no perguntara isso ao tio quando tivera a chance? Ou ser que perguntara, e fora sutilmente

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dissuadido? Ser que podia contrariar as vontades de Priscilla e remover as crianas da Casa Halyn? O problema, Mikhail decidiu depois de um momento, era que ele no pensava na posio como um poder, apenas como obrigao, um dever do qual queria ser dispensado o mais rapidamente possvel. Ele tinha ido l porque Regis disse-lhe que no porque ele quis, ou, na verdade, mesmo sinceramente importava se outro Elhalyn assumiu o trono cerimonial de Darkover. Ele nunca havia conhecido um rei Elhalyn, como Rgis e Dom Gabriel e o resto da gerao que tinha, e descobriu, para seu espanto, que ele no tinha praticamente nenhum investimento emocional na perspectiva, exceto para escapar a assumir a tarefa a si mesmo. Ele suspirou profundamente, preso em pensamentos perturbados quando Liriel saiu do seu quarto e comeou a descer o corredor em direo ao banheiro. As duas meninas assistiram a ela, de olhos arregalados com interesse. Ela estava vestida com um volumoso robe cinza, e ela olhou para eles tambm, passou por eles, e entrou na sala de vapor com a banheira enorme. - Ela muito grande, no ? O comentrio de Miralys o trouxe de volta ao presente. sim. Majestosa a palavra perfeita para descrev-la. Voc muito inteligente, Mira. A menina deu-lhe um olhar cintilante, um piscar de clios plidos, e um sorriso que iluminaria um quarto. Mikhail conhecia aquele olhar, pois ele tinha visto muitas vezes antes, em outras garotas, mas nenhuma to jovem como esta, desde que chegou idade adulta. A moa estava a meio caminho imaginando-se apaixonada por ele, ele pensou, afundando seu corao. Ao mesmo tempo, ele no estava surpreso, pois ela no tinha outros homens a considerar, a menos que contasse os guardas. Mathias era velho demais para ser de interesse para as meninas, mas Daryll era um homem bonito, ele no era um Hastur, no entanto. Mesmo aqui, ele sabia que fazia a diferena.

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Mikhail negou provimento a esse assunto para o momento. - Vocs meninas deveriam ir se arrumar para o jantar. Vocs no querem que minha irm pense que vocs so mal criadas, no ? - Foi uma jogada fraca, mas o melhor que ele poderia pensar no calor do momento. E claramente Mira viu atravs dela, porque ela deu-lhe outro olhar atravs de clios abaixado. Val, a ver este joguete, deu um soco leve no ombro de sua irm. - Vamos, Mira! Preciso de ajuda com o meu cabelo, e voc sabe que Wena desajeitada. Mikhail as observou correrem pelo corredor em direo ao quarto que compartilhavam. Sentia-se deprimido, mas logo passou. Com Liriel l para ajud-lo, ele talvez pudesse realizar o Regis o mandou fazer. Foi uma tnue esperana, mas mais esperana do que ele havia experimentado por dias. Satisfeito, ele se virou e foi colocar uma tnica limpa para o jantar.

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Captulo 11

Mikhail aquecia as mos diante da lareira na sala de jantar, de costas para

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a mesa. Ainda parecia sombria, mas a nica janela fora reparada, por isso no soprava mais uma lufada que esfriava os ps quando o vento vinha de oeste, e ele encerara pessoalmente a mesa desgastada, localizada no centro da cmara. A lembrana melhorou um pouco seu estado de esprito. Aproximou as mos para olhar para elas. Desde que chegara, elas fizeram coisas que ele jamais se imaginara fazendo, e se encontravam speras e um pouco calosas. Mas ele apreciava isso, a sensao de poder direcionar seus dez dedos para qualquer tarefa, quer ela fosse encerar uma mesa ou pregar a armao de uma janela. Quando ele pensava em todo o trabalho que realizara, ordenando um pouco a Casa Halyn, sentia-se imediatamente satisfeito. O mau humor que ia e vinha de sua mente afinal o abandonara por completo. Apoiou um cotovelo na verga da chamin, comeando a relaxar, e estudou uma coleo de pequenos ornamentos dispostos ali. Havia chervines entalhados em pedra, e um rebanho de cavalos de madeira, a veia da madeira habilmente usada para imitar msculos ou pele. Notou que havia poeira ao redor das esttuas e quase pegou seu leno para limp-la. Riu de si mesmo, depois sacudiu a cabea, admirado. Estava se tornando um perfeito dono de casa! Primeiro se desculpava por toalhas surradas, e agora isto. Mikhail virou-se e deparou-se com o velho Duncan arrumando pratos e talheres. Dava para ouvir o murmrio agradvel de vozes masculinas vindo da cozinha, e ele torceu para que a presena de visitantes tivesse inspirado Ian, o cozinheiro, a se esforar mais que o normal. Foi muita inteligncia da parte de Liriel trazer tanto servos como os Guardas. Ele se sentia menos vulnervel, e a sua mente parecia mais lmpida. Agora, se ao menos tratasse de controlar suas emoes. Variar entre o desespero e a esperana era exaustivo. Ele farejou, hesitante, depois suspirou. Pelos aromas vindo da cozinha prxima, Ian no empreendera nenhum esforo especial em benefcio de Liriel. Seria provavelmente a refeio de sempre: a mesma ave muito cozida e gro cozido, sem nenhum tempero ou ervas. No que Liriel se

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importasse, ele sabia. Ela comia com um bom apetite em qualquer circunstncia. Mikhail teria gostado de um cozido de coelho-de-chifres, com frutas secas, ou um ragu de chervine, como o cozinheiro de Armida fazia. Sem isso, ele com o maior prazer comeria peixe, pois havia peixes em abundncia no rio, mesmo quela poca do ano. Mas Ian possua o dom de arruinar por completo qualquer peixe que chegava a Casa Halyn, como se ele desprezasse coisas que nadam. Ou ele os fritava tanto que eles ficavam duros o suficiente para ser utilizados como breque de porta, ou cozinhava tanto que perdiam tanto o sabor como a textura. Ele lembrou com saudade da sala de jantar em Armida, ou do grande salo em Ardais, depois obrigou-se a descartar tais imagens. Faziam-no lembrar muito de Marguerida, por que ele no conseguia pensar nesses lugares sem lembrar das primeiras refeies que fizera na companhia dela. Ela comia peixe de forma ao mesmo tempo elegante e eficiente. Ora, ela fora criada num planeta aqutico, portanto provavelmente tinha muita prtica. Com certeza teria alho-por cozido, flutuando em caldo reluzente, e pezinhos duros que serviriam como projteis, caso a Casa Halyn ficasse sob ataque. Ele desejou entender mais de cozinha e riu dele mesmo. Primeiro roupas de cama e depois coisas de cozinha que belo exemplo de homem estava sendo! Liriel entrou, com Mira num brao e Val no outro. Ela ria, e evidentemente comeara a fazer amizade com as meninas. Um momento depois surgiu Emun, puxando Alain pela manga. Os cabelos do menino mais jovem estavam midos de um banho recente, grudados na sua testa curta, fazendo o rosto magro parecer ainda mais nervoso. Os olhos enormes lanaram-se na direo das sombras nos cantos, como se ele esperasse que algo fosse atac-lo. A presena de Alain o satisfez, pois era raro o Elhalyn mais velho trocar as roupas sujas e aparecer num lugar que no sua cama. Atrs dos meninos,

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ele viu Daryll; sabia que seu jovem Guarda passava muito do seu tempo livre com Alain, falando com ele ou contando-lhe histrias escandalosas. Por vezes, tais histrias quase que pareciam despertar Alain do estupor. A princpio, Mikhail pensara que Daryll simplesmente se sentia entediado, procurando alguma ocupao alm de dormir ou montar guarda do lado de fora da sua porta, reparar paredes rachadas ou ajudar com o telhado do celeiro. Agora sabia que Daryll sentia afeio genuna pelo pobre garoto, e sentia-se contente por ele ter trazido Alain para o jantar. Duncan estava arrumando as tigelas de po quando Vincent surgiu, ruidoso. Ele estava muito bonito na luz das velas dispostas na mesa e em candeeiros nas paredes, os olhos azuis cintilando. Ele olhou ao redor, com uma expresso arrogante, depois foi na direo de Liriel, a perfeita figura do dono da casa. Eu lhe dou as boas-vindas a Casa Halyn, domna. Perdoe-me por no estar presente na hora em que chegou eu tinha compromissos a cumprir. Ele se postava muito prximo de Liriel, quase mais do que era polido. Mikhail ficou espantado e mais que um pouco irritado, mas Liriel se limitou a olhar para o rapaz tranquilamente. Muito obrigada ela respondeu cortesmente. E o que achou de seus aposentos? No era uma pergunta decorosa, mas Liriel se limitou a sorrir. So bem simples. S pergunto por que tenho certeza de que est acostumada a muito luxo. Ns no temos nada parecido na Casa Halyn, por que a me diz que enfraquece a vontade. Luxo? O meu quarto em Tramontana confortvel, mas eu nunca o definiria como luxuoso. Vincent pareceu um pouco embaraado com a resposta. Me refiro a Armida, ou...

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Receio que raramente presto ateno nessas coisas. Caramba, que cheiro gostoso. A viajem me despertou o maior apetite. Uma tenso que Mikhail nem percebera que existia abrandou em seu peito. Pedir o auxlio de Liriel fora uma boa deciso. Seus modos eram soberbos, quase nada a tirava do srio. Nem mesmo um menino maleducado, tentando flertar com ela. Era estranho que nunca tivesse notado antes. quela altura, Emun sentara Alain numa extremidade da mesa, colocando um guardanapo no colo dele. Mira puxou a manga de Liriel, mas Vincent apanhou sua mo e conduziu-a a uma cadeira, ajudando-a a sentar, depois sentou-se ao seu lado. Tratava-se de uma cadeira de espaldar alto, antiga, necessitando de reparos, que rangeu audivelmente sob o peso da tcnica. Mira ocupou a cadeira do outro lado de Liriel, muito embora ela normalmente sentasse o mais distante possvel de Vincent. Mikhail revisou sua avaliao de Miralys. Ela tinha tanto medo de Vincent quanto as outras crianas, mas disfarava melhor. Agora, ela parecia determinada a se abrigar sob a sombra de sua irm, haja o que houvesse. A expresso em seu rosto era de determinao combinada com adorao, o que aumentava ainda mais sua beleza. Era evidente que ela decidira que Liriel era uma aliada valiosa. Mikhail viu Valenta e Emun sentarem-se mesa, e esperou pela chegada de Priscilla Elhalyn. Sempre fazia isso, embora ela raramente aparecesse para a refeio da noite. Esperava que a chegada de Liriel estimulasse a observao adequada do comportamento polido. Quando ela aparecia, Mikhail sempre a ajudava a sentar-se, antes de ocupar seu lugar mesa. Quando Duncan saiu da cozinha trazendo uma bandeja com uma ave cozida de aparncia lamentvel, as pernas desconjuntadas e moles, Emelda veio da sala de estar. Estava usando um vestido azul que ele nunca vira antes, e seus cabelos ralos estavam puxados para trs e arrumados, para variar. Os olhos protuberantes estudaram-no, apreensivos. Domna Priscilla sente-se muito indisposta para se unir a ns declarou

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Emelda e enviou-me em seu lugar. Com estas palavras ela encaminhouse para a cabeceira da mesa, para a cadeira que pertencia a Priscilla, e sentou-se, com uma expresso presunosa. Depositou as mos ao lado do prato vazio, e sorriu para todos. Mikhail franziu o rosto. A repentina mudana de vesturio de Emelda despertou suas suspeitas. A mulher estava aprontando alguma, pois ele a vira usar nada alm do vermelho de uma Guardi desde sua chegada. Havia alguma coisa no seu comportamento que o perturbava, uma tenso que ele jamais antes vira nela. Talvez a chegada de Liriel a tivesse preocupado. Se era verdade, ele sentia-se sinceramente contente por isso. Ento especulou se Priscilla realmente se encontrava indisposta, ou se fora forada a permanecer em sua cmara repelente. Desconfiara durante um tempo que Emelda estava drogando sua patroa com diversos preparados malignos que ele farejava quando se arriscava a entrar nos fundos da casa. Mikhail no perseverara em suas suspeitas Priscilla no era responsabilidade sua, apenas as crianas. Ou ser que desistira de interrogar Emelda mais a fundo por que ela se mostrava to evidentemente hostil, e vigilante para sua patroa? Era muito tarde para pensar no passado. O que faria com relao ao presente? Subitamente recordou sentar-se com Marguerida no jardim em Arilinn, durante os primeiros dias dela ali. Eu queria ter um manual... ou melhor, vrios! Estudar cincia de matriz sem nenhuma referncia est me enlouquecendo! Os registros no estdio no so a minha idia de utilidade, pois quando no so obscuros, recorrem a indefinies! Ento ela sorrira para ele, e Mikhail sentira o corao disparar. Agora, recordando essas palavras, Mikhail descobriu-se a desejar ter alguma espcie de livro para inform-lo do que podia e no podia fazer com o Regente. Nunca antes se encontrara numa situao onde no soubesse exatamente onde ele se situava no esquema das coisas, e descobriu que no gostava nem um pouco disso. Nunca compreendera to bem as frustraes que Marguerida devia ter experimentado, tentando

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aprender os costumes de Darkover sem o tipo de material a que estava acostumada. E naquele instante, um bom texto com os detalhes do laran viria bem a calhar. Se possusse algo do gnero, provavelmente seria capaz de tratar de Emelda por conta prpria, sem recorrer irm para tir-lo da situao. Por mais que ele estivesse satisfeito por ela estar ali, Mikhail achava que Liriel no teria precisado fazer uma longa e exaustiva viagem se ele no tivesse fracassado em sua tarefa. Mikhail notou outra vez que sua mente estava menos turva, embora as suas emoes continuassem conflituosas. Por que Emelda se encontrava ali e Priscilla no? De algum modo, soube da resposta quase logo que formulou a questo. Emelda s podia influenciar pessoas em pequenos nmeros, e a chegada de Liriel e quatro homens possivelmente enfraquecera seu controle. Ela no ousava permitir a presena de Priscilla, ou estar ela prpria fora dali. Emelda precisava estar ali, por seus prprios propsitos. Mas a mulher sinceramente pensava que podia controlar Liriel, que era bem treinada e habilidosa? Mikhail reprimiu um mpeto de dirigir-se cabeceira da mesa, agarrar a pequena mulher pelo brao, e enxot-la da sala. J era bastante ruim ela sentar-se no lugar de sua patroa quando, tecnicamente, no passava de uma serva. S que ele estava curioso sobre o que ela estava planejando. Se ela pretendia tentar corromper a mente de Liriel como fizera com a sua, teria uma desagradvel surpresa! Descobriu Emelda a estud-lo atenciosamente, os olhos escuros estreitados em desconfiana. Mikhail ignorou-a e sentou-se, como se no houvesse problema algum. Mexeu os ombros, tratou de ignorar todos os seus problemas, e passou a tigela de alho-por, esta noite com algumas cenouras, em celebrao, ele sups, da presena de Liriel. Suponho que voc no ficar muito tempo declarou Emelda, olhando para Liriel muito diretamente para ser polida , uma vez que sua presena um incmodo, e voc no bem-vinda. Na realidade, a domna deseja que

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vocs dois partam amanh, ou no dia seguinte. Todos vocs! Ela mirou Daryll, que estava sentado ao lado de Alain, servindo-lhe uma poro de gros cozidos. Mentirosa retorquiu Vincent, a voz alta ressonando. Ontem mesmo ela me disse que queria ter algum novo com quem conversar. - Ela nunca disse nada do tipo, - Emelda respondeu, puxando as sobrancelhas escuras juntas. - Emelda, - Mikhail comeou, - eu sou regente de Elhalyn. Para todos os efeitos prticos, esta a minha casa, no a sua, nem de Priscilla. - Ah, isso! A vidente era quase desprezvel. - A domna decidiu que ela mudou de idia, que no haver Regncia, e... - O inferno voc diz, - rugiu Vincent, seu rosto plido vermelho com raiva. - Voc est interferindo sua velha, feche sua boca antes de eu fechla para voc! Liriel engoliu a boca cheia. - Eu no acho que eu possa concluir o teste das meninas em to curto espao de tempo, e eu no espero sair nos prximos dias. - No haver nenhum teste! Eu no vou permitir isso, - Emelda rosnou. - Voc no tem nenhuma palavra a dizer do assunto, - Mikhail disse calmamente. Ele podia sentir um frio na sala que no tinha nada a ver com a temperatura. Emelda estava tentando influenci-lo, uma sensao de frio, assustadora em seu crebro. Ele sentiu um arrepio e percebeu que as meninas e Emun estavam silenciosamente apavorados. Alain no apareceu afetado pela tenso na sala, mastigando o gro com deliberao calmo e lento, e olhando fora de foco para a lareira, a luz de seus olhos vaga. O silncio na sala parecia carregado de energia. Mikhail olhou para Daryll, que estava mantendo um olho em Alain, e achava que ele era um timo ator ou, ou ele no podia compreender toda a tenso. A presena constante dos jovens Guardas era imensamente reconfortante.

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Liriel varreu a bordo com um olhar calmo. Mikhail a observou, aproveitando o sentido de sua autoridade, e tambm sabendo que ele tinha apoio no ltimo. - Qualquer telepata inexperiente um perigo, e parece-me que essa resistncia para descobrir a natureza dos dons dessas crianas bastante tola. Eu no entendo o comportamento de Domna Priscilla. Eu no acredito que voc tem o direito de falar por ela. Emelda desenhou os lbios para trs em um rosnado. - Quando as quatro luas conjugaremm no meio do inverno, o Guardio ir fazer qualquer teste necessrio e... - Ela parou abruptamente, percebendo que ela tinha dito mais do que ela queria. Uma gota de suor brilhou na sua testa, e ela estava muito plida, com os ombros rgidos com raiva mal disfarada. Viu-a morder o lbio. Miralys tremeu e se aproximou da Liriel. - No deixe o Guardio me levar, - ela choramingou. Mik, essas crianas esto apavoradas, exceto Vincent, que no pode sentir nada alm de seu egosmo. O que esse Guardio? Eu lhe disse tudo o que sei, irm. - Acalme-se, Chiya, no vamos deixar nada acontecer com voc, - ela disse em voz alta. - Ele vai nos devorar, - Emun anunciou de repente, seu rosto fino torcido com angstia. - Ningum pode nos proteger. - Seu choro estpido, - Vincent olhou com desprezo seu irmo mais novo. - No h nada a temer, nem das luas ou do Guardio. Mikhail respirou fundo. - Acho que estamos nos exaltando aqui, - ele comeou com mais certeza do que sentia. - No h nada de nocivo que pode vir de testes. Liriel examinar as meninas, e vou fazer o mesmo por vocs, garotos, e ns vamos resolver isso. - Ele podia sentir algo de Emelda, uma energia que

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nunca tinha experimentado antes, como se seu crebro estivesse em chamas. Felizmente, s durou um momento. Antes que ele pudesse analisar a sensao, Vincent interrompeu seus pensamentos. - No h necessidade de testes, eu sou o nico que pode assumir o trono, e eu quero isso! Emelda encarou Vincent, em seguida, Mikhail, meio levantando-se de sua cadeira, em seguida, voltou a sentar. - O Guardio no quer que aja qualquer teste. Ele j est muito irritado, e ele vai te matar se voc permanecer aqui. Insisto que voc e sua irm... saiam imediatamente! - Chega! - Mikhail ficou surpreso com sua prpria veemncia. - Voc esquece o seu lugar, Emelda. Ns no vamos sair at que eu diga. Liriel, esta situao est ficando fora de mo! Estou ciente disso, irmo. Aquela mulher est fazendo seu melhor para ofuscar a ns dois, estou surpresa por ela no ter feito isso mais cedo. Talvez ela fez. Eu percebi que tive muita dificuldade para tomar decises - pergunto se a fraqueza de Alain no vem disso. Sempre que eu comeava a fazer as coisas andarem, eu perdia minha concentrao. O que voc quer dizer? Mesmo conseguir operrios aqui para arrumar a casa foi um esforo enorme, como se eu estivesse me arrastando pela lama. Estive aqui h meses, mas no foi at a semana passada que eu consegui pensar em pedir ajuda com as meninas, logicamente, eu deveria ter feito isso dentro de uma dezena de dias. Hmm.. Sim. Eu sinto isso tambm. como se algo estava cavando a minha fora, algo muito sutil e difano, e acho que se eu estivesse aqui sozinho, eu no teria notado que h algum tempo. Acho que temos de encontrar este Guardio, seja ele quem for. Ele tem a sensao de uma armadilha-matriz, mas ainda no . Eu nunca encontrei nada parecido.

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Emelda os olhava com grandes olhos escuros, e suas mos pequenas estavam curvadas como garras. - Voc no tem idia do que voc est fazendo, - ela zombou. - Voc vai morrer. Ento ela riu, como se ela gostasse da idia. - Seus talentos miserveis no so preos para o Guardio. - E os seus so? Liriel perguntou com calma enganosa. - Eu sou uma serva do Grande. Eu posso ver o futuro, e eu sei o que vai acontecer. - Ento, voc est enganada. Ningum sabe o futuro. O melhor que podemos obter vislumbres, e esses so sempre uma questo de interpretao. Alm disso, voc sequer sabia que eu viria aqui, at que Mikhail disse. O desprezo na voz de Liriel era cido, e, para surpresa de todos, Emelda encolheu. - Eu sei que voc vai morrer, murmurou a pequena adivinha. - Voc no sabe nada do tipo. S deseja que eu morra, de modo que voc possa continuar em seu pequeno jogo sujo. a feio de Liriel sofreu uma mudana repentina, sua expresso que foi de suave para alerta to rapidamente que Mikhail ficou tenso em resposta. - Eu sei quem voc , Emelda, e eu sei o que voc ! A voz de Liriel era severa e forte, e ela parecia como algum que Mikhail nunca tinha conhecido antes. - O qu? - A vidente olhou assustada, seus olhos se dilatando. Suor fresco brilhou na sua testa, e ela cravou as unhas em suas palmas enquanto ela roa o lbio inferior, parecendo um furo. - Voc um feiticeira limitada, e nada mais. Pare com isso! Mikhail teve a impresso momentnea de que uma escurido comeava a sair a partir do topo da cabea Emelda, uma agitao do ar que ele tinha visto antes, mas esqueci quase que imediatamente. Quando Liriel falou, o ar acalmou imediatamente. Ele teria pensado que ele tinha imaginado isso em qualquer outra circunstncia. Como voc fez isso?

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Desde aquela noite terrvel em Armida, quando usou a voz de comando, eu fui treinar com Marguerida sempre tive a oportunidade, ajudando-a a aprender algum controle dele. Ningum mais em Arilinn estava muito interessado nela, mas pareceu-me que se concentrar inteiramente em sua matriz de sombra foi um erro. Muito para minha surpresa, descobri que eu poderia fazer o truque de vez em quando. Ele podia sentir o prazer dela em realizar isso, uma sensao de triunfo. Mas eu pensei que no poderia ser aprendido. Eu tambm pensei, quando eu comecei. Marguerida uma cantora treinada, por isso no surpresa, ela pode usar a voz quase instintivamente. Mas agora eu sei que pode ser, em certa medida, estudada e desenvolvida por qualquer pessoa com laran. Eu nunca vou ser muito boa nisso, mas eu realmente fiz a me se calar algumas vezes. Emelda encolheu para trs em sua cadeira, olhando assustada e irritada. As crianas estavam olhando para ela, com medo e ansiosos, mas tambm curiosas. Ficou claro de suas expresses que no sentiam tristeza em ver a vidente humilhada, mas estavam bastante aliviados que algum pudesse impedi-la. Ento a minscula mulher pareceu concentrar-se, e ela inclinou-se novamente. Ela focou seus olhos nos de Liriel, e Mikhail viu a agitao comear outra vez, a fumaa do fogo dando-lhe forma e substncia. Parecia mais espessa do que antes, e parecia ter mais energia. No final da mesa, Alain de repente caiu para frente em seu prato, e comeou a convulsionar. No mesmo momento, Emun estremeceu, e bateu as mos cabea estreita, urrando de dor. Mikhail, agindo sem pensar, agarrou o prato da mesa, ainda sobrecarregado com o pouco apetitoso cozido aves. Mikhail ajeitou o desajeitado objeto em sua mo, do jeito que ele havia pulado pedras atravs do lago de Armida quando ele era jovem, o alimento derramando pela borda. Ele vacilou, ento espalhou-se por cima da cabea Emelda, pingando gordura em seus cabelos, e deslizando atravs da perturbao como uma

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lmina de madeira. Houve um flash, como um relmpago distante, e a vidente desmoronou. Seus olhos estavam abertos, revertendo em seu crnio, e sua boca aberta, salivao excessiva, com a gordura da galinha driblando pelo rosto. O corpo pequeno estava frouxo, as mos s espasmos. - Bem feito! - Valenta cantarolou, batendo na mesa.

Captulo 12

Mikhail levantou depressa e se aproximou de Alain, endireitando o rapaz na cadeira. Recostou a cabea dele no peito e verificou o pulso. A crise terminara, e Alain parecia respirar normalmente. Mesmo sua cor parecia

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melhor do que o habitual. Emun tambm parara de gritar como louco, e parecia um pouco em-baraado pela exploso. Apenas Vincent continuava impassvel, ainda comendo como se nada incomum houvesse ocorrido. O barulho devia ter alcanado a cozinha, pois um momento depois Mathias, Tomas e o resto dos homens irrompeu no salo, as mos nos punhos das espa-das. Eles estacaram, viram a mulher inconsciente na cadeira de Dama Elhalyn, e hesitaram. Mikhail sentiu-se satisfeito por saber que eles se mostravam alertas e preparados para saltar em sua defesa. Agora que a situao estava mais tranqila, ele correu os olhos pela sala, re-costando Alain de volta na cadeira. Viu Liriel abraando Mira contra seus seios generosos, afagando os cabelos da menina gentilmente e falando to baixo que no pde ouvir suas palavras. Duncan estava postado na porta para a cozinha, portando uma bandeja de gros cozidos nas mos, os olhos demonstrando cho-que. Ento suas mos tremeram e ele deixou a comida cair no cho. Valenta dava palmadinhas na mo de Emun, mas seus olhos ainda demons-travam a maior alegria. Voc foi maravilhoso, Mikhail! Se eu soubesse que um prato de galinha faria isso, teria atirado um em Emelda h muito tempo. Tenho certeza que sim. Alain se remexeu contra ele, ergueu a cabea e mostrou-se desorientado. O garoto mais velho estudou o peito da sua tnica. Como eu fui me sujar tanto? A me vai ficar brava. Essas so as minhas melhores roupas. Daryll me ajudou a escolher. Ele soava desnorteado e desorientado, e tinha a voz estridente de um menino muito mais jovem. Mikhail deu palmadinhas no ombro de Alain, refletindo que a tnica surrada estava pronta para a lixeira, mesmo antes de ficar toda suja de comida. Ele nun-ca dera muita ateno sua prpria vestimenta, exceto para escolher as roupas apropriadas para a ocasio, mas sentiu-se escandalizado pelo estado dos trajes do garoto. Priscilla no tinha

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competncia para cuidar dessas crianas. No era uma concluso nova, pois por vrias vezes pensara nisso e se esquecera. Como a profetisa podia fazer tal coisa? Mikhail era um telepata treinado, ha-bilidoso, embora no possusse um talento extraordinrio. Descobriu-se pertur-bado, novamente duvidando de suas habilidades, por que tinha certeza de que deveria ter percebido o que Emelda fazia e posto um fim nisso. Havia sido uma coisa sutil, mas isso no parecia uma desculpa decente para no notar a nature-za da sua persistente confuso. Fora obrigado a solicitar a interveno da irm. Que espcie de homem isso o tornava? Sentia-se indignado com todos, inclusi-ve com si mesmo. Mas sua mente parecia lmpida, lmpida de verdade, quase que pela primeira vez. Infelizmente, tal clareza proporcionava um impiedoso senso crtico pela sua lentido em perceber a natureza do seu nevoeiro mental. Marguerida disse-ra que parecia diferente, mas ele no dera a devida ateno, no escutara como poderia ter feito. Estava to determinado a se mostrar capaz, que acabara sem perceber que estava agindo de maneira estranha, que no notava ou esquecia coisas. Era como se tivesse despertado de um terrvel sonho para um pesadelo de fracasso. O alvio que sentira poucos minutos antes pela limpidez dos seus pensamentos transformou-se em fria pela prpria estupidez. Em seguida, percebendo a futilidade de tais ruminaes, Mikhail tornou a olhar paras Alain. O rapaz fitava o espao, a boca aberta, sem expresso. O ins-tante de conscincia que ele demonstrara se fora, como se nunca tivesse existi-do. Sua ira por si mesmo agitou-se e transformou-se em fria por Domna Elha-lyn. Como Priscilla pudera permitir...? Emelda se movimentou e Mikhail interrompeu o devaneio. No tinha certe-za do que a mulher era, exceto que se tratava de uma espcie de telepata que ja-mais encontrara antes. S tinha certeza de que ela representava um perigo para as crianas. Fizera uma tremenda confuso da situao at o momento, mas agora poderia se redimir um pouco. Apanhe a pedra dela... depressa! A ordem de Liriel foi abrupta. Ele se

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moveu sem pensar, alcanando a extremidade da mesa em poucas passadas. Estendeu a mo, engolindo a nusea, e fechou-a ao redor da tira que existia ao redor do pescoo esqueltico da profetisa. Os olhos de Emelda se abriram abruptamente e ela agarrou sua mo, rasgando sua pele com as unhas. Uma mo arranhou seu rosto quando puxou a ti-ra, colocando a pedra oculta fora do alcance da mulher. Como se atreve?! guinchou Emelda. Foi preciso mais esforo do que ele imaginara, e ele sentia-se revoltado. Por toda a sua vida fora ensinado a nunca tocar a pedra de matriz de outra pessoa, ou mesmo considerar tal ato. Tal coisa ia de encontro a tudo em que acreditava. Mas mesmo assim segurou a pedra, balanando da tira de couro rompida, a cer-ta distancia dele. Emelda tentou recuper-la, mas Mikhail segurava o objeto fora de seu alcance. Notou que a bolsa que continha a pedra tinha apenas umas poucas ca-madas de espessura, muito mais fina do que o normal, e podia-se ver a pedra por baixo da seda. No era de um azul brilhante, como Mikhail esperara, mas opaca e nebulosa. Teria preferido tocar uma vbora. Mikhail viu a mo de Liriel fechar-se ao redor da tira, logo acima da pedra balouante, e tira-la dele. Emelda gritava agora, insultos jorrando como veneno dos seus lbios. Devolvam-me a pedra, desgraados! No tem direito de me tocar... eu os matarei! Vou v-los morrendo devagar... miserveis imundos! Ela tentou re-cuperar o objeto, mas Liriel, to alta em comparao com a mulher baixa, colo-cou-a fora do seu alcance, quase zombeteira. O que devemos fazer? Se tocarmos na pedra, ela morrer, e se no... Eu resolvo isso, respondeu Liriel. Em seguida ela se virou e jogou a tosca bolsa no fogo. O objeto caiu nas chamas, e a seda foi consumida num instante, enquanto a pedra descansava numa acha chamejante, ilesa. Emelda atirou-se da mesa e correu para a lareira. Tentou pegar a pedra, mas Mikhail agarrou a mulher e a conteve. Ela era forte apesar do tamanho

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reduzi-do, e lutou com ele como um animal, unhando, arranhando e gritando. Mikhail achava que Emelda ia desmaiar com sua matriz incandescendo na lareira, mas ela decepcionou-o no apenas continuando consciente, mas mostrando-se pronta para arrancar seus olhos a unhadas se ao menos pudesse alcan-los. Mikhail conteve Emelda com firmeza por um momento, depois fechou um punho e socou a mulher no queixo pontudo. O golpe magoou suas articula-es j contundidas, e ele detestou o prazer que experimentou quando atingiu-a. A profetisa arriou no cho. Fazia semanas que desejava fazer isso, deu-se conta, sentindo-se envergonhado de si mesmo. Ela ficar bem Liriel informou-o tranquilizadoramente , ou to bem quanto jamais esteve. Mas a queima da pedra no a prejudicar? O calor do fogo no far mal algum pedra, e Emelda obviamente no vai entrar em choque por perd-la. Mas o fogo purificar a pedra. Purificar? O que quer dizer? Mikhail jamais ouvira esse termo, e especulou se o juzo da irm entrara de frias. Confie em mim. Aquela coisa um fragmento de uma antiga matrizarmadilha, embora eu no tenha idia de onde essa bruxa a encontrou. Recentemente, eu me deparei com o conhecimento de certas coisas que seria melhor deixar esquecidas. Existem registros em Arilinn que ningum leu em geraes, e com razo. Descobri isso quando ajudava Jeff a descobrir o que poderamos fazer por Diotima Ridenow. Depois que Marguerida deixou Arilinn, eu elegi a mim mesma pesquisadora, e descobri um velho manuscrito fascinante, to apagado e gasto que era quase impossvel de ler. E aprendi coisas sobre matrizes-armadilhas que ningum desconfiou ou usou por geraes. Voc uma mulher extraordinria, irm. Sou mesmo. Pode pega-la?

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Eu preferia no faz-lo. Estava espantado pela calma e segurana da ir-m. Ela mudara, se tornara mais confiante, desde que a vira pela ltima vez. Ela jamais demonstrara a menos tendncia a vangloriar-se, e certamente nunca se considerara uma mulher especial. Seria influencia de Marguerida, ou outra coi-sa? Queria saber, precisava saber, por que era exatamente esse tipo de confian-a que ele agora descobria que carecia. Abruptamente Priscilla Elhalyn surgiu na porta da sala de jantar, o rosto muito plido e os cabelos despenteados. O que significa isso? O que fizeram com Emelda? Seus olhos tinham uma luz estranha, parte fria e parte terror. Fizemos com que parasse de aterrorizar suas crianas respondeu Liriel. O que tinha na cabea, para permitir que essa criatura... Como se atreve?! Priscilla empertigou-se a toda a sua altura, o que ainda era muito mais baixo do que Liriel ou Mikhail. Assumiu uma expresso de dig-nidade, coisa que Mikhail jamais presenciara na mulher, desde que chegara. No tem o direito de me dizer nada, sua vaca estpida! Ento ela se adiantou e segurou a profetisa pelos ombros, se ajoelhando e apoiando a mulher no colo. Quero que vo embora daqui assim que o sol raiar... os dois! Se no forem eu libertarei o Protetor, e... No vai libertar coisa nenhuma interrompeu Mikhail, sentindo uma tre-menda averso pela estranha mulher. Mais ainda, estava farto de ser ameaado. Atingira um limite que no sabia possuir, e se no tratasse de se controlar, aca-baria partindo para a violncia, apenas para liberar a indignao que sentia por causa das crianas. Desde o momento em que ajoelhara no vestbulo de Armida, sobre o corpo de Domenic Alar que seus sentimentos com relao a crianas haviam mudado. No mais achava que eram porcos irritantes, mas criaturas curiosas que podiam at ser interessantes. Seu sobrinho Donal, por exemplo, era inteligentssimo. Ele nunca se sentira emocionalmente ligado a nenhuma criana antes, nem mesmo a Danilo Hastur, que provavelmente era a criana que conhecia

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melhor. Mas desde que chegara na Casa Halyn e se descobrira s voltas com as crianas Elhalyn, que Mikhail se sentira mais ligado a elas a cada momento. Essa afeio no surgira do nada, mas cada dia proporcionara a ele uma sensao de propsito, nublada pela interferncia de Emelda, mas sempre presente, e que agora se apresentava com toda a potncia. Mikhail sentia uma tremenda raiva pela mu-lher acocorada no cho. Ela abraava a figura ainda inerte de Emelda contra si da maneira que deveria abraar seus filhos, e ele sentiu vontade de estrangul-la at sufocar Priscilla Elhalyn. Priscilla fitou-o furiosa, quase como se estivesse ciente da sua raiva. Quero que saiam de minha casa! gritou. Calada, mulher! Como pde permitir que seus filhos fossem manipulados por essa criatura miservel? Voc no compreende! No pode compreender. Emelda me disse... Uma poro de tolices, eu aposto. Por que permitiu que essa bruxa mise-rvel quase destrusse os seus filhos? No, no! Ela os estava fortalecendo para a mudana! No adianta discutir com ela, Mik. A mulher enlouqueceu... se que j foi s um dia. Ela parece acreditar que em breve as crianas sero transformadas em... anjos a melhor descrio que me ocorre no momento. Alguma espcie de imortal, pelo que posso compreender dos seus pensamentos. Fantstico. O que devo fazer? Sua responsabilidade para com as crianas. Alain nunca se recuperar totalmente, mas podemos salvar o restante delas. Precisamos tir-las dessa casa amaldioada imediatamente! Mas e Priscilla e Emelda? E esse Protetor de que elas no param de falar? Queimar a pedra neutralizou Emelda por um tempo, embora eu desconfie que a desgraa-da v voltar aos seus antigos hbitos o mais

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depressa que possa. Quem ela? Voc parece conhec-la. E conheo, embora tenha demorado a reconhec-la. Ela era loira quando a conheci, e pe-sava ao menos mais dez quilos. Ela chegou a Tramontana h uns trs anos e meio atrs, so-licitando treinamento, e a Guardi a testou. No conheo os detalhes, mas ela foi rejeitada. Mas ela uma telepata habilidosa. difcil acreditar que a leronis a tenha deixado ir. No sei muita coisa a respeito. Ela simplesmente sumiu uma noite. Quanto ao que acon-teceu, podemos nunca descobrir. Priscilla levantou, cambaleante, deixando Emelda arriar para o cho. A mu-lher respirava superficialmente, e seus olhos pareciam grandes piscinas de gelo. No permitirei que continue a ser Regente para meus filhos! Se tentar le-v-los... sei que tentar... eu libertarei o Protetor, e nada pode enfrentlo! Ele mais poderoso do que qualquer mortal, e mais bondoso tambm. Ela compri-miu as mos contra os seios modestos. Crianas, venham com a mame. Ns ficaremos em meus aposentos at que essas pessoas partam amanh. Apenas Alain se moveu, e mesmo assim relutante. Ele se revirou na cadeira, fez meno de levantar, depois mostrou-se confuso. As outras crianas hesita-vam, aguardando alguma orientao. Fique onde est, Alain vociferou Vicent. Sinto como se tivesse acaba-do de despertar de um pesadelo horrvel. Domna Priscilla disse Mikhail, determinado a pelo menos tentar desco-brir por que a mulher fizera o que fizera , por que concordou com a proposta de Regis, para comeo de conversa? Ora, por que Emelda me disse para faz-lo. Disse que no faria nenhuma diferena, de qualquer maneira, pois tinha certeza de que escolheria Vincent, e partiria em dez dias! Se no tivesse permitido que

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viesse, Regis Hastur, que seu nome seja amaldioado, sem dvida tentaria me curvar sua vontade. Emelda disse que ele faria isso, se eu no concordasse. Ela tentou obrig-lo a ir embora, mas voc era mais poderoso do que ela esperava. E o nosso tempo estava se es-gotando. Foi Emelda quem fez tudo isso, no o tal Protetor? claro que no! Ele no se preocupa com tais assuntos mundanos. Ela parecia ofendia pela idia. um grande ser. Mikhail, ela est aprisionada em alguma tremenda iluso. No h nada que possa fazer para alcan-la agora. Domna, as crianas j no se encontram mais sob a sua responsabilidade. Mikhail anunciou lentamente. Tinha certeza de que no seria assim to simples retirar as crianas da Casa Halyn. Ele queria contar com o conselho de algum mais velho e mais experiente, mas s havia ele e Liriel. A chegada de sua irm precipitara a crise, pois se ele no a houvesse convocado, quase que seguramen-te teria sucumbido ao lento envenenamento mental que Emelda criara. Vou levar todas elas embora daqui, e voc tambm. No conseguia impedir que o pesar transparecesse na voz, a tristeza que sentia por essa pobre louca. Est doente, e precisamos providenciar para que seja tratada. Por um momento o silncio dominou o salo. Ento Priscilla se empertigou a toda a sua altura, cobrindo-se de uma dignidade que Mikhail nunca a vira de-monstrar antes. Trema, homenzinho, trema. Voc h de morrer, como todos aqueles que se opem a mim tambm perecem. Antes de Mikhail poder pensar numa resposta apropriada, ela retirou-se, em um alvoroo de panos, abandonando Emelda no cho como se a profetisa fos-se uma roupa descartada. O que ela quis dizer com isso, em nome dos infernos de Zandru? Ela quis dizer respondeu Vincent que vai convocar o Protetor. Ele estremeceu um pouco. O problema que muito difcil acord-lo, mesmo

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no vero, quando se mostra mais ativo. Vincent, o que esse Protetor? Eu no sei ao certo. respondeu o garoto dando de ombros. S o vi em transes e a lembrana muito vaga. No tem nada a ver comigo, s com os outros. Vincent olhou desdenhoso para os irmos e irms. O qu voc viu? indagou Liriel. Uma criatura alta e muito magra que brilha. Ele rasteja na sua mente, no , Emun? disse Miralys, tremendo. Foi o que me disse. A me me mandou nunca falar a respeito murmurou Emun, a aparncia angustiada cada vez mais patente. Nunca deveria ter lhe contado... agora ele vai vir nos pegar. O medo de Emun era evidente, mesmo para os estupefatos Guardas, e Alain soluava audivelmente. O que voc acha, Liri? Algo como a Matriz de Sharra... que os deuses nos livrem! No, no creio que seja isso. Mas as crianas no so boas testemunhas. Faz anos que elas so aterrorizadas por esse bicho-papo, e no d para saber o quanto disso se deve ao tal Protetor e quanto resultado da interferncia de Emelda. Mas creio que pode ser um chieri. Mas eles nunca so hostis, certo? No ao que eu saiba. Mas, se eu no estou enganada, as meninas tm uma boa quanti-dade de sangue chieri nas veias. E, pela impresso que tive de Priscilla, ela considera o Protetor uma boa criatura. Mas se ele bom, por que est assustando as crianas? Creio que isso mais o resultado da influncia de Priscilla e Emelda do que qualquer ou-tra coisa. Os moradores da regio temem esse Fantasma das Fontes? No ao que eu saiba. Parecem reverenci-lo, mas no se mostram inclinados a discutir muito o assunto. Emelda comeou a se mexer nesse

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momento, e Liriel curvou-se e agarrou a pequena profetisa pelo peito do vestido. Com uma brutalidade que Mikhail jamais suspeitara que a irm possua, ele viu-a estudar a outra mulher, como se Emelda no passasse de um inseto. Podia sentir que Liriel monitorava a mulher sem a menor gentileza. Liriel libertou Emelda e voltou-se para Mikhail. Acho que ficaremos acordados pelo resto da noite. De acordo. E melhor manter as crianas aqui. Emelda parecia murcha agora, e mais velha do que aparentara ser horas antes. Seus ombros magros es-tavam dobrados, e seus olhos escuros se encontravam embotados e opacos. No lhes servir de nada murmurou. Adormecidos ou despertos, vocs estaro mortos antes de o sol nascer. Ento ela olhou ansiosa para a acha de lenha no fogo onde ainda se encontrava sua jia. As chamas haviam dimi-nudo de intensidade, conforme a madeira ardia, e a pedra brilhava na luz bru-xuleante, limpa e aparentemente inofensiva.

Por volta de meia-noite, o salo se encontrava silencioso. As crianas havi-am se arrumado da melhor forma possvel nas cadeiras, aproximandoas da la-reira. Mikhail mandara Duncan buscar cobertas nos quartos, que os jovens en-rolaram em torno deles. Todos se mostravam ansiosos, menos Alain, que nem ao menos compreendia o que estava acontecendo. Val levantou abruptamente, sobressaltando Mikhail. Mas a menina mais no-va s estava estendendo seu cobertor no cho. Endereou a ele um sorriso jo-vial. Sabia que ela no se sentia nem de perto to animada quanto aparentava, s um pouco mais alegre que os outros. Apanhou outra acha pequena e acrescentou-a ao fogo. O som das brasas caindo na lareira parecia enorme no silencio da sala. L fora, o vento diminura para uma brisa.

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Mikhail iniciou uma lista mental das providncias que precisava tomar para deixar a Casa Halyn pela manh. Sabia que precisava retirar as crianas da casa imediatamente com ou sem Protetor. Estava contente por contar com os ho-mens que Liriel trouxera, por que desconfiava que teria a maior dificuldade para remover Priscilla Elhalyn. Mas a sua preocupao fundamental era o bem-estar das crianas. Precisava garantir a segurana delas, no pelo reino, nem para se ver livre da Regncia, mas por que elas eram incapazes de se protegerem sozin-has. Tal devoo por uma turma de fedelhos que mal conhecia meses atrs pro-porcionava-lhe uma sensao esquisita. Eles o haviam conquistado, at Alain, por mais pattico que fosse o garoto. Jamais experimentara essa espcie de pai-xo que nutria por essas estranhas crianas, e comeou a imaginar se se sentiria da mesma forma com relao aos seus prprios filhos, um dia. O papel de pai, ele refletiu, era muito mais complexo do que jamais imaginara. Precisavam de cobertores, comida, capas, e todas as roupas quentes que as crianas possuam. Levaria outros cavalos, alm daqueles que trouxeram a car-ruagem de Liriel. Procurou lembrar se havia arreios para quatro cavalos nos es-tbulos. Abruptamente, a luz da lareira pareceu turvar, projetando sombras escuras nos cantos da sala. Alain sacudiu-se na cadeira. O salo pareceu mais frio, e ele sentiu um tnue e agradvel aroma mentolado. QUEM PERTURBA O MEU DESCANSO? Mikhail sentiu a indagao em sua mente, uma voz retumbante como um trovo. Ningum, Liriel apressou-se em responder. Ela endereou um breve olhar a Mikhail. QUEM ME CHAMA DE MEU SONO? Mikhail experimentou a sensao de ser analisado por completo em um momento, depois descartado com a mes-ma rapidez. As crianas, ao contrrio, reagiram como se fossem fulminadas por raios. Val levantou de um salto de seu casulo de cobertas, e Mira jogou as dela

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por cima da cabea, como se se escondendo pudesse escapar da voz. Vincent ficou de p, urrando e sacudindo o punho. Saia da minha mente! gritava o garoto. Nesse momento Alain comeou a ter outra convulso, e Mikhail foi na dire-o do garoto. Emun choramingou um pouco, mas logo tratou de enfiar as arti-culaes dos dedos na boca, mordendo-as com a maior fora. Quando Mikhail alcanou Alain, viu que o rapaz se encontrava com as cos-tas arqueadas, e que ele engasgava com a prpria saliva. O corpo magro convul-sionava descontroladamente, grandes ondas de tremores musculares percorriam os braos e pernas. Virou o garoto, sentindo uma impotncia maior do que ja-mais experimentara na vida. Vincent levantou, cambaleante, urrando, e bateu a cabea na parede. Daryll e Tomas correram para ele, agarraram os seus braos e afastaram-no da parede, enquanto sangue comeava a escorrer da testa alta. Vincent lutou com eles com uma fora espantosa, conseguindo livrar-se de Daryll. Ele fechou o punho e sa-cudiu-o freneticamente para o Guarda. O som de uma risada preencheu a sala, alta o suficiente para se fazer ouvir, mesmo acima da fria de Vincent e dos gritos das crianas. Era Emelda, e a sua risada soava como o vento gemendo. Agora vocs vo morrer! A mulher parecia exultante com a perspectiva, e nem um pouco assustada. Mikhail sentiu vontade de estrangul-la. QUEM ME PERTURBA? A voz mental retumbante quase derrubou Mikhail. Eu, Priscilla Elhalyn, sua serva, o convoquei. Destrua estes intrusos insolentes, a fim de que eu e minhas crianas possamos ir para junto de voc, como planejado! EU NO DESTRUO! Eles so inimigos, e me impediro de levar as crianas!

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NO QUERO CRIANAS! DEIXE-ME EM PAZ, MULHER. J ME ATORMETOU DEMAIS! Agora o Protetor parecia mais irritado do que qualquer outra coisa. Vincent ainda lutava para se libertar dos Guardas, mas as crianas mais jovens se achavam silenciosas, silenciosas demais. Mas me prometeu que eu poderia... MULHER IDIOTA. NO PROMETI NADA. V EMBORA. Preciso levar as crianas para voc, a fim de que elas possam... SILNCIO! Nesse momento o silncio dominou o salo de jantar, e Vincent cessou sua luta. O silncio s era quebrado pelo som do fogo e pela respirao entrecorta-da dos presentes. At o ataque de Alain cessara, e o rapaz repousava frouxo nas mos de Mikhail. Nesse momento soou um gemido, procedente dos fundos da casa, um grito que eriou os plos na nuca de Mikhail e fez seu corpo esfriar de medo. O grito foi interrompido, de forma abrupta, e Mikhail soube que Priscilla Elhalyn mor-rera naquele momento. Emelda chegou mesma concluso, por que arregalou os olhos, em pnico. Tentou levantar da cadeira onde estava amarrada, arranhando as cordas. No, no! No era para ser assim! Ns amos viver para sempre! Seramos deuses! Liriel, ao lado de Miralys, levantou nesse instante, se empertigando de uma forma majestosa. Seu rosto suado reluzia, e seu vestido aderia aos seios. A boca mostrava linhas de exausto, e seus cabelos vermelhos haviam escapado parci-almente da travessa de borboleta, como se ela tivesse acabado de acordar. Mas, a despeito disso tudo, Liriel tinha uma aparncia digna, forte e confiante, e Mik-hail olhou-a admirado. Apenas os deuses so deuses, no os seres humanos.

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L fora soou um crocito, como se o corvo concordasse.

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Captulo 13

A luz tnue de uma manh de inverno se infiltrava atravs das janelas da sa-la de jantar, despertando quem havia dormido ali. O fogo quase se estinguira, e o aroma desagradvel da comida estragada impregnava a sala, misturado a ou-tros odores, pois Alain se sujara durante um ataque, e uma das meninas vomita-ra. Ningum mostrava foras para limpar toda a sujeira. Mikhail olhou ao redor. Ao engolir em seco, experimentou um sabor seco e srdido. Seus msculos estavam doloridos, e o lugar onde Emelda o arranhara coava violentamente. Experimentava um profundo senso de fracasso e ver-gonha, e teve de recorrer a toda a sua fora de vontade, para descartar essas emoes e ordenar sua mente fatigada para funcionar. Sabia que, no estado de exausto em que se encontrava, acabaria cometendo ainda mais erros, se cedes-se depresso. Os Guardas pareciam os menos afetados pelos acontecimentos da noite an-terior. Eles estavam acordando, exceto Daryll, que conseguira permanecer aler-ta e em viglia at o amanhecer, esticando as pernas, bocejando, gemendo, e no geral se comportando como se a sala de jantar da Casa Halyn fosse um quartel. Mikhail recomps-se o suficiente para direcionar a mente para as providencias necessrias. Alimentem os cavalos, e preparem-se para partir em poucas horas. O que faremos com ela? Indagou Tomas, apontando para Emelda, que roncava, ainda presa cadeira. Ela parecia pequena e inofensiva. Eu ainda no decidi. Valenta sentava sobre o amontoado de cobertores, fitando Mikhail com os olhos avermelhados. Ela matou Ysaba, sabia? Empurrou-a escada abaixo.

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O qu? Mas... voc me disse que ela havia ido embora. Isso foi o que nos mandaram dizer. As duas a mataram... minha me e E-melda... e enterraram-na debaixo da sebe. Pensaram que ningum sabia, mas eu vi. por isso que os corvos esto sempre nos arredores. Podem sentir o cheiro de... Subitamente o rostinho de Valenta se desfez em lgrimas. Eu gostava de Ysaba! choramingou. Quando isso aconteceu? Nesta primavera. Elas disseram para todo mundo que ela foi embora de repente, mas eu sabia que ela estava morta no jardim. Ela comeou a soluar a valer, e Liriel, esfregando os olhos vermelhos para espantar o sono, estendeu a mo para confortar a menina Elhalyn mais nova. Mikhail ficou aturdido. No duvidava de Val, pois combinava perfeitamente com a demncia que reinava na Casa Halyn. Deu-se conta de que tinha sorte por no ter sofrido um destino similar, recordando o modo como sua mente fi-cara enevoada quando estava praticando com o boneco de treinamento. Teria parecido um infeliz acidente, e ningum teria suspeitado de nada. Com ou sem o fragmento de cristal, era evidente que Emelda representava um perigo. Mas para todos os propsitos prticos, ele era a lei ali e podia desfa-zer-se da mulher como bem quisesse. Mikhail nunca se encontrara em tal posi-o, e descobriu que no gostava nem um pouco. O poder de vida e morte era um fardo pesado, e ele sabia que nunca se acostumaria a essa responsabilidade. Duncan, que dormira na cozinha, apareceu nesse momento, as mos enru-gadas trmulas. Ele parecia ter envelhecido uma dcada durante a noite, mas se empertigou ao olhar para Mikhail. Leve as crianas embora, e eu cuido da domna. A domna est morta, Duncan. Sei disso. o melhor para ela. Eu cavarei um tmulo antes que o solo fi-que muito duro, e a colocarei para descansar. Eu a montei em seu

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primeiro pnei, e o seu pai antes dela. Eu lhe devo... Ele perdeu a voz por um segundo. Ela nem sempre foi assim. J foi uma boa mulher. Mas voc no pode permanecer aqui, sozinho com as amas e Ian. Ah, ns vamos nos virar. Sempre podemos ir para a aldeia. Ele olhou para as crianas, que estavam plidas e exaustas, e sacudiu a cabea. Leve-as daqui, vai dom. o que pretendo fazer. Ele hesitou por um momento, depois indagou: Duncan, voc sabe o que o Protetor? O velho intendente franziu o cenho. o pai das meninas. Ele gesticulou para Mira e Val com uma mo re-torcida. Acho que isso, em todo caso. Ele parecia relutante em continuar. Isso explica muita coisa, Mik. Um chieri... e muito velho, eu desconfio. O Vento Fan-tasma deve ter... Tem razo, Liriel. Mas como ela foi se convencer de que se tornaria imortal? Correndo o risco de parecer preconceituosa, eu diria apenas que ela era Elhalyn em todos os aspectos, querido irmo. E nunca conheceremos a histria toda... o que uma pena, se quer saber. Tem razo. Mas pelo menos parte do mistrio foi solucionada, e agora o pobre-coitado pode encontrar um pouco de paz e tranqilidade. O resto da manh foi ocupado pelas preparaes para a viagem, recolhendo roupas de cama e cobertores. Fizeram uma refeio apressada, um mingau sem mel ou creme, em silncio, e depois os Guardas comearam a carregar a carrua-gem. As crianas se mostravam apreensivas, mesmo Vincent, e Mikhail no tin-ha certeza do que dizer a elas. Elas pareciam entender que sua me se fora, mas Mikhail no percebia nenhuma reao emocional discernvel, a menos que fos-se alvio. Decidiu preocupar-se com o problema mais tarde.

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Foi uma manh catica, aps uma noite apavorante e exaustiva, e Mikhail sentia os nervos flor da pele. S o seu enorme senso de responsabilidade evi-tava que vociferasse com os homens e Liriel, ou cometer alguma violncia con-tra Emelda. Nunca desejara machucar ningum; essa raiva incontrolvel era ate-morizante e mais do que um pouco preocupante. O que devo fazer com Emelda, Liri? Boa pergunta, e eu no tenho nenhuma resposta de prontido. Se a deixarmos aqui, bem possvel que ela arrume coisa pior para se meter. E eu no me sinto atrada pela idia de voltar para Thendara em sua companhia. Eu que o diga! E o que devemos fazer com relao quele cristal? No gosto da idia de deixar uma matriz-armadilha solta. Mesmo se o fogo a tenha neutralizado, eu desconfio que ela ainda possa ser usada de novo. Tem razo. Meu crebro parece cheio de chumbo esta manh, irmo. E meus olhos co-am! Creio que o melhor destruir a pedra. Uma martelada na bigorna deve servir. Mas o que isso far com Emelda? Esmague a pedra! Se ela morrer, morreu! Liriel! Eu careo da pacincia para me preocupar com qualquer pessoa que no as crianas. Eu as monitorei noite passada, e elas pareciam bem, levando em conta tudo por que passaram. Mas esta manh Vincent est mostrando sinais de um ferimento na cabea resultado de bat-la contra a parede, muito provavelmente e no h nada que eu possa fazer a respeito! Pode ser uma concusso, ou coisa mais grave. E Alain... se foi. Se foi? Ele parece bem para mim. Oh, seu corpo est em timas condies, mas acho que, quando sua me morreu, Alain quase morreu junto. Sua mente j era muito frgil, para comeo de conversa. Creio que ela foi destruda quando...

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Mikhail sentiu-se dominado por um fluxo renovado de culpa, pela morte repentina de Priscilla Elhalyn e a mente arruinada de Alain. O senso de fracasso que tratara de reprimir durante as preparaes da manh voltou. Sentia como se confrontasse aquela parte de si mesmo que conhecia o imprestvel que ele era na verdade. Lutou para silenciar a voz desse outro Mikhail, especulando como haveria de explicar a morte de Priscilla a Regis Hastur. Se ao menos conseguisse banir essa sombra... mas ela se recusava a ser despejada. Mikhail se sentia preso numa caverna escura de medo e averso por suas deficincias. O atoleiro de amargura dentro dele durou por vrios minutos, mas Mikhail convocou toda a sua fora de vontade, tratou de se recompor. Apanhou o cristal brilhante entre as cinzas com as tenazes da lareira e atravessou a cozinha, determinado, na direo dos estbulos. O cu se achava limpo, mas dava para avistar nuvens de chuva ao norte. Ele conhecia as mudanas no tempo bem o suficiente para esperar que a tempestade se mantivesse distncia, pelo resto do dia, talvez pelo dia seguinte. A neve da ltima tempestade havia sido desfigurada pelas botas dos homens, e encontrava-se batida e suja; tal evidncia de outras pessoas produzia um efeito imensamente tranqilizante. O ar parecia limpo, em comparao atmosfera fumarenta da casa, e a aragem gelada enregelava o seu rosto. Ele parou para respirar fundo, vrias vezes, permitindo que o ar frio o envolvesse, coisa que proporcionava uma sensao deliciosa. Quando se aproximou da sebe que separava o jardim do caminho para o es-tbulo, Mikhail avistou o grande corvo marinho espiando-o com seus olhos bri-lhantes. O pssaro ergueu as asas, de maneira que as extremidades brancas relu-ziram plida luz solar, depois soltou um crocito profundo. Eu queria poder compreend-lo comentou, experimentando um ligeiro embarao por falar com o animal, que fechou as asas, num movimento que pa-receu um dar de ombros. Parecia que queria dizer: Voc fez o melhor que po-dia. O gesto era to humano que Mikhail no segurou uma risada, um som

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per-turbador na manh silenciosa. Era bom rir, e o corvo aparentemente no se in-comodou. Em seguida o pssaro decolou, e Mikhail prosseguiu em seu camin-ho para os estbulos. Os estbulos recendiam a esterco e palha, e ao aroma quente de cavalo. Po-dia ouvir as vozes dos homens nas proximidades, e o relincho confortador de Charger. Tudo parecia tranquilizadoramente normal. Coisas como antigos chieri e matrizes-armadilhas pertenciam noite, no ao dia. Podia finalmente pensar claramente, e por mais curioso que estivesse para saber mais sobre o ser que vi-via nas fontes, Mikhail no sentia a menor inclinao para perturb-lo mais. Estava contente por ter as crianas para cuidar. O fato de elas terem sobre-vivido quela noite terrvel era quase um milagre, pelo qual ele se sentia tremen-damente agradecido. E, depois que destrusse a matriz pendendo de seus dedos, Emelda no representaria mais problema algum. Aproximou-se da bigorna, nos fundos do estbulo. Seu cavalo relinchou ao passar por ele, exprimindo seu desapontamento. Eu j vejo voc, uma promessa disse ao grande baio. Mikhail depositou a pedra brilhante na superfcie escura da bigorna e pegou um martelo de tamanho mdio. O estbulo estava escuro, mas ainda assim dava para ver claramente o brilho prprio da pedra de matriz, uma evidncia de que, embora o fogo pudesse t-la limpado, ela ainda era poderosa. Sentia o aroma da forja, onde as ferraduras eram produzidas, um cheiro agradvel de cinzas. Ele suspendeu o martelo, hesitante. Relutava em completar a tarefa. Suas escolhas eram simples, refletiu, mas as conseqncias no. E a situao que criara j es-tava bem ruim, sem acrescentar a possibilidade de matar aquela mulher miser-vel ainda amarrada e amordaada na sala de jantar. No que nunca tivesse matado antes, pois ele perseguira salteadores nas co-linas acima de Ardais junto com o jovem Dyan. A diferena era que naquele ca-so os inimigos eram homens, e perigosos. O problema no era o fato de Emel-da ser uma mulher, embora esse aspecto fosse mais do que um

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pouco perturba-dor. Mikhail fora ensinado a tratar pedras de matriz com o maior respeito, e ja-mais considerara destruir uma. Mas logo recordou o que sabia da Rebelio de Sharra, e como aquela antiga matriz quase destrura Darkover, e ergueu o bra-o, determinado, depois golpeou com toda a fora. O martelo acertou a pedra cintilante e espatifou-a em pedacinhos. Mikhail esmagou os fragmentos at virarem p, experimentando um fluxo de liberdade, como se finalmente se encontrasse livre da coisa que o dominara. Depois var-reu os fragmentos brilhantes para a forja, misturando-os nas cinzas. Ao pendu-rar o martelo de volta na parede, sentiu-se libertado do sonho desperto que an-dara vivenciando. Era outra vez Mikhail Hastur, e tinha deveres a cumprir.

Por volta do meio-dia, tudo estava pronto. Montado em Charger, Mikhail se virou e olhou uma ltima vez para a Casa Halyn. O lugar j parecia deprimente e deserto, embora Duncan e o restante dos criados de Priscilla Elhalyn ainda se encontrassem ali. Um rolo de fumaa saa da chamin da cozinha. No sentia o menor pesar por abandonar o lugar, mas desejava que as coisas tivessem se re-solvido de maneira menos trgica. Priscilla Elhalyn estava morta, e Emelda, em-bora ainda respirasse, no representava perigo para mais ningum. A destruio da pedra deixara-a insana, to imbecil quanto o pobre Alain Elhalyn aparentava estar. Sua nica esperana era que os curandeiros em Arilinn pudessem fazer al-go pelo rapaz. Considerara a possibilidade de arrastar a profetisa de volta para Thendara, mas a carruagem j se encontrava lotada, e ele duvidava que pudesse exceder seus recursos. Duncan, como o bom servo que era, provavelmente tra-taria de cuidar da mulher enquanto ela vivesse. E Regis, sem dvida, mandaria pessoas para c a fim de atender a qualquer necessidade. Mikhail gesticulou para o cocheiro dar a partida. Naquele momento, ouviu o som de asas, e avistou o grande corvo voando na sua direo,

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grasnando rui-dosamente. Veio se despedir? Ignorou as expresses de surpresa de Tomas e Will, e os sorrisos de Daryll e Mathias. Os dois consideravam a ave uma boa piada. Em seguida o corvo marinho pousou sobre a carruagem, arrumando as gar-ras num monte de bagagens. Ele mexeu as patas para frente e para trs, procu-rando firmar-se, murmurando para si mesmo na lngua dos corvos, levantando uma asa. Ao terminar, ele endereou a Mikhail um olhar sereno com seus olhos vermelhos. Creio que o pssaro gostou de voc, dom comentou Daryll, claramente tendo a maior dificuldade para conter o riso. Mikhail suspirou, depois soltou uma risada. Receio que tenha razo. E espero que goste de limpar os excrementos nas bagagens quando pararmos para a noite, Daryll. O irrepreensvel Guarda tambm riu. Sem dvida, meu lorde. Limpar excremento de pssaro uma das minhas tarefas favoritas. O tempo continuou firme no primeiro dia de viajem, e eles percorreram um bom caminho num prazo razovel, a despeito das condies da estrada e a va-gareza da carruagem lotada. Liriel viajava dentro da carruagem, com as crianas, e Mikhail e os homens os acompanhavam a cavalo. O corvo no demonstrava a menor disposio para abandon-los; continuava sobre a carruagem ou voava a frente, aparentemente informando-os dos diversos pontos de interesse do caminho. noite eles pararam numa estalagem, a cerca de vinte e cinco quilmetros de distncia da Casa Halyn. Descer do cavalo, esquentar as mos diante de uma boa lareira, sentir a carne assando e o aroma ligeiramente fermentado da cerveja do estalajadeiro, que flutuava no ar esfumaado, proporcionava uma sensao maravilhosa. Mikhail serviu-se agradecido de uma caneca da cerveja forte e saborosa, pois na Casa Halyn

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s havia para beber um vinho de m qualidade. Todos comeram com um bom apetite. Mikhail assistiu maravilhado enquanto Miralys desmembrava uma galinha assada com as mos delicadas, consumia o peito e uma perna inteiros, e arrotava satisfeita, limpando a boca com o guardanapo agora engordurado. A sua pele plida brilhava na luz bruxuleante da lareira, e o rosto magro mostrava uma cor saudvel. Sua irm comia com a mesma voracidade, e Emun, que geralmente s brincava com a comida, se alimentava mais do que bem. Daryll, como fizera muitas vezes, dava sopa a Alain, fitando o garoto com uma expresso triste. Vincent, que normalmente comia vorazmente, mexeu com a comida, quase adormecendo na cadeira. Ele se mostrara muito quieto durante a viagem, diferente do jovem ruidoso que fora no dia anterior. Vincent no parava de esfregar a tmpora esquerda, como se sentisse dor de cabea. A repentina docilidade preocupava Mikhail, e ele quase chegava a desejar que Vincent voltasse a ser o jovem atrevido que gritava por qualquer motivo. Ele esperava que o motivo do silncio fosse uma simples dor de cabea, e no coisa mais sria. Se ao menos contassem com um verdadeiro curandeiro, pois, embora ele e Liriel pudessem fazer coisas simples, nenhum dos dois possua esse dom particular. E no havia nenhum curandeiro nas redondezas. Exceto por Mikhail, todos foram para a cama bem cedo. Liriel levou as meninas para o seu quarto, e Daryll subiu a escada estreita levando Alain no colo, com Emun e Vincent logo atrs, feito dois patos. Mathias endereou um olhar para Mikhail, fez meno de falar, mas acabou dando de ombros e se postou na porta do refeitrio, contentando-se em aguardar. Mikhail bebericava a cerveja. Sentia-se solitrio... solitrio e deprimido. Ele queria ter algum para conversar, mas sua irm j dormia um merecido descanso. Ele tambm precisava descansar, seus olhos comichavam de cansao. Mas no conseguia se aquietar. Como ia explicar a Regis o modo como arruinara toda a situao?

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O silncio reinava na estalagem, e fogo bruxuleava nas toras da lareira. Dava para ouvir o tnue suspiro do vento l fora. Talvez aumentasse durante a noite, o que dificultaria ainda mais a viagem. Ele se sentia ligeiramente abenoado por seu primeiro dia ter sido to razovel. Encontrar um motivo para nutrir esperanas fez com que se sentisse menos mal, e ele continuou a beber a cerveja. Saboreou seu cansao, permitindo que a cerveja relaxasse seus msculos doloridos. Ainda se sentia irrequieto, muito nervoso para dormir agora, embora o seu corpo clamasse por liberao. Ao final, pegou a matriz que levava ao redor do pescoo, removeu o revestimento de seda, e projetou sua mente para a nica pessoa que ele acreditava que compreenderia sua agitao. Marguerida, minha amada! Mik, querido! Que maravilhoso! Mas eu mal posso perceb-lo. Essas cortinas que Istvana pendurou no meu quarto so timas para me proteger do excesso de energia de matriz, mas fazem horrores com a telepatia. melhor eu descer para a sala de visitas... s um momento. Marguerida demonstrava uma animao que ele jamais percebera em todo o tempo em que esteve em Arilinn, e ele sentiu que se desfazia o n de tenso no seu peito. Nem notara que existia at ver-se livre dele. Voltei! Como vo as coisas na Casa Halyn? Os Elhellions ainda acordam voc no meio da noite? Samos da Casa Halyn esta manh, chiya. Priscilla Elhalyn est morta, e eu estou voltando para Thendara com as crianas. Mas o que houve? uma histria longa e triste. Mikhail tratou de contar tudo a Marguerida, sem se poupar de qualquer maneira. Ele podia sentir sua presena, quase conseguia ver sua concentrao intensa enquanto escutava. Falhei em proteger as crianas de... o que quer que fosse o tal Protetor, da me deles, ou de Emelda. Alain Elhalyn est to prximo da imbecilidade que no faz

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diferena, e Liriel e eu estamos preocupados com Vincent. Minha nica esperana que no seja nada mais grave do que uma concusso. Eu estraguei tudo, e... Mik, no seja burro! As palavras speras surtiram o efeito de um balde de gua fria na sua mente, ao mesmo tempo estimulante e enregelante. Estava quase aturdido demais para responder. Como assim? Voc fez o melhor que podia em uma situao insuportvel. Seu nico erro foi no procurar ajuda mais cedo. E ao menos agora eu posso compreender por que voc andava to esquisito. Esquisito? Desconcentrado e meio evasivo. Eu estava comeando a imaginar todo tipo de besteiras. Por exemplo? Ora, Emelda era uma mulher... Marguerida, voc a nica mulher no mundo para mim. timo! Agora, pare de se culpar. Deixe isso para o meu pai. Ele se culpa o suficiente por todos ns, e tem muito mais prtica! Eu vou contar isso a Lew quando nos encontrarmos. Tenho certeza de que ele ficar encantado! Eu mesma j disse, algumas vezes, assim como Javanne! Voc est cansado, e tudo parece pior quando se est exausto. V dormir. Precisar de todas as suas foras para a viagem de volta. Voc pode se atormentar outra hora! Voc to prtica, amor. Creio que tem razo. E voc quase morre por admitir isso! Eu no posso engan-la nem por um momento, no ? Mikhail Hastur, voc um homem maravilhoso, mesmo quando se

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comporta feito um tolo. Eu ainda no falei sobre o corvo. Que corvo? Mikhail sentia a maior satisfao por surpreend-la. Quando cheguei na Casa Halyn, encontrei um grande corvo marinho que no parava de me espiar. Toda vez que eu saa, me deparava com ele, me vigiando feito um falco. Belo truque... um corvo que age como um falco. Fique calada, ou eu no conto a histria. Existem muitos corvos da espcie comum na Casa Halyn. Acostumei-me ao som deles se movimentando no teto toda manh. Mas esse era diferente. Parecia ter o maior interesse pela minha pessoa, e quando estava praticando com o boneco de treinamento com espada, ele me salvou a vida, ou ao menos evitou que a porcaria me desacordasse por uma semana. Meus homens acham o animal uma boa piada. Quando partimos, ele se empoleirou na carruagem e veio junto. muito estranho. Tnhamos corvos marinhos em Thetis, e eles eram bastante inteligentes. Voc acha que ele o seguir at Thendara? Creio que sim. Ele parece ter me adotado. Ento ficarei ansiosa para conhec-lo. Como andam as coisas em Neskaya? Creio que venho fazendo algum progresso. Mas como se eu esquecesse do que me ensinam logo depois de aprender! muito frustrante, mas creio que ainda mais para Istvana, embora ela jamais permita transparecer. Mas bom estar aqui e no em Arilinn. As pessoas com Istvana so amigveis, e no me ridicularizam quando cometo algum erro... agora, trate de ir para a cama! Podemos conversar outra hora. Eu amo voc, Mik. Sinto-me melhor por falar com voc, mas se pretende mandar em mim quando... quando nos casarmos...

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Eu vou mesmo, por isso bom ir se acostumando. Os seus ttulos no me intimidam de forma alguma, e tenho uma personalidade muito forte! Como a sua me! Eu sei, amada, eu sei. Boa noite. Mikhail guardou sua pedra. Ficou olhando o fogo, terminando a cerveja e saboreando a presena poderosa de Marguerida Alton na sua mente, sua fora, e, em segundo plano, a paixo que a prima nutria por ele. Imaginava como seria quando pudesse experimentar essa paixo diretamente. Fantasiou as mos de Marguerida acariciando suas costas nuas, e o pensamento provocou uma excitao instantnea, a despeito da exausto. Ser que algum dia poderia saber como era am-la sem empecilhos? Mikhail receava ter esperana. Ele subiu a escada devagar, as coxas contradas em decorrncia da longa jornada. Depois de se despir, Mikhail se meteu nas cobertas, atento ao cheiro das roupas de cama limpas e ao som do vento contra as telhas do telhado. Um momento antes de o sono reclam-lo, ouviu o som rouco e familiar de seu corvo, como se o pssaro lhe desejasse uma boa noite, e logo caiu num sono profundo e sem sonhos. O cu estava nublado na manh seguinte; caa neve quando eles saram. As crianas se encontravam irrequietas, e Liriel se tornava mais ranzinza a cada minuto. Mikhail, que nunca na vida viajara em um carro-areo, acalentou o sbito desejo de ter um, a fim de levar todos de volta para Thendara em uma hora, ao invs de pelo menos mais trs ou quatro dias tediosos. Por volta do meio-dia j nevava com firmeza, embora no muito forte. Percorriam o rio, e o murmrio das guas que ainda no haviam congelado produzia um som agradvel em meio ao sussurro da neve. Soprava apenas uma brisa leve, que arrepiou o seu rosto e despenteou seus cabelos, mas Mikhail sentiu-se agradecido por isso. Conhecia o tempo muito bem para se preocupar. O corvo ainda se encontrava sobre a carruagem, mas neste momento

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alou vo subitamente e foi pousar pesadamente no ombro de Mikhail. Sentiu as garras afiadas cravarem-se na sua capa de l, e percebeu que o pssaro recendia a peixe. O corvo deslocou o peso do corpo de um p para o outro, e finalmente assentou. Voc pretende fazer isso o tempo todo? Estava ficando menos apreensivo com a presena do pssaro, mas desconfiava que nunca se sentiria totalmente seguro com aquele bico to prximo dele. distncia, o corvo marinho parecia um animal formidvel, e ainda mais de perto. Ele soltou um grasnado rouco, que Mikhail tomou por um sim. Mikhail sentiu-se contente por ter essa distrao, pois especular sobre o corvo evitava que pensasse nas crianas. No podia deixar de imaginar o que devia ter feito de forma diferente, mas no encontrava respostas. Era uma ocupao intil, e Mikhail tinha total conscincia disso. Voc pretende ser apresentado corte? indagou baixinho, e recebeu em resposta um garganteio suave, o mais prximo de um som musical que o pssaro podia produzir. Que bela figura eu vou fazer, se voc insistir em ficar todo o tempo empoleirado no meu ombro. Nesse instante, Mikhail experimentou a sensao de alguma coisa roando nos seus pensamentos, como uma pluma na testa, uma espcie de comunicao sem palavras que jamais experimentara, suave e ao mesmo tempo intensa. Mikhail virou a cabea devagar para olhar o corvo, e deparou com os olhos vermelhos fitando-o interessados. O enorme bico estava a menos de um palmo de distncia do seu nariz, afiado e perigoso. Mas no se sentiu ameaado, apenas uma segurana, como se o pssaro o estivesse assegurando que tudo estava bem.

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PARTE DOIS

Captulo 14

Alcanaram os portes de Thendara ao pr-do-sol do quinto dia. Caa uma neve mida, que impregnava as capas dos cavaleiros e proporcionava aos cava-los uma aparncia lustrosa. Levou mais uma hora e vrios desvios para chegar ao Castelo do Comyn, pois a carruagem no podia passar pelas ruas mais estrei-tas, mas Mikhail mandou Daryll e Mathias na frente para fazer as preparaes para a chegada das cinco crianas, duas delas doentes. Enquanto passavam em frente s tavernas e restaurantes, recendendo a co-zido e carne assada, vozes soando por toda parte, Mikhail se perguntou por que no se comunicara com o tio durante a viajem. Depois de pensar alguns minu-tos, concluiu que ainda estava profundamente envergonhado pelo seu aparente fracasso na Casa Halyn. Nada que Marguerida ou Liriel disseram fez a mnima diferena nesse sentido. Mikhail Hastur sentia a maior depresso ao entrar no ptio do estbulo do Castelo do Comyn, o corvo marinho empoleirado no cabeote da sela. No sa-bia o que esperar. Mas a luz das tochas bruxuleando nas pedras varridas

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do p-tio revelou no s cavalarios aguardando para se ocupar deles, como tambm Regis em pessoa, postado no topo de uma escada baixa, sua cabea descoberta apesar do frio, os cabelos brancos reluzindo na luz vermelha das tochas. Danilo Syrtis-Ardais se achava a poucos passos de distncia atrs de seu mestre, alerta como sempre, mas com o vestgio de um sorriso no rosto. Mikhail desmontou, entregou as rdeas ao cavalario mais prximo e subiu a escada para encontrar o tio. Podia ouvir as vozes das crianas, principalmente das duas meninas, e Liriel silenciando-as enquanto descia da carruagem. Ao al-canar Regis, ele descobriu-se sem palavras. H anos que no se sentia to ansi-oso.

Mas seu tio lhe deu um abrao caloroso, o rosto exibindo uma alegria to intensa e evidente pela reunio que o medo de Mikhail sumiu. Eles ficaram parados na tarde enregelante, sem falar nada, mas apenas saboreando o momento. Ento ouviu-se um farfalhar de asas negras, e o corvo pousou no ombro de Mikhail, lanando a Regis um olhar vermelho que fez o homem mais velho recuar rapidamente. Prometi ele que o apresentaria corte, e parece que ele est ansioso pela honra disse Mikhail, aliviado em encontrar sua lngua. A recepo de Regis era genuna demais para que ele continuasse a se sentir constrangido. Regis soltou uma risada. Voc sempre foi um garoto heterodoxo, Mikhail, e vejo que ainda capaz de me surpreender. Mas eu no sei o que Dama Linnea pensar de ter um corvo em sua sala de jantar! Oh, eu duvido que tenhamos de nos preocupar com ele. Ele prefere permanecer ao ar livre, e apanhar restos na cozinha. Espero que no esteja decepcionado em me ver voltar com todas as crianas, tio.

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Voc nunca me desaponta, Mikhail. E quando voc mandou buscar Liriel, eu meio que antecipei que tinha dado algo errado. Venha. Vamos entrar. Eu no quero levantar mais mexericos do que o necessrio. Claro, tio. E desculpe por toda a confuso que eu fiz da situao. Besteira! Eu o pressionei a uma situao impossvel. Em retrospecto, eu me arrependo. Ele sorriu para Mikhail. O que voc sabe? Apenas o que Liriel me contou, o que muita coisa. Mais crdito para voc do que para mim. Por que no pediu ajuda mais cedo? Eu no pude. Mikhail se virou e lanou um olhar para a irm, que estava subindo a escadaria, segurando com fora as mos das meninas. Ela no lhe contara que havia se comunicado com Regis, e ele sentiu-se ao mesmo tempo aliviado e trado. Ela tivera a inteno de proteg-lo, mas ele sentiu um pouco irritado em se abrigar por trs de suas volumosas saias, depois zangado consigo mesmo por ser to ingrato. Dois criados estavam erguendo Alain sobre uma maca, enquanto Emun observava-os de olhos arregalados. Ele apanhou a mo frouxa do irmo e deu tapinhas nela, e Vincent achava-se ao seu lado, novamente silencioso, embora ele tivesse tido muitos sbitos acessos de fria durante a viagem. Eles ficaram sem saber o que fazer, por que fazer o rapaz dormir com um sedativo poderia ter sido desastroso. Ele parecia ser capaz de responder perguntas, mas ele reclamava de dor de cabea, e se assustava com sons e luzes fortes. Emun, parecendo muito mais velho do que os seus catorze anos, ajudou Vincent a subir a escadaria, seguindo os homens com a maca. Mikhail refletiu que bom rapaz ele era, por tratar Vincent com tanto carinho depois de ter sido to maltratado pelo irmo. A fileira de viajantes fatigados entrou no castelo, e enquanto eles passavam pela porta, o corvo saiu voando com um grasnado, sem dvida

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em direo s cozinhas. Mikhail tirou a capa molhada, sacudiu-a, e entregou-a a um criado prximo. Ento ele bateu os ps gelados e tornou a olhar para o tio. Regis percebeu, sorriu, depois deu de ombros. Creio que banhos quentes e roupas limpas so as primeiras coisas de que precisam. Mikhail percebeu o tom cauteloso nas palavras do tio, e estudou-o por um momento. Havia alguma coisa diferente em Regis, embora ele no conseguisse discernir direito a mudana. Ele parecia muito mais velho, mais grisalho, de certa forma. Mas ele estava cansado demais para desembaraar esse quebra-cabea no momento. Acho que tem razo. Naquele momento, Valenta largou a mo de Liriel e se aproximou dos dois homens. Ela lanou um olhar intenso para Regis, seus olhos escuros faiscando. Ns vamos viver aqui agora? Regis se inclinou, de modo a ficar altura dos olhos da menina mais nova. Sua expresso era branda, do modo que havia sido com seus prprios filhos, e com Mikhail. Voc gostaria disso? Eu no sei. Aqui bonito e quente. Eu ainda no me decidi. Voc sabe quem eu sou? Mas claro! Pelos cabelos brancos, voc deve ser Regis-Rafael Felix Alar Hastur y Elhalyn, e meu primo. Voc tem a vantagem de conhecer todos os meus nomes, sobres os quais, sinceramente, eu raramente penso. Eu sou Valenta Felicia Stephanie Elhalyn. Agora... cad aquele banho que voc mencionou? Que mocinha cativante! Mikhail, ela sempre to... atrevida?

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Tem sido desde que deixamos a Casa Halyn. Mesmo antes ela j demonstrava uma mente espirituosa. Ela e a irm sero formidveis o problema so os garotos. Sim. Discutiremos isso mais tarde. Fico muito contente em conhec-la, afinal. Ele pegou a mo de Valenta e inclinou a cabea sobre ela graciosamente, considerando sua atual postura, e depois sorriu para ela. Ele se empertigou devagar, e olhou para a outra menina. Miralys no faiscou como a irm, mas recuou um pouco, ainda apegada mo de Liriel. A morte de sua me a abalara mais do que a Valenta, e ela perdera um pouco de sua tranqila segurana. Mesmo assim, ela olhou Regis nos olhos, engoliu em seco, e fez uma pequena reverncia. Mikhail sentiu-se profundamente entristecido por ela nunca ter tido uma infncia de verdade. Ele sabia como era, por que sentia que tambm no havia tido. Essa Miralys, Regis disse Liriel. Ela olhou para a menininha. Eu no conheo todos os seus nomes; ainda no conversamos a respeito. Um lindo nome, sem dvida. Seja bem-vinda ao Castelo Comyn. Obrigada disse Mira bem baixinho. Parece bastante majestoso. Qualquer coisa pareceria majestosa depois da Casa Halyn interveio Val, sorrindo. Agora, quanto aquele banho e as roupas limpas... claro. Foi grosseria minha mant-los esperando aqui. Regis gesticulou para uma criada que estava esperando pacientemente nos fundos do vestbulo. Por gentileza, conduza as jovens senhoras Sute de Elhalyn, e providencie para que fiquem confortveis. A criada, uma mulher na casa dos vinte anos, adiantou-se, apanhou as mos das duas meninas, e levou-as embora. Valenta lanou um olhar animado por sobre o ombro enquanto elas se afastavam, e Mikhail sentiu-se aliviado que pelo menos as meninas parecessem perfeitamente bem. Miralys se recuperaria com o tempo, e era evidente que Valenta estava preparada para qualquer coisa talvez at mesmo ansiasse por mais

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aventuras. Depois dos acontecimentos na Casa Halyn, ele esperava que o Castelo Comyn fosse abenoadamente entediante. Emun, que estava esperando em silncio sombra de Liriel, ainda segurando a mo de Vincent, adiantou-se. Ele parecia ainda mais branco do que antes, com se estivesse com medo de Regis. O rosto de Vincent, em contraste, no exibia nenhuma expresso, e suas faces estavam rosadas. Sob a luz da cmara, Vincent parecia um perfeito homem, como o rei que planejava se tornar. Mas a expresso vidrada em seus olhos estragava o efeito. Fazendo uma reverncia rgida, Emun postou-se diante de Regis Hastur, como se antecipasse algum julgamento e esperasse ser considerado falho. Seus plidos cabelos vermelhos, frouxos e frgeis, caam-lhe sobre a testa franzida. Eu sou Emun Estevan Mikhail Elhalyn, e este meu irmo, VincentRegis Duvic Elhalyn y Elhalyn. Espero que no se sinta ofendido por que ele no diz nada ele no est em seu estado normal. O tremor em sua voz estava prximo de um grunhido. A expresso de Regis no registrou nenhum choque, mas Mikhail sabia que ele estava assustado com o nome de Vincent. Ele viu seu tio olhar rapidamente para Danilo Ardais, em seguida, voltar atrs. Mesmo Mikhail ficou abalado com o nome, Elhalyn y Elhalyn! Se ao menos ele conseguisse descobrir os nomes completos de todos os filhos mais cedo, por que no perguntou? Mas eles provavelmente no teria dito a ele. Mesmo em sua visita anterior, nenhuma das crianas havia mencionado seu nome completo, e ele suspeita que sua me lhes tinha dado muito estritas instrues sobre isso. Mas Derik morreu muito antes de Vincent tinha sido concebido, por isso era impossvel que ele era o pai de Vincent. Ainda assim, alegando Elhalyn y Elhalyn faria a segurana do rapaz que ele seria o rei mais compreensvel. Era uma pena que Priscila tinha levado seus segredos para o tmulo. Regis olhou ao redor, mas nenhum dos servos estava perto o suficiente

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para ouvir a introduo calma de Emun. Quem era o pai de Vincent, para faz-lo declarar tal nome - a no ser que ele era algum meio-irmo nedestro de Priscilla? E o que o Conselho Comyn iria fazer com ela, se Regis nunca deixar o conhecimento ser tornado pblico? Ele no sabia se Vincent teria uma boa mente de novo, ou como o som que ele tinha sido, mas estava claro que, com uma herana to escandalosa, que ele nunca seria aceitvel como rei. Mikhail no podia decidir se ele se sentiu mais triste ou aliviado. Certamente ele estava muito triste com a atual condio de Vincent, mas desde que ele tinha desistido de qualquer esperana real de que o rapaz poderia tomar o trono, assim como um fantoche para os Hasturs, ele ficou um pouco aliviado que as circunstncias haviam conspirado para tornar isso impossvel. Ela deixou-o com apenas Emun como possvel candidato, mas o moo era to frgil e magro que Mikhail no tinha certeza de que ele viveria at a idade adulta. Mikhail ignorou a onda de desespero que crescera em seu peito. Ele ia ficar preso com um trono que no queria, e ele poderia muito bem se resignar ideia. A raiva que tinha estado ausente durante a viagem agitada voltou, e com ela um profundo ressentimento. Em seguida, um humor sombrio comeou a escurecer sua mente. Deuses, ele estava cansado! O nico bem que ele podia ver era que parte da oposio a um jogo com potencial Marguerida pode desaparecer, uma vez que o trono Elhalyn no tinha poder real e, portanto, no poderia perturbar o equilbrio entre os domnios. Mas mesmo isso parecia duvidoso. - Eu entendo, e tenho um curandeiro esperando para ver a Vincent, e seu outro irmo ... Alain, ? - Sim, dom! - Emun tremia agora, olhando pronto para chorar. Mikhail no podia adivinhar o que estava incomodando o rapaz, nem por que ele parecia estar to assustado como ele estava antes de Regis Hastur. - Voc deve estar cansado da viagem, - Regis respondeu calmamente. - O carro bateu muito. Liriel bufou. - Emun est sendo muito tacto. Agora eu conheo cada

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rocha entre aqui e no litoral intimamente, tendo passado por cima delas duas vezes em uma dezena de dias. Meus ossos nunca iro esquec-los. Mikhail e os homens tinham mais fcil. Emun olhou por cima do ombro fino para Liriel, dando-lhe um olhar de gratido enorme, que iluminou o rosto jovem desfigurado e f-lo parecido com a criana que ele ainda era. Ela piscou para Emun com um breve sorriso de conspirao, e Mikhail percebeu que sua irm tinha um dom com essas crianas que ele no tinha percebido antes. Em seguida, olhou para Emun, como se buscando orientao para o que ele deve fazer. Ele estava claramente com medo, apesar de Mikhail no poder imaginar o porqu. No havia nada de ameaador sobre Regis Hastur, ou mesmo sobre Danilo Ardais, de p atrs dele. Acho que ele no vai jogar-me em um calabouo, como a me sempre disse que ele faria. O pensamento de Emun o assustou, e ele podia dizer que tinha apanhado Regis tambm. Seu tio estava muito perturbado, mas antes que Mikhail tivesse tempo de perguntar o que significava, os dois criados se viraram para os meninos, levou-os pela mo, e apressou-os para fora da entrada. Quando eles foram embora, todos os remanescentes deram um suspiro de alvio. Mikhail, o que ele quis dizer com isso? No tenho a certeza, tio, mas Priscilla manteve os filhos aterrorizados, e ela parecia ter a idia de que voc estava indo para arrebatar os seus filhos para longe e fazer coisas terrveis com eles. Estou vendo. Eu quero saber de onde ela tirou essa idia? Mikhail tinha uma boa idia que o fantasma de Derik Elhalyn poderia ser o autor, lembrando o que havia dito durante a sesso, mas ele no estava preparado para discutir o assunto. Certamente no no meio da entrada, com os empregados todos ao redor. E ele estava muito cansado para continuar a matria em apreo. - Vamos, Liri. No pagamento por meus pecados, voc pode ter o primeiro banho.

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Ela riu. - Esse ser um bom comeo, eu acredito, embora a dvida muito maior do que pode ser reembolsada em um dia ou uma noite. - Oh, querida, - Mikhail respondeu com uma brincadeira que ele no sente realmente. - Acho que vou ter que ouvir sobre esta viagem at morrer. - Mais do que isso, - Liri respondeu alegremente. - Eu pretendo ter uma vida ativa no Outro Mundo. Mikhail encarou com horror por um momento, ento percebeu que ela estava a provoc-lo como tinha feito quando era jovem. Ela no podia saber que a simples meno do Outro Mundo transformou suas entranhas em gua, e que nunca esperava ver um outro fantasma, enquanto ele vivia. - Eu fao reunies de amorosas de famlia, - Regis anunciou piscando os olhos azuis para sua sobrinha e sobrinho. - Agora, fora vocs dois. Voc pode brigar com o contedo do seu corao at o jantar, momento em que eu espero que voc se comporte de maneira civilizada. - Haver algum alm de voc, Dama Linnea, e Dani? - Mikhail tinha uma repentina sensao de desconforto, pois Regis geralmente no procura o melhor comportamento quando s a famlia estava presente. Era uma das coisas que ele mais gostava sobre refeies em Comyn Castelo, a informalidade e a facilidade de conversao. - Ns temos alguns visitantes, sim. - Voc vai nos dizer quem, ou fazer-nos sentar em tenso at o jantar? Mikhail podia sentir seu temperamento comeando a subir, pois ele sabia que Regis estava sendo provocante, e deliberadamente. - Francisco Ridenow est aqui. Mikhail no ficou surpreso com a presena do representante Ridenow ao Conselho Comyn, e teve um breve momento de alvio. Mas era claro que ele no era o nico convidado ao Castelo Comyn. - E? - Uma surpresa, Mikhail. Ele olhou para seu tio por um segundo. - Eu tive surpresas o suficiente

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para durar a vida toda, - ele rosnou, finalmente, permitindo-se dar vazo sua merecida raiva. Ento ele saiu da entrada, pisando as escadas atrs de Liriel, no lamentando sua fria momentnea. Se foi mais rapidamente, pois ningum poderia ficar indignado com Regis muito tempo. E, pelo menos, ele estava de volta aonde ele pertencia, e seu alvio no conhecia limites. Em tempo ele tinha encharcado seus ossos doendo, e vestido uma tnica fresca e nova, Mikhail quase foi restaurado ao seu normal bom humor. Estava claro desde as boas-vindas de Regis que ele no ia ser punido ou exilado. Todos os seus medos tinha chegado a nada, e ele estava levemente irritado consigo mesmo por ter sido to tolo. Ele pode at mesmo escapar de muitas crticas pela maneira como ele lidou com as crianas e Priscilla. Assim, ele assobiava uma das canes que Marguerida gostava quando ele entrou na sala de jantar menor, no segundo nvel do castelo. O som desvaneceu-se quando viu uma mulher em p, de costas para ele, com uma espinha familiar e cabelo vermelho. Marguerida! No admira Regis ter sido to misterioso! Mas como? Ele havia falado com ela trs noites antes, e ela estava em Neskaya. Ento a mulher se virou e encarou-o, e Mikhail percebeu que no era Marguerida Alton, mas Gisela Aldaran. Ele no se lembrava como eram iguais em altura e cor de cabelo, mas esta foi surpreendente. Marguerida fazia parte da famlia Aldaran, afinal. Ela sorriu, e ele notou que os olhos, verdes, no de ouro, e que seus dentes eram um pouco mais proeminentes do que aqueles de sua amada. Mas poderiam ter passado por irms a qualquer olho desconhecimento. O apetite que tinha acompanhado a escada desapareceu. Que diabo ela estava fazendo l? E qual era a de Regis at agora? No havia dvida na mente de Mikhail que a presena de Gisela no foi nenhum acidente, que tinha um propsito distinto nos planos de Regis para Darkover. E, sabendo como a mente de seu tio trabalhava, ele tinha um arrepio de apreenso.

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- Mikhail, como maravilhoso ver voc de novo! - Sua voz era mais profunda do que a de Marguerida, um alto gutural que soou a acariciar, e suas suspeitas se aprofundaram. Ela tinha sido uma menina quando finalmente ele a viu, e agora ela era claramente uma mulher. - Gisela! Esta uma grande surpresa. Regis conseguiu que o Conselho do Comyn deixe o aldarans respirar o ar sagrado da Cmara de Cristal, ento? Maldito Regis atirando-a para mim desse jeito! - Ainda no, - respondeu ela, movendo-se suavemente pelo cho para encontr-lo. Gisela usava um vestido verde de l fina, bordada com rosas ao longo de toda a orla e os punhos. Ter seu corpo perto, para que a forma da sua bela figura foi revelado quase indecentemente. - Mas as coisas esto progredindo de forma satisfatria para quase todos. Mikhail curvou-se sobre sua mo. - bom ouvir isso. Ficamos todos surpresos quando Regis props o retorno do Domnio Aldaran ao Conselho no ltimo vero, mas meu tio nunca faz o esperado, no ? Quem, eu poderia perguntar, no est feliz com a situao. - Tenho medo que Dama Marilla est relutante em concordar, e seu pai ... - preciso ir mais longe. Meu pai parece ter prazer em ser contrrio. Minha me tem muitas vezes comentado para o efeito, e ela uma mulher muito sbia. Gisela sorriu novamente. - No vamos falar de tais assuntos. Como vai voc? - Bem o suficiente, considerando que acabo de passar cinco dias com uma tempestade em minhas costas, vrias crianas pequenas amontoadas em um carro pequeno demais para elas, e uma irm, que teria gostado de me matar vrias vezes. E voc? - Sabia que eu tinha casado? O peito de Mikhail soltou com alvio. - No, eu no tinha ouvido. Ns realmente no tivemos qualquer contato para ... o que, quase seis anos? A nica notcia dos aldarans que chegou at

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ns foi que seu irmo Hermes tomou a posio de Lew Alton no Senado Terran. Quem o seu marido? - Ele olhou ao redor da sala de jantar, mas eles estavam sozinhos, exceto por um lacaio que estava derramando vinho em um aparador. - Foi mais perto de sete anos, mas estou feliz que voc lembre-se que a recente. Sua voz era grossa como mel, e ela se aproximou dele, olhando-o de forma que ele imaginou alarmante. Ele tinha visto aquele olhar em um grande nmero de rostos de mulheres jovens. Ele nunca soube exatamente como descrever isso antes, mas naquele momento a palavra "predatria" saltou em sua mente. Ele se sentiu muito bem como um ganso gordo que est sendo olhado por uma raposa faminta. - Eu me casei com Bertrand Leynier h quatro anos. E agora eu tenho dois filhos. - Dois. Como maravilhoso. - Mikhail queria que algum chegasse e o resgatasse desta conversa desconfortvel, mas ficou aliviado ao saber que ela no estava a caa marido realmente, s sendo muito amigvel. - Eu no conheo o seu marido, tenho ouvido falar dele, eu acredito, mas nunca nos encontramos. Estou ansioso para fazer o seu conhecimento. - Ele conseguiu parecer interessado e educado, mas seu corao se afundou um pouco. Bertrand foi um homem de pssima reputao, um latifundirio menor at na Heller, que era pelo menos to velho quanto a Dom Gabriel e j tinha enterrado duas esposas. Certamente o aldarans poderia ter feito melhor para Gisela, mesmo considerando como tinham sido excludos do (mainstream) da sociedade darkovana. Um Terranan teria sido melhor! Ento, ele repreendeu-se por ser to inclemente e provincial Terranan um fato! Gisela balanou a cabea, definindo os cachos finos que enrolada em torno de sua fronte em movimento. - Voc no vai ter o prazer duvidoso, Mik. Bertrand teve a boa vontade de cair e quebrar o pescoo dois anos atrs, para meu prazer. - Eu vejo que voc no abandonadou o seu hbito de falar claramente, respondeu Mikhail com toda calma que podia reunir. Uma jovem viva de fertilidade comprovada, uma mulher perto de sua prpria idade, uma que

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ele sabia e tinha sequer desfrutava da companhia de uma s vez, embora ele no tinha pensado sobre isso ningum sabia, era exatamente o tipo de pessoa que achar graa no olhos de muitas pessoas. S que ela era Aldaran, claro. Cansado como estava sua mente, ele analisou as possibilidades. Ele viu o lado bom de Regis Hastur, em sua presena, com a noo de cura da brecha entre o aldarans e o resto dos Domnios por casamento, para o qual foi provavelmente a ferramenta. Ou talvez ele estava errado, e Regis pretende que um de seus irmos serviria Gisela. Ele passou um agradvel momento de previso Gabe tentando lidar com sua mente rpida, e decidiu que Rafael faria um marido melhor. Ele, pelo menos, era inteligente. - Bem, ele estava velho, e ele bebeu muito, e ele no teve nenhuma conversa a falar de, e fingindo contrrio no vai mudar os fatos. E eu nunca aprendi a ser to refinada como eu poderia ter sido, no tendo uma me a guiar-me. Seu sorriso, que tinha seduzido ele alguns anos antes, havia perdido sua atrao, e seus olhos verdes pareciam calcular agora. - Por que voc est em Thendara, ento? - Meu filho, Caleb, que nunca foi uma criana saudvel, estava precisando de ateno mdica, e eu o trouxe aqui. Atualmente est criando o caos no Hospital de Terran. Vocs no tm idia de como as crianas podem ser cansativas. - Gisela soou um pouco acentuada, como se a enfermidade de Caleb fosse deliberada. - Oh, sim, eu sei. Eu s passei os ltimos dois meses tentando cuidar das crianas Elhalyn - ou Elhellions, como deveriam ser chamados, e no tive muito sucesso. - Se voc acha que as crianas a esto esgotando, basta esperar at que atinjam a adolescncia! - Voc me assusta. - Ela no parecia de todo assustada, mas alargou o seu sorriso e puxou um pouco mais perto dele, como se pretendesse voltar sua intimidade anterior. Isto consistia em no mais do que alguns passeios agradveis nas montanhas, jogos de xadrez, e longas conversas sobre tudo,

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desde criao de cavalos para o estado da poltica darkovana como quando eles tinham vinte e um e dezessete, respectivamente. Que, percebeu, em retrospecto, no foi uma grande-juvenil mera imaginao. Felizmente, Liriel entrou na sala de jantar, naquele momento, com Miralys e Valenta. As meninas tinham sido limpas, vestidas, e acabou em bom estilo. Mesmo o tufo de cabelos escuros selvagens de Valenta tinha sido domado um pouco, e eles estavam vestindo longas tnicas de rosa e cinza, respectivamente, com o anguas rosa plido debaixo deles. Mikhail ficou aliviado ao v-la, e ele virou-se para introduzir sua irm e as meninas a Gisela Aldaran. - Liriel, esta uma velha amiga da minha juventude, Gisela Aldaran. Gisela, minha irm Liriel Lanart-Alton, e dois dos meus encargos, Miralys e Valenta Elhalyn. A mulher Aldaran mostrou o seu sorriso brilhante e estendeu a mo de uma forma bastante condescendente. - Estou muito feliz em conhec-la, ela demorou, ignorando completamente as meninas. Uma vez que cada uma de suas mos estava firmemente aprisionado por uma das meninas, Liriel no era obrigada a devolver o gesto. Ela acenou para Gisela calmamente. - Bem, esta certamente uma surpresa agradvel. Quando voc chegou? Como foi a viagem de Aldaran nesta temporada? - Oh, ns viemos no flyer do meu pai, direita na pista do espaoporto de Thendara. Meu pai no acha que devemos abster-se das convenincias da tecnologia Terranan s porque um monte de velhos gags pensa que antidarkovano. Foi um pouco emocionante descendo as montanhas, os ventos so to traioeiros, mas chegamos rapidamente, e eu, por exemplo, estou feliz de pular uma tediosa viagem a cavalo. - Desde que eu s passei vrios dias um pouco arqueada em uma carruagem, eu concordo com voc. - Mik, que diabo que ela est fazendo aqui? Eu realmente nunca pensei ver um p Aldaran em torno da sala de jantar. Era isso o que Regis ... ? Eu no sei, mas desconfio que o pior.

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Bem que deveria. Tenha cuidado. Estou sempre estou atento, irm, exceto quando sou tolo. Eu sei, e precisamente isso que me preocupa. O lacaio atravessou a sala com uma bandeja de copos de vinho, o contedo de ouro reluzente nelas, quando Regis Hastur e sua consorte, Dama Linnea entrou, seguido por Francisco Ridenow e Syrtis DaniloArdais, Paxman de Regis. Um momento depois, eles foram acompanhados pelo pai de Gisela, Lord Damon Aldaran. As taas de vinho foram servidas, e Dom Damon cumprimentou Mikhail com evidente prazer e entusiasmo, Mikhail estava um pouco surpreso ao ver o quanto o homem tinha envelhecido desde que o vira pela ltima vez. Ele no era mais velho que Regis, mas parecia. Seu cabelo uma vez vermelho estava riscado de cinza, assim como sua barba, e havia rugas ao redor dos olhos que pertenciam a um homem muito mais velho. A mo que ele ofereceu a Mikhail estava seca, e ele apertou os dedos duros do jovem, como se estivesse tentando provar seu vigor. Dom Damon era um meio irmo mais velho de Beltran, que tinha sido o herdeiro do velho Kermiac Aldaran antes da rebelio Sharra. Mas ele era nedestro, e nunca viera a ser senhor do domnio se Beltran no tivesse morrido sem causa, e Capito Rafe Scott no tivesse recusado o ttulo. Ele tinha trs filhos legtimos: Robert, seu herdeiro, Herm, que era agora o senador de Darkover, e Gisela, a caula. Ele tinha vrias outras crianas, por vrias esposas e amantes, incluindo um filho, Raul, que foi seu mestre de cavalo, e outro, Renald, que pilotou o flyer que Gisela tinha falado. Pelo menos, este foi o caso quando Mikhail tinha visitado. Por um momento, ele teve o impulso de perguntar a Dom Damon sobre Emelda, mas ele desistiu. Este no era o momento nem o lugar. - Voc no aparenta to mal para as suas aventuras, - Dom Aldaran quase gritou, e Mikhail percebeu que o homem estava, provavelmente, perdendo a sua audio.

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- No, senhor, no to mal. Estou contente de ver voc. - Isso era verdade, pois Mikhail sempre gostou do homem. Ele era inteligente, curioso e, para um darkovano, muito progressista. Isto no o faria ganhar amigos no Conselho, sempre partindo do princpio que Regis nunca conseguiu lev-los a aceitar um Aldaran de qualquer tarja sobre ele. Robert, como Mikhail lembrava dele, era um homem sbrio, um pouco aborrecido, mas mais o tipo de pessoa que caberia ao Conselho. Dom Damon Mikhail bateu no ombro, depois pegou um copo de vinho. Ele bebeu um pouco, ento ele percebeu as meninas, que estavam agarradas a Liriel, como se temiam que seriam arrebatadas para longe dela. Ele inclinou-se e olhou para elas de perto. S ento o jovem Danilo Hastur, filho de Regis, entrou na sala de jantar, olhando ansioso em seu atraso. Ele olhou ao redor da sala, e seus olhos caram sobre Miralys. Mikhail ouviu sua ingesto acentuada da respirao, e assistiu divertido como o jovem puxou sua tnica azul formal e alisou os cabelos para trs com uma mo plida, nervoso. Regis Hastur tambm percebeu, e surgiu uma expresso em seu rosto, como se ele estivesse satisfeito com a reao do filho. Dama Linnea afastou-se dele neste momento, dirigiu-se ao filho, tornou a alisar os cabelos dele, sem a mnima necessidade, e levou-o para conhecer as meninas. Ela fez as apresentaes em voz baixa, e Mira estendeu a mo livre com sua dignidade de sempre, enquanto Valenta tinha dificuldades para no rir. Mikhail lanou-lhe um olhar severo; ela ainda era sua responsabilidade, e ele queria que a menina se comportasse direito. Val piscou para ele, mas fez um esforo para fechar a cara, depois abaixou os olhos, modestamente, como se para dizer que tudo isso era muito bobo, mas que ela tentaria manter as aparncias. Que criana formidvel ela era, pensou ele. Desejou que algum dos garotos demonstrasse metade da inteligncia das irms, e mais uma vez lamentou que fosse impossvel aceitarem uma rainha de Elhalyn. Seria uma tima soluo, mas ele no tinha inteno de convencer

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algum disso. A companhia se ordenou e dirigiram-se mesa. Mikhail descobriu-se sentado ao lado de Gisela, com Francisco Ridenow do outro lado da mulher, e preparou-se para uma longa e irritante refeio. Observou o jovem Dani segurar uma cadeira para cada uma das meninas Elhalyn, demonstrando seus excelentes modos, muito embora s tivesse olhos para Mira, entre todas as pessoas presentes. Ele se sentou entre as duas. Liriel, nunca desconfortvel, tomou uma cadeira do outro lado de Valenta, e lanou a Mikhail um pequeno sorriso. Isto pode acabar sendo mais interessante do que eu esperava. Droga, Liri eu no quero que seja interessante! Pobre Mikhail! Mikhail no pde continuar a conversa mental com a irm, pois notou que Gisela falara com ele. Ele reuniu todo seu controle que, no momento, parecia escasso e esparso lanou mo de seus anos de experincia com mulheres perseguidoras de maridos, e tratou de responder. Ento endereou ao tio um olhar de censura, e teve o prazer de contemplar Regis Hastur enrubescer at as razes dos cabelos brancos, como se tivesse sido pego aprontando alguma. A sopa foi servida, seguida de um peixe crocante, um pastel macio recheado com carne de coelho-de-chifres, e diversos acompanhamentos. Mikhail, seu apetite devolvido, comeu vorazmente, e Gisela, meio aborrecida pela sua aparente indiferena, voltou as suas atenes sensuais para Francisco Ridenow. Na hora que a sobremesa foi trazida bolo-demel com frutas secas estava outra vez de bom humor, e se divertindo. Quando, no final da refeio, Liriel levantou-se e levou as meninas Elhalyn acabar com ela, ele viu o olhar ferido no rosto jovem Dani Hastur, como se a luz tivesse ido para fora do quarto. Gisela fez um movimento para recuperar a sua ateno, mas Dama Linnea interceptado dela e puxou-a para longe. Mikhail simpatizava com o jovem Dani, e deu graas ao silncio de Linnea. Ele estava cansado demais para lidar com Gisela por

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mais tempo. Mais importante ainda, ele no viu Regis Hastur, e ele sabia que era tempo para que eles falassem.

Captulo 15

Regis tinha um estdio no mesmo andar onde ficava a pequena sala de jan-tar. Mikhail seguiu o tio, com Danilo Syrtis-Ardais um passo atrs,

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guardando as costas de Regis, como fazia h mais de duas dcadas. Regis no confiava to-talmente em ningum exceto o paxman e sua esposa, e Mikhail jamais estivera totalmente a ss com o tio na vida. Ser que Regis se ressentia de ser protegido o tempo todo, ser que sentia falta de sua solido? Ou talvez seu relacionamen-to inseparvel com Danilo os tivesse forjado em duas partes de um todo. Mikhail sabia que essa afeio por Regis tivera origem antes mesmo do per-odo em que os Destruidores de Mundos estavam empenhados em assassinar os membros do Comyn, chegando a matar bebs em seus beros. Eles haviam derrotado essas foras, mas restava uma cicatriz, uma espcie de parania que Mikhail no compreendia bem, pois na poca era jo-vem demais para perceber o que estava acontecendo. Mas como no queria que nada acontecesse com o tio, Mikhail ficava contente pela presena silenciosa de Danilo. Regis sentou atrs de uma grande escrivaninha, e olhou para o sobrinho. Tratava-se de uma cmara simples, onde Mikhail recebera muitas lies sobre seus deveres e censuras por indiscries infantis. No duvidava que o tio tivesse escolhido ter a reunio no lugar justamente com o objetivo de invocar essas lembranas. Regis no desperdiaria uma oportunidade dessas. Enquanto Danilo lhes servia clices de vinho-de-fogo, Mikhail recostouse na cadeira e esticou suas pernas compridas. Lanou um olhar para as gastas cortinas marrons penduradas na janela, para o tapete com o desenho agora quase indistinguvel, e para a nica decorao da cmara, um retrato de Dama Linnea feito cerca de vinte anos atrs. Havia mais algumas rugas em volta de seus olhos azuis agora, e seu rosto ficara mais forte. Ela fora uma linda moa, e agora era uma mulher madura, mas ainda possua aqueles olhos de menina. Mikhail obrigou-se a relaxar, recusando-se a dar a primeira palavra. Passara uma boa parte da viajem planejando o que ia dizer ao tio, enredos que variavam da raiva indiferena, mas agora, ao se deparar com a

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realidade, todos desapareceram de sua mente. Percebeu Danilo observandoo com um divertimento mal dissimulado, como se isso fosse um jogo de espera, e ele quisesse ver quem falaria primeiro. Eles trocaram um sorriso quando o paxman lhe ofereceu um clice. Depois de cerca de quinze minutos de silncio, Regis, sempre um pouco impaciente, comeou a mostrar-se desconfortvel. Ele mexeu com o copo, se deslocou na cadeira de espaldar alto, e lanou um olhar ao redor da cmara, como se esperasse encontrar algum assunto para comear a conversa. bom t-lo de volta disse ele afinal. Mikhail descobriu que estava determinado a no dar o brao a torcer. Bom estar de volta. Depois das provaes na Casa Halyn, o Castelo parece o paraso para mim. Eu lhe prestei um desfavor, ao envi-lo para l com to pouco apoio. Mas a verdade que no compreendia a situao e continuo no compreendendo. Priscilla Elhalyn dificilmente lhe contaria que estava em poder de uma bruxa de meia tigela. Conte-me a seu respeito ... qual era o seu nome... Esmerelda? Emelda, e ela afirmava ser uma Aldaran. Eu quase perguntei a Dom Damon se ele a conhecia, mas o bom senso foi mais forte. Pela expresso no rosto do tio, Mikhail ficou contente de ter refreado sua curiosidade pujante. Liriel disse que ela buscou treinamento em Tramontana anos atrs, e que ela desapareceu sob alguma espcie de nuvem. Ter de perguntar Guardi dali se quiser detalhes. Era esquisito ouvir a prpria voz, tranqila e quase severa, falando essas palavras. Era como se a raiva que ardera dentro dele durante semanas tivesse virado gelo. Ele no queria vociferar com Regis bem, apenas um pouco. o que farei. Eu devia ter sido informado, mas procuro deixar a administrao das Torres a cargo dos leroni. Mestra Natasha no viu

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necessidade de me informar. Me deixa bastante perturbado pensar que pode existir outros telepatas destreinados solta. O laran raro, mas no to raro, e agora est surgindo nos lugares mais improvveis. Mikhail anuiu. No chega a ser uma surpresa, levando em conta a freqncia com que os homens dos Domnios partilham seus favores com qualquer beldade que consigam seduzir. Isso muito severo de sua parte, Mikhail. Ele soltou uma bufada estridente. Discuta o assunto com minha prima Marguerida e ver o que severidade. Ela lhe explicar mais do jamais quis saber a respeito do que ela chama de os males do privilgio masculino! Quase me deu vergonha de ser homem. Mas lhe advirto a se preparar para perder a discusso, pois ela uma debatedora feroz e no faz prisioneiros. Danilo virou de costas, e Mikhail percebeu que seus ombros sacudiam de tanto rir. No me parece um assunto apropriado para voc conversar com Marguerida respondeu Regis, procurando manter uma aparncia sria, mas sem muito sucesso. Ns conversamos sobre tudo, o que uma das coisas que eu mais gosto nela, tio Regis. Ela no sente o mnimo receio de abordar o mais proibido dos assuntos, dissec-los, ordenar as partes, e chegar s suas prprias concluses. Se as coisas tivessem acontecido de outra forma, acho que minha me poderia ter sido assim, e acho que ela no gosta de Marguerida mais porque as duas so parecidas do que por qualquer outro motivo. Sim, Javanne sempre foi esperta. Ele se calou, refletindo, e bebeu um gole do vinho. Conte-me mais sobre Emelda , disse Regis finalmente, evitando continuar a conversar sobre sua irm ou Marguerida Alton. Quando cheguei, ela usava as roupas de uma leronis bem, o mais prximo que ela pode arranjar. A roupa era vermelha mais por cortesia do

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que por realidade, e bastante mal tingido. Eu achei isso estranho, j que leroni de famlia no so mais comuns. Mas tudo l era peculiar! Foi uma coisa menor, e eu tive problemas crticos para pensar, janelas quebradas, chamins que no acendiam, o reparo necessrio nos estbulos. Eu no sei se as crianas sobreviveriam outro inverno nesse lugar, mas desde a domna estava planejando que devessem acompanh-la, no creio que ela teve qualquer pensamento. - Acompanh-la? Aonde ela estava indo? Regis inclinou para frente na sua cadeira, e Mikhail percebeu que Liriel no tinha dado nenhum detalhe a seu tio. - Quando Dyan Ardais e eu fomos para o Castelo Elhalyn em uma aventura, cerca de quatro anos atrs, tinha, alm de alguns criados idosos e as crianas, um leitor de ossos, e uma mdium das Cidades Secas na residncia. - Mikhail fez uma pausa, considerando-se o juramento que tinha dado a Priscilla. Ela estava morta, como Ysaba, e ele no tinha certeza de como ligar uma promessa feita a um fantasma poderia ser. Ainda assim, incomodava-o falar do evento. - Ns ainda participamos de uma sesso onde o esprito de Derik Elhalyn pode ou no ter estado presente. - Voc nunca me disse isso! - Dyan e eu estvamos em juramento de sigilo, e eu no sou um homem que quebra sua palavra! Alm disso, ningum sabia que tinha ido visitar a Elhalyn, e eu pensei que se eu mencionasse a viagem, eu poderia entrar em apuros. Sinceramente, eu acho que ns dois queramos esquecer a coisa toda. ... Era inquietante. - Mas voc deve ter ... - Tio, eu no quebro a minha palavra. Mikhail ficou surpreso com a firmeza de sua voz, e um pouco assustado com o tom de perigo nela. - Eu vejo. - Regis olhou pensativo, e tambm um pouco incomodado. - Ao mesmo tempo, parecia que era excentricidade inofensiva de uma

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mulher solitria. Acabei de coloc-la estranheza geral da linha Elhalyn, desde que eu realmente no acredito em fantasmas, at mesmo os de Armida. Ele sorriu para si mesmo, percebendo que ele tinha acabado de dizer algo bastante contraditrio. - Mas, nessa ocasio, no havia feito meno de algo chamado Guardio. Lembro-me que eu iria pensar sobre ele de vez em quando, e pergunto o que o diabo era. Se eu tivesse sido mais prudente, uma grande tragdia poderia ter sido evitada. Eu provavelmente deveria ter dito a voc sobre a sesso antes de partir, mas eu tinha dado a minha palavra. - Voc parece ter aprendido a lio de manter seu prprio conselho muito bem, Mikhail. - Eu tive um bom professor, ele retrucou, fitando Regis. - Ele est a, - comentou Danilo. - Voc est desfrutando muito da minha derrota, - retrucou Regis. Embora ele sorrisse para Danilo, as suas palavras quase no esconderam sua leve indignao. - Eu tenho to poucas oportunidades, - murmurou o Paxman. Isso quebrou a tenso, e todos eles riram. Quando eles pararam, Regis disse: Agora, continue com sua histria, e no deixe nada de fora. Mikhail respirou fundo e comeou. Falou at que sua boca ficou seca, documentando as peculiaridades, e os perigos reais, do ms anterior, e reviver o horror da noite passada na Casa Halyn. Quando terminou, seu tio e Danilo se entreolharam, e algo se passou entre eles que ele no poderia interpretar. Regis parecia triste e cansado, e no se mexeu, parecendo estar perdido em pensamentos. Ento ele perguntou: - Esta criatura Emelda no despertou as suas suspeitas? - Sim e no. Fiquei me achando mentalmente confuso, e iria pensar que ela poderia ser a causa. Ento eu esquecia de alguma forma. Foi realmente muito sutil, e havia dias em que eu andava em uma nvoa, mas eu no sabia

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disso. Liriel diz que eu fui enfeitiado! O que eu sei que se eu tivesse ido sozinho, sem meus guardas, as coisas teriam sido muito diferentes. Ela tinha limitaes, e quanto maior o nmero de pessoas presentes, menos ela era capaz . Eu nunca tive tanta empatia com a ofuscao de Marguerida tanto como agora. uma coisa monstruosa de fazer para algum. Ele odiou admitir que a pequena mulher conseguiu confundir-lo por semanas. A excelente refeio que acabara de comer caiu como chumbo em seu estmago. - E voc no tinha idia clara do que estava acontecendo? - Nenhuma. De parte que era a minha teimosia prpria, entretanto. Eu estava determinado a completar a tarefa que me tinha dado, embora eu nunca quis a Regncia Elhalyn. Eu continuava caminhando junto, como um idiota. Marguerida comentou sobre a geral impreciso da minha mente, algumas vezes, e perguntou se eu estava doente, mas ela no conseguiu penetrar no nevoeiro que eu estava dentro. Foi uma experincia muito humilhante. A estava. Ele havia feito uma clara expirao. Por que ele no sentia alvio? Por que ele sentia que estava sendo testado, e falhando terrivelmente? - Como foi? - Isso um pouco difcil de descrever. Se eu tivesse uma dvida, e eu descobri que eu tinha um grande nmero, isso inchava na minha mente como um barril molhado. Era como se ela tivesse o talento para engrandecer todos os meus medos em monstros grandes, ento eu tentei manter minha ateno em janelas quebradas e outros problemas fsicos, em vez de qualquer outra coisa. Aquelas, pelo menos, eram coisas que eu poderia consertar. - Danilo pigarreou, e ambos Mikhail e Regis olharam para ele. Eles tinham quase esquecido sua presena, to quieto se ele tinha estado. - Isso deve ter sido doloroso para voc, Mikhail. E deve ter sido muito sutil, tambm, para voc no ter conscincia disso. - Havia uma tenso em sua voz, e Mikhail sabia que Danilo estava lembrando seus primeiros encontros com o idoso Dyan Ardais, que havia coagido-o com o

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dom Alton quando Danilo estava nos Cadetes. - Eu alternava entre o pensamento que eu estava perdendo minha mente, acreditando que eu estava imaginando a coisa toda, e sentia-me intil. - A tenso voltou, e ele queria quebr-la, mas ele descobriu que no se atreveria. - Mas por que voc no entrou em contato comigo? - Regis parecia irritado e frustrado. - Eu ainda no entendo isso! Mikhail olhou diretamente para o seu tio, estreitando os olhos, tentando controlar sua raiva. - Sempre que pensava em voc, eu me tornava ... cheio de auto-desprezo. Senti que se eu pedisse ajuda, eu teria falhado com voc. Tomou todas as minhas foras para enviar para Liriel, e eu no acredito que haja outra pessoa em Darkover que eu poderia ter perguntado. Nem mesmo Marguerida. O erro no servio que voc me deu, meu tio, no estava me nomear o Regente de Elhalyn e enviar-me l fora, mas em no saber as circunstncias completamente. Eu no acredito em voc tenha pensado sobre tudo. - A amargura em sua voz era inconfundvel, e Mikhail vacilou interiormente. Quem era ele a dizer coisas a Regis Hastur? Ele deve soar como um homem que tenta transferir a culpa, quando claramente foi ele quem falhou. - Isso o que eu disse a ele, - comentou Danilo, em seguida, virou-se e serviu-se de uma taa de firewine. Mikhail olhou para o Paxman, alvio percorrendo-o. Ele podia sentir a rigidez de seus ombros, e viu que a mo livre estava cerrada em seu colo. Ele se fez encolher de ombros, forando os msculos para relaxar. Talvez as coisas no estavam to ruins quanto ele imaginava. Regis franziu a testa, depois deu de ombros. - Se eu no soubesse que ambos vocs so completamente leais a mim, eu sentiria como se vboras se enrroscassem em meu peito. Mas eu sou sbio o suficiente para perceber que eu cometi um erro grave, e grato que funcionou to bem como fez. Agora me diga mais sobre as crianas. - O assunto foi encerrado, e Mikhail ficou se sentindo mais do que um pouco frustrado. Mas pelo menos ele no

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estava a ser testado. - No h uma grande quantidade que posso dizer. Alain, o mais velho, impossvel. Qualquer chance que tinha para a recuperao da negligncia de sua criao foi arruinada pelo efeito da intruso do Guardio. Vincent tambm ficou ferido, embora eu no saiba o quanto. Ele no era uma pessoa maravilhosa para comear com, pois sua me encheu sua mente com todo tipo de absurdo, e ele imaginou que seria o rei Elhalyn e, penso eu, achou que era uma mais potente posio do que realmente . Ele era dado a violncia e crueldade antes do incidente, e enquanto ele se tornou mais dcil, pois, ele tinha alguns ajustes na estrada que assustou a todos ns. Pobre Liriel. Presa em um pequeno carro com um adolescente grande tentando arrancar as janelas. Eu nunca suspeitei que ele fosse Elhalyn de Elhalyn, quero dizer, e eu no posso imaginar quem seu pai era se Emun est correto. A situao toda foi ... impossvel. - Demorou um esforo para manter o foco na informao, e ele podia sentir o cansao mais com cada momento que passava. - Sim, eu sei. Os curadores tm examinado os dois, e Vincent sofreu um trauma no crebro que no pode ser reparado. Mas e sobre o mais novo, Emun Elhalyn? - Eu no sei. Seria alguns anos antes que ele pudesse assumir os deveres do trono. O laran dele uma incgnita, e eu nunca tive uma chance de realmente testar qualquer um dos meninos. Ele parecia estar pronto para manifest-lo, pois ele apresentou alguns sintomas da doena limiar, mas nunca realmente comeou. Acho que de alguma forma, quer Emelda ou Priscilla impedido, e eu s posso imaginar que tipo de danos que poderia ter feito. Regis parecia to desconfortvel como Mikhail nunca o tinha visto. Ele pegou um pouco mais de vinho, sentiu-o soltar a lngua mais longe e questionou se ele deveria continuar. Quando era jovem, tinha estado to perto de seu tio que Mikhail estava surpreso em como ele se sentia, a crtica afiada que pairava na ponta da lngua. Ele tinha um desejo segundo para

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que outro momento, para a inocncia e a confiana que foi o seu passado junto. Mas agora ele era um homem, no um menino, e ele tinha mudado. Mais, Mikhail percebeu, seu tio havia mudado ao longo dos anos tambm. Eles no eram estranhos, mas eram duas pessoas diferentes do que tinham sido. - Priscilla era to obsecada em seus planos de se tornar imortal, que ela mal parecia saber as crianas existiam, exceto que ela acreditava que tinha que lev-los com ela quando ela saisse para se juntar ao Guardio. S posso adivinhar o funcionamento de sua mente. Quanto Emun se recuperar de tudo o que passou, sendo aterrorizado por Vincent, manipulado pela bruxa, e todo o resto, ento talvez seja possvel restaurar o trono. Mas confesso que eu duvido que ele possa. - Por qu? - um pressentimento, nada mais. - Mikhail fez uma pausa, tentando colocar em palavras o sentimento que ele tinha sobre o jovem rapaz. - Acho que voc pode ter que esperar uma outra gerao, tio, para ver seus planos vir a ser concretizados. E eu acredito que a melhor perspectiva encontra-se com os filhos de Miralys ou Valenta, no com Emun. Uma vez que elas so Elhalyn, e tm o estatuto de comynara, os filhos delas tero o melhor direito ao trono. - Voc entende o que isso significa? Eles haviam chegado ao cerne da questo no passado, e Mikhail no respondeu imediatamente. Ele podia sentir Danilo observando-o com o seu tratamento habitual, a objetividade fria que o Paxman parecia trazer a cada situao. - Se voc quer dizer que eu entendo que eu vou ficar com mais do que a Regncia Elhalyn, sim. Mas eu vou avisar voc que eu no vou aceit-lo docilmente. - Por que no? Voc capaz, so, e que fora treinado para governar. Regis estava mais confuso do que irritado. - E esse o problema. Voc realmente acha que eu seria capaz de ser uma figura de proa, ou resposta a Dani para os prximos dez ou vinte anos?

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A nica coisa que eu entendo, afinal, que eu no posso fazer isso. Deixe um dos meus irmos fazer a tarefa. No para mim, tio. - Voc vai fazer o que dito. Bredu, voc o criou para ser seu prprio homem! Voc no pode mudar isso - ele assim! Como voc pode pedir a ele para se curvar a Dani? Droga! Eu detesto quando voc est certo! Que terrvel confuso eu fiz das coisas. Mikhail tambm fora apanhado em suas prprias emoes para registrar o que realmente tinha ouvido. No, no apenas seus prprios sentimentos, mas os dos outros dois homens na sala. Ele se sentiu um pouco desconfortvel, sendo uma parte de um momento to ntimo entre os dois homens mais velhos. E ele ficou surpreso ao descobrir Danilo defendendo ele. Talvez ele no tivesse falhado, afinal. - Ns no temos de decidir nada agora, no ? - Mikhail fez a pergunta que levantou em sua mente. Ele tinha um sentimento interior que ele tinha que segurar os eventos, para seu prprio bem, mas tambm para Regis. Mais uma vez, ele teve a sensao de que seu tio estava se movendo muito depressa, por razes que ele no entendeu. Mais, teve a forte sensao de que era seu dever para retardar as coisas. Pela primeira vez em sua vida, Mikhail sentiu-se quase sbio. Era uma sensao peculiar, no totalmente desagradvel, e diferente de tudo o que podia se lembrar. - No, voc est certo, - Regis admitiu a contragosto. - Eu suponho que eu estou sentindo a minha mortalidade, sentindo a presso de tempo para as coisas a fim ... o que bastante insensato. E eu odeio tanto este sentimento estpido! Danilo, no meio de engolir o vinho, comeou a rir, depois tossiu. Regis levantou-se e bateu-lhe entre as omoplatas, olhando um pouco preocupado e perplexo, ao mesmo tempo. Quando Danilo tinha recuperado o flego, ele olhou para Regis e balanou a cabea. - Ningum pode escapar de ser estpido de vez em quando.

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Regis fez uma cara cmica. - Oh, e eu esperava tanto ser a exceo! - Isto fez Daniloperder o controle novamente, e Mikhail juntou-se a ele no riso, ciente de que o momento havia passado, que nada de grande importncia seria decidido naquela noite. Foi um alvio enorme. Ele podia sentir a diviso dentro de si, entre a sua lealdade para com Regis Hastur, e seu desejo de prosseguir os seus prprios caminhos. Desde que ele era parte da estrutura de poder, ele sabia que devia colocar suas prprias necessidades em segundo lugar aos dos Domnios. Isso era difcil, talvez impossvel, e ele admitiu para si mesmo. Ento ele viu uma expresso preocupada no rosto do tio. - O que foi? Regis franziu a testa. - Eu estou tentando escapar do sentimento de que se eu tivesse prestado mais ateno, tivesse mesmo pensado em Priscila e seus filhos, nada disso teria acontecido. Mas se eu tivesse comeado a me intrometer em seus assuntos, ento todos os outros Domnios, teriam comeado a se perguntar se eu no poderia tentar me intrometer nos deles. Eu me sinto culpado, confesso. Isso foi demais. O firewine o tinha relaxado apenas o suficiente para jogar o cuidado aos ventos. - Eu gosto disso! Voc no iria se intrometer nos assuntos de Priscilla Elhalyn, mas voc parece perfeitamente disposto a faz-lo nos meus! Danilo parecia que ia perder o controle novamente. Seu rosto normalmente plido tornou-se um pouco vermelho, e ele parecia estar tendo problemas com sua respirao. - Ele est certo, voc sabe, - ele finalmente conseguiu dizer. - No, eu no sei. O que voc quer dizer? - Regis, velho amigo, voc tem sido alegremente a intromisso na vida de Mikhail h anos! Regis olhou para Mikhail e ergueu uma sobrancelha. - Tenho, Mik? Vamos, diga-me todos os meus pecados. - Ele no parecia estar com raiva, nem triste, apenas interessado e intensamente curioso.

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Mikhail no respondeu imediatamente, mas ele percebeu que seu tio no tinha admitido qualquer culpa. Ele sabia que era improvvel Regis faz-lo. Bem, ele tinha sido convidado para falar o que pensava, e ele no ia ter outra oportunidade em breve, se ele conhecia Regis Hastur. Mas ele decidiu escolher suas palavras com um pouco de cuidado. - Eu no sou um idiota, meu tio, e sua" surpresa "de Gisela e seu pai no se perdeu em mim. A expresso do seu tio tornou-se neutra, como se ele estivesse tentando esconder sua contrariedade por ter sido pego mais uma vez tentando arranjar assuntos para seus prprios propsitos. - Eu pensei que voc ficaria contente em v-la vocs so velhos amigos, no ? Mikhail no ficou surpreendido com o fato de que Regis sabia disso, mas ele estava um pouco decepcionado. - Sim, ns ramos amigos. Mas eu no sou o mesmo rapaz que era com vinte e um, e ela tambm no mais a mulher que ela era. Eu fui empurrado a todas as meninas bonitas que voc e Linnea iam jogado no meu caminho desde que eu era velho o suficiente para not-las, e eu tenho sido educado e corts. Mas eu no tenho uma queda por Gisela h tempos - e aquela que eu tive anos atrs era suave, para dizer o mnimo. - Tenho certeza ... - Eu no sou o seu peo, Regis, e no vai me tornar um. Gostaria de salientar, eu no sou o nico filho solteiro de Gabriel Lanart-Alton, apesar de eu suspeitar que voc tem convenientemente se esquecido. Seu plano claro como vidro, para trazer o aldarans de volta ao Conselho, me casando com Gisela. at uma idia lgica. Mas acho que se introduziu essa idia aos outros membros do Conselho, voc iria encontrar uma maior oposio que a minha. Regis olhou assustado, ento pensativo. - O que voc quer dizer?Mikhail tomou um pouco mais de vinho e tentou colocar em ordem seus pensamentos. - No vero passado, quando estvamos montando em Thendara, eu tive uma discusso muito til com minha prima Marguerida sobre o equilbrio de poder nos Domnios. Eu estava tentando explicar-lhe

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porque os meus pais eram to contrrios idia de um casamento entre ns. - Ele parou e balanou a cabea. - Marguerida esclarece as coisas com suas perguntas. O homem que a tiver como sua esposa vai ter uma sbia conselheira. - Ela foi notvel durante o tumulto na Cmara de Cristal, - Danilo interrompeu, - e eu lembro de ter pensado a mesma coisa, ao mesmo tempo. -Ele sorriu para a memria. - L voc estava, todos gritando uns para os outros, e ela conseguiu trazer todos a uma parada, dizendo-nos que estvamos agindo como tolos em vez de homens inteligentes. Esclarecimento a palavra exata. - Sim, sim, eu sei que voc acha ela um paradigma entre as mulheres, Danilo! Talvez a resposta voc se casar com ela! Regis viu-se o foco de dois pares de olhos espantados e irritados, e seu rosto corou. - Isso certamente seria uma soluo, - disse Danilo devagar, - mas no aquele ao qual eu concordo. Ela tem medo de mim, menos do que quando nos conhecemos, mas ainda assim ela me acha menos confortvel. Mais, tenho medo dela. Mesmo que eu fosse inclinado a me casar - e eu no sou! - Houve uma finalidade calma em sua voz. - Por favor, Mikhail, continue. Estou muito interessado em seus pensamentos, e os de Marguerida, mesmo que Regis seja muito impaciente para ouvi-los. - Isso me pe no meu lugar, - queixou-se Regis. - Esta reunio no est indo como planejei de qualquer maneira. Mikhail nunca tinha pensado em Danilo Syrtis-Ardais como um aliado em potencial, e certamente no um que preocupasse Regis. Sentiu-se surpreendido, e mais um pouco aquecido, a interveno do paxman, e atirou-lhe um olhar de gratido. - Sim, eu sei. Tenho certeza que voc esperava para me curvar sua vontade, quer dizer, evidentemente eu me casaria com Gisela, para o bem de Darkover. Eu sei que no sou uma pessoa privada, que eu tenho certas obrigaes e responsabilidades,

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enquanto eu permaneo em nome de seu herdeiro, e tambm sou o Regente Elhalyn. - Foi s uma idia, - Regis murmurou, olhando meio de leve para ambos. - Eu esperava fazer os Aldarans mais aceitveis da nossa maneira usual, com um casamento apropriado. Na verdade, eu no esperava que eles aparecem na porta como ele fizeram - me faz pensar que a damisela pode ter persuadido seu pai a avanar as coisas, porque eu no planejei receb-los em Thendara at o meio do vero. Eu tenho sido muito cauteloso nas negociaes por mais de um ano, mas agora est bastante difcil, pois ele um homem apressado, no melhor dos tempos. Regis continuou. - Voc no o homem que enviamos para a Casa Halyn, Mikhail. Vou ter que me habituar a isso me d um tempo. Suas experincias mudaram voc, e, sinceramente, eu apenas no sei bem o que fazer com voc agora. - Ele fez uma careta. - No creio que um apelo para seu senso de dever iria funcionar? No, eu imaginei. Porque o meu melhor plano parece estar falhando? Essa era uma boa soluo, eu pensava. - Bem, eu no, - Danilo argumentou. - Como voc poderia imaginar que Mik iria aceitar Gisela quando ambos, Dama Linnea e eu, lhe dissemos que ele aceitaria Marguerida e ningum mais? Voc est ficando surdo, ou voc s pode tomar o conselho de sua prpria mente agora? - Voc muito cruel, meu amigo, e talvez eu merea. Por favor, v, Mikhail, e eu vou tentar ouvir suas palavras. - Ele sorriu de repente, e a expresso foi encantadora. - E Danilo, sem dvida, vai puxar minha orelha se eu no fizer isso. Mikhail estava um pouco surpreso por esta sbita mudana de eventos. Ele nunca tinha imaginado que Danilo discordava de nada que Regis queria, e ele deu-lhe uma viso sobre a complexidade de sua amizade ao longo da vida. Como muitos outros, ele tendia a ignorar Danilo SyrtisArdais, esquecer que ele era um homem extremamente inteligente, com

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uma mente prpria. A habilidade de Danilo era parcialmente culpvel, j que ele possua uma capacidade para parecer quase invisvel a maior parte do tempo. - Eu disse a Marguerida que grande parte da histria dos Domnios era sobre a preservao de um equilbrio de poder, de modo que ningum de famlia fosse muito maior do que outro. E desde o exlio do Domnio Aldaran de nossos conselhos, esse equilbrio se tornou mais difcil de manter. O Domnio Aldaran era muito poderoso quando eles ainda estavam na foto, e, de certa forma, tornaram-se mais desde que eles foram embora. Se quisermos ser sete domnios mais uma vez, em vez dos seis, ns devem se esforar para manter um bom equilbrio entre as famlias. Caso contrrio, vamos cair em brigas, como fizemos durante os Cem Reinos e antes, e ns seremos presa fcil para o Terranan. E propor que eu casasse com Gisela Aldaran provocaria extremamente os outros domnios. Dama Marilla Aillard, por exemplo, seria ultrajada, e meu pai iria se opor a qualquer jogo desse tipo, porque ele iria ver isso como colocar poder em demasia nestas minhas mos calejadas. - Na verdade, suas mos eram to speras agora como as de qualquer agricultor. - Como elas chegaram a essa condio miservel, Mik? Eu queria lhe perguntar desde que voc chegou. a clara pergunta de Danilo resutava da curiosidade genuna, mas Mikhail sabia que ele queria dar a Regis algum tempo para digerir o que tinha dito. - Ah, se voc ficar limpando dos estbulos, lanando os fardos de palha no celeiro, carregar sacos de gros para a cozinha, martelar pregos com operrios, e fazer uma dzia de outras tarefas, as suas mos ficaro parecidas com isso, tambm. - Eu no tinha idia de que as condies na Casa Halyn eram to terrveis. - Eu no me importei, e isso me deu uma simpatia para com os homens trabalhadores que eu nunca poderia ter imaginado. Realmente, Danilo, eu quase venho a apreci-lo. Era uma coisa real, e teve um bom resultado. No

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que eu tenha sido ocioso toda a minha vida, mas eu tenho sido impedido de fazer o trabalho sujo a maior parte do tempo. Exceto por um ocasional combate aos incndios, eu peguei leve. Trabalho braal te d uma perspectiva completamente nova sobre as coisas. Regis e Danilo cairam na gargalhada. - Eu nunca pensei ouvir tais palavras, - Regis disse, quando ele foi capaz de controlar o seu riso. Ento ele ficou pensativo. - Suponho que eu deveria ter tornado o meu Dani herdeiro oficial h muito tempo, e regularizado a situao, eu no deveria? Danilo e Regis trocaram um olhar que Mikhail no podia interpretar completamente. Havia algo triste nos olhos de ambos. Ele questionou, como tinha algumas vezes anteriormente, se havia algo que no sabia sobre o filho de Regis, alguma falha que faria dele inadequado. Ele parecia um menino bom o suficiente, exceto para o olhar constante de ansiedade em torno de seus olhos, e sua preferncia por ver-se sobre qualquer outra atividade. - Voc vai ter que pagar por sua impetuosidade em algum ponto, Regis. Voc deu um juramento, e se voc quebr-lo, voc vai perder uma grande parte da confiana que construmos ao longo dos anos. - Danilo falou gravemente, lentamente, como se consciente de que ele estava pisando em algum terreno perigoso agora. - O que quer dizer?, - perguntou Mikhail, muito intrigado. Regis estendeu seu copo vazio, e no respondeu, at que Danilo tinha reabastecido. - Eu prometi que voc seria o meu herdeiro, como se sabe, antes que eu encontrasse minha querida Linnea e tivesse meus prprios filhos. - Eu sei disso. - Sabe e no sabe. O texto era bastante complicado, e a interpretao mais ainda. A forma como foi feito, como Danilo gosta de me lembrar, foi precipitada e mal pensada, pois ela diz que voc ser meu herdeiro no importa o qu. Pelo menos, como Javanne v-lo, e uma srie de outros tambm. por isso que eu no fiz nada, esperando que toda a questo fosse

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embora. Eu no quero ser lembrado como o Regis Quebrador de Palavra, Mikhail. Quando voc rosnava para mim que voc no quebra sua palavra, me fez sentir perfeitamente aborrecido comigo mesmo. - Desculpe, tio. Eu no tinha idia. Eu nunca quis que isso acontecesse. - No importa. Estou deixando presos voc e meu filho nesta situao ambgua, o que eu esperava para resolver fazendo de voc o Regente Elhalyn. Javanne quase me arrancou a cabea ela viu direto atravs dos meus planos, como ela sempre faz. - Ele suspirou. - Danilo me disse para no fazer isso, mas eu no ouvi. - Bem, isso esclarece algumas das minhas confuses, pelo menos. Presumo que se eu cair de um penhasco e quebrar o pescoo, ou Dani fizer o mesmo, voc no precisa desfazer essa baguna? Regis assentiu com a cabea, o olhar triste. - Eu no te tratei bem, Mikhail, tratei? - Sim e no. Voc tem sido um tio bom para mim, um pai melhor para mim do que o meu, um professor e um guia. Mas o que voc tem feito para o seu filho me incomoda muito mais. No toa que ele sempre me olha to aflito. Estou surpreso que ele no queira me ver morto - bem, ele provavelmente quer. - Bem, talvez ele queira, e sem dvida se sentiu terrvel sobre isso depois, pois ele um rapaz muito srio. Demasiado srio, pro meu gosto. - Ele no parecia srio quando estava olhando para Miralys Elhalyn. Regis o olhou estupefacto. Danilo sorriu para si mesmo, que deu ao seu rosto uma expresso de raposa astuta. - Sim, eu percebi, e me senti um tanto aliviado, j que ele nunca demonstrou o menor interesse em qualquer a menina, e incrivelmente velho! Claro, Miralys linda, mas eu acho que sua irm o verdadeiro prmio. - Quando eu estava na Casa Halyn, tio, eu me vi lamentando que no podemos ter uma rainha Elhalyn em vez de um rei, pois as meninas so de

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longe o melhor dos filhos Priscilla. - Agora, h um pensamento para definir o Conselho este ano. - Por que ns nunca tivemos uma rainha, se eu poderia perguntar? - No sei, rapaz. Mas isso vai contra toda a tradio, e eu acho que eu tenho feito bastante coisas no traditionais durante o meu tempo para eu no querer fazer outra. - O que voc quer dizer? - Bem, nomear Herm Aldaran ao Senado Terrqueo oito anos atrs, por exemplo. E permitindo-lhe manter-se senador quando Lew Alton renunciou, por outro. - Isso no foi nada antitradicional, Regis, foi simplesmente arrogncia! - Que lngua afiada que voc est hoje noite, Danilo. O que voc teria feito? - Nada diferente, mas talvez eu teria movido com mais sutileza, - o Paxman respondeu, nem ao menos perturbado. - H um tempo para a sutileza, e um tempo de ousadia, o nico problema decidir qual qual. - Ele voltou para seu sobrinho. - Ento, Mikhail, a sua opinio de que um casamento entre voc e Gisela Aldaran no seria apenas inadequado, mas criaria mais problemas do que vale a pena. Talvez voc esteja certo. Tem algumas idias para propor? Mikhail sentiu o rosto suavizar num sorriso largo. S posso destacar mais uma vez que meus irmos, Gabe e Rafael, so solteiros, e que, visto que nenhum deles tem direito ao trono, so mais apropriados para tal casamento. Voc parece achar a idia divertida. Ora, a idia de Gabe e Gisela bastante engraada, no ? No que ele fosse ser um marido melhor do que o velho Bertrand. O que passava pela cabea de Dom Damon, para entreg-la aquele velho beberro? Suponho que as escolhas para um casamento apropriado para sua filha

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fossem bastante magras, mas concordo que no gostaria de ver minhas meninas algemadas quele velhote. Ouvi dizer que ele fez isso para evitar que ela fugisse a galopar com um ou outro Terranan. Adoraria conhecer os detalhes! Apenas os bons modos me impediram de indagar. Parece que existe uma grande quantidade deles, l em cima nas Hellers, mais do que eu fazia idia, e alguns so bastante bem-apessoados. Tambm no gosto disso. Eu deixei as coisas sarem do controle! Maldio! Mikhail fitou o tio. Voc acha que um dia seremos capazes, em Darkover, de parar de tratar nossas mulheres como crianas, e lhes permitir escolher suas prprias vidas? Regis parecia aturdido. No, no acho, enquanto existir laran, e ns lhe dermos valor. Posso ouvir a voz de Marguerida Alton em suas palavras ela tem uma grande influencia sobre voc, e no completamente para o melhor, eu creio. Mikhail sentiu o rosto corar. Ela a melhor mulher que eu jamais conheci, e sua influncia em mim fez com que olhasse Darkover com novos olhos, a ver mais claramente nossas foras e fraquezas. Regis fitou o sobrinho por um momento, sinceramente enraivecido. Ento seu rosto relaxou, e um sorriso amargurado infiltrou-se em seus lbios. Mas que inferno, voc me faz sentir velho!

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Captulo 16

Margaret acordou. Por um momento, no teve certeza de onde estava. Ento, a tnue lamria do vento contra as paredes de pedra do quarto fez com que acordasse por com-pleto. Escutou as lufadas e farejou a neve molhada, misturada a fumaa de ma-deira e ao aroma caracterstico das cortinas de seda penduradas no teto. Encon-trava-se na Torre Neskaya, e a tempestade, que abalara as paredes por dois dias, estava passando. Margaret comeara a compreender o tempo, e experimentava uma agradvel sensao de concretizao. Era muito mais fcil antecipar o tem-po do que dominar a telepatia. Havia sonhado outra vez. Pensava que sonhava com os dormitrios da uni-versidade, mas percebia que era outro lugar, com corredores interminveis. Es-tava procurando algo outra vez. Suspirou e virou de lado, aconchegando-se sob os cobertores. Que coisa procurava? Se ao menos conseguisse recordar! Sentia que estivera em busca de alguma coisa durante toda a sua vida, cru-zando corredores escuros e atravessando portas sombrias. Houvera uma poca em que tais jornadas noturnas eram plenas de terror. Agora que conhecia a fon-te dessas recordaes, elas no mais a atemorizavam. Isto , disse honestamente para si mesma, no mais a atemorizavam tanto assim. Istvana Ridenow, sua professora e amiga, disse que era possvel que Marga-ret jamais se libertasse por completo da sombra que Ashara Alton projetara so-bre ela durante tantos anos. Ensinara a Margaret tcnicas para tranqilizar a sua mente, o que ajudava. Ainda assim, s pensar naquela mulher apavorante, que a enfeitiara quando era criana, bastava para causar-lhe arrepios. Intelectualmen-te, sabia que Ashara no mais existia. Destruira o que restava da Guardi pesso-almente, meses atrs.

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Emocionalmente, no acreditava sinceramente nisso. Margaret Alton farejou os lenis e cobertores perfumados com blsamo, e outro cheiro, o aroma estranho das grandes matrizes, carregadas de energia, tra-balhando l em cima. Ao olhar, viu as faixas de seda penduradas no teto, agora projetando grandes sombras no quarto escuro. Sua pequena harpa se encontra-va em um canto, e havia um holograma de Lew e Dio, mas, afora isso, no exis-tia nada muito pessoal no quarto. Sentira-se tentada por certas coisas no merca-do, onde fora com Caitlin Leynier, mas s trouxera alguns xales e saias. No es-tavam altura da qualidade de Aaron, e ela sabia que havia sido roubada. Podia fazer as malas e se aprontar para partir de Neskaya em menos de uma hora. Por que sentia tamanha relutncia em assentar? Talvez, por que sua vida fora muito errante antes de ela vir para Darkover. Margaret sabia que tal explicao simples no era o verdadeiro motivo para ela no se sentir confortvel com a idia de tornar Neskaya seu lar durante o futuro previsvel. A despeito dos esforos de Istvana, e da recepo calorosa que rece-bera das outras pessoas da Torre, Margaret ainda se mostrava uma estudante a-ptica. Margaret sentia-se inquieta, a despeito de seus esforos em contrrio. Algu-ma coisa, l no fundo, sabia que no permaneceria em Neskaya por muito tem-po. No conseguia definir a sensao, mas sentia-a nos ossos. Carecia do poder de uma premonio, mas tinha fora o suficiente para perturb-la. No discuti-ra seus pressentimentos com Istvana, e se empenhara para ocult-los. Contudo, Caitlin perguntara-lhe muitas vezes qual era o problema, e Margaret se vira for-ada a inventar desculpas que faziam-na sentir-se desonesta. No era uma emo-o lgica, e, aps anos dependendo da lgica, ficava com o p atrs para confi-ar nela. Aps seis meses, parecia que havia passado uma vida inteira em Darkover, e no uma vida tranqila, para completar. No, estava mais prximo de sete vi-das, deu-se conta, e o seu corao acelerou um pouco. Em breve Rafaella retor-naria para lev-la a Thendara, para o solstcio de

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inverno. Estava tudo acertado. Se as tempestades de inverno no estragassem as coisas, em breve veria seu pai, assim como a Mikhail. Com severidade, baniu os temores da mente. Pensar ne-le era muito doloroso para suportar. Margaret ergueu a mo com a luva e tirou-a de sob os cobertores. Esticou-a, olhando para a sua silhueta no escuro. A matriz, oculta debaixo da seda, de-marcava uma diviso em sua vida, que ela ainda no aceitara por completo. Ela ainda era Margaret Alton, membro da universidade. Mas com o passar dos dias, tornava-se mais essa outra pessoa, essa Marguerida Alton. Sua mo desfigurada parecia ser uma representao de todas as coisas que perdera e ganhara. J fora bem ruim descobrir-se, subitamente, uma telepata, mas o acrscimo da voz de comando era quase mais do que podia agentar. Trabalhara com ela com Liriel em Arilinn, e aps sua aventura nas colinas, achara sbio pedir a aju-da de Istvana tambm. No contara leronis sobre os salteadores, mas contara sobre quando enviara o pequeno Donal ao mundo superior. Margaret sabia que Istvana tinha conscincia de que ela estava escondendo algo, mas a empata era muito polida para pression-la. Fora uma boa escolha, pois Istvana, com sua merecida reputao para ino-vao, prescrevera diversos exerccios teis que proporcionavam a Margaret um melhor conhecimento desse aspecto de seu laran. Se ao menos conseguisse do-minar o restante dele com a mesma facilidade! Abaixou o brao e tornou a enfiar a mo debaixo dos cobertores. Os rema-nescentes do sonho intrometeram-se brutalmente na sua meditao. Estava evi-tando deliberadamente pensar a respeito h vrios minutos. Podia sentir o son-ho, fervendo como gua numa chaleira, espreitando no fundo da sua mente, se preparando para entrar em ebulio. O que estava procurando? O sonho se tornara nebuloso conforme ela fica-va mais desperta, mas permanecia alguma coisa perturbadora, igual ao cheiro de fumaa numa casa vazia. Na realidade, no estava procurando nada. No. Pare-cia mais como se algum a estivesse chamando.

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Tal pensamento projetou a mente de Margaret imediatamente para Mikhail Hastur. Ele se encontrava em Thendara, e era muito improvvel que ele estives-se acordado no meio da noite, tentando comunicar-se com ela. Mikhail o fizera algumas vezes quando estava na Casa Halyn, mas, desde que retornara cidade, s entrara em contato com ela durante o dia. Deveria estar sonhando com ela, evidente. No seria a primeira vez que partilhariam um sonho. Isso era sempre to doce, to meigo, que ela sempre acordava com um sorriso. Bem, nem sempre meigo, ela admitiu, sentindo o rosto corar no escuro. Ele era, no final das contas, um homem, com a energia sexual saudvel que ela sabi-a que os homens possuam. Experimentara as margens de alguns sonhos to a-paixonados, to profundamente explcitos, que Margaret sentia-se violentada ao acordar. Era excitante, mas ao mesmo tempo deixava-a envergonhada. Ainda no podia obrigar-se a pensar no fato o calor, o suor e os gemidos do ato que talvez a aguardassem. Todos os anos de ofuscamento de Ashara haviam incuti-do nela uma averso pelo fsico, e ela no tinha certeza se superaria isso um dia. Margaret afastou a mente dessas lembranas sem d, e procurou pensar em outra coisa. Pobre Mikhail! Ele sentia horrvel pela maneira como tratara o pro-blema de Priscilla Elhalyn e seus filhos, muito embora Margaret tivesse lhe dito que ele fizera o melhor que podia. Mikhail era, concluiu ela, um pouco parecido com o seu pai, com um exacerbado senso de responsabilidade, assim como per-feccionismo. Esse pensamento f-la sorrir no escuro. Como eu sou previsvel, ao me apaixonar por um homem parecido com meu pai. Depois de todos os problemas que tive com Lew, era de se esperar que eu me mostrasse ansiosa em escolher algum como Rafael Lanart. Mas no Gabe. Uma coisa ser chato, e outra ser enlouquecedor. Gabriel Lanart-Alton teria me levado beira de um ataque dentro de uma semana. Margaret no gostava da maneira como sentia saudades de Mikhail, como a sua ausncia era como um buraco em seu interior. Fazia-a sentir-se impotente e fora de controle sempre que pensava nele, e ela detestava isso.

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Todos os senti-mentos que deveria ter aprendido na adolescncia a luxria saudvel e natural, a sensao de estar loucamente apaixonada por um rapaz bonito haviam sido reprimidos pela interferncia de Ashara. Mas no conseguia controlar o desejo pela sua risada, o modo como os seus olhos se enrugavam e o puro som dela. E Mikhail era a nica pessoa que Margaret conhecia com quem ela podia discutir qualquer coisa mesmo o seu pai no era to acessvel. Relutantemente, Margaret afastou a mente da imagem de Mikhail, e tentou se concentrar no sonho que ainda adejava na sua mente. Tivera muitos sonhos assim, muitos corredores e portas fechadas, lugares sombrios. s vezes sonhava com os dormitrios na universidade, mas, outras vezes, caminhava por um labi-rinto que parecia com o Castelo Comyn. Sempre pensara que estava procuran-do alguma coisa, embora no soubesse o qu. Esse sonho era diferente. No sentia muito que estava em busca de alguma coisa, e sim que alguma coisa a buscava. Chamando o seu nome. Era somente al-gum sonhando, Mikhail ou outra pessoa, ou uma coisa totalmente diferente? Ao pensar no seu nome, Margaret Alton, teve a impresso de que, fosse o que fosse, no tinha sido ningum sonhando. Fosse o que fosse, parecia velho. No, antigo era um termo mais adequado. Ela estremeceu e se aconchegou sob os cobertores, puxando-os com mais fora ao seu redor. O pensamento de algo antigo chamando-a despertou lembranas de uma cmara reluzente e de Ashara Alton. No havia destrudo o ltimo resqucio daquela velha mulher no mundo superior? A sua palma ardia sob a luva macia, e Margaret podia sentir a pulsao nas linhas de energia. No era exatamente doloroso, mas poderoso. Nada destrudo por completo, no verdade? Pensou. Eu no quero ter que voltar para o mundo superior! Nem agora, nem nunca! O que voc quer de mim?! Quem quer que seja, por que no pode me deixar em paz?! Estava tremendo e respirando como se tivesse corrido quilmetros, no

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na cama, deitada. Margaret procurou atenuar sua crescente histeria. Fazia semanas que no sofria um ataque de pavor, e achara que os tinha superado. Ashara Alton no mais existia, e no podia fazer-lhe mal outra vez. Lgrimas comearam a escorrer no seu rosto medida que ela combatia os seus temores. Soou uma leve batida na porta, fazendo Margaret sobressaltar-se. O que ? gritou, a voz aguda e infantil. Istvana Ridenow abriu a porta e entrou. Era o que eu ia perguntar. Minha querida criana, metade dos tcnicos da Torre est passando mal. Sorte que no estamos fazendo nada muito vital! Qual o problema? Maldito seja o Dom de Alton! Eu no queria transmitir, e era de se esperar que no pudesse, com toda essa seda ao meu redor! Eu tive um sonho, no um pesadelo, mas bastante assustador. O sonho em si era s a mesma coisa que eu venho sonhando h anos. Eu estava num lugar com um monte de cmaras e portas fechadas. Sempre tive esses sonhos, mas parecem estar mais freqentes recentemente. Sim, eu sei. Voc me contou a respeito de um ou dois deles. Mas qual era a diferena com relao a este? Senti como se algum me chamasse, e isso me fez pensar... nela! Foi o que me fez entrar em pnico. Calma, calma, chiya. Ashara se foi, e ela no pode mais lhe fazer mal. Diga isso para o meu subconsciente! A raiva correu no seu sangue e um pouco do medo passou. A raiva ajudava, mas ela detestava ficar com raiva. Fazia com que lembrasse muito dos inexplicveis acessos de fria de Lew quando ela era mais nova, muito embora Margaret nunca quebrasse pratos, ou esbravejasse noite adentro. Fazia-a sentir-se idiota e desamparada, apesar de suas qualidades purificadoras. Istvana no respondeu. Sentou na cadeira do outro lado do quarto e fechou os olhos. Margaret aguardou em silncio, e o pavor remanescente

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passou. Ela olhou para a pequena mulher, os cabelos louros agora esmaecidos para o prateado, e um sorriso comeou a se esboar na sua boca. Istvana se parecia muito com Dio, e possua algo da mesma segurana que sempre conseguia tranqiliz-la. Mas doa olhar para ela, por que no sabia se algum dia veria Dio viva e bem novamente. s vezes, a semelhana fsica entre as duas mulheres Ridenow era quase dolorosa, mas no esta noite. Sim. Voc est certa. Alguma coisa a chamou. Eu tambm ouvi, embora no tivesse prestado muita ateno. Creio que provavelmente presumi que era Mikhail. Istvana falou lentamente, como se absorta em pensamentos. Por qu? Margaret sentiu o rosto corar. Chiya, todos ns estamos cientes de... difcil ignorar o quanto vocs dois gostam um do outro. muito meigo, para ser sincera. Isto , normalmente o amor dos jovens mais parecido com assistir cabras na primavera, o que divertido, mas um pouco grosseiro. Mas seus encontros em sonhos com Mikhail so gentis e muito tenros. Contidos, na maior parte. Ela inclinou a cabea na direo do peito por um momento, e Margaret soube que Istvana captara as extremidades daqueles outros sonhos, os que se aproximavam da pornografia. Mas que droga! Eu tive medo de estar alardeando luxria por toda a Torre. Istvana ergueu a cabea e riu tanto que comeou a chorar. Perdo, Marguerida. No simptico de minha parte rir ela disse quando recuperou o flego. Para ser sincera, a luxria aberta seria mais fcil de lidar. Mas o seu desejo como uma dor. Acha que seu tio Gabriel ceder algum dia? Ele um homem muito obstinado. Eu j conheci mulas mais simpticas concordou a leronis secamente. Dom Gabriel e Istvana quase partiram para a violncia fsica ao discutir

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sobre Marguerida meses atrs, no Castelo Ardais. Sentia que s causava confuso onde quer que se encontrasse. Queria poder ir embora, fugir da completa e inacreditvel confuso em que estava metida. Mas havia quase um metro de neve ao redor da Torre no momento as pessoas insistiam que era uma queda leve, e que certamente haveria de ser um inverno ameno! As trilhas nas colinas j se encontravam difceis e logo se tornariam impossveis. Alm do mais, para onde haveria de ir? Para a lua? Este pensamento fez Margaret rir um pouco, fazendo-a sentir-se melhor. Quando meu pai voltou para Darkover, eu pensei que tudo se resolveria, mas as coisas ainda parecem estar a maior baguna, no ? E parece que eu no poderei resolv-las, no importa quanto tempo eu passe inventando solues. Creio que como mover montanhas... uma bonita metfora, mas mais fcil falar do que fazer. No a maior baguna, mas... Voltemos para aquele chamado. Acho que muito importante. Pensei que era Mikhail, e talvez seja por essa razo que no dei muita ateno at que voc ficou agitada, mas agora lembro que a voz que eu escutei no era a dele. Mas era um homem, no uma mulher, portanto pode parar de se preocupar com Ashara. Sim, voc est certa. Era uma voz profunda ...baixo profundo... no um tenor claro como a de Mik. Parecia quase o rumor da terra. E, ningum que eu conheo possui essa voz. Acredite, eu entendo de vozes. s vezes queria voltar a zanzar por a registrando-as, e escutando a antigas canes ao invs de tentar controlar meus Dons. Desculpe-me. Todo mundo tem sido muito paciente comigo, muito compreensivo e tudo. Mas eu ainda me sinto acuada. Margaret fez uma pausa. E quando eu tenho esses sonhos sobre cmaras, corredores e labirintos so ainda pior. No percebi isso at que o disse. Labirintos? Voc os mencionou antes quando estava se recuperando da doena do limiar. Eu havia me esquecido, at este momento. Eu tambm e sentia-me muito satisfeita de no recordar! Existe muita coisa que eu adoraria jamais pensar a respeito!

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Conte-me outra vez, por favor. Istvana se recostou na cadeira aconchegando o manto ao seu redor com mais fora. O quarto estava enregelante, embora no precisamente frio, por que a Torre era bem aquecida. Margaret pegou um xale de tric no criado-mudo e jogou-o para a Guardi, depois apanhou outro para si. Tinha umas seis agora, de l macia ou l combinada com seda, nas cores que ela preferia, verde ou castanho, e, por vezes, usava muitas ao mesmo tempo. Logo que envolvera o xale nos ombros, e Istvana fez o mesmo, Marguerida franziu o cenho. Na primeira em que estive no Castelo Comyn estou falando de quando Rafe me levou para l, no quando eu era criana tive a impresso de que podia ver um labirinto por toda a extenso do edifcio. Pensei que era imaginao minha, mas mais tarde descobri que existe um tipo de labirinto dentro do castelo. Creio que um fragmento de memria de Ashara ou coisa parecida, por que no consegui descobrir muita coisa a respeito. S o que eu sei que seria capaz de encontrar o caminho por todo o Castelo Comyn vendada se preciso. Interessante. Eu ouvi coisas a respeito, mas, da mesma maneira que voc, no descobri muita informao concreta. Voc estava neste labirinto no sonho? No, no estava. Mas, fosse onde fosse, era similar. O arquiteto do Castelo Comyn construiu mais alguma coisa? Istvana riu outra vez. Arquiteto? Se existiu algum, seu nome foi esquecido h muito. Ao que eu saiba, o Castelo Comyn original foi construdo no decorrer de um longo tempo, duas ou trs geraes. Como muitas construes de Darkover, apenas cresceu e cresceu. E o edifcio que voc conhece uma reforma muito mais recente. Foi o que imaginei. Quem poderia saber? Talvez haja alguma informao da histria do Castelo em Nevarsin,

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Mar-querida. Os cristoforos possuem uma grande quantidade de textos antigos. Mofando com a umidade, evidentemente ela disse com azedume. Engano seu. Os monges em Nevarsin cuidam muito bem dos seus livros. Espere! Estou lembrando de uma coisa. Meu crebro est cheio de histrias esta noite. Ah! Agora me lembro. Trata-se de algo que minha velha ama me disse, muitos anos atrs, para me silenciar quando eu estava emburrada. Possivelmente por isso que eu no lembrei antes. Ningum gosta de lembrar de uma ocasio em que se encontrava de mau humor, certo? Ela me contou sobre como os Altons construram o Castelo Comyn em uma noite, com o expediente de fazer as pedras danarem. uma tolice, evidentemente a parte da nica noite. Mas ela deixou bem claro que foi construdo pelos Altons. Voc quer dizer que eu posso ter uma espcie de... memria gentica? Parece absurdo, quando voc coloca nesses termos. Margaret mordiscou o lbio inferior e percebeu que estava com fome. Pensava que passara muito tempo comendo desde sua chegada a Darkover, mas sabia que o seu corpo ainda no se acostumara aos rigores do clima frio ou o preo fsico da telepatia. O som do vento l fora fazia-a sentir a maior saudade do calor de Thetis, e do aroma do oceano. Neve, em Thetis, era uma coisa extica, no uma rotina. Alis, a maior parte dos planetas que visitara com Ivor era tropical ou ao menos temperada. Darkover, na sua opinio, possua um clima longe de temperado, e se perguntava se iria se habituar um dia. Mandou seu estmago se calar, pois podia sentir uma indagao importante se formando. O que a memria? Istvana fitou-a, os olhos plidos um pouco confusos. Ora, aquilo de que nos lembramos, evidente. Sim, mas de onde vem a memria? Isto , faz parte dos nossos corpos, e, portanto, trata-se de algo fisiolgico. E, se os cientistas Terranan esto

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corretos, as clulas podem se lembrar de coisas... por exemplo, como reproduzirem-se, e como curarem-se. Quem sabe o que mais elas podem ser capazes de lembrar? Ela hesitou, incerta de como discutir DNA em casta. Muito embora tivessem se reproduzido pelo laran durante sculos, os darkovanos aparentemente jamais desenvolveram um vocabulrio adequado para descrever a gentica. Ela fez uma pausa, tomou coragem e prosseguiu: Creio que a razo para eu poder ver os labirintos no Castelo Comyn alguma espcie de remanescente de Ashara, ou de alguma Guardi que ela ofuscou. Esta, pelo menos, uma idia que eu posso acalentar, sem me preocupar com minha sanidade. Voc amadureceu muito desde que a conheci no Castelo Ardais, Marguerida. Nunca pensei que a ouviria dizer o nome dela sem um tremor na voz. No fcil, acredite! Ela procurou ocultar a tremenda alegria que sentia por causa do elogio, e a sua necessidade de mais. Margaret pensou que era fcil satisfazer o seu estmago, mas a sua necessidade de aprovao jamais desapareceria. Ainda me sinto que nem um beb, na maior parte do tempo. o que acontece com todas as pessoas. Acho que ns nunca superamos a impresso de no saber, e isso faz com que nos sintamos infantis. No importa o quanto aprendemos, sempre existe mais. Mas voltando ao assunto, alm de ouvir seu nome pronunciado por uma voz desconhecida, lembra-se de mais alguma coisa? Havia outra coisa, parecida com uma entonao profunda. Quase como... um murmrio. Um murmrio? Margaret tornou a franzir a testa, e concentrou sua mente no fragmento de som, evasivo e enfurecedor. Era uma palavra, tinha certeza disso. Sua palma comeou a esquentar debaixo da luva, as linhas de energia pulsando.

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A, ba, da, fa, ga... Ha! Ha? Voc descobriu o que ouviu? No. O som comea com ha. Como Hastur, mas no era essa palavra, era um som mais prolongado que o de Hastur, e creio que eu lembraria de Hastur sem o menor problema. O resto da palavra no est claro. Detesto quando minha mente faz isso. disse Istvana com um suspiro. Alguma coisa est bem ali, na ponta da lngua, e eu no consigo... Quieta! Margaret sentiu o rosto corar outra vez. Que grosseria, silenciar a leronis! Mas uma coisa que Istvana acabara de dizer... o que era? Ela procurou se lembrar das palavras exatas que a leronis utilizara. A ponta da lngua! Era isso! Margaret percorreu a lngua nos dentes superiores, torcendo-a. Que sons eram produzidos com a ponta da lngua? Li. Como? A voz disse... Hali. isso! O alvio fluiu nos seus ombros tensos. Hali. Est falando do lago no caminho para Thendara? um lugar esqui-sito. Sempre me d arrepios. No, o lago no. Eu nunca contei sobre a viagem de Armida para Thendara, no ? Istvana exibiu uma expresso de incompreenso. Eu estava ca-valgando com tio Jeff, e de repente apontei e perguntei se a torre que eu estava vendo era Arilinn. Ele fez a cara mais estranha e me disse que no, no era, que no existia nada l exceto as runas da Torre de Hali. Era real para os meus olhos, naquele momento, e eu tive a impresso de que poderia ir l e bater na porta. Na realidade, senti-me quase compelida a faz-lo. A sensao passou depressa, e eu quase esqueci do ocorrido. Isto , no se parecia em nada com a compulso que... que Ashara provocou em mim. Margaret tremeu inteira. Perguntei a Jeff o que aconteceria se entrasse na Torre, e ele disse que no sabia, e depois comeamos a conversar sobre o tempo, o espao e um monte de outras coisas. Istvana mostrou-se confusa.

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Marguerida, faz sculos que no existe uma torre naquele lugar. S existe uma runa. Deve ter sido um truque da luz. Lago Hali... Mas Mikhail tambm viu! Ser? Ou ele somente viu a imagem na sua mente? O poder da sugesto muito intenso entre dois... Mikhail acreditou que viu a Torre de Hali, e tambm experimentou a mes-ma compulso de ir para l que eu. Lembro que na ocasio pensei que, um dia, iria para l e... E o qu? Eu no sei. Quando vi a Torre, e Jeff e eu conversamos sobre o tempo, ele mencionou uma coisa chamada Pesquisa no Tempo. Desta vez Istvana mostrou-se claramente preocupada, e no fez o menor esforo para esconder. Pesquisa no Tempo! Marguerida, voc muito inexperiente para at considerar essa idia... Sei que Damon Ridenow o mais velho, no Jeff realizou-o uma vez, mas ele era muito habilidoso e estudara durante anos. Mesmo assim, a experincia quase o matou! Por favor, trate de tirar essa idia da cabea. Marguerida sentiu a profunda aflio da leronis, e no quis causar-lhe mais. Mas como que eu posso tirar uma coisa da cabea? Ningum consegue fazer isso quanto mais voc tenta no pensar a respeito, mais a coisa se infiltra nos seus pensamentos. Ela me-xeu os ombros e mudou de assunto. Conhecia Istvana bem o suficiente para sa-ber era intil discutir com a Guardi quando ela resolvia alguma coisa. Debaixo de toda a sua empatia e gentileza, Istvana era uma mulher muito determinada. Estou com fome. Istvana mostrou-se aliviada. Voc vive com fome. Eu sei que o trabalho de matriz d um apetite sau-dvel, mas voc a maior comilona que eu j conheci. No sei como

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consegue manter a silhueta. Se eu comesse com a mesma freqncia, acabaria arrebentan-do minhas roupas. Tem um pouco de sopa na cozinha. Vamos l. Margaret levantou da cama e vestiu um robe grosso, concentrando a mente no rumor suave do seu estmago. Sabia que estava se esquivando ao problema, e no sentia admirao por si mesma por isso. Mas ela no poderia fazer nada a respeito naquele momento, exceto releg-lo s profundezas da mente. Afinal era s um sonho. Uma hora mais tarde, aps duas tigelas de uma sopa espessa e muitas fatias de po com manteiga e mel, Margaret sentiu-se satisfeita, e menos ansiosa. Ela deixou Istvana e voltou para o quarto. Logo que fechou a porta, sentiu sua mo comear a pulsar e uma coceira comeou acima dos olhos. Nos ltimos meses, Margaret aprendera a controlar um pouco a sua mente desperta; recentemente, quando uma pessoa tentava alcan-la mentalmente, Margaret sentia a coceira. No era uma coisa agradvel, mas ao menos atraa a sua ateno. Margaret sentou-se na cadeira e se recostou, relaxando um pouco o seu cui-dadoso controle. Aps alguns segundos, a coceira passou, e ela sentiu um calor familiar se infiltrar no seu corpo. s vezes no conseguia diferenciar uma men-te da outra, mas a mente de Mikhail era uma que sempre reconheceria instanta-neamente. O que est fazendo acordado a essa hora, Mik? As cortinas de seda no quarto di-ficultavam um pouco escut-lo, mas ela se encontrava muito lnguida devido refeio para mudar para outro lugar da Torre naquele momento. S Deus sabe. Creio que sentindo saudades suas, e me sentindo muito frustrado. Oh, Mik! Margaret sabia que ele estava preocupado com alguma coisa, algo que andava afligindo a sua mente desde que voltou para Thendara, e se pergun-tou o que era. Lembrou como ele nunca lhe contara toda a verdade sobre os a-contecimentos na Casa Halyn at que o caso estar encerrado.

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Sentia-se um pou-co preocupada com essa excluso. Pensara que ela e Mikhail podiam conversar sobre qualquer coisa! Mas provavelmente era algo relacionado s crianas Elha-lyn, e provavelmente Mikhail no achava que ela estava interessada. Eu adoro quando voc banca a recatada. Eu sei. Infla o seu ego, no ? No seja maldosa! Como est voc, Marguerida? Praticamente na mesma. Aprendendo sem parar, e descobrindo o pouco que eu sei. E tambm sonhando. Falando em sonhos, melhor voc parar de ficar me desejando. As pes-soas esto comeando a comentar! Pois que comentem. Alis, eu no consigo evitar. Nunca quis ser Romeo, mas entre o meu pai e o seu... Eu sei, eu sei. Ao menos no somos jovens e estpidos, para tomar veneno ou coisa do tipo. No, se eu fosse usar veneno, no seria em mim mesmo. Mas, por falar em sonhos, eu tive um umas noites atrs. , eu me lembro. Esse no, sua mulher maliciosa. De vez em quando eu sonho com outra coisa que no voc. E esse sonho foi especial, embora eu no tenha pensado muito a respeito na ocasio. Desde que voltei para Thendara, aconteceu tanta coisa que um sonho no teve muita prio-ridade. Mas sonhei outra vez esta noite, umas duas horas atrs. Talvez no fosse o mesmo sonho, mas... tinha uma voz nas duas ocasies. Profunda, ressonante, como o rumor da terra? Isso. Como voc... Eu tambm a ouvi. Ouvi o meu nome... ou uma verso do meu nome. Deixe-me pen-sar um instante. Ah, sim, se pronunciava Margarethe. Hum-hum. Eu escutei Mikhalangelo no meu, no Mikhail. A pronncia era es-quisita.

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Bem, voc um dos Anjos Lanart. Escutou mais alguma coisa? Somente uma coisa: solstcio de inverno. Solstcio de inverno? Margaret ficou surpresa, e meio decepcionada, por que esperara que Mikhail dissesse que ouvira a palavra Hali. Era como se cada um tivesse recebido partes de um quebra-cabea, cada um possua uma pea, mas precisavam junt-las para solucion-lo. H algo especial com relao ao solstcio de inverno? Eu ainda no conheo muito os costumes darkovanos. Trata-se de uma poca de festival, mas a nica coisa especial com relao ao prximo que eu consigo pensar que as quatro luas de Darkover estaro todas visveis... bem, no exatamente, uma vez que costuma ser ainda mais nebuloso no inverno do que no vero... ao mesmo tempo, na vspera do solstcio de inverno. Com que freqncia as luas aparecem ao mesmo tempo, Mik? Astronomia era um mistrio para Margaret, e ela tinha plena conscincia disso. Compreendia m-sica, mas pensar em trs dimenses estava fora do seu alcance. Apenas poucas vezes em uma gerao, mas faz sculos que no acontece num solstcio de inverno. Os adivinhos de esquina no param de comentar, ou de outra forma eu nem te-ria percebido. Priscilla Elhalyn dava a maior importncia aos adivinhos, e creio que isso me tornou mais consciente dos boatos do que antes. A sua voz mental soava um tanto amargurada. Meu pobre Mik! Se ao menos... Se ao menos Regis no tivesse me submetido Regncia. Mik, ns tivemos sonhos parecidos, mas eu no ouvi nenhuma palavra sobre o solstcio de inverno no meu. Mas ento o que voc escutou? Hali. Houve um som na sua mente, uma espcie de suspiro mental. Eu deveria

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ter imaginado, no mesmo? Ambos soubemos, quando vimos a Torre, que um dia iramos l. Mik, ningum vai nos deixar escapar para o fantasma de uma Torre, e voc sabe muito bem disso! S est procurando uma desculpa para se livrar da confuso em que... em que seu tio o meteu. Margaret detestava criticar Regis Hastur, mesmo ligeiramente, mas s vezes no conseguia se controlar. E, ao mesmo tempo, ela sentia que existia ou-tra coisa perturbando Mikhail. Mas claro que estou! Mas isso no vem ao caso. Voc sinceramente acredita que temos opo? Use o seu Dom de Aldaran para me confirmar que no o faremos, e prometo nunca mais tocar no assunto. Eu no sei se sou capaz, Mik. O Dom de Alton bem claro. Posso deslig-lo e lig-lo e utilizar ou no o contato forado, da forma que eu quiser. Mas o Dom de Aldaran da presci-ncia... um problema totalmente diferente. fortuito. Ainda no tenho o controle sobre ele. No d para simplesmente... acess-lo como um computador ou coisa parecida. , imagino que no. Mas que eu lembrei como voc viu a filha no nascida de Ariel em Armida, no dia em que... No dia em que Domenic sofreu o acidente. No faz mal dizer. A lembrana angusti-ante floresceu na sua mente. Eu estava beira de um ataque de nervos, entre Gabriel exigindo que me casasse com ele naquele mesmo instante e todo o resto. Nunca tive outra viso to forte de novo, e, honestamente, acharia bom se nunca mais tivesse. Compreendo. Creio que no importa... mas o sonho transmitia uma urgncia to inten-sa! Margaret de repente perdeu a vontade de continuar a falar do sonho, e tra-tou de mudar de assunto. Como os Elhellions esto se comportando em Thendara? Alain e Vincent foram levados para Arilinn, onde sero tratados adequadamente. Eu confesso que me sinto imensamente aliviado por estar

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livre desta responsabilidade em particu-lar. Emun parece bem ele ganhou alguns quilos e j no parece mais um fantasma. Eu s queria me sentir mais confiante a seu respeito. E as meninas esto timas. O jovem Dani est perdidamente apaixonado por Miralys, e Dama Linnea cuida dos dois como se fossem um ca-sal de falces de procriao. Valenta, por sua vez, considera-me um modelo de virtudes mascu-linas. Preciso advertir, minha querida, que ela provavelmente ser um tanto grosseira com voc quando chegar ao Castelo, uma vez que a considera uma rival. Pena que voc no pode casar com ela e me tornar sua barragana. Marguerida! Que coisa feia. Eu adoro quando voc diz coisas inconvenientes. Eu sei... isso o que me estimula! Creio que seremos obrigados a aguardar. Chegarei a Thendara em breve. No breve o suficiente para mim! Boa noite. Durma bem, Mikhail, sem outros sonhos para perturb-lo. Mikhail desvaneceu da sua mente, sobrando apenas a ternura do seu ltimo pensamento. Marguerida sentou-se e ficou saboreando a sensao durante mui-to tempo, pois sabia que talvez fosse o mximo que ela jamais recebera de Mik-hail Hastur. E, se a neve no tornasse Neskaya inacessvel, ela logo estaria junto dele. Margaret percebeu que fazia frio no quarto, e ficava mais frio com o passar dos minutos, mas deu-se conta de que no era a temperatura que estava caindo, era outra coisa que a enregelava at os ossos. Era s um sonho, e ela no preci-sava pensar a respeito. Mas a impresso de destino no passou, por mais que se esforasse para descart-la. Hali no solstcio de inverno sussurrou.

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Captulo 17

O inverno chegou a Thendara na esteira de Mikhail, e manteve-o confinado no Castelo Comyn durante semanas. A princpio no se importara, contente de dormir num quarto aquecido, com boa comida preparada e servida a intervalos regulares, e as crianas sob os cuidados de pessoas mais experientes. Mas, aps o sonho que aparentemente partilhara com Marguerida, ele tornou-se inquieto e irritadio. Qual era o significado do sonho? Quem o chamara? Mikhail descobriu que suas experincias recentes na Casa Halyn haviam feito com que adquirisse uma tremenda averso ao sobrenatural, e ao mesmo tempo, uma intensa curiosidade a respeito. A voz no sonho fazia com que se recordasse muito da do Protetor, esbravejando na sua mente. Tinha a desanimadora impresso de que no tinha opes algo iria acontecer, quer ele quisesse ou no. Com tempo de sobra, Mikhail consultara Yoris MacEvers, o arquivista do Castelo Comyn, e lera o mximo possvel sobre a Torre Hali antes que ela fosse destruda. Tratava-se de uma pesquisa frustrante, pois tanta coisa se perdera no decorrer dos sculos, e o que existia parecia vago e no muito til. Talvez exis-tisse mais em Arilinn, mas Mikhail no se sentia em condies de viajar, mesmo se o tempo o permitisse, deixando Regis com um castelo repleto de Aldarans e crianas pequenas. Todas as pessoas confinadas no castelo devido neve se encontravam irri-dados, menos as crianas Elhalyn, que estavam se adaptando muito bem. E Mikhail sabia que a situao no melhoraria quando seus pais chegassem. De-pois de dias se comportando da melhor maneira possvel, jogando xadrez com Gisela, e escutando as opinies de Dom Damon com relao a aparentemente tudo, ele acabou adquirindo um pssimo humor. Mikhail no o demonstrava, mas fazia-o sentir-se esgotado, ser obrigado a sorrir sem parar, quando s que-ria ficar em paz.

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Quanto mais tempo passava com Dom Damon, mais Mikhail duvidava da sabedoria do tio ao sugerir que os Aldarans retornassem sociedade darkovana. Estava claro que o velho tinha algumas idias que enfureceriam seu pai e outros conservadores, que ele era ambicioso por poder, e que se sentia frustrado devi-do ao longo exlio da sua famlia. Diferente de seu filho, Robert, que ainda no chegara a Thendara, Dom Damon parecia carecer de pacincia. Tambm era bvio que Dom Damon presumia que existiria um casamento entre Mikhail e Gisela no futuro prximo. Desde seu encontro com Regis, Mik-hail sentira-se forado a refrear sua lngua. No disse que se recusaria a formar tal aliana, uma vez que sabia que seu tio queria manter Dom Damon satisfeito. E no havia forma educada de dizer para Gisela abandonar qualquer esperana que talvez acalentasse. J era muito difcil suportar suas atenes nas atuais con-dies. Certa noite Dom Damon, embriagado, expressara os seus sentimentos com relao a Regis, que no eram muito respeitosos. Mikhail se perguntava se Regis sabia como Lorde Aldaran se sentia a seu respeito. Uma vez que muito pouco do que acontecia no Castelo Comyn escapava da ateno do seu tio, achava que era bem provvel que ele soubesse. S esperava que Regis no se incomodasse. Gisela trouxera seus dois filhos na viajem para Thendara, e embora o meni-no mais velho estivesse doente, no centro mdico terrqueo, o mais novo esta-va no Castelo Comyn. Durante muitos dias, Mikhail no vira o menino, mas ao conhec-lo, uma tarde, descobriu que o pequeno Rakhal se encontrava no est-gio mais porcalho do seu desenvolvimento. Como Rakhal conseguia isso logo aps sair do banho era um completo mistrio para Mikhail. Mas devido ao seu novo interesse com relao paternidade, Mikhail deixava a criana sentar no seu colo, dar tapinhas no seu rosto, e discursar os assuntos que entretiam a sua mente infantil. Ele descobriu que Gisela evitava Rakhal, e que ela no tinha pacincia com ele. Era evidente que ela no gostava da criana, ou quem sabe ela no

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gostasse de crianas em geral. Mikhail procurava ser compreensivo, mas suas lembranas recentes da forma como Priscilla Elhalyn negligenciava seus filhos tornara-o ex-tremamente sensvel com relao a isso. Atribuia o comportamento de Gisela a uma averso ao seu falecido marido, e mordia a lngua quando ela se desvenci-lhava do porquinho, porm meigo menino. Mikhail, por sua vez, passava o mximo de tempo possvel com as crianas Elhalyn, que agora se encontravam mais saudveis e menos inquietas. Certa tar-de, levou Emun e suas irms para um passeio no Castelo Comyn no haviam cobrido a metade do edifcio antes de eles ficarem exaustos e ficou supreso pelas perguntas que eles lhe fizeram. Algumas no soube responder, tal como quem havia construdo o enorme edifcio branco. Outras sabia, e tratou de res-ponder. Emun continuava nervoso e tenso, sobressaltado com sombras e sons altos. Mikhail engoliu o desespero que surgia na sua garganta, sempre que olha-va para o rapaz. Foi com grande alvio que acordou uma manh vendo um vestgio de sol a-travessando as nuvens. Mikhail se desvencilhou das cobertas, se vestiu apressa-do, e foi para os estbulos, sem se preocupar com o desjejum. Um bom passeio sopraria as teias de aranha da sua mente, esticaria suas pernas, e o desligaria de todas as intrigas do Castelo. Enquanto caminhava nos degraus cobertos de neve que davam para o ptio do estbulo, Mikhail respirou fundo o ar limpo, e sentiu o frescor no rosto. En-to desceu a escadaria e cruzou o cho calado. Mikhail viu uma figura, vestida para cavalgar, parada, e perdeu o nimo. Gi-sela evidentemente tivera a mesma idia, ou talvez havia antecipado a sua deci-so. Estava de costas para ele, e ele quase deu a volta para voltar para dentro, se esconder na entrada at que ela fosse embora. Mas tratou de refrear a irritao. Estava uma manh muito bonita para ficar dentro de casa. Suspirou enquanto o cavalario retirava um cavalo dos estbulos para ela, uma pequena gua parda, com machinhos brancos. Havia uma sela feminina encarapitada no lombo do cavalo, e enquanto ele se aproximava, o cavalario ajudou Gisela a subir.

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Gisela se arrumou na sela, viu-o, e endereou-lhe um dos seus olhares cinti-lantes. Fora perseguido por mulheres durante a maior parte de sua vida, mas a-chava que nenhuma era mais determinada do que esta. O nimo de Mikhail foi parar nas suas robustas botas; agora no havia mais maneira de evitar a compa-hia da mulher. Ele parou para estud-la por um momento, procurando adiar o inevitvel. Gisela usava um traje de l grosso, de um verde muito escuro, e um chapu pe-queno e estorvador, com uma pena de falco, luvas cor-de-rosa to finas que e-ram quase uma segunda pele, e botas de montaria no azul muito utilizado nas Hellers e nas Cidades Secas. Ela tinha uma aparnca bastante atratente, admitia, mas as botas azuis no conbinavam com o verde de suas roupas de montaria. E as luvas em suas mos fizeram-no recordar das de Marguerida, sempre usando luvas de seda, mesmo ao acariciar as cordas de sua harpa. Pensar naquelas mos aqueceu o seu sangue, e ele obrigou-se a rejeitar as imagens intensamente erti-cas. Estou vendo que no sou a nica que est pronta para um passeio disse ela, sorrindo para ele. Mais um dia ouvindo o falatrio de Rakhal, e eu enlou-queceria. Mikhail sufocou sua crescente irritao, e disse apenas: Bom dia, Gisela. Naquele momento a luz do sol da manh alcanou-a, tornando o seu corpo dourando com o brilho. Gisela parecia uma perfeita dama, controladora e segu-ra da sua posio. Ela de fato era uma mulher extremamente atraente, e ele gos-tava dela, mas no estimulava seu corao. O seu corao pertencia a um par de olhos dourados, no verdes. Mikhail sinalizou para o cavalario, e o homem de-sapareceu na escurido dos estbulos para selar seu grande baio. Sim, um bom dia! Sinta s o ar! No h o menor indcio de neve, por enquanto! Ela parecia muito contente, mais despreocupada do que ultimamente. Havia uma confiana na sua postura que ela no demonstrava antes, e ele sentiu um leve frmito de apreenso.

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Quer dizer que voc poder ir ao centro mdico ver como anda seu filho, certo? Gisela baixou os olhos para ele na maior incompreenso, como se ele tives-se sugerido que ela cavalgasse nua pelas ruas da cidade. Depois ela se recomps um pouco. Ahn, sim, claro. Mas no hoje. Amanh, talvez. Quem sabe no vamos juntos? Antes de Mikhail poder responder, ouviu-se um farfalhar de asas, e o agora familiar grasnado do seu amigo pssaro. O corvo marinho aterrissou no ombro de Mikhail, e comeou a fazer os sons que ele achava ser conversa de pssaro. Mikhal passara a deixar uma janela um pouco aberta no seu quarto, e o corvo a-parecera para visit-lo muitas vezes, sempre se anunciando com sons similares. Deixava o seu quarto frio, mas Mikhail descobriu que gostava sinceramente do corvo, e sentia-se lisongeado pela sua ateno e devoo. O pssaro mudou de posio um p depois do outro, agitou as asas e olhou para ele com grandes olhos vermelhos. Mikhail esticou o brao cuidadosamente e o corvo caminhou rapidamente o caminho at parar no seu pulso, como faria um falco. Voc est sendo bem tratado? perguntou. Recebeu uma resposta spera e concluiu que o corvo apreciava a comida de Thendara. Voc no tem medo que ele bique os seus olhos? perguntou Gisela, parecendo um pouco apreensiva. No, no tenho medo. Mikhail percebeu a impacincia na sua voz e desejou saber se controlar melhor. Mais que isso, Mikhail achava que se encontrava numa situao intolervel, e sentia-se profundamente ressentido. Quando o cavalario finalmente trouxe o seu cavalo, o seu bom humor havia desaparecido e ele montou com um safano irritado. O corvo guinchou em protesto, saiu voando, fez crculos no ar, e voltou a se ajeitar no cabeote logo que ele se encontrava montado.

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Ele vai conosco? indagou Gisela. Seus olhos verdes estavam um pouco arregalados, e a sua voz sensual soava mais alta que o normal. Oh, sim. Ele parece gostar de minha companhia. Deixo uma janela aberta no meu quarto, quando o vento no est muito forte, e ele vem para me contar coisas. Eu queria falar a lngua dos pssaros, pois tenho certeza de que ele sabe todos os segredos de Thendara a esta altura. Ele virou a cabea do cavalo e avanou para a rua. Gisela emparelhou com ele, olhando com averso para o corvo. No parece apropriado para um lorde, ou para um futuro rei comentou secamente. Mikhail olhou para ela, percebendo a apreenso na sua voz, e os dois cavalgaram em silncio por um tempo. A neve das ruas estreitas de Thendara havia sido limpa de neve por muncipes e comerciantes, embora houvesse um pouco de gelo em alguns lugares. Viajaram atravs de uma agitao da atividade agradvel, como janelas estavam escancaradas e mercadorias levadas para fora. Ele ouviu vozes, bisbilhotice e da negociao, uma raquete reconfortante, to diferente das correntes no Castelo. Poucas pessoas assistiram os pilotos, curiosamente, e pelo menos dois acenaram, Mikhail reconhecer. - Voc no parece muito com o homem que veio a ns todos esses anos atrs, Mik. - No? De que forma voc me acha diferente? - Voc nunca estava distante de mim, ento. - Ela parecia como se estivesse profundamente intrigada, e um pouco machucada. - Perdoe-me se eu pareo distante, Giz. Tive um grande problema em minha mente nos ltimos tempos. - Oh, merda! Isso o que as pessoas dizem quando no querem ser honestas. Voc no gosta mais de mim? - Certamente eu gosto de voc! Que coisa idiota a dizer! - Era verdade e mentira ao mesmo tempo, ele decidiu. Encontrou em Gisela Aldaran uma

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companheira encantadora, pois ela tinha respostas rpidas e muitas vezes obscenas. Mas havia tantas coisas que ele no poderia dizer, toda mentira grossa na lngua em silncio, amarga e revoltante. Em vez de se concentrar em seus sentimentos de inutilidade, ele pensou em seu comentrio. Ele estava diferente? Mikhail no se sentia assim, mas ele sabia que outras pessoas que estavam perto eram diferentes do que haviam sido dez anos antes. Ele os via com novos olhos, ou eles realmente mudaram? Marguerida insistia que Lew era um homem bastante diferente em relao ao que ela tinha conhecido quando era criana, e ele sentia o mesmo, em menor grau, acerca de Regis e Javanne. Dom Gabriel, por outro lado, parecia o mesmo de antes, talvez um pouco mais irritado e dado a tmpera. Mas se ele tinha mudado, o que causou isso? De uma forma Mikhail sentiu que sua vida inteira tinha sido bastante comum, a menos que ele contasse os acontecimentos na Casa Halyn, ou aps ajudar Marguerida no Outro Mundo em duas ocasies. Exceto para casar-se, na maioria das vezes ele tinha feito o que era esperado dele. Marguerida disse que ele tinha uma mente curiosa, contrapondo-o ao seu pai, que ela julgou ter uma mente fechada. Talvez fosse isso. Ele estava interessado em muitas coisas, da razo pela qual os Terrqueos fizeram as coisas do jeito que eles fizeram, de como Darkover pode usar a tecnologia sem perder sua identidade singular. Talvez tivesse sido limpando os estbulos da Casa Halyn que lhe tinha feito diferente. Tinha certamente dado a ele um respeito novo para todos os povos que trabalharam nos campos e plantaes, e permitiu-lhe viver uma vida de facilidade. Gisela inclinou-se para fora da sela e estendeu a mo como se quisesse tomar o pulso. Ela tinha uma expresso no rosto que ele achava muito ntima. O corvo tomou conhecimento imediato de seu movimento, abrindo as suas asas, e cutucando seu bico afiado para ela. A mulher ganiu e retirou a mo para trs, quase desequilibrando na lateral da sela. Ela recuperou o seu lugar e olhou para o homem e a ave. - Mik, esse corvo uma criatura

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repugnante. Elas so aves de mau agouro, voc sabe! Mande-o embora! - Eu sei que nas Hellers pensa-se isso dos corvos, mas estou surpreso ao ouvir tais supersties tolas de voc. Voc tem uma mente boa, e educada. Alm disso, este um corvo do mar, e que completamente diferente. Mikhail nunca tinha sido to grato por um acompanhante em sua vida. Enquanto eles poderiam continuar discutindo sobre a ave, eles no seriam capazes de falar sobre coisas mais srias. - Este companheiro me recebeu muito bem quando cheguei Casa Halyn, provavelmente me salvou de um duro golpe na cabea com o boneco, e decidiu acompanharme para longe de seu habitat natural. Tenho certeza que ele deve ser o rei de sua espcie , e que alguns corvo mais esperto j tomou sua posio. Quase como se tivesse entendido estas palavras, o corvo fez um comentrio spero. Ele deu a Mikhail um olhar brilhante, como se dissesse: Eu vou lidar com qualquer intruso. Era srio e cmico, tudo ao mesmo tempo, e Mikhail riu, o seu anterior estado de esprito restaurado. Eles estavam cavalgando para o porto da Estrada do Norte agora, e o encontraram abarrotado com o trfego da manh. Havia muitos carros entrando na cidade com cargas de palha, gros, vegetais de raiz, e gaiolas cheias de galinhas gordas. Ele avistou um vago de Itinerantes, pintados de cores alegres e acompanhado por pessoas vestidas espalhafatosamente. Havia fotos de bonecos em seus lados, e Mikhail sorriu. Fazia algum tempo desde que ele tinha visto um dos shows. Os Itinerantes estavam vestidos de cores variadas, sua roupa rasgada para revelar a roupa de baixo, uma forma muito particular de se vestir. Eles vinham para Thendara durante as Festas de Vero e de Inverno, e no resto do tempo ficavam em torno do campo, oferecendo seus espetculos nas cidades menores, e em lugares como Armida. Seu pai no os aprovava, dizendo muito sinceramente, que essa gente no eram respeitvel. Mas Mikhail encontrou suas pequenas peas, que satirizavam senhor e fazendeiro com igual generosidade, muito divertidas. Ele se perguntou sobre eles algumas vezes, uma vez que eram um

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desenvolvimento relativamente recente. Quando ele tinha sido um rapaz, todos os artistas eram locais e, em seguida, quando ele tinha oito ou nove, se ele se lembrava bem, tinha visto o primeiro vago pintado pleno dessas pessoas alegres, chegaram ao Castelo Comyn em um dia de vero. Foi logo depois dos Destruidores de Mundos, e eles foram saudados - como todos os estrangeiros - com desconfiana. Mas parecia inofensivo suficiente, e ele realmente gostava de sua acrobacia, malabarismo, e as comdias totalmente irreverente que eles realizavam. Mikhail perguntou se Marguerida sabia sobre os Itinerantes, e fez uma anotao mental para lhe dizer sobre eles. Ela estaria muito interessada, j que ela parecia estar em todas as coisas. Ele estava to profundamente imerso em seus pensamentos que ele quase esqueceu de Gisela, que estava em silncio desde que o corvo a assustou. Mikhail observou um comboio de mulas muito carregado acompanhado por alguns homens das Cidades Secas e um quarteto de guias Renunciantes, esforando-se para atravessar o engarrafamento de carroas e animais que a estrada desordenada. Ento ele voltou para o presente, vendo um perfil muito familiar, uma vibrao de cachos cor de cobre sob um capuz de malha, um nariz pequeno e arrebitado, e uma mandbula firme. - Rafaella n'ha Liriel! - Ele gritou por todo o barulho da multido, e ela olhou para cima, em seguida, sorriu para ele. - Dom Mikhail! - Ela andava em direo a ele, seu sorriso crescente. Que surpresa encantadora. Eu no sabia que voc tinha voltado a Thendara, mas eu tenho estado fora ento, a oeste, desde o ms passado. - Ela chamou a par dele, freou seu cavalo a uma parada, e acariciou seu pescoo. - maravilhoso v-la, Rafaella. Quanto tempo faz? - Oh, anos e anos. Tenho estado mais ocupada nesta poca do que eu estava nos ltimos trs anos, andando pra l e pra c com os comerciantes, que todos parecem determinados a chegar a Thendara ou afastar-se no mesmo momento. Meu, que belo pssaro! - Ela riu. - Devo dizer, voc est com uma aparncia muito estranha, com um corvo em seu punho. Voc est

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ficando excntrico? Gisela limpou a garganta de uma forma muito refinada, mas de maneira decidida, e Mikhail sentiu suas bochechas comearem a aquecer com o sangue. Ele estava to ansioso para ver Rafaella que ele a ignorou. No, eu acredito, mas pareo estar esquecendo as boas maneiras. Culpe essa linda manh! Muito demasiado encantadora para as formalidades. Rafaella, esta domna Gisela Aldaran. Gisela, minha amiga, Rafaella n'ha Liriel. - Um prazer domna. - A renunciante balanou a cabea um pouco, mas a expresso no rosto falou mais alto. Ele era muito grato amiga de Marguerida ter sido to discreta, e deu-lhe um pequeno sorriso. - O prazer meu, - respondeu Gisela, no soando nada satisfeita. Ele podia ver a indagao nos olhos de Rafaella. Mas ela no disse nada. Ainda assim, ele se sentiu muito envergonhado, como se ele tivesse sido apanhado fazendo algo impertinente, e desejou mandar Gisela a um dos menores dos infernos Zandru. Porque eram coisas to complicadas? Por que no tinha Gisela permanecido dentro de casa e o deixado andar em paz? Mikhail comeou a se sentir muito ofendido e irritado, mas era um sentimento to ridculo que, depois de um segundo ele o deixou ir. - Ser que Marguerida te informou sobre os bandidos? - Rafaella perguntou, completamente inconsciente da tenso entre Gisela e Mikhail. - Bandidos? - Ah, ela no contou. - Por um momento, a expresso de Rafaella parecia perturbada, em seguida, um pouco envergonhada, pois seu rosto plido corou. - Eu acho que ela pensou que iria se preocupar, embora porque algum se preocupa com as coisas que j aconteceram sempre foi algo de um mistrio para mim. Por que se preocupar pensando que voc poderia ter congelado at a morte na tempestade, quando a tempestade passou, e voc no est morto? - Voc sbia alm de seus anos, Rafaella. Mas, que bandidos? - Quando estvamos a caminho de Neskaya, nosso acampamento foi

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atacado durante a noite por alguns bandidos que deveria ter observado melhor. Eles conseguiram nos surpreender, e por um curto perodo de tempo tiveram a vantagem. Mas Marguerida... oh , droga! tenho que me encontrar com meus comerciantes. Alm disso, seu conto, e eu no deveria dizer que sem sua licena. Eu vou estar em Thendara por um dia ou dois antes de eu sair de novo, voc sabe onde me encontrar. - Ela colocou seus calcanhares nos flancos do cavalo e cavalgou para longe. Eles escolheram o seu caminho atravs do trfego em silncio, pois o barulho de vozes, carroas e cavalos tornava a conversa difcil. Na ltima neve eles deixaram para trs o barulho, e na estrada, embalados para baixo a uma superfcie dura, plana de todos os ps e unhas que tinha pisado ele, ficou vazio sua frente. - Voc parece ter alguns amigos estranhos, Mik. Primeiro um corvo, e agora uma Amazona! Fiquei muito envergonhada quando a chamou. O que as pessoas vo pensar? Creio que pensaro que eu a conheo. No h nada de vergonhoso nisso. Voc est se tornando convencional, Giz. Como a minha me ele acrescentou maldosamente. Suponho que ela estava se referindo a Marguerida Alton disse Gisela, ignorando seus comentrios, sua voz sensual profunda e um pouco ameaadora. verdade o que eu ouvi sobre ela? Eu no tenho como dizer, uma vez que no sei do que se trata. Sua voz soava fria e formal, uma imitao inconsciente de Danilo Syrtis-Ardais, que sabia, quando queria, magoar profundamente uma pessoa, s com umas poucas palavras. Que ela deformada! Mikhail virou e olhou para Gisela, estarrecido. Deformada... Claro que no! Ele sabia que os darkovanos consideravam enfermidades fsicas com a maior averso, mas esperava mais de Gisela.

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Ento, por que que ela esconde as mos, se no est ocultando uma deformao horrenda? Voc anda escutando os criados, Giz, e voc sabe que eles sempre entendem errado ou exageram as coisas. Ele no ia falar sobre a matriz de sombra de Marguerida no meio da estrada, muito menos com Gisela Aldaran. O que ela est escondendo? Mikhail franziu os lbios. Eu no me sinto livre para discutir a respeito disso respondeu, apartando um pouco o seu cavalo do de Gisela, tentando colocar alguma distncia entre os dois. Gisela no entendeu a deixa. Ela se aproximou e indagou: Voc gosta dela? Outra vez, isso no assunto para conversa. Ento voc gosta! Eu ouvi alguns comentrios, mas no acreditei. Mas uma pena, pois vocs jamais podero... Gisela, pare antes de dizer algo de que v se arrepender! Isso no da sua conta! sim, e voc um idiota se no o percebe. Certamente no pode pensar que pode se casar com ela! Ela a herdeira de Alton, e precisa se casar com um homem inferior. O tom amargurado na voz dela deixou Mikhail magoado. Eu sei dessas coisas, por que passei a vida inteira pensando nelas. Eu disse que no quero falar sobre isso, Giz! No, Mikhail! Existem inimizades a serem remediadas, e a melhor maneira de fazer isso entre ns dois. Alm disso, eu j me decidi a t-lo e eu sempre consigo o que quero. Sempre! Se acredita mesmo nisso, voc mais idiota do que eu jamais... ele parou antes de dizer algo irremedivel. Ela se parece muito com Gabe,

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pensou, encontrando um vestgio de humor na situao desagradvel. Agora pare de agir como uma criana mimada e arruinar um bom passeio. Gisela virou a cabea do seu cavalo abruptamente, chegando to perto do cavalo de Mikhail que o corvo abriu as asas, alarmado. Ela fitou-o ao declarar: Eu sonho com voc desde que nos conhecemos, e terei aquilo que quero! Mais que isso, eu possuo o Dom de Aldaran, e vi que me casarei com um Hastur! Apesar da paixo na sua voz, Mikhail percebeu uma sugesto de dvida. Gisela deu um golpe vivo no cavalo cavalo com seu chicote, e aos pouco a gua andou, ento comeou a trotar em direo aos portes da cidade. Ele ficou surpreso no incio, ento muito aborrecido por no ter conseguido a ltima palavra. Ele sentiu um calafrio sob o seu manto quente. Mikhail sentado em seu cavalo, sabendo que ele deve girar e segui-la. Mas ele estava muito irritado. Ele refletiu que ela lembrou-lhe muito do Javanne quando ela estava em um modo determinado, e percebeu que ele no tinha notado que a qualidade em sua antes. Casar com um Hastur? No este Hastur, se ele poderia ajud-la! Alm disso, o Conselho Comyn nunca concordaria. O futuro no foi gravado na pedra, mas era algo mais fluido do que tinha imaginado. Ele poderia ter morrido na Casa Halyn, ou ter o pescoo quebrado na estrada, que teria colocado um fim a todos os seus futuros. Ele passou um agradvel momento de decidir qual de seus irmos poder fazer o sacrifcio supremo de tomar Gisela a esposa, e o incio de um sorriso apareceu nos cantos da boca. Agora, mais calmo, satisfeito que ele tinha segurado Gisela, assim como ele poderia, Mikhail colocou os joelhos no carregador, e comeou a subir a Estrada do Norte, em direo as runas de Hali, e alm dela, a Neskaya, onde estava Marguerida. Se ele seguisse seu corao, ele poderia estar com ela em cinco ou seis dias de equitao rgido. Mas o dever chama, e aps uma hora, ele freou na baa grande, e voltou para Thendara.

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Captulo 18

Margaret Alton e Rafaella nha Liriel, acompanhadas por dois Guardas, che-garam a Thendara pouco antes de uma tempestade leve que os perseguia fazia dois dias, ameaadora, mas sem nunca alcan-los. Sentiase grata por isso, a to-dos os deuses cujos nomes conhecia, mesmo que no acreditasse em todos eles. Os Guardas comentaram que era o princpio de inverno mais ameno de que se recordavam, mas para Margaret era um verdadeiro inferno. Seus dedos pareci-am pingentes de gelo, e ela tinha absoluta certeza de que seus ps nunca mais se sentiriam aquecidos outra vez. Sentiu-se animada ao avistar as muralhas de Thendara. A jornada fora pie-dosamente montona nenhum bandido, nem banshees, e apenas uma ou outra nevasca mas ela estava exausta. Tinha certeza de que seu traseiro estava com calos por causa da sela, e sua coluna doa desde a base at o crnio. Mas logo chegaria ao Castelo Comyn, e se no tivesse confundido completamente os dias, amanh ou depois Ida Davidson chegaria da universidade. Desde que par-tiram de Neskaya, o sono enregelado de Margaret fora perturbado pelo medo de que pudesse se atrasar, de que sua querida amiga pudesse chegar e no en-contrar ningum para receb-la. A cidade parecia transformada aos seus olhos. Os tetos encontravam-se cobertos de neve, pingentes de gelo pendiam dos beirais das casas, e as estradas estavam abertas, embora houvesse grandes montes de neve nas esquinas, obstruindo a passagem das poucas carroas. Mas havia mais alguma outra coisa, ela refletiu, olhando ao redor, alerta apesar do cansao. Mas o que era?

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Ento Margaret percebeu que haviam guirlandas enfaixadas em tecido dourado penduradas nas fachadas de pedra das casas e estabelecimentos, conferindo cidade um ar de celebrao que no existia no vero. Tambm parecia que os habitantes da cidade vestiam roupas de cores mais brilhantes do que ela se recordava, como se quisessem contrabalanar o cinza e o branco do inverno com tons berrantes. Ao passarem por uma praa comercial, ela viu cinco ou seis vages com cores berrantes, diferentes de tudo o que ela j vira em Darkover. Percebeu que as laterais dos vages podiam ser abaixadas para se tornarem pequenos palcos, pois uma estava sendo utilizada para uma pequena apresentao. Seu respeito pelos darkovanos aumentou um pouco quando percebeu uma dzia de pessoas, suportando o dia enregelante, assistindo interessadas a pequena apresentao, e com evidente familiaridade. De vez em quando, uma pessoa do pblico gritava com os artistas, e recebia uma resposta. Rafaella, o que essas pessoas esto fazendo? O qu? Ah, est falando dos Itinerantes? Eles s tm permisso para entrar em Thendara nos Solstcios de Vero ou Inverno; o restante do tempo eles permanecem no campo ou nas cidades menores. Voc no os viu no Solstcio de Vero por que j tinha ido para Arilinn. A Guilda no gosta deles, de modo que os mantm distncia. Eu no compreendo. Por que a Guilda se ope... suponho que esteja falando dos msicos e atores... existe uma Guilda dos Atores? Eu nunca pensei nisso antes. Oh, sem dvida. Existe uma Guilda dos Fantoches, dos danarinos, e at uma para os estilistas. A Renunciante fez uma careta, como se procurasse encontrar uma maneira de dizer alguma coisa constrangedora. Remy, um dos Guardas que Regis insistira que as acompanhasse, respondeu. Os msicos no querem a competio, por que alguns cantores dos Itinerantes so to bons ou mesmo melhores que os da Guilda. Mas o verdadeiro motivo que eles so um bando de rufies, que cantam o que

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bem querer, ou fazem peas que so... ele fez uma careta ...meio rebeldes. Eles fazem graa s custas de qualquer coisa. Todo mundo gosta de rir dos outros, de modo que eles fazem peas a respeito de mercadores vigaristas, ou esposas que espancam os maridos, e todo mundo ri, exceto os mercadores ou maridos. Ou ento cantam canes que deixariam uma comynara corada, e, com o devido respeito, domna, todo mundo ri. Mas eu nunca ouvi falar deles antes. Sempre existiram artistas itinerantes, Marguerida, mas eles no eram muitos, at quinze ou vinte anos atrs. Ouvi dizer que o filho de Mestre Everard, Erald, passa algum tempo com eles, e que esse o verdadeiro motivo para ele no se tornar mestre da Guilda quando Everard morrer. Dizem que ele compe canes que ridicularizam o Comyn. Mestre Everard disse que ele tinha escrito alguma coisa que foi proscrita, mas no contou o motivo. Ela tornou a olhar para os vages, sua curiosidade profissional despertada, e lamentou que nunca mais teria a liberdade para perseguir seus interesses. Ento o outro Guarda, Helgar, um homem circunspeto, de poucas palavras, acrescentou: Esses artistas no respeitam ningum; se divertem s custas de todo mundo, at dos prprios companheiros, sem dvida. Remy sorriu para os companheiros. E um dos seus alvos favoritos so as Renunciantes; por esse motivo que Mestra Rafaella no quer falar a respeito. Eles j causaram algum problema... deixaram as pessoas zangadas, ou coisa parecida? Margaret tinha lido a respeito de tumultos em outros planetas que haviam sido provocados por coisas aparentemente inofensivas, tal como uma cano. Rafaella sacudiu a cabea, embaraada. No. Mas as suas canes e piadas so motivo de cochicho nos mercados.

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medida que eles cruzavam a rua estreita, Margaret avistou o telhado do castelo assomando acima do resto da cidade, o que aliviou um pouco o seu corao. Em breve ela veria o seu pai e Mikhail, e sentia-se alegre com isso. E tambm Ida Davidson. O que pensaria Ida de Darkover? Ao entrarem no ptio do estbulo, meia hora mais tarde, eles se depararam com uma grande carruagem com seis cavalos bloqueando a passagem, com caixas e bolsas empilhadas em cima, de modo que parecia bastante desequilibrada. A carruagem estava rodeada de enxames de cavalarios e servos, gritando e obstruindo o caminho uns dos outros. Era um caos ordenado, mas aparentemente ningum se importava com isso. Para falar a verdade, refletiu Margaret, parecia que eles estavam era se divertindo. Margaret estava muito contente por chegar ao seu destino para se irritar com o atraso. Ela recostou-se na sela, esticou a espinha, e ergueu os braos por sobre a cabea. Sentiu os ossos deslocarem-se e voltarem para os devidos lugares em sua espinha, com alguns estalinhos satisfatrios. Ao abaixar os braos, alguma coisa bateu em seu ombro, quase derrubando-a da sela. Quando recuperou o equilbrio, Margaret notou que havia alguma coisa grudada ao seu ombro esquerdo, e virou-se abruptamente. Margaret viu-se confrontada por olhos vermelhos e um bico ameaador, to perto que ela conseguia ver as penas negras que comeavam no bico e subiam ao longo de uma formidvel cabea. O pssaro grasnou suavemente, como se quisesse lhe dizer para no ter medo, enquanto Dorilys bufava e pateava. Margaret respirou fundo o ar frio, e sentiu um aroma de peixe, que causou uma onda de imagens, dos mares quentes em Thetis, e um vento que nunca era frio. Bom dia, meu lindo ela disse bem baixinho. J tinha visto pssaros como esse em Thetis, e no tinha medo, apenas cautela. Ento era esse o corvo de Mikhail. Uma linda criatura. O pssaro

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deslocou-se, uma pata atrs da outra, batendo um pouco as asas. Ento ela esticou o brao esquerdo, e ele desceu devagar, at empoleirar-se em seu pulso. Por um momento o pssaro no se mexeu, mas depois comeou a tocar a luva com o bico, ao longo das costas da sua mo. Mas no lugar de bicar ele mexia o bico em linhas graciosas, delineando a matriz de sombra escondida debaixo da seda e do couro. Margaret prendeu o flego, abalada, enquanto seus acompanhantes assistiam com a maior curiosidade. Aparentemente satisfeito, o corvo ergueu a sua cabea orgulhosa e soltou um grito estridente. Naquele momento, a porta da carruagem se abriu, e Dama Javanne Hastur desceu para o cho pavimentado. Ela virou-se, viu Margaret com o corvo em seu brao, e arregalou os olhos. O que est fazendo com esse pssaro? ela quase gritou. Ento ela avanou, ignorando tudo mais. X, x ela disse ao chegar um pouco mais perto, balanando o brao de uma forma bastante idiota. Saudaes, tia Javanne. Margaret mal conseguia conter o riso. Sabia que, atrs de si, os homens e Rafaella encontravam-se em srio risco de se desgraarem ao rirem de Dama Javanne. Onde arranjou esse animal? Ele apenas pousou sobre o meu ombro, tia. E, se no estou enganada, ele pertence Mikhail. No h necessidade de... bagunar as suas penas. Isso foi demais para o jovem Remy, que levou sua mo grande boca e soltou um som que poderia passar por uma tossida, se no se escutasse bem de perto. O corvo lanou um olhar para Dama Javanne, soltou um som indecifrvel, depois saiu voando, as grandes asas resplandecendo, as extremidades brancas brilhando sob a luz das tochas do ptio do estbulo. Eu deveria ter imaginado Javanne murmurou, sombria. Ento deu meia volta e voltou para a carruagem, sem nem cumprimentar a sobrinha. Piedro Alar estava ajudando Ariel a sair do veculo, e agora Margaret

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conseguia ouvir as vozes das crianas, ansiosas para sair do confinamento. Uma ama, com Kennard e o pequeno Lewis em seus braos, conseguiu descer os degraus da carruagem, seguida por Donal e Damon Alar, que desciam com dificuldade. Prima Marguerida! Donal, sempre irrepreensvel, avanou aos trotes para encontr-la, o seu rosto jovem aceso de alegria. O cabelo escuro que o diferenciava dos irmos estava cado sobre a testa, e ela achou que o menino precisava de um corte. Margaret desmontou calmamente, bateu os ps, que neste momento pareciam desprovidos de circulao, formigando. Ento Donal alcanou-a, e ela inclinou-se. Seus ombros foram envolvidos por um abrao forte, juntamente com o cheiro distinto de um garotinho, um aroma quente e forte de carne saudvel e vigor. Ela retribuiu o abrao, depois afastou-o. Acho que voc cresceu uns dois centmetros desde o vero, Donal. Por acaso andou comendo feijes do crescimento? Eu nunca ouvi falar disso, mas comeria, se pudesse. Estou quase to alto quanto Damon, e estou usando as roupas velhas dele. Mas vou ganhar uma tnica nova para o Solstcio de Inverno. O pai prometeu. A me est muito ocupada pensando em seu novo beb para dar ateno s minhas roupas, e que os meus dedos esto muito grandes para as minhas botas! Cortesmente, Margaret ignorou esse pensamento. Que bom. Talvez voc gostasse de ir comigo, quando eu for ver os alfaiates na Rua Agulha-e-Linha. Se o seu pai no se incomodar. Ah, eu tenho certeza de que ele ficar satisfeito em permitir; ele anda muito preocupado. Com a voz mais baixa, ele acrescentou: Eu andei praticando o meu terrqueo com o tio-av Jeff, e ele disse que estou pegando o jeito. Ele levou as suas mos s de Margaret, confiante, sorrindo para ela. Ela questionara algumas vezes se havia sido prudente instruir o garotinho, mas ele estivera to entediado em Arilinn, e, na realidade, isso lhe dera algo para fazer alm de estudar a cincia de matriz. Era bvio que ele a considerava uma tima pessoa, para uma adulta, e ela

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retribua o sentimento. Achava o rapaz inteligente e charmoso talvez demais para o seu prprio bem. No que dizia respeito a Margaret, Donal e seus irmos eram o verdadeiro futuro de Darkover, e ela esperava que ele tivesse a oportunidade para aprender a usar a mente pelo bem do planeta. Com uma me ansiosa ao extremo e um pai melanclico, ela no tinha certeza se isso aconteceria, e desejou poder fazer alguma coisa para ajudar. Mas sua prpria posio ainda era muito ambgua, muito complicada, para ela sugerir que poderia ser melhor para Donal ser criado por algum que no os seus pais, como era a prtica comum em Darkover. No cabia a ela, ainda no. Segurando a mo de Donal, ela atravessou o ptio, desviando dos servos que lutavam com a bagagem do destacamento de Hastur e Alar. Surgiu-lhe de repente o pensamento de que gostaria de criar o rapazinho pessoalmente, muito embora tivesse certeza de que sua tia a me do menino no gostariam nem um pouco da idia. Ariel mal conseguia suportar que algum dos seus filhos estivesse fora da sua vista, e se tornara ainda mais possessiva desde o acidente fatal de Domenic. Contornando o empecilho da carruagem, Margaret viu que o seu pai encontrava-se de p nos degraus que davam para o ptio do estbulo. Ele estava assobiando, como fazia quando estava entediado. Sob a luz bruxuleante das tochas, ele parecia cansado, mas relaxado, para variar. Lew Alton avistou-a e desceu as escadas, esboando seu sorriso meio torto, os olhos enrugados. Alcanaram-se um pouco apressados, e apenas permaneceram parados em uma saudao silenciosa. Seu corao sentia-se alegre ao v-lo, e embora ela estivesse decepcionada por que Mikhail no se encontrava ali, era apenas uma pequena dor. Chiya! Ele colocou a sua nica mo sobre o seu ombro e ela sentiu-o comprimir os dedos no tecido da sua roupa, colocando naquele gesto e na palavra todo o carinho por que ela ansiara quando criana. Voc est com uma tima aparncia, considerando que acaba de fazer uma longa viagem. Fico feliz em v-la.

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E eu tambm estou feliz em v-lo, pai. Se eu no sentar em cima de um cavalo pelos prximos dez dias, ficarei muito feliz. Dorilys uma esplndida montaria, mas at o melhor dos cavalos fica exausto depois de certo tempo. Ol, Velho. Ela falou para aliviar a onda de emoes que ameaava fazer com que ela se desmanchasse. Voc parece bem. Oi, tio Lew Donal exclamou, sorrindo. Prima Marguerida vai me levar para ver o alfaiate, para que eu possa ter uma tnica nova para o Solstcio de Inverno. Eu quero uma azul! Ora, que bom. Acho que voc ficar muito bem de azul. Ele sorriu para o garotinho. Como foi a viagem, filha? Rpida e completamente montona, obrigada. Nada de ferraduras perdidas, cintos de sela partidos, bandidos, tempestades de neve, nem nada que valha a pena falar a respeito. Vamos para dentro. Lew escorregou o brao no de Marguerida, depois ofereceu a sua nica mo para Donal, que a pegou, estufando o seu pequeno peito como se soubesse a honra que estava recebendo. Eles subiram a escadaria, acompanhando as pernas mais curtas de Donal, harmoniosamente, e entraram no vestbulo que dava para o castelo em si. Ali dentro, reinava algo prximo do caos, pois parecia que Dama Marilla e Dyan Ardais tambm tinham acabado de chegar, e a pequena cmara encontrava-se repleta de servos e bagagens. Atrs deles, as malas dos Alar estavam sendo trazidas, com berros e resmungos. Margaret, subitamente ciente de sua posio como parte da sociedade darkovana, saiu do lado do pai para cumprimentar Dama Marilla Aillard e Dom Dyan. Era a coisa adequada a se fazer, e ela sentia-se genuinamente contente em v-los. A pequena mulher sorriu ao v-la, parou de molestar os servos, que eram perfeitamente capazes de se virarem sozinhos, e abraoua, com aquele aroma caracterstico. Parece que Neskaya lhe fez bem, e Isty me deu boas noticias a respeito

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de seu progresso. bom ouvir isso, pois minha percepo da coisa que para cada passo que eu dou para frente, dou mais dois, ou at trs, para trs. Voc parece muito bem. Como anda a expanso das suas fornalhas? Todo mundo na Torre adorou os novos pratos que voc enviou. Comemos com eles todos os dias, e eu sempre penso em voc, e na primeira refeio que fiz na sua mesa. Ela sabia que estava tagarelando, por causa do cansao e do alvio que sentia por ter finalmente chegado. De repente, Margaret sentiu certa tenso no vestbulo apinhado e olhou ao redor, procurando determinar a sua origem. Tudo o que viu foi uma nova falange de servos rebocando a impressionante pilha de bagagens de Dama Javanne, e Piedro Alar pairando sobre Ariel com a sua expresso perturbada de sempre. Ariel, para variar, no lhe estava lanando olhares de raiva, e Javanne tambm se encontrava ocupada com a organizao dos servos. Devia ser a sua imaginao. A gravidez fazia bem para a irm mais nova de Mikhail, pois apesar de ela estar muito prxima da hora do parto e desajeitada, exibia uma cor boa, e no tinha ganhado muito peso. Mesmo os seus cabelos normalmente opacos tinham mais lustro. Ela disse alguma coisa para Piedro enquanto Margaret olhava, e eles se puseram a atravessar a multido, em direo as escadas que davam para o andar superior. Margaret achou que era uma direo bastante inteligente, e decidiu segui-la. Voltando-se na direo da escadaria, Margaret retirou suas luvas de montaria e enfiou-as no cinto. A seda azul das luvas que ela estava usando por baixo das outras estavam um pouco manchadas, e ela torceu o nariz com uma averso resignada. Ento ela soltou o fecho no colarinho da sua capa, e soltou um suspiro de alivio. Ela contornou um ba com as plumas do Domnio Aillard pintadas na lateral, e ergueu o olhar para as sombras da escadaria. Margaret teve a impresso momentnea de que havia um espelho na escadaria, refletindo a sua imagem. Ela havia superado um pouco do seu antigo pavor de espelhos

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durante os ltimos meses, mas ainda achava a viso das suas prprias feies um pouco desconcertante. Mas ento, com um ligeiro sobressalto, Margaret deu-se conta de que aquele no era o seu rosto, apenas familiar o suficiente para relembr-la sob as sombras da escadaria. E atrs da figura da mulher parecida com ela, Margaret avistou Mikhail Hastur, com uma expresso de dio distorcendo o seu rosto bonito. Em um instante ela deu-se conta de que a tenso que sentira devia ser dele. Mikhail parecia estar tentando se livrar da mulher, por que ela agarrava com fora a sua mo. Ele parecia prestes a cometer assassinato. A expresso no rosto da desconhecida tambm no era nada agradvel. Margaret sentiu um aperto no corao. Isso no parecia nem um pouco com o encontro que ela passara a maior parte do dia imaginando. Ento ela se obrigou a no demonstrar emoo, a manter-se apartada e distante de todos, como fizera a sua vida inteira. Pela primeira fez, sentiu-se quase contente por que o ofuscamento de Ashara a preparara para manter-se distante e no revelar nada dos seus sentimentos. Percebendo a sua agitao, apesar dos seus esforos para ocult-los, Lew aproximou-se, alcanando-a no instante em que Mikhail e a mulher chegavam base da escadaria, e postou-se ombro a ombro com ela. Mikhail largou da mo da estranha com um movimento brusco, e o seu belo rosto se iluminou ao ver Margaret. Ele parecia perturbado, mas no havia dvida de que estava contente em v-la. Marguerida! Mikhail quem essa mulher?! E por que ela est grudada em voc feito uma lampreia? Mais tarde, meu bem, mais tarde. Ele no a cumprimentou; nem mesmo parou. Ao invs disso, Mikhail cruzou o vestbulo em direo sua me e fez uma profunda reverncia. Javanne no respondeu de imediato, seus olhos atentos investigando a cmara rapidamente, captando todas as tenses no expressadas. Ento ela exibiu um dos seus sorrisos mais selvagens.

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Mikhail! Foi muita gentileza vir me cumprimentar! Ela estendeu uma mo e afastou os caracis da testa dele com um carinho materno que enganaria qualquer um que no conhecesse a verdadeira situao entre os dois. Bravo, Javanne! Ela sempre sabe como tirar proveito de uma situao, quando coloca uma idia na cabea. O pensamento de Lew ressoou atravs da mente de Margaret, e ela descobriu-se a concordar. Podia no gostar da tia, mas tinha de admitir que a mulher tinha estilo e presena. Nada conseguia tir-la do srio em pblico. Era, Margaret refletiu, um dom til, e que ela precisava cultivar. Quem aquela mulher grudada no brao de Mikhail que nem uma sanguessuga thetiana? Aquela, eu lamento dizer, nossa prima, Gisela Aldaran. Ela se encontra aqui h algum tempo, para o desprazer de Dama Linnea, que receia estar acolhendo um cuco em seu seio. Aldaran? Ento por isso... eu no... o que acontece se eu mandar a vadia tirar as mos de Mik? Calma, filha! No h necessidade de uma briga de puxes de cabelo vulgar... ainda. Perceba o quo pouco as suas atenes o agradam. Que se dane! Que diabos est acontecendo? Digamos que ela acalenta certas ambies que no sero realizadas, hum? Sim, eu sei que voc no gosta disso. Mas voc no obrigada a gostar, Marguerida. S precisa suportar, por enquanto. Est bem, pai, por que voc est pedindo. Vou tentar no envergonh-lo com os meus maus modos. Mas no sei se consigo ser educada com ela. Marguerida, voc no pode me envergonhar. E eu no espero que voc seja educada, apenas civilizada. Pense em como Dio agiria nessa situao. Quer dizer que eu posso torcer o nariz, como se alguma coisa cheirasse mal, desde que finja estar contente.

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Exatamente! Mesmo acima da algazarra, Margaret conseguia escutar a voz de Mikhail, ainda conversando com a me, como se no existisse mais ningum na cmara. Eu encontrei Ariel na escadaria. Ela parece estar em boa condio, levando-se em conta o seu estado avanado, e como esteve doente este vero. Sua vigilncia sobre ela parece ter tido um bom resultado, me. Obrigada, Mikhail. Para falar a verdade, eu estou cansada disso tudo, e ficarei muito feliz quando a criana nascer. Acho que estou muito velha para isso. Velha? Me... pare de procurar elogios! A voz de Mikhail era gentil, ainda que um pouco provocante, e Javanne sorriu em resposta, como se gostasse de ser o centro das atenes, mesmo do filho mais jovem, que ela aparentemente desgostava e por vezes desconfiava. Eu ainda no sou exatamente uma anci, no mesmo? Claro que no! Apenas um cego no seria capaz de ver que voc uma mulher esplndida, e continuar assim ainda por muitos anos. Voc no parece nem um pouco uma vov, voc sabe. Era quase como se Mikhail estivesse flertando com a me, embora de uma forma perfeitamente polida. bom ouvir isso. Eu estava comeando a sentir como se estivesse pronta para estremecer no tmulo. Est com uma boa aparncia, filho. E eu gostei daquela carta que voc me enviou... oh, meses atrs... e a reli muitas vezes. Quem dera os seus irmos compreendessem as dificuldades de se criar filhos. Durante esta troca de gracejos um tanto artificial, mas ainda assim sincera, Margaret notou que Gisela Aldaran no parava de colocar a mo no cotovelo de Mikhail de uma maneira possessiva, e que ele sempre a removia com um gesto de irritao, e o seu mau humor deu lugar ao divertimento. Afinal, no querendo mais passar despercebida, a mulher disse:

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Mikhail! No vai me apresentar para a sua me? A voz dela, como Margaret a escutava, era quente e sugestiva, e sua antipatia imediata pela outra mulher transformou-se em algo que beirava o dio. Passou um longo momento de silncio, exceto pelo tagarelar continuo dos servos em volta deles, enquanto Javanne e seu filho olhavam para Gisela como se ela tivesse acabado de brotar do cho ladrilhado do vestbulo. Como nenhum deles falasse, ela tornou a enroscar a mo na curva do brao de Mikhail, e disse, em tom caloroso: Eu sou Gisela Aldaran. No me diga Javanne respondeu abruptamente, depois apanhou suas amplas saias e passou batida pela atnita Gisela, subindo as escadas com uma dignidade grave que era trada apenas por duas manchas vermelhas em suas faces. Margaret observou isso com uma admirao aturdida, engolindo uma gargalhada que ameaava escapar da sua garganta. Ao seu lado, Lew cedeu ao seu lado mais baixo, e riu baixinho, inclinando a cabea em direo ao peito para abafar o som. Javanne sempre teve um dom para usar a educao em vantagem prpria. Mas por que ela foi to... rspida, pai? Pense, Marguerida. Se voc uma companheira impossvel para Mikhail, o quanto pior seria aquela filha de Aldaran? Pai, eu nunca vou entender as polticas de Darkover! Achava que qualquer uma seria mais aceitvel do que eu. No, no qualquer uma. E, por mais relutante que eu me sinta em privla do prazer de cumprimentar Mikhail, sugiro que a gente saia desse lugar e v para a nossa sute. Haver tempo o bastante para v-lo, no mesmo?

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Claro, Marguerida, eu prometo.

Uma hora depois, Margaret, banhada e usando um vestido branco de l com um padro de folhas pretas em volta da bainha e punhos, saiu do quarto para encontrar com o pai. Apesar de sentir-se revigorada pelo banho, ela sentia-se cansada e nervosa. No tinha antecipado um jantar formal na noite da sua chegada, e quando Lew disse que ela tinha a obrigao de participar, Margaret cedera aos seus desejos com o mximo de boa-vontade que conseguiu reunir. O vestido novo ajudou um pouco, bem como a presena tranqilizante de Piedra, a criada que cuidava dela sempre que Margaret vinha para o Castelo Comyn. Ela nunca tinha visto o vestido antes, mas descobrira-o estendido para ela quando saiu do banho. Ela sentou pacientemente enquanto Piedra escovava e penteava os seus rebeldes cabelos vermelhos, a fim de arrumlos, acrescentando uma linda travessa de borboleta, que, como o vestido, Margaret nunca tinha visto antes. Voc andou bisbilhotando os armrios de novo, Piedra? ela perguntara enquanto a criada a penteava. Sim e no. Seu pai encomendou o vestido quando soube que voc estava para voltar. E essas luvas para combinar, eu creio, pois elas vieram dos luveiros ainda ontem. Mas, eu confesso que encontrei esse prendedor de cabelo quando estava limpando parte da Sute de Elhalyn. antiga demais para aquelas meninas; elas so muito lindas, mas ainda muito jovens para um ornamento desses. Eu no sei a quem pertenceu, por que muito caro, com todo esse metal branco, e essas prolas. Percebi que combinava com a sua grande prola, de modo que pensei que no faria mal pegar emprestado. A criada deu a Margaret um sorriso carinhoso atravs do reflexo no espelho. Voc cuida muito bem de mim, Piedra.

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Fico contente que goste dos meus servios, domna. A governanta-chefe queria mandar uma das damas de companhia que atendem Dama Linnea de vez em quando, mas eu disse a ela que voc no gostava de estranhas, e que estava acostumada comigo. Mas claro que no! Quem mais colocaria uma linda cano de ninar no meu travesseiro, para que eu durma bem? Ajeitando a travessa de borboleta, Piedra deu um ltimo retoque nos cabelos, depois apanhou a enorme prola negra que Lew Alton lhe dera em sua primeira estada no Castelo Comyn. Ela pertencera sua av, Yllana Aldaran, o que dera a Margaret uma sensao de conexo com Yllana, a quem ela nunca conhecera, e um curioso senso de segurana tambm. Ela morrera ao trazer ao mundo o irmo mais jovem de Lew Alton, Marius. Essa histria lhe parecia muito triste. Trgica talvez fosse uma palavra melhor. O Conselho Comyn se recusara a reconhecer o casamento de Kennard Alton e Yllana, e ela tivera apenas o status de barragana, no de esposa. Fora uma coisa cruel, e, nas raras ocasies em que Lew mostrava-se disposto a discutir a respeito, sua voz fervilhava com uma raiva antiga. Ela franziu a testa. No importava o quanto caoasse com Mikhail a respeito, ela sabia que nunca concordaria com essa posio. Seria muito humilhante, no apenas para ela, mas tambm para o seu pai. O que foi que colocou essa expresso triste no seu rosto, chiya? Eu estava olhando para a minha prola, e pensando na av Yllana, e em como a sua vida era triste. Lew soltou uma risada, depois sacudiu a cabea. Minha me haveria de rir se a ouvisse dizer isso, pois ela e meu pai amavam um ao outro profundamente, e ela no considerava a sua vida horrvel. Queria que voc a tivesse conhecido... mas que inferno, queria que eu a tivesse conhecido por mais tempo. Eu era to jovem quando ela morreu! Parece que ns no temos muita sorte com as nossas mes, no

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mesmo? A sorte no uma coisa eu finja compreender, Marguerida. Ultimamente, contudo, eu me considero um homem afortunado, por t-la reencontrado e conhecido a mulher que est se tornando. Lew sorriu um pouco, e Margaret regozijou-se em sua alegria no escondida. Conte-me a respeito de Gisela Aldaran. mesmo necessrio? Ele parecia comicamente constrangido. Muito bem. Ela , como deve ter adivinhado, nossa prima atravs de vrias conexes. Tem vinte e quatro anos, e uma viva com dois filhos. E, pelo que eu observei at o momento, uma jovem inteligente, embora detestvel. Seu filho mais velho est no Centro Mdico se recuperando de uma cirurgia, e o mais novo est aqui. Seu pai, Dom Damon Aldaran, tambm se encontra no castelo, e ele e Regis vivem fechados em vrios aposentos, tentando fazer um acordo que permita aos Aldarans retornarem mesa do Conselho. Pessoalmente, eu no tenho muitas esperanas. E Gisela colocou na cabea que ter Mikhail? Ah, sem dvida, e ela no faz o menor segredo disso. Ela e Mikhail foram amigos na infncia, quando ela era muito mais jovem... ele visitou os Aldaran sem que ningum ficasse sabendo... e pode ter havido algum flerte entre os dois. Eu no sei. Mas por que ele no disse nada antes? Margaret percebeu irritao em sua prpria voz, e sabia que esse sentimento ocultava um senso de traio. Ela sentira que Mikhail estava incomodado com alguma coisa desde que ele voltou para Thendara, mas nunca desconfiara disso. Achava que eles podiam dizer tudo um para o outro, mas tinha se enganado, ao que parecia. Seu nico consolo, embora fosse um consolo frio, era que ele no parecia gostar nem um pouco de Gisela. No que isso fizesse alguma diferena, se Regis decidisse que a melhor maneira de solucionar o problema dos Aldarans era casar o sobrinho com a mulher. Estava em Darkover tempo o suficiente para saber que essa era uma possibilidade verdadeira, e especulou se Mikhail era obediente a ponto de aceitar isso.

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Isso doeu, e ela engoliu em seco. Lew ficou pensativo por um momento. Voc sempre considerou a curiosidade de Mikhail uma qualidade, e no um defeito, no verdade? Considere a situao; ele foi criado para assumir o lugar de Regis, e depois dispensado, apesar de no oficialmente. De modo que temos esse jovem inteligente com as mos repletas de tempo, mas nenhuma direo em particular. Ele me disse que ser paxman de Dyan Ardais no era uma funo muito desafiadora ela admitiu. Eu desconfio que a coisa mais exigente que ele tinha de fazer era evitar que o jovem Dyan criasse muitos escndalos beber demais ou deitar onde no devia. Margaret riu, a despeito de si mesma. Deitar onde no devia? Est falando de prostituio ou seduo? Os dois! No me distraia. Teremos que descer para o jantar daqui a pouco, e eu quero terminar isso. Temos Mikhail, sem ter nada o que fazer, e temos os Aldarans, que foram excludos da sociedade darkovana h anos e anos. O que voc teria feito? Eu teria sado de fininho e ido dar uma olhada. Exato! E foi o que ele fez, e se tornou amigo de Herm e Robert Aldaran, os irmos mais velhos de Gisela, pouco antes de Herm ir para a cmara inferior do Parlamento da Federao. E conheceu Gisela. Isso foi tudo. E agora? Agora um assunto completamente diferente, e provvel que resulte em uma grande quantidade de gritos escandalizados. Gisela, por mais inteligente que seja, aparentemente no percebe o fato de que ningum permitiria um casamento entre ela e Mikhail, por razes de poder. Eu sei perfeitamente bem que tudo em Darkover se resume ao poder, e

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que as mulheres no possuem nenhum. Ela sentiu-se um pouco amarga, ao se dar conta de que Gisela era mais um peo, tanto quanto ela mesma, e que ela, Margaret, no podia fazer o que queria. E, no que lhe dizia respeito, Gisela podia fazer o que quisesse, desde que mantivesse as mos longe de Mikhail Hastur. Sei que no justo, chiya. No foi justo que eu me apaixonasse por Marjorie Scott, que, como minha, me, tambm era Aldaran e Terranan. Agora, vamos descer para a grande sala de jantar e fazer o nosso melhor. Est bem, pai. Lew lanou-lhe um olhar penetrante. Eu nunca desconfio mais de voc do que quando finge ser obediente. Margaret sorriu para ele. Isso prova que voc um homem muito sbio. Lew Alton suspirou, virou os olhos em direo ao teto, depois fez que sim com a cabea. Quando tornou a olhar para ela, tinha uma aparncia to sria quanto travessa. Mulheres! O que quer dizer com isso? Que as mulheres so a maior beno e a maior maldio j inventada. Engraado. Eu penso a mesma coisa sobre os homens... assim como penso que ns nunca devamos t-los ensinado a falar! A risada spera de Lew Alton ecoou enquanto eles entravam no salo. Dizem, com toda a razo, que vocs no podem viver conosco, ou sem ns, e o mesmo acontece com os homens.

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Captulo 19

Margaret nunca entrara na principal sala de jantar do Castelo do Comyn an-tes, por isso olhou ao redor interessada ao chegar ali acompahada pelo pai. Era um salo amplo, com um suntuoso tapete que cobria o cho de pedras pretas e azuis, parecendo um tabuleiro de xadrez. As paredes tinham tapearias penduradas que descreviam cenas do passado de Darkover, inclusive uma de Hastur e Cassilda, o tema mais popular do planeta, tanto em cano como em arte. Era o exem-plar mais bem feito que vira. Os teceles haviam utilizado milhares de fibras su-tilmente tingidas para descrever as figuras, e ao fundo era possvel ver minscu-las flores, no maiores que a ponto do seu dedo, danando na luz que brilhava da imensa forma do lendrio Hastur. Mas no foi a figura de Hastur o que atraiu sua ateno, e sim um grupo de msicos tocando num canto. Margaret precisou resistir ao impulso de ir exami-nar aquela parte da tapearia. Queria estudar de perto os instrumentos, muito embora a tapearia estivesse to alta que ela sabia que precisaria de uma escada. Margaret suspirou pesarosa, depois olhou ao redor da cmara em si. No centro da cmara havia uma mesa que parecia percorrer quilmetros. Ela contou rapidamente, e descobriu que ela tinha apenas trinta assentos, mas tinha certeza de que havia mais guardados me algum lugar para comportar at cem pessoas. As cadeiras dispostas em volta da mesa tinham o espaldar alto e eram entalhadas com muitos arabescos, e pareciam confortveis. A altura do teto diminua todo o resto, e Margaret olhou para cima. Para a sua surpresa, havia um mural ali pintado com as figuras dos quatro deuses de Darkover, um em cada quadrante. Que conceito esquisito, ela pensou, antipatizando com a imagem de Zandru em seu inferno invernal assomando acima dela. uma ocasio poltica? ela sussurrou para o pai.

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No exatamente. Creio que Regis deseja criar uma atmosfera de formalidade a fim de suavizar as emoes tempestuosas. Ele fez um movimento com a mo, abrangendo a cmara. Desejo-lhe sorte. D para ver que ele quer impressionar todo mundo, e mostrar quem que manda. Ela deu de ombros, ligeiramente, sentindo a dor em suas pernas, e sentiu-se de repente muito cansada para se preocupar com Regis. Os jantares que voc participava quando era Senador eram parecidos com esse? Sim. Mas pelo menos a comida ser melhor, e no seremos obrigados a ouvir tantos discursos. Voc odiava isso tanto assim? Com Dio ao meu lado, eu no me importava, por que ela tinha um dom com as pessoas que faltava em mim. Ela era capaz de tolerar a coisa mais tediosa do universo sem vacilar... eu tenho certeza de que ela o fez muitas vezes. A coisa s se tornou intolervel sem ela. Ento tentarei ser uma substituta satisfatria. Ela perguntou a respeito da sade de sua madrasta, mas nada mudara. Se ao menos ela conseguisse achar um jeito de curar a mulher, por Lew, e por ela mesma. O desejo de ajudar queimava dentro dela, to fresco e ardente quanto no dia em que ficara sabendo que Dio estava morrendo. Ento ela se deu conta de que, se comeasse a pensar nisso, acabaria se desesperando, e isso parecia ainda mais despropositado. Procurando alguma coisa para distrair-se, Margaret deu uma olhada na enorme cmara. Viu Francisco Ridenow absorto em uma conversa com Dyan Ardais. Javanne estava conversando com Dama Linnea, mas, pela expresso em seu rosto, no estava prestando muita ateno. Dama Marilla vigiava Dyan com sua expresso preocupada de sempre, e ao seu lado encontrava-se Liriel Lanart, tranqila. Elas faziam um contraste e tanto, por que Liriel era to alta quanto gorducha, e Marilla era verdadeiramente mida. Ela escutou um pigarro atrs de si e se virou. Mikhail Hastur, vestido

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com uma tnica rosa escuro com prateado entrelaado, encontrava-se no corredor. Em cada mo ele levava uma menina, e ao seu lado achava-se um rapaz com uma expresso nervosa. S podiam ser Emun Elhalyn e suas irms, embora Margaret no fizesse idia de qual era qual. Contudo, era um enorme alvio v-lo com essas crianas, ao invs de Gisela Aldaran. Mikhail sorriu-lhe, e ela pensou que o seu corao ia pular para fora do peito. Ento ele se adiantou, ofereceu-lhe uma reverncia cortes, e ergueu os seus olhos para os dela como se fosse um homem sedento que acabara de ver os rios do mundo se abrirem aos seus ps. Ficaram olhando um para o outro, como se ningum mais existisse. Ento, com um sobressalto visvel, Mikhail voltou para o presente e recordou os seus deveres. Prima Marguerida, quero que conhea a Damisela Miralys Elhalyn, sua irm Valenta, e o irmo delas, Emun. Crianas, essa Domna Marguerida Alton. Emun fez uma reverncia meio desajeitada, e gotas de suor surgiram em sua testa estreita. Miralys fez uma reverncia maravilhosa, como se tivesse feito isso a vida inteira, mas Valenta apenas estudou-a, quase grosseiramente, antes de inclinar ligeiramente os joelhos. Ento a menina mais jovem lanou um olhar para Mikhail, que ainda estava distrado, e balanou a cabea, como se algum mistrio finalmente tivesse sido solucionado, para a sua satisfao. Valenta soltou a mo de Mikhail e se aproximou. Eu sei tudo a seu respeito ela disse em voz baixa. Sabe? Margaret no tinha certeza de como reagir a isso. Os olhos da menina tinham uma expresso inquietante, e ela parecia examinar Margaret com enorme cuidado. Era uma expresso mais intensa do que era considerado educado em Darkover, mas depois de ter apresentado uma tese para o comit da Universidade, ela no sentia nenhum impulso de evitar s

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olhos escuros da criana. Isso interessante, por que, sinceramente, eu duvido que eu saiba tudo a meu respeito. Valenta sorriu e seus olhos escuros danaram com travessura. Voc a mulher que est estudando para ser leronis em Neskaya. verdade que estive em Neskaya aprendendo a como usar meu laran, mas no vou me tornar uma leronis, Valenta. Se tiver sorte, poderei, em alguns anos, me tornar uma mecnica decente. Mas bem capaz que no. Por que no? Eu sou muito velha para comear a estudar matrizes, Valenta, e alm do mais, ser uma leronis no combinaria nem um pouco comigo. A idia de passar o resto da vida cercada por essas pedras medonhas era intolervel, mas ela no disse isso. Bem, eu quero que voc me conte tudo a respeito, por que acho que combinaria perfeitamente comigo. Vo me mandar para Arilinn ano que vem, e voc esteve l esse vero, no foi? Eu vou gostar? Antes que Margaret pudesse formular uma resposta adequadamente educada, Danilo Hastur entrou na cmara, com Regis e o paxman logo atrs. Emun iluminou-se visivelmente ao ver o jovem Dani, sua expresso solene desvanecendo. Mas Dani s tinha olhos para Miralys, e ela para ele. Mik, essas crianas esto apaixonadas. Eu sei. Todos aqui sabem. Seria um escndalo na frente de toda essa gente, mas Dani um cavalheiro e Mira uma perfeita daminha. Eu te disse que eles andavam se paquerando. Sim, mas eu no havia me dado conta da seriedade disso at ver com meus prprios olhos. assim que ns parecemos pras outras pessoas? Oh, bem provvel, Marguerida. Estou to feliz em ver voc. E esse vestido esplndido! Voc est magnfica! Ora, obrigada, gentil senhor! E onde se encontra sua bela companhia de

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mais cedo? Gisela chegar em breve. Eu a convenci de que era minha obrigao acompanhar as crianas e assim pude escapar de suas atenes. Nunca me escondi atrs das saias de uma mulher na vida, e agora estou me encolhendo atrs de duas menininhas. No uma bela piada? De forma alguma. Devo interceder em seu favor e mandar a vadia ir para o inferno mais gelado de Zandru? Por mais que eu goste da idia, acho melhor no. A situao j est ruim o suficiente sem algum demonstrar o temperamento habitual da famlia.

Tio Lew, voc deve estar contente por ter Marguerida de volta onde pode ficar de olho nela. Rafaella me contou que ela deu de cara com alguns bandidos a caminho de Neskaya. Sabe alguma coisa a respeito? Marguerida disse que tinha encontrado bandidos a caminho de Neskaya, mas at agora no me deu nenhum detalhe. Ele soava mais divertido do que irritado. O corao de Margaret afundou. A ltima coisa que queria fazer era discutir a questo dos bandidos. Ela tinha jurado para si mesma que ela nunca mencionaria o assunto com ningum, e ela estava em um silncio furioso com Rafi para deixar o gato fora do saco. O que poderia dizer? Ela ficou em silncio, com seu pai e Mikhail olhando com espectativa. Miralys havia se afastado do lado de Mikhail e estava conversando com Dani e Emun, parecendo totalmente em seu elemento. Em seguida, houve vozes no corredor, e Margaret reconheceu o tom estridente de Donal Alar. Mas havia outros tambm, e no houve nenhuma confuso a voz profunda e sedutora de Gisela Aldaran. Mikhail, olhando como um homem perseguido por uma matilha de lobos,

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mudou-se para o lado de Margaret rapidamente, todas as perguntas sobre os bandidos saindo da sua mente. Ela sentia uma sensao de alvio, e por um momento ela estava realmente grata que a presena de Gisela o tinha distrado. - Voc no se importa, no ? Uns poucos minutos tolerando nosso primo seria uma bno. - Outro rabo de saia? - Ela enfiou a mo na dobra do seu cotovelo, mesmo sabendo que o gesto deixaria Javanne irritada. Ela estava quase se divertindo agora. Seu humor mudou, a depresso foi embora, e que passava era uma sensao de facilidade que ela desejava que pudesse colocar em uma caixa e manter para sempre. Margaret sabia que parte disso era a presena de seu pai, estvel e certo. E ela poderia suportar qualquer coisa, desde que Mikhail estivesse ao seu lado. Sim, mas o nico que eu realmente quero Mikhail! Atrs de minhas saias uma coisa, mas embaixo delas outra bem diferente! verdade, mas voc pode me culpar? Voc a mulher mais bonita do mundo, talvez em todo o universo. Tenho lembrado nosso beijo no terrao no vero passado tantas vezes. Pare! Sinto como se meu rosto fosse da cor do manto de uma Guardi! Tolice. Voc tem apenas uma sugesto de rosa em seu rosto, nada mais, e ningum suspeita que estvamos entretendo um ao outro com pensamentos impronunciados. - Mikhail, eu conheci o seu pssaro, quando vim para os estbulos, ou melhor, ele voou para o meu ombro e quase me derrubou, fora de meu cavalo. Que criatura to bonita. Temos algumas aves semelhantes sobre Ttis - no to grandes, como eu me lembro, - mas to bonitos quanto. Me deixou com um pouco de saudades. - Lindo, e um verdadeiro incmodo. Ele parece ter decidido que eu perteno a ele, e nenhuma quantidade de desnimo faz nenhum bem. Donal Alar acelerou no quarto apenas naquele momento, seguido com

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mais dignidade por seu irmo Damon, e seus pais. Atrs deles veio Gisela Aldaran com um homem mais velho que devia ser seu pai. Havia um outro homem, bem como, cujas caractersticas eram muito parecidas com o pai, e ela adivinhou que ele devia ser um filho. Ela apertou os dedos no brao de Mikhail por um segundo, em seguida, tirou a mo. Ficaram, ombro a ombro, suas alturas quase iguais, no tocando, mas ainda assim ntimos. Parecia completamente certo, e quando Lew Alton pisou ao lado dela, Margaret experimentou a sensao de estar protegida que ela ansiava por toda sua vida. Ela podia enfrentar qualquer coisa com seu pai e Mikhail ao lado dela. Ento, por que o seu corao estava batendo rapidamente, e sua boca estava to seca? Gisela parou, olhou-os com seus vvidos olhos verdes, ento forou a boca em um sorriso que no tinha qualquer calor. - Ol, Mikhail, - ela comeou com sua voz sensual, claramente tendendo a ignorar Margaret. Ela se moveu para perto dele. Mikhail quase se encolheu, em seguida, pareceu lembrar-se que ele era um Hastur, e deulhe um aceno corts. Margaret estudou a outra mulher, notando o vestido de seda com uma cor granada profunda, que caia em dobras graciosas em torno do chinelos de couro nos ps. As mangas do vestido paravam acima do cotovelo, de modo que a pele macia de seus braos e as mos macias eram claramente visveis. Em um pulso ela usava uma grossa pulseira de ouro, com pedras vermelhas, e por um instante Margaret ficou surpresa. Ento, ela lembrou que Gisela era uma viva, e no uma donzela, e tinha filhos. Ainda assim, a coisa em seu brao parecia em nada com as catenas que tinha visto pouco antes. Talvez tivesse sido feito fora do mundo. - Gisela, Robert, Senhor Aldaran. - Em seguida, Mikhail parecia perdido em como continuar. - Desculpe-me, mas eu no tive a oportunidade de cumprimentar a minha irm Ariel. Tio Lew, voc far as honras? - Claro que vou, Mikhail. Covarde!

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verdade, minha querida Marguerida, verdade. Agora voc v que companheiro irresponsvel eu realmente sou. Eu preferiria enfrentar uma centena de bandidos que Gisela agora. Alm disso, eles so parentes de Lew, no meus, por isso mais adequado. Nunca ouvi tal sofisma em minha vida, querido! Se Lew Alton ficou perplexo com a sada abrupta de Mikhail, ele no demonstrou. Margaret viu como Mikhail se aproximou para cumprimentar Ariel e Piedro, dando toda a aparncia de um irmo, solcito, e Lew sorriu seu sorriso grave. - Dom Damon, posso apresentar a minha filha, Marguerida Alton. Marguerida, Dom Damon Aldaran, e seu filho, Robert Aldaran, e sua filha, Gisela." Isso claramente no satisfazia Gisela, e ela endureceu, consciente de que tinha sido sutilmente rejeitada. Seu rosto congelou, enquanto tentava encontrar alguma maneira de se recuperar. Ela moveu o brao bruscamente, e o bracelete ficou preso na seda delicada do vestido, desfiando o tecido e deixando-a carrancuda. - Senhor Aldaran, Lord Robert, Dama Gisela, disse Margaret formalmente, e fez uma reverncia digna. Gisela conseguiu liberar a pulseira do pano agora, e ela ergueu o rosto com um sorriso selvagem. - Ento voc Marguerida Alton. Ouvimos tantas histrias sobre voc. - Ela encarou as mos enluvadas bastante rudemente. - Histrias? Eu no posso imaginar por qu. Minha vida foi completamente normal, em geral. - Ou, pelo menos at que eu vim para Darkover, ela adicionou silenciosamente. Robert Aldaran deu a sua irm um olhar ilegvel, e Dom Damon parecia pronto para bater em sua filha. - Voc muito modesta - o filho comeou.Mesmo nas Hellers notcias de suas faanhas alcanaram os nossos ouvidos. Margaret decidiu, com um impulso que era incomum, que ela gostava

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desse homem. Havia alguma coisa boa sobre ele, uma espcie de garantia que a fez querer confiar nele. Ao mesmo tempo, sentiu um pouco de sua timidez habitual agit-la. Ela podia sentir que o seu desejo de gostar de Robert acionou o antigo padro de distncia emocional que se prolongou durante o tempo que ela poderia se lembrar. Maldito Mikhail por abandonla! Pelo menos o pai dela mantinha-se perto, e o pequeno Donal Alar estava a seu lado, olhando com olhos alertas. - Faanhas? Quer dizer, quando eu matei um drago, ou quando eu viajei de Ardais a Thendara em uma nica noite? - O que as pessoas diziam sobre ela? Ela sentiu-se tremer, assim como a sua boca pronunciou as palavras satricas. Robert Aldaran riu e bateu uma coxa. - Ouch! Voc quase puxou minha perna para fora da meia! - Voc matou um drago, prima Marguerida? - Donal perguntou embevecido. Seus olhos estavam arregalados de adorao, e ele claramente imaginou que ela podia fazer qualquer coisa. - No, Donal. No h drages em Darkover, mas se houvesse, e eu fosse matar um, gostaria de ter a certeza de ter voc comigo. Eu s estava sendo muito boba. - Boa. Eu no gostaria de perder isso. - Eu estava falando, - disse Robert continuando, dando ao menino um gesto amigvel, - de seu encontro com bandidos entre White Springs e Neskaya. - Bandidos! O Senhor Aldaran, que estava em p no muito pacientemente entre seus filhos, chamou a ateno. - Eles ficam mais ousados a cada ano. Roubam cavalos e gado, e tudo o mais que podem chegar em suas mos. Algo tem que ser feito. Robert concordou. - bem verdade que o nmero de quadrilhas de ladres cresce a cada ano. Conte-nos sobre aqueles que voc conheceu e venceu.

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Margaret tinha prometido a si mesma que nunca iria falar sobre a noite terrvel, mas no havia nenhuma maneira que poderia pensar em negar o evento. E como o diabo Robert tinha ouvido falar dele. Parecia que todos tinham. Ela percebeu que muito provavelmente o comerciante contou o conto em cada pousada sobre o resto de sua viagem, e provavelmente o conto estava por toda a Hellers agora. Tanta coisa para mant-lo em segredo. Ela se preparou e comeou a falar. - Voc faz parecer como se eu estivesse sozinha, que no era o caso. Havia quatro renunciantes, um comerciante das Cidades Secas, e eu, alm de mulas e cavalos. Os bandidos eram um pouco maiores em nmero, e conseguiram nos surpreender no meio da noite. Devo dizer que um crdito para o descaramento dos darkovanos que eles podem at considerar a atacar no frio, que tinha estado nevando um pouco, e estava, a meu ver, muito gelado. Foram tempos que eu pensei que nunca estaria quente de novo. - Mas minha gua, Dorilys, alertou-me. Ela me acordou na hora, e a prxima coisa que eu vi, ns estvamos at os joelhos com bandidos. Conseguimos combat-los. Como eu no tenho nenhuma habilidade especial com espadas, minha contribuio foi usar o que tenho, que o combate desarmado que eu aprendi na Universidade. Eu quebrei o pescoo de um homem, o que foi extremamente desagradvel! E a pior parte foi que era muito fcil. Robert Aldaran deu-lhe um olhar curioso. Ele era um homem alto, mais que Margaret, com cabelo vermelho escuro, e uma face grave que mudou completamente quando ele sorriu. - Mas, domna, ouvi dizer que havia mais. Margaret engoliu em seco. Sentia-se relutante em oferecer os detalhes, mas estava claro que Robert no ia ficar satisfeito com nada menos. E se ela estava correta em sua suposio de que a histria estava sendo contada em todo lugar, ela devia se certificar de que no havia exageros. Se apenas a conscincia dela no estivesse to incomodada. Pelos costumes darkovanos, ela no tinha feito nada de muito terrvel.

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- Foi bastante catico, com as renunciantes combatendo os bandidos tambm, e eu no sabia bem o que fazer. Depois que eu tinha conseguido quebrar o pescoo do homem, e eu entrei em pnico, suponho eu, porque eu apenas queria que parasse. Eu s gritei "Pare", sem pensar muito, voc v, como algum poderia, nas mesmas circunstncias. - Ela achou que sua boca estava seca, e sentiu seu pai segurar seu cotovelo, como se ele soubesse como ela estava chateada. Margaret engoliu novamente e aumentou seu aperto no brao de seu pai. - Eu tenho a voz de comando, veja voc, e eu no estou muito acostumada a isso. - Ela parou de novo, e olhou para Donal, que sorriu para ela. - Est certo! Nunca, nunca acorde a prima Marguerida do sono, a menos que voc quer acabar - Sonmbulo pela porta da frente no meio da noite. - Lew terminou a frase. Ele deu uma olhada a Donal, e o garoto piscou com um brilho nos olhos de compreenso. Robert e Gisela olharam de pai para filha, e Dom Damon olhou para Margaret com interesse. - O que aconteceu em seguida? - O Senhor Aldaran perguntou, seus pequenos olhos brilhando. - Para minha surpresa, todo mundo parou! Posso dizer que congelaram, como se fossem esttuas de neve... Eu estava apavorada, porque eu no conseguia pensar como desfazer o que eu tinha feito. Mas eu acho que de certa forma, e consegui trazer meus companheiros de volta ao normal. No os bandidos, no entanto. - Quer dizer que voc os deixou para congelar at a morte? - Gisela perguntou, sua voz spera com o terror. Houve arrepios ao longo de toda a pele lisa em seus braos, e ela se encolheu. Ela olhou para Marguerida, uma luz de medo em seus olhos. - Como voc pde? - Que escolha eu tinha? - Margaret no acreditava em si mesma. Ela parecia orgulhosa, que era a ltima coisa no mundo que ela sentia. - Eles estavam em maior nmero, e uma das renunciantes foi ferida.

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- Voc os deixou na neve, Prima Marguerida? - Donal balbuciou. - Eu teria gostado de ver isso. - As renunciantes os despacharam, e queimaram seus corpos. - Ela sentiu-se mal quando ela disse isso, e covarde. - Muito bom, - O Senhor Aldaran anunciou, aparentemente no horrorizado, no mnimo. - Um final melhor do que merecido! Gisela era feita de um material mais frgil, pois ela estremeceu toda, e encolheu longe deriva, em direo a Mikhail, que ainda estava falando com Ariel. Margaret a viu, e observou que Mik no pareceu acusar a presena de Gisela ao seu lado. Assim que Robert Aldaran estava prestes a fazer outra pergunta penetrante, os Lanarts entraram na sala. Dom Gabriel estava carrancudo e Gabe parecia muito desconfortvel em sua tnica formal, mas Rafael sorriu. Sem ouvir quaisquer dvidas, Margaret deixou a segurana ao lado de seu pai, e se aproximou de seu tio. - Dom Gabriel! Primo Rafael! Que surpresa encantadora. Eu no sabia que vocs estavam aqui. E primo Gabe como voc est? Margaret escorregou a mo no brao do tio, descansando a mo de leve no cotovelo. Ele deu-lhe um olhar intrigado, como se se surpreendendo ao ser recebido. - Bastante bem, bastante bem, - ele respondeu rispidamente. Voc est parencendo muito esplndida. Ela inclinou a cabea um pouco mais perto dele, decidida a fazer o melhor do momento. Ela pode no gostar do seu tio, mas ele estava seguro, e no a fazia se sentir infeliz sobre sua participao na morte de bandidos. E voc est olhando como se voc preferiria estar em qualquer lugar menos aqui, - ela respondeu baixinho. Sua perna est doendo? - ela quase sussurrou. Margaret sabia que Dom Gabriel sofria de dor citica durante o inverno, e a maneira como ele favorecia um lado lhe disse que ele ainda sofria. - Um pouco. Gentileza sua perguntar. - Dom Gabriel relaxou um pouco. Voc uma boa menina, mesmo sendo um pouco teimosa e no sabendo

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como se comportar. Chegamos apenas uma hora atrs, com uma tempestade se aproximando de nossas costas, e eu mal tive tempo para recuperar o flego. No era muito de um golpe, mas o vento era problemtico. Javanne insistiu. Ento eu vim para o jantar, apesar de se sentar para jantar com um bando de Aldarans no a minha ideia de digesto! Margaret riu deste leve jesto por parte de seu tio. - No, nem um pouco digestvel. Na verdade, penso que Dom Damon seria problema para a barriga de um drago, no? Ela ficou contente quando o seu tio latiu seu riso bastante alto, fazendo com que vrias pessoas virassem e olhassem para ele. - Uma vergonha, disse ele em silncio, enquanto sua voz grande permitiria, - que esto extintos. Gostaria de uma caada, e melhor, eu gostaria de ver um comer ... no importa. V falar com o Rafael, voc, e Gabe, uma vez que voc parece determinada a ser agradvel. E no pense que eu no sei o que voc est fazendo tentando me deixar afvel. - Tio Gabriel, estou sinceramente feliz em ver voc, no importa o que voc pensa. Vemos as coisas de forma muito diferente, mas eu sei que voc tem as melhores intenes. - Todos provavelmente iremos runa, com os Aldarans no Castelo Comyn e, talvez, no Conselho, embora eu v me opor a isso, at meu ltimo suspiro. Pelo menos voc est se comportando. Quem essa garota pendurada no brao de Mikhail eu no a reconheo. - Essa Gisela Aldaran, tio. Seus olhos protuberantes arregalaram, e seu rosto ficou um vermelho sombrio. - O qu? - Sim. Ela parece ter decidido que ... - Eu no me importo com o que ela decidiu, eu no vou deixar! Ele olhou, como se a situao fosse culpa de Margaret. Ento sua expresso suavizou, e ele olhou para ela com algo prximo do afeto. - S quando eu acho que as coisas no podem ficar piores!

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Margaret apalpou o antebrao com a mo livre, porque ela realmente sentiu pena de Dom Gabriel. - Eu sei. Mas pelo menos isso algo que no minha culpa. - Tenho sido duro com voc, no ? Eu tenho feito coisas difceis para voc. s vezes, eu sinto como se eu sou o nico homem em Darkover que no tenha perdido completamente o juzo! Margaret ficou surpresa e tocada por essa expresso de empatia, to diferente do comportamento usual do seu tio. Ele ainda estava teimosamente contra Aldarans o Conselho Comyn, com Lew sentado sobre ela, ou a qualquer possvel casamento entre ela e Mikhail, e provavelmente continuar assim. Mas ele era um bom homem, um homem decente, e ela teve de reconhecer isso. Ela se inclinou e deu-lhe um rpido beijo no rosto spero. Dom Gabriel comeou ligeiramente neste afeto, em seguida, animou um pouco. - Agora, por que voc no vai l bisbilhotar a mulher no brao de Mikhail, e eu irei ter uma conversa amigvel com Gabe e Rafael, e vamos ambos deixar Dama Javanne orgulhosa, tio de Gabriel. - Muito bem. - Ele suspirou. - Ariel provavelmente vai me dizer mais sobre a sua gravidez do que eu quero ouvir. Eu no posso dizer que no uma bno, que ela estava em Arilinn e no em Armida estes meses. Mas voc est certa. Javanne est me dando um de seus olhares, e uma reprimenda seguir se no fao o meu dever. - Mulheres! Estou cercado de mulheres! Que os deuses me deem fora! Lanou os olhos para o teto pintado, deu a mo de Margaret um tapinha superficial, e deixou-a. Rafael e Gabe Alton aproximaram-se dela, ambos sorrindo. - Obrigado pela sua bondade para com o Velho, - Rafael comeou. - Ele estava como um urso enjaulado por dias, e a viagem no ajudou nem um pouco. E no importa o quanto ele finge que no, ele gosta quando mulheres bonitas do ateno a ele. - No gostamos todos? Como vai voc, Marguerida? - Gabe, que j no estava interessado nela como uma esposa em potencial, olhou para cima e

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para baixo. - Voc parece mais magra. - Eu posso estar, mas no agradvel de se observar, Gabe. No importa o quanto eu coma, eu no consigo colocar o suficiente para manter meu peso. Istvana diz que eu como o suficiente para duas pessoas. - Voc gosta de Neskaya? - Rafael perguntou. - bom o bastante, embora eu acho que jamais ser confortvel em qualquer torre. As pessoas de l so muito simpticas, e eu descobri um outro parente, Caitlin Leynier - que se tornou minha amiga. Depois de Arillin, celestial. Como esto as coisas em Armida? - Tivemos uma safra enorme, - Gabe comeou, - e na prxima primavera, teremos uma safra de potros. Mas ns tivemos um monte de problemas com as gangues de bandidos no ltimo outono. Ns fixamos o teto tambm, no h mais vazamentos no quarto azul! - Ele sorriu para ela. Margaret lembrava como tinha sido posta no quarto quando ela veio a Armida, no vero anterior, e Liriel revelou que havia um vazamento no teto, para grande desgosto de Javanne. - Tenho certeza de que voc est cuidando bem de Armida, Gabe. a irm mais nova de minha Dorilys que vai parir? Parecia uma boa gua quando eu a vi no vero passado, ainda no tive tempo para conhec-la. - Ela , e ela estava coberta por Black Bolt, de modo que o resultado deve ser belo e forte. Estou esperando por um negro, mas Rafael espera por um prateado. Ns temos mesmo uma pequena aposta nisso. Margaret respirou fundo. - Eu no posso te dizer como maravilhoso falar de cavalos e colheitas, em vez de laran, e estar com minha famlia! to bom ver vocs dois! - Voc sabe, eu sinto muito mesmo, prima, e eu nunca pensei que eu ia dizer uma coisa dessas. - Gabe, raramente olhando pensativo, acenou para ela. - Voc me fez olhar para mim mesmo um pouco no vero passado, e eu nunca tive a chance de lhe dizer que fiquei contente com isso. - Suas bochechas avermelhadas resistiram. Ento ele esticou um pouco, elaborou

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os ombros largos, e seguiu em frente. - Eu sou um homem melhor, para voc me chamar de idiota, Marguerida, e eu acho que sou homem o suficiente para confess-lo. Margaret trocou um olhar com Rafael, muito espantada com a admisso. O irmo do meio piscou para ela. - Ele est completamente mudado, Marguerida, e at mesmo escuta antes de falar estes dias. Ele mais como um anjo estes dias. - Eu no iria to longe, - vociferou Gabe. Margaret ficou entre os seus dois primos, tocou levemente ambos os braos e sorriu de um para o outro. - Eu acho que maravilhoso, o que fez voc se comportou melhor, Gabe. Estou feliz por voc, e mais feliz ainda que possamos ser amigos. - Olhe para Gisela Aldaran olhando irritada para o velho, - disse Gabe. Bela mulher, embora nada comparada a voc, prima. - Tem os dentes um pouco proeminentes - Rafael comentou. - Ela est interessada em Mikhail, no? - Esta no parece ser a forma como as coisas vo. - Margaret ficou divertida pelas observaes desajeitadas de Gabe. E ela estava muito cansada agora para conter as fortes emoes. Sua raiva anterior tinha virado a cinzas, e tudo que ela queria fazer era passar a refeio e ir para a cama. - Ela no vai fazer nada. O pai nunca permitiria, nem o Conselho. Alm disso, todos ns sabemos onde o vento sopra, no ? No para faz-la corar, prima. Eu conheo Mikhail, e uma vez ele coloca algo na cabea, ele nunca vacila. - Ela parece um pouco com voc, no ? - Rafael fez a pergunta e deu a seu irmo um olhar, como se quisesse dizer-lhe para mudar de assunto. - Acho que ela parece. Na verdade, quando eu a vi descendo as escadas mais cedo hoje, eu pensei por um segundo que eu estava me vendo no espelho. Mas o cabelo dela um pouco mais escuro que o meu, voc no acha?

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Rafael deu-lhe um aceno, juntamente com um olhar pensativo. - Sim. Como foi a sua viagem para Thendara? - Completamente sem intercorrncias, que exatamente como eu gosto! Quando chegamos, eu vi alguns jogadores que despertou a minha curiosidade, e eu estou esperando para saber mais sobre eles, enquanto eu estou na cidade. Estou esperando um hspede chegar na prxima nave, ento quando eu for busc-la, eu acho que vou parar no mesmo mercado e dar uma olhada. - Quer dizer que os Itinerantes? Eles vieram para Armida no final do vero, e realizaram um jogo, um show de mgica, e algumas acrobacias. Gabe sorriu na memria. - Foi uma coisa muito boa, embora o jogo no foi nada para as damas! Mas os danarinos eram bons. - Eu acho que vamos sentar para jantar agora. Esperemos que ns atravessemos a refeio sem o pai e Dom Damon tentando esfaquear um ao outro com as facas de manteiga, - disse Rafael. - Vamos, Gabe. Vamos deixar Marguerida sentada e mostrar alguma solidariedade familiar dos Alton. Margaret respirou fundo, fortalecia-se para o calvrio para vir, e orou a todos os deuses que conhecia para que a refeio passasse de forma rpida e sem incidentes. Ento, ela deixou a escolta dos dois irmos, sentando ao lado de seu pai de um lado, e Gabe Alton, por outro. Ele no era o companheiro de jantar que ela teria escolhido, por sua mente no era muito flexvel, mas ela estava seguro. Com todas as correntes cruzadas na sala, sentado entre seu primo e seu pai parecia maravilhoso. Ela sentiu Mikhail olhando para ela sobre a mesa, onde ele estava sentado entre as duas meninas Elhalyn. Ele deu-lhe um olhar alegre. Eu amo voc, Marguerida! E eu amo voc - mas se me fizer corar, eu parto sua cara! Que palavras doces! Ele riu, e as meninas olharam para ele, perplexas. Ento Valenta olhou

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para Margarida, com um olhar muito divertido no rosto, e juntou-se na sua risada, como se ele tivesse dito alguma coisa engraada. O momento passou, sem ningum mais saber, e o jantar foi servido.

Captulo 20

Margaret saiu na manh seguinte, usando suas roupas darkovanas mais quentes, mas levando seus documentos terrqueos na bolsa. Passou alguns minutos pensando em recolocar o agora detestado uniforme de acadmica para receber Ida Davidson quando ela chegasse, mas era uma pssima idia. A idia do sinttico frio na sua pele e o cheiro nas suas narinas era repulsiva. Todos os anos em que se sentira to orgulhosa de us-lo pareciam um sonho agora, e ela estava deter-minada a jamais vesti-lo outra vez. Estava cansada da viagem, e o jantar da noi-te passada parecera

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interminvel. Estava com dor de cabea duas dores de ca-bea, para ser honesta. A primeira era por beber vinho um pouco alm da con-ta, mas a segunda era como uma dor invisvel, provocada por todas as tenses na mesa. Depois da tranqilidade e harmonia de Neskaya, o Castelo Comyn parecia ruidoso, tanto verbal como mentalmente. Ficara intensamente contente por ter Gabe Lanart-Alton como companhei-ro primordial no jantar. Seu laran era mnimo, e seus interesses eram rotineiros. Ele presumia que, uma vez que Margaret era a herdeira de Alton, gostaria de saber tudo que acontecera desde que se encontrara em Armida. Margaret acabou se descobrindo interessada, e impressionada pela quantidade de trabalho necessrio para administrar o lugar. Seu respeito pelo primo e por seu tio Gabriel aumentaram apreciavelmente, e sabia que os dois se surpreenderiam com isto. Ele caridosamente perdoou sua enorme ignorncia em administrao de terras, e o seu discurso persistente formou uma barreira entre Margaret e as frias que fervilhavam na mesa. Margaret atravessou o ptio do estbulo, na direo do quartel onde viviam os Guardas. Ela alcanou a barricada que fronteava o quartel, e um homem gri-salho no uniforme verde dos Guardas da Cidade saudou-a prontamente quando ela se aproximou. Ele tinha cintas de couro pretas atravessadas no peito e usava uma espada num quadril. Posso lhe ser til, domna? Pode sim. Eu queria saber se Remy est de servio. Estou indo para o es-paoporto, e gostaria de uma escolta. Estava mais acostumada a no ir a lugar algum sozinha, embora tivesse certeza de que jamais se habituaria por comple-to. Certamente, domna. Mas Remy no est. Houve alguma confuso no Mer-cado de Cavalos, e ele foi verificar com o pessoal. Mas eu encontro algum. Por favor, aguarde um momento. Ele a deixou, e Margaret matou o tempo olhando para os entalhes na entra-da, e admirando as setas e espadas que adornavam a pedra branca. Ento o por-teiro retornou junto com um rapaz vestido com uma capa

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comprida. Este Daryll MacGrath, Domna. Daryll? Voc um dos homens que acompanhou Mikhail a Casa Halyn? Isso mesmo, Dama. Ele fez uma mesura, mas seus olhos estavam brilhando quando se empertigou. Eu sou Marguerida Alton. Ele abriu um sorriso largo. Foi o que pensei. Ento ele gesticulou, instando-a. Para onde vamos, domna? Para o espaoporto. Eu vou encontrar uma amiga. Saram do quartel e dirigiram-se s ruas. Uma neve leve havia cado, e havia um vento gelado cruzando os caminhos estreitos entre os prdios. Margaret de-cidiu que sua curiosidade a respeito dos Itinerantes teria de esperar para um dia melhor. No tinha certeza da hora exata que a nave chegaria, e era melhor espe-rar do que se atrasar. A manh j avanara consideravelmente quando eles chegaram praa on-de ficava o Orfanato John Reade. Ela endereou um breve olhar para a fachada cinzenta do prdio, recordando a dor de ser abandonada naquele local austero, e tratou de esquec-lo. Nunca mais precisaria por os ps l, e tentou no pensar nas outras crianas, os filhos de homens terrqueos com mulheres darkovanas, que ainda se encontravam confinados dentro daquelas paredes. Eram alimenta-das e vestidas, e, ela sabia, transformados em bons terrqueos, a menos que as coisas houvessem melhorado nos ltimos vinte anos. Especulou por um instan-te se ainda proibiam falar darkovano ali, ou se uma administrao mais esclare-cida modificara essa regra. Em uma centena de passos o prdio deprimente ficou para trs, e Margaret sentiu-se relaxar. Nem mesmo percebera como estava tensa at a sensao passar. Estava com um caroo de raiva no estmago e sentiu uma

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enorme solido crescer na sua garganta ao ver o lugar. Ser que algum dia conseguirei me libertar realmente de minha infncia? Ser que algum consegue? Quando eles se aproximaram do muro que separava a entrada do porto do restante de Thendara, apareceu um grupo de guardas terrqueos nos seus uni-formes pretos, olhando-os desconfiados. Um deles adiantou-se e barrou a pas-sagem, amarrando a cara. Mandou-a parar, falando em voz alta. Margaret ficou surpresa, e olhou para o homem enquanto tirava seus docu-mentos da bolsa no cinto. Ele parecia tenso, como se estivesse esperando problemas. Estava confusa at que ela percebeu como ela estava vestida, tinha assumido que era uma nativa. Margaret estendeu seus vrios documentos, e o homem ignorou completamente. Motivo da visita, ele perguntou em um discurso comercial travado, levantando sua voz. - Eu vou encontrar algum da nave vinda de Coronis. - Margaret respondeu em terrqueo, e teve a grande satisfao de ver os olhos do homem saltarem, e sua boca cair um pouco. Ento, ele recuperou-se, olhou para cima e para baixo, e balanou a cabea. No permitido a ningum entrar no espaoporto sem papis. - Eu tenho documentos, seu tolo! - Voc os roubou de algum lugar, - ele zombou. - Roubei? De todos os ... qual o seu nome? - Ela podia sentir-se comear a ficar irritada, e estava revoltada com o quanto ela queria libertar todos os seus sentimentos emaranhados sobre este estranho. Margaret decidiu que ela estava com menos sorte que na noite anterior do que ela havia imaginado, e freou bruscamente a si mesma. - Meu nome? - Sim, o seu nome. Eu quero ter certeza que eu o tenha direito, para que eu possa dizer ao meu tio, o Capito Rafe Scott, precisamente, quem foi que se comportou como um valento. Penso que o termo colocando no

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relatrio, no mesmo? Ento vai no seu registro para sempre, no ? Margaret sabia muito bem como a burocracia terrquea trabalhava, e que uma vez que algo estava em um arquivo, era quase impossvel remov-lo, mesmo que ele estivesse errado. Outro homem vestido de negro veio correndo para a frente. - O que parece ser um problema? - Essa pessoa parece inclinada a negar-me a entrada no porto espacial, embora os meus papis estejam em ordem, e eu estou indo encontrar algum na nave que eu acredito estar pousando enquanto estamos parados aqui, conjelando os nossos ps. - Houve uma luz resplandecente no cu, e o boom snico de uma nave que entrou na atmosfera. - Deixe-me ver, - o segundo homem disse, segurando a mo estendida. Ele examinou os documentos rapidamente. - Estes parecem em ordem. Ele os devolveu, e Margaret os pegou, e guardou de volta. - Mas, senhor, ela uma ... uma nativa! - o primeiro homem protestou, seu rosto branco de raiva. - Ns temos nossas ordens ... - Voc tem muito a aprender sobre Cottman Quatro, Ritter. - Como voc sabe que ela no os roubou? - Fique quieto, Ritter! Voc deve desculp-lo, Miss Alton. Ele s est aqui h uma semana, e ele no sabe muito. - Claro, tenente. - Ela sabia o que os emblemas de sua tnica significavam. - Mas eu no entendo. No vero passado no havia este tipo de barulho. - Margaret olhou para o segundo homem e, ao invs de encarla, ele olhou para as pedras sob seus ps. - No, no havia, Miss, mas alguns figures acham que ... bem, houve alguma sabotagem no espaoporto em Ephebe Trs algumas semanas atrs, e todos tem sido colocados em alerta. Margaret olhou para ele, chocada. Ela quase no acreditou nele, uma vez que tais eventos eram raros. Ento, ela forou-se a rir casualmente. - Nunca pensei ser confundida com um sabotador, tenente.

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- Ria, se voc gosta, mas srio. - Tenho certeza de que , mas eu no posso ajudar encontrando toda a situao divertida. - Margaret saboreou o humor da situao, e sentiu que a raiva que sentira mais cedo comeara a se dissipar. - Agora, posso ir? A nave vai descer em um minuto. - Sim, voc pode. Mas o homem aqui vai ter que esperar. Ns no podemos deix-lo porta. Ordens, voc entende. - Eu entendo que a Federao est pulando na sombra. - Ela virou-se. Daryll, espere aqui por mim, e eu estarei de volta em breve, - disse ela ao Guarda em casta. - Domna? - Est tudo certo. Nada de mal vai me acontecer no espaoporto, e quanto mais rpido conseguirmos terminar aqui, mais cedo voc vai poder estar de volta a seu quartel quente! - Sim, Domna. Mas tome cuidado. Voc sabe como so os terrqueos. Sua voz estava carregada de desconfiana, como se esperasse que algum fosse machuc-la. Margaret suspirou. - Eu irei, Daryll, de verdade, eu irei. Ela atravessou sob o arco que separava a cidade do espaoporto, atravessou dois postos de controle sem incidentes, e em seguida entrou no edifcio. Margaret passou por vrios corredores, odiando o calor seco do ar, o cheiro dele, e finalmente chegou rea aduaneira. Havia uma longa fila diante do outro lado da barreira, e ela ficou nas pontas dos ps, na esperana de detectar Ida na multido. E depois, l estava ela, seu corpo esguio quase escondido atrs de um heavyworlder segurando uma mala de algum tipo contra o peito. Ela tentou acenar, para chamar a ateno de Ida, mas a pequena mulher no viu. Ida parecia menor do que ela se lembrava, menor e mais velha, tambm. Desgastada, era a palavra que ela queria. Ela balanou um pouco impaciente, e tentou acalmar-se. Mas ela estava muito animada com a

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chegada de Ida. No exatamente feliz, desde que Ida nunca teria chegado a Darkover se Ivor no tivesse morrido, mas animada. Ela tinha um profundo senso de conexo com esta mulher que tinha sido sua guia durante a maior parte de sua vida adulta. A linha serpenteava devagar, os agentes alfandegrios carimbando em papis, fazendo perguntas impertinentes, cutucando entre carregadores, e colocando os selos corretos nos lugares adequados. Finalmente Ida veio cabea da linha, a viu, deu a Margaret um aceno cansado, e esperou para ser processada. Ela veio atravs da barreira, e Margaret a enlaou em um abrao firme que levantou a pequena mulher alguns ps acima do cho. Ento, ela deu um beijo no rosto e recebeu um em troca. - Est, creio, a vista mais bonita que j vi um dia, - Ida murmurou. - Obrigada! Voc parece muito maravilhosa para mim, tambm! Vamos pegar o resto de sua bagagem e sair aqui. Por aqui. - Margaret pegou o brao de Ida suavemente e levou-a para baixo no labirinto de corredores at chegar a rea de bagagem. Encontraram a mala de Ida Davidson, e em poucos minutos, elas estavam fora do prdio, no ar fresco. - Meu Deus! No toa que voc est vestindo l. Eu no tinha idia que era to frio! Quero dizer, sim, eu sabia que Cottman era um lugar frio, mas nada me preparou para isso, Maggie! sempre assim? - Este realmente um dia muito agradvel para esta poca do ano. Mas eu sei o que voc quer dizer, no entanto. Vamos. um formoso caminho de volta para o Castelo, e no h transporte terrestre. Sua capa-para-qualquertempo vai impedir voc de congelar. - Se voc diz que sim, - respondeu Ida duvidosamente, tremendo. - Eu deveria ter trazido um manto de verdade para voc. Eu no estava pensando, Ida. Me desculpe. Nenhum dos guardas tentou par-las enquanto caminhavam pelo porto aberto, mas o homem chamado Ritter deu a Margaret um olhar venenoso

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quando passou por ele. Margaret o ignorou. Tudo o que ela poderia pensar era levar Ida para o Castelo o mais rpido possvel. Ela amaldioou a si mesma por no pensar em encomendar um carro. Daryll estava encostado a uma parede, esperando, mas ele ficou atento logo que viu Margaret. Depois de um relance para Ida segurando o pano escorregadio da capa-para-qualquer-tempo ao seu redor, ele varreu seu prprio fora e o colocou em torno dos ombros de Ida em um movimento nico, gracioso, como se fosse a coisa mais natural do mundo. Ida quase pulou para fora de sua pele no movimento rpido, mas, em seguida, puxou a roupa em cima dela. - Obrigada. Eu passei da idade em que eu espero o cavalheirismo, mas no sou to velha que no possa desfrutar de algum. O Guarda olhou para ela fixamente, uma vez que Ida estava falando em padro terrqueo, no em casta. Mas ele pareceu entender que ela estava contente com o manto, e sorriu para a mulher mais velha. - Ser que ele vai ficar quente o suficiente? - Ida perguntou a Margaret, de forma preocupada. - Darryl ficar, estou certa. D-lhe as suas malas. As ruas so bastante escorregadias, e eu no quero que voc se desequilibre e caia. Aqui, pegue o meu brao. - Est bem, - respondeu Ida, levemente irritada. - Eu no estou debilitada, Maggie, ainda no, de qualquer maneira. - Claro que voc no est, mas se voc quebrasse a perna, voc iria acabar no Centro Mdico Terrqueo, e eu odiaria ter sua visita aqui arruinada. - Era assim que voc lidava com Ivor? - A aspereza em sua voz foi um pouco abafada, enquanto a mulher pequena tentava lidar com um manto destinado a uma pessoa muito mais alta. Margaret riu. - Oh, no. Nunca tive de lidar, porque ele simplesmente despejava tudo em mim e achava que eu podia cuidar dele.

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- Sim, ele teria feito isso. Ele era um homem muito singular. - Ela parecia quase s lgrimas, e Margaret podia sentir que ela estava mantendo seus sentimentos em xeque por pura vontade. - Eu disse-lhe o quanto apreciei a mensagem que me enviou, quando ele morreu? - Sim, Ida. - Eu estou to cansada que mal consigo pensar direito. Depois de ficar na nave por dias, sem fazer nada, mas cochilando e tentando encontrar uma posio confortvel, no parece razovel. Mas eu estou cansada at os ossos, at o corao. - Eu sei, Ida, e eu desejo ... - No h nada que possa fazer, criana. O tempo tudo o que pode me curar. Eles moveram-se lentamente atravs da praa, e Ida comeou a olhar ao redor com interesse suave enquanto inclinava-se levemente no brao de Margaret. Eles passaram pelo orfanato, e as tabernas perto da entrado do espaoporto, e entraram finalmente as ruas estreitas que levavam para longe dele. O gelo triturava sob seus ps, e suas respiraes enchiam de nvoa o ar atrs deles. O vento tinha diminuido um pouco, pelo que Margaret era grata, tanto por causa de Ida quanto por ela prpria. - Onde estamos indo? - Ida perguntou depois de um tempo. - V aquela grande pilha branca l em cima, pairando sobre a cidade? o Castelo Comyn, e a que estou levando voc. - Oh. De alguma forma, quando voc disse 'castelo', pensei que voc quisesse dizer uma pousada ou albergue, no um castelo de verdade. Ela arfou um pouco, seu hlito quente fazendo ondas nebulosas no ar. - Por que voc vive em um castelo? - Ida perguntou afinal. Margarida no tinha explicado muito a Ida sobre suas aventuras desde sua chegada em Darkover, uma vez que o custo dos aparelhos de fax era enorme, e havia muitas coisas que ela no tinha a inteno de expor aos olhos curiosos. Embora estas comunicaes foram supostamente privadas,

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ela tinha uma suspeita obscura de que eles no eram realmente. Ela tinha informado sobre a morte de Ivor a Ida, mas no tinha dito nada sobre ser uma herdeira, ter laran, ou qualquer nmero de outros assuntos. Agora ela se sentia um pouco estranha, culpada e tensa por ter dito to pouco. - Tecnicamente, eu no sei. Eu s fico no Castelo Comyn quando estou em Thendara. Agora eu 'vivo' em Neskaya, que um lugar ao norte daqui, onde estou estudando. Eu provavelmente estaria l agora, mas o Festival do Solstcio do Inverno e sua visita permitiu-me sair por um tempo. - Como o diabo ela deveria explicar as Torres de Darkover a Ida? - Estudar? esta Neskaya um centro musical? - Ida tinha um bom ouvido, e estava claro que ela tinha escutado os discos da lngua que Margaret enviou meses antes, pois sua pronncia da palavra Neskaya era boa. Margaret riu. - H msica em todo lugar sobre Darkover, Ida. Tenho recolhido material suficiente desde que eu cheguei para me tornar completamente uma professora titular, se eu tivesse tempo e energia para deix-lo organizado. Mas j que eu no espero retornar Universidade ... - Voc no vai voltar? - No em qualquer futuro que eu posso prever, Ida. - O problema era, pensou ela, que ela no podia ver nenhum futuro em tudo. Tanto do Dom Aldaran. Gostaria de saber se Gisela tem. Uma pena que no posso apenas perguntar mulher. Mas eu nunca poderia fazer isso. - Eu entendo. Eu sempre imaginei, e Ivor tambm, que quando ele estivesse aposentado, voc ficaria com o lugar dele na Universidade. Estvamos realmente ansiosos para isso, confesso, porque de todos os alunos que tivemos, voc foi a melhor estudiosa de verdade. Sem mencionar uma msica melhor do que voc jamais deu crdito para si mesma. Acho que foi intimidada por Jeffy e alguns dos outros em pensar que voc no estava a altura. Como sempre, Margaret se aqueceu com os elogios, e encolheu longe ao mesmo tempo. Ento ela tentou abalar a sua mente livre dos velhos hbitos.

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- bom ouvir isso, Ida. E eu lamento desapont-la. - Talvez seja o melhor. - Por que voc diz isso? - A rua em frente deles parecia bastante livre de gelo, de modo que Margaret soltou o seu controle sobre Ida, e a mulher mais velha deu-lhe um pequeno sorriso. - As coisas mudaram muito nos poucos meses desde que voc nos deixou. E no para melhor, de qualquer jeito. Fala-se de cortar o financiamento, no apenas para o departamento de msica, mas para todas as artes, e algumas das cincias tambm. Aqueles filisteus expansionistas insistem que a arte um luxo, no uma necessidade, e que dinheiro pblico deve ser gasto em coisas importantes, como as tecnologias e mais armamento. Como se precisssemos de mais armas! Ns no temos uma guerra h geraes! Eles esto tentando suspender todas as posiesemrito dizendo que um desperdcio de crditos para apoiar velhotes que j no esto a dar um contributo. E a seguir eles estaro dobrando as mensalidades e eliminando uma grande parte das bolsas tambm. A Cmara de Regentes est em polvorosa, e perfeitamente horrvel. - O pequeno rosto de Ida enrugou de angstia. Margaret pensou sobre a suspeita de sabotagem em Ephebe, e algumas das coisas que Lew lhe tinha dito, mas decidiu no dizer nada. - Entendo. Meu pai suspeita que as coisas poderiam acontecer desta forma, por isso no estou realmente surpresa, mas estou triste. - Ela apertou a mo de Ida em suas prprias. - Estaremos no Castelo em breve, e ento voc pode descansar e tomar um banho quente encantador, e colocar todo este absurdo fora de sua mente, Ida. Ida comeou a tremer, apesar da capa de Daryll, e ela calou-se, se no mesmo a olhar para as lojas que estavam abertas para o negcio. Margaret agora estava contente por ela no ter dito nada sobre Ephebe, e mordeu o lbio inferior ansiosamente quando ela observou a mulher mais velha. Sua respirao entrava um pouco ofegante, lembrando Margaret demais de como Ivor tinha estado no dia anterior ao que ele morreu to de repente. Ela

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sentiu seu corao apertar, com medo. E se ela tinha trazido Ida a Darkover, s para v-la morrer como Ivor? Ento, para sua surpresa, ela teve um flash, o sentimento de entrar em outro tempo, do jeito que ela teve em trs ocasies anteriores. Ela "viu" Ida, agora incrivelmente antiga, sentada ao lado da lareira enorme de Armida, falando baixinho para uma menina muito bonita de cerca de doze anos. Ela estava vestindo a roupa mais estranha - nem darkovana nem terrquea - e parecia perfeitamente em casa. Margaret esforou para ouvir qualquer palavra na viso, mas as duas estavam falando quase em sussurros, e tudo o que ela pegou foi o agradvel crepitar do fogo, e o som do vento l fora. Margaret estava to surpresa que quase tropeou. A viso se foi quase assim que tudo comeou. Ela teria duvidado disso antes, mas agora ela estava pronta para aceitar a imagem como algo possvel, se no imediatamente real. Pode at acontecer. A experincia a deixou tonta, e ela desejava que ela tivesse comido um grande caf da manh. Chegaram entrada do Castelo Comyn em que Rafe Scott tinha levado Margaret no que parecia ser uma outra vida. As escadas que conduziam entrada tinham sido varridas da neve, e havia guardas de p na porta. Eles inclinaram um pouco enquanto abriam a porta e ela se sentiu Ida comear devagar. - Maggie, querida, voc algum importante? Quer dizer, eu sei que voc a filha do senador Alton, mas ... - a mulher mais velha sussurrou quando eles entraram no vestbulo. Daryll seguia carregando os sacos, e um funcionrio apareceu para lev-los imediatamente com ele. - Voc poderia dizer que sim, Ida. - Margaret murmurou em resposta, e ela se sentiu estranha. Ela ainda no estava acostumada a pensar em si mesma como uma pessoa de importncia. Ida ficou absolutamente imvel por um segundo, atenta em tapearias e pinturas. Ento, com mos trmulas, ela desenganchou o manto que Daryll lhe emprestara e virou-se para dar a ele. A bainha estava coagulada com gelo, pois ela era muito menor do que o jovem Guarda, e os brancos da l

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estavam corados em alguns lugares, de ser arrastado pelo paraleleppedos sujos. Seu rosto registrou um pouco de angstia assim que viu a sujeira, e ela olhou para o homem alto. - Obrigado pelo emprstimo de seu vestido, espero que voc no tenha passado muito frio, e eu lamento que eu o tenha deixado to sujo. Daryll deu a Margaret um olhar de indagao, ento ela traduziu as palavras de Ida. - Diga mestra que foi uma honra estar de servio, e o dia est bastante clemente para esta poca do ano. Margaret riu, e Ida esperou ela parar. - O que ele disse? Tenho ouvido os discos que voc me enviou, e eu acho que eu aprendi algumas palavras, mas eu estou to cansada. Eu no posso acompanh-lo. E soa diferente quando ele fala. O que ele disse? - Ela parecia cansada e um pouco impertinente. - S que ele estava feliz por emprestar-lhe o seu manto, e que o dia bastante ameno para o inverno. - Cus! Eu tremo s de pensar o que ele acha que frio, ento. - Ida deu a Daryll um olhar penetrante, como se suspeitasse que estava sendo motivo de diverso. - Venha. Temos vrios quilmetros de corredores para passar antes de chegarmos sute. Bem, isso um exagero ligeiro. S vai parecer milhas, mas pelo menos voc estar mais quente, Ida. - Oh, sim, eu j me sinto mais confortvel. - Ela puxou fora a capa-paraqualquer-tempo que ela usava por baixo da de Daryll, e a envolveu no brao. - Vamos. Aquele banho quente que voc prometeu parece o paraso. O empregado as havia precedido, ento no momento em que atingiram a Suite Alton, as portas estavam abertas. Lew Alton estava de p na porta, esperando. Ele estava vestido com uma tnica marrom escuro e calas correspondentes, e Margaret pensou que ele parecia muito bonito, luz plida que escorria pelas janelas atrs dele.

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- Ida, eu gostaria de apresentar meu pai, o Senador Lewis Alton. Pai, esta Ida Davidson, que era como uma me para mim quando eu estava na universidade. Lew curvou-se, ento, ofereceu a Ida a nica mo. - Estou muito contente de conhec-la, a ltima pessoa que cuidou to bem de minha filhinha. - Um prazer em conhec-lo, Senador. Ivor e eu fizemos o nosso melhor, mas acho que ela teria se virado belamente, no importa o qu. - Ida sorriu para ele quando ela apertou sua mo, seus olhos brilhando. Ela estava completamente relaxada agora, e claramente no demasiadamente impressionada. Por que ela deveria estar? Ivor e Ida Davidson tinha promovido os filhos e filhas dos reis de planetas onde predominava esses acordos ainda detidos, e trataram-nos como fizeram com o resto de seus encargos. - Agora, sobre o banho que voc prometeu. O fedor da nave parece ter chegado em minha pele, e eu quero acabar com ele. Tem sido um longo tempo desde que eu viajei, e eu tinha esquecido como era terrvel. - Voc poderia pensar, no mesmo, que com toda a tecnologia maravilhosa que a Federao Terrquea detm, eles poderiam construir uma nave que no cheira a um estbulo. - Um estbulo, Senador, tem um cheiro bom e saudvel. Eu sei, pois nasci em Doris, e somos famosos pelos nossos animais. - Se algum dia eu cheirasse um estbulo que fedesse como as naves, eu acharia que houve alguma doena. - Vamos, Ida. Vou mostrar-lhe o seu quarto, e lhe apresentar a minha empregada, Piedra. Ela provavelmente tem todos os seus sacos de meia descompactado por agora, pois ela muito eficiente. - Obrigada. - E quando voc for tomar banho, vou ordenar um pouco de comida, comida de verdade, no como essas coisas embaladas que eles oferecem nas naves. Gostaria de uma sopa, ou algo mais substancial? - Oh, qualquer coisa, contanto que seja quente e encha. - Ida parecia

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ceder um pouco, mas seu rosto estava rosado, e seus olhos estavam brilhantes. - Se eu nunca mais tiver que comer um nutrobar novamente, ficarei muito contente. Que merda essa? Nutrobar so com o que eles alimentam os Fuzileiros Imperiais! Eu no sei, pai, mas pelo que Ida me disse no caminho, as coisas esto ficando muito estranhas na Federao. Eu prometo que eu vou te contar sobre isso mais tarde. Margaret levou Ida Davidson embora, para um quarto ao lado do dela prpria, no lado oeste da Suite Alton, e a entregou a Piedra. A empregada estava esperando, e j tinha resolvido a pequena quantidade de bagagem que Ida tinha trazido. Felizmente, Piedra tinha um pequeno conhecimento de frases em padro terrqueo que ela aprendeu com Margaret, e ela tomou a velha gentilmente pela mo. Lew estava esperando por ela quando ela voltou para a sala, estirado-se numa poltrona com os ps em direo lareira. Ele tinha uma caneca fumegante na mo, e o cheiro doce de ch de erva cresceu a partir dele. Havia um pote do material em uma pequena mesa e duas canecas a mais, ento ela serviu a si mesma e se sentou em frente a ele. - Voc sabia que eles tinham de cortar o financiamento para a Universidade? - Herm mencionou algo do tipo. Era to pequeno em comparao com as outras fezes de cavalo que os Expansionistas esto tentando passar que eu no dei muita importncia. - Voc no achou que era importante que eles querem tirar as penses para professores emritos? Ou que eles esto cortando as bolsas? - Ela estava indignada. - Marguerida, h muito mais em p do que assuntos to pequenos. - No ser uma pequena questo para aqueles que afeta! - Margaret sentiu uma paixo pela Universidade que ela sabia que nunca poderia explicar

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para o pai, ou a qualquer um que no estivesse l. - E, se eles fazem isso, o que acontece com as vivas? Ida e Ivor deram toda a sua vida para cuidar de seus alunos e, se as penses so revogadas, como que ela vive? Ela um pouco velha demais para voltar a dar aulas de clavier, eu acho. - Qual a idade dela? Com os tratamentos LE, difcil dizer. - Ivor tinha noventa e cinco, e Ida dois anos mais nova, eu acho. Ela no parece velha o bastante para ser sua av, no ? - No , no mnimo. Eu teria imaginado sessenta, se eu tivesse sido pressionado. - Fez uma pausa, tomou um gole, e suspirou. - No apenas professores de idade, Marguerida, e suas vivas, que esto sendo ameaados. Os Expansionistas propem uma reforma completa da base econmica da Federao. No momento, eles no so capazes de realizar seu sonho louco, mas se houver uma outra eleio, podero obter uma maioria na Cmara, e em seguida as coisas tornam-se muito desagradvel ... - Mas, Pai, certamente ningum com um pouco de senso vai apoiar ... - Se voc diz s pessoas que do seu prprio interesse de fazer algo, eles iro apoi-lo, mesmo que seja uma mentira. Acrescente a isso o fato de que o Partido Expansionista apoiado pelos elementos mais vorazes da Federao - aqueles que sempre acreditaram que era o dever de todos os planetas fornecer a Terra com todo o luxo, mesmo que isso signifique que as pessoas morreriam de fome, e voc tem a baguna do prprio diabo. Estes homens no tm religio, exceto a ganncia, e no mais do que a moral de um Banshee. As pessoas tm memria muito curta, e no se lembra dos Destruidores de Mundo. Ns aqui em Darkover lembramos, no entanto, porque eles chegaram to perto de nos destruir. - Voc queria voltar ao Senado? - No, eu no quero. Eu estaria tirando licena para um duelo dirio, com toda a probabilidade, ou bebendo at morrer. Tive a sensao de saber que era hora de passar a tocha a Hermes Aldaran, que to astuto como seu nome sugere.

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- Eu espero que voc esteja certo. Algo aconteceu no espaoporto que me deixou muito inquieta. Eles no me deixaram entrar - acho que eu deveria ter colocado meu uniforme, em vez de usar roupas confortveis - embora eu tenha os documentos necessrios. Era algo sobre sabotagem em Ephebe. E eles no deixaram meu Guarda acompanhar-me porta, porque ele era darkovano, eu acho. O homem que me parou me acusou de roubar meus papis. Eu encontrei esse tipo de tratamento entre os funcionrios nativos em alguns planetas, mas militares terrqueos geralmente no so to rudes, ou paranicos de qualquer maneira. Lew assentiu. - Eu sabia sobre Ephebe, embora eu s tivesse ouvido alguns dias antes de voc chegar, e isso distraiu minha ateno. - O que aconteceu? - No est claro, pois eu tinha apenas um breve relato de Herm. Ele no conseguia explicar toda a questo, e teve que usar um cdigo bastante surrado que ns trabalhamos pouco antes de eu ir embora. Parece que os moradores estavam indignados com algumas das novas regras que foram colocadas sobre eles - voc sabe que Ephebe detida quase totalmente por Transplanetrios, no - e eles fizeram justia com suas prprias mos, e conseguiram destruir a maior parte do espaoporto principal. Os Transplanetrios esto exigindo que as tropas sejam enviadas para restaurar a ordem, e do Senado est sendo arrastado junto pelos ps. - Eu no entendo. Por qu ele no pode te contar tudo? Lew bebeu o ltimo gole de seu ch, fez uma careta, e colocou sua xcara de lado. Isso poderia ser considerado como treasonous, se ele tivesse dado a Regis e a mim os detalhes. Porque somos um Protetorado, melhor que um planeta membro. - Isso faz alguma diferena? - Certamente que faz. Os Expansionistas so profundamente desconfiados dos Protetorados, e querem nada mais que dar a eles o status de membros, para melhor explorer suas reservas e despach-las para a Terra. Voc sabe que fizemos algumas tentativas de acordos aps os

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Destruidores de Mundos para compartilhar alguma de nossa cincia de matriz com a Federao. Isso foi um erro, e ns percebemos antes que fosse mais longe. Regis fez alguns fancy footwork, assim como eu, e ns trabalhamos para reparar os danos.Eu nunca fui to grato pelo Dom de Alton quando eu perssuadi algumas pessoas-chave de que a cincia da matriz era grandemente exagerada, e dificilmente era notada. Mas depois eu fiquei desapontado comigo mesmo, tambm, por usar o contato forado, mesmo para uma boa causa. Me fez pensar em como parecia com as aes de Dyan-Gabriel Ardaisno passado. Sua cabea pendeu em seu peito, e ele parecia deprimido. As coisas que eu fiz por Darkover! Ele terminou bitterly. - Foi quando as informaes sobre Darkover foram suprimidas? Lew iluminou-se um pouco. Sim. Eu fui capaz de atar uma pequena parte por um tratado, uma coisa aparentemente to desimportante que quase no foi notada, subtamente alterando o status de Protetorado na Federao. Na hora ningum se deu conta do que tinha acontecido, no havia nada que eles podiam fazer, alm de tentar anul-lo, e havia outros pressionando tanto que imediatamente virou notcia. A Federao est comeando a quebrar, Marguerida. muito grande para ser governada, e aqueles que acham que podem esto iludidos. O que necessrio no voltar para as polticas greedly do passado, mas ao invs disso uma nova forma de governo, em vez da lama que temos agora, uma colcha de retalhos de acordos que no funcionam mais. Apenas a viso est tapada. Os terrqueos expandiram seus horizontes sem expander sua imaginao. Eu no posso fazer nada sobre isso. Tudo que posso fazer tentar manter Darkover de ser engolida pelos Transplanetrios de alguma outra corporao. - Eu lembrei que Ida teve bastante trabalho para conseguir os papis para vir aqui. Isso faz parte daquilo? - Absolutamente! Os Expansionistas querem que as naves transportem deuses, no pessoas, e certemente no informaes sobre outros mundos. assim que eles esperam controlar a Federao, limitando o intercmbio de

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informao. O seu assalto Universidade apenas o primeiro passo. Eu no acredito que eles tenham um plano consciente. Depois de estar for a do poder por praticamente uma gerao, sua maioria no Senado os deixou um pouco embriagados, eu suponho. Eles no so pessoas thoughtful, Marguerida. Eles so ambiciosos, e no so maus aos prprios olhos, E, eu acho, no h ningum mais perigoso que um homem com poder que no percebe que capaz da verdadeira maldade. Eles se sentiram acompanhveis dentro daquele silncio que eles tinham iniciado em Arilinn, quando ambos estavam cansados demais para falar, e to cheios de pena para desejar estarem sozinhos. Era muito prazeiroso, com os estalos do fogo, e o som do vento surgindo do lado de fora do castelo. Margaret pensou que seu pai encontrou algum tipo de paz finalmente, e ela ficou feliz por ele. Quanto Federao, parecia mais e mais distante de suas preocupaes, e ela deixou-se pensar em outras coisas, como Mikhail, e aquele sonho peculiar que eles compartilharam algumas semanas atrs. Ida Davidson juntou-se eles, parecendo muito renovada, e usando uma estranha vestimenta de um tipo que Marguerida nunca viu antes. Ao mesmo tempo, ela percebeu que era parecido com o que ela tinha visto Ida usar em sua breve viso. Consistia de uma tnica cortada acima de volumosas calas wool, no diferente dos garments worn masculinos das Cidades Secas, e sobre elas, um casaco listrado em uma variedade de cores brilhantes. Pietra tinha espetado uma pequena travessa nos ralos cabelos de Ida, que estavam muito curtos para serem tranados ou firmados. O efeito geral era ambos extico e interessante. Onde, ela imaginou, Ida conseguiu aquela vestimenta? Margaret tinha visto Ida nas suas roupas acadmicas em ocasies importantes, e vestindo as roupas usuais femininas da Federao no funcionais em nenhuma capacidade official blusas, saias ou vestidos mas isso era uma coisa totalmente diferente. , eu sei. Pareo bastante estranha. Foi o que pensei ao me olhar no

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espelho, e a sua criada teve a maior dificuldade para no rir. Mas eu tinha essas coisas em um ba, e eu pensei que j que Cottman um lugar to frio, minhas velhas coisas de Dorian, que eu no havia vestido em duas dcadas, seria a coisa certa. Por sorte, eu no ganhei muito peso, ento elas serviram bem. E eu sempre amei essa roupa. Ivor disse que o fazia pensar em Jos, o da Bblia, sabe? O casaco de vrias cores? E estou feliz por t-los trazido, pois eu nunca mais quero ver aquelas coisas com as quais viajei de novo! Voc est maravilhosa, Ida. Mas amanh, caso o tempo permitir, ns vamos ao meu alfaiate na Rua da Agulha-e-Linha para lhe conseguir roupas locais. Ela gesticulou para as prprias roupas. Como estas. Provavelmente teremos de levar um garotinho junto, meu primo Donal, que tem oito anos e um amor de menino. Prometi que o levaria para conseguir uma tnica nova para o solstcio de inverno. Lew tinha se levantado quando Ida chegou, e agora ele caminhava para as janelas, vendo e ouvindo atentamente. - Eu acho que vo ter que esperar at o dia seguinte - parece que teremos uma pequena tempestade esta noite, e as ruas estaro terrveis. E eu acho que voc deveria pegar uma pequena carruagem, a menos que voc monte, mestra Davidson. - Voc deve me chamar de Ida, Senador. Mestra Davidson soa muito velho, e eu realmente no quero sentir-se velha agora. - Ento voc deve me chamar de Lew. Ah, aqui est a comida. Eu pedi uma sopa de lentilha, po, mel e vinho-quente com especiarias, bem como ch. Espero que cumpra com a sua aprovao. - Sopa de lentilha soa perfeito! Havia uma mesa redonda pequena em um lado da sala de estar, onde o empregado colocou a bandeja e comeou a retirar a loua. Em poucos minutos todos estavam sentados ao seu redor, comendo. Ida colocou Margaret a par de vrios escndalos na Universidade, e Margaret perguntou sobre as pessoas que conhecia l. Lew ouvia na maior parte, e no parecia entediado ouvindo sobre completos estranhos. Margaret sabia que ele estava estudando Ida, e achava que ele gostava da mulher mais velha.

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Era muito bom ter Ida l, bom mas estranho, ao mesmo tempo. Ela parecia a Margaret ser algum de outro mundo, no o mundo da Universidade, mas apenas no Darkover. Quando a refeio terminou, e Ida anunciou que queria um cochilo, Margaret ficou ligeiramente aliviada, e culpada ao mesmo tempo. Ela observava a pequena, alegremente vestidas figura deixar a sala de estar, ento olhou para o pai. - Eu sei, Marguerida. s vezes difcil ter convidados, mesmo os melhores entes queridos. Mas estou feliz por ter a oportunidade de conhecla, e eu acho que ela vai ter bons momentos durante a sua estadia. - Espero que sim. Pelo menos ela tem a melhor competncia lingustica que Ivor tinha, e provavelmente se sentir confortvel com o casta em breve. Ele ficava como um idiota por semanas sempre que amos a um lugar novo, e em seguida, uma manh, ele acordava falando como um nativo. Mas, durante o tempo em que ele estava falando uma mistura de idiomas qualquer, eu tinha que fazer toda a traduo, e era desgastante. - Voc realmente o amava, no ? - Havia uma nota em sua voz, uma espcie de tristeza, e talvez um pouco de inveja tambm. - Sim, eu amava. E eu sinto falta dele todos os dias.

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Captulo 21

Trs manhs depois, Margaret, Ida e Donal Alar saram em uma pequena carru-agem. Ida vestia roupas que Piedra encontrara para ela, uma tnica azul e uma saia combinando, com muitas anguas, com uma capa verdeclaro de l por ci-ma. Seus frgeis cabelos grisalhos estavam escondidos debaixo de uma touca de tric, que ela insistia ser o gorro de um pastor de vacas doriano, que, apesar de ter uma aparncia peculiar, era impecavelmente modesto pelos padres darko-vanos, alm de quente. Ida no parecia se incomodar com a possibilidade de parecer excntrica, o que era um alvio para Margaret. Como Margaret previra, Ida comeara a usar o casta com moderada flunci-a, depois de descansar um pouco. Ela perguntava os nomes das coisas sem he-sitar, por que se sentia extremamente embaraada devido s suas atuais limita-es de vocabulrio. Dominava uma grande quantidade de substantivos, mas as suas formas verbais ainda eram meio inconsistentes. Margaret sabia que conser-varia para sempre a expresso no rosto de Regis quando Ida perguntou o nome da rvore de que uma cadeira havia sido entalhada, e depois o informou de que ele derivava de um antigo idioma terrqueo. Donal estava distraindo Ida com uma conversa a respeito de um falco que estava treinando. Ele comeava com o terrqueo que Margaret conseguira lhe ensinar quando eles se encontravam em Arilinn, depois recorria ao casta quando ficava sem vocabulrio. Ida escutava atenciosamente, mas Margaret no estava certa do quanto ela estava aprendendo sobre a criao de falces. Ida tinha uma grande experincia com jovens, por causa dos anos que passara escutando aos estudantes, e Margaret notou que de vez em quando a mulher mais velha inter-rompia o menino, a fim de informar a Donal a palavra terrquea. Estavam ensi-nando

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um ao outro! A primeira parada no foi na Rua de Agulha-e-Linha, mas no pequeno ce-mitrio terrqueo, onde Ivor estava enterrado. Chegaram ao lugar uma hora de-pois de sair do Castelo Comyn, pois, apesar de o percurso ser mais curto a p, a carruagem precisava fazer vrios desvios para percorrer as ruas estreitas e co-bertas de gelo. O cemitrio estava silencioso, amortalhado em neve, as lpides cobertas de gelo resplandeciam plida luz solar. Ao chegarem ao local de repouso de Ivor, descobriram que a terra quase no tinha neve, e que o jazigo inteiro estava coberto de sempre-verdes. Fazia com que os outros tmulos parecessem abandonados e negligenciados. Que adorvel. Foi muita gentileza sua, Marguerida. Ida passara a utilizar a verso darkovana do seu nome na maior parte do tempo, embora ainda usasse o apelido, Maggie, de vez em quando. Obrigada. No fui eu, Ida. Deve ter sido Mestre Everard, ou alguma pessoa da Guilda. Eu mandei um recado a ele informando que a traria aqui hoje, e pedi para remarcar a visita para outra hora. Espero que tenha gostado da lpide. Gostei, sim. Mas por que as pessoas da Guilda sairiam no frio para... Por respeito, eu acho. Quando estive aqui meses atrs, havia flores frescas, e o tmulo tinha sido varrido. Este cemitrio apenas para os terrqueos, e provvel que eles tenham pensado que, como um colega msico, era dever deles cuidar dele. muita gentileza deles meditou Ida, fitando as plantas. Margaret deslocou os ps no cho gelado, desconfortvel, no de frio, mas por causa de uma onda de sentimentos que ela mal conseguia reprimir. Eu escrevi uma nnia este outono, apenas a msica comeou, recordando como a havia tocado em sua pequena harpa, quando voltara para Thendara. Tocara-a novamente em Neskaya, uma noite, e descobriu as palavras para acompanh-la, para a sua surpresa e satisfao. As palavras

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vieram depois. a primeira composio que eu fao em eras. mesmo? Pode cantar para mim? Ida parecia um pouco tensa, sem o bom humor que demonstrava h pouco. Posso tentar. Este no o melhor lugar para cantar. Donal, que tinha ficado para trs, conversando com um dos Guardas que haviam cavalgado atrs da carruagem, avanava com dificuldade atravs do cemitrio, na direo das duas mulheres. Suas pequenas botas esmagavam a neve, e Margaret lembrou que ele precisava de botas maiores. O menino olhava ao redor, interessado, e era evidente que ele esperava alguma diverso. Depois de tentar pensar em uma boa desculpa para no tocar, e desejando ter pensado antes de abrir a boca, Margaret respirou fundo vrias vezes, a fim de aquecer suas cordas vocais. O que dera nela para mencionar a cano? Ela experimentou uma autoconscincia que no tinha h anos. Afinal ela comeou a cantar, e acabou absorta na melodia e nas palavras, to envolvida que no escutou o rudo de roupas atrs de si. Sua voz expandia-se medida que ela cantava, tornando-se mais alta a cada estrofe, e o som das palavras pairavam sobre o tmulo e as lpides prximas, preenchendo-a mais uma vez com um senso de perda e paz ao mesmo tempo. A msica precisava de palavras, ela se deu conta, e ela fizera um bom trabalho com elas, e de alguma forma encontrara as palavras corretas. Ida estava soluando baixinho, e Margaret imediatamente sentiu-se terrivelmente culpada. A expresso de pesar no rosto da mulher mais velha estraalhou seu corao. O que deveria fazer? No conseguia se mexer, no conseguia se forar a abraar a mulher mais velha. A dor em seu prprio peito era quase grande demais para suportar. Depois de vrios minutos, Ida secou os olhos com a ponta de sua capa. Eu no tinha chorado, nem sequer uma lgrima, at este momento. Obrigada, Margaret. O qu?

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Eu no conseguia. A situao parecia irreal, at agora. Ida limpou a garganta. Parece que voc atraiu uma audincia ela disse antes que comeasse outra inundao de lgrimas. Margaret olhou ao redor e descobriu que Mestre Everard e vrias outras pessoas encontravam-se a uma distncia respeitosa, aguardando na neve. Havia um grandalho que ela reconheceu como Rodrigo, que sucederia Everard como o Mestre da Guilda, e muitos outros que estiveram presentes no funeral de Ivor, na primavera anterior. Uma mulher estava chorando abertamente, e Margaret teve a interessante sensao de ficar satisfeita por comov-la, e ao mesmo tempo, um leve senso de constrangimento por uma exibio de emoo to pblica. Em seu corao secreto, ela sentia que as lgrimas eram algo pessoal. Rodrigo olhou para ela, depois sacudiu a cabea. lamentvel que a sua posio impea que voc se torne um membro da Guilda, domna. Tem uma linda voz. E essas palavras foram esplndidas. Mestre Everard concordou com a cabea. No h nada que a impea de ser uma no-oficial... tima idia, Mestre exclamou Rodrigo. Ida Davidson piscava com fora, e Margaret pensou que a mulher mais velha sentia-se satisfeita por causa da distrao dos membros da Guilda, pois deu-lhe uma oportunidade para se recuperar. Isso foi lindo, minha cara, embora tenha compreendido apenas um dcimo da letra. Obrigada. Eu no havia permitido que ele se fosse de verdade, at este momento. Eu ainda esperava que Ivor chegasse em casa, queixando-se sobre o seu estmago. Agora sei que ele est realmente morto. Mas essa msica para o Domenic, no para o mestre dela. Ou talvez seja para os dois. Eu queria que ela pudesse cantar para a me; talvez a ajudasse. Mas mais provvel que ela ficasse irritada. Eu queria que a me fosse mais parecida com a prima Marguerida, e que ela no se

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irritasse por causa de qualquer coisinha. Ento Donal olhou para Margaret. Esse o homem que estava escutando as estrelas cantando, no ? Ele disse bem baixinho. sim, Donal. Eu lembro de voc conversando com ele, quando, voc sabe... O que ele quer dizer, Marguerida? Eu conto mais tarde, Ida. Agora, melhor apresent-la Mestre Everard e os outros, antes que todos nos tornemos esttuas de gelo. claro. Ida bateu com os ps. Ele realmente est morto. sussurrou. E eu no posso lev-lo de volta para casa. Foi tolice pensar o contrrio. No h maneira de escavar o caixo neste frio, e seria terrvel faz-lo. E eu no posso ir para casa sem ele. Tenho certeza de que Donal acaba de dizer que Ivor estava escutando as estrelas cantando o que seria bem a cara dele! Oh, eu sinto tanto a falta dele! Essa cano que ela comps to trgica, e ao mesmo tempo to reconfortante. Se ao menos eu tivesse conseguido compreender todas as palavras... Margaret captou os pensamentos medida que eles percorriam a mente de Ida, e sentiu o rosto corar; no tivera a inteno de bisbilhotar! Ida nem desconfiava que sua antiga encarregada era uma telepata. Como que haveria de explicar as coisas? Seria impossvel naquele momento. Estava com os nervos flor da pele, por causa do pesar de Ida e do seu prprio, para pensar em qualquer coisa. No lugar disso, Margaret voltou-se e saldou o velho mestre msico, procurando ignorar as muitas inclinaes, vnias e reverncias que recebia, e comeou a fazer as apresentaes adequadas. Ida Davidson no havia passado a sua vida adulta inteira dentro dos crculos da academia sem aprender perfeitamente como se comportar em uma variedade de circunstncias. Seu domnio de casta ainda no era o suficiente para propiciar uma conversa fluente com Mestre Everard, embora ela fizesse um nobre esforo. Margaret viu que ela controlava o seu pesar, e ficou admirada. Mas o frio era um incmodo, e depois de pouco tempo,

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com promessas de uma futura visita, eles voltaram para a carruagem e continuaram a jornada. O pequeno braseiro no cho da carruagem tinha mantido o seu interior relativamente aquecido durante a sua ausncia. Ao voltarem a se ajeitar em seus lugares, Ida disse: Marguerida, eu acho que ser impossvel desencavar o caixo de Ivor nos prximos meses. Para falar a verdade, eu no tinha considerado isso quando planejei essa viajem. E nem eu tambm. E voc tem razo. O solo est completamente congelado. E mesmo se isso fosse possvel, eu no tenho certeza se permitiriam que voc levasse Ivor de volta. A situao na Federao est um verdadeiro caos! Maldio! Margaret ficou surpresa, por que nunca tinha ouvido Ida praguejar antes. Donal percebeu as expresses das duas, e esticou o brao para dar tapinhas gentis na mo de Ida. Eu nunca perguntei quanto tempo voc ficaria, Ida. Parece que a minha cabea anda muito nas nuvens, ultimamente. Minha passagem de volta est registrada para daqui a um ms, mas talvez possa ser mudada. Se os burocratas permitirem! Neste caso, pelo menos, eu talvez consiga ajudar. Meu tio, o Capito Rafe Scott, trabalha no QG Terrqueo, e tem uma habilidade extraordinria em consertar as coisas. Eu no quero voltar sem ele. Eu no quero voltar de jeito nenhum! Sem Ivor, no a mesma coisa. E com todos os cortes no financiamento, bem capaz de eu acabar no olho da rua. Ele no est l ele est aqui! Ivor maldito seja por me abandonar de novo! Parece que ele sempre parte sem mim! Margaret fez o melhor que pde para ignorar esses pensamentos.

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Voc fez uma viagem to longa, apenas para se frustrar maldio, sem dvida! Mas, sabe, voc ser bem-vinda aqui pelo tempo que quiser. No que me diz respeito, voc pode ficar para sempre. Temos quartos de sobra, e, sinceramente, eu adoraria. Voc realmente quer voltar para a Universidade, com todas as coisas que esto acontecendo? Ela estremeceu um pouco, especulando se tinha o direito de oferecer a Ida um lugar em Darkover sem primeiro perguntar ao seu pai ou Regis Hastur. Margaret tambm se perguntou o quanto da sua generosidade se baseava naquele lampejo de viso, e o quanto da sua genuna afeio pela velha mulher. Se ao menos os seres humanos fossem to claros quanto a msica! Sinceramente, no. No a mesma coisa sem Ivor, e apesar de ele estar fora na maior parte do tempo, e eu tivesse de cuidar dos estudantes sozinha, eu sempre sabia que ele voltaria. Tambm muita gentileza sua me oferecer um lar, Margaret. Ora, eu poderia at completar o trabalho dele aqui. Sem dvida. Ou poderia no fazer coisa alguma. O Domnio de Alton a receberia de braos abertos. Voc poderia ficar aqui, junto ao fogo em Armida, e ensinar aquela linda menina. Quem ser ela? Alanna Alar, talvez? Pare com isso imediatamente, Margaret Alton! Voc est se intrometendo no que no da sua conta. Bem, eu no vou decidir nada neste momento. Mas uma oferta bastante atraente, Maggie. Nunca ter de discutir com um burocrata idiota de novo soa magnfico. Eu achei que ia perder o juzo, algumas vezes, quando estava tentando vir para Darkover. Parece que a Federao est perdendo a sua cabea coletiva. Minhas malas foram investigadas quatro vezes! As suas malas! Eles nunca fizeram isso quando eu viajava com Ivor. Ida permaneceu em silncio durante vrios minutos, enquanto Donal olhava pela janela. Ento a mulher mais velha balanou a cabea consigo mesma. No, provavelmente no. A dificuldade que eu tive com todos aqueles novos regulamentos... eu ficava furiosa, mas acho que isso me mantinha

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ocupada. Para manter a dor distncia. Ela suspirou, limpou uma lgrima, e empertigou os ombros. Mas, Margaret, como eu viveria, se permanecesse aqui? Viveria? Ganhar o meu po, por assim dizer! Margaret soltou uma risada. Eu sou uma mulher muito rica, por direito prprio, pelos padres darkovanos, e voc no teria que fazer nada alm de ser essa pessoa maravilhosa. Ou poderia fazer como sugeriu, e dar prosseguimento pesquisa da msica darkovana. Eu recolhi material o suficiente para mantla ocupada durante uma dcada, e eu nem mesmo arranhei a superfcie. Existem canes que remontam Velha Esccia, na Terra, antes que eles fossem para o espao, e tambm canes novas interessantes. At onde eu consegui descobrir, ningum inventou a forma sinfnica, mas h um enorme corpo de msica vocal para ser estudado. Eu mal arranhei a superfcie. E a Guilda dos Msicos teriam o maior prazer em ajudar e partilhar o seu conhecimento, tambm. Voc no ficaria ociosa, a menos que quisesse. Eu estou to acostumada a lutar pelo financiamento que no consigo conceber direito a idia de no ter de faz-lo. Mais do que isso, estou comeando a notar que no h nada para que voltar, sinceramente. A casa pertence Universidade, e embora eu tenha um arrendamento pessoal, no sei se isso vai durar, com toda essa tolice sobre cortar as penses e coisas do tipo. Eu no estava brincando quando disse que poderia acabar no olho da rua. Eu sei que no, Ida. Meu pai e eu andamos discutindo isso nos ltimos dias. Apesar de ter se demitido do Senado, ele ainda mantm contato com o nosso atual Senador, Herm Aldaran, e com algumas outras pessoas que ele conhecia. Ele acha que a situao vai ficar pior antes de melhorar. Se que vai melhorar murmurou Ida, amargamente.

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Era quase meio-dia quando a carruagem chegou interseco das Ruas Agulha-e-Linha e Shettle, o mais prximo que eles puderam chegar da loja de Mestre Aaron MacEwan. Piedosamente, no fazia vento, e havia poucos ladrilhos escorregadios com o gelo. Os trs desceram a rua com cautela, contudo, e afinal alcanaram o seu destino. Manuella, a esposa de Aaron MacEwan, estava pregueando solenemente um tecido na grande mesa de corte no meio da loja. Margaret lembrou de acordar em cima dela no dia em que Ivor morreu. Estremecendo, mas no de frio, ela sentiu que Ivor estava em toda a parte naquele dia. A esposa do alfaiate se iluminou ao ver Margaret, e se aproximou deles com um sorriso e alegres saudaes. Vai domna! Que prazer v-la! Aaron estar de volta em poucos minutos. Ele acaba de sair para molestar os bordadores, muito embora eu tenha mandado que no o fizesse. Saudaes, Manuella. Quero que conhea minha professora, Ida Davidson, e meu jovem primo, Donal Alar. Ele quer uma tnica azul para o Festival do Solstcio de Inverno, e eu preciso de um ajuste, eu acho, em qualquer que seja a obra-prima que Aaron anda fazendo para mim. E preciso arranjar alguma coisa para Mestra Davidson, que vai ficar comigo agora. Ida, esta Manuella MacEwan; embora o seu marido seja o mestre alfaiate, ela quem administra o lugar. A pequena mulher alegrou-se visivelmente com o elogio. Mas claro! Seja bem-vinda, mestra Davidson. Ento ela olhou incerta para Ida, perguntando-se se a outra mulher tinha compreendido as palavras. Obrigada pela recepo, mestra. Ela disse a frase de modo correto. Margaret percebeu Manuella relaxar com a resposta. Eu esperei ansiosamente para vir aqui, desde que Marguerida me contou a respeito do seu estabelecimento. Ida utilizou uma palavra que na realidade significava algo prximo de propriedade e os olhos de Manuella se arregalaram um pouco, mas o sentido foi bastante claro. Eu estou usando

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roupas que foram deixadas no Castelo Comyn, mas elas so um pouco grandes, e eu no sou capaz de costurar um ponto. As suas formas verbais ainda no eram perfeitas, e ela tendia a utilizar o infinitivo ao invs do gerndio, mas o significado era compreensvel. Aparentemente, no passara pela cabea de Ida pedir a uma das criadas para alterar as roupas emprestadas. Como a prpria Margaret, ela no sabia direito como se comportar com as criadas e os servos. E por que deveria? Deixe isso para os especialistas. Esperem um instante. Nella! Onde est aquela garota? Ah, a est voc. Faa a gentileza de levar Mestra Davidson para os fundos e medi-la. Depois diga Doevid para ir ao sto e trazer aquele tecido de l cinza-pombo, o verde de Ardais, e... Talvez aquele tecido malva que acabamos de receber a menina interrompeu, atrevida. Era uma bela moinha de uns quinze anos, rechonchuda e alegre. Hum, talvez, embora eu no esteja certa se a cor combinar com Mestra Davidson. Talvez seja melhor aquele violeta que temos desde o vero. Est bem, Manuella. Nella e Ida desapareceram atrs das cortinas nos fundos da loja. Agora, rapazinho comeou Manuella que tipo de azul voc tem em mente? Voc tem alguma coisa bem escura, como o cu depois do pr-do-sol, quase prpura? Ele parecia saber exatamente o que queria, e Margaret ficou um pouco surpresa. Os dois pais do menino eram muito indecisos, e ela no conseguia imaginar onde ele havia aprendido a ser to seguro. E por que voc quer uma cor assim? Donal olhou para Manuella, franziu o rosto por um momento, depois deu de ombros. Sei l... que parece bom ou algo assim.

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A esposa do alfaiate lanou um olhar para Margaret por cima do menino, como se quisesse dizer que garotos querendo tnicas novas era uma experincia estranha para ela. Ento ela tornou a sorrir para Donal. Acho que temos um tecido curto de uma cor que voc pode gostar... est guardado no sto a um bom tempo, por que ningum gostou dele. Talvez estivesse me esperando anunciou Donal, como se esperasse tais acontecimentos em sua vida. Margaret no se havia dado conta de como andara tensa at que comeara a relaxar na atmosfera tranqila da loja. Ida pensava que ela havia escrito a cano para Ivor, mas Donal sabia que fora para Domenic, e tinha sido maravilhosamente discreto a esse respeito tambm. Ela descobriu-se a especular que tipo de homem esse garotinho inteligente se tornaria, e desejando muito v-lo. Contudo, o incidente fizera com que se sentisse conflituosa e ansiosa. O cheiro que l, seda e linho, misturado com poeira e o aroma de ch pairava sua volta. Esses odores fizeram-na pensar em sua primeira visita de novo, e a dor da morte de Ivor parecia revigorada mais uma vez. Mas a atmosfera tranqilizante da loja fez diminuir as margens da sua dor, abrandando-a para um nvel tolervel. Era muito tranqilizante, no ter nada com que se preocupar imediatamente, sem lordes nem damas dos Domnios discutindo, sem Gisela Aldaran grudada no brao de Mikhail. Aaron entrou a passos pesados, murmurando ofegante, ento parou e sorriu ao ver Margaret. Ele era um homem corpulento, moreno e de ombros largos, que parecia mais um carroceiro do que um mestre alfaiate. Apenas a penugem de fibras grudadas em suas mangas dava indcio da sua profisso. Ele fez uma reverncia rpida, lanou um olhar curioso para Donal, e disse: Domna Alton! Que prazer v-la. Gostou do vestido branco que o seu pai encomendou para voc? Adorei, Aaron. muito lindo, e ele me valeu um monte de elogios. O corte do tecido maravilhoso, e eu acho que Dama Linnea e Domna Aillard ficaram quase com inveja. No h dvidas de que havero de querer

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alguma coisa parecida. Bem, se elas invejaram aquele, quando a virem no baile de Solstcio de Inverno, os olhos delas vo pular para fora das cabeas! Aaron! Mas que coisa feia comentou Manuella, levantando as mos como se para dizer que no havia nada o que pudesse fazer com o marido. Tolice! Voc mesma disse que um trabalho extraordinrio, e eu confesso, domna, que tive mais prazer ao fazer o vestido do que qualquer coisa em anos. Eu estava caindo na rotina, fazendo roupas comuns para essa ou aquela. Sabia que Rafaella veio encomendar um vestido para o baile? Eu estranhei, mas ela parece pensar que ir. Ela me disse, quando estvamos voltando de Thendara, que iria com um amigo. Margaret no queria mencionar que o amigo era o seu tio, Rafe Scott, por que achava que no era da conta de ningum. Ela lhes desejava alegria nesse relacionamento incomum, e apenas queria que a sua vida pudesse ser to simples. Entendo. Confesso que no acreditei muito nela. Renunciantes no costumam freqentar bailes no Castelo ele completou, evidentemente sentindo que as pessoas deviam conhecer os seus lugares, e permanecer neles. Agora, vamos pegar o vestido e ver como ele se ajusta. Parece que voc perdeu um pouco de peso, domna. E eu devo advertir agora que, se voc no gostar do vestido, eu serei obrigado a cair sobre as minhas tesouras. Donal, que estava escutando a tudo com muito interesse, ergueu os olhos para o alfaiate alto e disse: Por que voc faria isso? Por que partiria o meu corao respondeu Aaron, em tom de zombaria. No seja tolo, Aaron respondeu Margaret, antes que Donal pudesse fazer mais perguntas. Tudo o que voc faz pra mim sempre maravilhoso.

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Manuella havia sado do aposento principal, e agora voltava carregando alguma coisa envolta em um lenol branco. Ela o carregava sobre os braos, e movia-se como se estivesse segurando alguma coisa preciosa. Ela depositou-a sobre a mesa de corte e comeou a desembrulh-lo. Sob a luz fraca da rua e a iluminao bruxuleante dos lampies, Margaret avistou o que a princpio parecia ser uma massa dourada reluzente sobre uma cama violeta. Ento Aaron inclinou-se e apanhou-a, sacudiu-a, e segurou-a pelo cabide. Por mais que estivesse preparada para uma coisa bela, Margaret mesmo assim soltou um arquejo de prazer. A roupa de baixo era uma comprida coluna de seda violeta, resplandecendo luz, com um decote baixo, embora nem um pouco imodesto. Exceto pelas mangas, o manto de baixo era bastante simples, quase severo, e ela sabia que iria se ajustar sua silhueta como uma segunda pele. Aps meses de roupas com um corte cheio, a fim de ocultar o corpo, ela pensou que isso poderia ser um tanto escandaloso, e, perversamente, gostou da idia. Margaret sentiu-se um pouco surpresa por causa dos seus sentimentos rebeldes. Ento, enquanto fitava a esplndida roupa, ela deu-se conta de que Gisela Aldaran ficaria chocada, ou ento invejosa, e que ela sentia-se deliciada com a idia das duas reaes. Eu nunca soube que era to prfida! As mangas eram grandes e presas, cheias no ombro e caindo at o antebrao, onde um friso amplo cascateava, pronto para ocultar as luvas de seda que ela haveria de usar. Era uma forma que ela no tinha visto em Darkover antes. A borda do friso e a bainha eram adornadas com seda dourada, um padro de minsculas vinhas e pequenas flores. A sobre-tnica era feita de um material de boa qualidade, fibras douradas que reluziam como o sol, mesmo ao lusco-fusco do lugar. No possua mangas, de modo que a prpura da tnica de baixo era visvel ao longo dos braos, e depois diminudo sobre o corpo. O decote da sobre-tnica era alto, e preso com uma fita pequena que ela sabia que cairia exatamente por baixo

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do seu queixo quadrado. Tinhas linhas muito simples, mas a sensao geral era de opulncia. Margaret se apaixonou no mesmo instante, depois especulou se sentia-se disposta a usar um vestido to dramtico. Aaron, magnfico! Voc criou um estilo completamente novo, e todas as damas de Thendara batero na sua porta na manh seguinte ao baile, mesmo que haja a me de todas as tempestades de neve. E aquela Gisela ficar louca da vida acrescentou Donal, parecendo satisfeito consigo mesmo. Margaret lanou um olhar rpido para o garotinho ele no deixava muita coisa passar despercebida, no mesmo? Aaron ignorou Donal, e mostrou-se to satisfeito quanto convencido. Fico contente que tenha gostado, domna. O luveiro fez algumas luvas novas, da mesma qualidade que a seda da tnica de baixo, s que mais claras, e prometeu que as enviar para o castelo em tempo. E o sapateiro est trabalhando nas sandlias enquanto conversamos. Sem dvidas, precisamos consult-lo, para ter certeza de que elas no apertam, pois voc no vai querer danar com sapatos apertados. Parece que voc pensou em tudo, como sempre, Aaron. Enquanto ele est aqui, eu gostaria que ele medisse Donal, para botas novas. No me deixe esquecer, por favor. Prima Marguerida! Donal parecia aturdido. Se voc ficou mais alto, seus ps devem estar mais compridos. Obrigado! O rosto do menino estava vermelho de vergonha. Aaron concordou com Margaret. Eu quero que voc esteja to maravilhosamente vestida quanto adorvel. Eu no tenho muitas oportunidades para vestir damas com freqncia, mas, como voc disse, quando elas virem esse, minha loja acabar sitiada. Ele deu um profundo suspiro, mas o brilho em seus olhos escuros contradizia a sua aparente consternao. Margaret sentiu-se obrigada a rir, tanto da expresso de Aaron, quanto do

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rosto levemente escandalizado de Manuella. Eu sei, Aaron. um terrvel fardo ser um gnio. Mas algum precisa faz-lo. Por favor, minha dama protestou Manuella, mas reprimindo uma risada. No o encoraje. Ele j bastante difcil do jeito que est. Difcil! Eu sou o mais gentil e paciente dos homens, esposa. Agora, faa o favor de lev-la para os fundos e providenciar o ajuste. Acho que a tnica de baixo precisa de uma prega. Voc realmente tem que comer mais, Dama. Se eu comer mais, Aaron ela protestou , Eu no faria mais nada. Ela escutou o homem rir. Quem me dera ser to afortunado ele exclamou s suas costas, e ela pde ouvi-lo das palmadas na barriga. Margaret acompanhou Manuella em direo rea dos fundos enquanto Ida atravessava as cortinas, com Nella em sua esteira, que tinha em seu rosto uma expresso de alegria mal contida. Ida lanou uma olhar a Margaret, perfeitamente consciente da expresso no rosto da garota, e deu de ombros, ligeiramente. Esse idioma um bocado escorregadio, e eu acho que disse alguma coisa esquisita... no importa. Ela no parecia nem um pouco constrangida pela gafe, e Margaret sentiu que ela estava era se divertindo. Sentiu uma sbita exploso de alegria, contente por Ida estar ali, que ela estivesse se habituando ao casta, mas mais que tudo, que todas as coisas iam bem. O garoto, Doevid, que tinha subido para o sto, desceu a escadaria estreita equilibrando vrios tecidos, como se fossem bastes, e despejou-os sobre a mesa. Margaret hesitou durante um segundo, especulando se ela deveria permanecer para traduzir para a mulher mais velha, depois decidiu que Ida era perfeitamente capaz de faz-lo sozinha, e que Donal estava l para ajudar. Estava bem quente nos fundos da loja. O aroma de ch do samovar que

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se achava sobre uma pequena mesa pairava e lhe dava gua na boca. Margaret no percebera o quanto estava com sede at este momento, mas sabia que ch e seda no se misturavam, de modo que se despiu, exceto pelas roupas de baixo e luvas, e deixou Manuella escorregar a tnica de baixo violeta em seu corpo, ao avesso. A mulher comeou a colocar alfinetes nas costuras, espetando Margaret de vez em quando. Ela se sentia ossuda e constrangida, e desejou que no fosse to magra. Era como se a matriz em sua carne consumisse mais energia do que ela era capaz de introduzir em seu corpo. Eu queria que houvesse alguma forma de regular a matriz, ela pensou, tentando no se mexer. Tudo energia, ou pelo menos o que os fsicos dizem ento por que ns dependemos inteiramente da comida com fonte de energia pra o trabalho de matriz? Por que somos seres humanos, ela refletiu um pouco melanclica, no mquinas ou anjos. Ela deixou a especulao desvanecer e serpeou os dedos nas botas. A sensao da seda contra a sua pele era muito gostosa, e ela comeou a pensar em nada em particular, o que era um tremendo alvio. Quando Manuella ficou satisfeita com os ajustes, colocou a sobre-tnica, novamente do lado errado, murmurando. Sua boca generosa estava repleta de alfinetes, de modo que era impossvel conversar, mas Margaret no queria mesmo conversar. Ela estava absorta no prazer quase sensual do presente momento. Aqui, no havia exigncias. Seus ombros cederam um pouco, e ento ela se lembrou de que tinha que permanecer empertigada. Por um instante, ela era uma menininha novamente, em uma comprida fileira de outras meninas pequenas, escutando a inspetora mandar que elas mantivessem os ombros para trs, as mos cruzadas frente delas, os ps juntos. Quase que era capaz de sentir o ar frio e seco do dormitrio no Orfanato John Reade. A sensao passou, e ela era ela mesma mais uma vez, adulta e cansada. Pode vir para o espelho agora, domna. Voc no ver o efeito completo at que o vestido seja alterado, mas as cores caem maravilhosamente em

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voc. Aaron achou que a renda dourada era parecida com os seus olhos. Margaret se mexeu com cautela em direo ao espelho, e viu a si mesma, plida e ruiva, refletida na superfcie reluzente. O vestido aderia sua silhueta como uma bainha, e a pequena gola debaixo do seu queixo tinha uma aparncia melhor do que ela teria acreditado. Eu at que estou bem, no ? Est, sim. claro, a sua boa silhueta ajuda. Aaron quase arranca os cabelos quando vem algum que toda curvas e salincias, rechonchuda como um pombo, e quer um vestido que se ajuste. J eu no tenho curva nenhuma! Ora, no diga isso. Voc tem algumas, s que nos lugares certos. Os meus seios so muito achatados! Manuella riu. Fique contente. Os seios generosos despencam depois de algumas crianas. Eu assumo daqui. Gostaria de um pouco de ch? Manuella comeou a retirar as roupas pela cabea de Margaret, gentilmente. Oh, obrigada. Minha boca est to seca, e a minha garganta... eu estava cantando no cemitrio h pouco, e acho que o ar frio a feriu. Manuella no fez comentrio, como se cantar fosse um acontecimento perfeitamente comum, e colocou o vestido de volta em seu cabide acolchoado. Enquanto Margaret se vestia, ela verteu ch em uma caneca grossa, acrescentou duas gotas de mel, e entregou para ela. Estava quente, mas no escaldante, e muito doce, mas Margaret esvaziou a metade de tanta sede. O ch desceu em sua garganta suavemente, apaziguando suas cordas vocais extenuadas. Eles voltaram para a frente da loja e descobriram que o sapateiro tinha chegado, segurando um pacote em seus braos. Margaret percebeu que teria que sentar-se para esta parte da instalao, e iluminou-se imediatamente. Ela sentou, afundou-se em um banco que estava ao lado da escada para o

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sto, e deixou o sapateiro remover as botas, colocou sua caneca na mo e sentiu o calor do ch restante escoar em suas palmas. Aaron e Ida estavam na mesa de corte, e Ida foi dedilhando os tecidos diferentes, e batendo papo com o grande alfaiate, em uma mistura agradvel de casta e padro terrqueo que no parecia confundir totalmente o homem. Eles faziam uma imagem engraada, Aaron alto curvado sobre a minscula Ida, mas eles estavam se dando muito bem. Ela olhou ao redor por Donal ento, seu corao acelerou por medo que ela tivesse perdido ele. Margaret sabia que nenhum mal poderia acontecer a ele na loja de Aaron, mas cada vez que ela olhava para seu primo pequeno e encantador, ela se lembrava de como o tinha inadvertidamente enviado ao Outro Mundo, e que ele poderia ter morrido ali. Ah, l estava ele, na sombra da plataforma ampla que corria ao longo da rua, onde as mercadorias eram exibidos em bom tempo. Havia algum com ele, abaixou-se ao nvel do menino, com roupas escuras, com o rosto desviado, por isso ela no poderia reconhec-lo. Ento, ela teve um vislumbre de cabelo cor de rufus, e um gesto rpido e familiar. - Ethan? voc? O sapateiro tinha os ps dela em suas mos, e foi deslizando algo sobre a sua perna, mas Margaret mal notou. - Como esto as sandlias? - Sim, domna, sou eu. Eu s estava conversando com seu primo aqui, porque ele tinha um monte de perguntas. Ethan se levantou, saiu das sombras, e veio cumpriment-la, radiante. - Ele queria saber sobre as grandes naves, e, oh, sobre tudo, exatamente como eu fiz quando te conheci. - Como esto as sandlias? - repetiu o sapateiro, ignorando tudo, exceto a sua arte. Obedientemente, Margaret mexeu os dedos dos ps, e sentiu que os chinelos macios no beliscavam. Ela colocou a caneca no banco, levantouse e deu alguns passos. Ethan se aproximou. Ele ainda era um rapaz magro, mas parecia ter crescido alguns centmetros nos meses desde que ela o tinha visto pela ltima vez. Seu rosto no tinha mais o olhar com fome de um

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menino frustrado. Ela se lembrava como tinha ido para o missivista no mercado de cavalos, quando ela estava saindo com Rafaella para as Kilghards, e ditou uma introduo ao Capito Rafe Scott para ele. Num impulso, inclinou-se e abraou-o. Ela ficou contente e surpresa quando ele retribuiu, seu abrao era feroz, duro e cheio de emoes no ditas. No havia nada complicado sobre esses sentimentos, pois eles foram claros e simples. Margaret desejou que tudo fosse to fcil como iniciar Ethan no caminho para as estrelas tinha sido. O sapateiro era um companheiro de mente focada em uma s coisa, como um artista, e puxou sua manga, exigindo sua ateno. - Eles no beliscam, mas a sola esquerda parece-me estar onde no devia. O arco um pouco baixo demais, eu acho. - Ela balanou os dedos para a frente, depois de volta em seus calcanhares. - Sim, isso. - Muito bom. Queria que todos meus clientes notassem essas coisas. Eles chegam, - explicou ele, - e pegam seus sapatos, depois queixam-se que no esto certos, quando nem pararam para experiment-los. - Eu aprendi h muito tempo a prestar ateno a meus ps, uma vez que um sapato mal ajustado vai azedar minha disposio muito rapidamente. Ela voltou ao banco e deixou o sapateiro peer a seus ps, olhando ele tirar uma pequena rgua com marcaes arcaicas sobre ele, medindo alguma coisa, ento acenar para si mesmo. Afinal, ele estava satisfeito, tirou os sapatos, colocou-os em um saco de pano macio, e prometeu envi-los ao Castelo Comyn no dia seguinte. Antes que ele pudesse fugir, ela disse-lhe para medir Donal, e o rapaz sorriu para ela. Margaret sentou no banco, stocking-footed e cansada demais para coloclos de volta nos calados. Ethan sentou-se a um lado dela enquanto Donal estava sendo medido. - Voc tem crescido, no ?, - perguntou ela. - Eu tenho feito isso. Tanto o meu corpo e meu crebro, que parece se expandir mais o tempo todo. Eu estou estudando matemtica, como voc disse que eu devia. muito difcil, mas eu adoro isso. O Capito diz que eu tenho muito talento para isso. E, se os terrqueos no fecharem as portas,

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vou comear algumas aulas de engenharia na primavera. - Fechar as portas? - O QG tem mais boatos que toda Darkover, e uma delas que eles vo fechar as portas. O Capito diz para no se preocupar, ento eu no sei. Bem, no muito. - O culto do heri em sua voz quando falou o ttulo Rafe Scott era inconfundvel, e Margaret sentiu que tinha feito uma coisa boa enviando Ethan ao seu tio. - to bom como voc esperava que fosse, Ethan? Ele no respondeu imediatamente, mas pareceu pensativo. - No nada como eu imaginava, - disse ele no passado, - no mesmo, mas interessante. A matemtica maravilhosa - eu estou fazendo clculo agora, que o capito disse que eu preciso para compreender relaes espaciais. - Clculo? Nunca cheguei to longe. - Ethan sorriu. - Bem, ele realmente detona meu crebro. - Margaret podia dizer que estava orgulhosa de sua realizao, e sabia que ele provavelmente no tinha ningum prximo que conseguia entender o que significava. - Como sua famlia se sente sobre tudo isso? - Eles no gostavam dele, no incio, mas o pai disse que eu tinha que fazer o que era certo para mim. A me tentou me fazer prometer que nunca iria embarcar, quis-me sentar em torno do QG e escrever relatrios, mas o pai disse que no fosse tolo, que se fosse oferecida a oportunidade de viajar, era a minha sorte faz-lo. Ela chorou muito, mas depois parou. Agora, ela est a tentar encontrar-me uma menina, ento eu vou mudar de idia ou algo assim. Mes! - Ele disse esta ltima palavra com grande sentimento. - Como est Geremy? - Ela lembrava do primo dele, e de como os dois ra-pazes haviam os Levado para a casa de Mestre Everard nenhum dia em que ela voltara para Darkover. S havia transcorrido meio ano, mas acontecera tanta coisa que ela sentia-se uma pessoa completamente diferente - uma pessoa que pratica-mente ela no conhecia e na qual no

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confiava plenamente. Tratava-se de um pensamento desanimador, e ela tratou de afast-lo abruptamente. Ethan revirou os olhos para as traves sem teto, de uma forma bastante comica, e ergueu as mos compridas com uma expresso de desamparo. - Geremy se apaixonou, e fica sonhando com Rachel Maclvan feito um boc. nojento, honestamente! Um monte de outros garotos a perseguem, como uma gansa com seus filhotes, pois ela muito bonita, eu creio. Mas vaidosa, e muito estpida. - J lhe disse isso? - Margaret estava divertida, e ela poderia dizer que Donal, ao lado dela, estava atento a tudo. Pareceu-lhe que esta devia ser uma experincia peculiar para seu jovem primo, que tinha vivido toda sua curta vida sombra de seus nervosos pais, e que no tinha nenhuma idia real de como os outros meninos se comportavam. Ele estaria com idade suficiente para entrar nos Cadetes em um par de anos, se Ariel Alar permitisse. O que poderia no acontecer, sendo ela a pessoa que era. Pelo menos ela sabia que Ethan era totalmente confivel, e que ele no levaria Donal ao mal caminho. - No, eu no disse. Ele apenas tem cruzado comigo. Eu escuto suas tentativas de poesia, e sua discusso sobre o cabelo de Rachel, sua pele, a forma do nariz, e tudo isso, e finjo estar interessado. Estou muito ocupado com meus estudos para as meninas, de qualquer modo, assim eu no o vejo com freqncia suficiente para me aborrecer com isso, mas eu sinto mesmo a falta do velho Geremy, Domna. Ns costumvamos fazer tudo juntos, e agora no fazermos nada, pois os Terranan desencorajam qualquer visitante, e eles no permitem mais aos meninos flautearem pela entrada do espaoporto, tambm. - Sim, quando eu fui buscar Mestra Davidson, notei que no havia meninos por l, mas eu pensei que era apenas por causa do frio. - Mestra ... a viva de seu professor Doevidson? Ela e o tio Aaron se afastaram tagarelando como velhos amigos, e eu realmente no percebi que ela era uma Terranan. Seu sotaque um pouco estranho, mas eu pensei ela

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fosse das montanhas. - Deixe-me apresent-la. Margaret fez meno de se levantar, mas Ethan a conteve delicadamente. Ento ele ajoelhou no cho e recolocou as botas nos seus ps. Estava com a cabea baixa quando disse: Eu nunca lhe agradeci pelo que fez por mim, domna. claro que agradeceu, Ethan. respondeu Margaret encabulada. No o suficiente. Minha famlia pensa que eu perdi o juzo, que eu perderei o interesse e voltarei para eles. Voc foi a primeira que me levou a srio e isso significa mais do que pode imaginar, domna. Ela uma boa ouvinte, no ? disse Donal, envolvendo a mozinha no pulso de Margaret. Ela a parenta que eu mais gosto, mais at que o Mik. Ora, obrigada, Donal. Margaret ficou muito comovida, mas procurou esconder. O rapaz e o garotinho fizeram com que sentisse a afeio que nutriam por ela, assim como a sua plena confiana. Era uma sensao estranha e Margaret se perguntou se os seus prprios filhos, quando os tivesse, pensariam nela com tamanha generosidade. Ento ela tornou a ficar de p e levou Ethan para a mesa de corte. Ficou aguardando uma pausa na intensa conversa entre o alfaiate e Ida para fazer as apresentaes. Ethan fez uma cortesia. S conheci seu marido por um dia, mestra, mas ele era um bom homem, e eu lamento a sua perda. Ida olhou para o rapaz, e Margaret notou que ela estava traduzindo mental-mente as palavras dele. Ento ela disse, os olhos enchendo de lgrimas: Era, sim. Ela pestanejou e olhou para Ethan um sorriso triste. Fico

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fe-liz que voc teve a oportunidade de conhec-lo, mesmo que por pouco tempo. A honra foi minha, mestra. A voz jovial de Ethan, que acabara de comear a mudar para um tom adulto, era simples e sincera. Ele era um timo rapaz, e se tornaria um bom homem. Ela esqueceu suas procupaes por um momento, sabendo que elas continuariam a existir, sua espera, e sorriu para os dois.

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Captulo 22

Mikhail Hastur postou-se na frente do espelho. Era a noite do baile de solstcio de inverno, mas ele se sentia profundamente apreensivo. Isso no tinha relao alguma com a grande quantidade de personalidades fortes que estavam no Castelo Comyn, brigando polidamente umas com as outras. Isso era irritan-te, s vezes enfurecedor, mas no era isso o que o incomodava. Estava com um n no estmago, e era como se o ar sua volta estivesse para ficar mais denso, a coalhar como leite. Alguma coisa aconteceria esta noite, e, por mais que Mikhail dissesse a si mesmo que o sonho que partilhara com Marguerida no passava disso, um sonho, no conseguia se convencer. Estudou a sua tnica nova, puxou a bainha com um movimento quase zan-gado, e olhou para si mesmo. A tnica era de um azul profundo, da cor da kireseth em flor, e adornada com a mesma flor na cor dourada. Parecialhe rgida e comichosa, embora ele soubesse que era apenas a sua imaginao. Estava usan-do calas brancas, e sapatos novos, o couro tingido, para combinar com a tni-ca. Sentia que eles lhe apertavam os dedos dos ps, mas, outra vez, estava certo de que no era verdade. Ser que fizera o certo, ao escolher as cores dos Hastur para esta noite, no lugar das dos Elhalyn? Era tarde para se preocupar com isso. Detestava a roupa, e queria poder recolocar suas confortveis botas de montari-a, e sua velha e surrada tnica favorita. Podia ouvir vozes no aposento ao lado. Seus irmos estavam discutindo al-guma coisa. Tambm podia ouvir a voz de Javanne, rspida e seca. No decorrer dos dias desde que ela chegara, Mikhail permanecera na corda bamba, tentando se entender com ela e o pai, sem trair Regis ao mesmo tempo. A tenso era tre-menda. Ele agia de maneira formal e polida tanto com Marguerida quanto com Gisela, e procurava manter-se distncia das duas. Marguerida compreendia o que ele estava fazendo, mas Gisela estava

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a toda hora tentando penetrar sua ar-madura. Por sorte, sua me e as duas menininhas cuidavam dele com a maior a-teno. Protegiam era um termo mais prximo da verdade. Ele sorriu, procu-rando amenizar a crescente tenso nos seus msculos. Uma batida soou na porta. Pode entrar. Liriel enfiou a cabea para dentro, depois entrou. Ele virou as costas para o espelho a fim de olhar para ela, e decidiu que ela estava absolutamente magnfi-ca. Liriel usava um vestido verde que caa em dobras graciosas, ocultando o seu tamanho e peso. O vestido era belo e muito simples, sem nenhum adorno exce-to uma delicada linha dourada ao redor da bainha, da gola e das mangas. O seu cabelo vermelho fora escovado at reluzir, e ela o penteara por cima das orelhas de maneira que havia faixas de bronze junto s suas bochechas. A travessa em forma de borboleta se encontrava quase escondida, mas ele conseguia perceber as pontas aparecendo. Voc est pronto, ou pretende ficar se admirando mais um pouquinho? Est insinuando que eu sou vaidoso, Liri? De forma alguma, mas voc est a h uma meia hora, e eu sei que voc no demora todo esse tempo para se vestir. Ao encontr-lo parado na frente do espelho, como posso evitar pensar que est admirando a sua beleza? S que eu no estava me admirando. Eu odeio essa tnica... parece escan-dalosa, embora eu no tenha achado isso antes. E, eu no estou nem um pouco ansioso para uma noite inteira danando, e tendo educadas conversas com pes-soas que eu com o maior prazer mandaria para o inferno mais frio de Zandru. Est se referindo a Gisela? A ironia no tom de Liriel era inconfundvel, e ele soltou uma risada. Gisela um verdadeiro incmodo, e o pai pior. O nico Aldaran que eu sinceramente quero ver novamente Robert, que aparentemente possui todo o juzo da famlia. Gostaria que Regis jamais tivesse inventado de

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convid-los pa-ra voltar ao Conselho. Que eles ficassem nas Hellers conspirando sabe Aldones o qu. Meu rosto est doendo de tanto sorrir. Pobre Mik! Quer que eu o proteja das atenes dela? No precisa. Valenta o far, aquela pequena traquinas. Ela parece se divertir bea fazendo Giz sair do srio. Creio que ela sabe que Gisela no gosta de crianas, o que provavelmente acrescenta mais graa coisa. Ela se tornar uma mulher muito interessante. Se algum no esgan-la primeiro Liriel respondeu meio amargurada. Eu mesma fiquei tentada muitas vezes, durante a viagem. Mikhail riu, a despeito do pssimo humor, e de uma apreenso para a qual no conseguia encontrar explicao. Sim, ela pode ser de enlouquecer, mas maravilhoso como ela floresceu depois de sair daquela casa amaldioada. S gostaria que Emun demonstrasse a mesma jovialidade. Embora uma boa dieta e descanso tranqilo tivessem fei-to a maior diferena na recuperao do menino, Emun ainda se mostrava mui-to frgil. Mikhail reprimiu sua persistente preocupao com Emun, e procurou pensar em coisas mais agradveis. Danaria com Marguerida no baile isso sim era algo para esperar ansioso. Voc gosta sinceramente dessas crianas, no ? A indagao de Liriel sobressaltou-o, afastando-o dos seus pensamentos. Gosto sim, embora jamais tenha imaginado que gostaria. Voc ser um timo pai. Se eu tiver a oportunidade... o que no momento parece bem improvvel. Eu no casaria com Gisela, nem por todo o ouro de Carthon, e aparentemente no posso casar com Marguerida. Ser que devo esperar Valenta crescer? Mik! Mas que escndalo. Ela poderia ser sua... Sei que poderia, mas ela no . Ela j est meio apaixonada por mim, co-mo Mira estava at colocar os olhos em Dani, mas isso no vai durar.

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Alm do mais, a sua atual ambio se tornar a Guardi da Torre Arilinn, e governar to-dos os outros telepatas do planeta. Vamos. J consigo escutar a me ordenando as tropas, e no quero irrit-la. J fao isso s por estar vivo. Pouco depois, Javanne e Dom Gabriel conduziram a famlia para o enorme salo de baile do Castelo Comyn. Mikhail ia por ltimo com as meninas Elhalyn e Emun, e pde escutar a msica por todo o corredor. As crianas quase no se agentavam de tanta animao, e ele achou o entusiasmo contagiante. O ferro persistente de apreenso no fundo da sua mente estava terminando, e ele quase o esqueceu. Existiam dois sales de baile no Castelo Comyn, um no andar inferior, que abria para vrios terraos, utilizado no vero, e este, reservado para ocasies in-vernais. Ele tinha muitas janelas altas enfileiradas na parede oeste, polidas e re-luzentes. Dava para ver as luzes do espaoporto, e a noite estava anormalmente limpa. Mikhail conseguia ver umas poucas nuvens movimentando-se na escuri-do do cu. Cairia uma tempestade nas Hellers em breve, mas, provavelmente, no antes do amanhecer. O cho era pavimentado com o desenho de uma grande estrela com raios, no azul e prateado dos Hasturs. Havia sido esfregado at brilhar, mas no ence-rado. O balco dos msicos ficava na parede esquerda, e na direita se encontra-va uma mesa comprida com doces, pequenas pores de carne, embaladas em massa, e pequenos bolos brancos, com coberturas multicoloridas. Tambm ha-via vinho de boa qualidade, e ele descobriu-se a desejar um copo, no por causa da sede, mas para ganhar coragem. Mikhail lanou um olhar rpido ao redor da cmara, procurando um rosto no meio da multido que havia chegado sua frente. Avistou Regis absorto nu-ma conversa com Robert Aldaran, uma expresso grave no rosto, e Dama Lin-nea prxima, com Gisela ao seu lado. A expresso no rosto de Gisela demons-trava tdio e impacincia, como se ela quisesse se ver livre de Linnea o mais de-pressa possvel, mas fosse restringida pela cortesia. Danilo Syrtis-Ardais encon-trava-se no seu lugar habitual, parado a apenas

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um brao de distncia de Regis, fitando o espao, e evidentemente procurando no escutar a conversa. Ele viu Regis franzir o cenho e sacudir a cabea para Robert, e especulou qual era o as-sunto de uma conversa to solene. Um baile no era lugar para discutir nada de importante. Naquele instante Danilo endereou-lhe um olhar urgente e indecifrvel. Acontea o que acontecer, Mik mantenha a calma! Isso no uma coisa muito reconfortante para se dizer. No, no . Regis est em maus lenis, mas creio que ele dar um jeito de resolver a si-tuao. s vezes eu queria que meu tio no fosse to astucioso. Eu digo o mesmo, Mikhail, eu digo o mesmo. Havia uma impresso de ironia nos seus pensamentos, e Mikhail sorriu consigo mesmo. Muitas das famlias menores de Darkover haviam vindo para Thendara, co-mo era costume h anos, para passar o inverno onde o clima era menos cruel, e a cmara se encontrava quase cheia. O Castelo Comyn estava apinhado, e todas as casas e albergues em Thendara se encontravam colocando gente pelo ladro. Mikhail viu Rufus dAsturien, e sua bela filha Darissa, uma das muitas meninas que foram desfiladas diante dele no decorrer dos anos. Havia estado nos Cade-tes com o filho de Rufus, Emile, de modo que olhou ao redor e afinal o encon-trou, encostado na parede debaixo do balco dos msicos, com uma aparncia aborrecida. Emile detestava danar, e Mikhail sentiu-se contente e meio surpre-so de encontr-lo ali. Decidiu que seria uma boa ttica apresentar as meninas Elhalyn aos dAstu-riens, ao menos para permanecer fora do alcance de Gisela por mais alguns mi-nutos. Mas antes que pudesse faz-lo o jovem Danilo Hastur, com uma aparn-cia muito distinta numa tnica azul e prateada que era quase to excessivamente enfeitada quando a de Mikhail, chegou e pegou a mo de Miralys, olhando bem fundo nos olhos prateados da menina. Eu espero que a gente possa danar o pafan, Mira.

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Mira sorriu para ele na maior animao. Eu tambm, uma vez que passei a semana inteira praticando. Seria uma pena desperdiar todas aquelas aulas. Vem... vamos falar para os msicos tocarem um. Agora eles s esto ma-tando o tempo, mas eu no vejo razo para no comear a dana. Afinal, para isso que estamos aqui. Ele pegou a mo de Miralys com o maior cuidado, co-mo se ela pudesse se partir, e levou-a consigo. Emun observou-os cruzar o salo, os olhos um pouco tristes. H algo errado, Emun? perguntou Mikhail. No, no. s que Dani parece to... vontade. Eu queria ser assim. Ah, sem drama disse Val asperamente. As mos dele esto to suadas quanto as suas, Em. Pois no parece! Mas verdade. Mira disse que a mo dele treme feito pudim de amoras toda vez que eles se tocam, e que ela est molhada que nem um peixe. Essas palavras maldosas aparentemente conseguiram confortar um pouco Emun. Mikhail mais uma vez ficou admirado pela habilidade de Valenta de di-zer coisas que seriam cruis na boca de qualquer outra pessoa, e fazer com que soem perfeitamente razoveis. Emun deu um puxozinho na bainha da tnica e empertigou os ombros magros. Mikhail sentiu mais que ouviu uma pessoa atrs dele e se voltou para olhar. Dom Aldaran acabara de chegar entrada, vestindo o grande kilt que o seu Do-mnio exibia ocasionalmente, drapejado ao redor da barriga ampla e sobre o seu ombro. Tinha uma sporran pendurada em um cinto compacto, uma bolsa preta-e-branca feita de pele, e uma espada balanando na coxa esquerda. De modo geral, a sua aparncia era mais marcial do que parecia apropriado para a festivi-dade. Dom Damon sorriu para Mikhail, uma falta de dentes que mostrava poucas saudaes sinceras, e gesticulou com a cabea para as crianas, que

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estavam cada uma de um lado seu. Estudou Mikhail de cima a baixo com seus olhos p-lidos, e alteou uma sobrancelha grossa. uma bela tnica, Mikhail, mas eu aposto que lhe dar coceiras antes da noite acabar. Creio que tem razo ele concordou. O salo j estava muito quente, e quanto mais pessoas se apinhavam nele, mais quente se tornaria. por isso que eu prefiro isso nenhuma costura para pegar em qualquer coisa. Voc por outro lado, minha jovem, algo bonito de se ver. Acho que or-namentos so para as mulheres, no para os homens... e esse vestido cai muito bem em voc. Valenta endereou a Dom Damon um olhar indecifrvel, como se descon-fiasse que ele estivesse querendo zombar dela, e fez uma reverncia. Ela estava com um vestido de seda cor-de-rosa com adornos prateados. A sua pele plida tinha uma aparncia saudvel, e era evidente que a menina estava satisfeita con-sigo mesma. Obrigada, Dom Damon. ela disse com afetao, ao mesmo tempo em que endereava a Mikhail um olhar irnico. Foi quando Mikhail viu Marguerida e Lew Alton entrando atrs de Lorde Aldaran. Conseguia ver a figura mais baixa de Ida Davidson ao lado de Margue-rida, mas mal deu ateno. O seu corao dava pulos no seu peito. Precisava fa-zer o maior esforo para no comear a arfar, e, ao notar o leve brilho nos seus olhos dourados, ficou sabendo que sua amada estava perfeitamente ciente do e-feito que estava provocando, e desfrutando de cada segundo. Mikhail estudou a linha do vestido, to colado no seu corpo esguio que era quase imodesto, embora as dobras macias da sobre-tnica ocultassem o efeito de uma forma razovel. Estudou as luvas de seda em suas mos, e as sandlias macias cor violeta nos seus ps, e achou que ela jamais parecera mais bela. Dom Damon, ciente de que no era mais o centro da ateno, tambm

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vol-tou-se, olhou para Marguerida e o pai, e soltou um rosnado curto que podia ter significado qualquer coisa. Depois ele tornou a girar a cabea a fim de olhar pa-ra Mikhail, e foi impossvel no perceber a ligeira raiva nos seus olhos. Mikhail ignorou o homem mais velho, passou batido por ele, e fez uma v-nia para a prima. Voc est maravilhosa, Marguerida. Dani e Mira foram dizer para os m-sicos tocarem um pafan, de modo que talvez possamos danar juntos. Oh, droga. Eu provavelmente vou bancar a palhaa, Mik. Eu no dano nem um pouco bem. Tolice. Voc graciosa como uma brisa, e ter o melhor parceiro em toda Thendara, ex-ceto por Danilo Ardais. Veja este o padro, e tudo o que precisa fazer memoriz-lo, e escutar a msica. Isso eu sei que ser fcil para voc. Ah, compreendo. Por que que ningum nunca me ensinou a danar desse jeito antes? Voc fez parecer claro como vidro. Agora, se ao menos Dom Aldaran parar de me olhar co-mo se quisesse me esganar. Para o inferno com Damon Aldaran! Concordo plenamente. Calmamente, ela ps os dedos da mo direita na de Mikhail, embora ele pu-desse sentir a pulsao do sangue palpitar no corpo dela, depois lanou a Dom Damon um olhar que fez o homem mais velho virar as costas. Ao seu lado, ele podia sentir Lew fazendo o maior esforo para no desatar a gargalhar, enquan-to Ida Davidson olhava para os dois, interessada. Ele especulou o quanto Mar-guerida lhe contara, e se ela sabia que existiam telepatas presentes. Eles fazem um casal to lindo, to perfeito juntos. Igual a Ivor e eu, anos atrs. Eu no compreendo por completo o que Maggie disse, sobre haver algum problema, pois teria de ser um completo idiota para no notar que eles esto perdidamente apaixonados. Esse mundo muito confuso, e h

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alguma coisa... por que eu no consigo discernir? Dissimulao, evidente, mas isso comum. Oh, no... aquela deve ser Gisela Aldaran, parecendo pronta para ma-tar. Que bom que Maggie contou-me alguma coisa a respeito das pessoas que eu conheceria, e um pouco de suas histrias. Os pensamentos desordenados forneceram a Mikhail um instante de sobreaviso. Quando Gisela apareceu, ele estava preparado para tudo. Ou foi o que imaginou, at Gisela parar e olhar para Marguerida, como se ela fosse um animal leiteiro que de alguma forma havia entrado no castelo. Seus olhos sondaram Marguerida da cabea aos ps, estreitando ameaadoramente. Ento ela franziu o lbio e disse, em um terrqueo com um leve sotaque: um vestido muito incomum. Eu jamais teria coragem para aparecer em algo to exagerado. A sua voz soava sedosa. Mikhail percebeu que Lew e Ida haviam escutado a esse comentrio, e esta-vam prontos para partir na defesa de Marguerida. Antes que pudessem faz-lo, ela respondeu: No, claro que no teria com o tom mais tranqilo e digno, fazendo parecer que Gisela no era uma pessoa muito valente. D o fora, vagabunda! Por um segundo Mikhail ficou chocado, pois jamais suspeitara que Margue-rida fosse to veemente. Ento percebeu que o pensamento que escutara no era dela, que o tom era diferente. Olhou para Ida, pois certamente fora uma mu-lher, mas tambm no havia sido ela. Foi quando se deu conta de que fora Va-lenta quem quase gritara o pensamento, e voltou um olhar curioso para a meni-na. Gisela tambm ficou sobressaltada, e o seu rosto assumiu uma cor vermelha nada bonita que no combinava com ela. Estremeceu um pouco, fazendo a renda prateada nos seus seios se movimentar em sua agitao. Recuperou-se em um instante, e fitou Valenta. A menina, por sua vez, sorriu atrevida, os olhos a-cesos com uma malcia deliberada.

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Como os msicos comearam a tocar a introduo de um pafan conhecido, as pessoas comearam a formar-se ao longo das linhas da dana. Mikhail chamou Marguerida a distncia. Ele a levou para um lugar at a metade do salo, onde ele encontrou-se reforado de um lado pelos jovens Dani e Mirallys Elhalyn, e, por outro, Dyan Ardais e Darissa DiAsturien. Ele descobriu que estava prendendo a respirao, e soltou-a. Se o comportamento de Gisela era qualquer indicao, a noite seria muito longa, certamente. Mikhail viu Robert Aldaran passar ao lado de sua irm, e dizer algo. Nunca em sua vida Mikhail queria escutar mais do que naquele momento. Mas Robert tomou seu brao e levou-a para o incio do jogo, e a primeira frase da msica colocou a dana em movimento de verdade. Era um trabalho lento, com um tambor pequeno mantendo o ritmo constante, enquanto a pequena fols lanava o tema para trs de um lado para outro da orquestra. Os bailarinos se confrontavam atravs das linhas, curvando-se ou fazendo reverncia, em seguida, mudando-se para o centro para unir as mos e marchar quatro passos em direo galeria. Depois, houve uma queda de joelhos, e outros quatro passos, seguido por um bater de mos e uma circular de cada casal, que acabou por colocar os homens no lado oposto da linha de onde tinha comeado. Eles voltaram ao centro, e repetiram os movimentos no sentido oposto, as costas agora para os msicos. Era suave e sem complicaes, uma vez que mudava de lado novamente, e passava para trs. A lentido do ritmo era agradvel, e depois de algumas vezes, ele viu que Marguerida estava realmente comeando a se divertir. Veja, eu disse que era fcil. Voc estava certo. Eu ainda me sinto infeliz, mas pelo menos eu no estou me embaraando ou a voc. No, acho que voc magnfica, mas eu sou um idiota embriagado, e no tenho absolutamente nenhuma objetividade!

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Enfim, a msica acabou, e a dana cessou. Mikhail colocou-se ao lado de Marguerida e pegou levemente em seu brao e levou-a mesa de refresco. Ns dois precisamos de um pouco de vinho, eu acho. - Oh, sim. Estou realmente com sede. - Ela levantou uma mo que lhe foi apresentada e escovou um fio de cabelo fino, crespo e vermelho fora de sua testa. - E desejando Gisela Aldaran na lua, tambm, embora eu no deveria. Porque ela no pode compreender que ... - Ela me disse que tinha tido uma viso se casando com um Hastur, e sabia que aquele deveria ser eu. - Ah. Quer dizer que ela tem o dom Aldaran? - Ento ela deu a entender, mas acho que uma imaginao muito ativa o mais provvel. Ela nunca mostrou um sinal de dom quando visitei os Aldarans anos atrs. - Diga-me, Mik, existem outras mulheres em seu passado que voc no me contou? No que eu seja ciumento, mas eu quero estar preparada. Ele pegou dois copos de vinho e entregou um para Marguerida. Ento ele olhou ao redor da sala, para as pessoas conversando, enquanto uma outra dana era formada. - Eu diria que h uma dzia de mulheres nesta sala agora, que tinham sido oferecidas para a minha possvel aprovao. Logo ali, a Dama do vestido puce, que Ysabet Macross, a sobrinha de Camilla Macross de Arilinn, que muito agradvel e extremamente aborrecedora. Encontrou-me confuso, creio eu. Ela casada com MacGowan agora, e eu acho que ela se adaptou muito bem. E essa linda mulher em rosa Darissa d'Asturien, agora casada com segurana com um de seus primos de segundo grau . Ela sempre foi algo de uma paquera. Mas no h nenhuma para mim, exceto voc. - Uma pena que seus pais no vem dessa forma. Oh, olha. Aqui esto Rafaella e tio Rafe. Sabe, eu nunca os tinha visto juntos antes, e no percebi que casal bonito que eles fazem. E eu nunca vi ele usar qualquer coisa exceto seu uniforme. Mikhail seguiu seu olhar para a porta, onde Rafaella n'ha Liriel e o

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Capito Rafe Scott tinham acabado de entrar. O aparecimento sbito de uma Renunciante no salo de baile, inconfundvel com o cabelo cortado curto, causou uma agitao sutil. Da maneira que suas sardas se destacaram em sua pele plida, Rafaella no tinha conhecimento das sobrancelhas levantadas, que ela estava recebendo. Ela deu um olhar de soslaio a Scott e Mikhail podia v-la engolir em seco para reunir a sua coragem. Mas ele concordou que eles faziam um bonito casal, ambos vestidos de verde, Rafaella em um tom plido da Primavera, com folhas de prata em todos os lugares, e Scott em uma tnica escura, com uma quantidade modesta de bordado nele. E, com exceo dos cabelos cortados, no havia nada fora do comum sobre a mulher. Com sua cabeleira de fogo, ela poderia ter sido confundida com uma filha dos Domnios. - Pobre Rafi! Ela parece que vai desmaiar de terror. Acho que ela precisa de um pouco de vinho, Mik. - Com estas palavras, Marguerida tomou outra taa da mesa, e comeou a atravessar toda a sala, contornando os danarinos graciosamente. Mikhail pensou que Rafe Scott tambm poderia estar precisando de algum refresco, ento ele pegou uma segunda taa, e seguiu-a pela pista. O alvio no rosto de Rafaella, quando ela viu Marguerida aproximar-se dela, teria sido cmico em qualquer outra circunstncia. Mikhail sabia que ela estava, provavelmente, lamentando ter vindo, e decidiu que ele devia tentar deix-la vontade. - Voc est linda, Rafi! - Marguerida disse, entregando o copo de vinho. - Estou? Eu me sinto muito estranha, pois apesar de ter aprendido qualquer nmero de dana em minha vida, eu nunca estive em tais companhias antes. Muitas das senhoras esto me olhando como se eu fosse um fantasma. Aqui, Scott, um pouco de coragem em um copo! - Eu estarei para sempre em dvida com voc, Mikhail. Eu tinha esquecido completamente o quanto este salo lindo, j que eu no estive aqui nos ltimos anos. como se os afrescos tivessem sido retocados, tambm. Pelo menos, eu no me lembro das cores serem to brilhantes. -

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Ele pegou o vinho oferecido e bebeu meio copo de um gole s. Ento ele sorriu para sua sobrinha. - Esse um vestido maravilhoso, Marja me desculpe, Marguerida. Eu suspeito que voc ir definir uma nova moda em Thendara, e quando voc for uma mulher velha com os netos, eles vo estar vestindo algo parecido com isso em Neskaya ou Dalereuth e pensando nisso com toda a raiva. Aqui as coisas mudam to lentamente. - Ele parecia triste e um pouco preocupado. - Obrigada, tio. Eu gosto mesmo, mas quando eu me vesti, eu pensei que estava vendo outra pessoa. Isso no parece com Margaret Alton, assistente da Universidade, nem com Marguerida, estudante na Neskaya. - Mas ele perfeito para a herdeira de um Domnio, chiya. - Talvez. Mas s vezes eu acho que esse um tipo de roupa 'Eu nunca vou encaixar. - Ela limpou a garganta e mudou de assunto. - Eu vi o jovem Ethan alguns dias atrs, quando eu estava na loja de Aaron, e ele parece achar seus estudos no QG muito desafiadores. Scott soltou um gemido breve. - Esse menino! Ele faz mais perguntas do que eu posso responder, e ele me faz sentir velho. Mas estou feliz que voc o enviou para mim, porque ele vai ser um bom astronauta, sempre partindo do princpio que... - O qu? - Mikhail interrompeu bruscamente. - Eu no posso dizer, ou pelo menos eu no devia. As coisas no QG esto se tornando menos e menos amigveis, com a Federao emitindo novas ordens de hora em hora, novas formas e passes. o sonho ertico de um burocrata, mas para o resto de ns, um pesadelo. Talvez eu esteja aumentando o problema - o interesse sobre o que sempre desastroso - e tudo vai se resolver em poucos meses. Isso soa muito srio. E . A Federao no gosta de ter planetas protetorados que no pode mandar sobre, e h rumores de que todos os protetorados sero alterados em breve. uma manobra para forar lugares como Darkover a desistir de

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sua situao e tornar-se membros de pleno direito, e eles podem fazer isso tambm. Como? Muito simples, realmente. Parar o comrcio, arruinar a economia por uma gerao, e depois entrar e assumir. Regis no sabe disso? No de mim. Rafe Scott fez uma careta, como se ele tivesse um gosto ruim na boca, e terminou o seu copo de vinho em um par de goles. Estou preso no meio, por causa da minha dupla cidadania, e sendo meio darkovano, e minha lealdade fica me puxando em todas as direes. Informar Regis diretamente seria quebrar meu juramento para o Servio, e no faz-lo seria romper com a f de Darkover. Mas enquanto eu permanecer no Servio ... Voc soa como se voc no fosse estar l muito tempo. Vou ficar no Servio o tanto que eu for capaz, porque til para Darkover eu estar l. Mas se se trata de trair o planeta, vou renunciar. Seria um alvio, na verdade. Pobre Tio Rafe! O capito Scott riu com isso, e Rafaella, que estava consciente de que as coisas estavam a ser discutidas a partir da qual ela estava sendo excluda, deu-lhe um olhar brilhante. Ela no pareceu perceber de qualquer maneira, j que ela era a nica no-telepata do grupo. - Vamos, meu velho. Eu vim para danar, para no ficar por a. Meu velho? Ela diz que uma expresso afetuosa, e eu penso o mesmo. Sou velho, comparado a ela, e sinto-me mais velho a cada dia. Ento saia enquanto pode! No se sacrifique, tio. O Servio a minha vida, chyia. Pois ento hora de arranjar outro. Voc e Rafi podem montar um

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negcio juntos, uma agncia de guias ou coisa parecida. E nossa especialidade seriam excurses tursticas em Darkover? Exato! Scott deu uma risada, entregou seu copo vazio para Mikhail e conduziu Ra-faella na direo do grupo que se formava no centro da pista de dana. Valenta Elhalyn aproximou-se sorrateira de Mikhail, estudou-o com os seus olhos brilhantes e disse: Dana comigo? Pratiquei dia aps dia, e no quero desperdiar o esforo. Voc no se incomoda, no , Marguerida? Lgico que no, Val. Mikhail olhou os dois copos nas suas mos, como se tivessem acabado de surgir nos seus dedos. No, eu no me incomodo nem um pouco, Valenta. No momento, o m-ximo que eu conseguiria seria uma dana lenta. Acho que vou aproveitar para me refrescar perto das janelas estou com um pouco de calor. D-me esses copos! Voc est fazendo papel de bobo, Mik. Marguerida pegou os copos, enlaando as hastes entre os dedos. Uma cria-da com uma bandeja surgiu imediatamente e quase os arrebatou das suas mos. Mikhail assistiu a cena de esguelha e procurou no rir. Por mais adaptvel que ela fosse, ele duvidava que Marguerida se acostumasse completamente aos cria-dos. Mikhail se distraiu, e quase trombou com Gisela Aldaran. Conseguiu parar pouco antes de derrub-la. Ela lhe endereou um sorriso selvagem, como se es-tivesse ciente de que o incomodava. Voc no vai me convidar para danar? No, Giz, no vou! O que as pessoas vo pensar, se voc no danar comigo? Eu no dou a mnima para o que as pessoas vo pensar, e se voc no pa-rar de se atirar em cima de mim desse jeito, elas pensaro que voc uma desavergonhada. V embora. Voc me entedia. Ele surpreendeu-se

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consigo mesmo, pois sabia que no havia bebido vinho suficiente para ser to grosso. Mas estava com os nervos flor da pele, e deu-se conta de que estivera querendo dizer essas palavras h semanas. Desavergonhada! Essa foi boa, Mik! Mas eu prefiro vagabunda! Valenta! Eu sou s uma menininha, e no posso me controlar, certo? Pode sim, e sabe disso! , mas eu adoro a cara que voc faz quando eu me comporto mal! E que cara eu fao? Voc faz uma careta como se estivesse chupando limo, e arregala bem os olhos. Voc uma menina malvada, Val. O que se pode esperar de uma louca Elhalyn? Mikhail no soube formular uma resposta para essa pergunta. Ele contornou a aturdida Gisela e ocupou seu lugar na dana. Liriel testara Valenta e disse que ela certamente se tornaria uma poderosa telepata. Apesar de tudo, ele esta-va surpreso pela fora da sua voz mental, e tambm inquietado. Ela parecia de-senvolvendo o laran quase demasiado cedo, e ele sentiu um calafrio. At com o melhor cuidado do mundo, um tero das crianas no sobrevivem doena do limiar. A msica teve incio e despachou as preocupaes da cabea de Mikhail. Era uma dana que exigia muito sapateado e batidas dos ps, e era uma de suas favoritas. Ele deixou-se absorver na dana. Valenta ergueu um pouco as saias, e acompanhou os seus gestos, sorriu para ela travessamente. Ento a msica ter-minou, e ele inclinou-se sobre a sua pequena mos de seis dedos. Foi divertido. Eu dancei bem? Voc uma excelente danarina, Valenta. Que bom. Voc parecia muito preocupado, e agora parece mais conten-

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te. Verdade? Parecia que o seu humor mudava a cada cinco minutos, e ele tornou a sentir um frmito de apreenso. . Muito obrigada. Agora eu vou encontrar Danilo Ardais, e descobrir se ele mesmo o melhor danarino de Darkover! Voc no chegou a ver, mas eu dancei com Francisco Ridenow, e ele no tem mais noo de como danar do que uma vaca. Mikhail riu, a despeito de si mesmo. Sim, mas isso no se fala. Oh, mas eu no falei. Eu o agradeci gentilmente e disse que me diverti. Oh, no. O que foi? Gisela Aldaran est conversando com Marguerida, e ela no parece mui-to contente. Junto janela. Mikhail girou a cabea to depressa que quase provocou uma cimbra no pescoo. Em meio s sombras das cortinas compridas ele divisou a sua amada e Gisela, com as cabeas inclinadas na direo uma da outra, como conspiradoras. As expresses nos seus rostos eram consternadoras a de Gisela, antagonista, e a de Marguerida, distante. Ele conhecia perfeitamente este seu rosto. Ele atravessou a cmara o mais depressa possvel, e chegou no instante em que Gisela dizia: Voc no pode vencer. Eu j venci ele ouviu Marguerida responder, sua voz, normalmente agradvel, indiferente e distante, como se ela se encontrasse a uma enorme distncia. Ela virou a cabea, em direo janela, olhando para fora. O cu estava muito escuro acima das luzes que reluziam do porto, e as poucas nuvens haviam se dispersado. As estrelas cintilavam acima da cidade. As luzes mais fracas de lampies e tochas em Thendara

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proporcionavam um brilho caloroso a todas as coisas. Era muito lindo, e muito tranqilo. Ento Mikhail notou que trs das luas se encontravam no que parecia ser uma fileira, um pouco acima do horizonte, suas cores se misturando suavemente. Mormallor, a menor e mais branca, em uma extremidade, e a malva Idriel na outra, com Kyrrdis, azul e verde, entre as duas. Sentiu-se enrijecer. O sonho voltava, vivido e imediato! No verdade! Eles vo anunciar o noivado hoje a noite! A voz de Gisela, normalmente to sedosa, soava quase estridente. No importa respondeu Marguerida, to calma que parecia feita de pe-dra. Voc perdeu, Gisela. Apostou no cavalo errado. Gisela Aldaran fincou o p and pelo movimento de sua mandbula, estava claramente apertando os dentes. Mikhail hesitou, querendo interferir, desejando no entrar no meio delas ainda. Ele consefuiu sentir a raiva emanando de Gisela, e uima serenidade vindo de Marguerida que o surpreendeu. Os olhos dela estavam um pouco desfocados, como se entranado por uma viso interior. A luz azul de Liriel, a quarta lua, surgiu sobre o horizonte, apenas a menor poro dela visvel. E ele sentiu algo vibrando ao longo de seus ossos, um som como se a terra se movesse. Uma voz como um trovo invadiu sua mente, paralizando-o. - PARA HALI. AGORA!

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Captulo 23

Num momento Margaret estava falando com Gisela, atenta ao sibilo irritan-te da sua voz, e no seguinte sentiu uma tremenda presso na sua mente. A sen-sao era aterrorizante, mas uma parte dela permaneceu muito tranquila. Expe-rimentou um instante de desorientao, como se ela se encontrasse em dois lu-gares ao mesmo tempo. Descobriu-se emudecida. Margaret tentou se esquivar, mas o domnio era demasiado forte. Ento ela sentiu, mais do que ouviu, a voz do sonho vibrar por todo o corpo, subjulgando-a por completo. PARA HALI! AGORA! Ela se virou, as mos trmulas. A insegurana que a dominara desde que te-ve o sonho desaparecera, substituda por uma urgncia quase intolervel. Suas pernas tremiam, e ela tinha a impresso de que havia uma coleira na sua gargan-ta, forando-a a se afastar da janela. No era doloroso, mas era inexorvel. Margaret fitou os olhos de Mikhail e percebeu que a mesma coisa se passava com ele. Ela engoliu em seco, apanhou a mo dele e disse: Vamos, amor. Temos um encontro marcado com o destino. Foi s quando j haviam atravessado a metade do salo que Margaret se deu conta de que ningum mais se movia. Os msicos se debruavam paralisados sobre seus instrumentos, em movimentos interrompidos. A boca de Regis Has-tur estava aberta, como se ele houvesse sido interrompido no meio de uma pa-lavra. Mal teve tempo para apreender isso antes da presena na sua mente for-la a avanar, agarrada mo de Mikhail. Sentiu que ele resistia, olhando ao redor, para as figuras imveis. Ao final ele balanou a cabea, como se para desanuvi-la, depois foi atrs. Um encontro marcado com o destino? Precisava ser to melodramtica? Ele parecia irritado, e ela podia sentir sua relutncia, a

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despeito da irresistvel compulso das palavras que se repetiam nas suas mentes. Apesar da sensao de que poderia desfalecer a qualquer momento, Marga-ret deu por si sorrindo. Tudo que queria era escapar ao tremendo martelar nos seus ossos. No havia escapatria, mas parecia que o movimento aliviava um pouco a presso. Dio me ensinou a jamais desperdiar uma boa fala de sada, Mik. Vamos depressa. Precisamos sair daqui antes que eles se recuperem! Margaret sentia que sua mente se dividia em duas: a metade dominada pela voz estava quase louca de pavor. Essa era a sua metade Marja, a parte que fora ofuscada. A outra, Margaret, s podia socorrer seu eu mais jovem com seu hu-mor mordaz. Era uma coisa to estranha que no ousava analis-la; tudo o que podia fazer era aceitar cada momento e seguir em frente. A outra escolha era a loucura, e Margaret se recusava a entregar-se a ela. No est sugerindo que rumemos para a Torre de Hali no meio da noite e em trajes de festa, est? Sua raiva era evidente agora, mas Margaret sabia que ele se utilizava dela para oculta o pavor. Sem parar por temer por sua mente, ela tentou compreender. No o censurava por sentir medo, mas qual era o motivo dessa raiva? Foi ento que deu-se conta de que os acontecimentos na Casa Ha-lyn deviam estar ressoando na sua mente naquele momento, com toda a impo-tncia que ele provavelmente sentira. Mas infelizemente Margaret no dispunha de tempo para explicar isso a ele precisava mant-los em movimento a qualquer custo. No. Temos que mudar de roupa, depois vamos para os estbulos o mais depressa possvel. Mas...! Trate de continuar andando e pare de discutir! Eu tive outra viso! Ela desceu um lance de escada, o mais depressa que suas saias permitiam, e ouviu o som dos passos deles por trs.

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O que voc viu? Mikhail quase a atropelava. Ela podia sentir sua respi-rao quente contra os cabelos. Depois, imbecil! Sim... est certo. Desceram desabalados mais um lance, saindo do cam-po de audio do salo do baile. Separaram-se ao alcanar o corredor, que levava para a sute de Alton numa extremidade e para a de Lanart na outra. Margaret viu-o se dirigir aos seus apo-sentos, depois abriu afobada a porta dos seus. Ela ofegava, a testa mida, e seu corao martelava. No havia ningum ali, por isso foi obrigada a tirar seus es-palhafatosos trajes sozinha. Rasgou o tecido delicado em sua pressa, os ouvidos atentos a sons de perseguio. Era certo que seriam procurados em breve. Seus dedos debatiam-se nos fechos. Estou indo o mais depressa que posso murmurou para a voz que trovejava na sua cabea. Colocou meias grossas, suas roupas de montaria e suas botas surradas. Em seguida fez uma pausa, procurando pensar no que mais levar. Uma faca parecia uma idia inteligente, por isso apanhou a que usara na viajem, e uma pequena bolsa com uma pederneira, para produzir fogo. Puxou a sua capa do gancho no armrio e correu para o vestbulo. Mikhail saiu dos seus aposentos nesse mesmo instante, usando uma tnica marrom simples e calas, com uma capa verde enrolada no brao. Ele mostrava uma aparncia tensa, como se mantivesse toda a sua ateno concentrada num nico foco. Era uma viso penosa. Ela sentiu-se contente por no ser uma ver-dadeira emptica, pois desconfiava que as emoes dele estivessem to embara-lhadas quanto as suas. Mikhail no era um homem que pudesse ser controlado, refletiu Margaret, e especulou como Regis pde acreditar que ele poderia ser. Acho que aquilo que est nos compelindo tambm est impedindo que os outros venham murmurou Mikhail, gaguejando. Vamos logo. Eles no vo continuar paralisados para sempre.

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Eles desceram a escada para o ptio do estbulo, se atropelando na pressa, e quase caram ao menos duas vezes cada um. Estavam ofegantes quando chega-ram ao ptio calado. Margaret tropeou. Todo o seu corpo tremia. Qual o problema, Marguerida? Acho que Ariel acaba de entrar em trabalho de parto respondeu Marga-ret, o corao batendo mais depressa. Mas isso no estava previsto para ao menos mais... dez dias, certo? Eu sei. Talvez Ariel no esteja pronta, mas o beb tem outras coisas em mente. E bom ficar agradecido, por que isso deixar todos distrados enquan-to escapamos! Ela pensou que os homens podiam ser muito estpidos, at mesmo Mikhail. Eu disse que ela nasceria no solstcio de inverno! Disse mesmo, e eu jamais duvidarei de voc de novo. Vamos embora! Nos estbulos s havia um garoto adormecido, que apenas olhou para eles com uma expresso estpida enquanto apanhavam os cavalos. No cabia a ele questionar membros dos Domnios. Mikhail foi buscar as selas, enquanto Mar-garet se ocupava dos freios e arreios. Mikhail trouxe as selas, arrastando-as pe-lo cho coberto de palha. Margaret teve de recorrer a toda a sua fora de vonta-de para no sair desabalada do estbulo, rumo estrada friorenta, e sair da cida-de. Finalmente, depois do que pareceu uma eternidade, estavam prontos para partir. Dorilys se movimentou animadamente quando Margaret subiu na sela, qua-se derrubando-a. Ouviu Charger saindo barulhentamente. Em seguida eles esta-vam rumando para a arcada sobre a entrada do ptio do estbulo.

Houve uma corrida de ar e um bater de asas. Do canto do olho, Margaret

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viu o corvo de Mikhail descer no ombro dele, grasnar estridentemente. Ele agarrou-se a ele, ento saltou para o pomo. O som de seus cascos no empedrado da rua estreita, parecia fazer eco entre os edifcios quietos. Margaret quis exortar Dorilys a ir mais rpido, para aliviar o peso dentro dela, mas as pedras no foram feitas para movimento rpido. Ela teve de deixar o cavalo escolher seu prprio ritmo, no importa o qu. Ela no conseguia decidir se ela tinha medo que seria pega agora, ou medo de que no iria. A cidade estava moderadamente tranquila aqui, mas eles podiam ouvir os sons distantes de comemorao quando eles passavam por algumas casas. Quando andava pelo mercado pequeno onde Margaret tinha visto os vages dos Itinerantes, o espao foi aceso com tochas e uma platia de bom tamanho estava assistindo a algo que estava sendo executado ao lado baixou de uma carroa. Ela teve um vislumbre de trajes brilhantes na luz bruxuleante, e ouviu uma voz declamar algo. O som de cascos rpidos fez alguns dos observadores olhar de vez em quando para dois pilotos de corrida atravs do mercado. A partir da borda da sua viso, ela viu alguns rostos assustados, e ouvi uma mensagem de inqurito. Ento eles estavam indo para o porto da antiga Estrada do Norte. O ar estava frio e firme contra a pele dela, fazendo-a tremer, mas no tinha certeza se era de excitao ou o frio do ar. Houve um leve cheiro de neve para vir, mas o cu ficou escuro e cheio de estrelas. Margaret olhou para cima, pois as noites claras eram uma raridade. Ela deu Dorilys cabea dela, e da gua pouco estendeu seu pescoo e correu como o vento. Mikhail cavalo, sendo mais pernas, levou-os por um ou dois passos. O todo-coisa que tinha a qualidade de um sonho agora, exceto para a presso constante em sua mente. Depois de talvez uma hora de andar rgido, tiraram seus cavalos em um trote. Dorilys no parecem acabada, mas ela tinha trabalhado at suar. Margaret deu um tapinha no ombro suave com a mo direita, e ouviu um

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relinchar alegre em resposta. O cavalo parecia achar cavalgar pela noite muito emocionante, e Margaret s desejava que ela compartilhasse do sentimento. - Eu daria muito para estar em dois lugares ao mesmo tempo, - comentou Mikhail. Sua voz estava um pouco rouca, seca com a equitao, e ela sabia que sua aparente facilidade era tanto uma pose quanto a dela prpria. Eles estavam sendo expulsos, e era uma enorme tenso, que s poderia ser aliviada por falar de qualquer coisa, mas o que os obrigou ir em frente. - Quer dizer que voc realmente deseja estar de volta ao Castelo Comyn agora? - Sim e no. Se voc estava certa, e Ariel entrou em trabalho de parto no meio do salo, provavelmente, o caos. - E talvez ningum tenha dado falta de ns. Voc est certa que ela ...? - Sim, absolutamente. Eu sabia que Alanna iria nascer esta noite, assim como eu sei meu prprio nome. Mesmo no meio deste. Posso sentir a dor da sua irm. E eu acho que eu aprendi uma coisa sobre a parte do meu amaldioado Dom Aldaran. Eu no vejo futuro de todos, s meu. Ento eu sei que Alanna Alar vai ficar bem, porque ela e eu estamos fadadas a nos conhecer, mesmo que neste momento no sei se vamos sobreviver a esta loucura. Eu sei. Isso no faz sentido. Eu no posso dizer se vai dar tudo certo para Ariel, s Alanna. Ela no acrescentou que o futuro que ela viu com Alanna era muito problemtico. - Isso faz sentido, tanto quanto qualquer coisa agora. Sinto minha cabea trs tamanhos maior, e as dores do meu maxilar cerrando-a. Diga-me, o que voc quis dizer quando voc disse a Gisela que ela apostou no cavalo errado? Eu confesso que ser comparado a um garanho no me agrada muito. - Na escurido prxima, sua voz era calma, como se a estirpe de poucas horas atrs o tivesse deixado cansado demais para ficar com raiva por mais tempo. Margaret riu. - Eu estava l, olhando as estrelas e pensando em nada em particular, na verdade, quando ela chegou em mim e comeou. Antes que

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eu pudesse ficar com raiva e pisar em seus dedos, eu tive outra dica, um pequeno flash. Ela no sabe ainda, mas ela vai se casar com Rafael, e ser sua cunhada, no importa o que mais acontea. Ela estava certa, ela vai se casar com um Hastur - s no o que ela esperava. Eu suspeito que Dom Damon tentar forar a mo de Regis, e fazer dele a promessa de anunciar um compromisso entre ela e voc, mas ele inteligente o bastante para encontrar uma outra soluo. - Estou vendo. Ento, foi o que quis dizer Danilo. - Ele deu um pequeno suspiro. - E ela vai ser feliz? - Eu no tenho idia. Tambm no dou a mnima! - Bem, eu fiz a Regis a sugesto de que eu no era o nico solteiro da famlia, por isso faz sentido. Pobre Rafael. O que deve ser ser amarrado com uma mulher dessa! - Eu no iria queixar-se demasiadamente. Seu irmo um homem firme, e eu acho que o que Gisela precisa de algum que imune a suas fantasias. Ela parece bastante estragada para mim, ser a nica menina e a menina dos olhos de seu pai. Mik, melhor comear a se mover mais rapidamente agora. Estou comeando a sentir-me pressionada novamente. - Voc est certa. Gentileza do que quer que seja para nos dar uma pausa. - Com esta declarao irnica, que quebrou em um ritmo mais rpido. Os nicos sons eram o ritmo dos cascos dos cavalos, e o suspiro da brisa nos campos vazios. Eles passaram por uma aldeia cochilando, depois outra, movendo-se para o momento em que ambos tinham sabido que os esperava quando viram o fantasma da Torre Hali. Era, Margaret decidiu, uma sensao peculiar, serem obrigados a correr em direo a ela no sabia o qu. Foi diferente da forma como se sentiu quando ela foi ofuscada pela Ashara, semelhantes e diferente ao mesmo tempo. No havia nenhum sentimento de medo em seus ossos, sem medo, exceto um medo humano normal do desconhecido. Algo aguardava nas runas da Torre de Hali, algo maravilhoso e terrvel. Mas no fundo de seus ossos doendo, ela sentiu que tudo o que ela estava fazendo, era a coisa certa

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para ela. Ento de repente o pensamento de seu pai, e toda a serenidade dela desapareceu. Ele estava frentico. Que mulher tola e sem pensar ela foi! Que que ela tem, correndo no meio da noite? Ela no tinha escolha, mas isso no aliviava seu sentimento de culpa. Era egosmo da parte dela, no era? Pai? Ela projetou o pensamento, sem muita esperana de alcanar Lew Alton. Era difcil se concentrar montada, e foi uma supresa sentir um pensamento-resposta. Marguerida! Voc est bem? Estou, sim, e Mikhail tambm. No estamos fugindo para nos casar, embora provavel-mente seja isso o que as pessoas esto pensando. O alvio por causa da presena mental de Lew era enorme. Ns nem demos pela falta de vocs, a princpio. Todos estavam muito ocupados cuidando de Ariel... at ela gritar, estvamos todos parados feito esttuas, s posso imaginar por quan-to tempo. Mas Gisela notou a sua ausncia e fez o maior alarde. Para uma mulher com uma bela voz, ela d um berro horrvel. E eu vou ter a maior dificuldade para pensar numa expli-cao plausvel para a sua ida. Esse o menor dos meus problemas. Perdo, pai. Honestamente, ns no planejamos sair correndo dessa maneira. Sei que sim, Marguerida. E no momento, temos as nossas mos cheias aqui. Seja l o que foi que te chamou e enfeitiou o resto de ns jogou com o caos... Que? Ela poderia dizer que ele estava ansioso sobre algo que ele no estava dizendo a ela. Vrias pessoas ficaram gravemente feridas, Marguerida. S espero que eles possam ser curadas. Esta vai ser uma noite memorvel, se eu sobreviver a ela. Margaret percebeu que ele no ia dar-lhe todos os detalhes, e ela no conseguia decidir se estava aliviada ou irritada. Mas ela

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agora conhecia Lew bem o suficiente para estar ciente de que ele no ia sair do lugar, uma vez que ele tinha feito a sua mente. O que que tem Gisela? Ela ficou furiosa, claro. E Dom Damon no consegue decidir se ele est indignado ou insultado. No pense sobre eles. Preocupe-se com a companhia dos guardas de corrida atrs de voc. No se preocupe. Eles no vo nos pegar. Como voc sabe? Acabei de saber. Margaret estava cansada demais para tentar explicar mais. Onde voc est indo? Voc sabia que? A Torre Hali - e isso tudo que eu sei agora. Mas, Pai, eu estarei de volta. Eu sei disso, e eu juro. Como sabe que vocs vo voltar? Eu simplesmente sei. Marguerida tratou de afastar as dvidas da mente. Inferno e danao! Est certo imagino que terei de me contentar com isso. Boa sorte, fi-lha, e trate de voltar o mais breve possvel. E cuide-se. Eu no suportaria perder voc agora, quando acabei de encontr-la. Eu sei, querido pai. E prometo voltar inteira... voc tem a minha palavra! Ento Lew Alton se foi, e Margaret acelerou o seu cavalo noite adentro. No momento em que Margaret e Mikhail atingiu as runas da Torre de Hali, foi bem meia-noite, o cu comeou a nuvem para cima. O cheiro de neve pesava sobre o vento, mas nenhum deles tinha cado ainda. luz das quatro luas, agora perto do meio do cu, a nvoa misteriosa do lago brilhava intensamente. Ele era muito quieto, exceto para o vento. Os cavalos estavam cansados, e at a baa pendurou a cabea orgulhoso como eles fizeram uma parada. Eles mal desmontaram, e puxaram as suas capas sobre eles contra o frio

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aumentando. Margaret acariciou Dorilys ao lado, o sentimento de sua respirao ofegante, o suor e nos msculos grandes. - Boa menina. - Ela sabia que deveria cuidar do cavalo, a p at ela esfriado, mas no havia tempo. - E agora? - Mikhail parecia cansado ao luar. - Eu no tenho a menor idia. Acho que s temos de esperar. - Era tudo que poderia fazer para manter em seus ps agora. - Ser que tudo isto parece to louco para voc agora, como parece para mim, Marguerida? Quer dizer, aqui estamos ns, no meio da noite, sem alimento, obedecendo os deuses sabem o qu. Chegamos ao nosso destino , e tudo o que existe um monte de pedras enegrecidas, nada como a torre que vimos no vero passado. Nunca fiz nada to imprudente na minha vida. Quero dizer, e se nada acontecer? Margaret estava cansada demais para discutir. Ela encolheu os ombros, colocou o brao em torno dele, e descansou a cabea em seu ombro. Ele cheirava a cavalo e vinho, mais o cheiro agora familiar de Mikhail para ela, que ela reconheceria em qualquer lugar da galxia. - Ento, nada acontece, e os guardas nos encontram, e vamos voltar para Thendara e ser um motivo de riso para os prximos anos. Eu posso viver com isso, voc pode? Eles permaneceram em silncio, de mos dadas, sem falar nem tocar a mente do outro. Havia uma profunda satisfao no abrao, uma sensao desprovida de desejo ou anseio. Mas, por causa do frio que aumentava, Margaret ficaria contente se permanecesse desse jeito para sempre. O som de homens e cavalos, no muito longe, quebrou o feitio. Eles podiam ouvir o tilitar de freios, o bufar de cavalos esgotados, e as vozes cada vez mais prximas. Margaret olhou Mikhail, e encontrou-se com os olhos firmemente, e sorriu. Ento, ela beijou suavemente os lbios, e senti seu hlito quente em sua boca. AGORA! O comando mental os assustou, e Margaret olhou por cima do ombro de Mikhail. As pedras brancas da Torre Hali estavam brilhando luz recolhida

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de todas as luas de Darkover. Ele vislumbrou por um momento, ento se solidificou quando o Guarda andava vista. - Olhe! Mikhail virou, viu a torre, e estremeceu. - Isto , eu sei. - Sim. Voc est com medo, minha querida? - Eu estou. Mas ao mesmo tempo eu sinto que certo. Muito estranho. Eles comearam a se mover em direo Torre quando algum gritou atrs deles. Houve um barulho de cascos, e o cavalo de Mikhail gritou um desafio e cobrados os pilotos que se aproximavam, fazendo-os dispersar. Dorilys fiado, criados, e atacou o ar, apenas faltando o mais prximo da Guarda enquanto corriam. - Pelos deuses, o que isso? - a Torre! Como? - Pegue-os - Podemos nos preocupar com a torre mais tarde. Eles vo embora! - Regis ter nossas cabeas se ... - Maldito Regis e Maldito Mikhail Hastur! Pegue-os! Margaret tropeava e escorregava atrs de Mikhail, percorrendo a distncia que os separava do edifcio resplandecente. Havia uma porta aberta que deixava a luz escapar. Algum se encontrava l dentro, uma sombra feminina projetando-se na terra, do lado de fora da Torre. Mikhail segurou a sua mo direita, e empurrou-a sua frente. Seu brao estendeu a mo na luz. Margaret encontrou uma resistncia sutil, como se um vu estivesse ali, invisvel e inflexvel. Ela apertou, ento hesitou. Houve um bater de asas escuro sobre sua cabea, e o grande corvo do mar voou para a resistncia que ela sentia, e para a luz amarela para alm dela. Margaret sentiu-se mover atravs do vu, como pisar em mel. No havia nenhum som, por um momento, e o vento desapareceu. A mulher cuja sombra ela vira apareceu, os olhos arregalados, quando Mikhail passou ao

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lado dela. Ela virou-se e olhou por cima do ombro. Margaret conseguia distinguir as formas de cavalos e os homens, mas ela no podia mais ouvilos. Ela podia ver Dorilys tentando se afastar de um desconhecido, e carregador de estamparia. Ela viu as bocas moverem, e sabia que eles estavam gritando com ela, e, de repente, eles se foram.

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PARTE TRS

Captulo 24

Mikhail balanou a cabea, procurando dispersar a confuso e vertigem que ameaavam domin-lo. Um olhar rpido para Marguerida informou-o que tam-bm ela estava desorientada. O que eles fizeram? Ser que haviam enlouqueci-do? Mas ento ele percebeu que a enorme presso na sua mente, a terrvel com-pulso, havia passado. Estava to extenuado, depois de trs horas galopando, que mal pde apreciar. Olhou ao redor, primeiro para o lugar onde haviam entrado, depois para a mulher que abriu a porta. Ela possua cabelos avermelhados ralos, e olhos to dourados quanto os de Marguerida. Estava vestida de cinza, com um xale preso desajeitadamente nos ombros, como se tivesse apanhado a primeira coisa que viu pela frente. Sups que tinha entre trinta e quarenta anos. Ela possua um ar de autoridade, mas parecia algo derrotada. Quem era ela? Mikhail estudou seus olhos ansiosos e mos inquietas. Seus ombros estavam arqueados e retesados.

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As paredes de pedra do vestbulo no tinham nenhuma tapearia. Mesmo na semi-escurido, dava para perceber a argamassa enegrecida em muitos lugares, e existia um aroma persistente parecido com fumaa. Houve um incn-dio naquele lugar, sem dvida, embora no tivesse acontecido recentemente. Tambm havia outro aroma, mas no era o odor familiar de oznio das te-las de matriz. Levou um momento para que o reconhecesse como o cheiro de carne queimada. Ele engoliu em seco. Era quase como se as paredes retivessem o odor. Marguerida estremecia ao seu lado. De alguma forma ele sabia que no eram as pedras queimadas o que a incomodava, mas Mikhail no tinha como saber o motivo. Sua mente se encontrava fechada, como se ela procurasse tornar-se invisvel. Ela estava com medo, mas de qu? O corvo marinho era o nico que demonstrava tranqilidade. Encontravase empoleira-do numa estante estreita e olhava ao redor com os olhos vermelhos reluzindo. Ele fez um crocito spero, esticou as asas, depois tornou a acomod-las e comeou a limpar as penas. Mikhail aspirou superficialmente algumas vezes, sentindo o odor de suor e cavalo em seu corpo, e o travo penetrante da adrenalina, e especulou o que fazer. Dama Linnea certa vez dissera que, na dvida, era melhor sempre se comportar com cortesia. Bom conselho. Ele sentia um mpeto para agir, mas apesar de possuir a vontade, estava praticamente para-lisado de consternao. Afinal sua lngua encontrou as palavras. Saudaes, domna. Ele fez uma mesura. Sou... Sua voz definhou. Quem era ele, naquele lugar e poca? Se estavam mesmo na Torre de Hali, queria dizer que ele e Marguerida se encontravam num passado longnquo, e Mikhail Hastur era algum que ainda nasceria. Por um momento a complexidade disso foi demais para tolerar. Marguerida aconchegou-se ao seu lado, tornando a puxar a capa sua volta, pois o ves-tbulo estava bastante enregelante.

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Prazer em conhec-la, domna, eu espero. Obrigada por abrir a porta. E por acaso eu tinha escolha? A voz da mulher era estridente, e as palavras soavam rspidas. Seus olhos estavam inchados devido tenso. Sejam bem-vindos Torre de Hali. Sou Amalie El Haliene, a Guardi aqui. Sub-guardi, para ser precisa, mas como sou a nica leronis presente, no acho errado conceder-me o ttulo que merecia a tanto tempo Ela fez um pequeno gesto na direo do teto com uma mo de seis dedos, e uma risada a-marga escapou dos lbios comprimidos. A princpio suas palavras fizeram pouco sentido. Pela expresso no rosto de Amalie, era evidente que ela esperava que eles soubessem do que ela estava falando. Mas Mikhail no conseguia se concentrar direito. Tinha alguma coisa errada na Torre, e ele queria descobrir o que era antes de voltar a falar. Ento, de alguma forma, percebeu que a Torre estava, para todos os efeitos, vazia, exceto por eles trs. Isso lhe deu uma sensao esquisita, pois nunca estivera numa Torre que no fosse uma algazarra de pensamentos humanos. No era a qui-etude do lugar, mas o silncio mental, que fazia sua pele ficar arrepiada de medo. Eu sou Margarethe, e este Mikhalangelo. Mik, lembra do sonho, era as-sim que nos chamavam! Ele ficou to aliviado de ouvir a voz dela em sua mente que quase no compreendeu as palavras. Marguerida estivera ausente por vrios minutos, com medo de alguma coisa, mas aparentemente havia superado seus temores. Se ao menos ele pudesse fazer o mesmo. Era? Eu no me lembro. Mas e os nossos nomes de famlia? Droga! Se dissermos que somos... Eu sei! Isso bem mais complicado... embora eu no saiba o que esperava. Ela conhecer bem os Has-turs e os Altons, portanto melhor no dizer esses nomes. Ela tambm est com medo de ns. E onde est todo mundo? Talvez ela nos conte, se conseguirmos acalmar seus temores. O que eu quero saber quando estamos? S Deus sabe, Mik.

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Por que no teve escolha a no ser abrir a porta, Domna El Haliene? Mikhail des-confiava que o que quer que os tenha compelido havia da mesma forma influenciado a mu-lher. uma pergunta interessante. Mas no permaneamos aqui embaixo. H uma lareira na minha sala de estar. Acompanhem-me. Mas melhor ficarem com suas capas. A Torre est... e deixem o pssaro aqui. Ele me faz lembrar do mar, e de minha infncia, e no me traz alegria. Ela mantinha os olhos fixa-dos em Mikhail, e ignorava Marguerida o mais completamente possvel. Como queira, Dama. Mas no posso falar pelo pssaro. Ele vai onde quer. Amalie soltou um suspiro, um som confortavelmente humano, e a rigidez da sua postu-ra pareceu relaxar um pouco. Ah, bem. Todas as coisas fazem o que querem, de modo que o corvo tambm pode. O que ele , e por que traz consigo esse pssaro de mau agouro? Mikhalangelo? Seguramente no pode ser pois ele morreu h vinte anos, nas masmorras de Storn. Ela o matou, como faz com todos os que se opem a ela. A mulher virou-se quando esses pensamentos cruzaram sua mente, como se estivesse fraca demais para ocult-los. Ela caminhou frente deles em direo escada-ria, as sandlias em seus ps fazendo um som suave no frio cho de pedra. Mikhail olhou para Marguerida, percebeu que tambm ela ouvira os pensamentos da le-ronis, depois deu de ombros, e foi atrs. Parecia que as paredes frias da escadaria espiralada exalavam gelo. Tambm existia um aroma de umidade e mofo. E mais outra coisa. Dor, ele pensou. As paredes cheiravam a sofrimento. Mikhail sentiu o estmago se contorcer com um temor renovado, e mordeu o lbio enquanto subia. Mik! O qu? Acho que estamos no lugar errado, mas na poca certa, qualquer que

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possa ser. Isso outra viso? No exatamente. No est claro, como uma viso de verdade. Mas acho que quem nos atraiu at aqui no tinha outro acesso disponvel. Hali apenas um porto de entrada, no o nosso verdadeiro destino. Isso o melhor que posso saber. Bela porcaria de dom, essa herana Aldaran. Mik, tem alguma coisa muito errada com este lugar. Tenho a mesma impresso. D para perceber que ela esperava algum, mas no tenho certeza de que ramos ns. E ela no gosta nem um pouco de voc. No, no gosta, e o sentimento mtuo. Acho que eu a lembro algum que ela odeia, mas estou to es-gotada e fraca que no posso confiar em mim mesma. Eu me assustaria com qualquer sombra a esta altura. Tudo bem, amor. Neste momento tudo o que temos so nossos instintos. Quando chegaram l em cima, Amalie levou-os para um aposento que ficava numa late-ral. Era uma cmara menor, com uma lareira acesa, poltronas confortveis, e diversas cadei-ras de espaldar alto. Havia tapearias penduradas nas paredes opostas, Hastur em uma e Cassilda na outra, de modo que eles olhavam um para o outro. No pareciam com nenhu-ma verso das personagens histricas que Mikhail j vira, menos humanos e mais mticos, de uma forma que ele no podia descrever direito. E tambm eram novas, pois ele podia divisar o ligeiro contorno de tapearias maiores que foram removidas. Havia linhas escuras, inconfundveis marcas de fogo, nas paredes do lugar, mais escuras que as do andar inferior, e o mau cheiro de incndio antigo era mais forte. O aroma picante de vinho aquecido saa de um caldeiro pendurado sobre a lareira, mas no chegava a ocultar os odores mais antigos. O aposento estava frio, como se a lareira no fosse capaz de aquecer sequer uma cmara to pequena, e ele ficou contente de ainda estar usando a capa. Seu estmago deu um rosnado, e Mikhail deu-se conta de que estava famin-to, que havia perdido o banquete, e tudo o que o mantivera esta noite foram

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alguns copos de vinho e bolinhos recheados de carne, agora a vrias horas de distncia em seu corpo. E a sculos de distncia tambm. No posso lhes oferecer muito no que se refere hospitalidade. disse Amalie El Haliene. Estou sozinha aqui. Seu tom de voz era amargurado, mas tambm temeroso. Ela apanhou uma caneca grande de uma mesinha junto ao fogo, verteu um pouco de vin-ho, e entregou-a a Mikhail. Fez meno de sentar, depois se sacudiu um pouco. Relutante, Amalie fez um esforo para pegar outra caneca e ench-la. Colocou-a numa mesa ao lado da cadeira de Marguerida, depois virou as costas, ansiosamente. Onde esto todos... seus monitores, e tcnicos? Se foram, todos eles. Seu rosto no exibia nenhuma expresso. Quem so eles? O que querem de mim? No foram eles quem eu convoquei... se que convoquei al-gum. Devo ter enlouquecido... se ao menos no estivesse sozinha aqui, e os outros... melhor no pensar nisso! Como ela no prosseguisse, Mikhail indagou: Foram para onde? Amalie fitou-o inexpressivamente por um momento, como se no tivesse entendido di-reito a pergunta. Ela permaneceu em silncio, e deu para perceber a confuso em sua men-te, como se ela estivesse em conflito com algo vasto demais para compreender. Ao final ela exclamou: Voc precisa impedi-los! No podemos permitir que eles destruam... Impedir quem? A Torre de Hali no deve ser destruda! Sua voz agora estava pungente de histeria, mas seu rosto continuava inexpressivo. Parecia que ela j havia discorrido as palavras repe-tidamente em sua mente, e estivesse vocalizando-as sem qualquer esperana de alvio. Por que a Torre seria destruda? perguntou Mikhail, os cabelos na nuca se erian-do. A destruio da Torre Hali fazia parte da histria, mas nunca lhe ocorrera que poderia estar presente no acontecimento.

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Amalie ficou estarrecida. Os senhores da guerra... No sabe o que est fazendo aqui? No veio em meu auxilio? Ela se encontrava fixada em si mesma, e na Torre, e Mikhail percebeu que ela no era capaz de conceber qualquer outro propsito para a presena dele e de Marguerida. Que generais? E por que eles iriam querer destruir a Torre? Mikhail sabia que no havia sido esta mulher quem os atrara ao passado, mas especulou se eles de fato haviam si-do trazidos para ajud-la. E se a Torre Hali fosse salva? Ele reprimiu um calafrio ao imaginar o impacto desta possibilidade no mundo que conhecia. Seus olhos chamejavam, e o rosto magro voltava-se de um para o outro. Voc no sabe de nada! intil para mim! Por que no nos conta bem devagar do que est falando? Perdoe a nossa ignorncia, domna, e comece do princpio. Marguerida falava serenamente, a voz irradiando calma. Mikhail sentiu-se aliviar ao som, envolto numa serenidade momentnea que ele queria que durasse para sempre. Contudo, os esforos de Marguerida no surtiram o efeito desejado em Amalie El Hali-ene. Seus olhos dourados se estreitaram em puro dio, suas mos se apertaram. Seu corpo foi engolfado por uma fria muda, uma emoo to poderosa que Mikhail sentiu-se quase subjugado. Era uma resposta alarmante indagao de Marguerida. O que voc ? A voz soava aflita e temerosa. No sei o que quer dizer, domna Mikhail respondeu, atarantado. Voc no nada do que eu esperava. E o que esperava? Um guerreiro. No h nada em voc que... Mikhail balanou a cabea. Posso usar uma espada, mas no h guerreiros, como voc os conhece,

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no meu... meu tempo. Parecia esquisito dizer isso, considerando o passado sangrento de Darkover, mas Mikhail sabia que era verdade. As espadas eram mantidas mais por costume que por necessidade, a fim de preservar a letra da Aliana. O falecido e no lamentado Dyan Gabriel Ardais talvez tivesse sido o ltimo guerreiro efetivo de Darkover. Todo o restante havia precedido-o no tmulo antes de Mikhail nascer. Entendo. Mas ento de que tempo tedioso e desonroso voc vem? Venho de um tempo de paz, Domna El Haliene, no de guerra. Paz? Tal coisa no existiu em toda a histria de Darkover. O passado um vasto campo de matana. O passado? Mik, ela pensa que ns somos do passado, no do futuro. , eu percebi. E no estou certo se ser de alguma valia inform-la do contrrio. Ela parece convencida de que estamos aqui para ajud-la a evitar a destruio da Torre de Hali... no qualquer que seja a coisa que aquela voz queria de ns. Eu no sei por que estamos aqui, mas a nica coisa de que tenho certeza que no para isso. De acordo. Mais que isso, ela est fazendo o maior esforo para dissimular. Ela sabe de algo que no quer que descubramos. Lamento t-la decepcionado, Domna El Haliene. Mas no escolhi chegar sua porta, mais do que voc escolheu abri-la. Sim. Talvez eu tenha me enganado. No, no pode ser. impossvel. Eu nunca me engano. Tem de haver um jeito de voc impedir este desastre, impedir que Dom Padriac e Dom Kieran faam tudo em pedaos. No podemos permitir que qualquer deles controle Hali, para me usar... como planejam! Como assim? Os dois me querem para voltar o poder da Torre contra o outro, evidente. Voc idiota? Ela soava como uma mulher que alcanara os

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limites da tolerncia. Eu no sou idiota. Apenas no sei do que est falando. Quem so Dom Padriac e Dom Kieran? Mikhail fez um esforo para reprimir a irritao, e mandou seu estmago ros-nando se calar. Amalie tornou a suspirar. Dom Padriac meu primo, Padriac El Haliene, e pensa que lhe entregarei a Torre por que... por que somos parentes. Ele j... Seus olhos se arregalaram em alarme, e ela engo-liu em seco. Dom Kieran o Campeo do Rei, Kieran Castamir. Ela se interrompeu, olhando para Mikhail como se esperasse que os nomes provocassem alguma reao. Ela comeou a nos dizer algo importante, depois mudou de idia, Mik. O que ser que Padriac j fez? E tem mais alguma coisa... algo que eu posso sentir. Me faz sentir o maior frio. O qu? Oh, Deus! Ashara! Ela esteve aqui, e no faz muito tempo. Posso sentir sua presena neste lugar. Por que no percebi antes? Tire-me daqui! Marguerida... pare imediatamente com isso! Trate de se controlar! Precisamos obter mais informao, e se voc ficar histrica, no descobriremos o que precisamos saber. Est bem, Mik. Vou tentar. Mas to... Mikhail sentiu que ela procurava respirar mais devagar, e observou-a esvaziar a caneca de vinho aquecido. Quando sentiu que ela havia se recomposto, perguntou a Amalie: O que houve com o Guardio daqui? Ele! Era um escrnio. Assim que percebeu que Varzil no poderia proteg-lo, ele partiu como se houvesse demnios em sua esteira. Maldito seja, aquele imprestvel do Karl Ridenow, tomando o lugar que deveria pertencer a mim! E maldito seja Varzil por lhe conceder a posio de Guardio, e por morrer. Ele ainda no morreu, mas pode com a maior

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facilidade estar morrendo! Malditos sejam todos os homens! Eles so fracos, quando deveriam ser fortes, e estpidos quando acreditam serem inteligentes. A Aliana no perdurar sem Varzil. Se Hali cair... Ento Amalie pareceu perceber que seus pensamentos eram audveis, e duas manchas vermelhas apareceram em suas faces. Ela fitou os dois com seus olhos dourados, e Marguerida confrontou seu olhar. Domna, isso tudo muito interessante, mas no nos fornece resposta alguma. A voz de Marguerida estava tensa quando ela falou, e Mikhail sabia que a raiz disso era a presena, real ou imaginria, de Ashara Alton. Ser que ainda no compreendeu? Ela direcionou a pergunta a Mikhail, como se Marguerida nem existisse. No, domna, no compreendemos. Voc no nos disse nada de til. No ser possvel que seu prprio juzo esteja desordenado? Era esse o troco por ela t-lo chamado de idiota. Sem dvida que no! Ela falou determinada, mas o temor nublava a sua veemncia. No era mais do que um ligeiro frmito de apreenso, e ela se apressou para desviar a ateno disso. Mikhail subitamente notou que ela sentia o maior pavor de perder a sanidade, e que tambm no estava longe disso. Amalie pigarreou e endereou a Marguerida um olhar de desprezo. Muito bem. Tentarei ser clara. Setenta anos atrs, Varzil Ridenow conseguiu obrigar os reinos a fazerem um acordo, e destruiu, com seu poder, as grandes telas de matriz. Eu sou jovem demais para lembrar disso, claro, mas meu pai contou-me a respeito. Ela era um rapaz na poca, e trabalhava como mecnico em Arilinn. Deve ter sido maravilhoso! Seu rosto magro iluminou-se lembrana. Fogo aderente e p-da-morte eram maravilhas? Marguerida disse secamen-te. S faltava essa! Eu agradeceria se mantivesse essa criatura antinatural em silncio. Como pode toler-la?

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Como assim? Mantenha a calma por um segundo, Marguerida. Sei que quer quebrar a cara da mulher, mas seja paciente. Est bem, amor, mas no ser fcil. Eu daria tudo para poder explodir! Ela fede ao laran do mundo superior. Que espcie de criatura ela? Margarethe perfeitamente humana, Amalie. Por que pensaria o contrrio? Humana? Amalie estremeceu e virou os olhos para o fogo. Duvido muito! Ela me lembra... no importa. Est certo. Voc disse que Varzil obrigou os reinos a pararem de lutar, e que ele des-truiu as grandes telas de matriz. Isso parece bom. As Torres no podem existir sem as matrizes. Outras foram descobertas, menores do que antes, mas no desprovidas de poder. Mas no deu muito certo, pois embora os ho-mens falem sobre paz, ainda se preparam para a guerra. verdade que no lanam mais fogo aderente uns contra os outros, mas tornaro a faz-lo, e em breve. Nem todo ele foi destru-do, assim como nem todas as grandes telas. Existem esconderijos que nem mesmo Varzil poderia descobrir. Entendo. Mikhail sempre tivera a impresso de que, uma vez assinada a Aliana, Darkover tivesse se tornado pacfico. Mas tantos registros se perderam no decorrer dos s-culos. Ele sequer tinha certeza da data exata em que Hali fora completamente destruda. Tudo o que podia fazer era esperar que no fosse agora, no enquanto estivessem ali. Este no o nico problema. Pequenos reinos rivalizando por poder o menor dos problemas. Varzil tornou possvel que mulheres, como eu, se tornassem Guardis, pois descobriu que na realidade somos mais aptas que os homens. Mas ele no escolheu bem. Era como se a sua lngua, antes cautelosa, tivesse finalmente se soltado, e ela no ousasse parar de falar. Por qu? Sua favorita era uma criatura chamada Ashara Alton. Ela foi Subguardi em Neskaya, depois tornou-se Guardi quando ele deixou o lugar, e

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veio para Hali por um tempo. Depois de restaurar o lago, ele decidiu aposentar-se, e ela foi empossada Guardi aqui em Hali. Ela era muito poderosa, mesmo sem o controle das grandes telas. Vim para c quando ela j era Guardi h trinta anos, e treinei sob Ashara. Mas ela corrupta. H algo na sua natureza que pura maldade. H? Marguerida grunhiu a palavra a despeito de si mesma. Quer dizer que ela ainda est viva? Eu sabia! No era a minha imaginao! Ela ainda est viva nesta poca, e ela vai me encontrar e me matar! Ele podia sentir o seu pavor, e percebeu que Amalie tambm sentia. Amalie olhou para ela desconfiada. Mantenha a lngua por trs dos dentes, sua bruxa odiosa! Est de conluio com ela? Eu deveria ter percebido! No momento em que ouvi a sua voz, eu deveria ter percebido. Ashara Alton foi minha inimiga Marguerida disse lentamente. Foi? Amalie pareceu confusa por um momento. Assim voc afirma, mas eu no acredito, pois voc igualzinha a ela, aquela insensibilidade, aquela frieza. Voc cria-tura dela! Por Deus, Mik. E se ela estiver certa? Ela est errada. Istvana saberia se voc fosse algo alm do que . Voc parece temer Ashara mais do que teme Dom Padriac e Dom Kieran. Ns a expulsamos de Hali todos aqui, mais metade dos laranzu do planeta. Foi pre-ciso tudo isso, pois essa mulher um verdadeiro demnio de Zandru. Meu irmo morreu aqui, seu sangue respingou nas pedras, assim como outros! Muitos outros. Mas ela sobrevi-veu, e seus poderes no foram apagados. Agora ela se encontra em Thendara, como uma aranha, tecendo sua traio, aguardando para retornar a Hali. Oh, ela finge no fazer nada alm de aconselhar a construo do novo Castelo e assuntos de estado, mas Ashara tem os Hasturs na palma da mo, e se Hali cair, seja para meu primo ou para o Campeo do Rei, no faz diferena. Ela reclamar seu

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lugar de qualquer modo. Os olhos de Amalie estavam contrados, as pupilas to pequenas que eram quase invis-veis na luz bruxuleante da lareira. Ela tremia ao antever estes acontecimentos, e era eviden-te que havia passado muito tempo revivendo-os. Mikhail captou vislumbres de cadveres, inchados de apodrecimento, fedendo a morte, mas no podia conjeturar se eram do passa-do ou do futuro. De fato, a pobre e aterrorizada Amalie tinha motivos para temer a loucu-ra. Mas se Ashara quer a Torre, por que est to convencida de que ela ser destruda? Por que se ela no puder control-la, no permitir que ningum mais a possua! E Varzil no perdurar por muito mais tempo. Ele tem resistido h semanas, como se espe-rasse alguma coisa, mas morrer em breve, e ento estaremos realmente perdidos. Ela ir me torturar, como fez com outros. A Guardi tremia inteira, e lgrimas escorreram por suas faces magras. Ele sentiu Marguerida se mexer ao seu lado, o pavor se dissipando lentamente, e a reso-luo se fortalecendo. Ela flexionou a mo esquerda, como um gato preparando-se para cravar as unhas em alguma coisa. Ele ficou de p. Sentiu-se acuado entre as duas mulheres ambas to perturbadas que no era capaz de ler claramente nenhuma delas. Amalie evi-dentemente estava tentando ocultar alguma coisa, e Marguerida estava beira de fazer algo desesperado. Preciso ver Varzil. Assim que disse isso, Mikhail experimentou uma sensao de li-berao, e compreendeu que encontrar Varzil era o que ele e Marguerida tinham que fazer. Sentiu um formigamento sob o esterno, um calor se espalhando pelo corpo, acalmando-o. No! Amalie no olhava para ele, mas para Marguerida. Isso, no! Se eu estiver certo Mikhail falou ponderavelmente foi Varzil quem nos chamou atravs dos anos, a fim de vir para Hali agora. Acho, com isso, que ele deseja nos ver.

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um truque! Ela os enviou aqui voc e essa coisa! Onde est Varzil? Diga! A voz de comando de Marguerida reverberou contra as pe-dras frias da Torre. No era direcionada a ele, mas Mikhail sentiu que se contraa. O efeito em Amalie foi ainda mais formidvel, pois ela afundou na cadeira, colocou as mos na cabea, e gritou: No, no... no me machuque de novo! Ningum vai machuc-la, domna ele disse calmamente mulher histrica. Mik, que espcie de Guardi foi Ashara, para inspirar tamanho terror? Obviamente uma muito miservel. Ela parece capaz de resistir Voz... como se tivesse muita prtica em evitar a sua influncia, Mik. Tem razo. E precisamos chegar at Varzil. Por que no alcan-lo telepaticamente? No deve ser difcil, mesmo se ele estivesse morrendo... se esti-ver. Aquela voz que ele usou fez meus ossos estremecerem, e no pareceu com o ltimo suspiro de algum. Eu no sei. Perceba que no ouvimos a voz desde que chegamos, o que me faz pensar que ele se encon-tra protegido de alguma forma... talvez para tambm proteg-lo de Ashara. No diga esse nome! Me d vontade de gritar! Como vamos fazer Amalie nos contar... S posso pensar em uma maneira, e voc no vai gostar. Mik, eu nunca usei o contato forado em ningum deliberadamente em minha vida! o que mais odeio no Dom de Alton... e o que mais temo tambm. Creio que podamos expor seus ps ao fogo at que ela nos conte. Isso no tem graa! V para o inferno, Mikhail Hastur! Ela tem razo

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em me temer, no tem? Sou uma criatura odiosa. No, amada, voc no nada disso. Mais precisamente, voc no parece em nada com sua ancestral. Voc no cruel ou faminta por poder. Mas precisamos encontrar Varzil, e no creio que tenhamos muito tempo. E eu pensando que eu era a lgica. Est bem mas eu desprezo o que vou fazer agora. Mikhail ficou observando Marguerida enquanto ela fechava seus olhos dourados e co-meava a respirar mais lenta e profundamente. Ele pde sentir a energia em seu corpo ten-so comeando a mudar, e muito embora a matriz de sombra em sua mo estivesse protegi-da pelas luvas, pde sentir o poder percorrendo as linhas ocultas em sua carne. Ento, ela abriu os olhos e olhou diretamente para Amalie, que ainda chorava sobre as mos. Soou um arquejo, e a mulher ergueu a cabea. Dois pares de olhos dourados se de-pararam, e Amalie El Haliene procurou escapar ao olhar que penetrava sua conscincia. Onde est Varzil? Por favor, por favor, no me machuque. Eu no devo lhes dizer... vocs no devem v-lo. Eu no vou machuc-la. Voc criatura dela! Oh, Deusa... por que sou to fraca? Se voc obtlo, o mundo pagar o preo! Obter o qu? Mikhail escutava atenciosamente, emprestando a Marguerida seu apoio silencioso, co-mo fizera antes, ciente de que ela precisava desesperadamente. Podia sentir o auto-despre-zo que ela sentia ao pressionar Amalie por informao. Para algum que tinha to pouco treinamento e possua o Dom de Alton, ela era incrivelmente gentil. Ela no sondava a mente de Amalie como poderia fazer, fosse ela uma pessoa menos tica, e ignorava os frag-mentos de memria que davam voltas na mente atormentada da mulher. Havia pedaos do seu passado, emoes de

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que ela se envergonhava, experincias embaraosas, e ele experi-mentou mais que um pouco de desconforto por ver tanto quanto viu. Ento ele viu uma coisa reluzindo, algo enorme e facetado, que no podia ser outra coi-sa seno uma pedra-da-estrela de formidvel tamanho. Ela brilhou em sua mente, luzindo, atraindo-o para o seu interior por um instante. Aconteceu um leve puxo mental, como se uma parte dele tivesse sido ligada a aquela enorme pedra. Seu corao pareceu comprimido por um instante, depois a sensao passou. A mulher havia arriado na cadeira, a cabea pendendo para trs. Ela est...? Ela s desmaiou de pavor, Mik. Ela ficar bem, ou to bem quanto possvel. Ela foi torturada assim por anos. Mas acho que seria melhor se sassemos daqui antes que ela volte a si. Eu odeio este lugar, quase tanto quanto ela. Ela odeia? Amalie quer manter a Torre, mas sempre foi um lugar de tormento para ela. Entendo. E acho que tem razo. Fizemos tudo que podamos. Mas o que houve com as pessoas daqui? Eu senti alguma coisa quando voc estava... mas passou depressa demais. Foram capturados por um desses generais, coitados. Amalie est sinceramente angus-tiada por causa disso. Vamos. Marguerida dirigiu-se para a porta, e ele foi atrs. Por que no capturaram Amalie? Eu descobri que ela conhece alguns truques. A averso em sua voz lhe deu vonta-de de chorar, e ele sabia que ela odiava a si mesma pelo que fizera. Amalie aprendeu a se tornar quase invisvel telepaticamente... o que provavelmente salvou sua vida quando Ashara era Guardi aqui. Que tragdia.

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Parecia no haver nada a dizer, de modo que Mikhail desceu a escadaria atrs dela. Ele estava cansado, mas uma parte sua estava muito excitada. Ele ia conhecer Varzil, o Bom, talvez o homem mais importante na histria do seu planeta... se no escorregasse na esca-daria e quebrasse o pescoo! Fez um esforo para colocar um p fatigado na frente do ou-tro at alcanar o vestbulo.

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Captulo 25

Foram saudados pelo corvo ao chegarem base da escadaria, que logo tra-tou de voar para o ombro de Mikhail e acariciar carinhosamente sua orelha com o bico. Mikhail levantou a mo e afagou delicadamente as penas reluzentes, en-quanto o pssaro se deslocava de uma pata para a outra. Marguerida j havia sado da Torre; encontrava-se num pequeno ptio, estu-dando o crepsculo anterior aurora. O ar estava frio e seco, mas no parecia o inverno. Notou umas poucas nuvens no cu, mas estava bastante limpo, e dava para divisar as constelaes que ele memorizara h muito tempo. A astronomia, exceto pelo movimento das luas, no era uma cincia muito praticada em Dark-over, mas seu desejo de viajar para outros mundos tornou-o curioso, e Mikhail aprendera a ascenso e a descida da constelao chamada Aldones, que ficava abaixo do horizonte at o princpio da primavera. A constelao de Zandru, centralizada na funesta estrela vermelha que os Terranan chamavam de Anta-res, era visvel no comeo do inverno. Estas, mais Avarra no outono, e Evanda no vero, formavam um calendrio na noite. Voltou a ateno para o horizonte oriental, e avistou a cabea e os ombros de Aldones, chegando at a brilhante estrela branca que pendia do cinto. Sim, era quase primavera. Podia avistar Idriel elevando-se, e percebeu que o dia logo a seguiria. Caminhou na direo de Marguerida, e descobriu-a respirando profundamente, enchen-do os pulmes com o ar, como se bebesse de uma safra rara. Nem mesmo cheira como Darkover, Mik. Havia crculos escuros sob seus olhos, e seus ombros estavam inclinados.

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O qu? Ele fungou. Hum. Tem razo. Por que ser? Eu nunca senti esse cheiro de carnia antes, como se houvesse um campo de carca-as por perto. E tem outro cheiro... eca! Quente e frio ao mesmo tempo. Vem, vamos dar logo o fora daqui. Posso sentir Ashara at nas pedras deste lugar, por que ela caminhou por aqui, at sentou naquele banquinho. Posso senti-la em toda parte na Torre, como se ela ti-vesse imprimido a si mesma nas pedras. Parece que ela tem um talento para fazer as pedras cumprirem seus intentos, no ? Marguerida estremeceu. Queria que tivssemos trazido nossos cavalos, embora eu no saiba se cavalos podem viajar no tempo. Tomara que Dorilys esteja bem. No se preocupe. Tenho certeza de que os Guardas apanharam Charger e Dorilys, e provavelmente os levaram para a estalagem perto de Hali. bem capaz de eles estarem em um estbulo quentinho, comendo at no agentarem mais. E falando no assunto, era para ter algum tipo de estbulo aqui. Eu cavalgo at um burro para sair deste lugar! Temos que nos apressar, Mik. Eu no acho que Ashara j saiba sobre mim, mas ficar sabendo em breve. Sua linda voz estava tensa de pavor e exausto. Mikhail podia apenas admirar sua fora, pois sabia o que pene-trar na mente de Amalie lhe custara. Por que acha isso? Ela sabia que eu existiria, embora eu no tenha certeza de como. Ela estava determi-nada a me destruir antes que eu a destrusse. Nada disso aconteceu ainda. Mas estou come-ando a acreditar que a razo para ela estar me esperando era que j havia me conhecido. Isso no faz o menor sentido, Marguerida. Ela lanou-lhe um dbil sorriso e pestanejou para dissipar uma lgrima no derrama-da.

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por isso que chamam de paradoxo, amor. Eles saram do pequeno ptio, seguindo um caminho gasto e os seus narizes. O odor caracterstico estrume levou-os aos estbulos, e eles descobriram, para sua surpresa e pra-zer, vrios cavalos guardados nas baias, mascando feno e pateando com os cascos. Dois eram animais enormes, claramente criados para puxar carroas ou carruagens, e outro era uma velha gua, os bigodes em torno do focinho brancos. Mas havia outros trs, um ruo castrado, e duas guas pardas, de aparncia jovem e saudvel. O ruo enfiou a cabea pela extremidade da sua baia e agitou as orelhas viso de estranhos. Ento soou um murmrio, e Mikhail viu um homem jovem aparecer na se-mi-escurido do celeiro. Ele esfregava os olhos para dissipar o sono, e tinha feno no cabelo liso. Suas roupas estavam surradas e sujas, e ele fedia, mesmo a uma distncia de dez passos. Que ? O homem fitou-os com olhos vazios, e coou a cabea, atarantado. Precisamos de cavalos Mikhail respondeu tranqilamente. Ele soltou uma gargalhada que fez percorrerem calafrios pela espinha de Mikhail, um som horrvel. Pensei que no tinha mais ningum aqui alm de mim e eles. Ele fez um aceno grosseiro para os animais. Bandidos acrescentou, estalando os grandes lbios. Vo-cs so bandidos. No, no somos ladres. Mikhail detestava a idia de ser um ladro de cavalos, mesmo nestas circunstncias estranhas. Vocs no so dessas bandas. Mik, acho que ele meio besta. Marguerida estivera envolta numa profunda sombra, mas enquanto falava, ela saiu dela, e o homem ficou boquiaberto ao v-la. O ca-puz da sua capa estava cado, revelando os seus abundantes cabelos vermelhos desgren-hados, parcialmente soltos da travessa incrustada de ametista que ela usara no baile.

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O cocheiro estudou Marguerida por um momento, depois fez uma mesu-ra desajeitada. Eu nunca ouvi dizer que tinha mulher bandido. Ento ele se virou, sacudindo a cabea como se no pudesse compreender a situao. Mikhail ficou observando-o se afastar, depois desengatou a tranca de madeira que man-tinha a porta do estbulo fechada, e comeou a retirar o castrado dali. Ele se virou ao ouvir o som de alguma coisa sendo arrastada, e descobriu que o ho-mem retornara, puxando duas selas atrs de si. Uma tinha uma patilha alta, e era evidente que havia sido feita para a batalha, mas dava para reconhecer a outra como uma sela fe-minina, para cavalgar de lado. Eu no vou cavalgar naquela coisa... eu me esborracharia em vinte passos! No, claro que no. Concordou Mikhail, muito embora tivesse certeza de que as mulheres desta poca no cavalgavam escarranchadas, ou pelo menos no as mulheres do Comyn. Hei, voc, traga outra sela para a senhora. No de mulher, e sim de homem. O rapaz ficou boquiaberto, depois deixou as duas selas carem no cho com um ba-que suave. Depois ele coou a cabea suja, a virilha, e ficou ali parado evidentemente per-plexo. Deixe para l. Eu mesma encontro uma, Mik. Temos que sair daqui o mais depres-sa possvel! No suporto este lugar! Ela disparou pelo celeiro, empurrando um emaranhado de cabelo do rosto com um gesto de impacincia. Eu devia era cortar a porcaria ouviu-a murmurar. O castrado havia captado o seu cheiro, e Mikhail comeou a selar o animal, falando com ele em voz baixa. Parecia um animal forte. Jogou

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uma manta surrada em cima do lombo, depois ergueu a sela. Era muito mais pesada do que as que ele estava acostuma-do, complicada e difcil de ajeitar. Depois de colocar a sela no lombo do cavalo, Mikhail comeou a ajeitar os cintos e correias estranhas. Havia acabado de coloc-los no lugar quando escutou Marguerida vol-tar, arrastando outra sela de patilha alta atrs de si, praguejando baixinho. Ela usava uma mistura de darkovano, terrqueo, e alguns idiomas que ele no reconheceu, uma confu-so de xingamentos de extraordinria variedade. Ele afastou-se do ruo, dirigiu-se baia onde uma das guas pardas aguardava, e abriu a porta. Retirou o animal, depois comeou a sel-lo para Marguerida. Ela era forte, mas nunca seria capaz de erguer aquele peso, sozinha. Ficou observando-a colocar o freio e as rdeas na gua enquanto ele ajeitava e apertava as correias. Antes de montarem, Mikhail procurou pensar em tudo que deviam fazer antes de partir. Concluiu que algumas mantas extras seria uma boa idia, e encontrou duas chei-rando a cavalo na sala para tachas. Ele estava faminto, e o vinho aquecido o deixara meio zonzo. Mesmo assim, no podia obrigar-se a voltar para a torre a fim de pedir comida a Amalie. Amarrou as mantas atrs da patilha, e subiu na sela. Marguerida j se encontrava montada, parecendo ansiosa e lvida. Por que caminho? Na direo do Lago. Varzil est em algum lugar ao norte de onde estamos; mais que isso eu no posso conjeturar. Posso sentir a sua presena, mas ele est oculto de al-guma forma. Sei disso. Ele no quer que Ashara o encontre. O tom amargo na sua voz ao pronunciar o nome da odiada inimiga fez os cabelos da sua nuca eriarem. Ele est morrendo, mas continua mais poderoso que ela, poderoso o suficiente para se ocultar. E h mais alguma coisa que a est distraindo. Tenho certeza disso. E fico agradecida. Se eu pudesse me esconder, faria exatamente isso. Sinto como se pudesse ser descoberta a

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qualquer momento. Partiram da Torre enquanto a alvorada se tornava dia. Mikhail notou uma fileira de rvores de blsamo, e outra de alguns arbustos que nunca vira antes. O quanto ser que Darkover mudara desde as Eras do Caos? Quantas plantas e animais se perderam nas muitas guerras devastadoras da poca? Depois de talvez um quilmetro e meio cavalgando ao longo da estrada que conduzia ao norte da Torre, na direo onde ficaria Armida, se o lugar j existisse, eles se depara-ram com uma pequena cratera, que reluzia mesmo sob a luz plida do dia. Fedia violenta-mente. Mikhail no queria olhar ali dentro, mas no conseguiu evitar. O fundo da cratera era feito de vidro fundido e retorcido. Em torno encontravam-se os remanescentes despedaados de cadveres e roupas. Os ossos retorcidos dos esquele-tos estavam enegrecidos. Por causa das folhas e escombros espalhados sobre os ossos, dava para perceber que no se tratava de um desastre muito recente cinco anos, provavelmente mais. Era uma viso pavorosa, e ele ficou contente por que o seu estmago estava quase vazio. Assim mesmo, sentiu blis obstruir a sua garganta, e tratou de cus-pir. Se isso o que fogo aderente faz, ento eu no posso imaginar como algum capaz de us-lo disse Marguerida numa voz muito suave. Nem eu. Ouvi histrias a minha vida inteira, mas nunca me dei conta de como ha-via sido terrvel. Pensei que haviam parado de us-lo quando a Aliana foi consolidada. Eu espero sinceramente que nunca vejamos a coisa de verdade em ao, Mik. Ela virou o rosto, e eles prosseguiram. Depois de um tempo, ela disse: Precisamos pensar numa histria para nos acobertar, alguma coisa plausvel para dizer para quem en-contrarmos. Eu sei. Mas no consigo imaginar o que. Ele procurou colocar os pensamentos em ordem. Varzil nos chamou de Mikhalangelo e Margarethe. Queria que soubesse-mos mais do que isso, mas o sonho no

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foi muito claro, no ? Talvez seja difcil falar a-travs do tempo. Mikhail sentiu os ombros cederem. Amalie reconheceu nossos nomes, ou assim acreditou. Mas ela pensou que havia-mos sido mortos. Droga. Neste momento eu trocaria o Domnio de Alton inteiro por um copo de gua limpa, e um pedao de po. No posso pensar direito com o estmago vazio. Teremos que evitar as pessoas, ento e do jeito que este lugar est desolado, no deve ser difcil. Eu tambm estou morrendo de fome! E de sede. No fale sobre isso... s faz piorar! Mikhail sentiu uma leve coceira, um arranho enlouquecedor ao longo do centro do peito. Olhou para baixo, esperando encontrar algum inseto, depois percebeu que no era uma sensao externa, e sim interna. Percebeu que era parte da sensao que havia experimentado pouco antes de eles sarem da Torre Hali, atraindo-o na direo do seu objetivo. Fez uma pausa para estudar esta sensao, depois disse: Vamos por aque-le caminho ali. Marguerida balanou a cabea obedientemente e voltou a gua na direo da trilha es-treita que ficava entre alguns arbustos esquelticos. Era evidente que ela estava completa-mente esgotada, e ele comeou a especular como eles iam sobreviver. Todas as coisas em que deveria ter pensado atormentavam a sua mente. Mas, debaixo disso, ele sentia uma curiosa tranqilidade, uma sensao que parecia to estranha que ele quase duvidou da sua sanidade. Contudo, no conseguia descartar o senso de seu prprio destino ele se encontrava sob controle cerrado, e no havia como escapar. O sol havia se elevado acima do horizonte, projetando um brilho vermelho sobre a terra torturada. Era uma paisagem lgubre e rida. Mikhail procurou plantas familiares, e s encontrou ervas-daninhas fazendo o maior esforo para se elevar do solo ressecado, coisas deprimentes e deformadas brotando de poas estagnadas. Uma escuma se encon-trava nas superfcies dos pequenos buracos de gua, uma substncia azul plida que pare-cia to nociva quanto as plantas ao lado.

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Mikhail descobriu-se a esticar-se na sela, procurando encontrar alguma coisa familiar. Ao final, ele deu-se conta de que estava perturbado por causa do silncio. No havia o habitual canto de pssaros do principio da manh, e o silncio era assustador e to opres-sivo quanto a paisagem lgubre. Uma suave brisa levantou a ponta da sua capa, transmitindo o aroma de gua. Mikhail engoliu, em sua enorme sede. No era um odor agradvel, mas violento e srdido. Havia outro buraco em um lado da trilha, outra cratera de vidro, onde alguma terrvel exploso acontecera. No dava para ver esqueletos humanos. No lugar disso viu cadveres de al-guns patos, as penas secas e virando poeira. No haviam sido queimados, mas ele desconfiava que a gua que brilhava na poa os havia envenenado. A destruio deixou-o deprimido e enraivecido. Como seus ancestrais puderam fazer isso com Darkover! Estavam se dirigindo para o oeste agora, com o sol nas suas costas; esquerda, as es-tranhas guas do Lago de Hali formavam um nevoeiro no ar. A gua tinha uma aparncia cor-de-rosa e prateada ao sol matinal, uma viso que ele teria achado bela se no estivesse to consternado. Bem, o que voc pensa disso tudo, velho companheiro? Mikhail dirigiu a pergun-ta ao corvo que se encontrava no chifre da sela, procurando encontrar um modo de alivi-ar a crescente sensao de desespero que preenchia sua mente. O pssaro deslocou-se de uma pata para a outra, e por uma vez, no respondeu. Ao invs disso ele lanou a Mikhail um olhar brilhante com um olho vermelho, um olhar indecifrvel que no aliviou em na-da a sua sensao de deslocamento. Mikhail, quantas pessoas existiam em Darkover na poca de Varzil? S Deus sabe. Existem, pelas melhores conjeturas dos Terranan, cerca de vinte mi-lhes no momento. Regis sempre se recusou a fazer um censo. Duvido muito que hou-vesse mais que isso no passado. Entre a baixa fertilidade e essas pequenas guerras, para no falar das maiores, meu

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palpite seria de que no havia mais que sete ou oito milhes, espalhados pelo continente, provavelmente nem isso. Por que a pergunta? Acho que quero saber o mximo possvel. Tentar antever as probabilidades de en-contrar algum que devamos conhecer, manter minha mente distrada do meu estmago rosnando. s vezes eu jogava carteado, na Universidade, e sempre vencia por que conse-guia ficar de olho nas cartas. Acho que poderia ter ido para Vainwal e me tornado uma apostadora, se gostasse desse tipo de coisa. Est a uma coisa que eu nunca soube de voc. Eu no conheo realmente muita coisa sobre voc, no , Marguerida? No, acho que no, mas por outro lado eu tambm no o conheo, no de verda-de. Voc parece diferente do que era no ltimo vero, mas no tivemos tempo para con-versar muito. Ela suspirou. O que quer dizer com algum que devamos conhecer? O vento mudou de direo enquanto ele falava, trazendo o nevoeiro do Lago de Hali na direo deles, saturado de umidade. Seu rosto ficou quase molhado, e ele lambeu a bruma dos lbios a despeito do medo de que contivesse alguma coisa nociva. Ser que al-gum j bebeu das guas de Hali? No se lembrava de nenhuma histria que descrevesse algo assim. Contudo, as gotas que caram em sua lngua tinham o mesmo gosto de qual-quer outra gua, e ele estava to ressecado que ficou contente com isso. Pelo que descobri nos registros em Arilinn, nesta poca todas as famlias conheci-am bem umas s outras mais ainda do que atualmente. Eles no apenas conheciam uns aos outros, como conheciam as genealogias de algumas geraes atrs. Por isso eu no ouso dizer a qualquer um que sou Margarethe Alton, por exemplo. Seria bem capaz de o estranho dizer: Impossvel, por que ela uma mulher baixa e gorda de cinqenta anos, e minha prima em segundo grau pelo lado de minha me. Entendo o que quer dizer. Bem, teremos que esperar apenas nos deparar com co-merciantes e plebeus, ento.

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Isso muito otimista de sua parte ela disse asperamente. Ento ficou acanhada. Eu no queria ser rspida, mas... voc no perece muito preocupado. Voc est se preocupando o bastante para ns dois, Marguerida. Subitamente ele sentiu-se quase animado. Sua sensao de certeza anterior ficara mais forte medida que cavalgavam, como se estivessem se aproximando de um objetivo que ele sempre procura-ra. E era uma sensao to estranha que no ousava confiar nela, e que no seria capaz de explicar, em todo caso. Sua amada voltou-se na sela, mostrou a lngua, e fez um som bastante grosseiro. Eu no estou preocupada, apenas tentando antecipar. Ela conseguiu parecer o-fendida e digna ao mesmo tempo, e Mikhail teve que rir dela. Feliz ou triste, ela era mara-vilhosa. Como pretende explicar ns dois andando por a desacompanhados? Pelo que eu sei, as mulheres no tem o hbito de cavalgar escarranchadas, ou mesmo de sair muito em pblico. Elas eram mantidas presas, descalas e grvidas, certo? No podemos passar por irm e irmo, e no somos casados. Ela estendeu o pulso, para destacar a ausncia do bracelete das catenas que demonstraria o status de uma mulher casada. Bem lembrado. Voc poderia ser minha prostituta barragana. verdade, poderia. Que bela histria para contar aos nossos netos. Posso at me imaginar, senil e de cabelos grisalhos, embalando um rapazinho no meu joelho artrtico, e dizendo: Amos, quando seu av e eu fizemos uma viagem com todas as despesas pagas para as Eras do Caos, eu fingi ser sua amante. uma idia engraada, mas no muito prtica. E tambm perigosa. No somos ningum aqui, Mik, mas parecemos com algum nossa altura e cores gritam Comyn aos cus. Ele estava to ocupado rindo imagem mental desse Amos imaginrio que mal ouviu o restante das palavras. Ento, antes que pudesse responder, ele ouviu o ligeiro tinido de argolas de metal e o suave patear

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de cascos atravs do nevoeiro. O corvo esticou as asas, deixando-o ainda mais alerta. Mikhail e Marguerida pararam, tensos. O nevoeiro do lago turbilhonava diante dos seus olhos, tornando a vegetao retorcida ao redor ainda mais sinistra. A luz vermelha do sol fazia vus sangrentos da nuvem. O som de um cavaleiro solitrio aproximou-se, e os dois seguraram o flego. Todas as preocupaes de Marguerida expandiram-se em sua mente, at que Mikhail pensou num que era seu. E se matasse algum como isso poderia alterar o passado? E se matasse o ancestral de Regis e Javanne Hastur, e nunca sequer nascesse? O cavaleiro atravessou o nevoeiro, um homem corpulento montado num cavalo ve-lho de aparncia lastimvel. Ele vestia uma camisa castanha debaixo de uma tnica de couro, um chapu forrado de feltro com uma pena azul, e uma capa surrada, to velha que a cor original era indecifrvel. Havia uma grande espada atada s suas costas, uma claithmhor do tipo que ele vira no Castelo Aldaran, o intrincado cesto do punho molhado pela bruma. O homem puxou as rdeas com fora, pareceu bastante espantado, e esfregou os olhos, como se desconfiasse que estivesse vendo alguma espcie de espectro. Dom Mikhal Raven? A voz rouca tremia enquanto o homem falava. Ento ele es-piou Marguerida, pestanejando vrias vezes, evidentemente duvidando da evidncia dos seus olhos. Domna Margarethe de Windhaven? Disseram que vocs haviam morrido. Pelo menos isso soluciona o problema das nossas identidades. O pensamento de Marguerida foi intenso e aliviado ao mesmo tempo. Ou acrescenta outro. Talvez se ficarmos quietos, ele pense que somos fantasmas e v embora. O ruo castrado bufou naquele instante, arruinando qualquer esperana de passar por espritos.

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No, no morremos, por enquanto. A resposta de Mikhail saiu abafada na bru-ma. Mas como escaparam das masmorras de Storn? Faz quase vinte anos... e o resgate nunca foi pago. E vocs no envelheceram um dia sequer. O homem estava ficando cada vez mais agitado, os olhos arregalados de nervosismo. uma longa histria Respondeu Marguerida. Que no podemos contar, pois perdemos a memria na fuga, e quase as nossas mentes. Ns mal sabemos quem somos. Por mais ridcula que fosse, a explicao pareceu satisfazer o estranho. Lembram-se de mim? Mikhail sacudiu a cabea, satisfeito por Marguerida ter pensado depressa. Confesso que no. E voc? Ele lanou um olhar para sua companheira e viu que ela se encontrava tensa. Ela sacudiu a cabea. Ora, eu no vejo por que deveriam, pois nos encontramos apenas duas vezes, uma