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H I S HT I S RT I A R I A

H 100 anos, um jovem fsico, trabalhando como tcnico de terceira classe em um escritrio de patentes em Berna (Sua), publicou cinco trabalhos. Todos de excelente qualidade. Dois deles mostrariam, com base em teorias simples e elegantes, como poderia ser demonstrada experimentalmente a realidade fsica de tomos e molculas, assunto ainda controverso no incio do sculo passado. Poucos anos depois, graas a essas idias, a teoria atmica receberia sua consagrao final, suplantando as dvidas de seus mais ferrenhos opositores. Os trs artigos restantes alteraram profundamente a face da fsica moderna. No primeiro a ser concludo naquele ano, o jovem rebelde e contestador props o que mais tarde ele classificaria como a idia mais revolucionria de sua vida: a luz, sob certos aspectos, apresenta uma natureza granular. Em junho e setembro, concluiu os dois ltimos artigos de 1905 e aos quais seu nome estaria associado para sempre. Eles, em conjunto, dariam origem teoria da relatividade, que destruiria o carter absoluto atribudo, durante sculos, ao tempo e ao espao. Seu nome: Albert Einstein.
Ildeu de Castro Moreira Instituto de Fsica, Universidade Federal do Rio de Janeiro

E=mc
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Berna (Sua), meados de maio de 1905. Aps uma noite de reflexes intensas, um empregado de terceira classe do escritrio de patentes, que mal completara 26 anos, agradece a seu amigo Michele Besso (1873-1955): Obrigado! Resolvi completamente o problema. Uma anlise do conceito de tempo a soluo. No dia anterior, Albert Einstein (1879-1955) tinha discutido com Besso cada detalhe de uma questo que o perseguia h tempos. Seis semanas depois, enviaria um manuscrito para a prestigiosa revista Annalen der Physik, estabelecendo a relatividade especial e unificando duas reas da fsica: a mecnica e a eletrodinmica. Em setembro, como conseqncia da nova teoria, deduziu a expresso E = mc2. Com essa frmula talvez a mais famosa da cincia , fundiu as leis da conservao da massa e da energia. Meses antes, em maro, havia proposto uma hiptese radical, que levaria quase duas dcadas para ser aceita: a luz exibe um comportamento corpuscular, ou seja, granular.

impressionante que apenas um cientista, em poucos meses, tenha dado contribuies to importantes para a cincia e que alteraram profundamente nossas concepes sobre o espao e o tempo, bem como sobre a estrutura da radiao. Outra revoluo, mais silenciosa e que se estendeu por sculos, receberia um impulso essencial de Einstein no mesmo ano: a teoria atmica da matria. Em abril, com sua tese de doutoramento sobre as dimenses moleculares e, em maio, com sua anlise do movimento browniano, ele possibilitou a confirmao experimental definitiva da existncia de tomos e molculas. No toa que 1905 foi designado o annus mirabilis em latim, ano miraculoso, maravilhoso, admirvel de Einstein. Entre maro e setembro, produziu cinco trabalhos extraordinrios que mudariam a face da cincia moderna e que o tornariam o cientista mais famoso do sculo passado. Uma das mais importantes e intrigantes cartas

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da histria da cincia, de Einstein para seu amigo Conrad Habicht (1876-1958), em maio de 1905, registrou esse momento: Eu lhe prometi quatro trabalhos. O primeiro trata da radiao e das propriedades energticas da luz e muito revolucionrio como voc ver. O segundo uma determinao dos tamanhos reais dos tomos a partir da difuso e da viscosidade de solues diludas de substncias neutras. O terceiro prova que, baseado na hiptese da teoria molecular do calor, corpos da ordem de 1/1.000 mm, suspensos em lquidos, devem executar um movimento aleatrio observvel, que produzido pelo movimento trmico; de fato, os fisiologistas observaram movimentos de pequenos corpos em suspenso, inanimados, os quais chamam de movimento browniano. O quarto artigo, neste momento apenas um rascunho grosseiro, uma eletrodinmica de corpos em movimento, que utiliza uma modificao da teoria do espao e do tempo.

Vamos fazer uma incurso por esses trabalhos, que, escritos em estilo conciso e direto, so jias preciosas da cultura universal. Sempre que possvel, nos apoiaremos nas palavras de Einstein. Comentaremos tambm caractersticas de seu autor e aspectos do contexto da cincia, da tecnologia e da cultura de sua poca que podem contribuir para um melhor entendimento de sua faanha.

Einstein, por volta de 1905, no escritrio de patentes em Berna (Sua)

Uma idia revolucionria


A disputa sobre a constituio da luz se onda ou partcula tem uma histria que remonta ao sculo 17, com os ingleses Isaac Newton (1643-1727) e Robert Hooke (1635-1703) e o holands Christiaan Huygens (1629-1695). Newton defendia uma teojaneiro/fevereiro de 2005 CINCIA HOJE 35

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Escritrio de patentes em Berna, Sua, no tempo em que Einstein trabalhava l ria corpuscular para a luz, ao contrrio de seus dois contemporneos. Ao longo do sculo 18, o modelo newtoniano predominou, embora tivesse crticos importantes. No sculo seguinte com o ingls Thomas Young (1773-1829) e o francs Augustin Fresnel (1788-1827) e com as experincias de dois outros franceses, Armand Fizeau (18191896) e Leon Foucault (1819-1868) , a teoria ondulatria ganharia fora e se consolidaria com a teoria eletromagntica da luz proposta pelo escocs James Clerk Maxwell (1831-1879). A luz passa, ento, a ser vista como uma onda eletromagntica que se propaga no ter, o meio material que, acreditava-se, lhe dava suporte. Mas, no incio do sculo passado, um problema comeou a obscurecer o cu da teoria ondulatria para a radiao luminosa: como explicar a intensidade da radiao emitida por um material aquecido, a uma dada temperatura, em funo da freqncia dessa mesma radiao? A teoria ondulatria usual no conseguia descrever corretamente o fenmeno que ganhou o nome radiao do corpo negro, porque o experimento passou a ser feito usando-se um recipiente metlico fechado, aquecido, e observando-se a radiao emitida por uma pequena abertura nele feita. O fsico alemo Max Planck (1858-1947), em uma tentativa desesperada de encontrar uma soluo, lanou em 1900 a hiptese de que a troca de energia entre a radiao luminosa e a matria s pode ocorrer atravs de quantidades com um certo valor mnimo o quantum de energia e no de forma contnua, como exigido pela teoria ondulatria. Insatisfeito com sua prpria proposta e considerando-a um artifcio provisrio, Planck tentaria inmeras vezes encontrar outro modo de alcanar a expresso experimentalmente correta a que chegara e que preservasse o carter contnuo da radiao.

Einstein, com seu trabalho de maro de 1905, Um ponto de vista heurstico sobre a produo e a transformao da luz, vai muito alm de Planck. Com grande ousadia e originalidade, introduz uma hiptese fsica revolucionria: a prpria radiao tem uma estrutura discreta (ou atomstica). Seu propsito era, alm de buscar uma unificao na descrio fsica da natureza, explicar fenmenos novos, como o efeito fotoeltrico, que no podiam ser entendidos com base na fsica clssica: Penso que as observaes sobre a radiao do corpo negro, a fotoluminescncia, a produo de raios catdicos [eltrons] pela luz ultravioleta, e outras classes de fenmenos concernentes produo e transformao da luz, parecem mais compreensveis se admitirmos que a energia da luz est distribuda de maneira descontnua no espao. Segundo a hiptese proposta aqui, na propagao de um raio luminoso, emitido por uma fonte pontual, a energia no est distribuda de maneira contnua sobre espaos cada vez maiores, mas constituda de um nmero finito de quanta de energia localizados em pontos do espao, cada um se deslocando sem se dividir e podendo ser absorvido ou produzido apenas em bloco. Esta ltima frase , talvez, a mais revolucionria na fsica do sculo passado. Nascia o conceito de fton nome dado ao quantum de luz aps 1926 e, com ele, a era da fsica quntica moderna. A partir desse conceito, Einstein deduziu uma expresso matemtica para descrever o efeito fotoeltrico, no qual eltrons so arrancados de placas metlicas pela incidncia de radiao. Mas anos se passariam antes que a expresso de Einstein fosse confirmada por experimentos realizados pelo fsico norte-americano Robert Millikan (18681953). Este diria mais tarde: Passei 10 anos da minha vida testando a equao de Einstein de 1905. Contrariando minhas expectativas, em 1915, fui compelido a valid-la sem ambigidade, apesar de

O fsico Niels Bohr ( esquerda) ops-se, por algum tempo, s idias de Einstein sobre a natureza corpuscular da luz

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seu carter no razovel, pois parecia violar tudo o que sabamos sobre a interferncia da luz. A descoberta da lei do efeito fotoeltrico daria a Einstein o prmio Nobel de Fsica de 1921. No entanto, se a frmula proposta por Einstein foi confirmada, a idia dos quanta de luz enfrentava a oposio da imensa maioria dos fsicos, entre os quais Planck, Millikan e o dinamarqus Niels Bohr (1885-1962). Somente aps a descoberta do chamado efeito Compton, em 1923, pelo fsico norte-americano Artur Compton (1892-1962) nesse efeito, a luz (ou melhor, um fton), tem a direo de sua trajetria desviada ao colidir com um eltron, exatamente como se fosse uma partcula e com as experincias dos alemes Hans Geiger (1882-1945) e Walther Bothe (1891-1957), em 1925, que o conceito viria a ser aceito amplamente pelos fsicos. Em 1909, Einstein, em um de seus momentos mais visionrios, havia proposto uma fuso das caractersticas ondulatrias e corpusculares da radiao. Sete anos depois, desenvolveu a idia da emisso e da absoro estimuladas da luz que daria as bases tericas para o desenvolvimento do laser na dcada de 1950. Mas o problema de um entendimento completo do comportamento da luz se estende at os dias de hoje.

A dana dos tomos


O movimento irregular de uma partcula muito pequena mergulhada em um fluido fenmeno denominado movimento browniano ocasionado por choques com as molculas do fluido, que esto agitadas em razo de sua energia trmica (calor). Essa foi a principal inferncia feita por Einstein em seu segundo trabalho de 1905: Movimento de partculas em suspenso em um fluido em repouso como conseqncia da teoria cintica molecular do calor. Einstein previu a variao (mdia) na posio da partcula ocasionada por essas colises, variao essa que pode ser medida pela observao em um microscpio. Deduziu tambm uma maneira de se calcular o nmero de Avogadro (cerca de 6 x 1023), ou seja, o nmero de tomos (ou molculas) existentes em uma quantidade prfixada o chamado tomo-grama (ou molculagrama) de um elemento qumico ou substncia. Einstein terminou o trabalho oferecendo aos oponentes da teoria atmica um experimento que poderia testar a sua previso: Se [ela] no estiver correta, isso significaria um argumento de peso contra o conceito cintico-molecular de calor. Esperemos que logo venha um pesquisador para elu-

cidar esta questo importante para a teoria do calor. Esse desafio encontrou ressonncia no fsico francs Jean Perrin (1870-1942). Aps cuidadosos experimentos que confirmaram as previses de Einstein, Perrin conclua em 1913: A teoria atmica triunfou. Numerosos ainda h pouco, seus adversrios enfim conquistados renunciam, um aps o outro, s desconfianas que por longo tempo foram legtimas e, sem dvida, teis. Ser em torno de outras idias que prosseguir agora o conflito dos instintos de prudncia e audcia, cujo equilbrio necessrio para o lento progresso da cincia humana. A tese de doutorado de Einstein, pela Universidade de Zurique (Sua), Uma nova determinao das dimenses moleculares, girava em torno do mesmo tema: a existncia e o comportamento dos tomos e das molculas. Ele combinou resultados da hidrodinmica clssica com os da teoria da difuso para criar um novo mtodo de determinao das dimenses moleculares e do nmero de Avogadro. Para isso, teve que trabalhar com uma teoria molecular para os lquidos, tarefa bem mais difcil que para os gases. Os tomos e as molculas no podiam ser observados diretamente pelos microscpicos ento existentes. Einstein inventou uma maneira indireta de faz-lo: uma teoria simples e elegante que, a partir da medida de quantidades macroscpicas, como a viscosidade de um lquido e o coeficiente de difuso de uma substncia nele imersa, permitia determinar as dimenses das molculas dissolvidas. Usou os dados disponveis para o acar dissolvido na gua e, com isso, pode fazer uma boa estimativa das dimenses das molculas. O trabalho, assim como a interpretao estatstica do movimento browniano, foi aceito

Esquema mostrando a trajetria errtica de uma pequena partcula imersa em um lquido. O fenmeno denominado movimento browniano

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rapidamente e deu incio teoria das flutuaes, que encontrou depois enorme gama de aplicaes cientficas, indo da economia matemtica. A tese foi concluda em 30 de abril de 1905, mas teve uma histria longa e tortuosa. Em 1901, Einstein havia j submetido uma dissertao Universidade de Zurique esse original no sobreviveu , mas retirou-a no incio de 1902, possivelmente por sugesto de seu supervisor Alfred Kleiner (1849-1916). Em janeiro de 1903, abandonou seus planos de tese dizendo: Essa comdia toda j me aborreceu. Em 1905, no entanto, retomou a idia do doutorado. As razes eram claras: isso podia ajud-lo na ascenso no escritrio de patentes e abriria a chance de uma carreira acadmica. Segundo sua irm, Maja (1881-1951), ele tentou inicialmente que o trabalho sobre a relatividade constitusse a dissertao, o que teria sido rejeitado. Voltou-se, ento, para uma questo ao feitio dos fsicos de Zurique, uma investigao mais solidamente escorada em experimentos. E teve xito. Einstein veria tambm, posteriormente, falharem vrias tentativas de conseguir um certificado para lecionar nas universidades, o que s conseguiria em 1908. Outro detalhe curioso, difundido em algumas de suas biografias, que Kleiner aprovou a tese de 1905, mas reclamou que ela estava muito curta 17 pginas apenas. Einstein acrescentou uma nica frase, e ela foi aceita sem comentrios, o que divertiu particularmente seu autor.

Novas concepes sobre espao e tempo


Enviado em 30 de junho de 1905, o artigo Sobre a eletrodinmica dos corpos em movimento abordava o conflito aparente entre a teoria eletromagntica e o princpio da relatividade pelo qual as leis da fsica devem ter a mesma forma para todos os observadores inerciais, ou seja, no acelerados , originado da mecnica clssica. O eletromagnetismo oferecia uma descrio unificada dos fenmenos eltricos, magnticos e pticos e j tinha dcadas de sucesso. Por outro lado, a mecnica clssica contava com mais de 200 anos de xito quase absoluto em seu domnio descritivo. No entanto, as equaes de Maxwell do eletromagnetismo no so compatveis com o princpio da relatividade, que est na base da mecnica clssica. Como concili-los? Hipteses ad hoc ou seja, forjadas a partir do fenmeno que querem explicar e sem maiores fundamentaes tericas ha38 CINCIA HOJE vol. 36 n 212

viam sido formuladas, especialmente pelo fsico holands Hendrik Lorentz (1853-1928), mas no ofereciam uma soluo terica aceitvel aos olhos de Einstein. Sua proposta ser radical e aparentemente inconsistente: estender o princpio da relatividade para toda a fsica e introduzir a hiptese adicional da independncia da velocidade da luz em relao ao movimento da fonte que a emite. O incio do artigo de Einstein deixa claro seu propsito de unificar as duas teorias: Como bem conhecido, a eletrodinmica de Maxwell tal como usualmente aceita no momento quando aplicada a corpos em movimento, produz assimetrias que no parecem ser inerentes aos fenmenos. (...) Exemplos desse tipo, juntamente com as tentativas infrutferas de detectar qualquer movimento da Terra em relao ao meio luminoso, sugerem que os fenmenos da eletrodinmica, assim como os da mecnica, no possuem propriedades correspondentes idia de repouso absoluto. Sugerem, alm disso, (...) que as leis da eletrodinmica e da tica sejam vlidas para todos os sistemas de referncia para os quais as equaes da mecnica so vlidas. Elevaremos essa conjectura (o contedo da qual ser daqui para frente chamado de Princpio da Relatividade) ao status de um postulado, e tambm introduziremos outro postulado, que apenas aparentemente irreconcilivel com o primeiro, a saber, que a luz sempre se propaga no espao vazio com uma velocidade definida c, que independente do estado de movimento do corpo emissor. Esses dois postulados so suficientes para se construir uma teoria simples e consistente (...). A introduo de um ter luminfero provar-se- suprflua ... Note-se a coragem do jovem fsico ao eliminar, com uma frase curta, a noo de ter de suas consideraes, conceito que era um paradigma secular da fsica como meio transmissor da luz e aceito como realidade por praticamente todos os cientistas de sua poca. O resultado, decorrente de suas premissas, de que a luz tem a mesma velocidade para todos os observadores, quaisquer que sejam seus movimentos, estava em conflito com o senso comum e com a mecnica de Newton, que previa velocidades diferentes quando medidas por observadores que se movem um em relao ao outro. Isso forou Einstein a uma reviso dos fundamentos cinemticos da fsica: rediscutiu os conceitos de tempo e de espao e a maneira como so mensurados. Sua nova definio para se medir o tempo e sincronizar os relgios, por meio de sinais luminosos, levou ao abandono da noo de tempo absoluto: dois eventos simultneos para um observador (com um relgio) em repouso no so simultneos para um observador em movimento. Da nova

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formulao decorrem alguns resultados fsicos importantes: i) o tempo flui em taxas diferentes para observadores em movimento relativo entre si; tanto os intervalos de tempo quanto os comprimentos medidos variam com o observador, dando origem, respectivamente, ao que se convencionou chamar dilatao temporal e contrao espacial; ii) a nova lei de somas das velocidades que no obedece mais soma direta das velocidades v = v1 + v2, como ocorria na mecnica newtoniana permite resolver a aparente inconsistncia entre seus dois princpios j mencionados; iii) ocorre variao da massa do objeto com a velocidade. Essa reformulao dos conceitos fundamentais de tempo e espao, tomados como dados a priori por sculos, constitui certamente uma das revolues mais importantes da cincia, embora seu prprio autor no pensasse assim: ele a via como um aperfeioamento da fsica clssica. Em setembro de 1905, em um artigo de apenas trs pginas, com um titulo interrogativo, A inrcia de um corpo depende de seu contedo energtico?, Einstein deduziu uma frmula, relacionando a energia de um corpo com sua massa (inrcia), que indica que quantidades muito pequenas de massa podem ser convertidas em quantidades enormes de energia e vice-versa. A massa e a energia so de fato equivalentes. Concluiu o artigo de maneira cuidadosa, mas premonitria: A massa de um corpo uma medida de seu contedo de energia; se a energia muda de E, a massa varia no mesmo sentido de E/c2... No impossvel que, com corpos cujo contedo de energia varivel em um alto grau (por exemplo, com sais de rdio), a teoria possa ser colocada prova com sucesso. Se a teoria corresponder aos fatos, a radiao carrega inrcia entre os corpos emissores e os corpos absorvedores. Escreveu na poca para um amigo: O argumento divertido e sedutor; mas, por tudo que sei, o Senhor poderia estar zombando comigo... No era zombaria. Na dcada de 1930, experimentos vieram confirmar as expectativas ali colocadas. E, em 1945, a bomba atmica que Einstein, por muito tempo, duvidou que pudesse ser construda e cujo uso condenou fortemente mostraria, de forma trgica, o acerto e o poder de suas idias. Note-se que o fsico e matemtico francs Henri Poincar (1854-1912), independentemente de

Einstein, desenvolveu trabalhos importantes sobre a relatividade e deduziu muitas das expresses matemticas contidas na teoria. No entanto, por razes variadas, que tm sido muito discutidas pelos historiadores entre as quais, sua viso filosfica mais convencionalista e menos realista que a de Einstein e a manuteno da noo de ter , no atribuiu uma realidade fsica significativa s expresses a que chegara, ao contrrio de Einstein. Em 1907, o matemtico russo Hermann Minkowski (1864-1909), que havia sido professor de Einstein na Escola Politcnica de Zurique (Sua), teve a importante idia de considerar o espao e o tempo conjuntamente, constituindo um contnuo quadridimensional no qual o tempo, como quarta dimenso, funde-se com as outras trs espaciais. Concepo similar fora j expressa por Poincar. Na apresentao de suas idias, Minkowski diria em 1908: As vises de espao e tempo que desejo apresentar a vocs cresceram do solo da fsica experimental e da nasce o seu vigor. Elas so radicais. Daqui para frente, o espao por si mesmo, e o tempo por si mesmo, esto destinados a se tornarem meras sombras, e somente uma espcie de unio dos dois preservar uma realidade independente.

O francs Henri Poincar tambm desenvolveu estudos importantes sobre a relatividade, independentemente de Einstein

O contexto e a fonte da criatividade


Um motivo de intensa discusso e controvrsia entre os estudiosos da obra de Einstein a fonte de sua criatividade e os caminhos que o conduziram a suas teorias. Ele no tinha o costume de guardar seus manuscritos, nem se preocupou muito em reconstruir a linha de suas reflexes. Mas muitas reconstrues histricas, mais ou menos plausveis, tm sido feitas, levando em conta suas caractersticas particulares, a situao da fsica em sua poca e o contexto em que estava inserido. Segundo ele mesmo, o que o distinguia era uma insacivel curiosidade: Eu no sou nem especialmente inteligente, nem especialmente dotado. Sou apenas curioso, muito curioso. Esse aspecto, aliado grande capacidade de autodidatismo, iniciara-se j na infncia. Tambm era capaz de profunjaneiro/fevereiro de 2005 CINCIA HOJE 39

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A sincronizao dos relgios na imagem, o relgio da torre de Berna preocupava os fsicos da poca de Einstein

Membros fundadores da Academia Olmpia. Da esquerda para a direita, Conrad Habicht, Maurice Solovine e Einstein

da concentrao e intensa dedicao a um mesmo problema por anos a fio. At 1905, Einstein de certa forma corria por fora, s margens da cincia institucionalizada. Era dotado de notvel autoconfiana e alta dose de rebeldia: Sou um hertico, repetia com freqncia. A pouca reverncia com as autoridades, inclusive universitrias, e a postura crtica permanente quanto s verdades adquiridas foram sempre um trao marcante de sua personalidade e podem ter contribudo para sua dificuldade em conseguir um cargo em universidades depois de formado, em 1900. Note-se que Einstein viveu na Sua, como estudante universitrio, em um ambiente no qual abundavam socialistas, anarquistas e intelectuais contestadores e inovadores. Outro aspecto marcante em Einstein sua viso de cincia. Tinha profunda crena na racionalidade do mundo: o real pode ser descrito por leis cientficas, e o comportamento da natureza ser entendido a partir de alguns princpios gerais e esteticamente belos. A fsica deveria ser formulada a partir de princpios abrangentes e simples, e as teorias deveriam naturalmente resistir ao crivo experimental. Os artigos de 1905 comeam quase todos com uma insatisfao de Einstein com alguma assimetria ou incompatibilidade entre domnios da fsica e a necessidade de super-las a qualquer custo. Toda a sua obra gira em torno de buscar descries unificadoras da fsica. Isso ocorreu, como vimos, no caso da relatividade. Ao propor a hiptese do quantum de luz, tambm no foi movido por nenhum experimento particular. Partiu da constatao de uma profunda diferena formal entre a descrio da matria e a dos campos eletromagnticos. Enquanto a teoria da matria pressupe um nmero finito de tomos ou seja, part-

culas distribudas de forma descontnua no espao , a teoria eletromagntica faz uso de ondas, que so descritas por funes matemticas contnuas. No contexto formativo, o envolvimento da famlia de Einstein em negcios ligados tecnologia eltrica uma das fronteiras tecnolgicas da poca deve t-lo influenciado significativamente. Seu pai, que queria v-lo formado em engenharia eltrica, e seu tio produziam equipamentos de preciso para medidas eltricas e dnamos. Por outro lado, como estudante universitrio, Einstein passava longas horas no laboratrio: Trabalhei a maior parte do tempo no laboratrio de fsica, fascinado com o contato direto com a experincia. J sua atividade no escritrio de patentes de junho de 1902 a outubro de 1909 foi uma verdadeira beno para mim. Isso me forou a um pensamento multilateral e tambm forneceu um importante estmulo para a reflexo em fsica. Ao longo de sua vida, o interesse pelas mquinas permaneceu aceso: tirou algumas patentes de invenes feitas sozinho ou com colegas uma delas, a de um refrigerador, desenvolvido juntamente com o fsico hngaro Leo Szilard (18981964). Seu trabalho na anlise das patentes pode ter tambm contribudo para seu estilo direto e pouco usual de escrever artigos cientficos: a partir da colocao clara do cerne do problema, se segue o elenco de premissas, o desenvolvimento dos modelos ou das teorias e as conseqncias experimentais deles decorrentes. Einstein era um mestre na arte, que teve tambm expoentes em Galileu e Maxwell, de construir experimentos mentais produzidos apenas na imaginao e que esto alm de nossa capacidade de realiz-los diretamente no laboratrio para refletir sobre os princpios bsicos da fsica. J em 1895, com 16 anos, comeou a refletir sobre a questo do ter e a propagao da luz. Concebeu de incio um experimento mental que o acompanharia por 10 anos: o que ocorre se acompanharmos uma onda luminosa com a mesma velocidade dela? Ela ficaria congelada, em uma estranha forma de onda no movente? Para Einstein, esse experimento mental juvenil foi o primeiro passo para a teoria da relatividade especial. Em 1902, com dois amigos, Habicht e Maurice Solovine (1875-1958), criou um clube informal, a Academia Olmpia. Leram e discutiram longamente vrios autores clssicos, incluindo obras de fsicos e filsofos. Nessa ltima categoria, entre os que mais o influenciaram, estavam Poincar e o fsico aus-

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traco Ernst Mach (18381916), com textos que tratavam da crtica aos fundamentos da mecnica clssica, bem como o estatstico ingls Karl Pearson (18571936) e o filsofo escocs David Hume (1711-1776), com crticas sobre o procedimento da induo em cincia, alm de Maxwell e do fsico austraco Ludwig Boltzmann (18441906). Do ponto de vista filosfico, os avanos fundamentais que Einstein realizou em 1905 dependeram de modo crucial de sua forte adeso a uma crena na realidade das entidades fsicas no nvel atmico, preconizada por Maxwell e Boltzmann. O contexto no qual Einstein se insere tambm essencial para que se entenda sua obra e o impacto dela decorrente. Viveu em uma poca de profunda transio na cincia: a fsica passava por uma crise, e os conceitos e as teorias construdos nos sculos anteriores se defrontavam com novos domnios da experincia. Entre os anos 1895 e 1904, muitas descobertas importantes foram feitas como os raios X, a radioatividade, as ondas de rdio e o eltron bem como novas tcnicas experimentais foram desenvolvidas, permitindo perscrutar o interior da matria. interessante destacar que Einstein construiu sua teoria da relatividade abstrata em um contexto de um mundo material rodeado de mquinas eltricas e de mecanismos transmissores de sinais eltricos e de ondas eletromagnticas. Patentes e invenes de novos equipamentos eletromecnicos e propostas para a sincronizao de relgios um importante problema da poca foram o seu cotidiano por anos. At em sua caminhada diria para o trabalho, passava pelas grandes torres com relgios que determinavam a coordenao do tempo em Berna. Note-se que Poincar tambm abordou a questo da sincronizao dos relgios sob vrios ngulos. Alm de refletir filosoficamente sobre a medida do tempo, ao presidir o Bureau de Longitude ele ajudou a desenvolver mtodos para cobrir o mundo com um tempo sincronizado, pela utilizao de transmisses telegrficas. Tudo isso mostra que algumas das vises predominantes sobre Einstein so parciais e incorretas. A viso empirista ingnua atribui a origem de seus trabalhos tentativa direta de explicar experimentos como o de Michelson-Morley, no caso da relatividade que a fsica clssica tinha dificuldade em tratar. J uma viso antipositivista v em

seus trabalhos apenas o pensamento abstrato, distante dos experimentos e do entorno material e tecnolgico que o circundava. Essa ltima viso contribui para um dos mitos persistentes sobre Einstein: o de um pensador completamente desligado das coisas terrenas. Vises ambas parciais e que distorcem a complexidade do processo criativo na cincia. Einstein viveu, refletiu e produziu em uma arena onde convergiam: a) a fsica, na tradio dos grandes mestres e que se defrontava com novos resultados experimentais intrigantes; b) a filosofia, com a crtica natureza do conhecimento e s noes clssicas sobre o tempo e o espao; c) a tecnologia, com os aparelhos eltricos, os relgios e as novas radiaes que enchiam o final do sculo 19. Essa interseo tripla de fatores foi certamente um ponto importante na construo de suas teorias.

Einstein j perto do fim da vida, na Universidade de Princeton, onde dedicou-se s suas pesquisas por mais de 20 anos

A sagrada curiosidade
Einstein nasceu em lm (sul da Alemanha), em 14 de maro, e morreu em Princeton (Estados Unidos), em 18 de abril, aos 76 anos de idade. Viveu profundamente tambm as contradies polticas e sociais de seu tempo. Lutador incansvel pela paz, socialista emocional e crtico do socialismo real, ops-se ao nazismo, ao macartismo perseguio a supostos simpatizantes de regimes de esquerda nos Estados Unidos , guerra e corrida armamentista. Pagou alto preo pessoal por isso. Quanto ao mito de gnio que o cerca, traduzido na figura de um velho cientista excntrico e isolado, com cabelos brancos e desgrenhados, ele mesmo deu a receita: curioso ver como a gente aparece aos olhos dos outros. Foi meu destino que minhas realizaes fossem supra-avaliadas alm de todos os limites, por razes incompreensveis. A humanidade necessita de alguns poucos dolos romnticos como spots de luz no campo da existncia humana. Eu me tornei um tal spot de luz. Ao rememorarmos o annus mirabilis de Einstein, vale encerrar lembrando o que para ele era o cerne da atitude cientfica diante do mundo: A coisa importante no parar de questionar. A curiosidade tem suas prprias razes para existir. () Nunca perca a sagrada curiosidade.
Sugestes para leitura
STACHEL, J. (org.) O ano miraculoso de Einstein Cinco artigos que mudaram a face da fsica. Rio de Janeiro, Editora da UFRJ, 2001. PAIS, A. Sutil o Senhor... A cincia e a vida de Albert Einstein. Rio de Janeiro, Nova Fronteira, 1995. FLSING, A. Albert Einstein. Harmondsworth, Penguin Books, 1997. EINSTEIN, A. A teoria da relativida de especial e geral. Rio de Janeiro, Contraponto, 2000. BRIAN, D. Einstein: a cincia da vida. So Paulo, tica, 1998.

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