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NO DESAFIE O CORAO Reina de Champeney precisava casar-se, agora que tinham morrido as grandes paixes de sua vida: o noivo

e o prprio pai. Mas os cavaleiros pretendentes, na Inglaterra feudal do sculo XII, s queriam aproveitar-se da situao para tornarem-se donos de suas propiedades... Surge, ento, uma sada: um falso noivo contrata Ranulf Fitz Hugh para rapt-la, E o que comeou com um acordo acaba se transformando em outra realidade... Disponibilizao: Marisa Digitalizao: Marina Reviso: Raffa

No Desafie o Corao

Johanna Lindsey

Captulo Um
Castelo de Clydon, Inglaterra, 1192 Bam! Novamente, novamente... bam! O som do arete sobressaa acima da

confuso e dos gritos nas ameias internas, acima dos gritos mortais l embaixo, no ptio externo, quando as flechas acertavam o alvo, acima da dor de cabea latejante que castigava Reina de Cham-peney. Bam! Novamente. O ataque ocorrera depressa demais. Reina fora despertada pelo grito de "s armas!" e encontrara o ptio externo j invadido, por fora de uma trapaa. O suposto peregrino que acolhera na noite anterior abrira o porto da muralha externa ao alvorecer, deixando entrar um pequeno exrcito. Graas a Deus ela no deixara o co dormir no ptio interno, ou na prpria fortaleza, ou estaria agora dirigindo a defesa das ameias que encimavam a casa junto ao porto interno. De qualquer modo, era somente isso que tinha a agradecer. O exrcito atacante talvez no tivesse mais de cem homens, mas Clydon no momento estava desguarnecido demais, considerando-se o seu tamanho. Depois que o pai de Reina desfalcara a guarnio, para engrossar o exrcito que levara consigo para as Cruzadas, sobraram-lhe apenas cinqenta e cinco homens, e nem todos estavam presentes. Havia vinte soldados e dez besteiros e arqueiros no castelo, mas pelo menos seis deles estavam mortos ou aprisionados nos muros externos que os atacantes nem se davam ao trabalho de dominar, j que ali no havia um s arqueiro com percia bastante para causar danos a seus flancos. Alimentem mais esse fogo! gritou Reina para um dos criados. Todos eles tinham sido convocados para ajudar na defesa. Precisamos da gua fervente agora, no depois que o porto ceder! Ela se debruou sobre o parapeito a tempo de ver uma pesada pedra cair a pelo menos um metro do arete, e depois rolar inofensiva para o fosso seco abaixo do muro. Lanou um olhar feroz para Theodric, seu criado de confiana. O jovem desengonado de dezoito depois ameias. aborrecida. Idiota! A exclamou ela, inteno romper a
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anos que

insistira ele lhe

em

ajudar, a bem

mesmo sua ali nas

quando Reina tentara armadura especial, que

mand-lo l para baixo trouxera vestira

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cobertura espessa do arete, no espalhar p para cobrir os ps deles! As pedras so pesadas! retrucou Theodric com impertinncia, como se isso pudesse desculp-lo por estar desperdiando o seu estoque de msseis. , e voc no tem fora para levant-las; logo, deixe isso de lado e v fazer o que pode fazer, Theo. Precisamos de mais gua para ferver aqui em cima imediatamente, e de outro fogo tambm. Nosso tempo est se esgotando. Ela se virou antes de ver se ele ia engolir o orgulho bobo e fazer o que mandara, e quase derrubou o pequeno Aylmer, que viera se postar do outro lado dela. Para no cair, o garotinho de sete anos rodeou-lhe as pernas com os braos magrinhos, mas o corao de Reina lhe subiu boca, pois a queda o teria jogado por cima do muro, j que o p aleijado no lhe dava equilbrio ou destreza suficientes para se salvar. O que est fazendo aqui? gritou Reina, furiosa com o susto que ele lhe dera. As lgrimas se formaram imediatamente nos olhos castanhos que se erguiam para ela e provocaram uma umidade igual em seus prprios olhos. Jamais gritara com a criana antes, jamais lhe oferecera seno uma palavra amiga ou um ombro macio onde chorar as suas mgoas. Representava o que mais se aproximava de uma me para ele, rfo que era e rejeitado por todos os semilivres por causa do p aleijado. Era apenas um servo, mas Reina cuidara dele durante tantas molstias infantis, que o considerava quase um filho... pelo menos para proteger e amparar. Quero ajud-la, minha senhora foi a resposta de Aylmer. Reina se ajoelhou ao seu lado para limpar a umidade do rosto manchado pela fumaa, esperando que o sorriso que agora lhe oferecia atenuasse o seu mau humor anterior. Que bom que voc veio, Aylmer mentiu, mudando-o de lugar para colocar as costas cobertas de cota de malha entre ele e qualquer flecha que pudesse vir voando sobre os muros. Vim para c to depressa que no tive tempo de mandar as minhas damas fazerem o que preciso dentro da fortaleza. V dizer a lady Alicia para cortar ataduras e se preparar para os feridos. Fique com ela e lady Hilary, e ajude-as no que puder. E, Aylmer acrescentou, com um sorriso forado , tente assegurar s damas mais jovens que ainda no h motivos para alarme. Sabe como elas costumam ser bobas. Sim, minha senhora. Elas so s meninas. E voc s um menino, pensou ela com ternura, olhando-o mancar at a escada, com o orgulho, pelo menos, intacto. Agora, se pudesse pensar em algo para afastar Theodric dali com a mesma facilidade. Viu-o prestes a ajudar outro homem a inclinar o caldeiro de gua fervente por sobre o parapeito e abriu a boca para gritar que se afastasse, quando uma flecha passou voando pelo seu rosto. No segundo seguinte, estava no cho, derrubada por Aubert Malfed. Jes, minha senhora, quase... Saia de cima de mim, seu paspalho estpido esbravejou para o rosto plido
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de Aubert. Mas, minha senhora... Ela interrompeu furiosa o seu protesto. Acha que quero estar aqui? Depois que Sir Wliam adoeceu no ltimo entardecer, sem dvida envenenado de alguma maneira pelo falso peregrino, no h mais ningum para liderar a defesa. Eu posso. No poderespondeu, com menos rancor. Como queria que ele pudesse, mas o escudeiro de Sir William tinha apenas quinze anos, e fora a ela que Sir William arrastara para c na semana passada para uma lio rpida mas meticulosa de defesa, no Aubert. a mim que eles querem, e eu manterei o controle do meu prprio destino, muito obrigada. Se for capturada, ser culpa minha, no de outrem. Pelo menos se afaste dos muros implorou ele, ajudando-a a ficar de p. Sim, eu... Theo! Seu grito fez os dois rapazes darem um pulo. Theodric lanou-lhe ento um olhar indignado, depois que teve que saltar mais para trs para evitar os respingos d'gua que quase lhe queimaram os ps. Diante disso, Reina perdeu completamente a pacincia. Para o diabo com seu orgulho, Theo. Trate de ir l para baixo... agora! Amo-o demais para v-lo queimado ou furado de flechas s porque acha que pode fazer o servio de um homem com esses gravetos que chama de braos. Quando ele no se mexeu imediatamente, ela berrou: Agora, Theo, ou juro que mando acorrent-lo dentro da fortaleza. E voc tambm, Aubert. Preciso de msculos aqui em cima, no de crianas que s vo atrapalhar. Sua espada intil, a no ser que eles tragam escadas para escalar os muros ou invadam pelo porto. Portanto, sumam, e nem mais uma palavra. Aubert enrubesceu ante a reprimenda, pois sabia que Reina tinha razo. Suas habilidades, se que as tinha, eram inteis sem o inimigo sua frente. Mas Theodric sorriu para ela quando passou em direo escada. Sem aquele "amo-o demais" estaria muito injuriado, mas agora podia bater em retirada com elegncia, e muito agradecido. Podia ser um ano mais velho do que ela, mas teria desmaiado primeira viso de sangue, e ambos o sabiam. Reina exalou um suspiro depois que eles se foram e voltou a ateno para observar a gua fervente ser finalmente derramada por sobre o parapeito. Houve alguns novos gritos l de baixo, mas, aps alguns segundos, outro bam ruidoso. Que eles se danassem e apodrecessem! Provavelmente tinham matado os animais dela para tirar aqueles couros molhados para fazer as "tartarugas" improvisadas que os protegiam enquanto foravam o porto. Os couros crus resistiam tanto ao fogo quanto gua, embora o espadanar da ltima sem dvida tivesse alcanado algumas pernas nuas sob a cobertura. Uma ponte para cruzar o fosso era uma parede arrancada da oficina do ferreiro. Ela sabia que
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estavam usando uma das carroas encontradas no seu ptio para apoiar o imenso tronco de rvore que estavam martelando contra o porto, uma rvore que tinham cortado dos seus bosques. Minha senhora? Ela se virou e deparou com o seu intendente, Gilbert Kempe, oferecendo-lhe um naco de po com queijo e um cantil de vinho. Sua tnica estava ensopada de tanto ele ajudar a molhar o porto e os prdios do ptio interior, embora os atacantes ainda no tivessem lanado nenhuma flecha incendiaria. Obrigada, Gilbert disse, com um sorriso agradecido, embora seu estmago agora estivesse embrulhado demais para que pudesse comer qualquer coisa. Ele se crispou, escutando o barulho do arete desta distncia mais curta. Sabe quem so? Homens de Sir Falkes replicou ela prontamente. Gilbert no pensara nisto, e ficou alarmado ao pensar agora. Mas eles no esto usando cores salientou. E tambm no h cavaleiros entre eles. E no vieram preparados para fazer um cerco. , eles pensaram que seria fcil entrar diretamente na fortaleza com o homem deles aqui dentro para abrir as portas. E quase entraram. Se algum no tivesse visto o que o peregrino estava fazendo e dado o alarme, no haveria tempo de fazer entrar o pessoal do castelo do ptio externo e guarnecer este porto. Mas quem mais, Gilbert, se atreveria a me atacar? Ela baixou a voz para acrescentar: Quem mais sabe que meu pai est morto? Ele sacudiu a cabea. A esta altura, qualquer um pode saber. Faz quase um ano, embora ns mesmos s tenhamos ficado sabendo da sua morte h quatro meses. Acha que mais ningum com o rei Ricardo escreve para casa, como seu pai escrevia para ns? E o conde informou ao seu castelo em Shefford, assim como a ns, a perda do seu vassalo. No se pode saber a quem o castelo de Shefford pode ter contado, nestes ltimos meses, nem se ele contou tambm que a senhora ainda no est casada. Ele no escreveu na semana passada perguntando a data de suas bodas? Tudo isso era verdade, embora aborrecesse Reina ter de admiti-lo. Ainda tinha dificuldade em falar na morte do pai, ou no dilema em que a colocava. Ficara to arrasada de dor que quase um ms se tinha passado antes que pudesse escrever as cartas que lhe assegurariam o futuro. Esse ms custara caro, como o demonstrava o cerco agora imposto a Clydon. Mas ela no tinha dvidas de que aqueles eram homens de Falkes de Rochefort tentando captur-la e lembrou a Gilbert por que pensava assim. Seja como for, no se esquea da visita que de Rochefort nos fez h uma
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quinzena. No me pediu para despos-lo, ento? E, quando recusei, no entrou sorrateiramente no meu quarto naquela noite para me violentar e assegurar o casamento daquela maneira repulsiva? Se Theo no tivesse me ouvido gritar... Minha senhora, por favor, no mencione aquela noite infeliz. Realmente, isto pode ser obra de Sir Falkes, como vingana, depois que a senhora mandou p-lo para fora de Clydon, jogando-o no fosso. Estou apenas salientando que ele no o nico senhor que arriscaria muito para t-la. No sou uma grande herdeira, Gilbert disse Reina, exasperada. Ele a olhou, de testa franzida. Para tentar um conde, talvez no. Mas, com tantos feudos nas suas mos, h mais do que o suficiente para tentar no s os inmeros pequenos bares do reino, como os maiores. O prprio Clydon suficiente para tent-los. Ele no dissera nada que ela j no soubesse, mas mesmo assim era irritante admiti-lo. J poderia estar casada h dois meses, se no tivesse demorado tanto para escrever as suas cartas. Sabia como estava vulnervel, com seu suserano, o conde de Shefford, nas Cruzadas, e metade de seus vassalos com ele, trs agora mortos juntamente com seu pai. E este ataque fora to rpido, cercara-a to completamente, que ela no pudera pedir ajuda a Simon Fitz Osbern, seu vassalo mais prximo. Eles podem at ser aqueles malditos fora-da-lei que vivem nos nossos bosques continuava Gilbert. Reina teve que reprimir uma risada para no ofender Gilbert, mas a frivolidade aliviou momentaneamente o seu medo. Aqueles irritantes ratos dos bosques no se atreveriam. No h cavaleiros l embaixo, minha senhora, nem um nico homem de cota de malha lembrou-lhe ele. , de Rocherfort mesquinho demais para vestir adequadamente os seus homens. No, chega, Gilbert. No importa quem esteja forando nossa porta, contanto que no os deixemos entrar. Ele no disse mais nada, pois jamais sonharia em discutir com ela. Quando se retirou, o medo de Reina voltou. E ela estava realmente amedrontada. Se Clydon estivesse simplesmente sitiado, ela poderia agentar meses, mas nem isto seria necessrio. Simon chegaria bem antes, e lorde John de Lascelles era esperado no decorrer da semana seguinte, atendendo finalmente s cartas que ela lhe escrevera. Mas aqueles ces l embaixo deviam saber que estava to desguarnecida. Por que outro motivo teriam atacado imediatamente quando ela se recusara a se entregar a eles? Estavam resolvidos a conquist-la rapidamente, a vencer antes que chegasse ajuda, pois, embora bem superiores em nmero aos soldados dela, no eram muitos. Ela fizera tudo que podia, considerando-se que a batalha j estava meio perdida.
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Sua maior defesa, a muralha externa com o fosso largo e fundo, cuja travessia s seria possvel atravs de uma ponte que os homens levariam dias para construir , j fora rompida. De fato, ela no tinha homens suficientes para guarnecer uma muralha to comprida, pois Clydon no era um castelo pequeno. Mas o inimigo teria perdido um bom nmero de homens tentando tomar aquele paredo, e talvez tivesse desistido. O paredo interno no era to comprido, encerrando apenas um quarto de toda a rea onde se situava a fortaleza, num canto, e era mais fcil de defender, com quatro torres resistentes, inclusive a segunda casa junto ao porto, de frente para o ptio externo, na qual o inimigo estava concentrando os seus esforos Ela tivera tempo de se preparar depois que ouvira as exigncias do alto do muro e respondera negativamente. Enquanto o arete estava sendo cortado, e as construes derrubadas para servirem no s de proteo contra flechas, mas tambm como uma nova ponte para cruzar o fosso seco, e os seus animais chacinados para utilizao do couro como escudo, ela utilizara tudo que Sir William insistira que aprendesse, mandando verificar e aprontar as armas, aquecer gua e areia para derramar de cima dos muros, encontrar varas para empurrar as escadas encostadas nos muros e umedecer tudo que era inflamvel. E com tamanha escassez de homens, todos os criados do sexo masculino foram convocados, o que dobrou o nmero de homens. Os criados nada entendiam de combate, mas podiam jogar pedras, empurrar escadas, preparar as bestas para os que tinham habilidade para us-las. Contudo, seriam de pouca ajuda logo que o arete fizesse o seu servio, e ento tudo que Reina poderia fazer seria recuar para dentro da fortaleza, a ltima defesa... se houvesse tempo. Captulo Dois O miado despertou-o, lady Ella lhe avisando que no gostava de ficar esperando pelas suas iguarias matinais. Ranulf Fitz Hugh esticou um brao comprido sem abrir os olhos e pegou a bolinha de plos desgrenhados, largando-a no centro de seu largo peito. Suponho que esteja na hora de levantar, no? resmungou sonolento para a gata, recebendo mais resposta do que desejava. Meu senhor? Ranulf crispou-se, tendo esquecido que levara para a cama na vspera mais do que apenas a sua gata de estimao. A meretriz, uma da meia dzia que acompanhava os soldados em campanha para servi-los, aproximou-se mais e esfregou a perna nua na dele. Ranulf no estava interessado. A prostituta tinha sido til na noite anterior, quando ele sentira necessidade, mas era de manh e ele no gostava de ser importunado quando tinha servio a fazer.
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Sentou-se na cama e deu-lhe uma forte palmada no traseiro, depois acariciou a rea latejante para tornar mais suportvel a rejeio. Suma, mulher. Ela fez beicinho, mas ele no ficou impressionado. Embora ela talvez fosse a mais bonita do grupo atual, as beldades lhe apareciam com facilidade. Nem se lembrava do nome desta, embora no fosse a primeira vez que aquecia a sua enxerga. Seu nome era Mae, e to logo ele achou uma moeda e atirou-a para ela, a moa soube que fora esquecida. Ele no fora. Era impossvel no pensar nele pelo menos uma centena de vezes ao dia, pois Mae cometera o erro de deixar suas emoes se envolverem com o seu ganha-po, algo que sabia que no devia fazer, embora j fosse tarde demais. Estava apaixonada, juntamente com todas as outras mulheres que j tinham deitado os olhos nele, inclusive as outras prostitutas, que a desprezavam porque ela era a nica que ele mandava chamar. Se soubessem que mandava os escudeiros trazerem "a loura", que significava to pouco em sua vida que ele nem recordava o seu nome, no sentiriam tanta inveja. Para ele, ela era o que era, uma prostituta, uma convenincia, nada mais. Mae soltou um suspiro ao v-lo sair da barraca inteiramente nu para se aliviar. Como a maioria dos homens, no ligava para a prpria nudez, contanto que no houvesse damas presentes para se sentirem envergonhadas. Prostitutas no contavam. Mae, porm, imaginava que uma dama no se sentiria muito envergonhada dando uma olhada em Ranulf Fitz Hugh. Poucos homens tinham altura to imponente e formas to magnficas. Que Sir Ranulf evitasse as damas como evitaria uma privada entupida, o azar era delas. Mae soltou uma exclamao abafada ao se dar conta de que estava perdendo tempo com suas reflexes. Sir Ranulf podia ter acordado com o seu mau humor matutino habitual, mas se voltasse e a encontrasse ainda na barraca o mau humor poderia virar algo bem mais feio. Nessa manh Ranulf estava, na verdade, no que era para ele um estado de nimo agradvel, um milagre no que dizia respeito a Lanzo Shepherd. Em vez do chute habitual no traseiro para acord-lo, ganhou uma despenteada nos cabelos ruivos e lady Ella no colo para ser alimentada. Acha que Mae o fez gozar mais do que de costume? perguntou Lanzo ao outro escudeiro, Kenric, que j se ocupava enrolando a sua manta. O escudeiro mais velho sacudiu a cabea, vendo Ranulf se encaminhar para o mato. No, ela sempre d para ele muito mais do que o resto de ns tem chance de ganhar respondeu Kenric sem rancor. Eles, como os outros homens, estavam acostumados a ficar invisveis para as mulheres sempre que Ranulf estava por perto. E Lanzo, com apenas quatorze anos, ainda no tinha muita experincia no assunto, portanto para ele no fazia diferena. Ele s est satisfeito porque este servio especial est quase acabado
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continuou Kenric, voltando os olhos cor de turquesa para Lanzo. O velho Brun, que nos recomendou, disse que no seria um grande desafio, mas voc sabe como Ranulf detesta lidar com damas. , Searle disse que ele no quis aceitar o servio. Bem, e no aceitou, no exatamente. Pelo menos ainda no pegou o dinheiro de lorde Rothwell, ainda que tenha deixado os homens dele virem conosco. Eles s serviram para nos atrasar. Mas ainda no entendo por que... Mexericando como mocinhas de novo, no ? Lanzo enrubesceu e ps-se rapidamente de p, mas Kenric apenas sorriu quando Searle e Eric vieram se juntar a eles. Os dois tinham sido nomeados cavaleiros recentemente, acordo feito por Ranulf com o ltimo senhor para quem tinham trabalhado, em lugar de pagamento. Ele prprio poderia t-los feito cavaleiros, mas queria que eles participassem de uma cerimnia e tivessem outras testemunhas alm de seus prprios homens. Ambos tinham dezoito anos, Searle de Totnes mais alto, louro, de olhos cinza-claros e alegres, e Eric Fitzs-tephen, de cabelos negros como os de Kenric e olhos cor de avel, as plpebras cadas, o que sempre lhe dava uma aparncia sonolenta. Embora estivessem com Ranulf e Sir Walter de Breaute h muito mais tempo do que Lanzo e Kenric, os quatro tinham muito em comum. Eram todos bastardos, nascidos na aldeia ou nas cozinhas do castelo e no reconhecidos pelos pais nobres, sem esperana de melhorar o seu destino. Metade semilivre, metade nobre, rejeitados por ambas as classes. Se Ranulf no lhes tivesse reconhecido o valor e comprado a sua liberdade, ainda seriam servos amarrados s terras pertencentes aos homens que os tinham gerado. Mas os iguais se reconhecem, pois o prprio Ranulf era um bastardo. Estvamos nos perguntando por que Ranulf se recusou a aceitar de lorde Rothwell a primeira metade do dinheiro para este servio disse Lanzo em resposta provocao de Searle. Se pensar no assunto, pequeno Lanzo, a resposta lhe vir. A nica resposta que ele talvez no complete o servio. Exatamente replicou Eric. Mas, por qu? Eric soltou uma risadinha abafada. Ora, essa resposta no to clara. O que voc acha, Searle? Ranulf simplesmente antipatizou com Rothwell ou no acreditou na histria de Rothwell sobre um noivado desfeito? Searle deu de ombros. Ele j trabalhou para outros homens com quem no simpatizava. E outros j mentiram, e no fez muita diferena. Dinheiro dinheiro.
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Ento deve ser a natureza do servio, o fato de envolver uma dama. Talvez isso e os outros motivos combinados. Mas se ele j decidiu ou no... Mas viemos de to longe e chegamos salientou Lanzo. A esta altura ele j deve ter decidido. E no recusaria quinhentos marcos, no ? Ningum respondeu, e Lanzo se virou para ver o que eles observavam. Ranulf se aproximava. S ento o garoto percebeu que ainda estava com lady Ella no colo, pois s ento ela soltou um miado que parecia querer acordar os mortos ou deixar que Ranulf pensasse que estava morrendo de fome. Nojentinha. s vezes ele tinha vontade de torcer aquele pescoo magricela, mas Ranulf arrancaria o couro de qualquer um que tirasse um nico de seus curtos plos castanhos. Coisa feia. Como um homem podia amar uma coisa to feia? Ainda no deu comida minha senhora? Oh, no, senhor forou-se a admitir Lanzo. Talvez eu no o tenha despertado adequadamente, no ? Eu j estava indo guinchou Lanzo, protegendo com uma das mos o traseiro ameaado at ficar fora do alcance de Ranulf. Ranulf soltou uma risadinha abafada quando Lanzo saiu correndo, depois prosseguiu caminho at sua barraca. Os olhos de Searle encontraram os de Eric, e ambos sorriram. Depois de ouvirem a risadinha de Ranulf, a voz de Searle verbalizou o pensamento de ambos: Ele j decidiu. Vamos acompanhar a dama at o seu novo marido. Lanzo tinha razo. Quinhentos marcos demais para se recusar, quando far a diferena entre ser dono de terras ou no. E terra s no que ele pensa. Ento talvez nunca tenha estado indeciso. Talvez no tenha se comprometido s para deixar Rothwell nervoso. Sim, possvel. Ele antipatizou realmente com o velho senhor. Devamos ter perguntado a Sir Walter... Perguntado a Sir Walter o qu?indagou Walter brandamente, s suas costas. Os trs rapazes se viraram para encarar o irmo de criao de Ranulf, envergonhados, at notarem que os olhos castanho-escuros estavam brejeiros. No havia dois homens to diferentes, em temperamento e aparncia, quanto Ranulf Fitz Hugh e Walter de Breaute, e no entanto tinham gostado um do outro como irmos de verdade desde o dia em que se conheceram. Medindo 1,83m, Walter era mais alto do que a maioria dos homens. Ranulf superava-o em quinze centmetros, um gigante entre seus pares. Walter era a noite, com a pele morena e os cabelos castanho-escuros; Ranulf era a luz do sol, de pele dourada, cabelos dourados. Ranulf berrava mesmo quando estava de bom humor. Walter falava to baixinho que s vezes era preciso se esforar para ouvi-lo. Walter ria da piada mais boba. Ranulf raramente ria.
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Walter era um esprito descuidado. Terceiro filho de um modesto baro, no possua terras, do mesmo modo que Ranulf, com a diferena de que pouco se importava. Ligado casa de um grande ou pequeno senhor feudal, ou mesmo a nenhuma, seria feliz do mesmo jeito. Pouca diferena fazia para ele. No tinha ambies, nenhuma compulso de se fazer conhecido ou de adquirir fortuna e poder. Seus irmos mais velhos o amavam, portanto sempre teria um lar espera, se precisasse. Ranulf no tinha tal segurana. Seu pai podia ter sido um grande senhor, podia t-lo tirado da aldeia onde o padrasto o criara durante os primeiros nove anos de sua vida, podia ter providenciado para que fosse educado e treinado para ser cavaleiro, mas Ranulf o odiava, jamais lhe pediria qualquer coisa, mesmo que sua vida dependesse disso. Ranulf no tinha um lar, mas era sua mais ardente ambio suprir esta falta. Sendo sua nica meta, era tambm uma fixao. S para isso que trabalhava, alugando seus servios a qualquer homem, independentemente da tarefa, da dificuldade ou de como se sentisse em relao a ela. Sua ambio no permitia escrpulos. Conquistara fortalezas para outros senhores feudais, combatera para eles, expulsara ladres de suas cidades e bandidos de suas florestas. Fizesse o que fizesse, jamais falhava. Adquirira uma reputao nesse terreno e por isso no mais se alugava barato, motivo pelo qual lorde Rothwell estava disposto a pagar a exorbitante quantia de quinhentos marcos para assegurar que a esposa que desejava lhe fosse entregue. Bem?Walter abriu um sorriso quando ningum respondeu sua pergunta. Lady Ella comeu a lngua de todos? Kenric foi quem respondeu. A curiosidade de um jovem de quinze anos no d muita margem a sutilezas. Sir Ranulf conversa com o senhor. O senhor conhece seus pensamentos e sentimentos melhor do que qualquer homem. Foi apenas porque sente uma averso to forte por lorde Rothwell que ele no aceitou o seu dinheiro para se comprometer com esta incumbncia? Ele no disse ao homem que no o faria. Nem tampouco que o faria replicou Eric. Walter achou graa. , eu achei que "veremos" era muito eloqente, partindo de algum com a natureza rspida de Ranulf. Acha que foi por isso que Rothwell insistiu para que trouxssemos cinqenta homens seus? Sem dvida. Homens como ele no so dados a confiar, especialmente quando se trata de algo to importante para eles. O homem no pode confiar nem nos prprios vassalos, caso contrrio no precisaria nos contratar, certo? Se no tivesse sofrido um ataque de gota, estaria aqui em pessoa. Certamente acha que seus homens, superiores em nmero aos nossos, sero incentivo suficiente para se cumprir a tarefa.
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Ento ele no conhece Ranulfdisse Searle, com uma risada. No, no conhece concordou Walter, sorrindo tambm. Mas o que Ranulf questionou no homem? quis saber Eric Ele me pareceu bem inofensivo, embora um tanto ardiloso. Inofensivo? Walter bufou. Devia ter falado com os seus homens para saber que tipo de homem ele . O senhor falou? No, eu vi o que Ranulf viu, que era o tipo de lorde Montfort, com quem ambos fomos educados. Montfort nos tomou a ambos como escudeiros, em vez de nos dar a um de seus cavaleiros, e se vocs acham que Ranulf tem sido um amo difcil, no sabem o que realmente o inferno. O que Ranulf pressentiu em Rothwell, fazendo-o reagir, foi a pura perversidade. Mas, e quanto a esta tarefa? indagou Kenric. No uma coisa incomum, embora ns nunca tenhamos sido contratados antes para levar uma noiva relutante ao seu prometido. Sir Ranulf estava realmente evitando faz-lo ou simplesmente hesitava em assegurar a lorde Rothwell que o faramos? O riso cintilou nos olhos castanhos de Walter enquanto ele sorria para cada um deles. Ora, crianas, se eu lhes contasse, vocs no teriam sobre o que mexericar! Searle e Eric fizeram cara feia ao serem chamados de crianas, pois Walter tinha apenas 24 anos. Mas o resmungo de Kenric chamou-lhes a ateno para Ranulf, saindo de sua barraca vestido com a armadura completa. Deus nos ajude, Lanzo est muito rpido esta manhdisse Walter, parando de achar graa. Que vergonha, Kenric, voc me deixar ficar aqui parado em roupas de baixo, tagarelando feito uma mulher! Ande depressa, imbecil, ou ele ir embora sem ns! O que era uma probabilidade muito forte e teria acontecido se lady Ella no tivesse desprezado as oferendas de Lanzo e sado em busca de sua prpria refeio. Ranulf no queria correr o risco de a gata no o encontrar, embora o seu destino ficasse a menos de uma hora de distncia. Tiveram que esperar at o felino retornar com o seu ratinho e ser instalado na carroa de suprimentos para saborear a sua refeio. Captulo Trs Reina segurou o homem ferido antes que este casse, mas ele era pesado demais para ela, e ambos caram ao cho. Ele arrancara a flecha do ombro sem lhe dar a chance de det-lo; agora havia ali uma ferida enorme, e ela no tinha mo nada com que pudesse estancar o fluxo do sangue. Nem sabia quem ele era, de to coberto de cinzas e fumaa por estar cuidando do fogo, mas o homem no suportava bem a dor, tendo
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desmaiado prontamente para evit-la, e ela podia deix-lo ali, sangrando at morrer. Aubert, preciso de um trapo, qualquer coisa... Aubert no estava ouvindo, ou ento no podia escut-la por causa do ressoar contnuo do arete. A ponte levadia fechada j fora destroada, assim como a primeira das duas grades levadias dentro da casa ao p do porto. Os homens que manejavam o arete estavam dentro da casa agora, e no mais podiam ser atingidos com gua fervente ou areia, embora fosse preciso manter as fogueiras acesas, para jogar gua de novo quando o exrcito finalmente avanasse. Era hora de recuar para dentro da fortaleza. Os outros que tinham alimentado o fogo estavam largados contra as paredes, exaustos. Os guerreiros ainda disparavam flechas quando um alvo ficava desprotegido. O resto do exrcito esperava pacientemente que o arete fizesse o seu trabalho, embora alguns do grupo tambm disparassem uma flecha ocasional por sobre as ameias. Aubert! Ele estava parado ao seu lado, olhando para o ptio, mas ainda no a ouvira. Quando aquilo acabasse, quer fosse capturada ou no, ela ia se desforrar de Aubert Malfed por causar-lhe quase tanta exasperao quanto o exrcito l embaixo. Finalmente bateu na perna dele para chamar-lhe a ateno. D-me a sua faca... ou espada. Ela no usava armas, pois no fazia sentido acrescent-las armadura quando no sabia manej-las, e a tnica de cota de malha que usava j era pesada o bastante sem o acrscimo do peso de uma espada, embora esta pesasse apenas uns sete quilos. A idia de William no fora que ela combatesse de fato, mas sim que ficasse disfarada e protegida o bastante para negociar do alto dos muros, se fosse preciso. A ideia lhe viera h poucos dias, quando ele entrara em pnico ao perceber que ela despachara os dois outros cavaleiros do castelo a servio, deixando-o sozinho para cuidar das defesas. E embora Reina tivesse relutantemente aceitado a ideia, s para fazer-lhe a vontade, jamais imaginara que a necessidade surgiria. Mas surgira, e o seu disfarce, por mais que o detestasse, funcionara direitinho pela manh. Dirigira-se aos homens l embaixo como um cavaleiro, falando pela sua senhora, no como a prpria senhora. E com a cabea coberta e de elmo, eles no tinham adivinhado que era uma mulher, exatamente a mulher que estavam exigindo que lhes fosse entregue. Os olhos verdes de Aubert se arregalaram, agora que ele via a posio dela, com meio corpo sob o homem cado. Minha senhora! Uma faca, imbecil! foi o que ela lhe gritou. Ele entregou o punhal do cinto sem pensar, mas as mos de Reina estavam to escorregadias, devido ao sangue que tentara estancar, que ela o deixou cair.
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Aubert recuperou presena de esprito suficiente para levantar a faca do cho e cortar a tnica do homem at obter um trapo para entregar moa. Reina meteu-o dentro do buraco da tnica que ficava sobre a ferida. Aubert teve ento o bom senso de chamar um dos outros servos para ajudar o ferido, mas sequer passou-lhe pela cabea ajud-la primeiro a sair de sob o homem; e, para cmulo da irritao, ela descobriu que no podia sair sem ajuda. S que Aubert se distraiu antes de realizar a ao, e Reina ouviu-lhe a exclamao abafada, seguida de um gemido, depois outro golpe do maldito arete. O qu? Jes! Doce Jes! O qu?! Aubert fez o sinal-da-cruz antes de gaguejar: Eles... receberam reforo, minha senhora. Mais homens esto entrando pelo porto externo... a cavalo. Jes!, mais de trinta a cavalo e mais outros vindo a p... e... e cavaleiros... tm cavaleiros a gui-los. O sangue de Reina gelou. O que ia fazer agora? Sir William era louco de achar que ela conseguiria enfrentar uma crise daquelas quando estava to assustada que mal podia pensar. Se ao menos no tivesse perdido os muros externos, ou se o inimigo tivesse tomado a atitude normal de sitiar o castelo, no haveria problemas. Mas de Rochefort, aquele nojento, aquele porco libidinoso, sabia que ela estava com poucos homens. Aquele provavelmente era ele, achando que a batalha logo terminaria. E no ia demorar muito mais, no com os cavaleiros vindo liderar o ataque. Algumas escadas poderiam ser encontradas no celeiro se eles se dessem ao trabalho de procurar, e os muros seriam escalados em alguns minutos. E ali estava ela, imprensada contra o cho, os braos to cansados de sustentar as longas mangas de cota de malha, que ela no conseguia deslocar as costas pesadas que a esmagavam, no conseguia nem dar a ordem de recuar. Aubert! Tentou de novo. Ajude-me a levantar! Mas ele ainda estava hipnotizado pela cena l embaixo, ainda lhe contando o que ela no queria saber. Eles esto vindo, setenta... oitenta... dobrando o nmero e mais... Espere! Jes! O qu? E quando ele no respondeu imediatamente: Dane-se e apodrea, Aubert! O qu?! Ele olhou para ela e deu-lhe um sorriso que ofuscava o brilho de qualquer outro. Minha senhora, ns recebemos reforo. Estamos salvos! pde ouvir ento o tinir das espadas, muitos gritos, vivas do seu povo espalhado pelos muros. Aubert continuou, rindo: Eles no ouviram os recm-chegados se aproximarem, e agora muito tarde. Esto se dispersando. Olhe s como correm, os covardes! Como posso olhar, bobalho? disse, embora estivesse quase rindo agora.
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O rosto do rapaz ficou quase to alaranjado quanto o seu cabelo quando ele se deu conta de que ela estava imprensada. Imediatamente empurrou o homem inconsciente para o lado e ajudou-a a se levantar. E quando ela viu a batalha que ocorria l embaixo, os cavaleiros abatendo um homem a cada golpe de suas espadas, os novos soldados perseguindo os atacantes a p pelo ptio, riu com vontade. Nem havia competio. Os recm-chegados estavam expulsando o inimigo com tanta facilidade e rapidez, que a luta praticamente acabara. Reina estava to aliviada que podia at perdoar Aubert por toda a sua "ajuda" esta manh. Deixe que eles entrem logo que for seguro, Aubert! Jes, preciso me trocar. No posso receb-los deste jeito! Fez uma careta ao baixar os olhos para a sua indumentria masculina, e seu rosto enrubesceu de vergonha ideia de ser vista assim por outros que no o pessoal do castelo. Receba-os bem, Aubert! acrescentou, j se encaminhando para a escada. Mas quem so eles, minha senhora? Que importa, quando salvaram Clydon para mim? Captulo Quatro Ranulf s retirou o elmo depois de entrar no Grande Salo e ver que estava cheio apenas de mulheres e crianas. Ainda o deixava inquieto, todavia, um lugar to grande com to poucos homens. No podia deixar de pensar que devia haver um exrcito escondido nalgum canto, esperando para concluir se eles eram amigos ou inimigos antes de mostrar a cara. Pelo que vira at agora, aqui havia mais criados do que soldados, o que provavelmente explicava a defesa pauprrima que testemunhara ao chegar. O castelo quase fora conquistado, e por um nmero ridculo de homens, sem ao menos um cavaleiro entre eles. Ainda assim, contudo, a invaso das muralhas externas devia ter durado semanas, admitindo-se tal possibilidade, e mesmo assim somente com o uso de todas as mquinas de cerco disponveis. Quem quer que fosse o encarregado da defesa, ou era um imbecil ou estivera perdendo a batalha, dissimuladamente, de propsito. Se... se quiser esperar aqui, meu senhor, a senhora... lady Reina... vir receb-lo em breve. Ranulf olhou para o garoto, que no aparentava mais idade do que Kenric. Aubert Malfed, segundo afirmava, escudeiro de Sir William Folville, fosse este quem fosse. Malfed recepcionara Ranulf e seus homens no ptio interno e os conduzira diretamente para dentro da fortaleza sem fazer uma nica pergunta. Ranulf estava acostumado a intimidar os homens, mas isto era ridculo, e sentiu-se tentado a repreender o garoto pela sua imprudncia em literalmente lhes entregar a fortaleza. Mas isto seria ir contra os seus
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prprios propsitos. Pretendia perguntar por Roger de Champeney, lorde de Clydon, como se ignorasse que o homem estava morto. Poderia ter vindo tratar de qualquer assunto com o lorde, e isso faria com que o verdadeiro motivo para a sua presena ali no despertasse as suspeitas da dama. Isto, porm, s se aplicaria se ele tivesse vindo sozinho, com uma comitiva de apenas alguns homens, como pretendera fazer. O fato de chegar e encontrar Clydon sendo atacado mudava substancialmente as coisas. Entrar com a sua prpria tropa de trinta soldados, alm dos cinqenta de Rothwell, tornava a sua presena ameaadora, e se no pretendia alarmar a dama e faz-la esconder-se, precisava de um novo motivo para estar ali. Naquele momento, ele estava sendo muitssimo bem recebido, depois de enxotar os atacantes. Contudo, se dissesse que simplesmente ia passando e resolvera vir em defesa de Clydon, por capricho, provavelmente no acreditariam. Cavaleiros no viajavam com tantos homens sem um objetivo militar, e, sendo assim, no paravam para tomar parte numa guerra com que se deparavam. O escudeiro estava nervosssimo, tagarelando sobre o fato de um vizinho chamado de Rochefort estar mancomunado com alguns bandidos que se escondiam nos bosques de Clydon, supostamente os atacantes. Ao que parecia, o que ele estava fazendo era falar sem parar para que no se pudesse fazer perguntas. A senhora do castelo deveria estar no salo para receb-los, e Ranulf ps-se a imaginar por que no estava, ou por que no viera at agora. Estaria neste momento sendo levada para longe, para fora do seu alcance? Finalmente Ranulf ergueu a mo para silenciar o escudeiro Onde est a sua senhora, sirrahl1, gostaria de saber se est a salvo. Ah... est a salvo. Da ltima vez que a vi... ah... no tenho certeza de onde ela est agora. Esta no foi uma resposta para tranqilizar Ranulf, e a testa franzida resultante apavorou tanto o pobre Aubert que ele acrescentou rapidamente: Vou achla. Saiu praticamente correndo do salo O que acha disso, Ranulf? indagou Walter ao seu lado, pensativo, enquanto acompanhavam com o olhar o jovem escudeiro que desaparecia por uma escada que levava a uma torrinha de canto. Acha que os aposentos da dama ficam ali? Esta fortaleza to grande que no se pode saber o que h l em cima, portanto fique de olho naquela escadaria. Seus prprios olhos percorreram o salo, detendo-se brevemente nas mulheres, notando uma beldade em particular para considerao posterior, antes de se voltar para os outros que o acompanhavam. Eric, v... Eric! Foi preciso cutucar o rapaz nas costelas para que ele tirasse os olhos da mesma loura estonteante em que Ranulf reparara. No hora de ficar comendo as moas com os
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olhos resmungou Ranulf em voz baixa. , mas pelas chagas de Cristo! J viu algum to... Eric gemeu e parou quando Searle o cutucou pelo outro lado e ele finalmente reparou na cara fechada de Ranulf. Ah, sim, senhor? V e mande postar um homem em cada porto. No quero nenhuma mulher deixando o castelo, nem uma s. Quando Eric saiu, Ranulf se virou para Kenric. V peguntar aos criados onde est a senhora. Mas quando Kenric se dirigiu direto para a beldade loura, Ranulf o chamou de volta. D-me uma desculpa para cort-lo fora, e cortarei. Tratamos do dever antes do prazer. Kenric empalideceu, levando a mo protetoramente virilha, mas assentiu antes de se pr novamente a caminho. Walter e Searle riram ao ver que ele dava uma volta para no passar perto da loura desta vez. Venha, Ranulf, j que temos que esperar, vamos pelo menos nos sentar sugeriu Walter, empurrando um dos banquinhos diante da lareira para Ranulf, antes de ele prprio se sentar noutro. Lanzo, veja se consegue localizar o intendente ou algum que possa nos trazer uma cerveja. Bem que eu gostaria de uma bebida depois do exerccio, mas, como sempre, todos esto com medo demais aqui do nosso lder para se aproximar com uma bebidinha.Walter abriu um sorriso ante o olhar azedo que Ranulf lhe lanou. Voc sabe que verdade, irmo. As mulheres podem se derreter todas por voc logo que descobrem que no to perigoso quanto parece, mas nunca antes. Voc louco, Walter, de provoc-lo agora sussurrou Searle, embora Ranulf tivesse se sentado. De modo algum replicou Walter, tambm num murmrio. Se eu no o fizer, ele provavelmente perder a pacincia esperando pela dama, e coitada dela se isto acontecer. J aconteceu, pela cara dele. rapidinho. Infelizmente, Kenric voltou e disse que ningum vira Reina de Champeney desde o alvorecer, e foi ento que Ranulf explodiu: Pelos dedos de Cristo! Ela fugiu antes do ataque comear. Escapou! No, Ranulf, acalme-se. Ela provavelmente teve a sensatez de se esconder, e ningum ainda lhe disse que seguro aparecer. acrescentou Searle. As damas que devem saber onde ela se encontra, e devemos peguntar a elas. Vou falar com uma delas e... graas Santa Me! A est a dama agora, Ranulf. Ranulf se virou e viu Aubert Malfed retornando atrs de uma mocinha que era sem dvida uma dama, vestida ricamente de samito azul, com cabelos cor de cobre presos sob
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No, ainda no. Walter abriu um sorriso. Mas melhor ela aparecer

um vu branco e fino. Era muito mais moa do que ele imaginara, no teria mais que doze ou treze anos; porm, como era esta a idade em que a maioria das herdeiras era dada em casamento, ele sentiu apenas uma ligeira averso por estar levando-a para Rothwell, e isso somente porque ela era to novinha, e to linda tambm. Era uma ocorrncia muito comum, os velhos senhores desposando crianas, e ele j lutara com sua conscincia por estar levando qualquer esposa para algum como Rothwell, decidindo que um homem na sua posio no podia se dar ao luxo de se envolver com o certo ou o errado da questo. Se ele no a levasse ao velho, outro levaria, e por que deveria desistir dos quinhentos marcos simplesmente porque Rothwell o enojava pessoalmente? Se ainda relutara, era apenas porque abominava ter que lidar com uma "dama". A experincia pessoal lhe ensinara que elas no eram o que aparentavam ser. Esta, a despeito do seu ar de doce inocncia e nervosismo ao se aproximar dele, poderia ser to mesquinha e cruel quanto qualquer outra que ele tivesse conhecido. Tendo se lembrado disso, Ranulf cerrou os dentes, agora que tinha que falar com ela. Foi de pura teimosia que no se ergueu em nome do cavalheirismo, ou at mesmo porque a posio dela era bem mais elevada que a sua. H muito que as damas o vinham chamando de bruto e grosseiro porque ele no ocultava o desdm que elas lhe inspiravam. Mas j que tinha que lidar com esta, fixou as feies numa brandura que no revelava o que realmente sentia. Ela lhe fez uma mesura. Ora, e por que no? Estava acostumado a ser tratado de senhor por criados e outros que no sabiam que no passava de um cavaleiro sem terras, imerecedor deste ttulo. Dou-lhe as boas-vindas a Clydon disse ela quando se levantou, a voz suave, embora um tanto hesitante no seu nervosismo. Perdoe-nos por no o termos vindo cumprimentar antes, mas todos pensvamos que nossa senhora o teria recebido em... Vossa senhora? Voc no Reina de Champeney? Ah, no, meu senhor. Sou Elaine Fitz Osbern de Forthwick. Tenho a honra de ser educada aqui com a suserana de meu pai. Espere, Ranulf... comeou a dizer Walter ao ver a expresso do amigo se transformar perigosamente, mas chegou tarde. Pelo sangue sagrado de Cristo! berrou Ranulf. Quero saber por que a dama no vem me receber, e quero saber agora! Voc, Malfed, foi buscar... Meu senhor, por favor! exclamou Aubert, recuando temeroso, do mesmo modo que o fazia Elaine Fitz Osbern. Minha senhora no estava onde eu pensei que estaria, mas sua inteno receb-lo, eu juro! Cinco minutos, sirrah, ou por Deus que... No precisou terminar. Aubert deu meia-volta e saiu correndo de novo, desta vez para o ptio. Ranulf ento voltou a fitar lady Elaine, que comeou a gaguejar.
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Posso... posso... lhe oferecer... Com uma ligeira exclamao abafada, ela desistiu e fugiu tambm. Bem, l se vai a nossa bebida, muitssimo obrigado resmungou Walter. E a sua exploso afugentou todos os demais tambm. Imagino que eu mesmo possa tentar encontrar a despensa, mas, pelas chagas de Cristo, posso levar dias para localiz-la num lugar deste tamanho. A resposta de Ranulf foi curta e grossa. Searle, enfie-lhe qualquer coisa na boca se ele disser mais uma palavra. Captulo Cinco Aubert quase atropelou Reina na escada que ela vinha subindo, com Theodric ao lado. Se Theo no a tivesse segurado, ela teria cado de costas; o escudeiro, porm, estava to agitado que nem pensou em pedir desculpas. Graas a Deus que chegou finalmente, minha senhora! O senhor se sentiu insultado porque a senhora no foi receb-lo. Quase matou lady Elaine de susto e... E a voc tambm, pelo que estou vendo retrucou Reina com impacincia. Jes, eu lhe disse para receb-los bem, Aubert. Ofereceu-lhes algo para beber, cuidou do seu conforto? Eu... eu achei que a senhora no ia demorar e... ele monstruoso, minha senhora. Nunca vi um homem to... Imbecil! Quer dizer que neste tempo todo ningum lhes serviu nada? Eu pensei que a senhora ia descer. Eu nem subi! Havia feridos que precisavam ser atendidos imediatamente e... ah! Esquea. Juro, Aubert, voc me deixa to furiosa que se eu deixar de v-lo uma semana ainda ser pouco! Faa alguma coisa direito e me puxe escada acima. Estou morta de cansao e, graas a voc, nem posso me esgueirar por eles para chegar ao meu quarto, como pretendia. Theo, no fique a parado feito um idiota. Ajude! Tem que admitir, minha senhora, que no sempre que a vemos to malhumorada. Theo soltou uma risadinha abafada enquanto lhe puxava um brao, Aubert o outro, para subirem os ltimos degraus. uma novidade muito instrutiva. Pronto, agora j pode andar sozinha? indagou no alto da escada. J, e voc vai ser rebaixado para a cozinha se me mimosear com mais exemplos do seu humor. Est passando dos limites, como sempre, alis. S que no momento no estou disposta a aturar isso. E onde diabos se meteu todo mundo? disse ela, olhando para o salo e vendo-o deserto, com exceo dos poucos homens ao p da lareira na extremidade oposta. Eu disse que ele era assustador disse Aubert, com indignao.
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O que voc disse foi "monstruoso". Quer dizer que esse senhor fez todo mundo se esconder de medo? No os vi sair porque eu prprio estava saindo bem depressa, mas eles foram sensatos ao se esconder. Ele no normal, lady Reina, e, por favor, apresse-se. Eu tenho motivos para ter medo, Aubert? indagou ela, agora falando srio. No, ele quer ver que esteja a salvo, tudo. No me acreditou quando eu disse que estava. Acho que desconfia de que h algo errado porque a senhora ainda no apareceu para ele, e quanto mais esperar, mais desconfiado ficar. Bem, corra at l e diga a ele que me achou. Eu simplesmente no consigo me apressar, Aubert, nem que queira, no com esta armadura agora pesando tanto quanto um cavalo. Por favor, minha senhora, se no estiver ao meu lado, ele provavelmente vai torcer o meu pescoo antes que eu possa falar. Vamos logo. Ela suspirou e foi em frente, com um deles de cada lado, embora alguns passos s suas costas, como reparou enojada. Seus "protetores". Sentir-se-ia mais segura com as suas damas ao redor, muito embora algumas ainda fossem umas crianas. Os ombros derreados, a cabea doendo de exausto, o corpo dolorido como se ela tivesse levado uma surra (e praticamente levara, quando o ferido cara em cima dela), Reina apresentou-se ao seu "salvador", comeou a fazer uma mesura se conseguiria se levantar depois era outra histria e se viu sendo levantada do cho. J estou farto de desculpas, atrasos e evasivas: portanto, se no tiver vindo para me contar onde est a senhora deste castelo, um homem morto. A boca de Reina se escancarou, mas no para pronunciar qualquer palavra. As palavras ficaram entaladas na sua goela, e provavelmente no conseguiriam chegar boca to cedo. Ele a mantinha no alto com o punho enganchado na tnica de cota de malha, logo acima dos seios, um punho, um nico punho a sustent-la, e a maldita tnica mais de trinta centmetros acima das esteiras do cho, levando o seu rosto ao nvel do dele. Uma olhadinha para baixo revelou a diferena, mostrando tambm que ele no estava subindo em coisa alguma para justificar esta altura. Monstruoso, dissera Aubert? Doce Jes, este homem era um gigante, to largo quanto alto bem, isto era um exagero , mas tinha os ombros e o peito incrivelmente largos, o que era mais fcil de ver da sua posio atual de olhar de cima para as coisas. O homem no era um canio, mas sim um urso, com o rosnar de um urso. Ela no foi a nica que ficou em estado de choque momentneo. Theodric e Aubert ficaram igualmente sem fala, vendo que o gigante no apenas se atrevia a trat-la deste jeito, a falar com ela deste jeito, mas que tambm a sacudia! Sacudiu-a quando ela no lhe respondeu com a presteza que ele exigia. Aubert foi o primeiro a recobrar a presena de esprito, perdendo-a de novo ao
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pensar que podia tomar alguma atitude. Em vez de falar e informar ao gigante o seu erro, o tonto escolheu aquele momento para finalmente bancar o corajoso. Saltou sobre as costas do gigante, que o derrubou com um dar de ombros, como se ele no passasse de um esquilo irritante. O gigante ficou to aborrecido que sacudiu Reina com mais fora ainda. Reina ouviu ento uma voz razovel sugerir secamente: Quem sabe se voc o colocasse no cho, Ranulf, o sujeito se lembraria de que tem lngua. Foi Theodric, porm, que se lembrou do que tinha a fazer e disse: lady Reina que o senhor est esganando, meu senhor. Ora, que o rapaz se dane e apodrea por no ser mais sutil! O gigante ficou to surpreso que a largou, simplesmente abrindo a mo e deixando Reina se estatelar no cho a seus ps. Eles a cercaram, trs imensos cavaleiros aturdidos demais para se mexer, que dir para falar, fitando a sua figura cada com a expresso mais ridcula. Se Reina no estivesse sentindo tanta dor, tambm teria achado graa, pois este era realmente o fim perfeito para um dia pavoroso. Mas ela percebia a graa da situao. Mais tarde, ficaria mortificada. Agora, era a vez deles. Bem, esta uma maneira de verificar se as esteiras precisam ser trocadas. No podia ter dito nada que deixasse o gigante mais encabulado. Se fosse possvel, o seu rosto se incendiaria, de to vermelho que estava. Reina j se sentia melhor, at tentar se levantar sozinha e s conseguir ficar de quatro. Jes, precisava tirar esta armadura do corpo imediatamente. Nada jamais a deixara to desajeitada e exausta, e no minuto em que a tirasse, ela iria direto para o fogo. Duas mos se meteram sob seus braos, e ela ficou levezinha de novo por um segundo enquanto foi erguida e depois colocada direitinho no cho. Agora, diretamente no nvel de seus olhos estava o peito do gigante. Reina se recusou a olhar mais para cima at recuar alguns metros para no ter que entortar o pescoo. E ento sentiu a prpria surpresa. O rosto fora um borro indistinto e dourado anteriormente, mas agora ela via cada feio com nitidez. Sobrancelhas douradas, retas e grossas, bem mais escuras do que o cabelo dourado-claro que alcanava os ombros. Um nariz bem-feito entre mas do rosto largas cobertas com uma pele beijada pelo sol. Lbios firmes sobre um queixo quadrado sombreado por uma barba por fazer cor de bronze. Era um rosto spero na sua masculinidade, mas mesmo assim incrivelmente belo. E ele tinha olhos de cor violeta, penetrantes, que se estreitavam agora enquanto ela o fitava. Violeta! Imagine s! Ranulf podia sentir sua raiva voltar a se concentrar exclusivamente na dama, se que era mesmo uma dama. Pensara que fosse um homem, um homem pequeno, claro,
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mas ainda assim um homem e quem no pensaria, com a tnica informe de cota de malha que lhe chegava aos joelhos, armaduras especiais nas pernas, um gorro de cota de malha grudado cabea, deixando visvel somente um pequeno rosto oval? Mesmo as sobrancelhas e queixo estavam cobertos pelo gorro, e havia sangue seco nas suas mangas e mos. Ela podia no estar usando espada ou outra arma qualquer, mas no aparentava ser mulher de forma alguma a no ser por sua voz suave e meldica, mas ele a ouvira tarde demais para deixar de bancar o idiota. Nem ao menos tivera a satisfao de v-la reagir a ele, como a maioria das mulheres. Podia ter ficado surpresa, porm no mais do que um segundo. Seus grandes olhos azuis, claros como o cu matinal, no demonstravam admirao ou fascinao enquanto o percorriam. Eram diretos agora, sem medo, apenas com um leve trao de curiosidade. Obrigada ouviu-a dizer por t-la ajudado. No, tenho que lhe pedir desculpas ouviu-se responder, quando o que queria era lhe arrancar aquele gorro da cabea para ver se poderia determinar se era criana ou mulher. No lhe agradava no saber. E ento ela o surpreendeu, assumindo toda a culpa pelo seu erro, quando tinha todo o direito de censur-lo. No, meu senhor, sou eu que devo pedir desculpas por receb-lo deste jeito e causar tanta confuso. Eu esperava poder me trocar primeiro, mas Aubert disse que o senhor estava... impaciente... para se certificar de que eu estivesse a salvo. O homem de cabelos escuros ao lado do gigante dourado riu de repente. E estava, senhorita, at encontrar o meu amigo aqui. Permita-me apresentar este sujeito mortificado que est se sentindo um tolo, Ranulf Fitz Hugh, e nosso jovem amigo, Searle de Totnes. E o senhor ... Walter de Breaute, s suas ordens. Ela inclinou a cabea para cada um deles, embora estivesse esperando que o gigante voltasse a falar. Mas ele no o fez, simplesmente olhou ferozmente para Walter de Breaute por ter feito pouco do seu embarao. Embora eles tivessem dito seus nomes, Reina estava ciente de que no tinham realmente dito quem eram. Mesmo assim, a cortesia o exigia. Sou Reina de Champeney e dou-lhes as boas-vindas a Clydon. Vocs chegaram em muito boa hora, como estou certa de que perceberam. Walter apressou-se a antecipar-se aos agradecimentos. Por quanto tempo estiveram sitiados? No houve stio. Eles atacaram ao alvorecer, depois que o homem deles, que passara a noite conosco, lhes abriu os portes externos.
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E a senhora foi lutar contra eles pessoalmente? Agora o gigante se manifestou de novo, o seu desdm inconfundvel. Reina desejou que ele tivesse ficado de boca fechada. Lutar, no. Meu vassalo, Sir William, estava acamado e no havia mais ningum capaz de controlar a situao. Mandaram pedir ajuda? No houve tempo. Reina respondeu sem pensar, empalidecendo ao se dar conta de como fora idiota dando-lhe tal informao antes de saber com que propsito ele estava ali. Ele podia t-la salvado de um demnio, mas quem poderia garantir que no era um outro? E ela podia jurar que ele pareceu aliviado com a resposta, que os seus lbios agora no estavam to comprimidos, e a sua postura mais relaxada. Por que no tm... Reina interrompeu-o. Ainda no disse o que o traz ao castelo de Clydon. Viemos da parte do seu senhor. Reina descontraiu-se imediamente. Era um jeito estranho de dizer que vinha da parte de Guy de Shefford, mas ele era um homem estranho. Sem dvida tinham-lhe pedido que entregasse outra carta do castelo do conde quando passasse por Clydon, j que ela no respondera ltima informando a data do seu casamento. Tampouco poderia responder a esta, pelo menos no at que John de Lascelles chegasse na semana seguinte e ela ficasse sabendo se ele estava disposto a casar com ela ou no. Lorde Richard, a quem preferia desposar, ainda estava na Irlanda, segundo a ltima resposta do seu castelo, cuidando das terras do pai. O homem no pudera dizer-lhe quando Richard estaria de volta. Mas estes eram problemas seus, para serem tratados noutra hora. J que esses homens eram vassalos de Shefford, assim como ela prpria, era direito seu ter a ajuda deles, portanto no precisava sentir-se to devedora. Mas eles eram realmente bem-vindos, mesmo que fossem apenas empregados de Shefford. Perdoe-me por ter sido to rude, Sir Ranulf. Devo confessar que estou muito abalada pelos acontecimentos desta manh. Responderei a todas as suas perguntas, mas permita-me, primeiro, cuidar do seu conforto. Ante o seu assentimento relutante, ela exalou um suspiro de alvio e se virou para Aubert, que estava tirando o p das roupas sujas pelo tombo nas esteiras. Ela estava cansada demais para limpar as suas prprias. Chame os criados de volta para botarem as mesas para o jantar, depois me mande o meu intendente para receber instrues. Ele cuidar dos homens de Sir Ranulf, e voc se apresentar a lady Margaret. Quero saber como est passando Sir William. Theo, diga a dama Hilary que prepare vrios quartos, com banhos em cada um, e vinho. No se esquea do vinho. E mande lady Elaine para junto dos feridos. J cuidei dos mais
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necessitados, mas ainda preciso dar alguns pontos, e est na hora dela aprender a usar a agulha na carne. Depois pode vir cuidar de mim. Walter ficou observando enquanto ela se afastava e sacudiu a cabea. Ela mal se agenta em p, que dir andar at o quarto. Pelas chagas de Cristo, viu como deu ordens, uma coisinha to pequenininha? Quem sabe eu podia ajud-la a... As palavras foram sumindo quando Ranulf saiu de perto dele, e ele ficou de queixo cado ao ver que Ranulf sara para acompanhar a dama. Ranulf alcanou-a em trs passadas e tomou-a nos braos. Ouviu sua exclamao abafada mas ignorou-a, continuando o caminho at a escada para onde ela se dirigia. No deve usar armadura se no agenta o peso foi s o que disse. Bem que ela sabia disso, mas ficou calada, amedrontada demais no momento com a sua inteno. Mas o medo durou apenas o tempo que ele levou para subir a escada, meros segundos, embora a escadaria da torre da ala leste tivesse a altura de dois andares do grande salo at atingir o terceiro andar da fortaleza. No alto, ele a pousou no cho e, com um breve aceno da cabea, voltou imediatamente para baixo. Quanto cavalheirismo, pensou ela, depois tirou-o do pensamento. A porta do quarto do senhor feudal ficava ali, com a escada continuando at as ameias que circundavam o telhado, mas Reina desceu lentamente o corredor estreito que cortava a parede grossa da fortaleza, iluminado por diversos vos de janelas. Passou pelos alojamentos das mulheres, onde dormia a maioria de suas damas num nico quarto, com a sala de tecelagem e costura na frente, onde dormiam as aias, e finalmente chegou ao seu prprio quarto na torre norte. H muito j poderia ter-se mudado para o espaoso quarto do senhor feudal, mas a sua dor a impedira; depois que se casasse, seria uma boa hora para se instalar ali. O seu quarto estava vazio, como deveria estar a esta hora da manh, e Reina se largou contra a porta com um longo suspiro, exausta demais at para caminhar os poucos metros que levavam at a cama. Nem conseguia pensar no resto do dia, nas honras da casa que tinha que fazer, nas perguntas dos hspedes a que prometera responder. Era to difcil falar com as visitas, sem saber ao certo o quanto dizer, quem poderia estar a par das circunstncias, tendo que mentir para quem no estivesse. Mentir era a pior parte, e fora o pai quem comeara aquilo tudo, achando que estava fazendo o que ela queria. Se lorde Raymond no tivesse morrido, ela teria se casado antes do pai partir para acompanhar o rei Ricardo nas Cruzadas, dois anos atrs. Fora prometida a Raymond quando estava com trs anos de idade, e jamais pensara em fazer objees ao casamento, embora mal conhecesse Raymond e o tivesse visto apenas uma meia dzia de vezes em toda a vida. Mas ao chegar a hora de se casarem, ele se tornara um favorito da corte de Henrique, e o velho rei muito se servia dele, mandando-o aqui e acol para cumprir as suas ordens. Nunca parecia haver tempo para Raymond mandar busc-la ou para vir ele prprio a Clydon a fim de poderem realizar a boda. E ento ela recebera a notcia de que
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ele morrera enquanto atravessava o Canal da Mancha, afogado ao tentar salvar uma criana que cara ao mar. Reina ficara triste com a notcia, mas no conhecia o homem o suficiente para realmente sofrer por ele. No entanto, sua morte a deixara numa enrascada, pois seu pai j fizera o voto de ir para as Cruzadas com o seu suserano, lorde Guy, e o novo rei, Ricardo Corao de Leo. L estava ela, aos quinze anos, solteira, e Roger de Champeney prestes a partir para a Terra Santa, sem ter tempo de lhe arranjar outro marido. Portanto, ele mandara que ela fizesse as suas escolhas e as enviasse para a aprovao dele, e Reina assim o fizera. Sua primeira carta, porm, no chegara at o pai. Ela tivera notcias dele primeiro, contando como haviam parado para conquistar Chipre e comunicando o casamento do rei, ali, com Berengaria de Navarra. Ele levara quatro vassalos consigo e perdera um deles com febre em Chipre. Junto com a carta viera uma carroa cheia de saques, mas ela se recusara a vender qualquer parte do tesouro, no importava o quanto estivesse precisando de dinheiro, pois ele vinha das Cruzadas, o que quase o santifcava. A segunda carta ao pai o alcanara ainda em Chipre, pois o rei permanecera muito tempo ali, e ele voltara a escrever, aprovando dois dos homens cujos nomes escolhera: lorde John de Lascelles, que era um dos empregados do pai at o irmo morrer e ele herdar as terras da famlia no Pas de Gales, e Richard de Arcourt, herdeiro de Lyonsford, e j de posse da fortaleza de Warhust e da cidade, a poucas horas de viagem de Clydon. Reina conhecia razoavelmente bem os dois homens e gostava deles. Achava que tanto um quanto outro dariam bons maridos. Os dois eram jovens e atraentes. Richard tinha um belo senso de humor e sabia faz-la rir. John era bondoso e gentil. Ela ficaria feliz com qualquer um deles, mas a sua preferncia recaa em Richard. O pai morrera no cerco a Acre, um ms depois de ter-lhe escrito a ltima carta, portanto jamais soubera da sua preferncia. A carta que ela recebera do conde, informando-a da morte do pai, tambm mencionava que Roger lhe contara que ela estava noiva de novo, s que, aparentemente, ele estava delirante antes de morrer e no dissera ao conde o nome do noivo. "No tenho receio algum de que aquele que Roger escolheu para voc ser aceitvel a meus olhos e estar disposto a me render homenagens. Ele me queria bem demais, e eu a ele, para colocar um inimigo meu em Clydon, portanto esta tambm tem por fim dar-lhe oficialmente a minha permisso e a minha bno para a sua boda." Mas o conde prosseguia, dizendo que desejava ver o casamento realizado dentro de poucos meses, para a segurana de Reina, esperando que a notcia lhe fosse comunicada. Reina ficara confusa, at perceber o que o pai havia feito. Mentira ao amigo e suserano para dar filha a preferncia por um dos dois homens que aprovara para ela. Caso contrrio, lorde Guy, que se tornara seu tutor por ocasio da morte do pai, teria o
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direito de escolher um homem para ela ou at mesmo de vender a sua tutelagem, conservando-a solteira, o que no era de se esperar que fizesse. Ele sempre fora bondoso para ela e a estimava porque gostava do seu pai, mas tais coisas no eram levadas em considerao quando se fazia uma aliana. E sem a permisso e a aprovao dele para o homem com quem se casasse, ela podia perder a sua herana. Ento ela escrevera para Richard, pedindo-lhe que viesse a Clydon. No dissera o motivo, evitando propor uma aliana apressada, mas insinuara que era urgente. No fora fcil localiz-lo, e, depois de um ms sem notcias dele, escrevera tambm para John, a esta altura disposta a aceitar um ou outro, especialmente com o castelo do conde insistindo numa data. Depois daquela manh e da tentativa de Falkes de Rochefort em captur-la, a urgncia estava ainda mais premente. Fora sorte sua que, nesses meses todos, ele tivesse sido o nico a tentar. Reina comeou a se desencostar da porta, quando esta voltou a se encostar nela ao ser aberta. O seu grito impediu Theodric de jog-la longe. Reina, devia ter visto aquela vagabunda da Eadwina abanando o rabo na cara dele disse Theo, enojado. E a dama Hilary vai mand-la ajudar a banh-lo, a no ser que voc d uma ordem em contrrio. Deixe-me ir cuidar dele, Reina, por favor! Eadwina sempre fica com... Cuidar de quem? Ele soltou um suspiro dramtico. Do mastodonte dourado. Quem mais? Reina soltou um suspiro normal. Quem mais, de fato? V. Fez um gesto com a mo. Que me importa? E ento: Espere! Antes, tire este peso do diabo das minhas costas. Ele despiu-a com mais rapidez do que nunca. Ela quase riu da sua impacincia. E fora ele quem chamara Eadwina de vagabunda? Quando s restava a roupa de baixo, a tnica curta e suada e o corpinho, ela desabou na cama. Voc pelo menos preparou a gua do meu banho antes de correr para c? Claro replicou ele, indignado, jogando a armadura num canto. Ento mande Wenda para c. E, Theo? Ela se apoiou nos cotovelos para adverti-lo. Se o seu "mastodonte" no estiver interessado, melhor sair do caminho dele depressinha. O rapaz assentiu, abriu um sorriso e se foi. Captulo Seis Lorde Rothwell no merecia ter tanta sorte. Tendo adquirido as suas vastas terras
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atravs de casamentos sucessivos com cinco esposas ricas, agora dava prosseguimento aos seus desgnios, acrescentando Clydon sua j imensa fortuna. Ranulf no sabia se havia outros feudos ou sublocatrios envolvidos, mas Clydon por si s era uma propriedade magnfica, por qualquer padro de julgamento. Ao se acercar do castelo, ele vira os numerosos campos plantados com colheitas primaveris; a aldeia, grande o bastante para conter pelo menos duzentos camponeses semi-livres, com slidos chals feitos com armao de madeira para durar, um riacho correndo atrs, carvalhos gigantes dando-lhe sombra. Havia um moinho d'gua distncia, alm de um solar e um bosque imenso onde ele e seus homens tinham acampado na vspera e deixado as carroas de suprimentos e as mulheres pela manh. Mas era o castelo em si que mais impressionava. Nem mesmo a fortaleza da propriedade de lorde Montfort era to grande ou a do pai de Ranulf, diga-se de passagem. O ptio externo tinha vrios acres de extenso, no mnimo, sendo protegido pela grossa muralha com suas muitas torres se projetando a intervalos regulares. Numerosos prdios se situavam junto aos muros dentro do ptio: um grande estbulo, um celeiro de telhado de colmo com cercados de animais dos dois lados, uma oficina de ferreiro, uma cervejaria e vrios depsitos. Havia tambm um lago de peixes no campo esquerdo, assim como um grande pombal, mas o campo direito inteiro estava livre para servir de ptio de exerccios. As estrebarias ficavam no ptio interno, assim como um celeiro e um estbulo menor e mais depsitos. Aqui tambm ficavam a cozinha e uma horta que tinha at colmias, embora uma nova cozinha tivesse sido acrescentada dentro da fortaleza, seguindo o exemplo das fortalezas construdas nos ltimos anos, numa tentativa de fazer com que a comida chegasse razoavelmente quente na mesa. O castelo propriamente dito, todo caiado, com paredes grossssimas, erguia-se pelo menos a uns trinta metros de altura, as torres das quinas elevando-se a mais uns trs metros e meio. Dividido por uma parede em cruz para dar sustentao altura, ostentava trs andares acima de um poro, com os alojamentos da guarnio e a fonte partilhando o espao agora com a nova cozinha no segundo andar, o grande salo no terceiro. A entrada na fortaleza era feita atravs de uma extenso substancial do lado esquerdo do castelo, um prdio de trs andares, as escadas externas levando ao segundo andar, protegido no alto por uma ponte dobradia, tendo a capela no ltimo andar, altura do grande salo. Ranulf vira grande parte disso com os prprios olhos. O escudeiro Aubert oferecera mais detalhes durante o seu discurso nervoso enquanto os conduzia at o grande salo, e o criado que a dama chamara de Theo tambm era uma fonte de informao, respondendo a qualquer pergunta de Ranulf. Este foi o nico motivo pelo qual Ranulf deixou o rapaz ajud-lo no banho quando ele ofereceu os seus servios. Despachara Lanzo imediatamente para limpar a sua armadura e espada ensangentadas.
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Em geral enviava-se uma criada para ajudar no banho de um hspede, a menos que se tratasse de algum muito importante, quando ento a prpria senhora o faria a esposa do senhor feudal, isto , raramente a filha. Ranulf jamais fora considerado importante o bastante para que a dona da casa o assistisse, pelo que se sentia grato, mas geralmente conseguia a nata das criadas lutando pela honraria, e se lembrava de muitas horas agradveis passadas no exatamente tomando banho. Subconscientemente, esperara ver a linda jovem loura do salo aparecendo no quarto da torre a que fora levado, mas em vez disso viera o rapaz com alguns criados trazendo a grande tina e gua quente, uma bandeja com vinho, queijo e um po gostoso para satisfaz-lo at a hora da refeio vespertina, e at mesmo uma muda de roupa, o que em geral no lhe era oferecido, principalmente por causa do seu tamanho, mas tambm porque no era um hspede importante. Admitira que a senhora de Clydon o considerava importante, no apenas porque dissera que vinha da parte do seu senhor (percebia que ela imaginava que ele se referia a um senhor que no fosse Rothwell), mas porque literalmente a salvara e a Clydon de seus inimigos, fossem eles quem fossem. No lhe importava no estar sendo assistido por uma moa. No estava precisando de mulher depois da noite passada. Mas ficou intrigado com a presena de Theo. O rapaz ainda no se tornara adulto, era desengonado, com uma graa lenta de movimentos quase feminina, e que com certeza perderia depois de inteiramente adulto. Tinha cabelos louro-escuros que se enroscavam nas orelhas e na nuca, e os olhos castanhos eram diretos demais para um criado. Mas era um belo rapaz, ou seria, depois que o rosto amadurecesse e deixasse para trs o ar bonitinho. Ranulf notara como lady Reina pousara a mo nos ombros do rapaz ao lhe dar as suas ordens no salo. Notara o gesto porque no era comum ver uma dama tocar em criados por qualquer motivo, especialmente um criado do sexo masculino. Tambm a ouvira dizer "Depois pode vir cuidar de mim". No tinha idia do que aquilo podia significar, mas era bvio que o rapaz significava algo especial para ela, de alguma forma. Sendo assim, era provvel que confiasse nele e lhe fizesse confidencias, e o rapaz saberia tudo que era preciso saber a seu respeito. Estaria aqui por ordem dela, claro, para extrair informaes de Ranulf para ela, embora ainda no tivesse feito nenhuma pergunta e no tivesse hesitado em responder a todas as suas indagaes sobre Clydon. Despido, Ranulf entrou na tina grande e redonda, o peso do seu corpo ao sentar erguendo a gua at o peito. No percebeu o modo como os olhos de Theo lhe acompanhavam todos os movimentos, brilhando de expectativa. Theodric estava praticamente babando, mas tambm sentia medo. Jamais vira um corpo to lindo ou to grande. Uma fora frrea ondulava em cada msculo. Braos como aqueles podiam partir ossos at sem querer. Pernas bastante longas, um traseiro firme e arredondado, costas largas que no acabavam mais, tudo de pele dourada e duro como
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pedra. Theo poderia ser morto. Tinha que se arriscar. Mas no sabia como agir com um homem assim. Retirara as roupas do cavaleiro, os dedos demorando e tocando o mximo que ousava sem ofender, mas o homem nem reparara, mal olhara para ele enquanto fazia perguntas. Theo respondia mecanicamente, seus pensamentos centralizados numa nica coisa. Em geral no precisava se esforar tanto. Um olhar ardente era o bastante, mas no aparentemente para este homem, cujo interesse parecia ser exclusivamente Clydon at agora. Quantos anos ela tem, a sua senhora? Theo viu o cavaleiro estender a mo para o esfrego de banho e o sabonete no banquinho ao lado da tina, e correu a peg-los. Deixe-me lav-lo, meu senhor. Ranulf deu de ombros, embora no esperasse que a ajuda do rapaz chegasse a tanto. Mas Lanzo ou Kenric muitas vezes lhe esfregavam as costas, portanto ele se inclinou para diante para deix-las mostra, mas no esqueceu a pergunta. A sua senhora? Theo ensaboou o esfrego, mas hesitou ao responder e tocar. Por que pergunta? Porque no vi seios, nem quadris, nem curvas de qualquer tipo para me ajudar a chegar perto da idade certa. Ela no passa de uma criana? Theo poderia ter-se ofendido ao ouvir um estranho (qualquer homem, diga-se de passagem) mencionar os seios, quadris e curvas de sua senhora, mas em vez disso abriu um sorriso, embora Ranulf no o tivesse visto. Na verdade, Reina no era to curvilnea quanto a maioria das mulheres, mas o que tinha era adequado a seu tamanho. Seu nico problema era ser extremamente pequena. A menos que se tivesse acesso ao seu quarto, onde podia ser vista sem roupas, no havia como saber que as suas pernas eram perfeitas, que tinha ndegas lindas e invejveis, costas graciosas, macias como seda. Os seios podiam no ser fartos, mas, libertos do corpinho, eram jeitosos e empinados, com mamilos grandes que dariam gua na boca de um homem pelo menos da maioria dos homens. Theo teve que controlar a presuno na voz ao responder, pois sabia de tudo isso, s que este cavaleiro jamais saberia. H muitos anos que minha senhora no mais criana. Pode no aparentar, mas uma mulher adulta. Ranulf percebeu que sua pergunta no fora realmente respondida com relao idade. Se o rapaz no queria falar da dama, ele logo ficaria sabendo. Se j passou h muito tempo da infncia, por que no se casou? Theo passou o esfrego carinhosamente na pele dourada. Era difcil pensar, com aquelas costas lindas e
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musculosas nas mos. Ela estava noiva, mas ele morreu faz dois anos. Mas ficou noiva outra vez? Theo franziu o cenho, tentando se concentrar. O assunto estava ficando perigoso. O homem vinha da parte de Shefford, portanto devia pensar que Reina estava noiva como Shefford imaginava, quando na verdade no estava, ainda no. Ento, por que estaria fazendo essa pergunta? Claro que est noiva. Sir Henry no o mandou aqui para perguntar a data da boda? O castelo de Sir Guy ter que vir testemunhar e aceitar as homenagens do novo lorde de Clydon a Shefford em lugar do conde. Ranulf ficou grato por lhe terem dado to facilmente uma desculpa para estar ali. E era bvio que Rothwell tinha razo ao menos numa coisa. Se houvera realmente um contrato com ele, a dama certamente o estava ignorando. Pretendia se casar com outro. Quer dizer que a data est... definitivamente marcada? indagou Ranulf. Theo aproveitou a distrao do gigante para se debruar mais e levar-lhe o esfrego ao peito. Somente minha senhora pode lhe responder. E quem o feliz futuro marido? Theo agora estava enrascado, pois Reina em geral desconversava quando se falava nisso. Como poderia dizer que era de Lascelles, quando bastaria de Arcourt aparecer milagrosamente primeiro para ser o escolhido? Arriscou que Ranulf Fitz Hugh ignorava que nome algum fora dado e que no admitiria desconhecer tal fato se achasse que o homem que o enviara o conhecia. No do conhecimento geral, mas certamente Sir Henry lhe contou, no? Ranulf resmungou em resposta. O rapaz se mostrava evasivo de novo, e ele no estava gostando. Se a boda planejada era para breve e a dama certamente ia querer que fosse, depois de ter escapado por um triz de ser capturada naquela manh , por que tanto sigilo quanto ao nome desse homem que ia desposar em substituio a Rothwell? Ele no podia ser a escolha do pai dela, se Rothwell dissera a verdade. Portanto tinha que ser coisa do conde de Shefford, arranjada depois da morte de Roger de Champeney. Mulher alguma se arvoraria em conseguir uma aliana para si mesma ou romper um noivado. O pretendente rejeitado sem dvida mandaria um exrcito atrs dela ou um mercenrio, como Rothwell fizera. Ento por que o conde a deixaria desprotegida esse tempo todo? Se queria d-la a outro homem, deveria t-lo feito imediatamente, pois ela era presa fcil at a realizao da boda. Era um enigma, mas que realmente no importava. O dever de Ranulf era levar a dama para Rothwell, e assim o faria. Pouco se lhe dava quem acabasse dono de Clydon por intermdio dela. Podia invejar tal homem, pois Clydon era uma propriedade magnfica.
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O nico inconveniente era que vinha com uma mulher baixa e franzina que dava ordens como um general, mas e da? Ela podia ser corcunda e ainda ser desejvel, enquanto Clydon lhe pertencesse. Divagando, Ranulf no estivera prestando ateno a Theo ou ao que ele estava fazendo, por isso levou um choque ao deparar com o rapaz agora ao seu lado, o brao dentro d'gua na sua frente, a mo com o esfrego subindo pela coxa grossa. Enrijeceu-se, sem querer acreditar na suspeita que lhe surgiu na cabea. O rapaz no podia ser suicida a esse ponto. Mas ao dar-lhe o benefcio da dvida, Ranulf foi mal-interpretado, pois a mo seguiu adiante. No mesmo instante em que ele tocou Ranulf onde no tinha nada que tocar, ele se virou para o rapaz e percebeu o seu olhar vidrado fixo nele, e a sua reao foi instantnea. O seu berro de raiva sacudiu os caibros do telhado, e com um s golpe do brao ele arremessou Theo para o outro lado do quarto. Pelos dedos de Cristo! Ela me mandou um pederasta! Theo se ps de p rapidamente, mas, desapontado, no se conteve e disse: Bastava ter dito no No? gritou Ranulf, incrdulo. Seu co nojento, tem sorte de eu no arrancar-lhe o pnis e enfi-lo no seu rabo! Suma daqui antes que eu mude de idia! Com os olhos chamejantes, Ranulf viu Theo tropear nos prprios ps enquanto corria para fora do quarto. Devia ter adivinhado pelo seu jeito algo afeminado, devia ter ficado mais alerta, mas a senhora lhe enviara o rapaz, por isso s desconfiara que ele tentaria extrair-lhe informaes e ele no tentara. Pela cruz, ser que ela pensava que ele era um maldito sodomita? Tinha cara disso? E, de qualquer modo, seria sempre uma coisa evidente? Ficou ligeiramente mais calmo ao admitir isso para si mesmo. At mesmo o rei, um guerreiro intrpido, um gigante dentre os homens, tinha a fama de preferir um rapaz na sua cama. Havia homens para quem tanto fazia uma coisa quanto outra, e homens que s queriam de um jeito ou do outro. J ouvira muitos sermes na igreja para saber que era uma perverso freqente. Mas jamais fora abordado antes. Ningum se atrevera. Aquele afeminado do Theo tivera sorte por Ranulf no t-lo feito em pedaos Captulo Sete Reina raramente usava o banquinho que era colocado no centro da tina grande e forrada para que ela se sentasse, e desta vez no foi diferente. Mas hoje ela sentia necessidade de afundar na gua quente para ajudar a aliviar os msculos doloridos, e como era muito pequena no precisava de tanta gua assim. Um pouco de leo de mirra fora acrescentado ao banho; a sua doura delicada e extica trazia-lhe calma e
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descontrao. Era o seu perfume favorito desde que o descobrira na carroa de tesouros que o pai mandara para casa. A porta se abriu e ela ergueu o corpo dentro da tina, pois Wenda j trouxera o resto da gua aquecida na lareira do quarto do senhor feudal, mas voltou a se afundar quando viu que era apenas Theodric. Ouviu quando ele dispensava Wenda e se perguntou por que estaria de volta to cedo, mas esperou que a informao partisse dele. Tinha o pressentimento de que no ia gostar e, assim, no estava com pressa de ouvir. J havia falado com o seu intendente e tinha certeza de que tudo voltara quase ao normal no andar de baixo, mas sabia que no deveria estar se demorando nos seus aposentos, no com a casa cheia de hspedes. No entanto, o seu quarto era o nico lugar, o nico, em que podia ter privacidade sem que lhe cobrassem alguma coisa, e era disto que estava precisando no momento. Ningum, exceto Theo ou Wenda, entraria aqui sem a sua permisso, e quando ela estava aqui, o que no era freqente, todo mundo sabia que no gostava de ser incomodada. Essas regras foram criadas por causa de Theo. Suas damas sabiam que ele a servia, mas no em que funo. Sabiam que as mulheres no o atraam como poderiam no saber, quando ele era to explcito nas suas preferncias? Apesar disso, a maioria delas ainda era muito jovem para entender, se entrasse, como agora, e deparasse com ele no quarto enquanto ela tomava banho. A irm gmea de Theo, Ethelinda, fora camareira de Reina desde que ela tinha doze anos. O fato de que os gmeos eram inseparveis fizera Reina se acostumar a ter Theo no quarto, a princpio cuidando das tarefas atribudas aos criados do sexo masculino, mas logo, quando Ethelinda estava ocupada, assumindo alguns dos seus deveres. O seu toque era mais suave, por isso ele se saa melhor penteando-a e ajeitando-lhe o cabelo; conservava-lhe as roupas mais arrumadas. E como abominava a sujeira, mantinha o quarto mais limpo. Aos quatorze anos, ele teve o seu primeiro romance, e embora ela tivesse ficado chocada por ser com outro rapaz, logo se acostumou tambm a isso. Depois passou a no mais correr para esconder a sua nudez quando ele entrava no quarto inesperadamente. Ele acabou virando s Theo, um homem, mas no um homem no sentido ameaador. Assim, pareceu natural, quando Ethelinda morreu num acidente trgico, pouco depois da partida do pai de Reina para a Terra Santa, que Theo assumisse todos os seus deveres. Reina j era ligada a ele, como fora irm. Eles se consolaram mutuamente na dor pela perda de Ethelinda e ficaram ainda mais ligados. Criou-se um elo entre eles. Theo no era apenas seu criado mas um amigo, e era por isso que tomava com ela liberdades que mais ningum ousava. O pai, porm, jamais o teria permitido, nenhum homem seria capaz de entender; assim, somente Wenda sabia que Theo era a sua "camareira", que a banhava, vestia, cuidava de todas as suas necessidades.
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O "segredo" fora necessrio quando ela era mais moa e para proteger as damas ainda mais moas de qualquer influncia indevida, mas agora Reina era dona do seu nariz e no lhe importava quem soubesse, pois ningum ousaria contradiz-la. Nem mesmo um marido lhe diria quem deveria servi-la, no com tudo que ela lhe traria, especialmente depois de conhecer as circunstncias. Mas se fosse necessrio, ela incluiria isso no contrato de casamento. Theo permanecia calado, e a gua de Reina estava ficando fria. E ento? falou, de dentro da tina. E ento o qu? Ela se sentou ante a resposta aborrecida, descansando os braos na beira da tina. Levou um momento para localizar Theo, sentado desconsoladamente num canto do cho, os braos envolvendo os joelhos dobrados onde repousava o queixo. Era bvio que no precisava perguntar, mas ela insistiu, docemente. Ele no estava interessado? Nem um pouquinho. O que h com voc? Geralmente no leva uma rejeio to a srio. Ele ergueu bruscamente a cabea. Voc no o viu, Reina, com a pele dourada e to lin... Poupe-me os elogios, Theo interrompeu ela secamente. sempre a mesma coisa, quando aparece um outro rosto bonito. E voc nunca pra para pensar no seu amor atual e no que ele faria se ficasse sabendo. Ele no um dos guerreiros? No quero ter que mand-lo para Roth Hill como mandei o ltimo, que o surrou como castigo por sua infidelidade. E eu tenho culpa se os homens so to possessivos? Reina riu do tom sofredor. Se quiser ser como Eadwina e ficar passando de homem em homem, ento no deve se comprometer com um s. Est me comparando quela vagabunda, que j se meteu em todas as camas da fortaleza? perguntou ele, indignado. Ela burra demais para saber agradar um homem por mais de um dia. Mas inteligente demais para evitar surras por cimes, e voc no lembrou-lhe ela.No gosto de ter que juntar os seus pedaos depois que eles acabam de surr-lo. Se no pode ser fiel, Theo, pelo menos escolha amantes menores do que voc ou desenvolva os msculos. Mas eu gosto de me sentir indefeso, como uma mulher deve se sentir. Voc gostaria de ser mais forte.. No estamos discutindo a minha pessoa retrucou ela, ficando de p. E no sei por que perco tempo querendo incutir-lhe juzo, pois voc vai fazer o que sempre faz, no importa o que eu diga.
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Theo apressou-se a levar-lhe uma toalha seca e ajud-la a sair da grande tina, que ela mal conseguia transpor. No lhe agradava ter que contar que deixara o gigante zangado, mas no podia deixar que ela encarasse o homem sem saber. Ela prpria tocou no assunto de novo. Pelo menos descobriu o que esse Sir Ranulf est fazendo aqui? Ele lhe enrolou uma toalha no cabelo molhado, que Wenda j lavara anteriormente. No tive muita oportunidade de lhe fazer perguntas, com todas as que ele fazia. Estava curioso a respeito de Clydon, como quase todo mundo que chega aqui pela primeira vez. Mas tambm estava curioso a seu respeito. ? Theo abriu um sorriso, recordando. Ficou vexado, eu acho, porque no sabia dizer quantos anos voc tinha. No pretendia repetir as palavras exatas do homem. Perguntou a sua idade, quando seria o casamento e quem era o seu prometido. E o que voc lhe disse? Nada que o satisfizesse, portanto provvel que repita as perguntas para voc... isto , desde que se acalme o suficiente. Reina ficou imvel. Theo, no me diga que o ofendeu! Claro que no... mas... ele pode achar o contrrio. Theo! Theo enrubesceu e desviou o olhar. Ele estava to distrado quando eu... bem, no sa do caminho to depressa quanto voc sugeriu. Ele estava prestes a me fazer em pedaos. No fiquei esperando para ver se faria. Oh, Theo gemeu Reina. Voc no sentiu que ele no estava interessado antes de passar dos limites e deix-lo furioso? J lhe disse, ele estava distrado. O seu tom ficou defensivo. No havia um jeito fcil de... Podia ter-lhe perguntado diretamente! Doce Jes, onde eu estava com a cabea quando o deixei perto dele? S me faltava mais essa. Ela escancarou a arca de roupas e pegou as peas que estavam por cima. Bem, no fique parado a. Preciso me apressar para que ele no fique esperando uma segunda vez. Pelo menos mandou Eadwina para terminar o banho dele? Theo vestiu-lhe uma tnica de linho pela cabea. Ela j estava ocupada com um dos outros. Quem voc mandou? Amabel.
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Theo! A Amabel Gorda! Como pde? O que foi que eu fiz? replicou ele, com ar de inocncia, enquanto amarrava os cordes da chemise de mangas compridas. Ela estava disponvel. Reina olhou-o ferozmente, pronta para socar-lhe os ouvidos. Se ele no estava insultado antes, deve estar agora. E juro que se o seu rancor idiota me causar dificuldades com ele, vou pregar o seu couro na parede pessoalmente! Theo protestou. Pelo seu ar de preocupao, ele no estava interessado numa trepada, com ningum. Nem vai reparar em Amabel. melhor voc estar certo. Oh, Jes, voc ainda tem que secar o meu cabelo! Ande depressa, Theo. Preciso estar l quando ele voltar ao salo. Captulo Oito Ranulf desceu a escada da torre e encontrou Walter sentado no primeiro degrau sua espera. de mim. Walter no podia ter dito coisa pior, sobretudo depois de Ranulf ter-se demorado propositadamente no quarto da torre at seu mau humor diminuir de intensidade. Primeiro tinham lhe dado o tal pederasta, depois uma mulher to corpulenta que nem mesmo ele poderia rode-la com os braos, caso quisesse, o que, felizmente, no queria. Que tal foi ela? indagou Ranulf bruscamente. Precisa perguntar? Ranulf soltou um resmungo baixo e feroz antes de perguntar: A senhora j desceu? H algum tempo respondeu Walter, com ar curioso. E qual o problema com voc? Nada que ela no possa consertarreplicou Ranulf, e cruzou o arco que dava para o grande salo. Quase sufocando de raiva, ele se encaminhou diretamente para o estrado elevado e a grande lareira no centro, onde se encontravam Searle e Eric no meio de um grupo inteiro de damas. At mesmo a ideia de se meter entre tantas "damas" no o intimidou. Mas ele andou mais devagar e ficou mais comedido ao rodear a comprida mesa posta com linho branco para a refeio vespertina, percebendo tardiamente que no saberia qual das mulheres era Reina de Champeney. Havia quatro mulheres mais velhas, a jovem lady Elaine, a quem assustara
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Eu estava comeando a pensar que voc tinha se perdido l cm cima. E j

achava que seria o ltimo a voltar para o salo, depois que aquela magnfica loura cuidou

anteriormente, e trs outras moas que no pareciam ter mais de doze ou treze anos. Era impossvel adivinhar qual das mulheres mais velhas era a senhora de Clydon, pois at mesmo a mais velha no teria mais do que trinta anos. Foi a mais jovem das quatro mulheres que se afastou das outras para receb-lo. O fato de seus olhos, assim como os das demais, estarem recatadamente baixos aumentou ainda mais a sua confuso, impedindo que ele reconhecesse aqueles olhos cor do cu que vira antes. Sir Ranulf, permita-me que lhe apresente lady Margaret, esposa de Sir William Folville, ainda acamado e impossibilitado de nos fazer companhia. Lady Margaret era a mais velha. Agora s faltavam trs mulheres para identificar. Lady Elaine disse que j lhe foi apresentada. Seria censura o que percebia naquele tom de voz? E esta lady Alicia, filha de Sir William. Uma bela mocinha de doze anos. Era bvio que estava sendo apresentado por ordem de hierarquia. As dames Hilary e Florette agora so vivas continuou a porta-voz. Seus maridos eram cavaleiros de Clydon, perdidos com meu pai na Terra Santa. Isto exigia uma resposta, embora, depois dessa apresentao, ele tivesse certeza de qual era a dama com quem queria ter uma conversinha. Dama Hilary era uma mulher robusta de vinte e cinco anos; dama Florette, uma morena encantadora com olhos verdes que o fitavam timidamente. E essa tomava conta das mulheres presentes, exceto da que estava ao seu lado. Lamento saber da sua perda recente disse Ranulf para as duas ltimas, Os pais de Ceclia e Eleanor tambm foram acompanhar o meu na Cruzada. recebendo em resposta apenas um sorriso e um aceno de cabea desanimados. Estamos esperando que os dois cavaleiros retornem a salvo com lorde Guy. Essas eram as duas ltimas mocinhas, ambas tmidas e assustadas demais para erguer os olhos para ele. A honra toda minhadisse Ranulf, curvando-se para todas elas. E agora que essa parte tinha acabado, que se danasse a cortesia. Ranulf virou-se para lady Reina com a inteno de lev-la at um canto qualquer e lhe despejar nos ouvidos tudo que estava sentindo. Todavia, foi ela quem falou primeiro, pousando uma mozinha no seu brao e se inclinando para dizer-lhe, num meio sussurro suave: Sir Ranulf, venha comigo, por favor. Gostaria de falar-lhe em particular antes de nos sentarmos mesa. Apesar do "por favor" que ela inclura, ainda soava como uma ordem aos seus ouvidos. O fato de estar de acordo com isso, e de ser o que ele prprio diria, no mudou a realidade de que no gostava de receber odens de uma mulher. Ela, porm, no esperou a
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sua resposta, tomando por certo que no se recusaria. Afastou-se dos outros, a mo agora no apenas pousando no seu brao, mas agarrando-o, como se pretendesse pux-lo caso ele resolvesse no ir junto. Mas ele foi, e s porque tambm era seu desejo falar com ela em particular. Ela o conduziu a um vo de janela no lado do salo entre o que pareciam ser compartimentos na parede. Dois degraus levavam ao nicho em arco, uma rea de cerca de um metro e meio de largura, com a profundidade da espessura das paredes, tendo dois bancos de frente um para o outro, fortemente iluminados pelo sol da tarde. Ela entrou primeiro, sentando-se no banco esquerdo para no ficar de frente para o estrado. Ranulf sentou-se no outro banco, embora isso o deixasse bem vista das pessoas que estavam ao p da lareira. No achou que isso o impediria de dar vazo sua raiva, bastante justificvel; mais uma vez, porm, ela no lhe deu oportunidade de pronunciar a primeira palavra. Obrigada, meu senhor, por permitir que eu lhe pea desculpas em particular. O incidente que resultou da minha falta de ateno embaraoso demais para mim, como tenho certeza que o para o senhor, portanto serei breve. No tive inteno de insult-lo quando lhe enviei o meu criado pessoal. Eu no estava pensando direito quando ele me suplicou que o deixasse ajud-lo a banhar-se. Theodric em geral no to desajeitado e inconveniente, mas nesse caso ele me contou que foi, e por isso eu peo o seu perdo, para mim e para Theo. No h desculpa para ele ter pensado que o senhor ficaria... ele estava simplesmente fascinado e... oh, Jes, isto ainda mais embaraoso do que eu imaginava. Reina se remexia constrangida, as faces rubras. O homem no a estava ajudando a acabar com aquilo. Ela no conseguira olh-lo nos olhos durante todo aquele discurso, mas sabia que ele a estava fitando, ele prprio vermelho, esperando para ver o que mais ela diria. O que mais podia dizer? Com um suspiro, continuou, atrapalhada: Basta olhar para o senhor, Sir Ranulf, para saber que no como... bem, j deve ter percebido que Theo diferente, que s se sente atrado por... No podia prosseguir deste jeito.Francamente, estou metendo os ps pelas mos. verdade. Reina enrijeceu-se ao ouvir finalmente o seu vozeiro mal-humorado. Quer dizer que ainda estava melindrado, no ? Finalmente olhou-o direto nos olhos e no gostou do que viu nas suas profundezas, agora escurecidas at um tom de anil. Friamente, agora ela prpria ofendida por ele no estar sendo magnnimo depois do seu pedido de desculpas, disse: O erro foi meu. Theo no tem culpa de ser como , mas est comigo h cinco anos e me muito caro. J o repreendi e lhe asseguro que no ser relembrado do
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incidente pela presena dele. Se, porm, no conseguir esquecer o assunto e preferir partir imediatamente, eu compreenderei. Esquecer ou partir? Ranulf teve que engolir o que gostaria de responder a esse ultimato. A putinha. Estava forando-o a deixar a questo de lado, negando-lhe uma oportunidade de dar vazo sua fria, agora que colocara as coisas desse jeito. Claro que ele no podia partir, no at a noite cair e poder levar a moa consigo. Porm, por Deus, que ela cuidasse para que ele no tivesse mais nenhum arrependimento por estar entregando-a rapidinho nas mos de Rothwell. Os dois se mereciam. Com dificuldade, Ranulf conseguiu dizer: Como a senhora disse, o assunto est esquecido. Na verdade, no posso dizer que me sinto perdoada, Sir Ranulf. Quer me sacudir de novo? Ser que isso ajudaria? Ele a olhou ferozmente por lembrar-lhe de que tambm cometera um erro imperdovel, e no tinha dvidas de que aquilo fora feito intencionalmente. E ela teve a audcia de lhe sorrir, deixando ver uma fileira de dentes brancos e certinhos. Tampouco esperou uma resposta. Estendeu a mo pequenina, cobrindo a curta distncia que os separava, e pousou-a no seu joelho, depois retirou-a como se tivesse se lembrado de que no tinha intimidade com ele para toc-lo. No entanto, ainda sorria. Eu no estava falando srio, sabe. Ningum faz brincadeiras com o senhor? , Walter arrisca a vida com freqncia fazendo isso. Ela riu, um som suave, agradvel. Que vergonha se for verdade. Espero que seja apenas a barriga vazia que o esteja deixando to rabugento, pois isso eu posso consertar. Ranulf teve o bom gosto de enrubescer. A dama ainda estava brincando, mas se ele no mudasse de humor imediatamente, ela no lhe estaria oferecendo uma chance de partir mas sim exigindo que o fizesse. O seu perdo, senhorita. E as suas iguarias sero realmente bem-vindas. Ento no devemos fazer com que espere ainda mais. Venha e dividir uma travessa comigo. Pelos dedos de Cristo, teria que faz-lo? Ela o estava homenageando, mas ele no encarava assim. Sentar-se ao lado dela e ter que observar todas as regras de etiqueta, dar-lhe as melhores pores, cortar a sua carne, certificar-se de que sua taa estivesse sempre cheia, na verdade fazer todo o possvel para agrad-la. Quando um homem estava com fome, devia poder fazer a sua refeio em paz, mas como poderia faz-lo com damas presentes, exigindo que as servisse e divertisse? Ranulf fechou os olhos com um gemido, depois abriu-os novamente para acompanh-la enquanto ela se encaminhava para o estrado, presumindo novamente que ele a seguiria. Seus olhos se fixaram nos quadris estreitos, balanando de leve enquanto
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ela andava, ou melhor, deslizava. Quantos anos teria? Quinze? Dezesseis? No podia ter muito mais do que isso, miudinha como era. Mas tinha de admitir que ela possua seios. Dois montinhos, porm visveis, a despeito das vrias camadas de roupa. Sentado diante dela, finalmente dera uma boa olhada na moa enquanto ela lhe evitava o olhar, devido natureza das desculpas. Nada havia de infantil em seu rosto. Era pequeno mas muito bem definido, o rosto de uma mulher. Sobrancelhas enviesadas quase se escondiam sob uma grossa franja. Olhos amendoados, um nariz estreito e reto, uma boca ampla com um lbio inferior carnudo e um queixo pequeno completavam o quadro. No era um rosto belo no sentido comum, mas seguramente interessante, com aquele lbio inferior sensual e a pele perfeita, uma maciez branca e cremosa que quase exigia que a tocassem. O invulgar e impressionante nela, porm, era a combinao daqueles olhos azuis extremamente claros com o cabelo negro feito piche, sobrancelhas igualmente negras, clios grossos ainda mais negros. Podia no ser bela, mas de forma alguma era feia. Apesar disso, ela no o atraa nem um pouquinho. Eram as moas fortes, robustas, que chamavam a sua ateno, mulheres capazes de suportar uma trepada rude, que era s o que lhe interessava. Mulheres pequenas, delicadas, matavam-no de medo, e se eram damas, gostava ainda menos. E esta dama em particular lhe desagradava ainda mais, por achar que umas mseras palavras de desculpas podiam minorar o insulto que lhe fizera. Agora acrescentara a provocao lista de reclamaes que tinha dela. Poderia ter que tolerar esse tipo de procedimento da parte de Walter, porm no da parte dela. Ao notar que Walter estava sorrindo para ele, Ranulf se ps de p. Era melhor acabar logo com isso, para poder fazer logo os planos para a partida. Soou uma trompa, chamando o pessoal do castelo para as mesas armadas sobre cavaletes abaixo do estrado. Ranulf mal pde crer no nmero insignificante de soldados que apareceram, alguns feridos. Uma propriedade deste tamanho, e obviamente to rica, podia sustentar uma guarnio de vrias centenas de soldados, ento onde estavam os homens necessrios para proteg-la? Ansiava por saber a resposta, mas isso teria que esperar. Resolvera no interrogar a dama aqui, onde tinha que controlar seu gnio. Ela o irritava com muita facilidade, como seu ar dominador, e quanto menos tivesse que falar com ele, melhor. Quando a tivesse levado para longe de Clydon, seria a hora de exigir as respostas. Ela no seria to soberba ento. Assim, deixou Walter vontade, monopolizando as conversas mesa com o seu humor brincalho, ainda que parte dele fosse sua custa. Pelo menos Walter estava divertindo lady Reina e desviando a sua ateno, e ele no teve que suportar o seu olhar direto mais do que uma ou duas vezes. E depois que a refeio acabou, conseguiu escapar inteiramente, com a desculpa de despachar a maioria dos seus homens, no que ela no fez
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a menor objeo, pois a sua fora descomunal obviamente a deixava nervosa, e com razo. Ele no se permitiu a opo de simplesmente captur-la com essa fora superior, e ponto final. Isso apenas levaria matana desnecessria do seu povo, que adio subreptcia evitaria. Captulo Nove O que foi que voc descobriu, Walter? O quarto dela fica na torre norte, mas s pode ser alcanado pela escada na torre leste que voc subiu com ela hoje de manh. Ranulf se afastou da janela estreita de onde se disparavam flechas, da qual estivera observando a atividade no ptio interno. , eu me lembro de ter visto um corredor comprido que atravessava diretamente a parede, como na galeria acima do salo. Sua fonte mencionou o que mais h l em cima? O quarto do senhor feudal e os alojamentos das mulheres, onde dormem as damas e as criadas. Ento no pode haver erros, e nenhum barulho para perturbar as mulheres. a nossa carroa de provises que notei na frente de um dos depsitos? foi Searle quem replicou. Eric levou os homens de Rothwell de volta ao acampamento e mandou um deles voltar com a carroa. J foi carregada com os gros que Walter conseguiu comprar. No at ench-la, espero. No, haver espao de sobra para a senhora. Ranulf assentiu antes de olhar para Kenric e Lanzo. J decidiram qual dos dois ir com ela? carroa. grande... Mais magricela, ento Kenric abriu um sorriso. Walter soltou uma risadinha abafada, assistindo ao dilogo. Quer dizer que Kenric decidiu que Lanzo decidiu ser voluntrio? Anime-se, Lanzo. Sua tarefa ser a mais importante. Ter que vigiar para que a senhora no balance a carroa, nem faa o mnimo rudo para alertar os guardas at passarmos pelo porto externo. O que acha, Ranulf? Ser que ele consegue? No muito maior do que ela. Dois centmetros e meio maior zombou Kenric Voc consegue, Lanzo? perguntou Ranulf diretamente ao rapaz, falando com
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Lanzo respondeu Kenric , j que menor e ocupar menos espao na Sou dois centmetros e meio menor resmungou Lanzo , o que no

toda a seriedade. Porque se no conseguir, e a senhora puder avisar as sentinelas da sua presena, teremos que sair da fortaleza lutando. Sabe quantas vidas se perdero se chegarmos a isso? Eu o farei disse Lanzo com firmeza, e agora com animao; depois lanou a Kenric um olhar superior, antes de perguntar: Mas qual o meu motivo para estar na carroa? Certamente voc no chamar a ateno, mas se isso acontecer finja que est doente, to doente que no consegue montar. Alguns gemidos e nsias de vmito ajudaro a convencer qualquer um e serviro tambm para encobrir quaisquer rudos que a senhora possa fazer acrescentou Walter. E nossos homens vo cercar a carroa, embora no de modo ostensivo. Todos foram avisados para impedir que algum chegue perto demais. Mais alguma pergunta? indagou Ranulf. Recebendo o silncio em resposta, concluiu: Ento comeamos meia-noite. Kenric e eu vamos pegar a senhora. Searle, voc fica esperando do lado de fora, debaixo da ponte curta na escada. Enquanto Walter distrai o guarda no anexo, eu passarei a senhora para voc, portanto fique pronto logo que a porta se abrir. Tem que lev-la para a carroa e esperar ali com ela at Lanzo vir tomar o seu lugar. Certifique-se de estar bem escondido quando os portes se abrirem para deixar Eric entrar. Sua mensagem de que nosso acampamento foi atacado por bandidos ser a desculpa de que precisamos para partir. Mandarei que o intendente seja acordado para nos escoltar para fora daqui, a fim de que no haja demora. E se ele quiser acordar a senhora? indagou Walter. Ento trate de usar a sua lbia para que no queira. Mas para que acord-la? Somos uma fora de partida, no estamos pedindo para entrar. Pronto, s. Durmam o quanto puderem at a hora de comear, pois Eric j mandou os homens de Rothwell frente, e ns viajaremos o resto da noite e manh adentro depois que nos juntarmos aos outros. Basta que um homem fique acordado para despert-lo, Searle, mas providencie no sentido de que os outros fiquem preparados para partir no momento em que sejam acordados, para que seja preciso apenas pegar os cavalos. Kenric nos despertar aqui na fortaleza para retirar a senhora, e devemos estar de volta s nossas camas para sermos despertados de novo quando Eric chegar. demais. Ranulf foi at a mesa para encher a sua taa com vinho importado. Conseguiu o pergaminho com o capelo e escreveu o aviso? Walter fez que sim, retirando o bilhete de dentro da tnica para lhe entregar. Devemos deix-lo no quarto dela. Quem entrar para despert-la de manh o encontrar. Mas voc acha que realmente necessrio? Com esse Sir William ainda
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Ento no h mais nada para fazer agora disse Walter, dispensando os

acamado, no h ningum aqui para ir no nosso encalo. No ouviu dizer que ela tem outros vassalos? Pode ter mandado buscar um ou dois hoje, e provavelmente mandou, depois do ataque desta manh. Ela agora estar considerando a necessidade de ficar mais protegida at que se realize a tal boda pretendida. No inconcebvel que chegue uma grande fora amanh, ou logo aps. , entendo o seu ponto de vistaadmitiu Walter.Mas ser que atendero o aviso? No sabem que tipo de homem sou ou o que sou capaz de fazer, portanto por que no atenderiam? Acha mesmo que arriscariam a vida dela para t-la de volta, quando ela acabar voltando para casa inclume? Inclume, mas com um marido que no lhe agrada, e nem a eles. Ranulf deu de ombros. Isso nada tem a ver conosco. Cabe a Rothwell fazer com que seus homens e Shefford o aceitem, depois do fato consumado. Walter girou o vinho na sua taa, fitando-o pensativo. Em tais assuntos, o homem em geral espera at haver um beb a caminho para fortalecer a sua posio. Rothwell um tanto velho para ainda ser frtil. Poder ser capaz de dormir com ela, mas no a engravidar. Shefford saber disso, e tambm que no haver futuros herdeiros. Poder decidir abandonar a senhora e retomar Clydon para si. Novamente, isso no nos diz respeito. Logo que a entregarmos, encerramos este servio. Com o dinheiro de Rothwell, tenho agora mais do que o suficiente para fazer frente ao preo de Millers, mesmo que ele pense em aument-lo de novo. As ltimas palavras foram ditas com tanto rancor que Walter teve que rir. O homem no sabe o que quer. Pensei que voc o mataria quando acrescentou mais mil marcos, da ltima vez. Quem sabe desta vez voc vai descobrir, afinal de contas, que ele resolveu no vender Farring Cross. Morda a lngua, Walter. Quero aquela propriedade no sul. Quero-a tanto que no penso noutra coisa. Existem outras propriedades venda lembrou-lhe Walter, razoavelmente. , com terras sem valor, ou fortalezas em runas, o que significaria que eu teria que continuar alugando a minha espada por outros dez anos s para pagar os consertos. Farring Cross pode ser um castelo pequeno, mas est em excelente estado, as defesas fortes, a terra aproveitvel, e os camponeses semilivres sadios. Mas no vale o preo que Millers est pedindo agora por ele. Para mim vale, Walter. Com que ento o homem ganancioso, no ? Foi por isso que esperei at ter mil marcos extras para fazer frente a um novo preo, caso ele se atreva a isso. Terei Farring Cross at o fim do ms.
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. Walter suspirou. Vai ser bom deitar a cabea no mesmo lugar noite aps noite, para variar. Francamente, estou cansado de dormir ao relento e viajar de um lado para outro desta ilha. Ranulf. adotou? Sujeito convencido bufou Ranulf, mas com os cantos da boca suavizados. Suma e me deixe em paz. E pea desculpas por mim senhora, pois no lhes farei companhia na refeio noturna. Diga-lhe que no durmo h dois dias, e voc no quis me acordar. Quanto menos eu a vir, melhor. Walter soltou uma risadinha abafada. Ela o irritou, foi? Voc no sabe da missa a metade. Prefere que eu v busc-la quando for a hora? No, amarr-la ser o nico prazer que tirarei deste servio replicou Ranulf. Captulo Dez Foi uma trabalheira, passar de uma extremidade do salo outra sem acordar nenhum dos moradores do castelo que ali dormiam ou alertar as poucas sentinelas que passavam pelos arcos abertos da galeria que dava para o salo. Na segunda vez que Kenric tropeou nos ps de algum no escuro, Ranulf o pegou e carregou debaixo do brao o restante do caminho at a escadaria. Pelas chagas, se tivssemos uma velas. Seramos vistos com mais facilidade resmungou Ranulf, baixinho. Botou o garoto no cho para subirem as escadas estreitas, e tiveram a sorte de encontrar uma tocha de parede no alto, que Kenric tomou emprestada para iluminar o longo corredor. corredor. Se a jovem de Walter no informou errado. E esconda a luz quando eu abrir a porta. No quero que a senhora acorde antes que eu chegue a ela. A porta no estava trancada, mas sim bloqueada por uma enxerga colocada no cho diante dela. Ranulf fechou a porta de novo e praguejou baixinho. O que foi? indagou Kenric. Uma das criadas est dormindo na frente da porta. Voc vai ter que se espremer pela fresta e cuidar para que ela continue dormindo.
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Voc poderia ter seguido o seu caminho hora que quisesse lembrou-lhe E deixar voc sem ningum com quem gritar, exceto aquela garotada que

aqui, ento? sussurrou o rapaz, quando alcanaram a porta no final do

Os olhos de Kenric viraram dois grandes crculos cor de turquesa. Quer que eu a matei Dormindo, imbecil, no "jamais acorde". Uma pancadinha de leve na cabea com o cabo da sua espada dever resolver o problema. E trate de andar ligeiro. Kenric colocou a tocha no suporte de parede ao lado da porta antes de se esgueirar para dentro. Dali a meio minuto estava de volta, escancarando a porta. No era ela, era ele sussurrou Kenric, a surpresa bem evidente. Aquele rapaz... J adivinho quem replicou Ranulf, enojado. Traga as tiras. Vamos cuidar primeiro da senhora, depois voc pode amarrar o "guarda". J amarrei. Ante a sobrancelha erguida de Ranulf, Kenric emendou, com um sorriso: S as mos. O senhor mandou andar ligeiro. verdade resmungou Ranulf. Vamos acabar logo com isto, ento. Com a porta aberta, a luz da tocha invadiu alguns metros do quarto, mas iluminou fracamente o restante da rea. Contudo, era luz suficiente para o que tinham que fazer. O quarto no era grande, embora tambm no fosse muito pequeno. Na verdade, era quase idntico ao que fora dado para o uso de Ranulf. Theo estava jogado ao lado da porta, para onde Kenric o empurrara. A cama se situava no centro de uma das paredes, com os cortinados cerrados. Vrias peas atulhavam o quarto, algumas mesas e banquinhos, uma arca de madeira ao p da cama, um grande braseiro onde ardera h pouco um fogo, necessrio at mesmo nesta temperatura mais clida do final da primavera. Cuidadosamente, Ranulf descerrou as cortinas da cama o suficiente para espiar para dentro. Ela estava l, no mais do que um montinho sob as cobertas, encimado por madeixas negras espalhadas no travesseiro. Era ela. Mesmo na semi-escurido do espao fechado, pde ver a brancura do rosto pequeno, brejeiro, as sobrancelhas escuras e enviesadas, aquele lbio inferior que fazia beicinho enquanto dormia. Hesitou um momento. Logo que ela acordasse e o visse no seu quarto, no haveria como recuar. Ela pertencia a Rothwell, nas boas ou ms situaes. E ele sabia que seriam ms. Mas ele teria Farring Cross, a sua prpria terra, conquistada com o seu esforo, no ganha de presente, como o seu meio-irmo mais moo ganhara a dele. Ranulf tivera que trabalhar pelo que queria porque sua me no passara de uma simples alde, enquanto que a me do seu irmo fora uma dama no casada com o pai deles, mas mesmo assim uma dama. Exclusivamente por este motivo, o seu filho, to bastardo quanto Ranulf, mas mais moo do que Ranulf, fora nomeado herdeiro do pai, criado com todos os privilgios concedidos a um precioso herdeiro. No, Ranulf no podia se dar ao luxo de sentir qualquer coisa por esta dama dormindo to inocentemente no seu casto leito. Havia pouqussimos meios para um
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homem ganhar o tipo de dinheiro de que precisava sem roubar, portanto no podia ser to escrupuloso quanto poderia ditar a sua conscincia. E ela era apenas mais uma herdeira, por quem se lutaria e que pertenceria ao mais forte, este sendo Rothwell, porque o contratara. No passava de mais um servio para ele, o ltimo, se tudo corresse bem. Assim sendo, no hesitou mais. Os olhos da jovem se abriram no instante em que a mo de Ranulf deslizou sobre a sua boca, sem cor na escurido, arregalados e apavorados. Ele percebeu a suavidade de seus lbios, mas apenas um segundo, pois teve que fazer mais presso quando a mozinha dela veio lhe empurrar o brao. Debruou-se sobre ela para manter o outro brao preso sob a coberta enquanto trocava a mo por uma mordaa que prendeu no lugar rapidamente com uma tira de pano. A mo livre da moa no conseguiu det-lo, no importa o quanto puxasse ou empurrasse. Ela gemeu, porque ele lhe puxara o cabelo ao amarrar a mordaa, mas Ranulf se enrijeceu, sem saber o que havia causado o gemido, e se afastou dela imediatamente. Pensara que no se comoveria com nada, mas aquele som tocou-lhe um ponto sensvel, o suficiente para deix-lo furioso consigo mesmo, com ela, com a vida em geral. Kenric! O rapaz meteu a cabea imediatamente pela cortina. Amarre-lhe as mos e os ps. Mas o rapaz no se mexeu, e Ranulf praguejou baixinho quando olhou para baixo e viu que a coberta tinha se deslocado o bastante para revelar que a dama estava nua por baixo dela. Segure-a firme. Ranulf saiu furioso da cama para remexer na arca que vira. Voltou e enfiou uma tnica curta e sem mangas pela cortina. Quer que eu vista nela? ouviu Kenric exclamar com voz estridente, horrorizado. Ranulf cerrou os dentes. Quero, e ande logo com isso. Kenric deu a Reina um olhar cheio de desculpas antes de lhe enfiar a tnica pela cabea. Porm, foi s at onde conseguiu chegar. Ela agora soltara as duas mos e ele mal conseguia mant-la na cama. Ele no era nenhum Ranulf. Ela no deixa! disse Kenric, desesperado. Ela vai deixar, ou ser levada daqui nua. Depois disso, nada mais se ouviu atrs da cortina. Ranulf esperou vrios momentos mais para a dama estar vestida, depois escancarou o cortinado para arrancar a coberta da cama. Enquanto Kenric lutava para amarrar-lhe os pulsos com as tiras de pano que tinham trazido para este fim, Ranulf esticou a coberta no cho. Ainda no acabou? Ela no quer tornar as coisas fceis sibilou Kenric em resposta. Com um resmungo feroz de irritao, Ranulf voltou para a cama e agarrou as mos
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de Reina para uni-las, enquanto Kenric acabava de envolver os pulsos com as tiras. Fez o mesmo com os ps, ignorando os olhares furiosos que ela agora lhe lanava. Terminando, ergueu-a da cama. Prenda agora o rapaz disse Ranulf para Kenric antes de deixar Reina sobre a coberta. Uma mo no seu peito, logo abaixo dos seios, conservava-a no lugar. Calma, senhora disse ele, ento menos rude. No a estamos levando para lhe fazer mal. Ouviu em resposta uma enxurrada de murmrios engrolados de trs da mordaa, altos o suficiente para faz-lo se inclinar mais e acrescentar: Se for sem fazer barulho, ningum vai se ferir. Se chamar a ateno para si, haver muitas mortes. Por acaso acha que seus homens, no estado em que esto, podem me deter? Ficou satisfeito ao no ouvir mais nenhum barulho feito por ela, que tambm parou de se retorcer sob as suas mos. Dali a um momento Kenric voltou para se ajoelhar ao seu lado, e os dois juntos enrolaram Reina na grossa coberta. Isto no apenas a prendia com mais segurana, mas tambm a ocultava e abafaria melhor qualquer barulho que pudesse fazer. Ser que ela no precisa de mais roupas alm da tnica? perguntou Kenric, enquanto Ranulf pegava o embrulho comprido para jog-lo sobre o ombro. Ela pode ir nua para Rothwell, no que me diz respeito disse Ranulf, e a se lembrou de que ainda levaria dias at ela ser entregue para Rothwell. Est bem corrigiu, de mau humor. Pegue um ou dois vestidos na arca e traga-os. Dali a momentos estavam ambos retornando pelo corredor at a escadaria. L embaixo, Kenric seguiu na frente, pronto para usar o cabo da espada de novo caso algum criado acordasse e os visse, mas foi desnecessrio. Os moradores do castelo tinham trabalhado demais durante o dia e estavam agora mortos para o mundo. Do outro lado do salo, Walter esperava junto escadaria que levava ao segundo andar e ao anexo, onde um guarda estava de vigia na entrada. Com um aceno de cabea, ele desceu para afastar o guarda do posto, e dali a mais um minuto Ranulf pde passar o embrulho para Searle, do outro lado da porta. No andar de cima, esperaram pela volta de Walter. Ele sorria ao voltar. No tiveram problemas com a senhora? No, s precisamos agora esperar pela chegada de Eric. Foi fcil demais comentou Kenric E se Eric se atrasar ou... Morda a lngua retrucou Ranulf Eric vai voltar dentro de uma hora, portanto voltem para as camas a fim de poderem ser "acordados" para receber a sua mensagem. Idiota! S uma camada de sacos! Mais do que isso poder esmag-la. Essas foram as ltimas palavras que Reina ouviu durante muito tempo. E ela foi no apenas esmagada, como quase fora sufocada por um saco colocado sem querer sobre o seu rosto Se no conseguisse virar o rosto para o lado, eles teriam um bela surpresa
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quando fossem tir-la dali. Ela no precisava ver para saber que fora posta na carroa de provises, escondida sob os sacos de gro que Gilbert lhes vendera antes. Era a nica maneira de contrabande-la para fora de Clydon, e pelo que ouvira a inteno deles era exatamente essa. Ficara sabendo de outras coisas tambm, sem que fosse preciso lhe dizer. Claro que vira quem a estava raptando. E s podia haver um motivo para isso. Que o rapto fora planejado, no se tratando de um capricho, fora indicado pela meno de que iria ser levada a Rothwell, fosse este quem fosse. Aquele gigante burro nem mesmo a estava levando para si mesmo. Isso ela at entenderia. Afinal, aquele que se casasse com ela, quer fosse um cavaleiro sem terras ou um grande senhor feudal, teria Clydon enquanto jurasse servir a lorde Guy. Mas dar-se a todo esse trabalho por outra pessoa? Fitz Hugh devia estar ganhando uma fortuna para fazer isto. Era a nica resposta. Reina tambm conclura pelo seu jeito que ele ainda estava zangado com ela por causa de Theo, que no aceitara o seu pedido de desculpas. Desejava agora jamais t-lo feito. Como se atrevia ele a se enfurecer com um pequeno insulto, quando o tempo todo estivera planejando isto? Estava vexadssima de saber que acolhera a vbora na sua casa, que at lhe fora grata. A verdade que ele a salvara por convenincia, no por um gesto nobre em seu benefcio. Traio, embuste, mentiras. Que cavaleiro nobre! Mas a sua credulidade no podia ser corrigida agora. Ela estava muitssimo bem capturada. Mesmo que a trama deles fosse descoberta, Fitz Hugh tinha razo. Os seus homens no poderiam nem sonhar em derrotar os dele e apenas pagariam com as vidas a tentativa. E a ajuda mais breve que ela podia esperar s ocorreria dali a vrios dias. Poderia j estar casada a essa altura, dependendo da distncia a que se encontrava o tal Rothwell. Quem diabos era ele? Reina resmungou, sentindo um peso novo na barriga, logo retirado. Mas no lhe retiraram o saco. Quer dizer que tinha companhia, no ? Sim, decididamente havia algum se mexendo na carroa, balanando-a. E ela tambm podia ouvir outros sons, ao longe. A coberta e os sacos destinados a ocult-la e mant-la quieta dificultavam a audio. Estavam de partida agora, ou estava apenas sendo vigiada, para que ficasse sossegada? Como se pudesse se mexer ao menos um pouquinho, enrolada como estava na coberta! Tome, Lanzo, fique com isto. O que ? Umas roupas para ela. No houve tempo de vesti-la direito. ? Ai, ai, melhor se livrar desses pensamentos. Ela muito velha para voc, e alm disso comprometida.
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O que tem a idade a ver com isso, quando Rothwell tem idade para ser trisav dela? Como voc exagera. Bisav j era o bastante. E agora fique quieto, esto abrindo o porto interno. Lembre-se de gemer, se for preciso. Eu sei o que fazer, Kenric. E voc trate de ir montando no seu cavalo, se no quiser ficar para trs. A carroa comeou a se mexer, e rapidamente. Reina se perguntou que desculpa podiam ter usado para partir antes da manh, mas logo sentiu as sacudidelas bruscas da ponte nova que cruzava a vala seca e s pde pensar no seu desconforto. O rapaz tambm foi sacolejado, e a certa altura caiu sobre ela. Reina gemeu quando o seu joelho deslizou por entre dois sacos e atingiu-lhe a coxa. Shh, senhora! ela o ouviu sibilar. No vai ter que ficar a embaixo muito tempo mais. Reina rangeu os dentes contra o pedao de pano na sua boca. O cozinho traioeiro, ele e aquele outro rapaz de cara de anjo. O tempo todo eles sabiam o que pretendiam fazer, e no entanto a tarde inteira os dois jovens escudeiros sorriram e flertaram com as suas damas mais moas, e ela s via expresses inocentes quando, por acaso, olhava para eles. Os outros tambm, os jovens cavaleiros e Sir Walter, com seus sorrisos e pilhrias e jeito simptico, todos trapaceiros, todos canalhas desprezveis no seu fingimento, os planos sujos j feitos. Ranulf Fitz Hugh pelo menos tivera a decncia de evit-la o resto do dia. Fosse porque estivesse com raiva ou porque no conseguisse dissimular to facilmente quanto os outros, pelo menos havia alguma honestidade na sua atitude insuficiente, entretanto, para alert-la ou para lhe servir de alguma coisa. Captulo Onze Pelas chagas divinas, nunca vi tantas caras desapontadas juntas comentou Walter enquanto entravam lentamente no novo acampamento, cerca de uma hora depois do nascer do sol. As meretrizes fugiram todas ontem, Eric? Com a quantia que ganham por uma noite conosco? ironizou Eric. No provvel. Ento o que est havendo com os homens de Rothwell? Voc no vai querer saber. Walter franziu o cenho ao ver Eric balanando a cabea e sorrindo, mas algo lhe chamou a ateno, e ele gritou para os que estavam prximos: Cuidado! Lady Ella j viu o seu amo! Um borro marrom disparou pelo acampamento e saltou sobre o corcel de Ranulf. O cavalo imenso nem bufou, j acostumado a esta presena, embora os outros cavalos de
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guerra se empinassem e avanassem, e deu algum trabalho control-los. Houve muitas imprecaes, mas finalmente Ranulf estava sorrindo, e ningum praguejou muito alto. E a criatura que causara a comoo estava indiferente a ela, aninhada agora no seu local favorito sobre o ombro largo de Ranulf, meio enrolada no seu pescoo. O que voc estava dizendo, Eric? perguntou Ranulf da sua posio direita de Eric. Eu estava? Sobre os homens de Rothwell. Ah. Eric ficou mortificado por ter sido apanhado implicando com Walter. Nenhum dos dois sabia que Ranulf estivera escutando a conversa. Talvez deva conversar com o chefe dos soldados. Duvido que acredite, vindo de mim. Conte-me assim mesmo. O tom de voz no admitia discusses. Pelo que entendi, se tivssemos demorado mais um dia para capturar a senhora, teramos lutado contra os homens de Rothwell, no contra os dela. Como assim? O ano de servio deles com Rothwell termina hoje. E da? E da que eles no pretendem voltar para ele. Se ainda estivessem hoje em Clydon, teriam oferecido seus servios senhora de Clydon. E contado a ela os nossos planos? indagou Walter, ofendido. . Aparentemente, eles odeiam Rothwell, mas ele os havia pago antecipadamente, portanto no podiam abandonar o seu servio. Assim, at completar um ano, permaneceram leais a ele. Walter soltou um assobio. Incrvel. Uma questo de poucas horas fez toda a diferena em nosso xito, porque esses palermas cumpriram fielmente o seu contrato. Isto levar a lealdade mal empregada um pouco longe, especialmente quando a senhora teria ficado eternamente agradecida se eles tivessem se unido a ela, e eles deviam estar sabendo. Eric assentiu. Eis a o motivo das caras azedas desta manh. Mestre Scott lhe contou tudo isso? indagou Ranulf Sim. Acha que ele ainda abordar a senhora? Eric sacudiu a cabea. O senhor agora est com ela, portanto ela no est mais em posio de contratar pessoa alguma. Eles so apenas quatorze a mais do que ns, e nossos quatro cavaleiros compensam a diferena. Eles podem ser burros, mas no tanto Eles se alugaro para ns, ento? perguntou Walter.
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Sim, e de bom grado. Ento por que estavam dispostos a servir senhora? indagou Ranulf Eric soltou uma risadinha abafada. Por vingana. Odeiam tanto Rothwell que no querem que ele tenha essa sorte. Mas j que perderam esta oportunidade, e esto sabendo disso, agora trataro de si mesmos. Ranulf resmungou, satisfeito por ora, mas teria que falar pessoalmente com o chefe dos soldados. Farring Cross no suficientemente grande para sustentar todos eles, sem contar com os meus homens, e eu nem sou dono dela ainda. Talvez eu possa fazer uso de vinte... diga a mestre Scott que acertarei algo com ele, que venha falar comigo depois de acamparmos, logo mais. No momento, preciso desenrolar a senhora e escutar seus gritos e exigncias enquanto durar a minha pacincia. Partimos dentro de uma hora. Ela no vai ficar muito tempo sem mordaa previu Eric quando Ranulf se virou para voltar para a carroa de provises. Talvez replicou Walter, pensativo Mas voc no demorou muito na sua presena ontem, como ns. No viu com que facilidade ela assume o comando. H muito tempo que est sozinha, afinal, quase dois anos sem um homem para contradiz-la. provvel que seja Ranulf a gritar e fazer exigncias, se tiver que lidar com ela. provvel que ele aja assim de qualquer jeito, independentemente da reao dela riu-se Eric Reina dera um jeito de dormir o resto da noite. J que no podia enxergar ou se mexer ou fazer coisa alguma para escapar, s lhe restava a opo de dormir, especialmente quando ainda estava exausta de um dos dias mais estafantes de sua vida. E acondicionada como estava entre os sacos, e com a coberta grossa ainda ajudando, a viagem no fora to penosa quanto poderia ter sido, no o bastante para deix-la acordada. A retirada do seu cobertor de sacos no a despertou. Mas ser erguida com pouca delicadeza foi o bastante para despert-la do sono mais profundo. Estava sendo transportada num par de braos rijos, mas no sabia de quem seriam. Nenhuma palavra fora dita perto o bastante para ela escutar, embora houvesse numerosos sons sua volta, sons vagos e remotos atravs da espessura da coberta. Encontraria agora o tal Rothwell? Pelo menos a desenrolariam. Em seguida a este pensamento foi posta no cho e literalmente desenrolada da coberta, rolando ainda alguns metros com o mpeto. Parou de cara para baixo, o nariz enterrado na grama grossa, o cheiro forte quase a sufocando. Bem, o que esperava? Fitz Hugh dissera que pouco se importava se ela fosse nua para Rothwell. Rolar pelo cho aos seus ps e quase nua no era melhor. Mas quando rolou o corpo at ficar de lado e
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conseguiu usar os pulsos atados e um cotovelo para se sentar, encontrou presentes apenas o gigante e seu escudeiro mais novo. Fora levada a uma barraca, no muito grande e inteiramente vazia, embora houvesse um ou dois lugares onde a grama estava achatada, indicando que algo estivera ali antes mas fora removido ou guardado. O acampamento dele, ento, mas para onde tinha ido o restante dos homens? A luz que entrava pelas paredes revelava que era de manh. Presumia que no iriam se demorar muito ali. O garoto, Lanzo, estava ao lado do gigante, com um ar meio espantado, como se no esperasse que Reina fosse ser tratada de modo to descuidado. Segurava um bolo de roupas num brao e um banquinho no outro. Finalmente se lembrou do banquinho e pousou-o no cho. Fitz Hugh estava agachado, provavelmente para no se curvar numa barraca que no era grande o bastante para o seu tamanho. No parecia mais simptico do que de costume, as sobrancelhas douradas unidas, os lbios comprimidos sobre os dentes cerrados. Era evidente que no tinha a menor vontade de estar perto dela, embora achasse, sabe-se l por que, que era sua a tarefa de lidar com ela. Provou a concluso anterior de Reina quando ficou de p para se aproximar mais e no pde ficar ereto. Depois voltou a se agachar ao seu lado, pegando as mos atadas que repousavam no seu colo. Cuide dos ps dela, Lanzo ordenou, sem olhar para o garoto. No temos o dia todo para perder aqui. Nada lhe dissera, no a olhara nos olhos, nem o estava fazendo agora, concentrando-se unicamente nos ns dos pulsos que estava tentando desatar. Lanzo fora se ajoelhar ao lado dela, que estava sentada sobre os ps, sem que ele lhe pedisse, ela os estendeu para o lado para que pudesse alcan-los. Infelizmente, isso a desequilibrou, e um dos ombros caiu mais do que o outro, fazendo com que o tecido frouxo da tnica tambm casse at a metade do seu brao. O ar frio de encontro pele nua fez as faces de Reina ficarem instantaneamente vermelhas. No podia ter ficado mais horrorizada se estivesse sentada ali inteiramente nua, pois ento teria sido algo intencional, objetivando humilh-la e constrang-la. Isto era acidental e muito mais embaraoso, porque no deveria ter acontecido de maneira alguma, embora ainda no tivesse sido notado. E pior ainda, quando ela tentou erguer as mos para recolocar o pano no ombro, antes que sua pequena e breve nudez fosse notada, o gigante cretino se recusou a soltar-lhe os pulsos, provavelmente achando que estava tentando resistir sua tentativa de libert-la, embora as razes que pudessem lev-lo a pensar que ela no queria ser libertada fugissem sua compreenso. Um olhar para o lado revelou que o garoto era mais observador do que o homem. Estava paralisado, olhos arregalados, queixo cado, fitando-a. Mas no passava de um garoto, disse consigo mesma, embora ficasse ainda mais rubra. Eram os olhos do homem
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que Reina queria evitar. Endireitar o ombro, porm, foi um erro, pois somente deixou mostra mais um pedao de pele, o que ela s veio a descobrir muito tarde. Desesperadamente, tentou erguer as mos de novo e o horror finalmente se tornou real. Os olhos de Fitz Hugh se ergueram, irritados, mas no ultrapassaram o seio nu que o fitava na cara. Reina gemeu por baixo da mordaa, mas ningum pareceu ouvir. Surpreso, Fitz Hugh segurou com mais fora as tiras no seu pulso, embora os dedos tivessem parado de mexer nos ns. Ela ainda no podia erguer as mos, e ele simplesmente lhe fitou o seio, como o garoto estava fazendo, como se nenhum dos dois jamais tivesse visto um antes. Reina nem ao menos podia tentar ficar de p para dar-lhes as costas. Mesmo que o homem lhe soltasse os punhos, pr-se de joelhos para ficar de p s serviria para empurrar os seios na cara dele. Embora isso pudesse lhe tirar aquele olhar confuso, ela no estava com vontade de tentar. Certos homens poderiam considerar aquilo um convite, e se ele pensasse assim... Foi Lanzo quem finalmente veio em seu socorro, embora parecesse constrangido ao faz-lo. Suas faces ficaram rubras quando caiu em si e percebeu que Reina no poderia remediar sozinha a situao. Moveu a mo hesitante na sua direo, polegar e indicador estendidos, tremendo, e com todo o cuidado, como se fosse morrer se tocasse de fato na pele, puxou a fazenda do brao e recolocou-a no ombro. O fato de a parte de cima da tnica ter-se enganchado na ponta do seio e feito enrugar o mamilo antes de cobri-lo s teve importncia para o homem que ainda o fitava. Reina ficou simplesmente aliviada por estar parcialmente decente de novo. Nem mesmo aqueles olhos cor de violeta encontrando os seus pelo mais breve dos segundos, antes de baixar para os seus pulsos, conseguiram perturb-la de novo. O mal estava feito. Melhor esquecer, como ele parecia estar disposto a fazer. Mas ela se perguntou o que acontecera fisionomia zangada durante aquele breve momento em que ele erguera os olhos para ela. Zangado, Ranulf Fitz Hugh ainda era bonito. Confuso, era devastador, mas ela preferia a fisionomia zangada. Podia respirar melhor quando ele era meramente bonito, embora no soubesse por qu. E a testa franzida voltou, quando ainda teve dificuldade em solt-la. Finalmente puxou o punhal, e embora os pulsos corressem um certo perigo, as tiras foram logo cortadas. Um rpido movimento junto dos ps e da face, e o restante das tiras de pano tambm foi ao cho. Se ao menos ele tivesse feito isso desde o comeo, pensou Reina ressentida, ela no teria esse incidente embaraoso entre eles para influir no que estava sentindo. Tinha todo o direito de repreend-lo pelo que lhe fizera, mas no momento desejava apenas que ele sumisse. Mas ele no sumiu. Puxou o banquinho e sentou bem na frente dela. O fato de no
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lhe ter oferecido o banquinho no era mais do que podia esperar dele, depois de todo o resto. O homem era o cavaleiro menos galante que j conhecera. E se ele achava que ela ia continuar sentada nesta posio humilhante aos seus ps, estava maluco. Reina ignorou-o momentaneamente enquanto cuspia fora o pano da boca e movimentava o queixo para aliviar a rigidez. Levou mais um momento esfregando os pulsos antes de ficar lentamente de p. Com o mximo de dignidade que pde arranjar, tendo os cabelos embaraados a cair pelos ombros e usando apenas uma tnica fina que mal lhe cobria os joelhos, encaminhou-se para onde a sua coberta fora jogada, no lado da barraca, e vestiu-a como se fosse um manto. S ento se dignou a encarar o inimigo. Ento, Sir Cavaleiro comeou ela, num tom enganadoramente amvel , se tem algo a me dizer, faa-o rapidamente. No consigo suportar a sua presena por muito tempo. Isto o irritou o bastante para faz-lo ficar prontamente de p, s que esqueceu que no cabia na barraca. Reina quase riu ao ver a sua expresso quando a cabea bateu no teto, balanando tanto as paredes que a barraca corria o risco de desabar. Ele foi forado a se sentar de novo, onde a sua nova raiva ainda intimidava, mas no tanto quanto se estivesse se agigantando acima dela. Estou vendo que o sentimento mtuo disse ela antes que ele pudesse abrir a boca, roubando a sua fala e deixando-o ainda mais furioso. Pelo menos temos isso em comum; portanto, se tiver uma lngua que no fale apenas mentiras, faa-a funcionar. Viu que desta vez ele teve que se esforar para permanecer sentado, embora logo recuperasse o controle, dirigindo-se, em voz muito alta, a Lanzo: Amordace-a! Reina se enrijeceu e se voltou para o jovem desafortunado antes que ele pudesse dar um passo em sua direo. Toque em mim, garoto, e soco os seus ouvidos com tanta fora que vai escutar sinos durante uma semana. Se ele covarde demais para ouvir o que tenho a dizer, que venha me amordaar pessoalmente. Ele faz isso to gentilmente. Os seus olhos cor do cu pareciam ainda mais claros ao pousar de novo no cavaleiro, desafiando-o a tentar. Covarde, senhora? Pouco me importa o que pense de mim, mas est perdendo tempo... interrompeu a moa, com desdm. Um cavaleiro mal nascido no se importaria, e os seus modos afirmam que o . Acertou em cheio resmungou ele em resposta. Era constrangedor que um insulto premeditado acabasse sendo a pura verdade. E talvez ela estivesse abusando um pouco da sorte ao provoc-lo deliberadamente. Ele agora parecia prestes a estourar, o corpo se contendo com enorme esforo para no vir
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atrs dela e esgan-la. Bem, deixara bem claro a sua opinio e seu desdm. Melhor escutar agora o que ele tinha a dizer. Bem disse ela, com um suspiro , ento no vamos perder mais tempo, para que possamos nos despedir o mais breve possvel. No entanto, no pde se conter e acrescentou: O que conseguiu com a sua fraude? Insiste em falar em mentiras e fraude, senhora, mas abriu os seus portes para mim. Porque voc fingiu ajudar! E ajudei. O que no fiz foi chacinar o resto do seu povo para retir-la de Clydon ontem, o que podia ter sido feito com muita facilidade. Se a sua dignidade mal empregada no vale aquelas vidas, s dizer. Isso realmente a acalmou. Sabia muito bem que se ele a tivesse tirado de l de outra maneira, teria deixado atrs de si inmeros cadveres. Nada disso altera o fato de que no tinha nenhum direito de me tirar de l disse num tom mais brando, porm igualmente amargo Voc no veio da parte do meu senhor, como afirmou. Engano seu, senhora respondeu ele com satisfao. como seu prometido, lorde Rothwell o seu senhor, e estou agindo em nome dele. E ele tem o direito de captur-la e for-la a honrar o contrato de noivado com ele. Se foi idia sua ou de Shefford p-lo de lado, no importa. Ele no aceita tal posio. Reina ouviu-o com muita calma, depois o confundiu, sorrindo para ele. Se acredita nessa bobagem, foi logrado. Meu noivo morreu h dois anos, pouco antes de meu pai partir para a Terra Santa. No houve tempo antes da partida para providenciar outra aliana. Ele me encarregou de cuidar do assunto e, por meio de correspondncia com ele, escolhi dois homens que ambos aprovvamos; era com um deles que eu iria me casar dentro de uma semana. Quem? Isso no lhe diz absolutamente respeito, a no ser pelo fato de que esse Rothwell de quem falou no um deles. Nunca sequer ouvi falar do homem, e se ele diz que tem um contrato, mente. Ou voc mente. Reina empinou vivamente o queixo. Tenho as cartas de meu pai para provar o que digo. Ento mostre-as. Idiota! sibilou ela, exasperada. Elas esto em Clydon. o que quer que eu acredite, mas eu seria um idiota no dia em que aceitasse a palavra de uma dama ironizou ele. Os olhos dela se estreitaram ante o insulto indireto.
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Quer dizer que ainda pretende me levar ao seu senhor? Ele no meu senhor, mas o que farei, por quinhentos marcos voc ir decididamente para ele. O que quero saber, senhora, por que a minha tarefa foi to facilitada. Por que estava to mal protegida? Reina ainda estava tonta com a msera quantia que lhe tinham oferecido para arruinar-lhe a vida. Quanto a querer obter respostas dela agora... V para o diabo, Fitz Hugh. Encerrei minha conversa com algum to irracionalmente teimoso. Alis, no vou mais suportar a sua presena. Assim dizendo, disparou, e sem pessoa alguma entre ela e a frente da barraca no foi difcil. O fato de ter sado do meio do acampamento inteiro levou-a a parar apenas momentaneamente. O rugido tonitruante que deixou para trs foi incentivo suficiente para acelerar-lhe o passo. E, descala ou no, correu direto para o cavalo mais prximo que avistou, dando graas aos cus por ser um capo, e no um corcel, e j estar selado. Os homens em repouso sua volta, sob as rvores e diante das fogueiras para cozinhar, simplesmente a fitaram boquiabertos enquanto passava entre eles, surpresos demais para tomar qualquer atitude. A despeito de no ter planejado a sua fuga, estava se saindo admiravelmente bem e at acreditava que podia realmente escapar, agora que chegara ao cavalo. Teria que se desfazer da coberta para montar no cavalo sem uma mo para ajud-la, mas era um sacrifcio pequeno a se fazer pelo sucesso. O cavalo no era muito alto, e logo que seu p alcanou o estribo deu um jeito de chegar l em cima. Mas a comearam os seus problemas. O menor deles foi a sua tnica ter subido at o meio das coxas quando montou. O cavalo no gostou do seu peso leve no ombro e apressou-se a deixar que ela o soubesse. Esse tambm no era o seu principal problema, pois tinha experincia com montadas difceis. Seu maior problema era que todos os homens no acampamento tinham ficado de p a esta altura, perfeitamente cnscios do que pretendia fazer. Formou-se uma parede slida bloqueando as trs direes que a afastariam do cavaleiro furioso, prximo demais para que pudesse ganhar velocidade a fim de fur-la. A nica perspectiva vivel era voltar por onde viera, atravessando o corao do acampamento. Se pudesse ganhar velocidade suficiente para derrubar qualquer um que tentasse det-la, ainda havia uma chance. No perdeu mais tempo pensando no assunto, simplesmente virou o cavalo e enterrou-lhe nos flancos os calcanhares nus. Desdenhosamente, ele se recusou a se mexer, e ainda por cima aqueles passos para o lado e movimentos bruscos de cabea! Furiosa, Reina fustigou-o com as rdeas que tinha apanhado numa das mos, depois quase caiu no cho quando ele disparou. Mas era desta velocidade que estava precisando, e os primeiros homens que ousaram se meter no seu caminho pularam para o lado quando viram que os atropelaria mas no pararia.
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Infelizmente, quanto mais se aproximava do fim do acampamento, mais corajosos ficavam os homens, tentando pegar as rdeas, atingindo-lhe os joelhos quando erravam, buscando assustar o cavalo com o louco agitar dos braos. Um dos homens teve xito ao se agarrar no seu brao, mas uma forte toro fez com que a soltasse antes que a desequilibrasse. E ento viu Walter de Breaute vindo em sua direo, mais alto do que todos os outros, mais capaz de alcan-la devido altura extra; se desviou dele e se viu cavalgando direto para Fitz Hugh do seu outro lado tarde demais. Ele simplesmente estendeu o brao quando ela passou, arrancando-a do cavalo, o animal prosseguindo sozinho, enquanto se sentia como se tivesse dado de cara num muro de pedra. Perdeu o flego ante o impacto do brao dele com a sua barriga, e o fato de ele continuar a apert-la enquanto a segurava junto ao corpo no ajudou em nada na retomada da respirao. Mas logo que seus pulmes finalmente se encheram de ar, soltou um grito estridente de fria ultrajada, metade por ter sido detida, metade por estar sendo carregada de volta barraca, em vez de poder voltar pelos prprios ps. Cretino! Boal filho do demnio! Larg... A palavra terminou abruptamente quando ele apertou a faixa de ferro ao redor da sua cintura. Ela ento comeou a se debater, dando chutes para trs, socando o brao e o ombro que podia alcanar. Mas ele parecia nem notar os seus esforos, simplesmente continuava a caminhar com ela praticamente sentada no quadril, os ps a longa distncia do cho. Quando a pousou no cho, foi diretamente diante da abertura da tenda. Pde dar uma olhada no seu rosto ento estava congestionado de raiva. Dona, voc d mais trabalho do que vale resmungou ferozmente. Se ele no tivesse dito isso, poderia ter ficado realmente com medo dele, pois a sua fisionomia era apavorante. Mas essas palavras tocaram num ponto sensvel. E, alm disso, se ele lhe batesse com um daqueles punhos feito maas que mantinha cerrados junto ao corpo, no sobreviveria para se preocupar com a possibilidade de que aquilo voltasse a acontecer. No, a que voc revela a sua imensa burrice, Fitz Hugh disse com desdm. O que eu valho muita gente sabe e torna o seu dinheiro de Judas insignificante. Clydon rende quatro vezes mais num s ano. Seu amigo Rothwell sabe disso, voc no. Imagino como ele vai rir da ninharia que teve de pagar para conquistar uma fortuna e o poder que vem por ela. Em resposta s suas palavras, recebeu um leve empurro no ombro que fez com que casse de costas dentro da barraca. Tem cinco minutos para se vestir antes que esta barraca seja desarmada. Partimos em dez. Foi s o que ele disse, ou melhor, gritou para ela. Nenhum comentrio sobre o que ela dissera, apenas mude de roupa antes que a barraca seja desmontada. Ele realmente
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era um urso boal, tanto no tamanho quanto na inteligncia. Jes, ele podia pedir qualquer coisa e ela daria, s para sair desta enrascada. O seu poder de barganha era inacreditvel, tendo-a, no momento, em suas mos. Mas ele l enxergava isso? No, s enxergava os quinhentos marcos que ia ganhar, e, infelizmente, esta era a nica coisa que no lhe podia oferecer, j que o pai esvaziara os cofres deles para a Cruzada do rei Ricardo. Captulo Doze A marcha naquele dia pareceu mais longa do que de costume para Ranulf, embora tivessem feito um bom tempo, considerando que tinham tido que andar devagar em funo dos homens de Rothwell, sem cavalos, e das carroas de suprimentos. Os trinta homens de Ranulf, que j estavam com ele h quatro anos no mnimo, tinham montarias que adquirira muito tempo atrs, no exatamente os cavalos mais jovens ou melhores, e nem to caros quanto os corcis que oferecera a Searle e Eric ao serem armados cavaleiros, mas adequados s suas necessidades. Os trinta cavalos no tinham custado barato: quatro meses de servio para um criador de cavalos do Norte acossado por saqueadores escoceses. Mas ter todos os seus homens montados fazia diferena na hora de conseguir certos servios onde a rapidez era imprescindvel. Em geral, o tempo gasto na sela passava clere para Ranulf, que planejava o servio do momento ou at mesmo o seguinte, ou se detinha em pensamentos sobre o futuro, quando finalmente alcanaria sua meta e teria o seu prprio castelo, campos frteis para sustent-lo, seus prprios camponeses semilivres para cuidar. Aprendera onde fora possvel sobre o cultivo das lavouras e o cuidado com os animais, e sobre as leis das cortes feudais, pois no tivera educao adequada. Passara os nove primeiros anos de vida com o ferreiro da aldeia, o homem brutal que o seu av fizera casar com sua me quando ela alegara que o neto do senhor feudal fora gerado no seu ventre. Tendo morrido no ano seguinte ao seu nascimento, o ferreiro no ganhou pechincha alguma, s um beb para criar que de nada lhe servia at poder aprender o ofcio. Isto aconteceu antes do menino estar pronto, o que explicava os msculos superdesenvolvidos de Ranulf em tenra idade. Ser conhecido como o bastardo do futuro senhor feudal s piorou a sua sorte, pois as crianas da aldeia o evitavam, o ferreiro se ressentia dele e o fazia trabalhar at estar quase morto no fim do dia, e o seu pai, ele mesmo praticamente uma criana, com dezesseis anos quando Ranulf nasceu, pouco se importava com o que lhe acontecia. O av nobre aparecia de vez em quando para dar uma olhada no seu desenvolvimento, mas jamais dizia uma palavra gentil ou indicava que eram parentes, e o pai era visto raramente, e s a distncia. S conheceu o pai no dia em que lhe disseram que ia ser mandado para Montfort
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para ser cavaleiro, e isso provavelmente s aconteceu porque o pai, embora casado h cinco anos quela altura, no produzira um herdeiro legtimo naquele tempo todo. Tinha outro bastardo, que j nomeara seu herdeiro para o caso de no nascer um herdeiro de verdade, o que realmente aconteceu, pois sua esposa era estril e ainda vivia. Ranulf, porm, no sabia disso na poca. Durante muitos anos pensou que estava sendo preparado para herdar; por isso, jamais reclamou da provao de ser treinado por um homem como Montfort, e tambm por isso doeu-lhe amargamente saber que o irmo bastardo herdaria tudo em seu lugar. Sua educao em Montfort se restringia ao uso de armas, alm de umas ligeiras noes de cortesia cavalheiresca, pois o prprio lorde Montfort nada tinha de cavalheiresco. Mas Ranulf foi armado cavaleiro; na verdade, distinguira-se no campo de batalha com apenas dezesseis anos de idade, durante uma das guerras menores de Montfort. O fato de continuar servindo a Montfort por mais um ano deveu-se a que Walter, um ano mais velho que Ranulf, tivera que esperar aquele ano a mais para ser armado cavaleiro tambm, e eles j tinham jurado buscar juntos a sua fortuna. Se os seus modos revelavam ser ele "mal nascido", como ela afirmava, isso se devia em parte a esta "educao" especial, mas tambm em parte a um ato deliberado, a sua antipatia e desconfiana com relao s damas em geral influindo na sua atitude para com qualquer uma que cruzasse o seu caminho. E era a sua relao at agora com a senhora de Clydon que fazia este dia se arrastar, pois, em vez de pensamentos agradveis do futuro a ocup-lo enquanto cavalgava, estava atormentado pela raiva, confuso e horror nascidos dos acontecimentos da manh ou, mais especificamente, do que sentira ao ver aquela dama no lombo do cavalo. Ela no se parecia absolutamente com uma dama, tendo aquela nuvem de cachos negros lhe descendo pelas costas e pelos ombros, agitando-se altura dos quadris. A tnica muito curta ficara ainda mais curta, revelando pernas que deveriam ser finas numa mulher mida, mas que eram muitssimo bem torneadas e mais longas do que imaginava. Ou seria porque vira tanto das pernas? Ela montava o cavalo com os ombros jogados para trs, a cabea erguida, com uma percia sem dvida aprendida desde pequenina, e enquanto galopava pelo acampamento aparentara ser bonita, de certa forma, quando sabia muito bem que no era; porm, o que o confundia mais ainda era que ela despertara o seu desejo. Sem dvida era porque lhe tinha visto o seio. No, no fora isso em si. J vira muitos seios para que se deixasse excitar apenas porque, eventualmente, um em especial o fitara no olho. E, no entanto, aquele nico globo branco como a lua era diferente. Embora mal enchesse uma mo, tinha a forma perfeita, sem aquele sinal de queda comum nos seios maiores. Mas era o mamilo rosado que o tornava nico, to grande para um seio to pequeno, e to sensvel! Ficara com a boca seca vendo-o enrugar-se ao ser roado pelo
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tecido. Depois disso, v-la com as pernas abertas para a sela fora o bastante para inflamar-lhe os sentidos e deix-lo excitado. E no entanto no podia entender por que, quando ela era tudo de que ele no gostava, e estava horrorizado de que aquilo tivesse acontecido. Olhou-a disfaradamente o dia todo, enquanto ela se sentava na carroa de provises, s para se certificar de que, inteiramente vestida, nada havia de desejvel nela, e no havia mesmo. Coberta da cabea aos ps, era novamente uma dama, rgida e formal, envolta num orgulho soberbo e lanando veneno pelos olhos quando os seus olhares se encontravam. E isso era mais uma coisa que lhe agravava a fria. Por que no conseguira intimidar essa megerazinha e fazer com que no lhe desse trabalho? Esforara-se ao mximo para isso. Homens adultos tremiam feito gelia quando voltava sua ira para eles, ela no. Insultava-o sempre que podia. Ningum, ningum jamais se atrevera a fazer tal coisa antes. Vamos parar de novo na abadia, Ranulf?perguntou Walter, cavalgando ao seu lado. Fica logo adiante. No, no com o generalzinho conosco. O gen... ah. Ela. Mas podemos deix-la no acampamento enquanto... E deixar que monte noutro cavalo, sem ningum para det-la desta vez? No, no vou permitir que se afaste da minha vista ou dos meus ouvidos, embora estes possam me levar loucura. Walter soltou uma risadinha abafada, lembrando o que ouvira antes de Ranulf mandar a moa de volta para a barraca. Ela realmente sabe usar as palavras com vigor. Voc s ouviu uma pequena amostra. Sabe, ento, o que ela quis dizer quando falou em Rothwell botar a mo numa fortuna? Ela afirma que ele no tem direito a ela, que no seu noivo nem nunca foi. Voc mesmo no tinha esta dvida, devido ao ar matreiro de Rothwell? No importa replicou Ranulf teimosamente. No estamos sendo pagos para descobrir quem tem quais direitos. Mas... pelas chagas divinas, Ranulf! No percebe o que isso significa? Se o velho no tem nenhum direito sobre ela, porque d-la para ele? Voc a tem. Por que no ficar com ela? Morda a lngua! trovejou Ranulf, horrorizado. No quero nenhuma dama por esposa, muito menos aquela. Nem mesmo por Clydon? Ranulf hesitou uma frao de segundo, e nada mais.
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Nem mesmo se ela oferecesse o reino inteiro. Clydon tambm serve comentou Walter, com um largo sorriso, e ganhou em troca um olhar severo, antes que Ranulf espoliasse a montaria e seguisse adiante, recusando-se a ouvir qualquer coisa mais. Mas a ideia criara razes na cabea de Walter; deu meia-volta e foi procura de mestre Scott, o chefe dos soldados de Rothwell, emparelhando o seu cavalo com o dele. Como o seu senhor ficou sabendo da morte de Roger de Champeney, mestre Scott? Provavelmente pela carta que recebeu do sobrinho, o tal que foi para as Cruzadas com o rei. Ouvi-o mencionar o nome do homem pouco depois que o mensageiro chegou com a carta. J tinha ouvido falar do noivado com Reina de Champeney antes disso? No houve nenhum noivado debochou o homem. Tudo que ouvi foi lorde Rothwell dizendo que a garota seria lucro fcil, com o seu suserano ainda na Terra Santa. No acha que isso uma coisa que j deveria ter contado antes? disse Walter, com irritao. No tinha esperado uma confirmao exata, apenas mais dvidas para oferecer a Ranulf. Mestre Scott deu de ombros. Os atos dos bares no me dizem respeito, e alm disso eu achava que no teria importncia, pois vocs j tinham sido pagos para entregar a moa. Ah, mas acontece que Sir Ranulf ainda no aceitou pagamento. Mestre Scott parou de andar ao ouvir tais palavras. Ento por que estamos levando uma jovem inocente como ela para um demnio como lorde Rothwell? Uma boa pergunta replicou Walter e se afastou, emparelhando o cavalo com a carroa de provises onde a "jovem inocente" estava tendo uma viagem acidentada, devido irritao de Ranulf com ela e sua recusa em deix-la andar a cavalo de novo. Achei que podia querer companhia, minha senhora. Ela lhe lanou um nico olhar glido antes de desviar os olhos. No de amigos dele, obrigada. Walter se encolheu, mas tentou de novo. verdade que Ranulf no um homem fcil de se lidar, quando no se conhece o seu jeito, mas se compar-lo com seu noivo, vai se lembrar dele como um santo. No provvel, de Breaute. Walter apenas deu de ombros e ficou calado, mas continuou cavalgando ao lado dela. Estava esperando que sua curiosidade fosse mais forte, a no ser, claro, que ela estivesse mentindo sobre no haver noivado. Mas ainda que no houvesse, poderia conhecer Rothwell e no question-lo. Nesse caso, ele teria que tentar uma abordagem diferente para apresentar-lhe a sua ideia.
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Mas o seu estratagema funcionou. Ela finalmente olhou de novo para ele, e a sua expresso no era to frgida desta vez, embora no fosse tambm ostensivamente amvel. J esteve com esse... esse senhor poltro que pretende se apossar de minha herana? Walter teve que conter um sorriso ante a sua escolha de palavras. Sim, j estive. Mas diga-me uma coisa, senhorita. Se no ele o seu noivo, ento quem ? Ela pousou o olhar no colo e no falou durante vrios longos momentos, fazendo com que ele pensasse que no falaria. Ento falou, mas no o que Walter estava esperando ouvir. No tenho noivo. Quer dizer que o conde de Shefford pretende mant-la como sua pupila, apesar da sua idade? No, tenho a bno do conde para me casar, e teria resolvido o caso dentro de uma semana, se voc e seus amigos no tivessem interferido. Ela estava controlando sua raiva o bastante para dizer tais palavras com apenas um pouco de amargura, mas Walter ainda no conseguia entender. Como pode ser? Se Shefford est lhe mandando um homem, ento fez o contrato para a senhora, e o homem tem que ser seu noivo. No, lorde Guy no est mandando ningum. No que faa diferena agora, mas ele ouviu da boca de meu pai antes de morrer que o assunto estava resolvido, quando, na verdade, ainda no estava. Walter franzia o cenho, sem entender. Mas Shefford precisava de um nome para dar a sua bno e para fazer o contrato para a senhora, j que, como diz, isso no foi feito pelo seu pai. Como, ento, pode afirmar que no tem noivo e, ao mesmo tempo, que se casaria dentro de uma semana? Reina no tinha vontade de admitir o inconcebvel, que seu pai permitira que ela fizesse o seu prprio contrato. Fitz Hugh no se dera ao trabalho de dissecar o que ela lhe dissera. Por que o seu amigo no fazia o mesmo? Que importncia tem o porqu ou o como da coisa, Sir Walter? A realidade que est me levando para... Espere! Se no tem noivo, ainda no tem contrato. E com Shefford ausente, quem o far pela senhora? Reina sibilou por entre os dentes. Eu mesma. E antes de ficar rezingando por causa disso, fique sabendo que era o que meu pai queria. Ele me permitiu escolher entre dois homens que aprovava, mas
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morreu antes de conhecer a minha preferncia e poder fazer ele prprio o contrato. Ao dizer a lorde Guy que o fizera, assegurou que eu ainda poderia ter um dos dois homens. No podia saber que seria to difcil chegar at eles com a proposta, ou que a notcia de sua morte se espalharia to depressa que outros homens ficariam tentados a me conquistar pela fora. Walter a fitou, incrdulo. O que a senhora disse simplesmente no se faz. Nestas circunstncias, faz-se com a maior facilidade. Esquece que lorde Guy acredita que meu pai j fez o contrato, e graas a isso tenho sua permisso para me casar. O castelo de lorde Guy, Sir Henry, viria boda para aceitar as homenagens de meu marido a Shefford e para obter cpias do contrato de casamento. Isto tudo que se faz necessrio para que a questo seja realizada legalmente e sem outras conseqncias. No. Acho que a sua concordncia tambm necessria, para impedir outras conseqncias. No entanto, Rothwell pretende despos-la. Na sua opinio, qual ser o resultado final? Casamentos forados no me so familiares, Sir Walter, portanto no sei o que espera que eu diga. S posso lhe dizer que a menos que esse Rothwell me mate antes da volta de lorde Guy, farei com que saiba que fui forada. O que acontecer ento uma questo entre homens. Mas tambm posso lhe dizer que lorde Guy queria bem a meu pai, e tambm a mim. O provvel que haja guerra para me ter de volta, quer haja ou no descendentes da unio. Mas isto no lhe diz respeito, no ? acrescentou, cheia de ressentimento. Pelo que sei, seu dever somente me entregar a Rothwell. Mas, e se estivesse disposta a desposar Rothwell? Walter precisava saber. Ento quem poderia saber que ele no o homem que meu pai escolheu para mim? Pelas chagas divinas, senhora, loucura me contar isso! Se eu contasse a Ento tambm teria que matar os que me so chegados e que conhecem a Rothwell, ele teria motivos para mat-la antes da volta de Shefford. verdade, ou seja, todos em Clydon, pois prefiro morrer sob tortura a lhe revelar qualquer nome. De um modo ou de outro, lorde Guy saber se fui forada ou no, portanto diga-lhe isso tambm, se quiser lhe dizer alguma coisa. Agora a sua vez de dar respostas, Sir Walter. justo concordou ele. Ento me diga se existe uma chance de que eu concorde em desposar esse Rothwell sem coao. bvio que lhe falta honra, mas existe algo que o recomende? Quer a verdade, senhorita? Ela me seria til disse, secamente. Bem, quanto ao carter, no h nada que o recomende. Quanto possibilidade
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de ser persuadida a aceit-lo a despeito de tudo, isso vai depender do que considera importante. Ele bastante rico, se isto lhe importa. Um grande senhor feudal com numerosos vassalos que herdou dos seus muitos casamentos anteriores. O fato de nenhum de seus homens gostar dele ou respeit-lo deve-se aos seus modos, que so ofensivos a todos e a cada um. Se pensa em ter filhos, no os ter dele, devendo esperar at ficar viva e voltar a casar, e isso apenas se a famlia dele, que numerosa, estiver disposta a abrir mo de alguma parte da sua herana, o que duvidoso. Trata-se de um bando de gananciosos, iguais a ele. E quanto a... Acho que j chega, Sir Walter interrompeu Reina, a face mais plida do que antes. Mas me diga por que no seria possvel ter filhos. Ele mutilado ou incapaz por algum outro motivo? No, minha senhora, s velho, embora no velho demais para... ah... tentar. Ela empalidecera ainda mais, como ele esperara, embora seus olhos parecessem queim-lo quando sibilou: E para isso que estavam pretendendo me vender? No era fcil fingir Quando se precisa de dinheiro, no se questiona muito o servio, e o nosso indiferena a esta altura. ganha-po esse, vender os nossos servios. Se no tivssemos aceitado o servio, Rothwell simplesmente teria contratado outro para faz-lo. Mas a sua oferta era tentadora demais para ser ignorada, especialmente quando permitir que Ranulf compre o feudo que deseja. Se terra o que ele quer, eu mesma lhe darei um rico feudo, se me levar de volta a Clydon. Walter gemeu intimamente. Ranulf o mataria se descobrisse que ia recusar em seu nome. Seria preciso muito mais do que isso para fazer com que ele mudasse de idia. Afinal, tem uma reputao a preservar; de que jamais deixou de levar uma tarefa at o fim, e de que nunca falhou em tarefa alguma. s isso? Ele no deu a sua palavra nem aceitou pagamento? No. Isso normal? No admitiu Walter. Mas que ele no gostou de Rothwell mais do que a senhorita vai gostar. Ento no h problema. H um grande problema retrucou ele. Uma reputao no coisa que se despreze na nossa profisso. Vale dois feudos? ofereceu ela. Walter quase se engasgou. Ranulf realmente o mataria se soubesse disso, e seria
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merecido. Mas estava resolvido que seria ou tudo ou nada. Parece esquecer a sua posio atual, lady Reina. Por que Ranulf se contentaria com to pouco quando a senhora est em suas mos e ele poder ficar com tudo, desposando-a ele mesmo? uma pena que no possa ser convencido a fazer isso, pois acho que concordar que, dos dois males, ele o menor. Ela recuperara a cor e ainda ganhara mais um pouco. Talvez eu no concorde. O seu amigo um boal grosseiro, com os modos do campons mais reles. verdadeconcordou Walter, sorrindo.Mas tambm ele nunca esteve muito em contato com damas dispostas a corrigir os seus modos. Tambm jovem, forte, e no inteiramente sem recursos. Pode no ter terras no momento, mas dispe dos meios para remediar a situao, uma pequena fortuna que vem economizando para esse fim. Alguns milhares de marcos? ironizou a moa. Cerca de quinze mil disse-lhe Walter, com prazer. Como? indagou ela, desconfiada. Mercenrios no ganham tanto, no importa a sua qualidade. Alm disso, por que Rothwell estaria disposto a pagar uma quantia to alta? Rothwell estava desesperado para que Ranulf aceitasse o servio, depois que soube que Ranulf jamais falha no que se prope a fazer. Pretendia oferecer apenas cem marcos, uma quantia bem alta para uma tarefa to fcil, que levava to pouco tempo. Porm Ranulf a recusou, e mais outras, at que a oferta chegou a quinhentos marcos, uma quantia alta demais para se recusar sem mais nem menos. Quanto outra pergunta, verdade que o trabalho mercenrio no paga muito bem. a possibilidade do saque e dos resgates que faz com que valha a pena, e sob esse aspecto ns tivemos sorte. Numa nica escaramua, h vrios anos, Ranulf capturou sozinho quatorze cavaleiros. Os resgates pagos por eles representam o grosso do que tem agora. Portanto, como v, ele no iria para uma esposa de mos vazias. Mas eu nem devia ter falado no assunto. Como disse, no se pode convenc-lo a... No se pode convenc-to! Na minha opinio, quem deve ser convencida sou eu, para o casamento ser abenoado pelo conde. Se eu no facilitar dizendo que ele a escolha do meu pai, ento a sua posio no ser diferente da de Rothwell. E como se atreve ele a no ficar tentado, quando os seus quinze mil marcos no chegam nem perto do valor de Clydon e de tudo que ele representa? Creio que ele no enxerga isso com a mesma clareza, minha senhora. O que enxerga que a senhora no gosta dele... E no gosto mesmo retrucou ela, secamente. Bem, ento isso. Ele no quer for-la a despos-lo, portanto rejeita inteiramente a ideia. Nem lhe passa pela cabea que possa preferi-lo a Rothwell.
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Eu no preferiria nenhum dos dois, de Breaute, e voc sabe muito bem. E voc no est contando com o fato de que meus vassalos viro atrs de mim, e no neste passo de tartaruga em que estamos viajando. Viro? Mesmo que pensem que ser morta se tentarem resgat-la? Seus olhos o fitaram, estreitados, como brasas azuis ardentes. E por que pensariam tal coisa? Porque foi esse o aviso que escrevi na carta que Ranulf deixou no seu quarto. Vocs me matariam? No, mas eles arriscariam? Ela no respondeu, furiosa demais por vrios momentos para dizer qualquer coisa, depois sibilou para ele: Por que se deu ao trabalho de insinuar que tenho opes, quando tambm diz que no tenho nenhuma? Qual o seu propsito, de Breaute? Curiosidade, suponho, sobre qual a opo que faria, se tivesse essa oportunidade. E tambm me pergunto se eu conseguiria convencer Ranulf da ideia. Se algum conseguir, serei eu, j que ningum mais se atreve a intimid-lo, e mesmo eu s vou at um certo ponto. Mas no faz sentido tentar se eu no tiver a sua permisso, portanto volta tudo aos "se". Voc podia estar mentindo para mim sobre Rothwell salientou a moa, com amargura. verdade, mas no precisa aceitar apenas a minha palavra. Os homens que marcham na nossa retaguarda serviram a Rothwell no ano que passou. Pergunte a qualquer um deles, e provvel que oua a mesma opinio. Duvido que sejam espertos o bastante para mentir, mas tampouco tm razo para isso. Sem exceo, eles odeiam o homem pela sua malvadeza e crueldade. Tenho um vizinho como ele, que inspira os mesmos sentimentos no seu povo. Vocs cruzaram espadas com alguns dos seus homens ontem de manh, pelo que fiquei grata na ocasio. Mas no agora? Isso nem merecia resposta, era o que dizia a expresso dela. Deixe-me ver se entendi direito. Se eu lhe disser que estou disposta a casar com Fitz Hugh, oferecendo a ele o mesmo contrato que teria oferecido ao homem escolhido por meu pai, ento voc se esforar para convenc-lo de que dever me desposar ele mesmo, deixando Rothwell de fora de tudo isso. Correto. Quanto tempo tenho para pensar no assunto? Somente at acamparmos naqueles bosques. Apontou para a mata a menos de dez minutos de distncia. Vou precisar de tempo para convencer Ranulf, e se ele
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realmente concordar, a coisa tem que ser feita esta noite... Como ser possvel? arquejou ela. Aqueles bosques pertencem a uma abadia que fica um pouco mais adiante na estrada. Se Ranulf concordar, o bispo residente pode casar vocs. Tem que ser feito esta noite, pois se ele tiver muito tempo para pensar pode mudar de idia. Sei que no sou bonita, de Breaute, mas tambm sei que no sou assim to feia. Por que que se ele pensar, pode... No tem nada a ver pessoalmente com a senhorita, mas com a desconfiana que Ranulf tem de todas as damas. Ele teve experincias ruins no passado que fizeram com que passasse a detest-las. Sendo assim, usarei Clydon para tent-lo, est entendendo? Ter tempo suficiente para convenc-lo a confiar na senhora depois que se casarem. No faz nenhum bem sua causa me contando isso, Sir Walter. Talvez, mas tem que admitir que Ranulf jovem o bastante para se modificar, o que no acontece com Rothwell. Ento retire-se, pois vou precisar de cada segundo de que disponho para pensar no assunto. Captulo Treze Walter estava quase arrancando os cabelos. Falava h quase uma hora, e embora Ranulf ainda no tivesse perdido a pacincia, continuando a ouvir seus argumentos, no estava mudando de ideia. Achavam-se sentados ao p da fogueira perto da barraca de Ranulf, forando-se a engolir o restante da inspida comida de acampamento que fora preparada s pressas. A dama em discusso se encontrava do outro lado do acampamento ao p da outra fogueira, com Searle e Eric, que foram mandados para vigi-la a pretexto de lhe fazer companhia. Mesmo assim, Walter notou que os olhos de Ranulf se dirigiam repetidamente para ela enquanto ambos falavam, embora ela no houvesse olhado para o lado deles nem uma nica vez. Se achasse que ali havia algo que atrasse Ranulf, teria mudado de ttica. Mas embora ele prprio achasse a dama bem atraente, com aqueles olhos azuis muito claros e feies delicadas, sabia que o amigo sentia atrao por jovens mais vistosas, pelo menos mais robustas. Talvez, quem sabe, devesse mesmo mudar de ttica, embora ainda tivesse mais algumas coisas a dizer em favor de Clydon. No o entendo, Ranulf. No conheo nenhum outro homem que no agarrasse com unhas e dentes esta oportunidade incrvel, que no se empenhasse em desposar a moa mesmo fora, e voc pode t-la com a sua concordncia. No considerou o poder que h por trs da renda anual de Clydon? O servio de cem cavaleiros! Imagine quantos
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outros feudos ela deve ter alm do castelo de Clydon, para dispor de uma renda to grande. Estou surpreso por voc no lhe ter pedido as contas exatas durante a conversa. Walter enrubesceu. Ranulf no ficara nem um pouco satisfeito por ele ter abordado a moa, especialmente pelo motivo por que o fizera Walter lhe relatara tudo que ela tivera a dizer, exceto a sua oferta se simplesmente a devolvesse a Clydon, mas de nada adiantou. Ranulf simplesmente no estava interessado. No percebe que Clydon provavelmente se iguala s terras do seu pai?disse Walter, acrescentando rapidamente, antes que Ranulf pudesse reagir meno do pai: E j considerou que s precisaria jurar fidelidade a Shefford? No caso de Farring Cross, teria que jurar ao rei Ricardo. E, convenhamos, entre um conde e um rei, especialmente um rei que tanto gosta de guerrear... As exigncias seriam bem menores... Da parte do meu suserano, talvez, mas e quanto s exigncias extras de possuir um feudo to grande? Perguntou a ela quantos subfeudos tem? Quantos vassalos? Por quantas pessoas responsvel? S o que eu queria era um feudo pequeno para arar e para me acomodar, Walter. Nunca me passou pela cabea ser poderoso como meu pai. Porque era uma ideia impossvel. Voc poderia vender a sua espada a vida toda e jamais ganharia o suficiente para comprar um feudo como Clydon. Mas agora ele lhe est sendo dado, custando-lhe apenas aceitar uma esposa. Voc nem mesmo tem que lutar por ela. notou. Walter ignorou o sarcasmo com um dar de ombros. Mas voc no ter apenas uma fora de trinta soldados, Ranulf. Ter o seu prprio exrcito, e mais outro que vir de Shefford, caso precise. E tem outra coisa. mais fcil conseguir ajuda de um conde do que de um rei. Pois que seja, no h nada que compense as dores de cabea que eu teria com a dama e as damas dela. Pelos dedos de Cristo, Walter, tem ideia de quantas esto sob os seus cuidados? a isso que faz objeo? a ela que fao objeo. No quero nenhuma dama na minha vida, muito menos uma baixinha que julga ter dois metros de altura e no sabe a hora de parar de pressionar um homem. Walter quase abriu um sorriso, pois agora sabia que Ranulf podia ser convencido, que apenas continuava ofendido com os insultos que a senhora lhe lanara. Ela pode exagerar um pouco na audcia, mas h muito tempo que controla sozinha tudo ao seu redor. S precisa de um marido que a ponha no seu lugar. Ante o
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No? Acha que Rothwell vai desistir, que no vir nos fazer uma visita? Ela

tambm tem outros vizinhos que fazem visitas de espada na mo, se que voc no

resmungo de Ranulf, optou pelos ltimos argumentos: Nunca pensou em se casar depois de se instalar em Farring Cross? Claro, uma jovem exuberante da aldeia me servir bem. Walter fitou-o atnito um momento, mas agora tinha a munio de que precisava. E quem vai cuidar da sua casa, da tecelagem, da limpeza, do preparo da comida? Acha que os criados vo trabalhar s porque h trabalho a ser feito, ou que aceitaro ordens de uma de sua classe, apenas porque voc a eleva posio de esposa? Se eu disser... Ranulf, meu amigo, isso a sua teimosia falando pela boca de um tolo. Oua-me at o fim acrescentou rapidamente, ante a cara feia de Ranulf. Voc pode dar uma espada a um semilivre e cham-lo de cavaleiro? No seja burro resmungou ferozmente Ranulf. Pois , so necessrios anos de treinamento para fazer um cavaleiro. No caso de uma dama, a mesma coisa. Ela no traz as habilidades de bero, Ranulf. treinada para cumprir os seus deveres, do mesmo modo que ns. Voc vai viver como um porco durante anos, enquanto a sua alde aprende as habilidades de uma dama? E quem ir ensin-la, seno uma dama? E que dama concordaria em faz-lo, fosse qual fosse o preo? Chega, Walter! , chega, de Breaute falou uma nova voz, quando lady Reina entrou no crculo da fogueira deles, com Searle e Eric vindo logo atrs. Se ainda no conseguiu que ele concordasse, provavelmente nunca vai conseguir, e eu no quero ser imposta a homem algum. Isso foi ideia sua... no minha, e certamente no dele. Eu concordei somente por um motivo. Voc pintou uma imagem melhor dele do que de Rothwell. Mas obviamente Rothwell o melhor dos dois; pelo menos um homem que se considera capaz de ser senhor de Clydon, enquanto que o seu amigo deve duvidar da prpria capacidade de dirigir um feudo to grande. Walter gemeu em voz alta. Ela no poderia ter dito coisa pior, nem que tentasse. Comparar Ranulf com Rothwell j era ruim, mas dizer que Rothwell era o melhor dos dois! Questionar no apenas a capacidade de Ranulf, mas tambm a sua coragem, insinuando que estava com medo do desafio que Clydon representava! Ranulf j estava de p antes que ela acabasse de falar, e Walter no ficaria surpreso de v-lo esganar a moa por mais esses insultos. Estava to zangado que nem pde falar imediatamente, os olhos da cor de anil enquanto a fitava ferozmente, e era incrvel, ela no parecia ter o menor medo, atreveu-se a provoc-lo ainda mais. Se eu estiver errada, Fitz Hugh, pode dizer. Ou quer que eu acredite que recusaria Clydon porque eu lhe dou medo? Ranulf soltou um silvo por entre os dentes. Sele um cavalo para ela, Walter! Partimos agora para a abadia! Enquanto Ranulf
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se afastava em largas passadas para buscar a prpria montaria, Walter olhou incrdulo para a moa e viu que ela sorria para ele. Fez isso de propsito! Ela deu de ombros. Voc parecia estar precisando de ajuda. Como disse, melhor ele do que Rothwell. Mas ele provavelmente nunca a perdoar pelo que acabou de insinuar, senhora. Ela voltou a dar de ombros. Se ele burro demais para perceber que foi espicaado a tomar a deciso certa, para o seu prprio bem, diga-se de passagem, ento problema dele. mais provvel que seja problema seu disse Searle baixinho, s costas da moa. Eric apressou-se a concordar. Tem certeza de que o quer, senhora? Seria melhor perguntar-me se quero Rothwell, a quem vocs todos estavam to ansiosos para me dar. Ela deixou para trs os trs rostos vermelhos e foi procurar um cavalo para si. Captulo Quatorze Ranulf estava perfeitamente ciente de que fora espicaado a se casar com a dama, e o faria com o nico propsito de fazer com que ela se arrependesse de t-lo manipulado daquele jeito. Mas agora no era hora de deixar a raiva atrapalhar o seu raciocnio. Ela estava disposta a fazer um contrato com ele, e quer gostasse ou no, sabia que isso era necessrio, sendo na realidade considerado o aspecto mais importante de qualquer casamento. Ela tambm era astuta demais para que ele no ficasse bem atento ao ouv-la ditar os termos para o jovem monge que lhes fora emprestado como escriba. Tinha-lhes sido concedida uma pequena sala para a discusso, com Walter e Searle presentes como testemunhas de Ranulf, o monge testemunhando em favor de Reina. Ranulf teria preferido conversar sobre os termos primeiro, em particular, mas ela insistira que no ia demorar muito, e que ele ficaria satisfeito com o acordo, j que lhe estava oferecendo o mesmo que ia oferecer a lorde John de Lascelles finalmente sabia o nome! Se era ou no verdade, o que se ia ver, mas se no fosse, era menos provvel que ele discutisse com ela na frente do monge, com o que ela seguramente estava contando. At terem falado com o padre Geoffrey e ele ter concordado em cas-los, Ranulf no se dera conta de que aquele plano de meia-tigela de Walter podia ter sido um tiro pela culatra. A dama poderia ter buscado abrigo com o bispo, que era exatamente o motivo pelo qual Ranulf no desejara traz-la para passar a noite na abadia. Teve que se perguntar por que ela no o fazia, pois a ideia devia ter-lhe passado pela cabea. No podia realmente querer despos-lo, no com o mau conceito que fazia dele, e que deixara
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sobejamente claro. No entanto, no parecera absolutamente relutante diante do padre Geoffrey. E estivera calmamente controlada o tempo todo, desde que tinham chegado abadia. Antes de acertarmos os termos, seu direito saber o que vai obter, Sir Ranulf. Ele bufou vendo que Reina voltara a se dirigir a ele com cortesia, e ela escutou, lanando-lhe um sorriso destinado a aborrec-lo, antes de continuar: Como meu pai morreu e sou nica herdeira, no lhe trago um simples dote, mas a minha herana integral. Alm do castelo de Clydon com sua grande lavoura e moinho, tenho dois outros castelos, Brent Tower e Roth Hill, no to grandes, mas no exatamente pequenos. H tambm duas outras fazendas perto de Roth Hill e trs herdades fortificadas com aldeolas perto de Shefford. Ranulf ficou impressionado, mas foi Walter quem pensou em perguntar: Qual vai escolher como a propriedade de dote? Acho que deixei bem claro que no trago dote, mas sim tudo que pertencia a meu pai. Sendo assim, quero continuar com metade da minha herana caso algo acontea a Sir Ranulf antes que haja filhos da unio. Se houver um filho para herdar, a ele caber Clydon por ocasio da minha morte; at l, ficarei com essa propriedade. Se eu morrer antes de Sir Ranulf, ento claro que tudo continuar sendo dele, pois no tenho mais famlia para brigar pela herana. Isso lhe parece razovel, Ranulf? perguntou Walter ao amigo. Era mais do que razovel, j que, efetivamente, ela lhe estava dando tudo enquanto ele vivesse. Mas, sem confiar nela, sabia que tinha que haver algum ardil. S que no conseguia ver qual era. Em vez de responder a Walter, Ranulf disse para ela: A senhora diz que s quer metade da sua herana de volta se eu morrer. Quem fica com a outra metade, ento"? Ela olhou para ele como se ele fosse maluco. comum a famlia do marido brigar pela propriedade, caso ele venha a morrer. Muitas vezes tentam ficar com tudo, embora, neste caso, lorde Guy o impedisse. Mas a famlia de lorde John esperaria a metade, do mesmo modo que a famlia de lorde Richard, caso ele tivesse atendido primeiro ao meu chamado. Portanto, estava disposta a abrir mo da metade para formar uma das duas alianas. Como disse antes, ofereo-lhe os mesmos termos. Basta igual-los, prometendo-me metade do que possui, o montante sendo dado somente se o senhor morrer. Mas pensei que tnhamos concordado em esperar para discutir os termos. Ainda no tinha acabado? indagou Ranulf, de cenho franzido. Ela sacudiu a cabea. O que mencionei so as terras de meus domnios, que me pertencem
Johanna Lindsey

No Desafie o Corao

exclusivamente. Embora deva mencionar agora que dois feudos me foram devolvidos por morte dos vassalos, um sem herdeiros, outro com uma filhinha que est agora sob minha tutela. Na verdade, morreram trs vassalos com meu pai na cruzada, o terceiro deixando trs filhos, o mais velho dos quais j me jurou fidelidade pela herdade que agora da sua responsabilidade. Ranulf ignorou os gemidos de Walter. Nenhum dos dois tinha ideia do montante de seus bens. Quantos vassalos seu pai levou com ele? Quatro replicou ela. William de Bruce continua com lorde Guy, assim como os cavaleiros da nossa casa, embora j tenhamos perdido dois deles, como j lhes disse quando lhes apresentei as suas vivas. O filho de Sir William j me jurou fidelidade em nome do pai, que tem uma herdade e uma ponte com pedgio sob sua responsabilidade. Ranulf quase teve medo de perguntar: s? Ela voltou a sacudir a cabea. Tenho trs outros vassalos que no foram com meu pai. Sir John o responsvel por uma fazenda e quatrocentos acres perto de Bedford; Sir Guiot, por uma fazenda e um moinho que valem o servio de trs cavaleiros. E lorde Simon, cuja filha Elaine conheceram, responde pela fortaleza de Forthwick, um moinho e duas ricas herdades. Walter estava gemendo mais alto. Ranulf agora no sabia bem o que pensar. Clydon no apenas igualava os bens de seu pai, superava-os. Por falta de coisa melhor para dizer, pois estava verdadeiramente embasbacado, perguntou: E quantos servios de cavaleiros lorde Simon lhe deve? Doze cavaleiros por quarenta dias, se eu precisar deles; mas se a renda que lhe interessa, isso eqivale a duzentos e quarenta marcos por ano. E os outros? Quinze e meio servios de cavaleiro. Ranulf fez as contas rapidamente, depois disse, desconfiado: domnios. Ela replicou, pacientemente: No, os domnios rendem oitocentos marcos por ano. A tutelagem de duas fazendas feudais com aldeias rende cento e cinquenta. A fortaleza e a cidade de Birkenham que... Birkenham!exclamaram os trs homens em unssono, mas foi Ranulf quem indagou: A cidade de Birkenham sua?
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Mas isso eqivale a uma renda de apenas cinquentos e cinquenta, minha

senhora. De onde vem todo o resto que alegou? Certamente no das terras dos seus

E a fortaleza que a protege respondeu ela. Quer dizer que conhecem

Birkenham? Senhora, quem no conhece Birkenham? quase to grande quanto Lincoln! verdadereplicou ela, sem o menor vestgio de presuno. Mas como eu estava dizendo, Birkenham a mais rica das propriedades, com taxas e tributos que chegam a quinhentos marcos por ano. tambm o feudo que me foi devolvido, embora ainda desconhea a renda adicional que representa, e que s ficarei conhecendo no Dia de So Miguel. Mas por que o seu pai deixaria como subfeudo uma propriedade que deve valer mais do que Clydon, se somente as taxas chegam a quinhentos marcos por ano? Ela finalmente sorriu. Nunca lidou com mercadores, Sir Ranulf, ou suas guildas? Birkenham pode ser o mais rico dos feudos, mas tambm o mais espinhoso e desgastante, a no ser que se more ali. Meu pai ficou feliz em passar adiante a responsabilidade. E agora ele passar a ser problema meu? quase rosnou. No precisa absolutamente ser um problema Ela franziu a testa. Basta apenas decidir se quer ficar com ele ou d-lo a um de seus homens, ou dos meus. D para Sir Walter ironizou ela. Ele tem lbia bastante para levar a melhor sobre os mercadores exigentes. numa... bem o que voc merece, por ter me metido nisto resmungou Ranulf ferozmente, e depois, voltando-se para Reina: Bem, se isso tudo, vamos voltar aos termos, que at agora tm sido unilaterais. O que deseja de mim, senhorita? Sou rica em terras e trofus valiosssimos da Terra Santa, mas no tenho dinheiro no momento, como deve ter adivinhado, e s o terei quando receber os aluguis e o dinheiro das colheitas, no Dia de So Miguel. Como possvel? Foi roubada? Aqueles bandidos nos seus bosques... No, nada disso assegurou-lhe ela. As Cruzadas no custam pouco, Sir Ranulf. Meu pai levou mais de metade da nossa fortuna, ouro e jias para sustentar o grande exrcito que foi com ele. Tambm levou a maioria de nossos cavalos, alm de cinqenta soldados de Clydon. Era por isso que estava to mal protegida? O comentrio provocou um olhar do monge e um rubor da jovem. Em parte. Eu deveria substituir tanto a guarnio quanto os cavalos, mas fiz o servio pela metade e acabei perdendo trinta homens na guerra. Imediatamente aps a partida de meu pai, tanto Forthwick quanto Brent Tower foram atacadas. As colheitas e a aldeia foram incendiadas em Brent Tower antes que meus homens chegassem; assim,
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Pelas chagas divinas, Ranulf! gemeu Walter, horrorizado. Nem pense

perdi a renda do ano anterior, o que resultou num enorme custo para reconstruir a aldeia e providenciar alimentos para que o povo no morresse de fome. Contudo, lorde Simon foi capturado e exigiram resgate por ele, o que consumiu praticamente todo o dinheiro que me sobrara. E perder aqueles homens a quem eu havia pago um ano de salrio no facilitou propriamente a sua substituio, sobretudo acontecendo uma coisa atrs da outra para adi-la. Assim, durante o resto do ano usei o que restava do servio de cavaleiros como guarda de castelo, embora no fosse poltica de meu pai agir assim. Consegui contratar novos homens para uma guarnio de cinqenta e cinco soldados quando venceram os aluguis do ano passado. Pouco numerosos para um castelo to grande. E nem todos eles estavam presentes lembrou-lhe Ranulf. Ela lhe lanou um olhar rancoroso antes de replicar. Fiquei desguarnecida somente nesta ltima quinzena. A filha casada de lady Margaret veio de visita no ms anterior, e precisava de uma escolta de dez para lev-la de volta a Londres. Sir Arnulph, outro cavaleiro da casa, precisou de mais dez para acompanh-lo at Birkenham, onde me representaria. E um de meus intendentes precisou de ajuda num caso de assassinato numa de minhas herdades, ento lhe enviei, h quatro dias, um cavaleiro e cinco homens. Foi ento que Sir William tivera aquela ideia maluca de que ela poderia aprender a defender o seu prprio castelo, e mandara o armeiro lhe confeccionar uma armadura. Sei que a quantidade insuficiente. Como eu disse, h muito tempo que no sobra dinheiro. Mas havia a renda do ano passado. E houve mais catstrofes este ano do que me agrada mencionar. Um incndio em Roth Hill devorou todos os prdios do ptio, inclusive os celeiros que haviam acabado de ser abastecidos. Os muros ali tambm precisavam de conserto, que fora iniciado mas no terminado. Mais de cem ovelhas foram roubadas, o que me impediu de vender algumas delas, alm do rebanho de gado inteiro. Desconfio que a houve o dedo de Falkes de Rochefort. O gado teve que ser reposto, assim como os cavalos para a guarnio, embora ainda no tenha o suficiente para todos os homens. E... Quer dizer que precisa de dinheiro da minha parte? Sim, mas no demais, apenas o bastante para terminar os consertos em Roth Hill e atender qualquer outra emergncia que ocorra antes do Dia de So Miguel. Voc j tem homens para aumentar a guarnio, embora Roth Hill e Brent Tower tambm estejam precisando de mais. E seria timo se tivssemos mais cavalos. demais para voc atender? A resposta de Ranulf foi acompanhada de um olhar mal-humorado. J sabe o quanto eu valho, e que isso no me sobrecarregar. Mas, e quanto ao pagamento obrigatrio devido por seus vassalos por ocasio do seu casamento?
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Ele devido por ocasio do casamento da filha mais velha do senhor feudal, o que, tecnicamente, no sou mais. Agora sou sua suserana, e eles no devem ajudar na boda de seu senhor ou senhora. Mas esse pagamento seria apenas para cobrir os custos da boda, o que no me sobrecarregar. Clydon tem abundncia de vveres e provises. Jamais corremos o risco de passar fome. Ranulf ainda estava to insatisfeito que mal se agentava. Como ela podia lhe dar tudo isso, com quase nada em troca? Est certo que algum homem o teria, mas sem dvida aqueles lordes John ou Richard que ela queria teriam trazido com eles imensas fortunas e o poder de suas famlias. Era a que ela estava sendo lesada. Ele no tinha ligaes, nenhuma famlia para prestar ajuda, ningum poderoso a quem recorrer caso fosse preciso. Contudo, ela certamente ignorava isso ou no teria proposto destinar metade de seus bens para a famlia dele quando ele morresse. Ao lembrar-se disso, e do que realmente significava, Ranulf enrijeceu-se. Teria que falar com ela a respeito, mas no na frente do monge. Olhando para o monge, indagou: No est anotando tudo isso, est? No, meu senhor, apenas a relao dos bens da senhora que passaro a lhe pertencer pelo casamento, as clusulas referentes morte de cada um e o que o senhor concordou em pagar. Agora s preciso enumerar os seus bens antes de poderem voltar ao padre Geoffrey e fazer os seus votos. Os aspectos legais dos termos sero acrescentados depois, e as cpias do contrato completo estaro prontas pela manh. Ranulf ficou calado, sem vontade de mencionar o pouco com que se propunha a entrar neste casamento. Mas o monge estava esperando... A sua poro do casamento sete mil marcos, para arredondar disse lady Reina sem a mnima inflexo na voz. Metade da sua fortuna. O monge ficou estupefato com a pequena quantia. Mas... No h "mas" interrompeu ela enfaticamente, mas logo acrescentou, com mais moderao: Sir Ranulf tambm concorda em me dar filhos, proteger meu povo e propriedade da melhor maneira que puder e... no me bater, pois como um homem de tamanho to invulgar, um golpe seu provavelmente me mataria. Todos os olhos se voltaram para Ranulf, deparando-se com o vermelho vivo que lhe inundou o rosto. A ltima clusula era inaudita, pois um homem tinha o direito de bater na esposa se ela merecesse e at mesmo se no merecesse. O monge seria o primeiro a afirm-lo. E no entanto ela chamara a ateno para algo que Ranulf no levara em considerao. No se atreveria a surr-la, pois, pequenina como era, provavelmente a mataria mesmo. Mas filhos! Colocar no contrato que no podia negligenci-la! Ser que ela achava
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que era esta a sua inteno, ficar com tudo que ela possua e trancafi-la nalgum canto? Era uma ideia tentadora, s que ele no o faria. Pelos dedos de Cristo! Estava ganhando tanto que seria uma questo de honra trat-la com o mximo cuidado! Concorda... com isso, Sir Ranulf? indagou o monge, hesitante. Sim assentiu ele a contragosto. Mas preciso dar uma palavrinha senhora antes de acertarmos definitivamente os termos. Assim dizendo, pegou Reina pela mo para tir-la da sala antes que ela pudesse contradiz-lo. Ela pensou que ele queria lhe bater agora, antes do contrato ser acertado, para no perder a oportunidade. Ousara muito, considerando-se que no estava em posio de fazer exigncia alguma. Mas fora feliz. Ele tinha concordado antes de retir-la da sala. Prendeu a respirao quando ele parou do outro lado da porta. Teve vontade de fechar os olhos tambm, mas no queria que ele soubesse que estava com medo dele. Se lhe batesse, seria mais do que merecido, por ter decidido aceit-lo. Era loucura ficar merc de tal homem, um completo desconhecido. No poder contradiz-lo mesmo que quisesse vender as suas terras. No ter direito algum, nem o de apelar corte sem ele. Permitir-lhe um tal controle sobre ela, um homem que dava todas as indicaes de antipatizar solenemente com ela. Mas qual era a alternativa? Um homem velho e ganancioso que pouco se importaria com Clydon, que queria apenas sugar-lhe as riquezas? Estremecia cada vez que pensava em Rothwell, depois do que soubera a seu respeito e interrogara alguns de seus homens, desde que no tinha a mnima confiana em Sir Walter. Pelo menos esse Ranulf se importaria com as terras. O fato de ter economizado tanto para comprar terras era garantia disso. E ele era mais do que capaz de ser o senhor de Clydon. Fora este o fator decisivo e a razo por que no tentara pedir a ajuda do monge, que tambm no era garantia alguma. Nem John nem Richard seriam capazes de se sair to bem quanto este gigante quando chegasse a hora de brigar de verdade. A julgar pelo seu tamanho, era improvvel que algum pudesse venc-lo. Qual foi o motivo, senhora, para aquelas exigncias ridculas? indagou Ranulf, num murmrio. Acha que no sou capaz de cuidar da senhora e dos seus? Reina soltou a respirao. Nunca o ouvira falar com tanta suavidade, e era um bom pressgio: pelo menos no iria agredi-la. De forma alguma. Acho que ser bastante capaz de proteger Clydon. Ele no estava certo de ter ouvido direito. Um elogio? Da parte dela! Inacreditvel! No era o que estava achando, l no acampamento lembrou-lhe ele. No seja bur... Mordeu o lbio. Jes, tinha que aprender a controlar a lngua com este homem. Oh, peo o seu perdo pelo que foi dito antes. Eu estava nervosa e no falava realmente a srio. Ento, se acha que sou capaz, por que insistiu em colocar tudo por escrito?
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Essa clusula, assim como a outra, era apenas um amortecedor, digamos assim, para diminuir o impacto da ltima. Ele agora estava de cenho franzido. Acho que est abusando da sorte ao exigir isso. verdade admitiu ela, baixando o olhar para o peito largo do homem. Mas voc concordou. E quanto clusula sobre filhos, sei que foi desnecessria. Engravidar-me de seu interesse, para fortalecer sua posio caso Rothwell ou qualquer outro ainda pense em ficar comigo, eliminando-o. Fala livremente da consumao do casamento, senhora. Est preparada para ela? Sabia que ele falara apenas para deix-la sem jeito, e funcionou. Sim. Esta noite? Ela o encarou rapidamente. Mas no esta a cerimnia que conta! Temos que nos casar de novo em Clydon, na presena de meus vassalos e de Sir Henry. Pensei que amos esperar... E permitir que retorne a Clydon sem estar casada de fato, dando tempo para que seus vassalos cheguem e eu seja posto para fora? No, senhora, no ter motivos para a anulao. Estipulou filhos, portanto vamos comear a faz-los o mais breve possvel. Pde sentir as faces ficando vermelhas rapidamente e a irritao brotando. Ele faria isso s para se desforrar dela. Sabia que no o atraa, que ele no queria ir para a cama com ela. Provavelmente nem consumaria o casamento se ela no o tivesse envergonhado ao exigir filhos na frente dos outros. Perguntou, secamente: s? Surpreendentemente, foi ele quem ficou sem jeito. Acontece que no foi por isso que a chamei aqui fora. Podia ter dito que ele no a chamara, que a arrastara, mas ficou quieta. Fosse o que fosse que queria dizer, era evidente que lhe estava sendo difcil falar. Voc me chamou de cavaleiro mal nascido. E voc admitiu que era concordou ela, espantada que ele se sentisse encabulado por causa disso. Ento por que mencionou a minha famlia quando sabe que sou bastardo? Presumo que um de seus pais deva ser da nobreza, caso contrrio no teria sido treinado para ser cavaleiro. Como geralmente o homem que procria por a sem o menor constrangimento, tambm presumo que o seu pai seja da nobreza, no a sua me. Estou errada? Ele tinha os lbios comprimidos e a testa franzida.
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No, est certa quanto a isso tambm. Ele est morto, ento? Para mim, como se estivesse. Falei com ele duas vezes em toda a minha vida, senhora. J estava com nove anos quando ele se dignou a reparar em mim, embora soubesse muito bem da minha existncia, j que nasci na aldeia da propriedade. Mas ele deve t-lo reconhecido, j que mandou educ-lo. Isso no importa. Ele tem o seu herdeiro e no precisa de mim, nem eu dele. Mesmo que meu meio-irmo morra, nada aceitaria dele agora. tarde demais. Que vergonha, Sir, toda essa amargura atreveu-se ela a censur-lo. Seu pai no poderia ignorar um herdeiro legtimo para elev-lo, e no deveria ser to... Eu falei em herdeiro legtimo, senhora? Meu meio-irmo tambm bastardo e mais moo do que eu vrios anos. A sua boa sorte deriva de ter uma me que era uma dama. Uma prostituta, mas ainda assim uma dama. Reina no sabia ao certo o que dizer depois disto. Devia ficar calada, mas no podia, no depois de ele ter-lhe feito tal confisso. Fazia com que no parecesse mais um estranho, e, Jes, sentiu-se lisonjeada por ele. Eu diria que isso est longe de ser justo, e parece que devo voltar a lhe pedir perdo. Tem toda a razo de ser amargo. Se um homem tem que escolher um filho natural para suced-lo, deve agir como se estivesse escolhendo entre filhos legtimos. O mais velho herda, por lei. Quem esse homem? Ranulf ficou desconcertado com a veemncia da resposta. Sabia que era injusto, mas que ela pensasse da mesma forma era uma coisa inesperada. Uma dama nunca tomara as dores de um membro da sua classe. Mas ignorou a pergunta. No importa quem ele seja, s que no quero que fique com nada que lhe pertence. Se eu morrer, quero que toda a sua herana volte s suas mos, e no apenas metade do que meu, mas tudo que possuir na poca. E quero que isso conste do seu contrato. Ela o fitou, com os olhos arregalados de incredulidade Se... se o que quer. E entende que uma aliana comigo no lhe assegura ajuda de outra pessoa alm de mim mesmo? Sim. Ela retomou o controle da voz. Mas a sua ajuda suficiente. Shefford nos dar toda a ajuda adicional de que precisarmos. Ranulf sentiu-se esquisito, ouvindo-a dizer "ns" desse jeito. Jamais fora um "ns" antes, em toda a sua vida. E ela estava provando que podia ser razovel pelo menos durante esta discusso. Claro que estava esquecendo as clusulas que ela ainda queria incluir no contrato. Lembrando-se disso, pegou-a por baixo dos braos para trazer o seu
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rosto ao nvel do dele. Estamos de acordo agora e podemos encerrar este assunto, mas entenda uma coisa, generalzinho. Voc pode ter se protegido de sentir a fora de meus punhos, mas se algum dia merecer, o seu traseiro travar conhecimento com a palma da minha mo. No se sinta livre para me provocar ao seu bel-prazer. Com tais palavras, pousou-a no cho e arrastou-a de volta sala para a troca de juras e o beijo da paz. Paz? Reina perguntou-se se voltaria a conhecer esse estado algum dia. Captulo Quinze Reina achou difcil reconciliar-se com a idia de ter medo de um homem, quando jamais experimentara tal sentimento. Fora protegida a vida toda, isolada das duras realidades que outras mulheres sofriam, embora no as desconhecesse. Fora amada e mimada, primeiro pelos pais, depois ainda mais pelo pai, aps a morte da me, seis anos atrs. Nem mesmo fora mandada para ser educada em Shefford, pois a me tinha muito medo de deixar a nica filha sair das suas vistas. Aprendera em casa mesmo a trabalhar com agulha e lanadeira, a ler, escrever e falar latim, francs e at mesmo ingls, raramente usado. Sabia tudo que era necessrio para administrar uma propriedade feudal, dentro e fora do castelo, at mesmo no tocante a tomar decises financeiras e legais, embora estas fossem muito maantes, e seria a primeira a admitir que no sabia lidar muito bem com dinheiro. Claro que j tivera medo antes, quando a me morrera e o pai partira em cruzada, deixando-a sozinha e no comando de Clydon, com apenas alguns vassalos para aconselhlaquando ficou sabendo da sua morte. E quando Falkes de Rochefort mandou seus homens capturarem-na, temera que tivessem xito, mas no temera de Rochefort, pessoalmente. Ele no lhe inspirara medo nem mesmo na noite em que se esgueirara para dentro do seu quarto, cheio de ms intenes. Sentira-se ofendida ento, o bastante para mandar que fosse expulso do castelo e jogado no fosso. Claro que se ele tivesse conseguido deitar-lhe as mos, forando-a a se casar com ele, ento poderia ter tido medo deleo bastante para mat-lo. O pai jamais gostara dele, e Reina confiava na sua avaliao dos homens; por isso, nem ao menos considerara Sir Falkes quando ele lhe pedira que o desposasse. Outro, porm, ficara com ela, e desse ela tinha medo, embora no chegasse a pensar em mat-lo. Teria medo at de tentar no que realmente quisesse faz-lo. O medo estava presente, mas no era total nem decorria do mesmo motivo. No momento, o medo era exaustivo, pois estava a caminho do acampamento e da prometida consumao do casamento. Tirando isso, no entanto, o homem merecia um
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crdito de confiana. Concordara em t-lo como marido. Ele no era a sua primeira nem segunda opo, mas poderia ter sido a terceira, se o tivesse conhecido em circunstncias diferentes. Afinal de contas, Fitz Hugh tinha muita coisa a seu favor. Sem dvida jamais se cansaria de olhar para ele, embora no fosse boba ou tola a ponto de deixar que soubesse como o achava atraente. Vira-o usar a espada, e sua percia era impressionante, mais ainda se pudesse crer no que dizia o seu amigo Walter. Estava acostumado a liderar homens, mas no era s isso; eles queriam ser liderados por ele. No havia muitos homens que pudessem inspirar esse tipo de lealdade. Ele era jovem. Era forte. Era bom para os animais, como pudera ver pelo gato marrom que se aboletara no seu ombro hoje. E no tinha outros deveres. Tanto lorde John quanto lorde Richard teriam que dividir seu tempo entre as propriedades dela e as suas, e at as de suas famlias. Na verdade, o fato de Ranulf poder se dedicar exclusivamente a Clydon fazia dele a melhor opo. Sim, havia muito a seu favor mas tambm muito contra ele. A preocupao principal e imediata de Reina era com o tamanho dele, uma arma em si. Depois, a sua raiva, que presenciara com freqncia. E seus modos, que eram atrozes. Tambm no ia ser fcil lidar com a antipatia e desconfiana que Sir Walter afirmava que ele sentia pelas damas. E ele era imprevisvel. Quem diria que acharia ruim receber uma propriedade como Clydon? Tambm haveria um problema com Theodric, a no ser que pudesse convencer Ranulf a esquecer o incidente infeliz entre eles. E restava ver como ele trataria os seus semilivres. O que Reina supunha temer, alm do tamanho dele, era que ele pouco se importasse com os seus sentimentos. Sabia que no simpatizava com ela. J a tratara com rudeza. O fato de agora ter o poder de mago-la e envergonh-la a seu bel-prazer destrua-lhe a paz de esprito. Mas, novamente, ele merecia um crdito de confiana. Ela s esperava que casar com ele no fosse o maior erro de sua vida. O seu cavalo seguia lentamente atrs do dele na volta ao acampamento, nem um nem outro com muita pressa agora. Esperara passar a noite na abadia, onde, se tivesse que gritar, algum que pudesse se importar ouviria. No teve tal sorte. O padre Geoffrey oferecera quartos separados para passarem a noite. O novo marido, engenhoso como era, teria achado um jeito de procur-la e consumar o casamento. De qualquer modo, aquilo teria mitigado pelo menos um pouco do medo que sentia. Mas ele recusara. Reina no se sentia casada, mas isso aconteceria logo que a noite terminasse. O seu tremor ntimo no parava, quanto mais pensava nisso. Sabia o que ia acontecer. Muitas vezes o imaginara acontecendo com Richard, at mesmo com John, mas jamais com um gigante. Antes, esperara ansiosa pela sua noite de npcias, pois j tinha mais do
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que idade de ter experimentado o amor fsico. Agora... s podia se censurar por ter instigado Ranulf a lev-la para a cama hoje, quando ainda poderia ter tido dias para se acostumar com a ideia, se tivesse ficado de boca fechada quanto questo dos filhos. Mas teve uma pequena trgua. Ao desmontar em frente sua tenda, Ranulf fez um gesto de cabea na sua direo. Faa o que tiver que ser feito. Virei ao seu encontro em breve. O "em breve" acabou virando duas horas, o que provava que estava to relutante quanto ela em consumar o casamento, precisando do estmulo dos dois frascos de vinho que o padre Geoffrey lhes dera de presente em honra da cerimnia. Ela prpria bem que gostaria de um pouco daquele vinho. O que ganhou foi gua da jarra colocada dentro da grande tenda e a oportunidade de conhecer a concubina dele, uma moa grande e robusta quase to linda quanto Eadwina, que, se no estava exatamente esparramada sobre a cama, estava bem perto disso, sentada na beira da cama, apoiando os cotovelos, com os joelhos abertos na posio mais provocante e vulgar que Reina j vira. O encontro surpreendeu a ambas, pois era bvio que a moa no estava ali para auxiliar Reina, mas espera, isto sim, da volta de Ranulf. Que ningum lhe contara o motivo da ausncia de Ranulf do acampamento era bvio pela sua presena ali, esperando apenas que ele entrasse na barraca para fazer o convite ousado. Reina no se aborreceu, contudo, especialmente porque a moa ficou horrorizada por ter sido encontrada ali por ela, pondo-se de p s pressas e gaguejando algo sobre imaginar que fossem precisar dela, e implorando que Reina no contasse ao senhor que viera sem ser chamada. Era bvio que no fora chamada, ou Ranulf no teria mandado que Reina entrasse e a encontrasse. Ou teria? No, vamos lhe dar um crdito de confiana, Reina. J que est aqui...? Mae, minha senhora disse rapidamente a moa. Meu nome Mae. Bem, Mae, voc pode me ajudar com os cordes da roupa, desta vez disse Reina, com naturalidade. J que desposei o senhor, esta a ltima vez que espero v-la. Voltamos para Clydon amanh. Creio que compreender se eu pedir que no se demore l. Mae apenas assentiu, incrdula de estar sendo dispensada to facilmente, nestas circunstncias. Certa vez fora chicoteada por ordem de uma dama que apenas suspeitara que o marido a tinha visitado. Ouvira contar de outras meretrizes que tinham sido eliminadas por damas ciumentas. Por isso, passara a acompanhar os soldados em campanha, onde no era provvel encontrar as damas, e as mulheres dos soldados no tinham poder sobre ela, pelo menos no o poder de vida e de morte. Se o senhor se casara, Deus do cu, Mae no queria mais nada com ele. No valia a pena arriscar a vida por amor. Que as outras putas de Clydon o atendessem daqui por diante, e ele certamente faria uso delas, se esta dama fosse to indiferente quanto parecia.
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Reina apiedou-se da pobre Mae e dispensou-a antes que ficasse mais amarrada do que desamarrada na veste de l verde. Terminou o servio sozinha, o que no foi mais fcil do que se vestir antes sem ajuda. Sem o corpinho e as meias, que Kenric ignorara ao pegar roupas para ela no escuro, sentira-se quase nua o dia todo. Mas pelo menos o rapaz pegara um par de sapatos. Ter que se casar descala teria sido o toque final deste dia pavoroso. Havia vrias coisas na tenda, mas, pensando bem, um mercenrio como fora o seu marido at ento provavelmente carregaria consigo a maioria de seus pertences. Havia um cofre trancado, uma pequena arca que no devia conter muitas roupas. Sobre esta, uma bacia de gua e uma pequena toalha, que Reina estava decidida a usar, j que provavelmente no poderia tomar banho aqui. Num dos lados da tenda havia uma mesa baixa com vrios banquinhos, onde estavam a jarra d'gua e copos, alm de diversas velas grossas. A enxerga era na realidade um grosso colcho, muito comprido e com cerca de um metro e meio de largura, feito especialmente para o gigante, sem dvida. A roupa de cama era de boa qualidade, um cobertor macio de l e lenis de linho, melhor do que ela esperara. No canto ficava uma arca de guerra para os instrumentos do seu ofcio, com uma variedade de armas mais compridas que no cabiam nela, inclusive outra espada como a que Ranulf estivera usando e um gato marrom. Reina se surpreendeu momentaneamente com este segundo hspede, vendo aqueles olhos amarelos brilhantes fitando-a dentre as sombras. Depois ficou encantada, satisfeita com uma companhia que no podia dar conversa. Gostava de gatos certificandose de que os felinos fossem to bem alimentados quanto os ces de caa, pois tambm eram teis, reduzindo a populao de roedores. A presena do gato na tenda de Ranulf provava o que desconfiara anteriormente, logo que o notara aboletado no seu ombro: ele era um bichinho de estimao. O estranho era que um homem to grande e rspido escolhesse um animal de estimao to pequenino, e ainda por cima feio. Ele tinha o rabo torcido na ponta, provavelmente por ter sido pisado alguma vez. O plo era curto e ralo, indicando que carecia de leite fresco e um ovo ocasional. Havia pedaos de pele avermelhada, sem dvida o resultado de uma grande proliferao de pulgas. Tirando isso, parecia bem amistoso adiantando-se quando ela o chamou com carinho, esfregando-se na sua perna. Ela se inclinou, coou-o atrs das orelhas e ganhou em troca um ronronar de satisfao bem alto, e sorriu. Pelo menos algum aqui gostava dela. Usando agora somente a sua tnica curta, Reina fez a toalete, tagarelando o tempo todo com o gato, que continuava a entrar e sair entre as suas pernas, respondendo com aquele ronronar muito alto que era um som at tranqilizador. Estava realmente precisando de algo que a tranqilizasse. Fez o que pde para evitar deitar-se na enxerga,
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inclusive remexer na arca de Ranulf at achar um pente para usar. Mas o ato de pentear o cabelo, por mais embaralhado que estivesse, tambm chegou ao fim. No adiantava se perguntar por que Ranulf estava demorando. Ele viria quando estivesse pronto. Pensou em dormir enquanto esperava, mas sabia que seria impossvel. Finalmente pegou o gato e se instalou no centro da cama para passar o tempo catando pulgas. O gato, que ela descobriu ser fmea quando o deitou de costas para que se divertisse, parecia estar apreciando o trato. Estava to entretida que no ouviu o marido entrar mas a gata ouviu. Num segundo, ronronava de pura satisfao, no seguinte silvava, e Reina ganhou um arranho vivo pela suposio de que o animal era amistoso. Ficou olhando, incrdula, quando o felino correu de perto dela para saltar nos braos de Ranulf. J que ele no se surpreendeu, era bvio que aquilo era uma ocorrncia normal. Mas Reina ficou um pouco melindrada, esfregando o arranho na parte interna da coxa. Esta era a ltima vez que ela se oferecia para cuidar do animal volvel, e olhe que tinha permitido que as pulgas dele entrassem no que seria a sua cama! J que Ranulf nem se dignara a reparar nela, mas estava muito ocupado cumprimentando o seu bichinho de estimao, Reina aproveitou para limpar os lenis. E ento Kenric entrou, sem se fazer anunciar, obrigando-a a meter as pernas rapidamente sob as cobertas. Supunha que teria que se acostumar com isso. O escudeiro tinha os seus deveres, e desarmar e despir o marido era um deles. S que o quarto do senhor feudal em Clydon tinha uma antecmara. Talvez pudesse persuadir o marido a se despir ali por outro lado, pensou, assistindo silenciosamente ao processo, talvez no o fizesse. Doce Jes, aqueles msculos saltados sob a tnica eram de verdade? A tnica foi retirada, e ela soltou uma pequena exclamao abafada. Eram de verdade sem dvida alguma, cordes grossos de msculos que se juntavam e ondulavam quando ele se mexia. Theo tentara lhe contar, porm se recusara a escutar. Ele era todo dourado e lindo, dissera o rapaz, e no exagerara. Sentiu uma pontinha de cime por Theo t-lo visto por inteiro, enquanto estava esperando com a respirao presa que fossem retiradas as armaduras para as pernas e os ps. Contudo, teve que esperar. Ranulf dispensou Kenric e se dirigiu para a bica, jogando gua fria no corpo. Foi somente quando usou a toalha, j molhada porque ela a usara, que finalmente pareceu reparar na sua presena, vrando-se abruptamente para olh-la com aqueles olhos cor de violeta. Voc no est... dormindo? Reina sentiu a pontinha de expectativa murchar e morrer no seu peito. Vira com os prprios olhos o tipo de mulher que ele preferia, e ela nem chegava perto. Claro que ele estava esperando que estivesse dormindo. Fizera uma promessa com aquela advertncia
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de que agora se arrependia. Por que outro motivo teria demorado tanto para ir ter com ela, e ainda por cima cambaleando? Bem, no ia ficar onde no a queriam. A consumao teria que acontecer algum dia, mas podia esperar at que ambos se acostumassem com a ideia. Reina ficou de p no meio da cama, sentindo contraditoriamente um certo desapontamento, quando devia sentir apenas alvio. No, ainda no dormi. Estava esperando para saber onde quer que eu durma disse calmamente, com o queixo erguido, desafiando-o a cham-la de mentirosa. Ele no a chamou de coisa alguma. Fitou-a intensamente por muito tempo, enervando-a. Depois a toalha lhe caiu das mos, sem que ele reparasse. Voc dorme aqui... comigo disse com voz rouca, surpreendendo no apenas a ela, mas, quem sabe, a si mesmo tambm. Continuava, porm, a olhar fixo para ela, como se duvidasse do que via. Ento comeou a desamarrar os cordes da armadura das pernas, arrebentando-os na sua pressa. Os olhos de Reina se arregalaram. Tinha a ntida impresso de que ele ia saltar em cima dela, e no estava muito errada. Ele a derrubou sobre a enxerga com um dos braos, enquanto desabava em cima desta. Ficou sem ar, e dali a um momento, sem tnica. Espere... Voc virgem? Ele no esperou uma resposta. Sabia que ele no se importava se era ou no, e aquilo doeu. Obviamente tinha decidido que se precisava fazer isso era melhor fazer com a maior rapidez possvel. Por que outro motivo roaria a boca na sua por um msero segundo, e se deitaria em cima dela no seguinte? Bem, ela tambm podia assumir a mesma atitude. Melhor acabar com aquilo logo de uma vez, para descobrir o quanto teria que temer da prxima vezse houvesse uma prxima vez. Ela se preparou para ser esmagada, mas no foi. Em vez disso, sentiu-o entrar nela, mas ele no a rasgou em duas, entrou fcil e suavemente. Ser que fit-lo fora o bastante para deix-la molhada sem que ele ao menos a tocasse? Ficou espantada, e teve uma sensao gostosa que jamais tivera antes. Ento foi rasgada em duas. Seu grito foi cortado ao meio pela volta da presso dos lbios dele. Como podia alcanar-lhe os lbios e arremeter dentro dela ao mesmo tempo, ela no sabia. Talvez porque a maior parte da altura dele estivesse nas longas pernas. Talvez porque as costas se curvassem sobre ela; ainda no estava esmagada como esperara ficar. Somente os seus lbios. Ele bem que podia ter umas lies nesta rea. Mas em outrasdoce Jes, o que era aquilo que estava sentindo agora? Fosse o que fosse, no conseguiu descobrir. O marido, com um urro alto, gozara. Captulo Dezesseis
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Reina se mexeu cuidadosamente ao fazer o inventrio antes de se levantar, mas no estava realmente machucada. Os lbios se mostravam um pouco sensveis e a regio entre as pernas decididamente dolorida, mas nada se quebrara quando Ranulf desabara sobre ela naqueles poucos momentos antes de chegar ao clmax. De qualquer modo, fora enganada. Wenda dizia que era uma maravilha. Eadwina tambm devia achar, j que gostava tanto disso. Reina no chamaria de maravilha aquilo que experimentara, mas certamente no fora to terrvel quanto imaginara que fosse com um gigante. J tendo passado pela ruptura do hmen, supunha que nada mais tinha a temer dessa histria de cpula, embora tambm nada a recomendasse. Vestiu-se rapidamente enquanto o marido continuava a dormir. Olhar para ele assim indefeso no levava a um raciocnio claro, e tinha muito em que pensar, em especial o que diria a lorde Simon, que provavelmente estaria em Clydon quando voltassem. Foi a agitao no acampamento que a despertou, e ao sair da tenda viu que havia atividade por toda parte, enquanto quase uma centena de homens quebrava o jejum e se preparava para outro dia de marcha. Encontrou um matinho para se aliviar quando ningum estava prestando ateno, e quando voltou Lanzo se aproximou com uma xcara de cerveja escura e um naco de po dormido. Agradeceu ao rapaz, mas no lhe sorriu, e ele logo se retirou. Podia estar aprendendo habilidades marciais sob a tutela de Ranulf, mas as cortesias cavalheirescas estavam faltando. No faria mal a nenhum dos dois escudeiros entender que ainda estava aborrecida com eles pelo seu papel no seqestro. Ambos tinham que saber que no eram apenas as artes da guerra que faziam um cavaleiro. Habilidades e gentilezas sociais tambm tinham que ser aprendidas, assim como as cortesias devidas a uma dama, especialmente o tratamento de uma dama em todos os momentos. Tais cortesias eram devidas mesmo durante um seqestro, mas no lhe tinham sido dispensadas. Foi abordada de novo, desta feita pela gata volvel de Ranulf, que voltou a se esfregar nas suas pernas Ento assim que vai ser, ? Reina baixou o olhar para o animal, de testa franzida. Pensa que j no estou sabendo das suas manhas? Recebeu um miado como resposta, depois a criatura partiu na direo de Lanzo, que acabara de pousar no cho uma lata com restos para ela. Reina sacudiu a cabea, sem ter certeza se queria ficar de brincadeiras bobas com um gato. Supunha que teria que faz-lo, se o marido insistisse em trazer o animal para casa com eles. Ento escutou resmungos vindos da tenda e voltou para l. Ranulf olhou-a com olhos apertados quando levantou a aba, deixando entrar o sol claro de uma bela manh de primavera. Onde est lady Ella? perguntou rabugento, Reina ficou rgida.
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Eu no sabia que havia outra lady no acampamento. Minha gata esclareceu ele Ah disse Reina, feito boba. Depois Deu sua gata o nome de lady Ella? Dei. Reina foi mimoseada com a primeira expresso realmente agradvel que j vira no marido. Quer pudesse ou no ser chamada de sorriso, mesmo assim era uma viso devastadora. A xar dela a felina mais esperta que conheo continuou ele Portanto caiu bem. Agora ela ficou imaginando quem seria essa xar Ella, mas no estava disposta a perguntar. Era bvio que no a tinha em grande conta. A sua Ella... Lady Ella. Lady Ella est quebrando o jejum disse Reina a contragosto. Sentia-se insultada de dar quela criatura magricela um ttulo, o seu ttulo, mas no estava disposta a ter a sua primeira discusso com o novo marido. Quer que chame o seu escudeiro para que... Ainda no. Ranulf sentou-se na cama ao interromp-la, e a manta lhe caiu ao colo. Reina desviou o olhar. Aquele largo peito dourado era como um m para os seus olhos, mas resistiu atrao. Tire as roupas. Voltou rapidamente para ele os olhos arregalados de incredulidade. No ouvi direito. Ouviu, sim. Seu tom era doce, apesar de muito profundo. Quero saber se estava sonhando no ltimo entardecer, se realmente me deitei com voc. comigo. Ele o fez, e praguejou ante o tamanho da mancha de sangue no lenol. Pelos dedos de Cristo, matei voc? Dificilmente replicou Reina, fazendo os olhos cor de violeta voltarem para ela. Tenho cara de morta? Isto provocou um franzir de testa. Voc se parece com a dama que desposei. O que eu quero saber se sonhei com o seu jeito debaixo dessas roupas. Trate de retir-las, e bem depressa, ou eu... Fique onde est! ordenou ela, na sua voz mais autoritria, quando ele jogou a manta para o lado. Era um esforo conservar o olhar no seu rosto, mas conseguiu. Antes de ficar ainda mais bobo com essa sua ideia, lembre-se do que precisa ser feito hoje. Se
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Basta olhar para os lenis ao seu lado para ver que sem dvida se deitou

no nos pusermos a caminho, e logo, deixando a infantaria nos seguir no seu prprio ritmo, no chegaremos a Clydon com luz suficiente para que eu seja reconhecida com facilidade. J terei trabalho bastante para explicar a lorde Simon, que provavelmente estar l, por que me casei justamente com o homem que me raptou. No quero ter dificuldade de entrar no meu prprio castelo s porque voc resolveu se divertir hoje de manh, impedindo que cheguemos antes de escurecer. Ele ficou calado durante vrios longos momentos, fitando-a. Finalmente, deu de ombros. Muito bem, suponho que possa esperar at logo mais. Isso o que ele pensa, disse Reina com seus botes, enquanto escapava da tenda, aliviada. Tinha toda a inteno de fazer o que havia planejado anteriormente, e dormir no seu quarto at a segunda cerimnia de casamento. At Sir Henry chegar e aceitar a fidelidade de Ranulf a Shefford, no se considerava verdadeiramente casada, com ou sem consumao do casamento. O que aconteceu foi que Reina mudou de ideia sobre o que diria a Simon Fitz Osbern e seus outros vassalos. Contou os motivos a Ranulf enquanto cavalgava frente dele no imenso corcel, tendo-lhe sido negado um cavalo s seu porque ele ainda no confiava nela. Ranulf queria-a ao alcance das mos, caso tentasse voltar o seu povo contra ele. E j que ele ia voltar para Clydon apenas com os soldados montados, no tentou convenc-lo de que os temores no tinham fundamento. Ele teria que ver por si mesmo que ela agora estava comprometida com a unio deles e que no tinha planos de eliminlo. Quanto aos vassalos, porm, convenceu Ranulf de que seria mais fcil persuadi-los de que o casamento com ele era o que ela realmente desejava, caso eles achassem que a unio ainda no acontecera. Dizer que se casara com ele de bom grado to rapidamente seria lanar dvidas sobre a sua aquiescncia ao fato consumado tarde demais para retific-lo. Queria que seus vassalos o aceitassem sem reservas, e eles estariam mais propensos a faz-lo se lhes informasse que Ranulf era o homem que queria desposar, e depois o desposasse. Ele concordou, embora de m vontade, mas claro que, na sua cabea, estava contando com as cpias do contrato de casamento que podia apresentar se ela tentasse qualquer trapaa. Teve que contar aos seus homens, que sabiam muito bem que ela passara a noite na sua tenda, mas nenhum deles fez objeo a fingir que a boda ainda no se realizara. Reina esperava ter coberto todas as probabilidades, mas no podia ter certeza. No era fcil pensar com clareza com aqueles braos grossos e rijos de cada lado do corpo, e alm disso ainda estava abalada e confusa com o incidente matinal. No conseguia entender por que teria importncia agora para o marido a sua
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aparncia nua. No era como se ele ainda tivesse a opo de repudi-la, caso tivesse achado o seu corpo inaceitvel. Perdera a oportunidade ao deflor-la. Portanto, por que encabul-la fazendo-a tirar a roupa? Gostara do que vira? Ficara estarrecido? Queria apenas verificao ou estava aborrecido por simplesmente no se lembrar? O fato de no ter certeza se sonhara possu-la era irritante para ela, alm de insultuoso. Podia no ter sido agradvel para ela, mas gostaria de sentir que compartilhara uma experincia. Obviamente, no compartilhara. Se tivesse sabido que Ranulf estava to entorpecido de bebida que nem sabia o que estava fazendo, talvez pudesse ter dado um jeito de se livrar dele talvez no. No entanto, o fato estava consumado, era tarde demais para ficar fazendo especulaes. S o que podia era ficar pensando no assunto e se certificar de que ele no estivesse bbado da prxima vez. Captulo Dezessete Ranulf permaneceu calado em meio aos numerosos e efusivos cumprimentos de boas-vindas que a esposa estava recebendo, todos interrompidos no momento em que se viu quem a acompanhava. Ele no estava gostando de deixar tanta gente apalermada s suas costas, cortando-lhe a retirada, enquanto cruzavam primeiro um porto, depois o outro, mas no tinha outro jeito. S ficou realmente inquieto ao chegaram ao ptio interno, onde havia mais de cem soldados espera, e pelo menos quinze cavaleiros, alguns usando apenas espadas, outros de armadura completa, alguns ainda descendo s pressas a escada do castelo, todos obviamente recm-avisados do retorno da senhora. Aquiete-se, meu senhor disse Reina brandamente para ele quando deteve o corcel para encarar o pequeno exrcito. So somente dois de meus vassalos com seus homens e cavaleiros. Eu lhe disse que mandara chamar lorde Simon, contando-lhe do ataque. Ele sem dvida pegou Sir John na vinda para c. John, o seu pretendente? No, meu vassalo, John Radford. um homem obstinado, at mesmo inflexvel, portanto a primeira impresso que tiver de voc ser qual se apegar. Trs cavaleiros so dele, alm de vinte soldados. O resto gente de Simon, embora eu veja que Sir Meyer j voltou. Ele o cavalheiro da casa que mandei auxiliar o intendente. Ele e Sir Arnulph esto conosco h quase quatro anos. Ambos prestaram excelentes servios, mas, como so empregados, ser sua a deciso sobre se tero os seus perodos renovados ou no. No quer dar a sua opinio sobre o assunto? Seria bom se me pedisse a opinio sobre qualquer assunto que no domine replicou ela , mas a deciso final de agora em diante sua. E aquele o seu lorde Simon dirigindo-se para ns com a mo no punho da espada?
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Reina crispou-se ante o tom subitamente agressivo. , mas deixe que eu cuido disso. Ajudaria se me pusesse no cho e tirasse as mos de cima de mim, para que no pensem que ainda sou sua prisioneira. uma ordem, senhora? No me atreveria a dar-lhe ordens, meu senhor. Ah! resmungou ele. Como hoje de manh na minha tenda? Enrubesceu com a lembrana, bem a tempo de Simon perceber, o que no ajudou em nada. Mas Ranulf desmontou e colocou-a no cho diante dele. E manteve as mos afastadas dela, embora isso pouco alterasse a situao, estando ele, como estava, bem prximo s suas costas. Lady Reina, no est ferida? indagou Simon no momento em que a alcanou. Nem um pouquinho replicou ela, com um sorriso. Se quer saber, Simon, foi uma bela aventura, que muito apreciei. A esta altura, Ranulf fitou os olhos azuis do homem, que no eram inamistosos mas tampouco serenos. Tratava-se de um homem de meia-idade, saudvel e de bom corpo, mas de altura apenas mediana, o que significava que tinha de erguer demasiadamente os olhos para olhar para Ranulf, um fato que no agradava a nobre algum. Como ele estava estudando Ranulf, Reina rapidamente os apresentou. Quero que conhea Sir Ranulf Fitz Hugh. Sir Ranulf, meu vassalo, lorde Simon Fitz Osbern. Mas no foi ele o homem que.. Ela o interrompeu rapidamente, assegurando-lhe. Foi tudo um engano, Simon. Ele no me levou para si mesmo, mas para um tal lorde Rothwell, que mentira para ele afirmando que eu era sua noiva e me recusara a despos-lo. Naturalmente, logo que informei a Sir Ranulf que jamais ouvira falar desse Rothwell, ele sentiu-se na obrigao moral de me trazer para casa. No foi culpa dele ter sido enganado por um senhor poltro que queria me ter a qualquer custo. Rothwell no diferente de Rochefort, e estou contente que voc tenha atendido ao meu chamado to depressa, pois precisamos discutir o que fazer com meu vizinho atrevido, embora esteja disposta a ignorar o caso, com o meu casamento para ser resolvido... o que tambm precisamos discutir. Quando os olhos do homem se voltaram com desconfiana para Ranulf, ela acrescentou: Quando chegou? Hoje de manh, e recebi a carta que foi deixada replicou Simon, com severidade. Oh, a carta disse ela, com um sorriso forado. Vamos, Simon, admita que foi um belo estratagema, e funcionou, mas nem uma s palavra era real. Olhe para ele. Parece um homem que mataria uma mulher indefesa s para evitar uma pequena escaramua? Eu teria estado inteiramente a salvo se voc tivesse vindo no meu encalo,
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embora tenha sido timo no ter vindo, pois de Rochefort provavelmente est vigiando atrs de outra oportunidade, e no provvel que saiba que eu estava ausente, tendo partido cedinho como partimos. Nem posso lhe dizer o quanto me preocupei com isso, e como fiquei mais calma sabendo que estaria aqui para nos defender de outro ataque. Ele aceitou as palavras tranqilizadoras e apaziguadoras na inteno com que foram ditas, aliviando-lhe a culpa por nada ter feito para retom-la e, ao mesmo tempo, elogiando-o por isso. Venham, John, Meyer. Chamou os dois outros cavaleiros para que se aproximassem. Quero que conheam o homem que abriu mo de uma fortuna, confiando na palavra de uma dama. Este Ranulf Fitz Hugh. E, para Simon: Ele no precisava acreditar em mim, sabe. Era somente a minha palavra contra tudo que lorde Rothwell lhe dissera.Teve que sorrir a esta altura, sabendo, mesmo sem olhar para Ranulf, que ele no estava gostando do que ouvia, que estava comeando a se perguntar se a mentirosa no seria ela. Maliciosamente, esperou um longo momento antes de acrescentar: Tenho certeza que a confirmao a esta altura seria bem-vinda. Por favor, um dos cavalheiros tranqilize Sir Ranulf. Sou, ou algum dia fui, prometida de lorde Rothwell? Houve trs "no" unssonos em resposta, mas foi John Radford, ainda mais velho do que Simon, que acrescentou, rispidamente: Ela deve desposar John de Lascelles, se o rapaz conseguir achar o caminho de Clydon, o que est parecendo difcil. No seja cruelcensurou-o Reina docemente.Lorde John tem tido os seus problemas, que impediram que viesse antes. Quanto a despos-lo, porm, mudei de ideia. Entrem todos e vamos discutir o assunto durante o jantar, mas primeiro preciso avisar s minhas damas que voltei em segurana e verificar se os criados no ficaram negligentes na minha ausncia. Simon, tome o meu lugar e apresente seus homens a meus convidados, dando-lhes as boas-vindas por mim. Finalmente, virou-se para Ranulf. Irei ao seu encontro em breve, no salo. Depois, com um largo sorriso Pode ter certeza de que o meu "em breve" mais breve do que o seu, meu senhor. Ela sabia que Ranulf detestava perd-la de vista, mas no havia nada que pudesse fazer enquanto ela subia correndo a escada e entrava no castelo. Ele ficou parado no meio dos homens dela, e com a partida da senhora, os outros cavaleiros convergiram em sua direo. Mas ele no precisava ter-se preocupado. Ao informar a lorde Simon que ele e seus homens eram convidados e bem-vindos, ela assegurara que no haveria interrogatrios antagnicos. Simon fez exatamente o que ela mandara, apresentando os dois grupos de cavaleiros, depois levando-os lentamente para dentro do castelo, falando sobre toda e qualquer coisa, exceto o seqestro da senhora.

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Captulo Dezoito Theo! O que significa isso? Reina, graas a Deus! Entrar no seu quarto e encontrar o garoto amarrado num canto no era absolutamente o que tinha esperado. Vai me dizer que est desse jeito desde que fui embora? indagou, incrdula. No. Wenda me achou ontem de manh e me desamarrou. Levamos a carta que deixaram aqui para Sir William, que ainda estava acamado mas j no delirava. Quando ele leu a carta em voz alta... tive tanto medo por voc que quis ir procur-la. Sir William no permitiu, mas tentei ir assim mesmo, ontem noite. Foi quando Aubert, aquele co indecente, me pegou e ordenou que me fizessem isto. Vou mat-lo quando deitar as mos nele jurou Theo. No, claro que no vai disse Reina severamente, mas no conseguiu evitar um sorriso enquanto comeava a desamarr-lo. Seu bobinho, o que voc achava que podia fazer? Eu pareo ter sofrido com minha pequena aventura? No estava realmente em perigo, e voc devia ter-se dado conta disto. Sou valiosa demais para me matarem at depois de estar casada. Como eu poderia saber disso quando foi ele quem a levou? Bem, quanto a isto, ele no assim to terrvel. Trouxe-me de volta, no foi? , mas casada com ele gemeu Theo. Como soube disso? Os olhos do rapaz viraram crculos perfeitos. Eu s estava brincando! Mas eu no. Reina! exclamou ele.Como pde? Sabia o que eu sentia por ele. Est com cime, querido? Bem... no, acho que no admitiu ele, pensativo. J que no posso ficar com ele, que fique voc. Mas ele, Reina? Voc no teve escolha? No muita, mas se houve algum que foi intimidado a se casar foi ele disse ela, displicentemente. No fui levada para ele, mas sim para um nobre velho que o contratara. No foi fcil convenc-lo de que deveria ficar comigo em vez de me entregar. Quer dizer que voc o quis? Era ele ou o nobre velho. No era preciso explicar mais. Agora me ajude a trocar de roupa, e depressa. No posso deix-lo sozinho muito tempo com os meus vassalos. O que eles disseram sobre esse casamento repentino? Eles no sabem nem podem saber, portanto no conte a ningum o que lhe
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contei, nem mesmo a Wenda. Teria que haver uma segunda cerimnia na presena deles, de qualquer maneira; portanto, estou pretendendo deixar que pensem que a segunda a primeira. Contarei a eles que Ranulf concordou em me desposar, e que ele que eu quero. Assim, no tero dvidas quanto ao motivo por que o desposei, imaginando que fui forada de alguma forma, a despeito dos meus protestos em contrrio. Isso poderia apenas semear a desconfiana em Ranulf, coisa que no quero. Mas se quiser se livrar dele, Reina, a hora esta, antes de dizer a lorde Simon que voc quer o gigante. Mas eu o quero, Theo. Pensei muito, e ele de fato o melhor homem nas circunstncias. John e Richard no poderiam se dedicar exclusivamente a Clydon, mas Ranulf Fitz Hugh o far. Ele no tem terras, no tem famlia, nenhuma outra obrigao que o afaste da tarefa de nos proteger. E no pobre. Cuidar de tudo que preciso, far as coisas que eu no tive condies de fazer. Quer dizer que Clydon o amar, mas, e quanto a voc? Reina desviou os olhos. Quando ele se decidiu, certificou-se de que o casamento no poderia ser desfeito. Resta saber se eu vou me arrepender da minha deciso. Que tal foi? perguntou Theo, agora sorrindo. Sabia ao que ele estava se referindo e lanou-lhe um olhar feroz por se atrever a perguntar. No da sua conta. Vamos, Reina instigou ele, alargando o sorriso. Conte-me o que perdi. Se quer mesmo saber, foi rude e rpido. Oh, agora estou com cime. Soltou um suspiro. Imbecil disse ela desdenhosamente. Eu levo mais tempo para mijar, portanto no pode me dizer que gosta assim to rpido. Agora, pare de me provocar ou vai levar um par de socos nos ouvidos. Reina queria usar a sua melhor roupa para esta conferncia importante com Simon e John, porm Theo salientou que precisaria da melhor para a cerimnia do casamento, ento ela acabou usando a sua roupa "nmero dois", uma veste de veludo carmesim com mangas largas em forma de sino que eram mais curtas na frente para deixar ver as mangas compridas e justas da tnica interna, uma chemise amarelo vivo que tambm aparecia sob o decote em V profundo da veste e nas laterais, onde ela era aberta at a altura das coxas. A cinta era de elos dourados que se uniam pouco abaixo da cintura e desciam at os joelhos. E para esta ocasio, Theo a convencera a usar o cabelo tranado sobre os ombros, as trancas amarradas com fita amarela, a touca branca e curta cobrindo muito pouco. Reina achava que as trancas a deixavam parecendo mais moa, o que no queria no momento, mas Theo discordava, jurando que nunca estivera to linda. A vaidade acabou
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ganhando, coisa a que no costumava sucumbir. Theo fez questo que ela soubesse que estava linda, afirmando que, j que seus vassalos a conheciam bem e no se afetariam nem de um jeito nem de outro pela sua aparncia, ela estava, na verdade, vestindo-se apenas para o maridinho, o que era natural e certo. Quer Reina concordasse ou no com isso, no pde negar que parecia mais bonita do que de costume. O seu caro espelho de vidro, que oferecia uma imagem muito mais ntida do que o ao polido, afirmava-o; Theo afirmava-o; e quem era ela para discutir com o adgio de que um marido satisfeito com a aparncia da mulher era um homem mais fcil de conduzir? Valia a pena descobrir se era verdade, pois Ranulf estava sem dvida insatisfeito por ela estar demorando tanto para voltar para ele. Encontrou-o entretido numa discusso sobre rodzio de colheitas com Simon e John, um assunto que parecia achar fascinante. Acabara o seu desprazer com a longa ausncia dela. Era bvio que no estava mais preocupado em deix-la longe de suas vistas, e pensou em no revelar a sua presena, simplesmente voltando por onde viera. Havia outras coisas que precisavam ser feitas, e era uma tola de dar tanta importncia s ansiedades de um homem, fossem elas naturais ou no. Mas, antes que pudesse se afastar furtivamente, John a notou, cumprimentando-a; ela forou um sorriso quando os dois outros homens se voltaram para ela. Ficou bastante desapontada por no ter visto reao alguma do marido sua aparncia, embora fosse hbil o suficiente em dissimular os sentimentos para no demonstr-lo. Por favor, no deixem que eu interrompa a sua conversa, cavalheiros. S passei por aqui para lhes dizer que no os esqueci. Preciso fazer mais algumas coisas antes de vir ter com os senhores. Ranulf abriu a boca para protestar contra a sua retirada, mas Simon chegou primeiro. Minha senhora, por favor. Sabe que sou um homem paciente na maioria das vezes, mas no quando a minha curiosidade foi despertada. Conte-nos o que aconteceu para mudar a sua opinio sobre o jovem de Lascelles. Ela olhou para Ranulf com inocncia fingida. No lhes contou? Que vergonha, Sir. Achou que no acreditariam? Depois de fazer essas censuras a que ele no podia responder, sentiu-se vingada do seu desapontamento por ele nem ao menos ter reparado na sua aparncia melhorada, virando-se para se dirigir aos vassalos, com uma explicao: O pouco que conheo de Sir Ranulf foi suficiente para me levar a concluir que ele o homem mais conveniente para Clydon e para mim mesma. Ele quer despos-la? indagou John Radford, sem muita surpresa. Ele concordou em me desposar esclareceu Reina. Na verdade, levei algum tempo para convenc-lo a enxergar as vantagens que levaria. Estava relutante porque no
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possui terras, embora tenha os meios para comprar uma bela propriedade, se tiver vontade. O que o torna ideal para Clydon que no jurou fidelidade a nenhum outro senhor. Quer dizer que a ideia foi sua? A expresso de Reina tornou a mentira verdadeira. Sim. Depois de considerar todos os aspectos e no encontrar nenhum a que pudesse fazer objeo, resolvi oferecer um contrato a Sir Ranulf, que ele aprovou. Existe algum motivo para que se sintam relutantes em aceit-lo como o seu soberano, quando sabem que o homem que escolhi? Posto sob essa forma, e naquele tom de voz, mesmo que houvesse alguma objeo, no seria manifestada agora. Os dois homens logo asseveraram que Sir Ranulf lhes era aceitvel. Acha que meus outros vassalos acharo o mesmo? indagou ela a Simon. No vejo por que no. Esto to conscientes quanto ns da urgncia em v-la casada rapidamente com um homem que seu pai aprovaria. timo, porque j enviei mensageiros para cham-los, e a Sir Henry. A boda se realizar to logo estejam todos reunidos. E, sim, Simon, meu pai encontraria muito para admirar e respeitar em Sir Ranulf. Voc o conhecia bem, e sabia que ele dava valor honestidade, honra, fora e capacidade, acima de todas as coisas. A fora e a capacidade de Sir Ranulf no podem ser postas em dvida, e tenho experincia pessoal de sua honestidade e honra. Meu pai teria ficado muito satisfeito. Isto, mais do que qualquer outra coisa, tranqilizou-os, e o resto da noite foi agradvel, especialmente porque ela convidou Sir Walterl novamente para a mesa do senhor feudal, o que pareceu deixar Ranulf vontade e tornou a conversa animada. Realmente, a Walter nunca faltavam palavras. Houve um momento, porm, depois do jantar, em que Simon levou-a para um canto e exps a sua derradeira preocupao: Tem certeza, minha senhora? No deixou que aquele rosto bonito dele influsse na sua avaliao? Ela teve que achar graa. Vamos, Simon, voc me conhece bem. Eu deixaria a aparncia de um homem interferir com o que melhor para Clydon? No me iludo pensando que a mim que Sir Ranulf deseja. Ele sucumbiu aos mesmos incentivos aos quais teriam sucumbido John ou Richard, se eu lhes tivesse feito a oferta. Amor e paixo no tm lugar na formao de alianas, e nenhum dos dois sentimentos me influenciou na escolha de Ranulf acima de qualquer outro. Ele forte, capaz... Forte? O homem um gigante, minha senhora, caso no tenha notado. Soltou uma risadinha abafada ante a sua expresso de assombro.
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mesmo. Devia ter visto a rapidez com que expulsou os homens de Rochefort, matando a metade antes que pudessem escapar. Ele lhe servir bem, Simon, caso precise dele. No precisa temer quanto a este aspecto. Mais importante ainda, ele estar disponvel sempre que for necessrio, e no cuidando de outras propriedades que nada tenham a ver com Clydon. Simon ficou satisfeito depois dessa conversa, mas ento Reina enfrentou a ltima dificuldade do dia, a distribuio dos quartos. Finalmente a ss com Ranulf, no tinha mais como evitar a questo. Tivera que aloj-lo no quarto do senhor feudal, j que Simon sempre ficava no quarto da torre oeste quando se hospedava em Clydon, para onde, inclusive, j se retirara. O quarto do senhor feudal era agora apropriado para Ranulf. S que ela ainda no o partilharia com ele. Claro que isso sem dvida o deixaria aliviado, em vez de aborrec-lo. Mas ela desconfiava que poderia aborrec-lo pelo que ele dissera pela manh, que queria que se despisse para ele e que poderia esperar at a noite. O mais provvel que, a essa altura, j tivesse se esquecido. Caso contrrio, porm, ela j planejara o que diria. O que a preocupava era se ele iria aceitar ou no. Antecipou-se a Ranulf quando ele ia falar, agora que estavam sozinhos em frente lareira. Venha comigo, meu senhor. Um criado esperava ao p da escadaria para iluminar o caminho. Lanzo fora orientado anteriormente sobre onde colocar a armadura de Ranulf, retirada pouco depois que ele chegara, a espada permanecendo consigo. O rapaz esperava na antecmara, semi-adormecido numa enxerga, embora tivesse despertado quando eles entraram. Espere s at ver este lugar, Ranulf! disse Lanzo, entusiasmado. como uma sala do tesouro. Reina sorriu enquanto entrava frente deles no aposento maior. Os dois quartos estavam bem preparados e bastante iluminados, com numerosos castiais. Estes so alguns dos tesouros que meu pai ganhou em Chipre explicou ela, indicando o fino tapete turco que cobria boa parte do piso, e duas imensas tapearias de motivo estrangeiro. Ouviu dizer que o rei parou l e conseguiu conquistar a ilha? No, o que acontece longe da Inglaterra nunca me interessou muito replicou Ranulf, distraidamente. Desta feita ela sorriu consigo mesma, pois ele estava francamente fascinado pelos confortos que o quarto oferecia. A cama de colunas era grande e com cortinas de veludo azul, com o braso de armas dos de Champeney acima dela. Nas duas grossas paredes externas havia uma privada particular, cuja descarga provinha de uma cisterna no telhado; dois vos de janela fundos com bancos cobertos de pele de arminho e um armrio embutido na parede para guardar os valores, to grande que os pais dela o usavam para
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guardar seus ricos trajes de festa. Havia numerosas arcas de roupas para os trajes do dia-a-dia, alm de uma grande arca com tranca para guardar valores, esta contendo apenas os preciosos pratos de ouro, leos exticos e clices incrustados de pedras preciosas da Terra Santa. Uma arca semelhante se encontrava no seu prprio quarto, com os documentos importantes da famlia, pratarias, tecidos finos que comprara dos mercadores de Birkenham, as suas especiarias e as poucas jias e dinheiro que ainda restavam. A lareira coifada estava fria, j que as tapearias e tapetes controlavam as correntes de ar no aposento. Uma cadeira rara estava colocada diante dela, igual s duas da mesa do senhor feudal no salo, alm de um grande tapete de pele, vrios bancos e uma mesinha, posta no momento com uma jarra de vinho. A tina grande fora retirada de onde ficava coberta a um canto e estava cheia de gua, de onde subia vapor. Toalhas grossas repousavam num banco junto dela, com um sabonete novo, importado e perfumado, que Reina tambm comprara dos mercadores de Birkenham. Quer... quer que eu o ajude no banho? Felizmente, parecia to nervosa de ter que ajudar que ele sacudiu a cabea, dando-lhe a oportunidade que estava esperando para se retirar. Ento eu lhe desejo uma boa noite, meu senhor. Ela j se fora antes que ele se desse conta da sua inteno. Pensava que ia escapar com essa facilidade, mas estava errada. Ele a deteve diante do seu prprio quarto, a voz profunda sem dvida despertando as mulheres que j dormiam no alojamento feminino entre eles. O que significa isto, senhora? Esperou at que ele a alcanasse no fim do corredor, antes de replicar: Certamente no preciso nenhuma explicao. Voc dorme l, eu durmo aqui... at nos casarmos. Somos casados lembrou ele, franzindo a testa. Mas ningum aqui sabe disso, meu senhor, e voc concordou com isso. Quer causar uma comoo que s serviria para manchar a minha honra quando nos casarmos de novo daqui a alguns dias? O que acontecer com a sua honra quando no houver sangue nos lenis para todos verem? retrucou ele. Reina, porm, estava preparada para a pergunta, e retirou um pequeno frasco da manga, cheio de um lquido vermelho. Isto aqui cuidar muito bem do problema. Agora, mais uma vez, boa noite. Se pudesse ter visto a sua expresso quando lhe fechou a porta na cara, teria achado graa. Mas estava temerosa demais, naquele momento, de que ele fosse bater na porta para insistir nos seus direitos conjugais. Isso no aconteceu, porm, e Reina se congratulou pela vitria deste pequeno adiamento, recusando-se a pensar no que aconNo Desafie o Corao Johanna Lindsey

teceria daqui a mais alguns dias, quando no mais pudesse evitar o rude leito conjugal que armara para si prpria. Captulo Dezenove Vamos, Ranulf, se est com tanta vontade de ficar andando de um lado para o outro, vamos sair daqui e andar pelas ameiassugeriu Walter. No posso sair agora. Ento, pelo menos sente-se e tire os olhos daquela porta. Ela no vai abrir mais depressa se ficar olhando, e algum vai notar a sua tenso se no se sentar. Ranulf soltou um suspiro e foi fazer companhia a Walter mesa, embora no conseguisse se descontrair. O grande salo estava mais lotado do que nunca, agora que Sir Henry chegara no final da tarde com uma comitiva de vinte cavaleiros e um nmero igual de escudeiros. O nmero de damas tambm mais do que dobrara, com a presena das esposas e filhas de Simon e John; as mulheres dos outros vassalos e casteles chegando com seus homens; seis damas vindo com Sir Henry, inclusive a esposa do conde e duas filhas casadas. A atmosfera era festiva, como se a celebrao do casamento j tivesse comeado, embora a boda s estivesse marcada para o dia seguinte. As mesas inferiores tinham sido retiradas logo depois do jantar e a maioria dos presentes danava ao som das canes animadas dos menestris instalados nas galerias. Alguns homens mais idosos jogavam xadrez ou gamo, apesar do barulho. Na outra extremidade do salo, os escudeiros jogavam dados. E os criados circulavam pela multido, mantendo sempre cheios os copos de cerveja e vinho. Finalmente, Ranulf no estava sendo examinado to atentamente quanto o fora durante a refeio, embora ainda houvesse damas que no conseguiam desviar os olhos dele. Walter tinha razo. Estava se mostrando to nervoso quanto qualquer noivo, bancando o idiota, e tudo porque Reina se fechara com Sir Henry num reservado que dava para o salo. Sabe disse Walter, interrompendo-lhe os pensamentos ,podia jurar que voc era o homem que teve que ser forado a aceitar este prmio glorioso; no entanto, ei-lo aqui transformando numa questo de vida ou morte a possibilidade de no ficar com ela. abafada. Est com vontade de me trespassar com a espada, ? Em vez disso, conte-me o que fez com que mudasse de ideia com relao a Clydon. Voc sabe muito bem que a minha objeo era quanto a desposar uma dama. Jamais quanto a Clydon. , eu sei. E ela ainda acompanha o prmio. Portanto, o que o fez mudar de ideia
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Gostaria de fazer um treinozinho com armas? Walter soltou uma risadinha

sobre ela? Nada me fez mudar de ideia. Ainda no tenho a mnima confiana nela, mas, como voc disse, ela acompanha o prmio. Ela cumpriu a sua parte no acordo at agora. Walter, voc est me aborrecendo! Walter ignorou alegremente a advertncia. Bem, no cumpriu? Apresentou-o de modo to favorvel que agora cada um de seus homens est ansioso para lhe jurar fidelidade. E no s isso, eles gostam de voc. Walter recebeu um olhar mal-humorado por essas palavras e no pde conter o riso. E mesmo agora ela est trabalhando para superar o ltimo obstculo possvel. Est? isso que o preocupa? Como pode pensar que ela desfaria tudo que fez, no ltimo momento? No razovel pensar assim. Mas as mulheres pensam diferente dos homens, e agora o momento perfeito para deixar cair a espada, quando no se espera mais. Sabe onde ela dorme? No comigo. Ainda no se considera inteira e verdadeiramente casada. Walter fez uma careta de espanto e depois desatou em gargalhadas. Incrvel. Eu devia ter-me dado conta de que a sua inquietao tinha mais outro motivo. Pelas chagas divinas, Ranulf, se precisa de uma mulher, por que no pegou? Afinal, aqui h dzias delas que o aceitariam com prazer. Ranulf no respondeu, recusando-se a mencionar que estava to irritado com a atitude da esposa que andara examinando as mulheres, e cada vez que pensara abordar uma delas ou at indicar mais sutilmente que desejava t-la com ele mais tarde no seu quarto, descobrira aquele pederasta infernal, Theodric, a observ-lo, quase como se o rapaz lhe pudesse ler os pensamentos. Era incrivelmente frustrante, mas no estava disposto a correr o risco de desagradar a esposa antes que ela se efetivasse como tal aos olhos do seu povo. No tinha muitas dvidas de que "a criada" dela o estava atrapalhando deliberadamente. E quanto mais lhe negavam uma mulher, mais o seu desejo aumentava. Mas ela certamente o acusaria de lascivo, de incapaz de se abster por alguns dias. No ia lhe dar esse gostinho. As damas adoravam bancar as moralistas, mesmo as que eram hipcritas e se divertiam tanto quanto os maridos. Malditas, todas elas. Voc no deseja viver muito, no , Walter? Est bem, est bem, no falo mais nada. Mas, pelo menos, desviei a sua ateno do que est acontecendo naquela sala. Tenho as minhas utilidades, voc sabe. Mas ele no tem propriedades, lady Reina, nem mesmo uma fazenda. Como seu pai poderia t-lo escolhido entre todos os nobres proprietrios disponveis? Reina no se preocupara com este encontro. Henry era um homem baixo, da altura dela, de ar estudioso, e, no entanto, na ausncia de lorde Guy, detinha o poder de Shefford nas mos. No era, porm, um homem que se deleitasse com aquele poder, nem com o
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medo que podia inspirar. Era sensvel, inteligente, e uma explicao razovel era o bastante para faz-lo entender o seu ponto de vista. Um homem sem outras obrigaes ou interesses importantes far de Clydon o seu principal interesse disse-lhe. Meu pai estava mais interessado em proteger sua propriedade do que em aument-la, queria mant-la intacta como quando a recebera do conde. Sir Ranulf no ter outro suserano para conflitar com a sua fidelidade ao conde, como aconteceria com praticamente qualquer outro nobre. Como pode fazer objeo a isso, quando do interesse do conde ter um homem dedicado somente a ele, como era meu pai? Eu no havia pensado nisso, mas tem razo, claro. Reina sorriu para ele. Alm disso, Sir Henry, ele rico. H muito tempo que mercenrio, e sabe o quanto eles tm tido trabalho ultimamente, com tantos nobres ausentes nas Cruzadas. Ela lhe entregou a cpia do contrato de casamento que ele levaria para o castelo de Shefford, esperando at os seus olhos se arregalarem quando chegou parte que indicava a poro de Ranulf, antes de acrescentar: J podia ter comprado terras h muito tempo, mas estava atarefado em demasia ganhando mais dinheiro para isso. Ainda pode comprar, se acharmos que necessrio. Acha que ainda importante? No, absolutamente. Devia ter me contado antes que ele vinha para a unio to prspero. Ela deu de ombros. So as habilidades que nos importam. verdade, verdade concordou ele, distraidamente, correndo os olhos pelo resto do contrato. E depois: Ele devolve tudo! Como foi que seu pai conseguiu que ele concordasse com isso? A maioria dos homens luta ferozmente para no dar coisa alguma, no entanto ele lhe devolve tudo, e ainda por cima d tudo que possui! Sabe que meu pai era um homem generoso replicou ela. Esses foram os termos de Ranulf, porque ele tem uma famlia que no quer reconhecer nem ver beneficiar-se do casamento comigo. Foi vantagem para ns aceitar essa sua peculiaridade. Sem dvida concordou Sir Henry. Nunca vi um contrato to vantajoso para uma noiva. Lorde Guy ficar satisfeitssimo. Ranulf sentiu um frio no estmago ao ver o sorrisinho satisfeito de Reina quando ela saiu do reservado com Sir Henry. Shefford aceitar a sua fidelidade de bom grado, meu senhor disse-lhe, o sorrisinho se alargando. Ranulf no acreditou. No podia. No era possvel que ela estivesse to contente por estar amarrada a ele. Como poderia estar? O desenlace viria, entre agora e a cerimnia no dia seguinte ou talvez durante a cerimnia, mas viria. Ranulf foi se deitar noite certo de que seria a ltima vez em que dormiria no
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quarto do senhor feudal. Clydon, propriedade sua? Fora uma linda e breve fantasia. Logo de manh cedo, mandou Lanzo afiar a sua espada. Se tivesse que abrir caminho lutando depois do desenlace, que assim fosse. Tambm mandou o rapaz avisar os outros para ficarem preparados. Walter ia morrer de rir, mas era melhor do que morrer de fato. No estava sofrendo de nervosismo "pr-casamento". Afinal de contas, hoje no passava de uma formalidade. J estava casado embora a mulher bem que gostasse de mudar a situao. O que ela fizera era indizivelmente cruel. A abordagem honesta teria sido repudi-lo logo que foram recebidos pela totalidade de seus homens. Mas, no, ela tinha que esperar at o sujeito de Shefford chegar com mais homens ainda, deixar que ele se iludisse achando que Clydon podia lhe pertencer, que ela o queria de verdade como senhor. A nica indicao honesta de seus sentimentos fora quando se recusara a compartilhar o seu leito. Aquilo deveria ter-lhe servido de aviso, em vez de simplesmente deix-lo louco da vida. A chegada do seu traje de npcias foi recebida com pouco entusiasmo de sua parte, embora Lanzo quase tivesse desmaiado de assombro. O manto roxo de veludo, debruado de arminho branco, era mais rico do que qualquer outro que j tivesse possudo, s que nunca fora homem de gastar dinheiro em roupas de luxo quando no pretendia impressionar ningum e tinha coisa melhor a fazer com o dinheiro. A tnica de mangas compridas era to entremeada de fios de prata que, a distncia, parecia um tecido cintilante de prata, e no a fina seda branca que era. At as armaduras para as pernas e ps eram da melhor qualidade, e recebera tambm um cinto com fivela de prata para combinar com o broche para o manto, ambos enfeitados com pequenas pedras preciosas roxas e parecendo novos em folha. O caimento perfeito das roupas indicava que tinham sido feitas especialmente para ele. Mas Ranulf ainda estava imerso em melancolia, e seu estado de nimo indicava que pouco estava se importando. Pouco ouviu dos elogios dos amigos pelo traje elegante, nem ao menos reconheceu a esposa quando ela entrou no salo, e mal se deu conta de estar sendo levado do castelo para a curta viagem at a aldeia, onde a cerimnia deveria se realizar diante da igreja local. Instigado pelo padre, conseguiu repetir os termos do contrato de casamento, em que consistia sua contribuio para este, e dar esposa um anel simbolizando o dote, alm de um presente em moedas de ouro. O anel e o dinheiro representavam uma promessa. A seguir, os votos foram feitos para que todos pudessem ouvir, e antes que Ranulf percebesse j estavam entrando na igreja para a missa nupcial. No entanto, mesmo durante a longa missa, no se conscientizou de que o fato estava consumado. Desposara novamente a senhora sua esposa. Advertira seus homens no sentido de estarem preparados para qualquer coisa, mas ele mesmo estava to
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atordoado que poderia ter sido atacado por qualquer lado sem ver o golpe chegando. S depois que a missa acabou e Sir Henry o abordou ali mesmo na igreja para que jurasse fidelidade a Shefford foi que Ranulf comeou a desconfiar que fora um grande idiota. Isso feito, os vassalos de Clydon se apressaram a fazer o mesmo e lhe juraram fidelidade por suas honras. No mais atordoado, mas ainda inteiramente perplexo, Ranulf olhou para a esposa, que lhe segurava o brao ao sarem da igreja juntos. Voc se casou comigo? Ela soltou uma risada suave antes de se acercar mais dele para sussurrar-lhe: Ainda bem que esteve no nosso primeiro casamento, meu senhor, pois certamente no esteve muito presente no de hoje. Foi um noivo muito vermelho que se viu aplaudido pela multido diante da igreja. Captulo Vinte Se Ranulf achara que participara de um banquete na vspera, em honra da chegada de Sir Henry, o seu banquete de npcias foi digno de um rei. Serviu-se um total de seis pratos, o dobro do nmero normal, cada prato constando de numerosas travessas de carne, aves, peixe, ovos, legumes, sobremesas, terminando-se com uma sutileza, um preparado de acar, massa e gelia sob uma forma especfica, neste caso cenas de amor refinado. Observou-se total cerimnia, com o despenseiro chegando primeiro com po e manteiga, seguido pelo mordomo e seus assistentes com o vinho e a cerveja. Os escudeiros se enfileiravam atrs das mesas para servir aos seus respectivos cavaleiros, para cortar a comida e substituir as travessas depois de cada prato. Com tanta variedade, o apetite de todos ficou bem satisfeito. Havia veado, javali, carneiro, vitela, perdiz e pavo assados. Tambm havia perdizes ao molho de mostarda e gengibre, ou recheadas com ovos e ervas, e vrias carnes ensopadas para os que no tinham os dentes muito resistentes. Para os diferentes gostos em aves foram servidos galinholas, patos selvagens, garas, tarambolas, cotovias e aves pernaltas. Para os que preferiam peixe, havia linguado regado com agrao e condimentos, ostras servidas sobre salsa embebida no vinagre, hadoque cozido com manteiga de alho, cavala fervida com molho de norteia e azedinha ou arenque fresco, lagostim, mexilhes, lampreia e empado de peixe. As sobremesas eram tantas que no dava para enumerar, desde frutas condimentadas at tortas com todo o tipo de recheio doce. A esposa no mentira ao dizer que no faltava comida nas despensas de Clydon. Com tamanha abundncia, claro que o banquete durou o resto do dia. A diverso era ininterrupta, com msica, piadas e histrias contadas pelos convivas que tinham jeito para
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isso, ou pelas dzias de artistas ambulantes contratados para a ocasio especial. Quando Ranulf voltou da privada, encontrou as mesas inferiores afastadas e um bailado ruidoso em andamento, onde os danarinos se davam as mos e cantavam enquanto circulavam. Sua senhora se juntara a eles, e enquanto ele a observava rir e cantar com os outros, deu-se conta de que era a primeira vez naquele dia inteiro em que a estava enxergando, embora tivesse estado ao seu lado desde que saram da igreja. Ela refulgia com uma beleza especial que nada tinha a ver com os trajes cintilantes. Sua chemise era da mesma seda branca que a tnica dele, entremeada de prata, a veste de um tafet de seda azul vivo, debruado com bordados em prata; em volta dos quadris usava um cinto faiscante de pedras vermelhas e azuis. No usava manto ou vu para desviar a ateno da riqueza das roupas, e o cabelo negro e lustroso estava solto, balanando sua volta enquanto danava, coroado com um pequeno crculo de prata inclinado encantadoramente para um lado. Tinha as faces vermelhas, os lindos olhos azuis brilhavam de prazer, e, sem aviso, o corpo de Ranulf ganhou vida quando se ps a observ-la. Em seguida, veio a irritao. Voltou a se sentar mesa principal, na cadeira de honra, na cadeira do senhor, sim, na sua cadeira. No importava que fosse a cadeira que sempre lhe fora oferecida todas as vezes em que se sentara a esta mesa. Hoje era verdadeiramente sua. No entanto, quando se lembrou da agonia de dvida com que se deitara na noite anterior, no conseguiu trazer tona nenhuma satisfao. E ela se divertira com a sua surpresa na igreja, implicando com ele. Era mais do que provvel que houvesse provocado deliberadamente as suas suspeitas com aquele seu sorrisinho satisfeito da vspera, s para que passasse a noite toda sofrendo. Ela era ardilosa, rancorosa, tudo que sabia que uma dama como ela era no entanto, olhou para o abandono descuidado com que danava e desejou-a. Devia estar maluco. Ela estava sem flego quando voltou para o seu lado, os cabelinhos se enrascando midos ao redor do rosto, rindo de uma pilhria que um nobre lhe dissera do outro lado da sala. No olhara nem uma vez para Ranulf, por isso acordou de seus pensamentos sombrios quando ela lhe dirigiu a palavra. No dana, meu senhor? No. Tambm no sou muito de danar, mas hoje o que se espera. Ranulf no estava com disposio para conversas frvolas. Quando que... quero dizer, as suas damas vo acompanh-la logo para fora do salo? Oh, ainda cedo. Ficou irritado porque ela no o fitava, irritado o bastante para perguntar: Est com o seu frasquinho mo?
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Claro replicou ela, distraidamente. Isso tambm no provocara reao nela, e teve vontade de deit-la no colo para ver se a provocaria. Mas ento os olhos cor do cu se voltaram para ele, provando que ela estava prestando ateno s perguntas. S que entendera mal os seus motivos. No precisa ficar nervoso com a cerimnia da consumao do casamento disse-lhe num murmrio suave. Est fora de cogitaes que v me repudiar ou eu repudi-lo, portanto no precisamos ficar nus um diante do outro e diante dos convidados para a inspeo. Soltou um resmungo, mais irritado ainda com ela. Por que nunca ruborizava quando falava com tanta franqueza em tais assuntos? O controle que exercia sobre suas emoes era louvvel, porm inteiramente irritante no momento. Ela interpretou a sua cara fechada corretamente. No est se divertindo, meu senhor? Existe algo que eu possa... Pode ir para a cama, senhora, e rapidinho. Quero as ltimas formalidades do dia concludas. Agora ela ruborizou, e baixou o olhar para o colo. Ficou ali sentada um longo momento, mas finalmente fez um aceno formal de cabea e se levantou para se retirar. Ranulf se recostou na cadeira, sentindo a tenso deixar o corpo. No se dera conta do quanto a resposta dela se tornara importante para ele naqueles longos segundos de silncio. Se tivesse tentado contrari-lo... mas no tentara. Aceitara suas palavras como uma ordem e obedecera, dando-lhe uma sensao muito satisfatria que durara dois minutos, quando se dera conta de que realmente ainda era cedo, e que a esposa estivera se divertindo imensamente at jogar sobre ela o seu mau humor. E, na verdade, no tinha motivos para estar to rabugento. No era o senhor de tudo que seus olhos alcanavam? O homem mais afortunado presente? To poderoso agora quanto o prprio pai? Sim, mas o que fizera para merec-lo? O que aquilo est fazendo aqui em cima? Reina viu o "aquilo" em questo deitado bem no meio de seu leito nupcial. Mandara dar um banho em lady Ella para tirar as pulgas quando a gata aparecera junto com o restante dos homens de Ranulf, porm no se dera conta de que a criatura estava partilhando o quarto com o amo. o bichinho de estimao de Ranulf respondeu pergunta irada de dama Hilary. Verdade? Uma das outras damas soltou uma risadinha. Reina tambm teve que sorrir. Se elas estavam achando que aquilo era engraado, que esperassem s at verem a feia criatura enrolada no pescoo do gigante. Mas nunca se permitiu a presena de animais neste andar insistiu dama
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Hilary. Reina deu de ombros. Clydon agora tem um novo senhor. Se ele deseja o seu animal de estimao no quarto, quem ir contradiz-lo? A senhora. Ora, quanta confiana depositavam nela. Se tivessem visto como sara correndo para busc-las para a cerimnia da consumao, no concluiriam to depressa que ela poderia se livrar de uma gata magricela. Claro, o aposento podia ser chamado de "quarto do senhor", mas o quarto de dormir, tradicionalmente, era territrio da senhora da casa. Ela podia dar opinio sobre os seus companheiros de quarto isto , com exceo do seu senhor. Pensando nele e em como a deixara sem jeito com a ordem rude para que fosse para a cama, Reina disse a dama Florette: Leve-a cozinha e d-lhe um pouco de leite quente.Depois, imaginando que o cozinheiro no iria gostar, acrescentou:Explique ao pessoal da cozinha quem o dono dela, para que no a expulsem para os estbulos. Ela morde? indagou a jovem viva, desconfiada. Hilary pegou lady Ella pela pele do pescoo e empurrou-a para Florette: Se morder, voc a morde de volta. Todo mundo riu, e o nervosismo de Reina diminuiu um pouco quando se viu participando das risadas. J passara pela primeira experincia de ir para a cama, que era a pior, portanto no tinha um motivo real para estar nervosa agora mas estava. Talvez no devesse ter mandado que aguassem tanto o vinho do marido, que quase ficou sendo uma gua colorida. Ele poderia ter se divertido se estivesse um pouco embriagado, no a mandando subir s pressas. Talvez tambm no devesse ter implicado com ele hoje. Seu comportamento fora estranho o dia todo, alternando entre perplexidade e puro azedume, que no eram estados de esprito para levar a implicncia na brincadeira, o que fora a inteno dela. O que poderia esperar de um gigante sbrio e aborrecido? Rude e rpido de novo? Ou rude e longo? Jes, devia ser maluca para ter se sujeitado a isso! Ou quem sabe no haveria cpula alguma, afinal de contas? A idia animou-a consideravelmente. Afinal, ela lhe falara do frasco de "sangue" para os lenis nupciais, que Theo ocultara aqui mais cedo. Ranulf no precisava copular com ela simplesmente por que todos em Clydon esperavam que o fizesse. E ele apenas dissera que queria concluir as formalidades, no que pretendia... Acabara ficando nervosssima de novo, mas, como esse era o estado em que se esperava que ficasse, o fato no provocou nenhum comentrio, exceto as brincadeiras e pilhrias suaves e normais apropriadas situao.
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Ficou calada enquanto as suas roupas eram retiradas cuidadosamente e guardadas no armrio embutido, mas ao ver a chemise branca entremeada de fios de prata nas mos de Hilary, lembrou-se de que o marido nem fizera referncia s roupas novas. As suas damas tinham trabalhado exaustivamente para terminar o manto e os calados dele a tempo. Ela mesma fizera a tnica para combinar com a sua prpria roupa de um corte extra de seda preciosa que estivera guardando, embora no soubesse por que se tinha dado a esse trabalho, e provavelmente no repetisse a dose, j que o homem demonstrava to pouca apreciao. No entanto, ele estava to bem, estava timo. Precisava mesmo ouvir-lhe os agradecimentos quando sentira tanto orgulho ao v-lo to esplendidamente vestido? Exalou um suspiro, depois se lembrou de onde estava e enrubesceu. Mas ningum escutou. As mulheres estavam muito ocupadas rindo das pilhrias umas das outras. Lady Margaret pegou um pente e comeou a corr-lo pela cabeleira de Reina, mas dali a um momento escutaram os homens chegando, e Reina foi posta rapidamente na cama. L deveria ficar sentada, esperando como a virgem no altar do sacrifcio, que era exatamente como se sentia. Se algum imaginava que Ranulf ia cruzar a soleira da porta nos ombros de sua alegre escolta, como costumava acontecer nesses casos, Reina poderia ter-lhe dito que no era provvel que isso acontecesse. Quem o levantaria? E ningum tentou. Mas se Reina tivesse sabido que ele prprio vinha frente do grupo na escada estreita, seu medo teria sido multiplicado por dez. As pilhrias continuaram, agora mais grosseiras com a chegada dos homens. Reina se recusou a escutar ou olhar enquanto Walter se atrevia a arrancar a tnica de Ranulf do corpo. Concentrou-se na caada que planejara para a manh seguinte; no que preparar para o jantar se pelo menos metade dos hspedes permanecesse no castelo mais um dia inteiro, o que era provvel acontecer; na visita que estava devendo aldeia para cuidar dos doentes, que negligenciara nos ltimos dias. Trouxe tona qualquer coisa que pudesse distra-la, e ento a porta se fechou, rompendo a sua concentrao, e engoliu com dificuldade ao ver que estava a ss com o marido. Ele fechara a porta, e no perdera tempo, vindo direto para a cama. Ainda usava cales e calados, e mais nada. Reina prendeu a respirao. Ser que ia pular sobre ela de novo? No, desta feita, no. Em vez disso, puxou as cobertas de cima dela. Ela soltou uma exclamao to abafada que somente ela mesma ouviu. Ele fitava o seu corpo to atentamente que o teto poderia ter-lhe cado na cabea e nem repararia. Ela ainda estava sem respirar, com medo de se mexer, com medo de se cobrir com as mos, com medo do que ele faria a seguir, este gigante imprevisvel que desposara. Ento no foi um sonho disse ele.
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Os olhos dela subiram cautelosos ao encontro dos dele, que estavam agora cor de anil. Parecia surpreso pelo que havia descoberto, e ainda havia uma outra emoo que ela no sabia precisar. Isso bom... ou ruim? Ranulf apenas soltou um resmungo em resposta. Ela ainda queria elogios, depois de tudo por que o fizera passar? Era melhor esperar sentada. Mas, pelos dedos de Cristo, ainda bem que no fora um sonho a imagem que ele carregara na cabea todos esses dias. Lembrava-se dela agora claramente, de p no meio da sua cama, de tnica de linho curta, parecendo uma pequena Valquria pronta a guerrear com ele. Ficara incendiado de desejo de novo, do mesmo modo que anteriormente, no mesmo dia, vendo-a montada naquele cavalo. Mas aquele corpo nu! Quem imaginaria que a mulher ocultava um corpo to perfeito sob as roupas? Podia ser baixinha, mas nenhum membro era longo ou curto demais, cada parte dela tinha a forma certa. Queria simplesmente ficar parado olhando para ela. Queria entrar nela naquele momento. Era vexatrio no poder fazer as duas coisas de uma vez, mas pelo menos sabia que no podia. Da ltima vez, no estava certo de coisa alguma, chegando a duvidar que houvera uma ltima vez. Desta vez, seu desejo no estava menos intenso, mas ele o tinha sob controle pelo menos era o que esperava. Pelos dedos de Cristo, estaria sempre em desvantagem com esta dama? Um dos joelhos pousou sobre a cama, depois o outro. Desta vez escutou a exclamao abafada e olhou-a de novo nos olhos, vendo finalmente o que deixara passar antes. Est com medo? indagou, em dvida. O sinal afirmativo de cabea o surpreendeu, especialmente porque ele se lembrava claramente da sua resposta sarcstica na manh seguinte, "Tenho cara de morta?", quando lhe perguntara estupidamente se a tinha matado. Comeou de novo. Certamente voc sabe... Sei. Ento do que tem medo? Acha que sou diferente de qualquer outro homem? Ela emitiu um ruidinho engasgado que provocou nele um rpido franzir de testa. Mas ento baixou os olhos para si mesmo e admitiu, a contragosto: , talvez um pouco diferente. O engasgo ficou sufocado e fez com que ele unisse mais vivamente as sobrancelhas. No precisa me ridicularizar. E j suportou o meu tamanho uma vez sem morrer, como se apressou a me dizer. Ento do que que tem medo? Suponho... que seja de desconhecer... por que estava to impaciente para ficarmos a ss aqui.
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Ele a fitou com incredulidade. No saber... senhora, por que outro motivo eu a mandaria para a cama? Mas a sua impacincia... O que se pode esperar quando a nica mulher cujo lugar agora na minha cama foge dela? Sei lidar com a abstinncia to bem quanto qualquer um, se for preciso, mas a abstinncia forada no combina com a minha natureza. melhor que saiba logo. No gosto que me neguem o que quero. E ento ele franziu o cenho de novo, percebendo com que esperteza ela o forara a admitir que a queria, ganhando o seu elogio, afinal de contas, quando o que sentia era apenas um intenso desejo momentneo. Era apenas desejo, no? Sem dvida. Qualquer mulher serviria para satisfazer essa nsia, muito embora esta a houvesse provocado. Ento por que a forara a deixar as festividades l embaixo, quando poderia ter dado uma fugidinha de alguns momentos com qualquer jovem vistosa e sem que dessem por sua falta no meio de tanta gente? Interrompeu sobressaltado seus pensamentos ao sentir-lhe a ponta dos dedos na testa. Por que faz isso? indagou ela. O qu? Franzir tanto a testa, sem motivo aparente. Sabe que nunca o vi sorrir? Se queria sorrisos, senhora, devia ter-se casado com Walter replicou ele com azedume. , ele at que tem um certo encanto alegre... mas casei com voc. Casou mesmo, mas por qu? E quero a verdade desta vez, senhora, pois no era uma questo de eu e Rothwell sermos as suas nicas opes. Teve oportunidade de sobra de me deixar de lado desde que voltou para c. Mas voc ouviu o que eu disse a meus vassalos. Era a verdade, Ranulf. Eu achava que voc era a melhor escolha para Clydon. E para voc? Clydon vem em primeiro lugar. Ela levara um momento para responder, e a resposta foi muito insatisfatria. Mas ele supunha que tambm era melhor esperar sentado para ouvir elogios da parte dela. Jamais lhe dera algum motivo para achar que o queria para si. Fora a primeira mulher que conhecera que no o olhara com pelo menos algum interesse, sexual ou no. E casara com ela, uma mulher que demonstrava medo quando no devia, ousadia quando devia ter medo, uma mulher que preferia evit-lo, especialmente a sua cama, quando outras mulheres brigavam para entrar nela. Bem, ela estava ali agora, e, quer gostasse ou no, ia possu-la. Ainda est com medo? perguntou bruscamente.
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No. timo, porque j me fez protelar demais, com essa bobagem. Para voc, talvez, mas... Pelos dedos de Cristo, no discuta agora, senhora! Ela emitiu um som que parecia uma risadinha, mas no estava mais se importando. Controlara o seu desejo intenso tanto tempo porque, na verdade, no queria que ela tivesse medo dele, pelo menos na cama. Mas enquanto falava e a fazia descontrair-se, aquele tufo de plos entre as suas pernas lhe atrara o olhar, repetidamente. Negro e brilhante de encontro pele branca, era um m para os seus olhos, e seu toque, ao que cedeu agora. Ela inspirou vivamente quando o seu dedo a penetrou. No foi por este motivo, no entanto, que Ranulf no prosseguiu. Ela estava seca, sem uma gota de umidade a encoraj-lo, outra coisa com que jamais se deparara antes. Mesmo sabendo o que ia acontecer, ela no estivera pronta para ele, nem o estava agora, uma situao frustrante, considerando-se que o seu desejo no diminura nem um pouco. E o que ele entendia de excitar uma mulher, especialmente uma dama? Na maioria das vezes, era ele quem no estava pronto, no o contrrio. Mas j devia esperar isto de uma mulher que sentia completa indiferena por ele. E ento lhe ocorreu um novo pensamento, e lhe lanou um olhar vivo, indagando, incisivamente: Estava despreparada assim para mim da ltima vez? Se estivesse, sua dor teria sido bem pior, o que explicaria esta relutncia de agora e o medo anterior. No entanto, obteve como resposta um rubor que se espalhou at os lindos seios, e esta no era uma dama de enrubescer quando se falava sem rodeios. Estaria errado? Ser que o generalzinho no era to imune a ele quanto parecia ser? Enquanto se fazia tal pergunta, seu dedo ficou inundado de uma umidade quente, embora no o tivesse introduzido nem mais um pouco, e o rubor dela aumentou ainda mais. A risada de Ranulf foi espontnea, tal o seu alvio e por que no? encantamento. Reina ficou surpresa e fitou-o como se fosse louco, mas ele no se importou. Alguma coisa... errada, meu senhor? No, certssima. Ele se sentou para desatar primeiro os calados, os olhos permanecendo sobre ela. Embora no se lembrasse, novamente seus dedos impacientes desfizeram os laos para retirar o restante da roupa. E estava impaciente de novo. Ela o queria. No era s por Clydon. Ah! A bruxinha no cedia um centmetro, faria com que ele imaginasse tudo, menos a verdade, mas era impossvel esconder certas coisas, e ela agora sabia disso. Se pretende... comeou ela nervosamente, depois recomeou: No quer
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fechar primeiro as cortinas? Mais tarde respondeu Ranulf. Evitou novas perguntas cobrindo-lhe a boca com a sua enquanto se deitava sobre ela, tomando posio. E ela tinha um gostinho to bom... como podia ter-se esquecido?... que demorou a penetr-la... at que as suas mozinhas lhe rodearam hesitantes o pescoo. Aquela pequena reao o desconcertou. Penetrou-lhe o calor com um gemido. Era to gostosa!... Como podia ter-se esquecido disso tambm?... to apertada, como uma mo macia espremendo, puxando-o mais para dentro dela. Ranulf jamais sentira algo assim antes. Claro que nunca tivera uma virgem antes desta. Pela primeira vez em sua vida brutal, porm, queria se demorar com uma mulher, em vez de correr logo atrs do prazer fugaz que podia encontrar. O que sempre fora apenas uma necessidade do corpo, como comer ou urinar, agora parecia de certa forma diferente, e queria saborear a sensao. Mas querer e fazer s vezes no se misturam, e descobriu, neste caso, que seu corpo no estava disposto a se conter, no conseguia se conter. E deixou de se importar ao enlouquecer no clmax mais incrvel da sua vida, ouvindo vagamente um urro alto o bastante para sacudir os caibros do telhado, sem se dar conta de que era seu. Captulo Vinte e Um O vo da janela ainda estava nas sombras e fresco com o ar da noite que emanava atravs das caras vidraas. Reina se sentava no banco coberto de peles, os braos envolvendo as pernas puxadas para junto do peito, o queixo apoiado num dos joelhos, enquanto fitava pensativa um cu que ficava lentamente cor de malva, depois lavanda. O marido ainda dormia, dormira serenamente a noite toda, desde o momento em que rolara para o lado na noite anterior. No tivera a mesma sorte. Durante longas horas ficara deitada ao lado dele, escutando a respirao macia e ritmada. Tinha esperanas de que ele fosse roncar alto para que tivesse algo de que se queixar, j que no podia se queixar do que a estava incomodando de verdade, mas ele no lhe dera aquela satisfao, como no a satisfizera antes. Ele chegara perto do qu? No tinha certeza, mas devia valer a pena se fora capaz de produzir aquele urro primitivo de prazer quando ele conseguira fosse o que fosse. Fora to diferente desta vez, sem a dor, to gostoso ter aquela parte dele dentro de si. Sentira-se bastante estranha, de fato, mas no era uma sensao assustadora; aquela agitao no ventre, clida e lnguida a princpio, voltara de novo. Depois, o calor ficara cada vez mais quente, a respirao difcil, e alguma coisa comeara a crescer dentro dela, centralizando-se no seu sexo, algo muito, muito agradvel. E ento acabara, causando-lhe uma frustrao to intensa que quase batera no marido instantaneamente adormecido.
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Mas no era maluca a ponto de fazer tal coisa. E a frustrao no durara tanto tempo. Outros pensamentos que a mantiveram acordada, pensamentos que giravam em torno da estranha conversa que tinham tido. A coisa toda parecia meio irreal, ao record-la. Jamais acreditaria que Ranulf fosse demonstrar preocupao com o seu medo nervoso, mas ele demonstrara. E fora to divertido, afirmando no ser diferente de qualquer outro homem, quando era no apenas um gigante, mas um gigante lindssimo. E, depois, dizer que a sua impacincia derivava de lhe ser negado algo que queria. Ela? No podia crer. Sabia que no era bonita. Tinha a boca larga e cheia demais para o rosto pequeno, o cabelo de um negro feio, os seios to pequenos que nem valia a pena reparar neles. Tinha a pele boa, a sua salvao, e as pessoas pareciam sempre notar primeiro os seus olhos; no sabia se isso era bom ou ruim. Podia passar por bonitinha nos seus melhores dias, supunha, mas isso seria uma generosidade. Tinha criadas mais bonitas, algumas verdadeiramente belas, como Eadwina. E vira com seus prprios olhos o tipo de mulher que Ranulf achava atraente. Nem chegava perto. Assim, por que um homem de aparncia magnfica como Ranulf Fitz Hugh diria uma coisa dessas? Seu valor estava no que trazia para o casamento, no na sua pessoa. Sempre soubera disso. E, no entanto, ele dissera aquilo, e por um momento sentira um prazer inebriante em ouvi-lo antes de desacreditar. E ento os papis se inverteram um pouco. Ela o ouvira duvidar do prprio valor, dando-lhe uma pista daquilo que o vinha incomodando nos ltimos dias que realmente no acreditava que ela pudesse pensar que ele era o melhor homem para Clydon. Por que se importaria com o que ela pensava? Aquilo no fazia nenhum sentido. Ento a impacincia retornara e ela descobrira que ele realmente a queria. Aquilo no era fingimento. A tenso que o dominava tinha sido palpvel o tempo todo, mas o motivo para tal s ficara claro quando a mo dele seguira os olhos at o pice da sua feminilidade, o olhar dela percebendo naquele momento a salincia dura nos cales. Fosse por que fosse, na noite anterior ele sentira por ela um desejo intenso provavelmente porque se negara a ele, e ele acabara de lhe avisar que no sabia lidar bem com a negao. Aquela risada triunfal, todavia, que tanto a espantara, ainda no entendia, especialmente vindo depois daquela pergunta embaraosa que lhe fizera sobre no estar preparada para ele da ltima vez. Era bvio que no recordava nada da ltima vez, ou no teria que perguntar. E o lembrar de que estivera preparada para ele antes provocara de novo aquela mesma umidade quente no seu sexo. E ento a risada dele, a primeira que ouvia, transformando-o, tornando-o um homem inteiramente diferente, no to grosseiro, rspido e arredio. Mas no durara muito. Mesmo que no tivesse pulado sobre ela da segunda vez,
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ainda parecia t-lo feito, tal a sua pressa em obter dela fosse l o que fosse. Ao se lembrar disso, se lembrou tambm da frustrao que sentira, e suas sobrancelhas se uniram. Seria sempre assim, acendendo e apagando rapidamente? Seria normal, e a falha era dela prpria por no ter reaes suficientemente rpidas? Rudos vindos da cama lhe chamaram a ateno, e viu com surpresa que a luz do dia banira todas as sombras do aposento. A vela solitria que acendera para vestir o roupo e preparar a prova nos lenis j tinha se apagado, mas no era mais necessria. Nem ao menos pensara nos lenis na noite anterior, portanto fora sorte ter acordado cedo, dando tempo "prova" de secar antes que as damas chegassem para a coleta tradicional dos lenis. Seu marido desposado-duas-vezes estava se sentando na cama; uma ruga que lhe franzia a testa no desapareceu de todo mesmo quando ele finalmente a localizou no canto extremo do vo da janela. Escondendo-se, senhora? Bem vista, meu senhor? Seu resmungo foi ouvido do outro lado do quarto. Por que no me acordou? Descruzou as pernas e viu que estavam dormentes, ento no ficou de p imediatamente. Ainda cedo, embora talvez queira se levantar e se vestir agora. No se pode saber quando vo chegar as nossas visitas. Visitas? Ah, sim, como poderia me esquecer. No era uma pergunta, e foi dita com muita secura. Ele baixou o olhar para as mseras gotas de sangue que ela esfregara no lenol ao seu lado, e uma sobrancelha dourada se alou. Est injustiando a minha virilidade, senhora, quando na verdade ela lhe extraiu uma poa cheia de sangue. Talvez eu devesse apresentar o lenol de verdade para inspeo. No podia crer. Seu marido rabugento pilheriando? Ou no estaria pilheriando? Adiantou-se, lentamente. Guardou... guardou mesmo o lenol? Guardei, est ali naquela arca, e talvez deva peg-lo. Esse logro que armamos no me agradou. Quero que seus homens saibam da verdade. Os olhos dela se inflamaram por um momento, mas ento descontraiu. O logro tambm a incomodara. E agora que a segunda cerimnia de casamento j se realizara, no havia necessidade de continu-lo. , eles aceitaro a verdade mais prontamente agora, e ficaro contentes em conhec-la. Contarei a eles hoje. Ele pareceu surpreso por ela no ter discutido, mas Reina ainda no acabara. Quanto s mulheres, no entanto, a histria diferente. A fim de que no haja suposio dando origem a mexericos, tm que estar certas de que voc
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no tem dvidas quanto minha virtude, e somente voc pode tranqiliz-las quanto a isto. Pode lidar com a questo dos lenis como quiser, mas ter de faz-lo voc mesmo. Pensou que ele se recusaria, j que parecia to aborrecido, mas balanou secamente a cabea em concordncia. No era to difcil assim lidar com ele, o que acabou com uma das suas preocupaes. Contudo, ela ainda no tinha acabado. Mas o que eu disse a Sir Henry tem que ser confirmado. O que lhe disse? Que voc era a escolha de meu pai para mim. Foi um logro que meu pai comeou com lorde Guy, e no quero que seja chamado de mentiroso. Ele me teria aprovado, senhora? Sim, creio que teria. Pois assim seja. timo. E j que estamos desanuviando o ar, digamos assim, no acha que est na hora de me chamar pelo nome? Lembra-se dele? Quer dizer que o generalzinho voltou, e cheio de sarcasmo. Justo do que eu precisava para acordar. Reina ficou rgida. Tambm no gosto desse nome, esposo. O que voc gosta no me interessa muito agora... esposa. Ela reavaliou a sua opinio de que era fcil lidar com ele; to fcil quanto com um javali selvagem, cujo temperamento podia s vezes ser comparado com o do marido. Uma discusso no jeito de se comear o dia disse Reina friamente. Para mim timo replicou ele, s para discordar; ela estava certa. ? Justo do que precisa para acordar, no ? Lhe devolveu as prprias palavras. E melhor eu deix-lo... Aonde vai? Parou a caminho da porta. No da sua... Aonde? A estava, j no tinha mais o controle da sua vida. Deconfiara que talvez fosse abrir mo disso ao preferir Ranulf a Richard ou John, com quem sabia que poderia lidar com facilidade. Exalou um suspiro e se virou para encar-lo. Eu s trouxe este roupo para c ontem noite disse, indicando o roupo de veludo branco que vestira. Ia ao meu antigo quarto me vestir e providenciar para que minhas coisas fossem mudadas para c enquanto estivssemos na caada. A no ser, claro, que tenha mudado de ideia e prefira no compartilhar este quarto. Ele fechou a cara ante a nota de esperana na sua voz.
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Voc vai dormir aqui, onde o seu lugar. Exatamente o que dissera na vspera, recordou ela. Por que estava sendo to obstinado, quando era bvio que no a queria realmente ali? Com um aceno de aquiescncia no menos rgido do que fora o dele antes, Reina continuou o seu caminho. Recusava-se a pedir-lhe permisso para se retirar. Permaneceria neste quarto o resto da vida antes de fazer uma coisa dessas. Ele no voltou a det-la, o que deveria ter-lhe melhorado o humor, mas isso no aconteceu. E seu humor certamente no estava pronto para Theo, que esperava no seu quarto para cumul-la de perguntas ansiosas. E ento, como que foi desta vez? Quer os detalhes sanguinolentos ou bastam algumas palavras? respondeu com brusquido. Quer dizer que foi rude e rpido de novo? No to rude admitiu de m vontade. Mas acabou antes que eu mal tivesse notado que tinha comeado. Theo desabou num banquinho, o rosto jovem a imagem do desapontamento. Quer dizer que ele ainda no lhe deu prazer? Prazer? Ela bufou, dirigindo-se para a arca na extremidade da cama. Digame uma coisa, Theo, a mulher deve mesmo sentir alguma coisa durante a cpula ou isso no passa apenas da vontade de dar ao homem de quem gosta aquilo que ele quer? Est perguntando pessoa errada, Reina. Eu gosto. Pois eu no gosto. Mas voc sabe que est faltando alguma coisa ou no estaria to aborrecida. Ele abriu um sorriso. Pergunte a Wenda. Talvez ela possa lhe descrever como para uma mulher. No quero perguntar a Wenda disse, fazendo beicinho. S quero que me diga uma coisa. normal ser feito to depressa? Normal, no. Mas encare a coisa deste jeito, Reina: ou aquele belo homem lhe faz o elogio supremo de que voc o excita tanto que ele simplesmente no consegue se segurar, ou... Fale srio, imbecil! Ele se desviou da tnica que ela lhe jogou, protestando: Estou falando. Talvez seja o jeito dele, talvez no se importe se voc tem prazer ou no. Infelizmente, h homens assim. E eu me casei com um deles. Soltou um suspiro, sentando-se na cama com uma veste numa das mos e uma chemise na outra. O que posso fazer? Pode lhe dizer que no est satisfeita com... Est maluco? gritou com voz estridente. No posso fazer uma coisa dessas!
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Theo deu de ombros. Ento excite-o de novo depois que ele acabar. Em geral o homem mais lento da segunda vez. Isto prendeu inteiramente a sua ateno. Quer dizer... logo depois? . Mas ele pega no sono. Ento desperte-o. Ela franziu a testa. No creio que ele v gostar. No vai se importar, se voc fizer direito. Como? Como que fao para excit-lo? Reina! Ele revirou os olhos. A sua me no lhe disse como agradar a um marido? Voc o toca, acaricia-o todo... ah, quem dera eu... enrubesceu, mas logo continuou: Voc o acaricia... especialmente onde importante. Os olhos da moa se arregalaram. Quer dizer, l! Exatamente. Oh, suponho que no seja assim to difcil. O que estava dizendo? Como poderia se forar a fazer aquilo! Ento espero v-la sorrindo amanh. Ela olhou ferozmente para Theo. Esse apenas um pequeno problema. Voc nem acredita como aquele homem sabe ser insuportavelmente irritante. Se eu voltar a sorrir, vai ser um milagre. Captulo Vinte e Dois Reina suspirou, correndo os olhos pela clareira. Tinham dado uma parada enquanto os ces farejavam os arbustos, tendo perdido momentaneamente o rastro do grande veado que avistaram antes. A sua veste de l fina era ideal para montar, mas o tempo estava quente demais para a estao do ano, e fios de suor lhe escorriam pelas tmporas e ensopavam a chemise de linho. Normalmente nem notaria, entretida com a emoo da caada. Hoje, tinha muitas outras coisas em que pensar. Ignorou o marido, que detivera seu cavalo ao lado do dela. Pelo menos tentou ignor-lo. O palerma insuportvel mostrara s damas aquele outro lenol, e Reina agentara os olhares de horror e piedade que provavelmente continuariam at que algum se lembrasse de que retornara a Clydon em perfeito estado de sade. Mas bem feito para ela, por ter-lhe dito que fizesse o que bem queria. E ele parecia estar achando divertido. Chegara a ganhar dele um sorriso quando ele fora lhe fazer companhia no salo
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para a refeio matinal. Devia ter desconfiado daquele sorriso, mas no momento estava confusa sentindo aquela estranha agitao no ventre de novo. Provocada pelo sorriso? Jes. Melhor que ele se ativesse ao seu humor de javali. No so estes os bosques onde moram os bandidos de que ouvi falar? Reina foi forada a lhe dar a sua ateno integral agora. Est se referindo queles terrveis fora-da-lei que atacaram o seu acampamento e fizeram com que partisse com tanta pressa naquela noite? Ranulf no mordeu a isca. Teve a coragem de dar-lhe outro sorriso ante a lembrana do ardil que utilizara para tir-la de Clydon naquela noite fatdica. Dois sorrisos em poucas horas. O seu humor melhorara decididamente com o episdio dos lenis. Talvez estivesse achando muito engraado que as mulheres de Clydon se mostrassem temporariamente com medo dele, imaginando que carregava uma arma monstruosa dentro dos cales em vez de um pnis normal. Reina no estava achando graa. Creio que me refiro aos mesmos terrveis fora-da-lei disse, no que para ele era um tom de voz muito agradvel. Acha que veremos sinais deles? Reina decidiu conter a irritao por ora, j que ele parecia verdadeiramente interessado. Talvez voc descubra sinais de sua presena, mas no os ver. Sempre parecem saber quando um grupo grande sai de Clydon ou Warhurst, e se espalham para leste e oeste, abandonando inteiramente os bosques. Warhurst? A cidadezinha do outro lado do bosque. Na verdade, Warhurst sofre mais com eles do que ns. Ocasionalmente roubam um saco de cereais ou um pote de manteiga de meus semilivres... E quanto aos grandes roubos de gado e ovelhas que mencionou outro dia? Podem ser eles os responsveis, mas no creio. Eles so apenas semilivres que passaram a viver fora da lei. A quem venderiam os animais? E os bosques fornecem toda a carne de que precisam. No, o que fazem melhor e com mais freqncia roubar pequenos grupos de viajantes na estrada norte, que atravessa estas matas, especialmente caravanas de mercadores a caminho de Warhurst. Como j disse, Warhurst sofre mais com eles do que Clydon. No tentou expuls-los? No pde deixar de sorrir, ao se lembrar com carinho: Praticamente todo ms meu pai costumava levar seus homens para vasculhar a rea inteira. Esperava com prazer essa ocasio, apreciava a caada e ao voltar desabafava, xingando os bandidos, pois nunca pegou um s deles. Como disse, eles parecem saber quando esto ameaados. O castelo de Warhurst envia patrulhas mais freqentes, mas um idiota, e fcil de tapear. Os bandidos podem ser camponeses, mas no
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so tolos. Acha que vigiam tanto Clydon quanto Warhurst? Com os bosques to perto de ambos, isso no seria difcil. Ele a examinou por um momento, antes de dizer: No cr que eles sejam uma ameaa de verdade, no ? Est me entendendo mal, meu senhor. Meu pai gostava de ca-los, isto o divertia, e a mim tambm. Mas eles andam mais impertinentes depois que ele viajou. verdade que, ao que eu saiba, no mataram ningum, mas visitantes de Clydon foram atacados, um deles sendo roubado em quase cem marcos. Acabei me sentindo moralmente obrigada a reembols-lo. Afinal, as matas so minhas. E os bandidos tambm? perguntou ele, com um bufo. Sim... E agora seus. Ele lhe lanou um olhar feroz, finalmente, e ela quase riu. Tem que aceitar o ruim junto com o bom, meu senhor. H mais coisa ruim? Claro. Ela abriu um sorriso. Deixe ver... h Tom Smith. De tantos em tantos meses ele bebe demais e tenta pr fogo na aldeia. Ningum sabe por qu, nem mesmo ele. E voc ainda no o enforcou? Por que o enforcaria? Ele um bom ferreiro, e paga com o seu trabalho os estragos que faz. Espero que o enforcamento no seja a sua resposta para tudo. E se for? Ela ficou rgida, empinando o queixo desafiadoramente. Ento vamos ter muitas discusses. Talvez tenhamos, mas no a este respeito. Resta ver se me apressarei a enforcar qualquer um, mas isso ser deciso minha como senhor feudal. No verdade, minha senhora? Ele aceitara o desafio e o devolvera. Fitou-o um longo momento, fitou as feies duras e implacveis, a tenso evidente no corpo. O que podia dizer? Lhe dera o poder de fazer o que quisesse quando o desposara. S que o desposara para que protegesse o seu povo, no para que o enforcasse arbitrariamente. No entanto, no poderia ter se enganado tanto com ele. Certamente estava apenas pondo-a prova ao perguntar sobre o enforcamento de Tom Smith. Como iria ficar sabendo como ela lidava com o seu povo, a no ser que fizesse perguntas? No devia ter ficado nervosa com isso. Mas o nervosismo custou a ir embora, e o seu tom era afetado quando respondeu: Sim, a maioria das decises ser sua, como senhor feudal. A maioria? Tambm quer os meus deveres? Se o que me resta fazer to-somente aplicar a agulha a uma tira de bordado, queira me dizer.
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Ranulf ficou calado. Ao ver seus olhos brilhando de rancor, o seu corpinho tremendo, sentiu que comeava a ficar excitado. Pelos dedos de Cristo, de novo no! Mas acontecera, mexendo com suas entranhas, fazendo com que esquecesse aquela conversa, esquecesse a caada. Os ces farejaram a presa naquele momento, e o grupo saiu atrs deles, inclusive Reina. Ranulf foi tomado de uma raiva irracional por um momento, como se fosse ele o animal perseguidor e tivesse perdido o rastro da presa. E ento se deu conta de que no tinha motivos para estar com raiva. O que hesitara em aceitar, at mesmo na noite anterior, at mesmo hoje de manh, finalmente se cristalizou na sua mente como a verdade. Reina de Champeney era agora Reina Fitz Hugh, sua mulher. Sua. Pertencia-lhe verdadeiramente. Esporeou o cavalo, mas pensando numa presa diferente. Reina comeara a se descontrair, acreditando que deixara Ranulf para trs e que no voltaria a ser incomodada por ele e seus modos irritantes pelo menos por algum tempo. Estava errada. O grande corcel de Ranulf emparelhou de novo com o cavalo dela, mas desta feita no foi para cavalgarem lado a lado. Antes que se desse conta do seu intento, a mo de Ranulf se estendeu e lhe tirou as rdeas das mos, e a pequena gua subitamente o estava seguindo mato adentro. Ningum percebeu, foi a primeira coisa que pensou. Os outros membros do grupo seguiam o seu caminho sem sequer olhar para trs. O que pensou a seguir levou-a a empalidecer, lembrando-se da sua atitude atrevida de alguns momentos atrs. Podia apenas imaginar que ele se tivesse ofendido e fosse castig-la aqui e agora. Mas, por qu? Reconhecia que ficara zangada e deixara transparecer. No era a primeira vez. Mas ser que isso valia uma surra? Ele talvez pensasse assim, e agora tinha este direito, quando antes no tinha. Mas agora tambm no tinha, lembrou-se. Ele jurara que no, na feitura do contrato mas no jurara que no lhe esquentaria o traseiro. Na verdade, advertira-a de que o faria. Reina empalideceu ainda mais e debruou-se para ver se tomava as rdeas de volta; ento o seu cavalo parou atrs do dele. Prendeu a respirao, vendo-o desmontar, assustada demais para fazer o mesmo, at para pensar em fugir. S conseguiu falar quando as mos dele lhe agarraram a cintura. Eu no quis... No pde ir mais longe na sua tentativa de acalm-lo, pois foi arrancada do cavalo, apertada contra o peito do homem e sufocada pela sua boca, que cobria a dela, beijandoa? , supunha que ele talvez assim o entendesse. Ela no tinha certeza do que era, especialmente quando aquela lngua comeou a apunhalar a sua. Tentou empurr-la para fora da boca com a sua prpria. Aquilo s fez com que ele gemesse e a apertasse com mais fora, sem machuc-la, o que era de estranhar, e, mais estranho ainda, provocandoNo Desafie o Corao Johanna Lindsey

lhe uma emoo no peito. Suas pernas no estavam firmes quando ele a pousou no cho. Tampouco a sua respirao estava regular. E seus pensamentos tinham se dispersado para todos os lados. Quando voltou a reuni-los numa ordem aparente, o manto de Ranulf estava aberto no cho, o cinto da espada removido, e ele remexia nos cordes das roupas de baixo. O que... A expresso feroz de seus olhos interrompeu-a. ou no minha mulher? A expresso e o tom de voz deviam t-la advertido, de to provocantes que eram, mas no o fizeram. Ficou simplesmente surpresa com a pergunta. Claro que sou sua mulher. No o desposei duas vezes, para que no houvesse dvidas? verdade, e sendo assim desejo servir-me da minha mulher. Ela arregalou os olhos, incrdula. Agora? Ele deu de ombros, embora nada houvesse de descuidado no seu olhar. Sou jovem e cheio de vida, e voc insistiu nisso, no ? Mas... Novamente no conseguiu completar o pensamento, muito menos o protesto. Ele pegou-a pela cintura com o brao e deitou-a no manto aberto, recomeando a beij-la. Num cantinho da cabea de Reina havia a ideia de que ainda tinha tempo para lhe explicar racionalmente que o senhor e a senhora de Clydon no copulavam nos bosques. Ele teria que parar de beij-la para despi-la, e ento o convenceria. Doce esperana. Ele no parou de beij-la. No a despiu. Simplesmente arrancou-lhe as calcinhas, abaixou os prprios cales e penetrou-a, mexendo-se dentro dela com uma urgncia clere que atingiu o seu clmax em menos de um minuto. Reina no sentiu nada, e isso, mais do que qualquer outra coisa, fez extravasar o seu mau gnio quando ele rolou para o lado. Que voc se dane e apodrea, Ranulf! Pode estar acostumado a levantar as saias de qualquer serva que encontre pelo caminho e ir direto ao assunto, mas no comigo! Sou sua esposa, no uma criada que encontrou num campo. Se me quiser, ter a decncia de tirar primeiro as suas roupas e as minhas. Se o que quer. Estendeu a mo para a saia de Reina e ela arquejou, afastando-se rapidamente dele e pondo-se de p. No agora, seu palerma imbecil! J me bastam por hoje as suas habilidades grosseiras.
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Ele no se ofendeu. Na verdade, deixou-a sem fala ao cair na risada. E ainda estava sorrindo feito um vira-latas saciado enquanto endireitava as roupas de baixo. Talvez eu tenha levado tempo demais para me convencer de que voc me pertence disse-lhe com um sorriso amplo e irritante , mas voc mesmo me confirmou isso, e no vou mais lutar contra a realidade. melhor que se acostume rapidinho com o meu jeito, pois a possuirei quer queira ou no, quando me der vontade. Em qualquer lugar? Ele correu os olhos pelos arbustos baixos que os cercavam e que pouco escondiam, e teve a audcia de soltar uma risadinha abafada. , em qualquer lugar. Para mim no faz diferena. Ela passou por ele furiosa, os lbios apertados. Para mim faz, e tomarei cuidado para no sair de Clydon novamente com voc, se esta a sua ideia de um encontro romntico. Recebeu por essas palavras mais risadas, que quase a fizeram gritar de frustrao. No estava disposta a lhe pedir ajuda para montar no cavalo. No entanto, enquanto lutava para subir, ele lhe levou a mo ao traseiro e deu o impulso de que necessitava. No lhe agradeceu na verdade enrubesceu violentamente enquanto dava meia-volta. Teria sorte de encontrar o grupo de caadores antes de darem por sua falta, mas no tinha dvidas de que o encontraria. Esperava que o marido no tivesse a mesma sorte. Seria bem feito se ele se perdesse na mata e no voltasse para Clydon antes do anoitecer num estado de esprito que combinasse com o dela. Captulo Vinte e Trs Ranulf ficou vendo a esposa se afastar na direo de onde tinham vindo, sem se dar conta de que ainda estava sorrindo. Ela era como as outras damas que conhecera, e no entanto diferente, de um jeito que era um alvio inesperado. A maioria das damas chorava ou suplicava, bajulava ou utilizava todo artifcio disponvel quando no conseguia o que queria. Sua senhora, no. Seus modos eram diretos demais. Ou atacava de leve com sarcasmo cortante ou perdia inteiramente a pacincia, o que descobriu que no o incomodava. Aquele mau gnio o divertia, vindo de uma coisinha to pequena. Por que estava irada com ele desta vez, no tinha muita certeza. Poderia realmente ter feito objeo a uma trepadinha rpida nos bosques, num dia de primavera to lindo? Lady Anne jamais fazia objeo. Na verdade, fora ela a instigar a maioria de seus encontros, e nos locais mais improvveis. Lady Montfort tambm tentara seduzi-lo nos bosques, depois de providenciar para que a acompanhasse em suas caadas com falco. O fato de no lhe ter feito a vontade no se devia ao local onde estavam ou a quem ela era, pois ele era to excitvel na poca quanto agora e se aliviava onde e quando podia. Mas
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gostava das suas mulheres com menos de trinta anos. Vovs no tinham atrao para um garoto de quinze anos. Afastou da cabea os pensamentos do passado, antes que lhe ameaassem o bom humor. E estava muito bem-humorado, desde que desafiara a esposa de manh e sara vencedor, o que fora inesperado. Queria que os vassalos de Reina soubessem da verdade sobre a primeira boda deles, mas, se ela lhe tivesse dado motivos vlidos para continuarem o logro, teria concordado. Afinal de contas, ela conhecia bem aqueles homens e era mais capaz de lhes julgar as reaes. O fato de ainda querer que Sir Henry no soubesse de tudo tambm no fazia mal. Talvez algum dia, quando chegasse a conhecer o seu novo suserano, ele lhe dissesse a verdade. Ou talvez no. No poderia fazer objeo, se Reina queria manter imaculada a memria do pai. Mas ela concordara com ele, pelo menos em parte, provando no ser to inflexvel quanto sabiam ser algumas damas, por pura obstinao. Ele mesmo s vezes sofria desse mal, como acontecera de manh, quando no conseguira resistir tentao de jogar o verdadeiro lenol de npcias para aquele grupo de mulheres risonhas que adentraram o quarto quando Lanzo terminava de vesti-lo. As mulheres tinham ficado surpresas ao encontr-lo sozinho, e mais surpresas ainda quando lhes contara a verdade. Mas a reao ao lenol fora realmente risvel, quase to desagradvel quanto a sua prpria reao ao v-lo pela primeira vez. Pelo menos tivera a mulher sua frente, provando que no a matara. As mulheres no tinham isso para aliviarlhes o horror, j que Reina se ausentara convenientemente. Reina? Sim, Reina. Era um lindo nome, que provavelmente no iria esquecer, contrariando a acusao que ela lhe fizera. Mas que diferena fazia como a chamava? E que diferena fazia onde trepava com ela? Ser que era realmente a isso que ela fazia objeo? Ela tentara protestar, no entanto cedera e ficara mansinha logo que a beijara. Ou seria por que ele no a despira? No que tivesse muita escolha. Faz-lo levaria mais tempo do que estava disposto a conceder quele traidor dentro dos seus cales, que ele casse e apodrecesse. Nunca exercera to pouco controle sobre o maldito. E isso estava virando um hbito. Sinceramente, no era um hbito to ruim para se adquirir, pensou Ranulf com um sorriso, erguendo o manto do cho. Havia coisas piores do que ter desejo pela prpria mulher. E ento o seu sorriso se alargou e virou uma risadinha abafada quando viu o pedacinho de linho branco no cho. Ela ficara to furiosa com ele que fora embora e deixara as calas! Apanhou a roupa de baixo esquecida, feita do linho mais macio que j tocara. No se lembrava de ter sentido aquela maciez antes, ao arranc-las dela, consciente apenas do que havia por baixo. Esfregou o linho na face, pensando em como a esposa mimava o
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corpo com luxos mas isso foi um erro. A essncia dela lhe chegou s narinas, e sua virilidade se acendeu diante do cheiro. De novo! Aborrecido, Ranulf meteu o pano dentro da tnica. Mas a sua irritao no durou. Ele imaginou a expresso do generalzinho quando lhe devolvesse as calas, e isso o fez rir furtivamente de novo. E estava rindo quando Walter o encontrou, pelo menos depois do exame atento a que foi submetido e da exclamao do amigo de que pensara que a senhora tinha acabado com ele. E um homem no pode se atrasar a no ser que tenham acabado com ele? O que eu deveria pensar resmungou Walter , quando voc desapareceu com ela num bosque que no conhece direito? E quando passei por ela, quase me fulminou com os olhos. , ela estava uma fera quando nos separamos. Quer dizer que pararam para conversar? No da sua conta por que paramos, meu amigo replicou Ranulf. Walter ficou quieto cerca de cinco segundos, depois explicou: Atrasou-se por outros motivos? Pelas chagas divinas, Ranulf! Diga que no... voc no... pelas chagas divinas! Na mata? No de admirar que esteja furiosa com voc de novo. No sabe que as damas gostam de ser cortejadas com meiguice? Ranulf bufou ruidosamente. Quem precisa cortejar uma esposa que j conquistou? Walter soltou uma risadinha curta. Estou achando que voc evitou demais as damas. Esqueceu o que viver entre elas, sujeito aos seus estados de nimo e rancores. E a sua dama a senhora da casa. Lembre-se de suas ideias sobre fazer a corte quando o seu jantar chegar cru, suas roupas no forem consertadas e no houver tijolos quentes no seu leito quando chegar o inverno. Ranulf abriu um sorriso, a despeito das previses sombrias. Sempre passei sem essas coisas. Mas agora tem uma esposa que cuidar ou no do seu conforto. No h motivo para passar sem elas, lorde Ranulf Foi a vez de Ranulf gargalhar. Lorde Ranulf? Est decidido a implicar comigo at me tirar o bom humor, mas hoje no vai conseguir. Estou satisfeito com a minha sorte, portanto deixe que eu me preocupe com minha mulher e os seus humores. Walter sacudiu a cabea, mas finalmente deu de ombros, depois acrescentou, com um sorriso: Satisfeito, hein? E no recebi uma s palavra de agradecimento por ter convencido a dama a ficar com voc.
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Convencido, voc? Foi meu belo rosto que a convenceu. Ela no desfaleceu ao me ver pela primeira vez? , caiu direitinho aos seus ps. Continuaram brincando um com o outro at depararem de novo com o grupo de caadores. A caa j fora abatida, e o grupo discutia animadamente o fato. Walter logo se juntou a eles, mas Ranulf moderou-se ao rever a esposa, especialmente porque ela fez questo de ignor-lo. Teve que se perguntar se poderia haver alguma verdade no que Walter dissera. Teria sido muito grosseiro com ela? Tinha-se esquecido do quanto ela era pequena, pelo menos para ele. Ser que a machucara? Ser que ela era teimosa demais para lhe contar, voltando-se ento para a raiva? No gostava do que conhecia nas damas, mas na verdade conhecia muito pouco. As duas que o fizeram detestar a sua classe tinham feito um belo trabalho, pois evitara as mulheres da nobreza desde ento. Agora estava casado com uma delas, uma mulher que absolutamente no compreendia, e que estava fazendo com que duvidasse do prprio comportamento, quando no conhecia outro. Ela tinha razo quanto ao tipo de mulheres a que estava acostumado. Ir direto ao assunto era necessrio quando os momentos eram roubados, pois uma criada ou semilivre raramente tinha tempo sobrando. E sempre as tivera com facilidade, ao preo de uma bugiganga qualquer ou uma refeio decente, ou de graa, porque achavam que um homem do seu tamanho era uma novidade, e queriam experiment-lo. Jamais tivera que cortejar uma mulher, nem mesmo lady Anne, pois fora ela que comeara o caso deles. No entanto, jamais se queixara da sua rudeza, se que ele era rude. No se lembrava muito bem de seus encontros apaixonados, exceto que tambm eram apressados, pois o medo de serem descobertos era muito forte. poca, porm, tinha apenas quinze anos, e estava perdidamente apaixonado. Quando voltou terra, j era tarde para descobrir, atravs da doura, o mago podre por baixo. Racionalmente, sabia que era injusto comparar todas as damas com aquela puta da Anne, no entanto fora exatamente o que fizera. Quanto sua esposa, fora bem avisada de como tinha sido criado e tivera uma boa amostra de seus modos antes de resolver escolh-lo. O homem aprende com o exemplo, e o dele tinha sido primeiro o padrasto ferreiro, depois Monfort, ambos homens grosseiros, de gnio estourado e mo pesada. Walter tentara mostrar-lhe outros modos, implicara muito com ele pela falta de hbitos cavalheirescos, mas os do prprio Walter quase tinham se perdido durante os anos em Montfort. Ranulf era o que era, produto de sua criao. Se a esposa queria outra coisa, teria que ir procurar noutro lugar... Esta ideia afetou-lhe profundamente o bom humor. No iria encontrar coisa alguma
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noutro lugar, ela no. A dama se amarrara nele e teria que baixar as expectativas ao seu nvel. De qualquer modo, admitia no poder chamar de gentil o tratamento que lhe dispensara at ento. Desde que a conhecera, largara-a no cho, amarrara-a e enrolara-a numa manta, mandara que lhe jogassem por cima sacos de areia, literalmente desenrolara-a da manta, e s Deus sabia de que jeito a possura na sua primeira noite de npcias, pois estava embriagado demais para recordar o seu papel ento. Para ser justo, ela no merecia nada daquilo, e o que lhe custaria ser menos... grosseiro? Fora esta a palavra que ela usara. Podia ao menos tentar ser como ela gostaria. Como recompensa, haveria aqueles confortos que Walter mencionara. E ela lhe dera tanto mais do que jamais esperara ter. Tentaria. Captulo Vinte e Quatro O bom humor de Reina retornara em parte quando cruzaram a primeira ponte levadia de Clydon. Seus convidados tinham aproveitado a caada, embora ela no. Ainda estavam bem alegres. Tinham voltado cedo para se arrumar antes de se sentar para o outro banquete que os aguardava. E a maioria iria embora depois disso, aproveitando o resto da tarde para voltar para casa. Clydon poderia voltar ao normal pelo menos no dia seguinte, o que seria um grande alvio. Por mais que Reina normalmente gostasse de visitas, insistindo para que seus hspedes ficassem quanto tempo quisessem, desta feita no o fez. Precisava de um certo tempo sozinha para se aclimatar a esta mudana drstica na sua vida. Chegara a pensar num jeito de se livrar do marido durante algum tempo, se ele ao menos concordasse. No entanto, no ia poder se livrar de todos os hspedes, na verdade teria mais um, como reparou ao entrar no salo com o grupo que fora caar. John de Lascelles se ergueu do banco ao p da lareira, onde lady Elaine estava tendo uma conversa com ele, e atravessou o salo para se encontrar com Reina a meio caminho. Ela diminura suas passadas. Sentiu uma onda de raiva logo que o viu, pois naquele momento no estava muito satisfeita com a escolha de marido que fizera, e John poderia ter mudado aquilo tudo se tivesse chegado uma semana antes. Uma maldita semana! Mas logo se arrependeu. Ele tinha os prprios problemas para tomar as terras do irmo. No podia culp-lo pelos seus problemas, no importava o quanto desejasse pr a culpa noutra pessoa. E estava se esquecendo de que Ranulf era a sua escolha, e por todos os motivos que eram importantes. Azar o dela se estava comeando a antipatizar com ele. Abstraindo esses sentimentos, Reina ficou contente ao rever o velho amigo, pois fazia mais de um ano que ele no visitava Clydon. Durante esse tempo, perdera um tanto de peso que lhe fazia falta e parecia um pouco plido, mas fora isso no mudara. Os olhos verdes ainda
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revelavam uma natureza meiga, a expresso cheia de carinho ao v-la. Ela tambm lhe ofereceu um sorriso clido e retribuiu o rpido abrao de saudao. Lady Elaine est me contando que devo lhe dar os parabns, Reina. Era essa a urgncia que voc insinuava na sua carta, um chamado para testemunhar o seu casamento? Reina aceitou de bom grado a desculpa. Realmente. Queria muito que voc comparecesse ao casamento. Arrependeu-se imediatamente da escolha de palavras e do seu duplo sentido, o que no fora a sua inteno, mas que ficou aparente quando ouviu o intendente abafar um resmungo. Reparou em Theo encostado displicentemente na parede e viu que ele revirava os olhos. Simon e Guiot se viraram rapidamente para ocultar as expresses. Mas o que mais podia ter dito? John poderia ter ficado radiante com a ideia de t-la como esposa, especialmente porque o poder que Clydon representava podia ter-lhe aliviado facilmente as dificuldades atuais. Contar-lhe agora que o quisera por marido, quando era tarde demais para fazer qualquer coisa a respeito, serviria apenas para lhe causar uma amargura desnecessria. Por que o sigilo, Reina? Por que no foi mais especfica nas suas cartas? Como? Oh, sim. Problemas com um de meus vizinhos interceptando meus mensageiros disse, evasivamente. Queria casar comigo, sabe. Aposto que s pode ser lorde Falkes, mas podemos falar nisso mais tarde. Conteme qual desses nobres cavalheiros o lorde afortunado que a conquistou. Ele olhava para trs dela, para rostos que no reconhecia. Jes, como podia ter se esquecido de Ranulf, mesmo por um momento? Deu meia-volta e deparou com ele bem s suas costas, to perto que seu nariz esbarrou-lhe no peito duro. Que se danasse e apodrecesse, ser que tambm a ouvira, a nsia naquelas palavras, exprimindo o desejo de que John comparecesse ao casamento? Mas a expresso de seu rosto, quando espichou o pescoo para olhar, era apenas curiosa, e se deu conta de que ele no sabia quem era John. Talvez tambm no reconhecesse o nome, j que o ouvira apenas uma vez. Reina os apresentou rapidamente, esperando poder separ-los com igual rapidez, mas no foi assim. No sabia exatamente o que esperava de Ranulf, antagonismo, talvez, vendo John como rival. O que obteve foi uma sobrancelha dourada alada na sua direo e uma sensao distinta de divertimento logo abaixo da superfcie da expresso falsamente serena. Ora, onde foi que ouvi esse nome? indagou-lhe Ranulf. J deve ter me ouvido mencion-lo replicou secamente, e para John: Venha comigo e cuidarei para que se arrume um pouco antes de nos sentarmos mesa. Sir Henry foi embora hoje cedo, ento voc pode ficar com o quarto dele.
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Arrastou John dali deliberadamente antes que Ranulf pudesse dizer mais alguma coisa. Ele sabia, o palerma. Mas o que estava achando to engraado? E da, se a altura de John era mais prxima da sua do que da dele. E da, se no tinha um peito to largo ou um brao to forte, se tinha na realidade um corpo magro. Pelo menos John era bondoso e gentil, e no teria trepado com ela na mata. Quando retornou ao salo, foi para ouvir a risada ruidosa do marido. Estava com os amigos, Walter, Searle e os outros, e ela ficou vermelha de raiva, imaginando alguma brincadeira custa do caro John. No ia aceitar aquilo, e encaminhou-se diretamente para o grupo, com a irritao no auge. Gostaria de lhe falar em particular, meu senhor. Como o generalzinho ou como minha mulher? Ele podia estar brincando, e provavelmente estava, mas como jamais brincara com ela assim antes, no entendeu dessa forma. E mesmo que ele estivesse apenas brincando, no estava com disposio para brincadeiras. Olhou-o ferozmente, recusando-se a repetir o pedido, mas ele no fez meno de acompanh-la e nem parecia disposto a tal. Ela fitou significativamente cada um de seus companheiros at que os debilides finalmente entenderam a indireta e se retiraram. Isso no era necessrio, minha senhora disse Ranulf, o riso brilhando no olhar. No guardo segredos deles. Por que isso faria com que ela se ruborizasse, no sabia dizer. Ele no lhes teria contado o que fizera com ela... teria? No, claro que no, pois no era coisa para se vangloriar. Ainda bem que tem amigos com quem partilhar as coisas. Eu tambm tenho amigos, mas no partilho tudo com eles. Fui clara, meu senhor? No exatamente. Cerrou os dentes ante a maldade deliberada, pois ele sabia muito bem ao que ela se referia. O sorriso com que respondera era prova disso. Ento fao questo de explicar direito. Nem por palavra nem por insinuao deixe lorde John ficar sabendo do verdadeiro motivo pelo qual o chamei aqui. No h motivo algum para que ele saiba agora, e motivos de sobra para que no saiba. O mais importante, porm: no quero que ele saiba. E se eu ignorar os seus desejos? Os olhos dela se transformaram em fendas estreitas e furiosas. Se quer me contrariar, faa-o. sua prerrogativa. Mas amor com amor se paga, e tenho meus prprios meios de ir forra. Pouco se importou no momento com a reao que ele teria a essas palavras. Ele, porm, em vez de se zangar porque ela ousara amea-lo, achou graa. No tenho dvidas de que encontrar algo bem desagradvel para fazer comigo,
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Reina. Mas no precisa se preocupar com o seu amiguinho; jamais revelarei a doce mentirosa que voc , contanto que seus embustes e meias verdades no causem nenhum dano. Ela ficou to chocada ao ouvir finalmente o seu nome nos lbios dele, que no percebeu imediatamente o verdadeiro sentido do restante das palavras. Depois percebeu. Acabara de lhe oferecer apoio de marido, no apenas agora, mas sempre que preciso. Era algo que no esperara dele. Falava mesmo a srio? Quer falasse ou no, o fato de o ter dito depois do que ela acabara de dizer fez com que Reina abaixasse os olhos com uma sensao desagradvel de vergonha. E a sensao aumentou quando se deu conta de que, de alguma forma, ele a reduzira ao seu prprio nvel de grosseria. No era do seu fetio ser to sensvel e irritadia. Sabia que a culpa era do incidente nos bosques, embora no soubesse ao certo por qu. Mas isso no era desculpa para incit-lo deliberadamente a perder o bom humor, especialmente quando ainda tinham convidados que ela no queria que assistissem a uma discusso entre os dois. Pesarosa, ainda de cabea baixa, ela disse: Eu lhe agradeo, meu senhor. No, no posso aceitar agradecimentos pelo que seu direito, do mesmo modo que no lhe agradeceria se a situao fosse inversa. Seus olhos se voltaram para os dele com um brilho desconfiado, e o sorriso de Ranulf revelou-lhe que no entendera mal. Ele estava lhe lembrando, sem falar diretamente, que tinha todo o direito de dar uma trepada com ela no mato ou em outro lugar que lhe desse vontade. A contrio de Reina se dissolveu naquele instante. Mas antes que pudesse dar uma resposta adequada quanto ao que pensava dos direitos dele, ele continuou, falando de outra coisa: Agora me conte, s de curiosidade, voc teria mesmo casado com aquele baixotinho... No diga mais nada interrompeu vigorosamente. Como se atreve a julgar um homem pela aparncia? A aparncia dele me diz que posso derrub-lo com um bom sopro. Ela se encrespou ante o riso em seus olhos. Acha mesmo? desafiou. Pode ser que John no vena muitas justas, mas isso no quer dizer que no tenha habilidades com a espada, ou a rapidez que falta aos grandalhes. Estou disposto a pr isso prova. Ela alou a sobrancelha com desdm. A lanar seu sopro contra a espada dele? No foi o que eu quis dizer respondeu ele, bufando. Claro que no. Mas se sacar a espada na comemorao das minhas bodas para
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outra coisa que no cortar um pernil, lhe socarei os ouvidos como o faria com qualquer outro tolo. Acha que pode alcan-los? J devia ter-se lembrado de que ele era to pouco cavalheiresco que aceitaria o desafio de uma dama. Com um banquinho, se for preciso retrucou ela. Isso provocou uma risadinha abafada. No precisa de banquinhos quando eu estou por perto. Saltou para trs quando ele se mexeu para demonstrar o que dizia, estendendo as mos para a sua cintura a fim de ergu-la ao nvel dele. Reina estendeu a mo para afast-lo, lanando um olhar para ver se estavam sendo observados naquela situao ridcula. No ficou menos exasperada por no estarem. Jes, no h como lidar com voc hoje, e tenho mais o que fazer do que perder meu tempo tentando. Reina? Ela j se virara, mas deu meia-volta, pronta para lanar sobre ele a exploso da sua impacincia. Mal abrira a boca quando seus reflexos fizeram com que apanhasse o que ele lhe jogara. sua? indagou ele, a expresso enganadoramente serena. No devia deixar isso a em qualquer parte, esposa. Pode despertar ideias num homem. Ela s compreendeu quando baixou os olhos e viu o que estava segurando. Ento, prendeu a respirao to vivamente que quase sufocou, aumentando ainda mais a vermelhido que lhe inundou o rosto. Horrorizada, meteu a calcinha dentro da manga larga, lanou ao marido um olhar fulminante digno do seu humor grotesco e se retirou antes que algum notasse que tinha diminudo de tamanho, pois se sentia no momento com cerca de meio metro de altura. Captulo Vinte e Cinco O crepsculo era um grupo de nuvens escuras que ameaavam chuva, mas Reina conseguiu voltar ao castelo antes que cassem as primeiras gotas. Passara o resto da tarde na aldeia, cuidando das doenas e mazelas de que se tinha descuidado nesta ltima semana. Era seu costume ir de tantos em tantos dias por uma ou duas horas, a no ser que algum estivesse seriamente doente, o que felizmente no estava acontecendo no momento. A irm do padeiro, que jamais conseguira levar uma gravidez a termo, estava novamente grvida e precisava de um novo estoque de malva-rosa. O velho Delwyn precisava de ervas para a gota, para lhe aliviar as juntas inchadas. Alma Ruiva, a meretriz
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da aldeia, fora pisada pela vaca enquanto tirava leite, e o pequeno corte no p se transformara numa enorme ferida infeccionada. Reina deixara com ela cavalinha suficiente para vrias aplicaes, alm das pomadas cosmticas feitas de prmula que Alma sempre dava um jeitinho de arrancar de Reina, e que lhe diminuam as sardas. Tratara dos resfriados, gargantas inflamadas e febres de costume, e de uma mordida de cachorro, algumas lceras supuradas e porrigens precisando de cuidados especiais. E j que estava com a mo na massa, preparou para si mesma uma mistura de violetas doces, de efeitos calmantes. Demorou muito mais do que era necessrio. Mesmo depois da ausncia forada, era eficiente demais para precisar de mais do que duas horas para cuidar de todo mundo. Demorou-se mais para fazer visitas, para responder s muitas perguntas sobre o novo senhor feudal e para se esconder. Sem dourar a plula com desculpas, estava sofrendo de covardia pura, o suficiente para abandonar seus hspedes pelo restante do dia sem a menor pontada na conscincia. Mas quem poderia culp-la? O almoo sara atrasado porque estava relutante em voltar mais cedo para o salo. E quando voltou, sentia-se enrubescer cada vez que sentia que Ranulf olhava para ela, sabendo, simplesmente sabendo que estava rindo dela silenciosamente. Achava que jamais se recuperaria da humilhao de no ter se dado conta de que uma pea de roupa to pertinente estava faltando. Mas ele sabia, aquele demnio, aquele patife com seu humor desajustado. Fugira to logo pudera, e estava relutante em voltar mesmo agora. Torcia para que o marido tivesse ido embora, para que Simon tivesse atendido sua sugesto e convencido Ranulf a partir com ele. Viu Aylmer observando-a quando desmontou ao p da escada do anexo e jogou as rdeas a um cavalario que a esperava. Quando ele no veio correndo ao seu encontro para cumpriment-la, como era seu costume, se deu conta de que no tinha visto o menino recentemente, na verdade, meu Deus do cu, desde que os homens de Rochefort haviam atacado. verdade que ele normalmente no entrava no salo, e ela havia delegado uma boa parte de seus deveres regulares, durante os quais provavelmente cruzaria com ele, para suas outras damas, objetivando dispor de mais tempo para os convidados. Mesmo que ele tivesse vindo ao salo e tentado chamar sua ateno, provavelmente no teria reparado nele no meio de tanta gente. Ele estava sentado no lado de um depsito, com as costas escoradas na parede. Logo que viu que ela o notara, todavia, desviou o olhar. Ento Reina soube que havia algo decididamente errado, e em vez de cham-lo ela mesma se dirigiu para ele, sem muita pressa de entrar no castelo, apesar de j estarem caindo as primeiras gotas de chuva. Somente quando chegou bem perto foi que viu que ele tinha companhia. Lady Ella estava enrascada no seu colo.
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No mencionou o gato, mas indagou ao menino: Voc tem me evitado, Aylmer? Ele no ergueu os olhos para responder: A senhora tem estado muito ocupada. verdade. Reina agachou-se ao lado dele. As telhas curtas do barraco do depsito de nada serviam para proteg-los da chuva, e ento as ignorou, como o menino estava fazendo, embora no entendesse por que a gata no estava correndo para se proteger. O animal era to burro quanto feio. Ela indagou, especuladoramente: Achou que as coisas seriam diferentes, agora que eu me casei? E no so? Ele ainda continuava sem olh-la e no conseguia disfarar a expresso sombria. Ela no tinha certeza do que o estava incomodando, mas fazia uma ideia. Daqui a pouco tudo vai voltar ao normal assegurou-lhe. A nica diferena que Clydon voltou a ter um senhor, e temos mais homens para nos proteger. No acha que bom para ns? Ns nos arranjvamos muito bem... No, Aylmer, no nos arranjvamos, e voc sabe disso. Agora me conte por que est aqui fora sem fazer nada, quando devia estar ajudando o pasteleiro, que o seu servio. Ele entrou na cozinha disse Aylmer guisa de explicao, num sussurro. Ele? Oh, ele. E da? Da eu fugi, e agora Aldrich vai me surrar por causa disso, especialmente porque ainda tem pastis para fazer para os convidados restantes. Deixe que eu cuido de Aldrich replicou ela, pensando com os seus botes que se descobrisse que ele andava surrando o garoto, mandaria servir suas orelhas no jantar do dia seguinte, em vez de seus pastis. Mas voc sabe que estava errado, Aylmer, fugindo... No podia continuar naquele tom, no depois de ter feito o mesmo. No importa. s vezes existe um bom motivo para desaparecer por um certo tempo. Por que fugiu? Por qu? Ele finalmente olhou para ela, surpreso, como se a resposta devesse ser evidente para a moa. Eu... eu no queria que o senhor reparasse em mim. Tive medo que se ele visse o meu p, fosse me expulsar do castelo. Reina gemeu intimamente. Queria abraar o menino e assegurar-lhe que isso jamais aconteceria, mas como podia faz-lo? Ele tinha razo. Certos homens reagiam de maneira desprezvel aos aleijados, como se os vissem como ameaa prpria imortalidade, e ela no conhecia Ranulf to bem que pudesse falar por ele.
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Optou pela lgica, e podia apenas torcer para que fosse aquilo mesmo. Se ele o expulsasse, Aylmer, isso significaria que teria medo de voc. No sei o que voc sabe, mas eu sempre soube que os gigantes no tm medo de nada... a no ser, quem sabe, de outro gigante. No adiantou levar na brincadeira. Em vez de lhe dar um sorriso aliviado, Aylmer ficou pensativo por um momento, remoendo o que ela dissera, quem sabe at aceitando. Mas no era s isso que o estava incomodando. Quando ele anda, o cho treme. E a gente o escuta dentro da fortaleza, mesmo quando ele est no lado de fora. No tem medo dele, minha senhora? Supunha que um garotinho teria medo de algum com a altura intimidante de Ranulf. Jes, a maioria dos homens teria. Temos que levar em considerao que um homem grande em geral tem um vozeiro e um passo pesado. Isto no quer dizer que seja mesquinho ou cruel. Veja esta gata que est no seu colo. Um homem mau teria uma criatura dessas como bichinho de estimao? Aylmer arregalou os olhos. Quer dizer que ele o dono dela? , o que voc achava? Achava que era um gato abandonado precisando de cuidados. Encontrei-o rondando o balde de restos na cozinha e achei melhor livr-lo de um chute do cozinheiro, tirando-o de l. Foi bondade sua, Aylmer. Mas ele ela, e o cozinheiro no a teria chutado. Sabe quem o dono dela. servio? Ele abriu um sorriso, finalmente. Quero.E ento o sorriso murchou.Mas ser que o senhoi vai deixar? Reina pde apenas dar de ombros. Vou perguntar a ele. Mas agora vamos tratar de sair desta chuva antes que aperte. Pode levar lady Ella para a cozinha, por ora? esse o nome dela? , esse o nome bobo dela. E, Aylmer, diga a mestre Aldrich que se encostar um dedo em voc ir se ver comigo. Mas tambm lhe pea desculpas por ter deixado a cozinha desfalcada. Sim, minha senhora. Ele saiu mancando na sua frente, Reina seguindo-o bem mais lentamente. S havia
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Ah exclamou, com ar tristonho de novo. Reina sorriu da expresso Mas verdade que precisa de quem cuide dela. Voc quer ficar com esse

desanimada.

um restinho de luz no cu, mas no estava com pressa de entrar na fortaleza. O jantar teria comeado sem ela, como era costume quando se demorava na aldeia. Ela prpria estava sem fome, tensa demais, imaginando se o marido estaria ou no ali. Descobriu mesmo antes de chegar ao salo, quase atropelada por ele, que vinha correndo escada abaixo. Estava armado e de armadura, e nem a reconheceu, dando um resmungo de irritao porque algum se atrevia a ficar no seu caminho. Ela no gostou de ser empurrada para o lado e soltou uma imprecao. Ele parou logo abaixo dela, reconhecendo-lhe a voz, ao menos. Ento ainda est aqui, meu senhor? Era uma afirmao, no uma pergunta, e cheia de averso. Ele deu meia-volta e a olhou ferozmente. E onde estaria? Melhor dizendo, onde voc estava? Na aldeia, se quer saber. E quanto a onde estaria, Simon tinha me dito que ia lhe sugerir que fosse com ele at Forthwick para dar uma olhada naquelas terras. E sugeriu, mas recusei. Achei que era melhor ficar conhecendo bem Clydon antes de sair inspecionando suas outras propriedades. Ele estava absolutamente certo, embora no quisesse admitir. E aonde est indo agora? Antes que ele pudesse responder, Walter desceu correndo a escada, seguido de perto por Kenric. Quase houve outra coliso, mas Walter se deteve a tempo. Kenric no teve tanta sorte e se chocou com as suas costas. Quer dizer que a achou? disse Walter, depois de lanar um olhar irritado ao rapaz. Servio rpido. Ranulf meramente resmungou e estendeu o brao para que Reina o precedesse escada acima. Ela ficou perplexa, dando-se conta do que significavam as palavras de Walter. Vocs iam sair minha procura?perguntou com voz mansa. Estava atrasada, senhora foi a resposta rspida de Ranulf. De agora em diante, esteja dentro destes muros antes de anoitecer. Reina sorriu consigo mesma. Se a sua visita aldeia servira para alguma coisa, fora para estragar o bom humor dele. Ainda bem. A rabugice era mais previsvel. Captulo Vinte e Seis Ele tinha s dezesseis anos quando se distinguiu, mas era de se esperar, do jeito que manejava uma espada j com aquela idade. Reina no se surpreendeu com essa informao. As habilidades de cavaleiro de Ranulf jamais tinham sido contestadas. Eram os seus modos de cavaleiro, ou, melhor
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dizendo, a falta deles, que a intrigavam. Enquanto ouvia Walter narrar a batalha que fizera de Ranulf um cavaleiro ainda to jovem, observava o marido do outro lado do salo, onde se detivera para falar com os seus dois escudeiros. No era a nica que o observava. Parecia que todas as suas damas encontravam motivos para olhar tambm para aqueles lados. Soltou um suspiro, intimamente. S podia prever problemas por ter um marido que atraa tantas mulheres. No para si mesma, claro, mas para aquelas pobres mulheres. Nunca esperara amar o marido. Esperara viver com ele em compatibilidade, respeit-lo, confiar nele. Um em trs no era bom. Mas estava sendo injusta, e prejulgava. Ainda no conhecia Ranulf to bem assim. Esperava que houvesse motivos para ele ser do jeito que era, e por isso intimara Walter a lhe falar do marido. E tinha razo. Havia motivos. J ficara sabendo que sua infncia fora pior do que imaginara quando ele a mencionara. Ranulf crescera sem cuidados femininos, sujeito ao mau gnio e aos punhos pesados de um homem violento, rejeitado por nobres e semilivres a um s tempo, por ser bastardo. No era uma histria agradvel a que Walter lhe estava contando. E depois ficou sabendo de lorde Montfort, e que Ranulf, no tendo a sorte de melhorar, simplesmente trocara um amo grosseiro por outro. No est prestando ateno, minha senhora. Ficou ligeiramente rosada, oferecendo a Walter um sorriso encabulado. Infelizmente, as histrias de sangue e violncia nunca me fascinaram. Em vez disso, conte-me por que Ranulf antipatiza to intensamente com as senhoras da nobreza. Por que pensaria uma... No tente tergiversar comigo, sirrah, ou a sua memria que est lhe pregando peas? Voc mesmo me contou, quando me convenceu a despos-lo, que ele no confiava nas damas. Estou vendo que agora est se lembrando. Portanto, fale-me das experincias que mencionou e que supostamente o fizeram detestar as mulheres da nobreza. Walter se remexeu, sem jeito. No algo que ele v querer que a senhora saiba. Mas mesmo assim voc vai me contar. Sua voz era macia como a seda, mas a expresso, implacvel. Por causa da sua lbia, estou casada com um homem de quem nem tenho certeza se gosto. Est me devendo, Sir Walter. Alm de se remexer, ele exibiu um rubor culposo. Ele vai me matar se souber que eu lhe contei. No vou me esquecer. Seu tom no era tranqilizador, parecendo mais uma promessa de deixar na prateleira essa afirmao para o caso de algum dia querer se livrar dele. Mas Walter no deu importncia. A ltima coisa que queria era que ela odiasse Ranulf, o que poderia
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acontecer se no o compreendesse melhor. E se ao contar o passado de Ranulf estivesse lhe tocando o corao feminino, ento no estaria prestando um desservio ao amigo. Pois bem disse Walter. Mas primeiro a senhora tem que saber que Ranulf sempre teve dificuldades com as mulheres. Com aquele rosto? ironizou ela. Ele franziu o cenho ante a interrupo. Justamente por isso. Talvez alguns homens vendessem a alma para se parecer com ele, mas Ranulf nunca se sentiu grato pela sua beleza. Tirando o fato de ser a cara do pai, a quem nem ousamos mencionar para ele, provocaram-no terrivelmente logo que chegou em Montfort. Mas isso normal entre os rapazes. , e ele aceitou tudo com fleuma, achando apenas que estavam exagerando um pouco... at o dia em que se viu pela primeira vez num espelho. No havia espelhos na aldeia, nem lagos lmpidos onde pudesse ter visto sua imagem. No sabia como era a sua cara at que, certo dia, um dos escudeiros mais velhos em Montfort esfregou-lhe rancorosamente um espelho na cara para lhe provar que ele era a "mocinha bonita", como os outros gostavam de cham-lo. E ele ficou horrorizado adivinhou Reina. Sim, e deu uma surra violenta no rapaz por ter-lhe feito ver a verdade. Depois disso, pararam de implicar com ele, mas ento ele passou a compreender por que as meninas estavam sempre a segui-lo, e ficou enojado. Sempre achara que se interessavam por ele como amigo. Ento ficou sabendo que era apenas a sua beleza que as fascinava. Espera que eu acredite que isso no o encantava? No naquela idade, senhora. Elas vinham aos montes... ordenhadoras, ajudantes de cozinha, arrumadeiras, dando risinhos e atrapalhando nossos exerccios no ptio. E os cavaleiros que nos treinavam sabiam de quem era a culpa, e foravam Ranulf a se exercitar mais do que todos ns, e por mais tempo. Mas quando ficou mais velho... Ah, ele pegava o que as moas lhe ofereciam, no tenha dvidas. Mas no se iluda, saiba que as vagabundas s queriam se vangloriar da conquista com as amigas... at que lady Anne reparou nele. Mas primeiro houve lady Montfort... A esposa do senhor dele? , uma senhora j de certa idade, tentando seduzir um garoto de quinze anos. Era de se achar graa. Mas a dama no pensou assim quando ele no mordeu a isca. Ficou furiosa. E mitigou o orgulho ferido com uma pequena vingana, contando ao marido que Ranulf tentara se engraar com ela, o que fez com que ele fosse chicoteado diante de seus pares. Reina franziu a testa. E ele no se defendeu? Ora, ningum acreditou nas acusaes dela, nem mesmo Montfort. Mas no se
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pode chamar a esposa do senhor feudal de mentirosa, e ento Ranulf foi chicoteado na presena de todos os nobres de Montfort. E foi isso que fez com que lady Anne reparasse nele. Ela era pupila de lorde Montfort. Mais velha do que Ranulf, uma jovem muito atraente, com um sorriso que iluminava uma sala, e olhos como... No banque o poeta, sirrah disse Reina, levemente aborrecida. Quer dizer que era bonita. Basta dizer isso. Walter deu um sorriso encabulado. Sim, ela era realmente bonita, e todo pajem, escudeiro e cavaleiro era um pouco apaixonado por ela. Voc inclusive? Ele deu de ombros, em resposta. To logo lady Anne viu Ranulf, ficou cega a tudo mais, ou pelo menos era o que parecia. Furtivamente, procurou-o no seu alojamento, quando ele estava acamado, recuperando-se do castigo, e foi assim que o romance comeou. Como pode imaginar, ele ficou completamente apaixonado. O problema era que pensava estar sendo correspondido. Se vai me contar que um corao partido provocou toda essa desconfiana... escutar... Era essa a impresso que dava? O que havia de errado consigo? Estava ouvindo histrias do marido com outras mulheres. Pedira para ouv-las. Por favor, continue, Sir Walter, tentarei controlar minhas concluses apressadas. Como isto era o mais prximo de um pedido de desculpas que ela daria pela interrupo, ele assentiu, a expresso agora to sria como ela jamais vira. A paixo deles durou meses, mas chegou o dia inevitvel em que deu frutos. Lady Anne confessou a Ranulf que estava esperando um filho. Reina no ficou especialmente surpresa. Teria ficado mais se soubesse que Ranulf jamais gerara bastardos. O fato de ter um bastardo com uma dama podia no ser muito comum, mas tambm no era uma coisa totalmente inaudita. Seu meio-irmo nobre era prova disso. Sem censura, indagou: Era dele? Era. Pelo menos ele no tinha dvidas. Eles se casaram? No. Ele estava disposto, desesperadamente disposto, podia-se dizer. Desejavaa. Queria o filho. Mas ela no o queria. Claro que o iludiu durante mais algum tempo, dando uma desculpa aps outra para no contarem a lorde Montfort que queriam se casar. Mas Ranulf no desistia, e ela finalmente sucumbiu presso, contando a verdade. No se casaria com um escudeiro, um escudeiro sem terras, fosse por que motivo
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Quem dera fosse s isso, senhora, mas se no tolerante bastante para

fosse. que ela possua uma propriedade, apenas uma herdade, mas Montfort lhe prometera que, por causa da sua beleza, encontraria para ela um marido rico, e era o que ela queria, s o que queria. Riu quando Ranulf falou do amor que sentiam um pelo outro, dizendo que, para ela, a riqueza era a nica coisa que valia a pena amar. criana? Lady Anne voltou sua herdade para t-la. Mas quando Ranulf superou a reao rejeio, deu-se conta de que ainda queria a criana, no importava o quanto fosse difcil para ele cri-la. S que no conseguiu descobrir para onde ela fora; quando descobriu e seguiu em seu encalo, a dama j tivera a criana, recuperara-se do parto e estava morando no norte com o novo marido. Levou a criana com ela? indagou Reina, em dvida. No, entregou-a a uma famlia da sua pequena aldeia para que a criasse, pois no queria ter mais nada a ver com ela. Reina se adiantou nas suas concluses de novo, pensando em Kenric e Lanzo, os escudeiros de Ranulf. Kenric era muito velho para ser o seu bastardo, mas quem sabe Lanzo... Infelizmente, Walter ainda no terminara. Eu acompanhei Ranulf at a herdade. Ele temera que ela quisesse ficar com a criana, portanto ficou encantado quando soube que se desfizera dela. Trouxera algumas moedas e achou que seria fcil compr-la dos semilivres. E no foi difcil encontrar a famlia. No havia segredos naquele lugar. Por que estou com o pressentimento de que no vou gostar de ouvir o resto dessa histria? disse Reina, inquieta, vendo a expresso de Walter ficar sombria. Talvez eu no deva continuar. No, j que chegou at aqui, continue. Tenho que ouvir tudo agora, seja bom ou ruim. A tal famlia era pobre, na verdade a mais pobre de toda a aldeia. Tambm era a maior da aldeia, j com sete filhos. Ela sabia disso. Eles tinham protestado que no queriam a criana. Ainda assim, ela os forara a aceit-la. Dentro de uma quinzena a criana tinha morrido de fome. Oh, Deus! gemeu Reina. Walter no olhou para ela, continuando, suavemente: Foi a nica vez que Ranulf e eu brigamos. Ele queria matar a famlia inteira e incendiar a aldeia. Eu no podia deixar. No era culpa deles. Eram os semilivres mais miserveis que j tnhamos visto, morrendo de fome lentamente. J tinham bocas demais para alimentar e no iam gastar alguma sobra com o bastardo enjeitado de sua senhora.
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No foi muito diplomtico da parte dela disse Reina secamente, irritada

consigo mesma por estar sentindo uma pontada de compaixo pelo jovem Ranulf. E a

Mais tarde, um dos criados da herdade admitiu que Anne no queria que a criana estivesse ali, caso voltasse. Ela sabia o que poderia acontecer, esperava que acontecesse. Teve o que queria. Reina fechou os olhos, incapaz de falar por um momento. Queria t-lo detido. No desejava ter ouvido isso, isso no. Jes, as crianas eram os nicos verdadeiros inocentes. Tantas morriam de causas naturais, mas isso era antinatural, deliberado. Que tipo de mulher faria uma coisa dessas, quando pouco lhe custaria encontrar um lar decente para o beb? Era menino ou menina... voc sabe? Uma menina, forte e saudvel ao nascer, e foi por isso que levou tanto tempo para... Reina fez sinal para que se calasse antes que ela comeasse a chorar. Podia sentir as lgrimas se formando, e lutou contra elas, afastando aquele horror do pensamento. Isso nada tinha a ver com ela. A quem estava enganando? Acontecera com o seu marido, e ele ainda estava sofrendo os efeitos, o que certamente a afetava. Mas culpar todas as mulheres pelo que uma vaca desalmada fizera no era justo. Vamos encarar a coisa de maneira realista disse ela, conseguindo parecer controlada, embora ligeiramente magoada. Esses incidentes ocorreram h onze ou doze anos. Oito corrigiu ele. Ela se sobressaltou. Pensei que ele era mais velho. Sempre pareceu mais velho por causa do tamanho, mas tem apenas vinte e trs anos, senhora. Mesmo assim, oito anos muito tempo para ele no ter descoberto que todas as mulheres no so iguais. Como se sentiria se tivesse acontecido com a senhora? retrucou Walter. Lady Anne era toda doura e meiguice. Jamais levantava a voz. Jamais falava mal de algum. A sua cobia implacvel e insensibilidade eram escondidas de todos. Acha que Ranulf podia voltar a confiar no sorriso cativante de outra dama depois disso? Mas no somos todas assim! Eu sei, mas no ser tarefa fcil convenc-lo disso. E ento gemeu. Sorria, ele est voltando. Voc est maluco. Eu no poderia sorrir agora nem para salvar a minha vida. E se sorrisse, ele ia estranhar, no o contrrio. No estou exatamente encantada com ele hoje, caso ainda no tenha notado. Mas ir perdo-lo? O que me contou hoje apenas explica por que ele desconfia das mulheres da nobreza sibilou baixinho. No desculpa o seu comportamento deploravelmente
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grosseiro. Isso corrigvel, minha senhora, caso queira fazer esse esforo. Ela no teve tempo para outra resposta, pois ento Ranulf se sentou no banco do outro lado dela. Felizmente Walter lhe deu tempo para se compor por meio de uma breve conversa com Ranulf, mas depois pediu licena e se retirou, deixando-os sozinhos ao p da lareira. Reina ainda no tinha condies de olhar para ele. Estava confusa com o que sentia no momento e com medo de falar. Quem diria que um homem daqueles pudesse lhe despertar compaixo? Parecia to indestrutvel, to imune a emoes ternas mas teria sido assim em rapaz? Ento reparou em Eadwina do outro lado do salo, fitando-o com ar sonhador, e esqueceu tudo isso. Eu a machuquei hoje? Como? Hoje no bosque esclareceu Ranulf. Machuquei voc? Estava na ponta da sua lngua dizer que sim. Mas o fato era que sentira raiva, desapontamento, frustrao, menos dor. E mentir para ele no era um modo de comear direito este relacionamento. No, no machucou. Tem certeza? Tenho. Mas me diria se eu a machucasse? Olhou para ele com incredulidade. Que histria era aquela? Mais uma demonstrao do seu humor grotesco? Fosse o que fosse, acabara de cruzar o limite da irritao. Se me machucar, pode ter certeza que gritarei to alto que voc e todas as outras pessoas ficaro sabendo. Ah, pode ter certeza, meu senhor. Ele franziu o cenho. Talvez devesse ter perguntado antes, mas ela estivera de cara feia o dia todo. E agora estava transformando uma coisa noutra e chegando bem perto de merecer a outra. Se eu a deitar sobre os joelhos, senhora, pode ter certeza de que no me importarei com quem fique sabendo. Sentira pena dele? Devia estar maluca. Obrigada pelo aviso replicou secamente, e comeou a se levantar. Ele levou rapidamente a mo ao seu brao, detendo-a. Eu no quis dizer... Interrompeu-se, as rugas da testa se aprofundando. Por que esteve to zangada hoje? Pense um pouco e ter a resposta. J pensei e no consigo achar uma resposta clara. Preferiria que me dissesse. Pois bem. Correu os olhos sua volta para se certificar de que no havia quem pudesse ouvir, antes de voltar a encarar aqueles penetrantes olhos cor de violeta.
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No tive prazer hoje. Prazer em qu? Voc sabe em qu sibilou. Ele j ia comear a sorrir, mas pensou melhor, depois cometeu o erro de dizer: Mas isso no para as esposas. Reina fitou-o, imaginando o que ele faria se o acertasse na cabea com alguma coisa. Quem lhe disse essa imbecilidade? No, deixe que eu adivinho: um padre, e voc acredita em tudo que os padres dizem. Paspalho! Um padre no Deus. um homem, sujeito aos mesmos erros que todos os homens. Metade deles comete os mesmos erros que ns. Doce Jes, use o seu bom senso. No, melhor ainda, pergunte a qualquer esposa daqui o que ela acha dessa baboseira antiquada. Mas no espere que eu goste de ser mais desrespeitada do que uma prostituta. Ele sem dvida sabia o que sua esposa pensava disso. Ficou olhando enquanto ela se afastava a largas passadas e teve que controlar o riso. Pelos dedos de Cristo, ela era vivaz, mesmo quando blasfemava. Com que ento ela queria ter prazer. O seu bom humor se desvaneceu. Como poderia faz-lo, quando temia toc-la com a sua paixo, de to mida e delicada que era? Captulo Vinte e Sete Reina entrou de mansinho no quarto. Uma vela noturna ardia, dando luz suficiente para atravessar o aposento e chegar ao armrio. Pousou ali sua cesta de remdios e retirou rapidamente o manto. Ranulf continuou dormindo. No gostou de ele ter deixado abertas as cortinas do leito. O mais leve rudo poderia despert-lo. Porm, pelo que vira at agora, ele tinha o sono pesado. Fora um alvio ter sido chamada de volta aldeia, embora o motivo para tal lhe tivesse dado muitas horas de preocupao. A irm do padeiro levara um tombo e comeara a abortar. Mas, trabalhando metade da noite e utilizando todos os remdios em que podia pensar, Reina reduzira o perigo a uma mera possibilidade de perder o beb, que era a tendncia normal da mulher, de qualquer forma. Se ela ficasse de repouso durante um certo tempo, at o beb se firmar bem, talvez conseguisse levar esta gravidez a termo. O alvio provinha de ter uma desculpa para evitar o leito nupcial naquela noite, pelo menos at Ranulf ter pegado no sono. Ainda no conseguia crer que realmente lhe dissera aquelas palavras na sua ltima conversa. Depois de pensar no assunto, ficara horrorizada ao se dar conta de como aquilo deveria ter soado aos ouvidos dele, e surpresa por ele no lhe ter rido na cara. Devia estar pensando agora que ela o desejava ardentemente ou pelo
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menos que desejava o prazer que ele podia lhe proporcionar, o que era ainda pior. Os homens jamais duvidavam de sua percia; portanto, o que mais ele pensaria? Certamente no que ela via defeitos naquela tcnica de pular-em-cima, pular-fora. Ah, que se danasse e apodrecesse aquela sua lngua que no cabia na boca! Escancarou o armrio, crispando-se ante o ranger das dobradias. Um movimento nos lenis s suas costas fez com que arrancasse rapidamente a veste sem se importar com os cordes, jogando-a descuidadamente, junto com o manto, dentro do guarda-roupa. Pensou em armar uma enxerga para o resto da noite. Pensou em se deitar ali mesmo no cho. No queria que Ranulf acordasse, por motivo algum, mas que desculpas poderia dar pela manh se ele a encontrasse dormindo no cho? Sua chemise era mais apertada, e precisava ser desamarrada. Comeou a desfazer os cordes na penumbra, mas se imobilizou dali a um momento ao ouvir a voz de Ranulf. Venha c, Reina. O corao onde deveria estar a laringe dificultou terrivelmente a passagem das palavras. J... estou... indo. Venha agora. A ordem dada naquele tom especial fez com que seus ps se movessem. Podia apenas torcer para que ele no estivesse inteiramente desperto, para que apenas quisesse confirmao de que ela voltara em segurana, e que depois voltasse a dormir. Deteve-se a curta distncia da cama. Sim? Ela nem viu a sua mo se mexer. Num momento estava sendo puxada para cima dele, acabando por jazer de costas ao seu lado, no seguinte ouviu sua chemise sendo rasgada. O que... o que est fazendo?conseguiu dizer, tarde demais. Sua tnica tambm foi rasgada ao meio. O que voc pediu respondeu ele, num tom bastante razovel. Voc disse que devamos estar ambos nus. Eu j estou. Voc estava demorando demais para chegar. E isso lhe d o direito de simplesmente... A pergunta furiosa foi interrompida. Era de admirar que pudesse ter dito tanto. Ele no a chamara para conversarem. Sua boca cobriu a dela com possessividade feroz, e a seguir seu corpo fez o mesmo. Entretanto, desta feita foi diferente. As estocadas no foram to rpidas e violentas. Havia um langor nos seus movimentos, uma ondulao inebriante que disparou um turbilho de sensaes deliciosas nas profundezas de Reina. E os lbios no se concentraram apenas nos dela, mas se moveram sobre o seu rosto, chegaram orelha, e essa sensao intensamente agradvel causou-lhe um choque que fez com que se
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erguesse debaixo dele, enterrando-o mais no seu ntimo, o que terminou com as estocadas. Ela abriu os olhos ao ouvir-lhe o urro, e teve vontade de gritar. Ainda no, mas ele j acabara, e olhava para ela com uma satisfao primitiva no olhar, o que bastou para darlhe vontade de mat-lo. Ele a levara mais perto do que nunca, desta vez, quilo que o fazia urrar, somente para deix-la com aquela sensao frustrante roendo-lhe novamente as entranhas, as terminaes nervosas em carne viva, a cabea fervendo de fria impotente. Ele rolou para o lado com um suspiro. Fiz aquilo de novo, no foi? Foi, seu trapalho deixou escapar por entre os dentes cerrados. Fez, sim. Acho que no estava inteiramente acordado. Se quiser, podemos tentar de novo. Empurrou a mo que ele lhe levou ao ombro. No me toque! Estou to furiosa que s tenho vontade de lhe bater! Ento bata. No me tente, Ranulf. No, estou falando srio. J que no quer deixar que eu tente de novo, ento que maneira melhor de aliviar a sua raiva? Pode bater, generalzinho. Voc no pode me machucar. Tentou para valer. Socou-lhe o peito e a barriga at os punhos estarem doloridos e no lhe sobrarem foras para empurr-lo quando ele a puxou para se deitar junto ao seu corpo. Est se sentindo melhor? No murmurou, teimosamente. Ele soltou uma risadinha abafada. Foi a chemise rasgada? Ahhh! to fcil deix-la irritada, esposa disse ele, com uma risada ruidosa. E agora que j se esgotou, tambm seria fcil para mim... No faa isso! Pde senti-lo dando de ombros, sob a cabea encostada ao seu peito. Um homem no tende a discutir quando j est saciado, embora no se possa esperar o mesmo quando no est. Que tranqilizador! muito atrevida, com a minha mo to perto do seu traseiro, senhora. Um bocejo estragou o efeito da ameaa. Reina bufou de raiva. Talvez seja mais agradvel do que o que voc... Se terminar essa frase, vai se arrepender. Esta ameaa foi mais eficaz, especialmente acompanhada pela mo dele movendo-se para a curva de suas ndegas. Voc fez o acordo, e eu cumpri a minha parte. Se mudou de ideia e prefere que eu v
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procurar outra mulher, s dizer agora. Ele prendeu a respirao, esperando a resposta da moa. No tivera a inteno de dar-lhe uma sada daquelas, e no sabia o que faria se a aproveitasse. Ela, porm, ficou calada, e ele no forou a sorte dizendo mais alguma coisa. Reina tambm prendeu a respirao, e pelo mesmo motivo, esperando que ele no a pressionasse para dar uma resposta que seria ditada pelo orgulho. S depois que ele pegou no sono foi que ela se deu conta de que no dar resposta era a nica resposta de que ele precisava. Captulo Vinte e Oito O dia estava mido depois da chuva matinal, mas isso no impediu as crianas de brincarem correndo pela aldeia. As mulheres traziam as tarefas por fazer para o lado de fora das casas, convergindo sob a copa dos carvalhos para mexericar enquanto trabalhavam. Eram poucos os homens vista nesta hora do dia, quando havia campos para arar ou valas para cavar, deles prprios ou dos senhores. Os que estavam presentes ocupavam-se de um modo ou outro, consertando arados ou outras ferramentas, um deles levando uma junta de bois para os campos, vrios homens erguendo um novo telhado de sap, um sujeito desengonado perseguindo um bode pelo quintal paroquial. At os idosos e aleijados continuavam sendo teis, cuidando das crianas menores, alimentando as galinhas que ciscavam em cada quintal e apanhando os ovos, ou trabalhando nas pequenas hortas atrs de cada casa. Era a primeira vez que Ranulf aparecia ali desde a boda, e todos os trabalhos pararam temporariamente quando ele foi avistado descendo a rua central, com lady Ella encarapitada no ombro. Apenas um aldeo mais ousado gritou-lhe um cumprimento. A maioria ficou desconfiada do novo senhor, perguntando-se o que estaria fazendo ali, quando eles costumavam tratar sempre com o intendente. Sabiam por experincia prpria que no era bom sinal o aparecimento do senhor feudal ali. Mas quando ele no chamou pessoa alguma para fazer perguntas ou punir, o ignoraram, pelo menos aparentemente. O prprio Ranulf no estava certo do que estava fazendo ali. Tivera uma ideia imprecisa e resolvera segui-la sem realmente se aprofundar muito. Uma das coisas que no levara em considerao era a impresso que daria quando entrasse na choa de Alma Ruiva. O lugar foi fcil de achar, de acordo com a orientao dada por um de seus homens que j estivera l. Dois gansos estavam fazendo uma barulheira acasalando-se no quintal da frente, ironicamente apropriada para esta residncia. A porta estava convidativamente aberta. Um porco selvagem magricela saiu da choa em disparada, guinchando, seguido por uma tigela de madeira arremessada pouco antes de Ranulf se curvar para entrar.
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Se veio a negcios, feche a porta, se no, vamos precisar da luz. Ele levou um momento para localizar a voz, pois a porta era a nica fonte de luz, e a casa era maior do que parecia por fora. Alma Ruiva estava trocando os lenis de uma cama encostada parede de um dos lados do quarto. Do outro lado estava amarrada uma vaca, ruminando placidamente sobre as esteiras que cobriam o cho de terra batida. Os pequenos luxos abundavam, a roupa de cama e os cortinados finos, cermica pendurada na parede junto com as panelas de lato, velas de cera em vez de sebo, o aroma de carne de veado cozinhando numa panela sobre o fogo no centro do aposento, carne que ele se lembrava de ter sido servida na vspera noite no salo, que obviamente chegara at aqui como pagamento por servios prestados. Ranulf no fechou a porta. Alma Ruiva ouvira-o entrar, mas ainda no vira quem era. Passou-se mais um momento at que a curiosidade a fizesse virar-se para encar-lo. Mesmo assim, com a luz s suas costas, no o reconheceu a princpio. Foi a sua altura que fez com que o reconhecesse e empalidecesse de horror. Deus tenha piedade de mim, o senhor no arquejou, depois empalideceu ainda mais. Oh... quero dizer por favor, meu senhor. A senhora tem sido boa para mim. Raramente ralha comigo, me traz pomadas especiais, ela... Por que est falando nela? Ela... vai me odiar quando souber que o senhor me procurou. Por qu? Quando ela simplesmente o fitou, Ranulf resmungou: No, no vim aqui para isso, e ela no teria motivos para pensar uma coisa dessas. Isto amedrontou ainda mais a mulher. Ela cambaleou at a mesa de cavalete e desabou no banco. Os ns de seus dedos ficaram brancos quando agarrou a beira da mesa. Pretende me expulsar? conselho. Conselho? repetiu ela, abobalhada. .Ele se aproximou, removendo as manoplas e enfiando-as no cinto. Lady Ella pulou sobre a mesa quando ele a alcanou. Mais especificamente, o seu conhecimento das mulheres. O sorriso chegou devagar, mas foi brilhante quando se completou. Claro! Qualquer coisa, meu senhor, qualquer coisa! s perguntar e eu respondo o que puder. Como posso dar prazer minha esposa sem machuc-la? Ele se sentou no banco ao seu lado. Lady Ella se aproximou para ser acariciada. Ele no reparou que Alma Ruiva fixara nele os olhos arregalados de espanto.
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O qu? Ele franziu o cenho, e depois: No seja tola, mulher. Os seus

servios so to teis quanto os de qualquer outro semilivre. O que quero de voc

O senhor a machucou? Ainda no... pelo menos, acho que no. Mas se tocar nela como desejo, tenho medo de machuc-la. Parece que perdi o pouco controle que tinha da minha paixo desde que a conheci. Por que acha que a machucaria? Ele ergueu as mos, olhando-as de cenho franzido. Como posso no machucar, com estas mos? Esto acostumadas a mulheres grandes e robustas, que no se encolhem com uma carcia rude demais. Como que podem no machucar uma mulher to mida e delicada quanto a minha senhora? As mos se espalmaram sobre a mesa com a ltima pergunta. A gata se sobressaltou, pulando de novo para o seu ombro. Ele a puxou sobre o peito para acalmla. Alma Ruiva fitou as mos que acariciavam a gata. O gato seu, meu senhor? indagou, pensativa. . Estou vendo que gosta dele. Eu mesma j tive um, e gostava muito dele. Gostava tanto que s vezes me dava vontade de apert-lo, para mostrar o quanto lhe queria bem. No se sente assim, s vezes? Ele sorriu, coando a gata atrs das orelhas pontudas. Sim, muitas vezes. E no cede a esse desejo? Claro que no. Eu a mataria. Ou a machucaria muito. Ele voltou a franzir o cenho. E o que tem isso a ver com o que lhe perguntei? Se sabe ser gentil com um gato porque tem conscincia de que de outro modo o machucaria, no acha que pode ser igual com a sua esposa? Est comparando a minha esposa com um gato? No, de modo algum apressou-se ela a tranqiliz-lo. Estou simplesmente mostrando que essas mos que o senhor receia que machuquem a senhora no machucam o gato, que uma criatura muito menor. No estou ardendo de desejos pela minha gata resmungou ele. Ela teve que morder o lbio para conter o sorriso. Claro que no. O que estou tentando sugerir que nem passou pela sua cabea que podia machucar aquelas outras mulheres a que est acostumado, do mesmo modo que no lhe passaria pela cabea que podia machucar um co ou um cavalo com um gesto mais forte de carinho. Mas o senhor sabe que podia machucar o gato. O pensamento existe, mesmo quando no est concentrado nele. a mesma coisa com a senhora. O senhor sabe que ela diferente das outras, que tem que tomar mais cuidado com a sua fora quando a tocar. Mesmo que se descontrole na sua paixo, o pensamento estar
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presente para moderar a sua fora e proteger a senhora. Como pode ser? Estou lhe dizendo, nunca senti um desejo to avassalador como o que vem me atormentando desde que a conheci. No tem importncia onde estejamos. Quando ele toma conta de mim, no tenho como det-lo nem control-lo. No existem pensamentos de nenhuma espcie, somente esta necessidade alucinante de possu-la. Sei disse Alma Ruiva. Ela se perguntou se ele teria considerado a possibilidade de estar apaixonado pela mulher. Duvidava, e nem era boba de sugerir. Mas se ele no acreditava ser possvel controlar-se nas garras da paixo, ento como poderia ajud-lo ou, melhor ainda, ajudar a senhora? Isso torna as coisas um pouco diferentes continuou ela, fitando-lhe novamente as mos. A senhora pode ser pequena e delicada, porm ainda mulher, e ns mulheres temos mais fora e resistncia do que vocs homens acreditam. Talvez o seu toque no a machucasse nem um pouco. No me interessa causar-lhe dor para descobrir. agentar. Diante do seu olhar de dvida, ela sorriu para encoraj-lo, embora, olhando para o tamanho daquelas mos, desejasse ter ficado de boca fechada. Tambm era um risco que ele pudesse no parar depois de ter comeado. Mas de que outro modo aliviar-lhe a preocupao? Era de admirar que tivesse essa preocupao, e seria uma pena a senhora jamais conhecer o prazer de suas carcias. No estou tentando provoc-lo, meu senhor. De modo algum. No passa de um teste, e apenas para determinar a fora do seu toque. Nada mais do que isso. Eu entendo resmungou ele. Mas voc no mida como a minha senhora. Ela teve que sorrir. Um seio um seio. Grande ou pequeno, ele sente a mesma dor ou prazer. Toque o meu como costuma fazer, e eu... Ele o fez antes que ela terminasse, e a mulher no pde deixar de se encolher. Estou vendo o que quer dizer, meu senhor. Tem mesmo uma pegada forte foi forada a admitir, depois se atrevendo a acrescentar o que j dissera a muitos cavaleiros: Mas um seio no o cabo de uma espada. No vai cair da sua mo se o segurar de leve... oh, Deus, a sua senhora! O qu? Ele se virou e viu a esposa emoldurada no vo da porta aberta, a cesta de poes medicinais na mo. Mas logo j tinha desaparecido. Tem que ir atrs dela e explicar! exclamou Alma Ruiva. Para qu? Se eu for atrs dela, provvel que trepe com ela no bosque de novo, e ela no gosta muito disso.
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Ento me mostre. Acho que sou capaz de julgar o que uma mulher pode

Alma Ruiva fitou-o atnita, distrada um momento com aquela informao. Mas ela vai pensar... No seja tola, mulher interrompeu ele. J lhe disse que ela no tem motivos para pensar tal coisa. Ela no se nega a deitar comigo, mesmo que no goste, ento que necessidade eu tenho de outras mulheres? Alma no lhe disse que a maioria dos homens procuraria outra mulher para se divertir mais, se as esposas detestassem tanto copular com eles. Mas este tipo de mulher despachava o marido com a sua bno. E a falta total de preocupao do senhor acalmou os temores de Alma. Talvez lady Reina lhe fosse grata. E se no fosse, Alma cuidaria para que fosse indiretamente. Meu senhor, receio que eu tenha tratado o problema da forma errada. O senhor perguntou como pode dar prazer sua esposa sem machuc-la, e existe uma maneira que esqueci de mencionar. Quem sabe... se comear devagarinho. No a toque com as mos no comeo. Em vez disso, use os lbios e a lngua. No seria a mesma coisa. Por que no? Pode toc-la com a boca em qualquer lugar onde a tocaria com as mos. Em qualquer lugar? Sim. Qualquer lugar? Alma Ruiva soltou uma risadinha abafada, adivinhando-lhe os pensamentos. , ali tambm. Sei que a maioria dos homens no pensa nisso, mas os poucos que pensam encontram muito prazer nisso. Naturalmente ela deve protestar, achando que esquisito. Mas se o senhor insistir, no s vai gostar, mas poder chegar ao extremo do prazer. Como possvel? Alma Ruiva enrubesceu pela primeira vez em muito, muito tempo. Tem que confiar em mim, meu senhor, quando digo que pode acontecer. E, desse modo, no haver pressa de aprender quais as carcias que lhe daro prazer, e at onde o senhor precisa ser gentil. Haver tempo de sobra para isso, medida que ficar conhecendo-a melhor. Ele no fez mais perguntas, deixando sobre a mesa uma moeda de prata que era mais dinheiro do que ela vira na vida, com a promessa de que seria dobrada se tivesse dito a verdade. Se dissera ou no, ia depender da senhora. Algumas mulheres objetariam violentamente ao que ela sugerira, e um homem provavelmente no insistiria demais, nesse caso. Mas o novo senhor no parecia homem de desistir facilmente. Longe disso. Estava resolvido a dar prazer sua senhora, quer ela gostasse ou no. O que Alma no daria para ser uma pulga no leito deles esta noite.
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Captulo Vinte e Nove Mas por que agora, minha senhora? Porque agora o momento perfeito, Aylmer. Enquanto o filho da me est saturado de culpa pela sua infidelidade, acrescentou Reina com os seus botes. Ele dir sim a qualquer coisa que eu pedir hoje. Estava com medo disso resmungou o garoto. Reina olhou-o de cenho franzido. Pensei que queria cuidar de lady Ella. E quero. Mas no pensei que teria que falar com o senhor para isso. No se preocupe. Espere no vo da janela at que eu o chame. E ento ela lhe despenteou os cabelos e deu um sorriso para tranqiliz-lo. Pode ir, Aylmer. No tem que ter medo dele. Seu sorriso se desfez no momento em que o menino lhe deu as costas. No sabia como a me conseguia fazer isso. Mas fora uma das coisas que lhe ensinara: que num mundo onde as mulheres tinham to pouco domnio de suas vidas, onde precisavam da autorizao de um homem para tudo que faziam ou queriam, tinham que se aproveitar de qualquer ocorrncia que as ajudasse a obter a autorizao, se tinham dvidas em obt-las. A culpa era uma emoo primordial para ser aproveitada, dissera-lhe a me. No que algum dia tivesse desconfiado da fidelidade do marido. Aproveitara-se, quando viva, de promessas no cumpridas, pouco-caso, coisinhas desse tipo. No tinha um marido que fornicava por cada palha, como a filha tinha agora. Mas como pedir as coisas com calma, quando estava fervendo de contrariedade? verdade que o gnio da me no era estourado como o seu. Ela deixava que o marido percebesse, sutilmente, que no estava satisfeita com ele, e tivesse culpa ou no, ele certamente achava que tinha motivos para ter, valendo-se portanto rapidamente de qualquer oportunidade para corrigir o erro, comprando-lhe um vestido novo ou levando-a corte. Reina no conseguia imaginar o marido gigante fazendo uma coisa to normal quanto tentar aplacar uma conscincia culpada. Tampouco podia imaginar-se dando-lhe sugestes calmamente, quando preferiria estar quebrando alguma coisa na sua cabea. Mas se a me podia fazer, tambm podia. De qualquer modo, depois que tivesse obtido as concordncias que desejava, o mataria aquele porco, infeliz, desgraado! Como ele pudera?... No, no, qual era afinal o problema com ela? No tinha por que ficar furiosa por uma coisa dessas. A opinio geral era que a fidelidade conjugal no era importante. Sabia disso, jamais esperara que fosse diferente. Qual a mulher que esperava? A no ser sua me, claro. O mximo que Reina esperava que o marido no a envergonhasse trazendo as
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amantes para casa, como faziam alguns homens. No entanto, o que ele fizera no fora igualmente ruim? Visitar Alma Ruiva em plena luz do dia, vista de todos os mexeriqueiros da aldeia, dois dias depois do casamento deles? E Alma Ruiva! Reina ainda poderia ter compreendido se o tivesse surpreendido fornicando com Eadwina num canto escuro. Os homens babavam por Eadwina. Por que o seu marido cheio de vigor seria diferente? Mas Alma Ruiva? verdade que a mulher no era feia, com os cabelos ruivos chamejantes e os olhos azuis convidativos. E era bem curvilnea, o que Reina sabia que agradava ao seu marido. Mas ele sabia muito bem que, ao contrrio da maioria das senhoras, Reina visitava os seus semilivres para cuidar de suas doenas. No podia ignorar que se visitasse a prostituta da aldeia ela logo ficaria sabendo, mesmo que no houvesse imaginado que o encontraria com a mulher, como ocorrera. Ser que ele queria que ela soubesse? Seria este o modo de castig-la pelas suas queixas? E ela andara se queixando, feito uma megera. Ou ser que nem pensara em castig-la? O mais provvel que quisesse apenas uma trepada mais satisfatria. No entanto, no conseguia esquecer a pergunta dele da noite anterior, querendo saber se ela preferiria que fosse procurar outra mulher. Tomara o seu silncio por concordncia, ao invs de recusa? Poderia ser assim to burro? O jovem Malfed disse que desejava falar comigo. timo. J tendo sido avisado, estaria pensando que pretendia mencionar Alma Ruiva. Mas Reina no tinha a menor inteno de faz-lo, o que deveria deix-lo bem confuso. Ela comps a fisionomia da melhor maneira possvel e se virou para encarar o marido prevaricador e foi ela quem ficou confusa. No sabia como esperara que fosse a cara de um homem que chafurdava na culpa, mas no era com uma mera expresso indagadora. At mesmo lady Ella estava ronronando satisfeita nos braos dele, sem sentir agitao alguma no amo. Queira sentar-se, meu senhor. Apontou para a cadeira do senhor feudal, que mandara colocar ao p da lareira para esta discusso. Vinho? Ele fez que sim, sentando-se. Reina ergueu a mo, e um criado adiantou-se rapidamente com a bebida. No lhe passara despercebido o suspiro de Ranulf ao se sentar. Estaria to cansado assim de seus esforos na aldeia? Teve que se forar a lhe entregar o clice de vinho, em vez de derram-lo sobre a sua cabea. Meu intendente me informou que o levou para visitar os campos e o moinho, hoje de manh. Sim. Ele sorveu o vinho para no encar-la, ou pelo menos foi o que Reina pensou. Ela se moveu diante da lareira para olhar para ele.
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Suponho que o resto do seu dia tenha sido igualmente produtivo, no? Ele engasgou, cuspindo o vinho. A gata silvou, saltando do seu colo. Reina a pegou e limpou com a mo as gotas de vinho do seu plo antes de pous-la num banco prximo, onde ela passou a se limpar melhor, por si mesma. Ranulf ainda tossia. O vinho muito forte, meu senhor?perguntou Reina, com ar inocente. Prefere cerveja? De cara fechada, ele falou, com aspereza. Prefiro que v logo ao assunto Assunto? No tenho um assunto especfico para discutir, apenas algumas coisinhas para lhe dizer, mas se estiver exausto demais por um dia to cansativo, elas podem esperar. A nfase na exausto no passou despercebida a Ranulf. Estava cansado, mas de cavalgar feito louco pelos bosques, procura de bandidos ou qualquer coisa que desviasse o seu pensamento do que Alma Ruiva lhe dissera. Era isso ou ceder ao desejo que as sugestes da mulher tinham inspirado, e raios o partam, desta vez no ia deixar o seu maldito pnis govern-lo. Enquanto mantivesse esses pensamentos a distncia, estava indo muito bem, mesmo na presena da esposa. As insinuaes dela o estavam perturbando, todavia. Que diabos ela achava que o tinha cansado? Se queria saber o que ele estava fazendo, por que simplesmente no lhe perguntava? No era feitio dela ficar se desviando de um assunto, no esta dama to franca. E pressentia a sua contrariedade. Ela parecia calma e serena na superfcie, serena at demais, mas podia sentir a tenso de uma emoo poderosa se irradiando dela. Aconteceu alguma coisa que eu devesse saber?perguntou em voz alta. A pergunta pareceu desconcert-la. Que voc devesse... Deve saber melhor do que eu, meu senhor. Ora, o que isso significava? No importa suspirou. Diga logo o que tem para me dizer antes que eu fique cansado demais para ouvir. Reina cerrou os punhos atrs das saias. A coisa no estava acontecendo como esperava. Por que ele no estava agindo como deveria agir? Sabia que ela sabia o que havia feito. Poderia ter inventado uma srie de desculpas para estar na casa de Alma Ruiva, se Reina no o tivesse visto com a mo encostada naquele alentado seio. Isso significava que no havia dvidas quanto ao motivo de sua presena ali. Ele no se importava, ento, que ela soubesse? Ou achava que no se atreveria a censur-lo pelo que fizera, estava confiante que ela sequer se atreveria a mencion-lo? A maioria das mulheres no se atreveria, temerosas de apanhar caso se queixassem do comportamento errado do marido. Reina no tinha tal medo, graas ao seu contrato de
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casamento, mas mesmo que tivesse no deixaria de descompor este homem, se o merecesse. Mas ainda no. Primeiro ia ver se ele estava apenas fingindo no estar ligando. Pois bem, meu senhor. No vai demorar muito, so apenas algumas decises suas de que preciso. Primeiro, recebemos uma oferta pela tutelagem da herdeira de Burgh. Simon me trouxe a carta de um de seus vizinhos, um jovem nobre que ele garante ser capaz de administrar as propriedades da menina. No quis tocar no assunto at que todos os nossos hspedes tivessem ido embora. Quer dizer que o seu fidalgote j foi embora? A boca de Reina se comprimiu ante o tom depreciativo. Sim, lorde John nos deixou hoje de manh. Espero que tenha lhe desejado boa viagem em meu nome. Afinal de contas, sou polido com aqueles que perdem para mim. Ele no perdeu para voc, perdeu por ausncia respondeu bruscamente. E como ele nem sabe que perdeu, sua polidez no caso suprflua. Alm disso, duvido que ele tivesse reparado em polidez da sua parte se voc estivesse presente para oferec-la. muito difcil reconhecer uma cortesia quando voc est rosnando. Eu no rosno, senhora. Como queira replicou docemente, com o rosnado dele ressoando nos ouvidos. Ele quase saltou da cadeira, mas se conteve, surpreendendo-a com uma risadinha abafada quando voltou a se recostar. Pelo menos no guincho como o seu camundonguinho. Ele no um... Cerrou os lbios com firmeza, olhando-o ferozmente. Muito engraado, meu senhor. Agora, podemos voltar ao assunto em questo? A tutelagem? Quanto foi oferecido? Quatrocentos e cinqenta marcos e dois palafrns. Por que tanto? Na verdade uma quantia pequena, levando-se em conta que as duas herdades, cada uma com a sua aldeia, devem aluguis anuais de cento e cinquenta marcos, a renda das fazendas consideravelmente maior que isso. Tambm preciso levar em conta a idade da criana. Ainda no tem dois anos. A tutelagem continuar por um bom perodo at ela se casar e as propriedades passarem para o controle do marido. Isto permitir um bom lucro a quem administrar o seu feudo. Ento, para que vend-la? No estou sugerindo que venda. No estou sugerindo coisa alguma. Estou simplesmente mencionando uma oferta que precisa ser respondida, de um jeito ou de outro. Mas vai ser preciso fazer alguma coisa futuramente. A viva tem um intendente e vrios cavaleiros, e est se saindo bem por conta prpria, se bem que at agora no tenha
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tido problemas. Est sugerindo que eu venda a tutelagem? No, no estou disse entre dentes. Simon pode conhecer o seu vizinho, mas ns no. E h outras possibilidades que nos trariam mais benefcios. Eu poderia nomear o meu prprio intendente, suponho, mas ele teria que ser vigiado atentamente, pois esses administradores costumam desviar os lucros para os prprios bolsos. Tambm poderia prometer a criana em casamento, deixando que o noivo gerisse o que futuramente vai lhe pertencer. Reina surpreendeu-se por Ranulf conhecer as opes que tinha, mas no mencionou a que ela queria. Como voc disse, nem sempre se pode confiar num intendente. Mas se prometer a criana em casamento agora, ter que ser para um homem com idade para administrar, e ento estar prestando um desservio a ambos. Ele ter que esperar ainda muitos anos por seus herdeiros, e ela acabar tendo que se casar com um velho, o que certamente no a deixar feliz. A menos que eu escolhesse Searle ou Eric. Eles tero apenas vinte e oito, daqui a dez anos, o que no seria uma tragdia to grande para uma moa casadoura. Com os diabos, era verdade. Mas dessa forma estaria ganhando os servios de um homem apenas, quando poderia t-lo de dois, se arranjasse um casamento para a viva, em vez de para a criana. O padrasto ficaria com os lucros da terra agora, que lhe permitiriam comprar uma boa propriedade mais tarde para os seus prprios herdeiros. H algum tempo que venho pensando em Sir Arnulph, mas tenho precisado dele em Birkenham, ento adiei a questo. Diga-me uma coisa, Reina. Se era isso que voc queria desde o comeo, por que simplesmente no falou? Ento voc concorda? Concordo que a viva deva se casar. Permite que eu conhea esse Sir Arnulph antes de tomar a minha deciso? Sem dvida. timo. Ficou de p, agigantando-se acima dela. Mas v direto ao assunto da prxima vez que quiser alguma coisa de mim. No h necessidade de perder tempo com... Ainda no acabei interrompeu, irritada porque agora ele se atrevia a censurla por qualquer coisa , tem mais uma coisa.. sobre a sua gata. O que que tem ela? Ela chamou o menino que esperava, sentindo-se hesitar pela primeira vez enquanto aguardavam que os seus passos lentos os alcanassem. Mas obtivera um xito, ento conclura que Ranulf estava sofrendo de conscincia culpada, ainda que no o demonstrasNo Desafie o Corao Johanna Lindsey

se. Desta feita, foi direto ao assunto. Aylmer se encantou pela sua gata. Ele trabalha na cozinha, mas est querendo a tarefa adicional de cuidar de lady Ella, alimentando-a, escovando-a e tudo mais. Este outro igual ao seu Thed? indagou Ranulf. Sempre cuidei dele, se o que quer dizer. Ele rfo. Ranulf baixou ento o olhar para o menino, enquanto ela o fitava. A inquietao de Reina aumentava, muito embora Ranulf nada revelasse dos pensamentos pela expresso. No devia ter corrido este risco. Devia ter escondido Aylmer de suas vistas, ao invs de chamar a sua ateno para ele. E se Ranulf o mandasse embora? O que poderia fazer? E o pobre Aylmer estava apavorado. Nem conseguia erguer os olhos. Podia ver-lhe os lbios finos tremendo. O que estivera galopando para o pnico empinou-se de fria. Como Ranulf se atrevia a fazer o garoto passar por isso, com o seu silncio? Reina recuou o p com toda a inteno de chutar o marido, quando Ranulf falou com Aylmer, no que era, para ele, um tom delicado. Quer dizer que gosta da minha gata? Sim, meu senhor. Um mero sussurro. Trate de no lhe dar comida demais. Aylmer levou um momento para se dar conta de que tinha a permisso que queria e ergueu os olhos, surpreso, logo abrindo um sorriso. Sim, meu senhor! Reina levou mais um momento para recolocar o p no cho. O porco, mantendo-os em suspense daquele jeito. Culpa. Estava realmente chafurdando na culpa. E j que estava se penitenciando, ia partir para a jugular. Leve lady Ella para a cozinha agora, Aylmer. Lorde Ranulf carregou-a consigo o dia todo, portanto ela deve estar com muita fome. Esperou at que o menino tivesse pegado cuidadosamente a gata e se afastado mancando, antes de encarar novamente o marido. J que... Devia ter me avisado antes de me apresentar o menino, senhora. Ela se retesou, defensivamente. Por qu? Porque no quer um aleijado cuidando da sua preciosa gata? Porque isso era responsabilidade de Lanzo, e ele no vai gostar de ser usurpado por um lacaio de cozinha. Aylmer no nenhum lacaio. Seus pais eram proprietrios de um domnio absoluto. Quando morreram, ningum quis ficar com o menino ou sequer ajud-lo. Tratavam-no como se a sua deficincia fsica fosse uma molstia contagiosa que pudessem contrair ficando muito perto dele. Ele era fraco e doentio, por duas vezes quase
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o perdi para enfermidades leves que mal teriam afetado uma criana mais forte. pequeno e indefeso, mas tem o seu orgulho. No aceita caridade, trabalha para ganhar o seu sustento. E se especial para mim, porque no tem mais ningum. E de quem mais ele precisa, com um general do seu lado? Ela ignorou o comentrio. J que ainda estamos discutindo a sua gata... Estamos? Eu estava pensando que o assunto era o garoto. O garoto problema meu. A gata problema seu, especialmente o lugar onde vai dormir. No gosto de acordar com o nariz dela na minha cara, como hoje de manh. Ela no devia ter tido permisso de ir l para cima. Ela vai aonde eu vou, dorme onde eu durmo. Sempre foi assim. Isso era timo quando dormiam em tendas, meu senhor, mas um quarto de Ora, e eu que achava que voc tambm me enquadrava nessa classe. Ou dormir no lugar para animais. tambm pretende me botar para fora do quarto? Como se voc fosse, se eu o fizesse ironizou ela. , eu no iria mesmo. E lady Ella tambm no. Ento precisamos discutir mais um pouco. O assunto est encerrado, Reina disse ele, e o seu tom no era de brincadeira. Agora, trate de mandar preparar um banho para mim. Se quiser me fazer companhia, pode vir. Caso contrrio, eu a verei na hora da refeio. Ela teve que cerrar os dentes para no o chamar de volta enquanto ele se afastava. Deveria ter tido todos os seus pedidos atendidos, nem o menor deles negado. Mas tinha de admitir que dois em trs no era to ruim. S que, se ele achava que tinha se penitenciado pela sua infidelidade, estava muito enganado. Captulo Trinta Voc vai se sentir melhor se falar comigo. Reina no respondeu, ficando de olhos fechados enquanto Theodric corria o pente suavemente pelos seus cabelos. Gostaria que ele no fosse to perceptivo aos seus estados de nimo. No lhe contara nada sobre a visita do marido a Alma Ruiva, nem pretendia contar. Ele logo ficaria sabendo, quando os mexericos chegassem aos moradores do castelo, mas quem sabe no relacionaria o fato com a perturbao que pressentia nela agora. A confisso podia fazer bem alma, mas a humilhao, no. Sentia vontade de andar feito fera enjaulada, no de ficar sentada calmamente num banquinho. Este ritual noturno em geral era calmante. Theo tinha um toque mgico quando se tratava de aliviar-lhe a tenso. Mas a sua agitao estava aumentando, no
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diminuindo, medida que se aproximava a hora de Ranulf chegar. Arreganharam-lhe as pernas de novo no caminho do castelo para a aldeia? No seja vulgar, Theo. Arreganharam ou no? No respondeu por entre os dentes cerrados. Ele lhe puxou os cabelos at que a sua cabea se inclinou tanto para trs que ela podia v-lo olhando para ela. Ento, com quem est furiosa seno com o gigante? Theo... Conte, se no eu deso e sussurro no ouvido dele que voc o est esperando ansiosa... na cama. cabea. A insinuao foi suficiente, e ele no disse mais nada. Mas o silncio que se seguiu s serviu para deixar os nervos de Reina mais flor da pele ainda. Concluiu que era melhor que ele ficasse sabendo de metade da histria. Voc acertou quanto ao homem, Theo, mas no quanto ao motivo. Pensei que Ranulf concordara em dar Louise de Burgh em casamento a Sir Arnulph. Mas na hora do jantar ele mandou que Searle, Eric e tambm Walter fossem at l travar conhecimento com a viva. E da? Da que eu sei que ele est pretendendo d-la a um deles quando eu praticamente tive a sua promessa esta tarde de que Arnulph poderia despos-la. Ele no me parece homem de quebrar promessas com facilidade, Reina. Ele no prometeu exatamente disse, a contragosto. Mas sabia que eu queria o casamento, e disse que pensaria em Arnulph. Pensar no tomar uma deciso, de forma alguma. Acho que ele est s se preparando para o futuro, caso se decida contra Sir Arnulph. Voc no entende, Theo. Ele me deve a sua concordncia neste caso. Como assim? No importa como assim, ele devedisse Reina, impaciente E Arnulph o melhor homem para se colocar l. Prestou-nos um excelente servio. Provou-se mais do que capaz de tal responsabilidade. Merece uma recompensa. Alm disso tudo, conhece a dama e gosta dela. Eles combinam bem. Ah, mas e qual a opinio dela? Talvez gostasse de ter mais de um homem para escolher. E desde quando isso importa, especialmente quando a dama to jovem? Preciso lhe lembrar de que no era muito mais velha do que lady de Burgh
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Faa isso e estar arriscando a vida retrucou, abaixando bruscamente a

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quando, muito racional e logicamente, escolheu John de Lascelles e Richard de Arcourt como os homens com quem preferiria se casar, dentre todos os que podia escolher? E no foi s isso, voc mudou de ideia no ltimo minuto. O que prova que at mesmo aos dezessete anos uma mulher uma idiota se acha que sabe o que melhor para si resmungou Reina, desanimada. Ora, ora, voc sabe que o gigante ainda a melhor escolha, mesmo que esteja tendo sua primeira desavena com ele. No pode esperar que ele concorde sempre com voc, Reina... nem o seu pai... concordaria. Reina ergueu os olhos quando as palavras de Theo foram sumindo. Ranulf entrara sem fazer barulho e estava parado fitando-os, a expresso ficando mais fechada a cada minuto. Lanzo estava logo atrs dele, revelando um pescoo vermelho de embarao, enquanto fitava o teto. Theo pigarreou para chamar a ateno de Reina, e quando isso no adiantou, cutucou-lhe o ombro. S ento ela se deu conta do que estava causando a reao daqueles dois junto porta. Seu roupo se abrira na frente, deixando ver um seio e uma boa parte da barriga. Com uma exclamao abafada, fechou-o bruscamente, depois fitou o marido com fria. Que isso acontecesse uma vez, j era bem ruim. Duas vezes, era demais! Um pequeno aviso antes de entrar no faria mal, meu senhor falou causticamente. Chama-se bater. minha prpria porta? Acho que no. Se estivesse sozinho no faria diferena, mas acontece que no est. E nem a senhora, e quero saber o motivo disto imediatamente. Tarde demais reparou que ele no estava apenas de cara fechada, como sempre. Estava fervendo de raiva, as veias do pescoo retesadas, os olhos violeta ardendo de raiva. E os olhos estavam fitos em Theodric, no nela. Mas Reina tambm estava zangada, e no apenas por ter sido envergonhada de novo. Ficou rapidamente de p e indagou, incisivamente: O que est insinuando? Eu lhe avisei h muito tempo que Theodric meu criado pessoal. Por que outro motivo ele estaria aqui, se no para cuidar de suas obrigaes? E que obrigaes so essas que voc tem que ficar seminua na frente dele? No seja burro falou bruscamente. Ele olha para mim como olha para voc... no, estou errada. Ele prefere olhar para voc. Em mim nem repara, do mesmo modo como Lanzo no repara em voc quando lhe veste ou banha. Est querendo me dizer que essas so as obrigaes dele? Naturalmente. No so mais, por Deus! rosnou Ranulf, e para Theodric: Fora! Reina ficou rgida e esticou o brao para deter o rapaz.
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Voc no tem que ir, Theo. Jes, Reina grasnou Theo s suas costas. Quer que eu morra? Ele no vai tocar em voc. Eu no apostaria nisso, esposa disse Ranulf, o tom extremamente suave ainda mais ameaador. Se pensar bem, vai se lembrar de que devo a ele uma surra que terei o maior prazer em dar se ele no sumir dentro de... Foi desnecessrio continuar, pois Theo j passara por sob o brao de Reina e correra porta afora, desviando-se de Ranulf. Lanzo soltou uma risadinha ante a sada cmica. Reina lanou-lhe um olhar fulminante antes de dar as costas aos dois. No tinha condies de falar naquele instante. Estava to transtornada que se achava prestes a gritar feito uma idiota. Pode ir tambm, Lanzo disse Ranulf, num tom que indicava que suas emoes estavam novamente sob controle. A minha senhora ajudar a me despir. senhor. No seu dever assistir o seu marido da maneira como ele lhe ordenar? No me fale em dever, depois daquela demonstrao infantil. Voc se recusa? Jes, ele entendeu disse ela para o teto. Obrigada. Parece que no s o seu Theo que est merecendo uma surra atrasada. No o ouvira chegar por trs, embora estivesse to prximo que seu hlito lhe agitasse os cabelos. Tambm no ouvira a porta se fechar, mas agora estavam a ss. Talvez possa fazer Theo quase morrer de medo com a sua ameaa, mas eu no sou to covarde. Que ameaa? Se eu achar necessrio, prometo que vai sentir muito desconforto para se sentar durante pelo menos uma semana. A sua mo pousou-lhe no pescoo para vir-la, fazendo com que o encarasse. necessrio, Reina? Est pedindo a minha permisso? Ele abriu um sorriso. Eu no seria to tolo de deixar a questo para voc decidir. Perguntei se era necessrio. Pretende me desafiar mais? No murmurou ressentida, covarde, afinal de contas. contrrio. Afastou-se dele bruscamente, os olhos se dilatando de desconfiana. Voc no pode estar... no depois de... como se atreve a pensar que eu... acabou.
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E fazer com que me acuse de usurpar outra das responsabilidades dele?

exclamou Reina por sobre o ombro, com um olhar feroz. No conte com isso, meu

timo. Minha inteno no era castig-la quando cheguei aqui. Muito pelo

Tivemos uma pequena desavena aparteou ele, dando de ombros. J

Acabou? Pequena? Engasgou. Se assim que voc encara, timo. No mais do que eu poderia esperar de um palerma brbaro. Mas no ter de mim "aquele algo inteiramente diferente", no no mesmo dia em que o teve de Alma Ruiva. Alma... melhor se explicar rapidinho, senhora! Eu? Erquejou. Voc visita uma prostituta, e eu que devo me explicar? Ento foi essa a pedrinha no seu sapato hoje. Ele abriu um sorriso, depois deixou-a ainda mais ultrajada caindo na risada. E eu disse a ela que voc no seria to boba assim. Voc disse... boba? gaguejou. , devo ser mesmo, por achar que meu marido no me envergonharia to abertamente. Ele sacudiu a cabea, ainda rindo. Minha senhora, no foi envergonhada de forma alguma... E os porcos vo voar amanh ironizou. melhor dizer ao falcoeiro que se prepare para essa coisa assombrosa. ... e nem tem razo para estar irada. Quer dizer que devo ficar imaginando todos os dias na cama de quem vou encontr-lo a seguir, mas nunca falar nada a respeito? isso que est me dizendo? Voc me encontrou na cama com a mulher? Encontrei-o com a mo grudada no peito dela. Discutindo o aluguel, meu senhor? Seu sarcasmo estava ficando mais letal. Tinha esquecido que ela aparecera na porta de Alma Ruiva naquele exato momento. Na verdade, ns estvamos discutindo voc. Sem dvida replicou Reina, secamente. A porta estava aberta, no se esquea. O que s serve para provar que o que me disse era verdade. No se importa se tem privacidade ou no. No bosque, na choa de uma puta com a porta aberta, que diferena faz? Ela no podia deixar de lembrar isso exatamente agora. Sabe, generalzinho, voc poderia ter se poupado esse sofrimento de cime se tivesse respondido minha pergunta ontem noite. Se no quer que eu procure outra mulher alm de voc, devia ter-me dito. Ento admite? indagou ela, com pouco gosto de triunfo. No quer? retrucou ele. J que no consegue ser discreto, suponho que sim, embora no faa mais sentido, depois do fato consumadoreplicou ela, com amargura.E eu no estava com cime. Estava aturdida e humilhada, mas no com cime. Pois bem, no estava com cime concordou ele, embora o sorriso afirmasse que no estava acreditando. Ainda poderia ter evitado qualquer contrariedade
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simplesmente me perguntando o que eu estava fazendo ali. S existe um motivo para um homem visitar uma prostituta. Ento, por que apenas conversei com ela? Conversou?ironizou.Pondo-lhe as mos nos peitos? Em vez de se remexer, constrangido, ele soltou uma risadinha abafada. De que outra maneira ela poderia determinar se meu toque machucaria voc ou no? A mim? Espera que eu acredite que a acariciou para o meu bem? debochou Reina. Tente outra histria. Finalmente ele franziu o cenho. Se eu estivesse precisando de mulher, no teria que ir aldeia procurar. Aqui h muitas que no me diriam no, inclusive voc. O que eu estava precisando era de uma resposta que somente uma mulher de experincia vasta e variada poderia dar. Foi s por isso que procurei Alma Ruiva, e foi tudo o que obtive dela. Mesmo quando a resposta me deixou excitado, no fiquei para me aproveitar da sua profisso. Mas se a tivesse encontrado esperando do lado de fora, senhora, pode ter certeza de que teria provas de que fizera uma suposio errada. Ela no se enganou com o sentido daquelas palavras, o que a fez ficar vermelha. E acreditou nele, sabiamente ou no, porque queria acreditar. S que isso significava que tinha bancado a idiota completa com a sua acusao. Devia dar graas por ele no ter perdido a pacincia inteiramente com ela. Mas ele ainda estava de testa franzida, o que aumentou o desconforto atual de Reina. Quer... teve que pigarrear, e no conseguia fit-lo nos olhos agora. Quer me contar qual a resposta que buscava? Ele deu um passo frente, e a sua voz era baixa e rouca. Como poderia lhe dar prazer sem machuc-la. Reina ergueu a cabea bruscamente, a indignao quente voltando a tomar conta dela. Voc perguntou isso a ela? Sim. Mas voc nunca me machucou. Tambm nunca a toquei como gostaria, morto de medo de que estas mos pudessem lhe causar dor quando eu perdesse o controle, como j aconteceu repetidamente. Ele ficou exasperado ante a expresso de dvida da moa. Olhe s para voc! Sabe como parece frgil aos meus olhos? Voc a mulher mais franzina e delicada que j levei para a cama. Levant-la no me cansa mais do que levantar lady Ella. Era um exagero, mas nenhum dos dois tomou conhecimento disso quando ele a pegou pelas axilas e levantou-a bem alto para provar o que dizia. Ela agora estava olhando
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de cima para ele, porm ele no ergueu o olhar alm do peito dela, hipnotizado pela abertura do roupo Os dois seios estavam mostra, as arolas grandes, rosa-escuras, contrastando vivamente com a pele branca e cremosa, os mamilos ficando duros sob o olhar dele, como que buscando-lhe os lbios. Ele lhes fez a vontade, inclinando a cabea o suficiente para provar um deles, depois sugando-o profundamente. Reina previu o que ia acontecer quando os olhos dele escureceram e ficaram cor de anil, prendeu a respirao espera, depois soltou-a num leve gemido. Sua cabea caiu para trs enquanto o calor fervilhava-lhe no ventre. As mos, pousadas de leve nos ombros dele, subiram, e os dedos se enterraram na juba loura. No tinha importncia que o seu corpo no estivesse apoiado no dele, mas apenas pendendo de suas mos. Seus membros j tinham virado mingau, de qualquer maneira. Os dele permaneceram duros como pedra; at mesmo os braos que a sustentavam no tremiam. Ele finalmente largou o seio e foi lambendo-lhe o corpo at chegar ao outro, arrancando dela um gemido mais profundo quando mordiscou o mamilo virgem. A sensao ficou quase insuportvel, de to intensa, mas Reina no teria pedido piedade nem que tivesse pensado nisso. Ento, de repente, estava sendo erguida ainda mais alto. Os lbios dele no lhe deixaram a pele, dando-lhe beijos quentes no ventre, parando ligeiramente no umbigo para que a lngua entrasse l dentro. Ela mal recuperara o flego do ataque quando foi abaixada de novo, lentamente, a lngua dele lambendo uma trilha que ia do seu ventre ao pescoo, face, finalmente penetrando-lhe a boca num beijo ardente que a fez crispar os dedos das mos e dos ps. Quando ele finalmente a pousou de novo no cho, ela teria desabado aos seus ps se ainda no estivesse agarrando punhados de seus cabelos. Mesmo assim, desabou de encontro ao seu corpo e mal reparou quando ele lhe soltou os dedos e abaixou-lhe os braos at os lados do corpo, afastando-lhe o roupo dos ombros at que este deslizasse para o cho. Ela nem reparou que estava sendo levantada de novo, desta feita aninhada nos seus braos, e soube vagamente aonde ele a estava levando. Nenhum outro pensamento, porm, invadiu a nvoa de prazer que ainda estava sentindo. O prazer tampouco diminuiu. Nem mesmo quando ele a pousou na cama e recuou para tirar as roupas o formigamento cessou; ela o observava, a pele dourada mostra, a fora que a mantivera no alto tanto tempo ampliada em cada ondulao dos msculos. Teve vontade de tocar-lhe a pele, de provar-lhe o gosto, como ele fizera com ela. Jamais sentira uma expectativa trmula como aquela. E quando lhe fitou os olhos, outra violenta emoo a perpassou, pois eles ardiam de paixo, dizendo-lhe, como j desconfiara, que esta vez seria diferente. S no imaginava o quanto. Quando se deitou na cama com ela, os lbios vieram toc-la de novo, provocando-a com beijos suaves, alarmando-a com mordidinhas mais rudes, inflamando-a onde quer que
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tocassem, at que ela ficou num frenesi de calor e desejo. Tambm ficou totalmente frustrada porque ele no deixou que ela o tocasse, segurando as suas mos com firmeza, embora as quisesse soltar. Finalmente ele se preparou para satisfazer a sua necessidade de t-lo dentro de si. Ajoelhou-se entre as suas pernas, depositou mais um beijo no seu ventre trmulo e ento... Ranulf, o que... no, no faa... no! Ele fez, e ela se sentiu como se tivesse disparado atravs do teto. Metade do seu corpo saiu da cama, as costas se arqueando automaticamente, numa tentativa de escapar do fogo daquela lngua onde ele a metera. Tudo em vo; no conseguia sequer libertar as mos. Tentou sentar, porm um dos braos dele forou-a a se deitar de novo e assim permanecer, enquanto ele se apoiava na barriga dela para mant-la quieta e sua merc. No teve piedade dela. Continuou a provar-lhe a essncia, fazendo parar o choque e o medo e surgir uma satisfao alucinada e primitiva que era chocante por si s. Essa reao no parecia dela prpria, mas a sentia, exultava com ela, e com um abandono total que permitiu que a levasse aonde bem lhe aprouvesse, o que fez muito prontamente. Uma pulsao nova e gloriosa explodiu entre as suas pernas, arrancando dela um grito que rivalizava com o urro costumeiro de Ranulf. E enquanto flutuava no prazer subseqente, ele a penetrou, mantendo-a na crista de uma onda de absoluta doura, enquanto seguia para o seu prprio alvio. S que a onda inesperadamente atingiu propores gigantescas, e no ltimo momento o seu grito se juntou ao dele em mais uma exploso de xtase latejante. Captulo Trinta e Um Foi um choque acordar de um sono agradabilssimo com o rabo de um gato a encar-la. Reina no compreendeu imediatamente o que estava vendo, mas o cheiro pavoroso que lhe assaltou as narinas dali a um momento, identificou com facilidade. Deu um grito estridente e pulou da cama. Mas quando deu meia-volta para olhar ferozmente para a criatura ofensiva deitada no seu travesseiro, deteve-se ante a viso do marido. Seu grito ultrajado despertara Ranulf; com os reflexos de um guerreiro, ele j estava de p no lado oposto da cama, com a espada na mo. Era evidente pelo olhar indagador que lhe lanava, com uma sobrancelha dourada alada, que no fora capaz de adivinhar o que tanto a alarmara. A mortificao de Reina no diminuiu; ao contrrio, foi consideravelmente aumentada pelo fato de estarem os dois parados ali, despidos. Lembranas da noite anterior surgiram de roldo para vex-la ainda mais. Ento, quando ele finalmente lhe perguntou o que a perturbara, no se importou que a resposta fosse parecer tola. A gata
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era a culpada por este novo vexame e levaria a culpa. Esse felino imundo soltou seus gases na minha cara. Ele no achou graa. Quase desejou que ele tivesse rido, pois isso poderia ter aliviado a tenso que a situao absurda estava provocando. Em vez disso, ele embainhou calmamente a espada e voltou para a cama. A ausncia de qualquer comentrio foi o bastante para deix-la extremamente irritada. Quando ele pegou lady Ella e comeou a acarici-la, explodiu. Como ? indagou bruscamente. Como o qu? Isso uma ocorrncia normal. Os animais no so diferentes de ns. Ela Reina apontou a culpada com o dedo fez de propsito! Ridculo. Por que voc odeia gatos? Eu no odeio gatos. Na verdade, adoro-os. Odeio essa gata, e me recuso a continuar dormindo com ela no mesmo quarto. Ou ela sai, ou saio eu. Quando ele no disse nada, simplesmente fitando-a como se ela houvesse enlouquecido, Reina saiu furiosa do quarto, parando apenas para levantar o seu roupo, que cara no cho. S depois que saiu do quarto foi que se deu conta de que no tinha para onde ir. J cedera o seu antigo quarto para Elaine e Alice dividirem, e tambm no queria perturbar o sono das outras mulheres a esta hora. Tampouco podia descer vestida do jeito que estava. J amanhecia, e alguns dos criados j estariam de p a esta altura. As tochas do corredor tinham se apagado, e mal se discernia a luz que entrava pelos vos fundos das janelas na parede. Estava ainda mais escuro na escada: mesmo assim, porm, Reina foi se encaminhando naquela direo. O cho estava frio, mas pelo menos sentada na escada poderia enrolar os ps no roupo. Esperava que ningum subisse ou descesse naquela hora e a encontrasse ali, pois no conseguia pensar numa s desculpa que explicasse um desejo de ficar sentada no escuro nos degraus frios, usando apenas um roupo de dormir. Dali a um momento, sua respirao se acalmou. Demorou um momento mais para que os seus pensamentos em turbilho se aquietassem, mas quando se aquietaram, deitou a cabea nos joelhos, com um gemido. Eu no fiz aquilo. Jes, diga-me que eu no fiz nem disse nada daquilo. Nenhuma voz divina respondeu, e Reina gemeu de novo. Ranulf ia pensar que tinha se casado com uma maluca, e no estaria muito longe da verdade. Tinha que ser maluca para perder a pacincia daquele jeito, e sem um motivo justo. Na vspera, tinha motivo, ou pensava que tinha. Esta idiotice de agora, porm, no tinha desculpa. Ento uma gata era esperta o bastante para travar uma guerra sutil. Ningum ia acreditar. Ela mesma duvidaria, se no tivesse visto o estilo particular de manobras de lady Ella at o momento. E... Jes, l estava ela de novo, arranjando desculpas malucas. Ningum no seu juzo
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perfeito atribuiria motivos humanos a uma gata. Reina teve que encarar a verdade. Estava com cime de lady Ella mas com motivo. Aquele ultimato absurdo que dera a Ranulf provava que ele gostava mais da sua gata preciosa do que dela, pois era ela quem estava sentada aqui nos degraus frios, enquanto o felino estava sendo paparicado numa cama quente a sua cama. De repente Reina teve um sobressalto quando algo lhe roou a coxa. Mal conseguiu enxergar uma sombra pequena e escura que descia as escadas. Lady Ella? Mas ela fechara a porta da antecmara. Como, ento...? Reina retesou-se, os sentidos finalmente se dando conta de que o marido estava no degrau s suas costas. Agora era a hora de pedir desculpas, de suplicar-lhe que esquecesse a tolice de ainda h pouco, mas a sua mortificao no a deixava falar. Parecia estar virando hbito, humilhar-se na presena dele, embora no conseguisse atinar por qu. Esta vez, porm, foi a pior, e ela detestava imaginar o que ele estaria pensando naquele momento. Voc vai voltar de bom grado ou terei de carreg-la? Ficou de p e se virou para ele. S o que enxergava era a sua silhueta, nenhuma expresso para lhe discernir os pensamentos. A voz baixa tambm no deu nenhuma pista. O que quer dizer com isso? indagou, hesitante. Quer dizer que concordo, generalzinho. Eu preferiria que voc tentasse tolerar lady Ella, mas j que no pode, pacincia. De agora em diante ela pode dormir com Lanzo. Reina deveria ter sido magnnima e dito que no falava a srio, que ele podia deixar a sua gata onde bem quisesse. Porm, vencera, e sem a ajuda de culpa. Valia a pena saborear aquela sensao sem concesses. Obrigada. Por qu? Voc no me deixou escolha. Ela sorriu consigo mesma, pois isso no era exatamente verdade. Ele poderia facilmente t-la arrastado de volta, forando-a a aceitar a sua vontade, no importava o que ela pensasse a respeito... No est com raiva? Ele no deu resposta, mas se afastou para que ela passasse. No importava. O melhor era ficar satisfeita e deixar correr. Ele no parecia zangado, embora tivesse todo o direito de estar. Em geral, os homens no gostavam de qualquer tipo de ultimato. Ela apertou o roupo ao corpo para espantar o frio da escada e subiu at o nvel dele acabou sendo carregada. Eu pensei... Quietainterrompeu ele. No tinha percebido que voc estava descala. O que poderia dizer? Estava realmente com os ps muito frios. Ele tivera o bom
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senso de proteger os ps e as pernas antes de vir no seu encalo. Ela mal se lembrara de pegar o roupo. Essa gentileza da parte dele era inesperada, mas agradvel. Tambm a saborearia, enquanto durasse. Alm disso, gostava de ser carregada naqueles braos. Lanzo continuava a dormir, sem se perturbar com as idas e vindas pela antecmara onde arrumara a sua enxerga. Estava sintonizado com a voz de Ranulf gritando por ele, porm Ranulf no erguera a voz uma s vez naquela manh. O quarto tinha clareado consideravelmente desde que Reina sara, a aurora dando a vez luz do sol. Ranulf s a largou quando chegou na cama, onde a deitou. S ento Reina olhou para o seu rosto, para determinar o seu humor. O sorriso explicava tudo. Ento por isso que no est zangado. Achou o meu comportamento divertido? Ele se sentou ao seu lado mas evitou olh-la, fitando em vez disso os prprios ps estendidos frente. Mulheres j brigaram por minha causa e tiveram acessos de cime, mas nunca por causa da minha gata. mesmo? replicou, indignada O riso que ele estava prendendo explodiu. Caiu na cama de tanto rir, rolando de um lado para o outro. Soltava urros de tanto rir. Reina correu os olhos ao seu redor, procura de alguma coisa para bater nele. Juro ... arquejou, agora agarrando a barriga, mas ainda rindo ... que nunca vi ... nem ouvi ... nada to engraado quanto voc acusar uma gata ... de se aliviar Ela fizera mesmo uma coisa dessas? No era nem ao menos lgico. Os animais no podiam controlar essas coisas, como as pessoas. Admito que fui um pouco precipitada nessa acusao. Devia ter dito que ela teria feito de propsito, se pudesse. Isso provocou mais um paroxismo de riso. As lgrimas agora lhe escorriam dos olhos. Reina teve que morder o lbio para evitar que se encrespasse. O humor dele ficara contagiante. Chega, Ranulf disse, exasperada. Est bem que me portei como uma idiota. No preciso me esfregar isso na cara. No, uma idiota, no. Ele a puxou para junto de si e debruou-se sobre ela, sorrindo.Voc foi inteiramente encantadora. E boba replicou, mais animada com o jeito como ele agora a fitava. Boba, sim. Sabe que eu jamais havia rido desse jeito? Que bom que voc to boba, generalzinho. Ela lhe levou a mo s faces para secar a umidade. Sinto muito Porqu?
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exclusivamente para voc...

Porque voc teve to pouco motivo para rir na vida. Ele lhe tomou os dedos e os levou aos lbios. Cuidado, senhora, ou vai descobrir por si mesma o que eu fao com mulheres que querem me mimar com compaixo. Eu sei exatamente o que voc faz ironizou. Aproveita-se inteiramente da compaixo delas para atra-las para a sua cama. Uma vergonhosa ttica masculina. No mais vergonhosa do que aquelas tticas femininas que usou comigo ontem tarde, quando sups que eu estava sofrendo de conscincia culpada. Eu nunca... comeou a negar, mas o sorriso sabido de Ranulf provocou um sorriso de resposta nos seus lbios. Sempre deu certo com meu pai. No sou seu pai Ela arqueou a sobrancelha. No se importa de ter ou no paz no seu lar? Reina se retesou quando ele inclinou a cabea para agarrar a beira do roupo com os dentes e abri-lo, depois se derreteu quando ele esticou a lngua para lamber o mamilo exposto. Quando olhou de novo para ela, seus olhos brilhavam de satisfao masculina. Eu acreditorespondeu perguntaque descobri um meio mais delicioso de manter a paz. Talvez tenha descoberto concordou, num murmrio rouco, mas depois se sentou e conseguiu acrescentar, com displicncia: Mas como j estamos em paz. No to depressa disse ele, com uma risadinha abafada. O dedo na gola do roupo fez com que ela deitasse de novo. Tambm fez o roupo aberto lhe cair pelos ombros. Os dois seios agora eram visveis, e a expresso do seu rosto fitando-os fez com que Reina soubesse que esta conversa no ia demorar muito tempo mais. Ainda est zangada porque fui procurar Alma Ruiva? Reina se remexeu, sem jeito. Podia ter feito a sua pergunta a mim. Como poderia, quando eu nem sabia que uma coisa dessas era possvel? Eu tambm no. Os lbios dele foram lhe roando a face at chegar boca, mas no a beijou. Correu a lngua provocantemente pelo lbio inferior at que ela ficou to excitada que pressionou os lbios contra os dele. Depois ele se recostou, sorrindo. Agora me diga que teve prazer. Voc tem dvidas? perguntou ela, incrdula. No, mas quero ouvir voc dizer. Diga, Reina. Pontuou o pedido com mais um beijo, deixando os lbios pairando acima dos dela. Diga. Eu... tive prazer.
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Se eu fizer de novo, voc no vai protestar? No disse isso. Ranulf, espere! de manh... dia claro... doce Jes encerrou ela, com um suspiro de felicidade. Captulo Trinta e Dois Reina cortou o resto da linha e ficou de p, sacudindo a pea terminada para inspecion-la. No pde deixar de sorrir. Ao debruar as tiras de brocado de seda cor de marfim o veludo azul, fizera um roupo de quarto digno de um rei. A questo era saber se o marido consentiria em us-lo, e no apenas porque no estava acostumado a usar roupo. Toda a sua roupa era discreta, ls e linhos lisos sem nenhum enfeite, a maioria precisando de conserto. No se podia acusar o homem de ser exibido ou ostentoso, embora h muito tempo j tivesse condies de comprar roupas mais luxuosas. O fato de preferir roupas mais simples revelava muito do seu carter. Cedera aos seus caprichos com o roupo, j que somente ela e os poucos criados com permisso de entrar no quarto o veriam usando a pea. O resto do guarda-roupa novo que pretendia fazer para ele seria de boa qualidade, porm bem mais modesto pelo menos at poder acostum-lo ideia de que os nobres ricos do reino deveriam ser grandiosos ou pelo menos vestir-se com mais esplendor do que os prprios vassalos. Os comentrios que ouvira das damas mais velhas, enquanto trabalhava no roupo, resumiam a implicncia tpica com uma recm-casada, e ela assim os aceitou. Tem certeza de que quer cobrir aqueles ombros magnficos? Se fosse eu, estaria despindo-o, no vestindo-o. Vai se arrepender se ele for como o meu William e resolver dormir vestido comentou lady Margaret. Se ele no est acostumado a vestir roupo, para que mexer com o que est bom? O que elas pareciam no perceber, e nem Reina ia dizer, era que um homem com o corpo de Ranulf desfilando pelado no quarto acabava com o equilbrio de uma mulher, pelo menos com o dela. Fazia bobagens quando ele estava nu, como olhar fixo com descortesia acintosa ou acusar uma pobre gata de ser rancorosa. No demoraria muito e iria sucumbir aos mpetos sensuais que toda aquela pele dourada lhe despertava, de toc-lo, acarici-lo, sentir-lhe o gosto, quer ele mandasse ou no. O que pensaria dela, ento? Afinal de contas, o fato de querer lev-la para a cama com tanta freqncia no passava do cumprimento do acordo deles. Logo que engravidasse, isso acabaria. Coloc-lo agora num roupo de banho era uma salvaguarda para a tentao. Assegurava que ele no acharia que estava sofrendo pela perda do seu corpo, futuramente. Se ele tivesse continuado como no comeo, no haveria dvidas quanto a
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isso. Mas as novas tcnicas tinham mexido com ela. Jes, como tinham. E ele sabia. Ele tambm era cativante na sua alegria por este grande feito, uma tpica reao masculina, supunha, como um garotinho conquistando a primeira vitria contra obstculos at ento intransponveis. Portanto, cabia a ela fazer com que ele acreditasse que ainda era basicamente indiferente. Ia sair de toda essa histria com o seu orgulho intacto, pelo menos. Colocou a pea terminada sobre o brao a fim de lev-la para o quarto, onde a deixaria sobre a cama para que Ranulf a encontrasse. Esperava que ele se sentisse obrigado a us-la simplesmente porque fora feita para ele. Se no, teria que dar um jeito de encher o quarto de correntes de ar, retirando alguns panos que cobriam as paredes. Um pouco de frio acabaria com a sua falta de modstia, se nada mais o fizesse. No seu lugar eu pensaria melhor cantarolou dama Hilary, fazendo com que as damas mais jovens soltassem risadinhas. Reina sorriu, a contragosto. Se as circunstncias de seu casamento fossem diferentes, sem dvida que pensaria melhor. Mas no podia esquecer que Ranulf fora praticamente forado a concordar em despos-la. Ele podia ter aprendido essas novas habilidades de amante de que tanto se orgulhava, mas sem dvida preferiria trein-las noutra pessoa. Se tem que lhe dar o roupo, trate de perder o seu sugeriu Florette, de cara sria. Isso garantir que ele no usar muito o dele. Elas finalmente conseguiram obter o rubor que estavam buscando. Mas antes que Reina pudesse dar uma resposta adequada, Wenda apareceu no vo da porta para interromper as risadas alegres. Estava sem flego, a mo no peito indicando que viera correndo. Tampouco mediu as palavras quando recobrou o flego. Minha senhora, melhor vir depressa. Os cavaleiros de Lorde Ranulf voltaram, e dois esto gravemente feridos. No se ouviu um nico som no quarto de costura depois disso. Reina sentiu o corao cair-lhe aos ps com as primeiras palavras, imaginando que acontecera algo a Ranulf. No sabia direito por que reagira desse jeito, mas, medida que a cor lhe voltava, a cabea passou a funcionar com eficincia. Hilary, Florette, venham comigo. Jogou o roupo para Wenda. Ponha isso no meu quarto quando for buscar os meus medicamentos. Margaret, pegue o que for preciso e me encontre l embaixo. Elaine, mande algum ir chamar o meu senhor. No podemos esperar que volte. Onde ele est? Creio que na aldeia. Enriquecendo Alma Ruiva, acrescentou com seus botes, pois no tinha certeza de que Ranulf estava brincando quando dissera que os conselhos da mulher valiam o seu peso em ouro. Florette. A jovem viva no se mexera para vir com
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ela, mas ainda fitava Wenda, o rosto sem cor. Sir... Sir Walter um dos feridos? No sei, madame replicou Wenda. Eles ainda estavam sendo trazidos para dentro da fortaleza quando mestre Gilbert mandou que eu viesse chamar lady Reina. A cor de Florette no melhorou com a resposta, e Reina se perguntou se a linda morena estava se afeioando a Walter de Breaute. Era bvio que seus prprios problemas estavam fazendo com que perdesse contato com o que estava se passando na sua prpria casa. Nem ao menos se dera conta de que os homens de Ranulf tinham deixado Clydon hoje. Florette, talvez seja melhor voc ficar aqui sugeriu Reina, decidindo que a mulher atrapalharia, em vez de ajudar, se realmente estivesse afeioada a Sir Walter e fosse ele um dos dois feridos. Margaret pode... No, eu preciso saber. claro, mas... Por favor, minha senhora, fiquei apenas surpresa insistiu Florette. Agora estou bem. Reina hesitou, mas finalmente assentiu e saiu da sala de costura. Mesmo antes de chegar ao salo, j podia escutar Searle de Totnes xingando os homens que o carregavam. Uma lana lhe acertara a coxa, e, embora a ponta de metal tivesse sido retirada, os elos das armaduras de cota de malha para as pernas tinham entranhado na ferida e o machucavam a cada movimento. Pelo volume da sua voz, todavia, concluiu que seu estado no era to grave quanto Wenda insinuara. Walter, por outro lado, que era mesmo o outro ferido, estava inconsciente. Sua cor era ruim, e ele sangrava de mais de um ferimento. Eric Fitzstephen vinha logo atrs deles, e foi para ele que Reina dirigiu as perguntas de cujas respostas precisava, enquanto os padioleiros depositavam os cavaleiros em quartos separados que davam para o salo. H quanto tempo Sir Walter est perdendo sangue? Tempo demais replicou Eric, a voz spera de preocupao. Ele levou esse corte no flanco logo no comeo da briga, mas mesmo assim continuou lutando. E estvamos a uma boa distncia de Clydon quando fomos atacados. que... ah... Compreendo interrompeu Reina, dando-se conta de como era difcil para um
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Ele caiu do cavalo quando recebeu o ferimento na cabea? indagou No, nada de costelas partidas ou coisa parecida. Aquele ferimento no o

preocupada. Tenho que saber se preciso cuidar de alguma coisa por dentro. derrubou, nem o outro. S quando ele viu o prprio sangue, depois de tudo terminado, foi

cavaleiro admitir que outro desmaiara. Sabe quem fez isso? Estvamos na estrada do bosque, minha senhora. J era uma explicao em si, supunha Reina. Muito bem. J mandei chamar Ranulf. Pea a uma de minhas damas que cuide desses arranhes antes da sua chegada, pois ele vai querer um relato completo do que aconteceu. Ela encontrou Florette debruada sobre Walter no quarto dele. Ela estava muito plida de novo, mas no intil. Com todo o cuidado, retirava a atadura improvisada que lhe enrolaram na cabea. Pode deixar disse Reina vivamente. O sangramento a na cabea j parou, mas o flanco ainda sangra. Ele vai... morrer, minha senhora? E por que faria uma bobagem dessas? disse Reina, muito embora no pudesse afirmar com certeza at ver os ferimentos. A tarefa mais difcil era retirar a cota de malha comprida e pesada de Walter, para poderem chegar ferida. Foi preciso a ajuda de dois homens para faz-lo com o mnimo de movimentos. O resto de suas roupas foi cortado e removido para revelar mais claramente a extenso de sangramento. Tempo demais, dissera Eric, e no tinha exagerado. Todo o lado esquerdo do corpo de Walter estava ensopado de vermelho at as botas, a ferida irregular e ainda pingando. A arma, fosse qual fosse, penetrara a cota de malha pouco acima da costela inferior. Mas em vez de entrar no corpo e fazer um ferimento mortal fora desviada pela costela e abrira um longo rasgo horizontal por baixo da malha. Era fundo, mas no parecia oferecer perigo; pelo menos no teria oferecido se tivesse sido fechado antes. O perigo agora residia no fato de ele ter perdido sangue demais e estar muito fraco para lutar contra a infeco. Reina trabalhou rapidamente, limpando o sangue e depois aplicando uma pomada para deter imediatamente o fluxo de sangue. Deixou Florette dar os pontos enquanto passou a cuidar do ferimento na cabea, que era apenas um pequeno rasgo na pele, embora houvesse um calombo por baixo. O uso de um elmo o teria evitado. Como era certo que sofreria de uma dor de cabea alucinante por vrios dias, no voltaria a sair de Clydon sem elmo, no futuro. Walter no acordou uma s vez, felizmente para ele, dado o nmero de pontos que teve de receber, mas no foi to fcil faz-lo ingerir o tnico preparado por Reina. Ela deixou Florette encarregada disso enquanto foi dar uma olhada no cavaleiro mais jovem. As reclamaes ruidosas de Searle, mais ruidosas ainda enquanto Hilary cuidava dele, eram ouvidas at no outro quarto. Ele s se aquietara agora que estava quase acabando.
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Quando ele viu Reina, todavia, sua voz se alteou de novo. cruel, senhora, entregando-me a esta bruxa. A bruxa tem mos mais suaves do que eu, sirrah, portanto d graas por eu estar muito ocupada com Sir Walter e no cuidar de voc pessoalmente. Isso o fez calar no ato, provocando uma risadinha abafada da robusta senhora. J viu algum fazer uma barulheira to grande por causa de um arranhozinho toa? Um arranhozinho? engasgou Searle. Apenas trs pontos, minha senhora informou-lhe Hilary. S isso? Sir Walter levou quase vinte. Voc o ouviu suplicando piedade? Reina sorriu, ento, apiedando-se do jovem, que agora estava rubro. No, Searle, estamos apenas brincando com voc. Gritar s vezes alivia a dor. Devia ter ouvido meu pai no ptio de exerccios quando lhe entrava uma farpa no corpo. Tnhamos que enfiar um pedao de pano nos ouvidos para podermos tir-la. Walter... ele vai... No precisa se preocupar com ele. Ainda est inconsciente, mas isso bom, no momento. Os ferimentos no eram to graves quanto pareciam, mas vo ser muito dolorosos quando ele acordar. Agora trate de beber isto. Entregou-lhe um preparado de papoula branca misturada com vinho quente. Vai aliviar a sua dor e fazer com que durma, que do que voc est precisando no momento. Mas Ranulf... Eric pode responder a todas as suas perguntas. Naquele instante, a porta do quarto ao lado se escancarou violentamente, e Searle engoliu rapidamente o seu tnico. Quanto tempo vai demorar para funcionar? Reina franziu a testa. O que h com voc? Ele vai ficar furioso. Prefiro dormir at passar. E por que ficaria? A no ser que vocs trs tenham feito alguma coisa errada. Fizeram? Temos um morto e dois feridos. Eles eram apenas quinze. Devamos ter nos sado melhor, senhora. Quantos vocs eram? Seis. Reina lanou-lhe um olhar enojado. V dormir, imbecil. Hilary, cuide para que o senhor meu marido no entre desatinado aqui para incomod-lo. No est pedindo muito, minha senhora. Hilary tambm ganhou um olhar enojado pelo sarcasmo desnecessrio.
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Muito bem, eu mesma cuido disso disse Reina, e se retirou, resmungando: Jes, trs contra um no era desvantagem? Ser que ele acha que todos os seus homens so gigantes como ele? Eric estava largado debilmente contra a parede diante do quarto de Walter, j tendo aparentemente contado a Ranulf o que acontecera. A porta ainda estava aberta, e Reina hesitou ao ver Ranulf l dentro. Ele estava parado ao lado da cama estreita de Walter, olhando para ele, o corpo to imvel que parecia talhado em pedra, os msculos retesados, os punhos cerrados junto ao corpo. Ainda no lhe podia ver a expresso, mas ele deveria estar realmente zangado, para ter amedrontado Florette a ponto de faz-la deixar o seu paciente, pois tambm ela esperava do lado de fora do quarto. Ele no se mexeu ou fitou-a quando chegou ao seu lado. No pode estar zangado de verdade com ele por ter se ferido, Ranulf. Acha que ele fez de propsito? O idiota sabia que estaria atravessando os bosques, senhora. Sabia que o lugar era infestado de bandidos. Apesar disso, levou apenas trs soldados com ele. Mas eles estavam ao lado de trs cavaleiros de armadura completa. Os fora-dalei raramente atacam viajantes acompanhados de soldados. Desta vez atacaram. O que podia dizer a isso? Ento ele tinha motivos para estar zangado. Mas quando finalmente olhou para ela, no foi raiva que viu em seus olhos, mas sim um pavor profundo, terrvel. Minha senhora, por favor, no deixe que ele morra disse, com aspereza dorida. Se o ajudar a ficar bom, ter a minha mais profunda gratido. Reina sentiu a garganta ficar apertada. Sentiu uma vontade louca de abra-lo e dizer-lhe que nada tinha a temer. Compaixo e promessas banais, porm, no eram a maneira de lidar com este homem. Mas que histria essa, meu senhor? disse, com voz deliberadamente severa. Por mais que eu gostasse que se sentisse meu devedor, para me aproveitar disso no momento oportuno, devo lhe dizer que de Breaute no est morrendo. Os ferimentos dele so insignificantes, em comparao com alguns que j vi. Ento por que ele no acorda? Por que eu lhe dei uma poo para faz-lo dormir, como fiz com Searle. a melhor maneira de um homem recuperar as foras, depois de perder um pouco de sangue. Mas nenhum dos dois est to ferido que no v reclamar insistentemente pelo longo perodo de repouso na cama que vou exigir. No estava certa de que o marido iria engolir essa histria, mas dali a um momento ele fez um breve movimento de cabea e saiu do quarto. Reina soltou um suspiro de alvio que s durou at ela olhar para Walter. Ainda estava terrivelmente plido. No era de
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admirar que Ranulf pensasse que estava morrendo. melhor me escutar, de Breaute. Reina inclinou-se sobre ele para sussurrar vivamente no seu ouvido. Se fizer de mim uma mentirosa, morrendo agora, vou viver rezando para que passe o resto da sua vida apodrecendo no purgatrio. Seja l por que motivo for, ele lhe quer bem, e pelo bem dele que voc vai se recuperar rapidinho. Quer ele tenha ouvido ou no, ela se sentiu melhor por ter falado. Florette ainda rondava ansiosa a porta do quarto, e Reina mandou que ela entrasse, instruindo-a no sentido de que ficasse atenta para o caso de ele ter febre, e para que mandasse cham-la ao primeiro sinal. Uma olhada no salo revelou Ranulf em conversa novamente com Eric, mas Reina ouviu apenas o finzinho quando se aproximou deles. Mande um mensageiro de confiana ao castelo de Warhurst. Diga-lhe que se enviar um grande nmero de soldados atrs dos bandidos amanh ao alvorecer, finalmente os ter. Ter? Sim. Depois que ele os perseguir e os entregar nas nossas mos, poder ficar com o que restar deles para fazer o que bem entender. Reina se afastou antes que Ranulf a notasse, no que fosse cham-la se tivesse notado, j que estava com a ideia fixa de derramamento de sangue. Jamais ouvira-o falar naquele tom de voz antes, mas sabia que o que quer que pretendesse fazer no dia seguinte no era algo que ela tivesse vontade de saber. Quase podia sentir pena dos forada-lei, caso no estivesse querendo se livrar deles h tanto tempo. Capitulo Trinta e Trs O cu nublado mantinha o calor a distncia, mas no servia para diminuir a impacincia de Ranulf medida que a manh passava. Tinham sado de Clydon acobertados pela escurido no meio da noite, e a intervalos de pequenos grupos. Cavalgar primeiro para o sul antes de dar meia-volta para rodear o bosque fora outra medida de cautela, suficiente para assegurar-lhe que ningum desconfiaria de uma armadilha. Havia um total de sessenta e oito cavalos em Clydon, e Ranulf levara todos eles, inclusive o mimoso palafrm da esposa. Mesmo assim, os homens menores montavam os cavalos aos pares, para acomodar os cem guerreiros que estava utilizando e fazer com que chegassem aonde queria antes do alvorecer. Eric e Sir Meyer tinham levado metade dos homens para o leste, e Ranulf percorrera a orla ocidental dos bosques. O desconhecimento do terreno no atrapalhou o desenvolvimento do plano, pelo menos na fronteira ocidental. O riacho que corria paralelo aos bosques deste lado por cerca de uma lgua tinha uma margem baixa o bastante para ocultar os cavalos, mesmo espalhados como estavam para aproveitar qualquer ponto que
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os fora-da-lei escolhessem para sair do bosque. Precisavam ficar escondidos por causa do elemento surpresa, e ele torcia para que Eric tambm tivesse encontrado um esconderijo. O amplo campo de aveia situado entre o bosque e o riacho era recm-plantado, baixo o bastante para no oferecer cobertura alguma aos fora-da-lei, caso fossem apanhados no meio dele. Segundo um dos homens de Clydon, o campo pertencia viva de Burgh, portanto Ranulf no se sentia nem um pouco hesitante em coalh-lo de cadveres ou pisotear a colheita. Chegara mesmo a pensar em mandar um homem at sua herdade a fim de convocar os homens que ela pudesse ceder, mas resolveu que o motivo era por demais insignificante para justificar tal atitude. Se e quando lorde Rothwell viesse ver o que acontecera sua noiva, ou se houvesse mais problemas da parte de Falkes de Rochefort, a ento seria uma boa hora para pedir ajuda aos seus vassalos. Acha que alguma coisa deu errada, Ranulf? indagou Kenric, ao seu lado. Talvez os homens de Warhurst tenham tido sorte desta vez e apanhado os bandidos para ns. Ranulf apenas resmungou, pois esta ideia tambm lhe passara pela cabea. O bosque no tinha mais que algumas lguas de largura, portanto quanto tempo levaria um homem para fugir dali e salvar a vida? Verdade fosse dita, os bandidos eram ardilosos. Poderiam estar neste momento na orla do bosque, atentos a uma armadilha antes de resolverem correr para o prximo grupo de rvores, mais a oeste. E ento percebeu movimento, embora tivesse levado um momento para ter certeza. No admirava que aqueles homens tivessem escapado captura durante tantos anos. Sem cavalos, e vestidos nos mesmos tons da mata, fundir-se-iam facilmente com a folhagem que os cercava, podendo at mesmo subir em rvores para ficar quase invisveis. Se os seus perseguidores no fossem muitos, eles realmente no tinham razo para deixar o bosque. Isso significava que Warhurst devia ter enviado uma patrulha bem grande, ou eles no teriam ficado nervosos a ponto de se arriscar a sair. Agora havia dois homens, depois trs. No estavam com pressa. O primeiro homem se virou para dizer algo para os outros, enquanto mais deles emergiam do bosque. Se tinham se dispersado para fugir dos soldados de Warhurst, era bvio que tinham se reunido de novo antes de correr para o campo aberto, que era mais do que Ranulf esperara. Estivera com um certo medo de que eles sassem um a um e s lhe fosse possvel agarrar um punhado deles, pois os retardatrios avistariam os seus homens ou ouviriam alguma coisa, e se fundiriam novamente com as folhagens do bosque. Ranulf passou aos seus homens a ordem de se aprontarem, embora o bando de fora-da-lei que agora cruzava o campo fosse bem visvel. Seu nmero aumentara, chegando agora a quase cinqenta, o que era mais do agrado de Ranulf. Trinta e quatro homens seus cavalgariam na direo deles. O resto estava posicionado com bestas para derrubar os que estivessem ao alcance. No pretendia perder um s deles, assim, primeiro
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tinha que intercept-los para que no retornassem ao bosque. O que se seguiu foi uma farsa que nausearia um guerreiro experimentado. O elemento surpresa funcionou. Ao ver uma fila de cavaleiros atacando por sobre a margem bem sua frente, os bandidos ficaram parados, estarrecidos durante longos momentos antes de forarem os ps a dar meia-volta e correr. Foram alcanados pouco depois do meio do campo, o que indubitavelmente os desnorteou, pois o bosque e a fuga se achavam demasiado distante. Um bom nmero deles foi abatido na tentativa desesperada de romper o cerco, mas quando Ranulf se virou deparou com o bando inteiro prostrado no cho, as armas que traziam jogadas longe, a totalidade deles berrando por piedade, como se j tivessem ensaiado esta ttica. Ranulf ficou enojado, mas, a no ser que quisesse massacr-los, s lhe restava aceitar a sua rendio. No entanto, no queria ficar sem a desforra que viera buscar. Eric dissera que cinco do grupo que os atacara na estrada tinham desistido e corrido para dentro da mata ao ver que estavam perdendo a luta. Enforcaria aqueles cinco, alm do lder do bando. O resto podia ser mandado para Warhurst. Ranulf desmontou e fez um sinal ao mestre Scot para lhe dizer o que queria. No teve que esperar muito, s que o robusto chefe dos soldados voltou apenas com um homem. O queixo quadrado barbeado, o bigode bem aparado, cabelos castanhos mais curtos at do que os de Ranulf, no tinha a aparncia que se imaginaria de um fora-da-lei. Nada indicava que vivesse ao ar livre. No era imundo. As roupas estavam num estado razovel. E se momentos atrs estivera pedindo misericrdia, como o restante deles, agora no havia medo no seu olhar, que era absolutamente direto. Alega que o lder deles disse mestre Scot, embora Ranulf j tivesse chegado a essa concluso. Sabe quem sou? perguntou ao fora-da-lei. Fao questo de conhecer todos os meus vizinhos e o que eles fazem, lorde Fitz Hugh, novos ou antigos. Isso indicaria que tem uma certa inteligncia, mas se fosse assim teria observado e esperado at ficar conhecendo o meu valor antes de me atacar ou aos meus replicou Ranulf com aspereza. Foi o que eu fiz. Tinha homens vigiando Clydon e as duas estradas que levam aos seus portes. Os homens que atacaram os que usavam as suas cores no eram meus. Tinham seguido os seus homens de onde eles vieram e esperaram at estarem bem dentro do bosque para atacar. Seguiram com cavalos, mas atacaram a p? ironizou Ranulf, depois acrescentou, num tom mais baixo e ameaador: No pense que pode inventar histrias fantasiosas para parecer que no tem culpa. No sabe de onde os meus homens vieram ou no tentaria usar tal pretexto.
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Eles vieram da trilha estreita que permite a qualquer um da herdade de Keigh alcanar Warhurst ou Clydon sem se desviar lguas do caminho tomando a estrada ocidental, tanto os seus homens quanto os que os seguiram. Sei disso porque um de meus homens estava caando na rea e os viu saindo da trilha. Se os seus homens tinham estado na herdade de Keigh ou alm, no sei. Mas a estrada do bosque no em linha reta, lorde Fitz Hugh. muito sinuosa, para contornar as rvores antigas no seu caminho. Segundo o meu informante, os perseguidores se mantiveram bem para dentro da linha das rvores, e quando chegaram curva mais fechada da estrada, atravessaram-na em linha reta para sair na frente dos seus homens, deixaram os cavalos escondidos na mata e correram para intercept-los. irracional, como o senhor achou, atacar sem cavalos, especialmente homens montados, a no ser que se queira pr a culpa em outros; no caso, aqueles que todos sabem no possuir cavalos. Vocs? Vejo que ainda tem dvidas, mas o bom senso recomendaria uma emboscada melhor. H vrios pontos na estrada onde as rvores se projetam e a folhagem espessa. Eu teria posto os meus homens ali, dos dois lados da estrada, at mesmo nos galhos de rvore l em cima, para atacar o meu alvo de todos os lados, fulminantemente, e com xito garantido. Mas pergunte aos seus homens e eles diro que tudo aconteceu de modo muito diferente. Poderiam facilmente ter dado meia-volta e ido embora nos seus cavalos, sem lutar. John! berrou Ranulf. O guerreiro que cavalgara com Walter na vspera estava to perto que Ranulf nem precisou formular a pergunta. verdade, meu senhor. Eles vieram todos de uma vez, correndo, e de um s lado da estrada, dando aviso de sobra para que pudssemos partir numa direo ou outra, se quisssemos evit-los. Pensando bem, no foi uma manobra bem-feita para homens supostamente hbeis como ladres. Onde est o homem de Clydon? chamou Ranulf. Aqui, meu senhor. Algar, no ? quando ele assentiu, Ranulf perguntou: O que acha da histria desse salteador? O que ele diz dos seus mtodos verdade. Em todos os roubos de que ouvimos falar, as vtimas afirmaram que os bandidos as cercaram em segundos, at mesmo caindo do cu. Raramente tiveram tempo de puxar a arma, enquanto ns tivemos tempo de sobra para isso. Vocs podiam ter sido seguidos desde a herdade de Keigh sem saber? Sim admitiu Algar, um tanto relutante Na verdade, nenhum de ns estava prestando muita ateno estrada. Estvamos rindo tanto que provavelmente no
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teramos ouvido algum nos seguindo. Explique-se. Sir Searle ficou completamente enamorado da viva, e os seus dois outros cavaleiros estavam implicando com ele por causa disso, especialmente porque ela no havia retribudo ao interesse. Ranulf no tinha pensado em perguntar antes como eles tinham sido recebidos na herdade de Keigh. O motivo da sua ida at l fora esquecido diante do ataque dos fora-dalei se que tinham sido os fora-da-lei os atacantes. Tirando isso, como estava lady de Burgh? Agora que o senhor est mencionando, meu senhor, cheguei a comentar com Wat, que Deus o tenha, que a senhora parecia diferente em relao ltima vez que a vimos em Clydon. Como assim? Ela foi corts, mas muito fria. Como uma mulher precisando de marido, era de se esperar que recebesse trs belos cavaleiros com satisfao, mas ela ficou satisfeita foi com a partida deles. Ela ficou sabendo do motivo de vocs estarem ali? Sir Searle pode ter contado. Como disse, ele ficou logo enamorado. Ele insultou a senhora? Com protestos de amor eterno? Quer dizer que lhe faltou um pouco de tato ironizou Ranulf A senhora tinha algo contra Eric ou Walter, ou eles foram igualmente deselegantes? De modo algum, e foi por isso que os modos dela me pareceram to estranhos. Pode imaginar um motivo para ela se comportar assim? Eu posso manifestou-se o fora-da-lei, sem hesitar em voltar a chamar a ateno de Ranulf. Corre boca pequena que Louise de Burgh est apaixonada por William Lionel, um dos cavaleiros da sua casa. J tendo escolhido um marido, ser que receberia bem outros candidatos? Como que voc sabe disso? quis saber Ranulf. O homem deu de ombros. Temos nossos meios de ficar sabendo das coisas, como soubemos quando o senhor veio pela primeira vez, como soubemos quem o senhor afugentou de Clydon naquela manh. J sabemos quem atacou Clydon. Sabem, meu senhor? Isto foi dito de maneira a no deixar dvidas de que o fora-da-lei sabia de alguma coisa que Ranulf no sabia, e Ranulf no era homem de gostar de brincadeiras. Num segundo, levantou o homem pela frente do gibo de couro para fit-lo cara a cara. melhor ir dizendo logo o que sabe, antes que eu me recorde do motivo pelo
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qual mandei cham-lo. Eles fugiram para Warhurst. Voc est mentindo sibilou Ranulf. Sei de fonte limpa que o castelo de Warhurst um imbecil. Pois no o provou aceitando uma mensagem ontem noite e deixando-se levar por ela sem saber direito de quem vinha? Por isso vocs esto aqui. Ele o que diz, mas o seu senhor, Richard, no; ele estava em Warhurst toda aquela semana, assim como na estrada naquela manh com uma tropa enorme, e nenhum dos soldados usava as cores dele, nem ele mesmo. Eu mesmo o vi retornando a Warhurst com um ferimento no ombro direito. E jamais confundiria o homem que me declarou forada-lei pelo simples motivo de que cobiava a minha mulher. Ranulf largou o homem lentamente. Ento, para perplexidade de seus homens e dos prisioneiros, caiu na risada. Ser que o seu generalzinho errara tanto em relao ao homem que esperava desposar? Ser que o fidalgote errara tanto, querendo-a, sem saber que ela tambm o queria, e resolvendo tom-la pela fora? Pelos dedos de Cristo, esta era tima! se fosse verdade. Parou de rir, olhando o bandido com olhos apertados. Voc uma verdadeira fonte de informaes, mestre salteador. O homem se empertigou, agora que a cor lhe voltava s faces. O que sei sobre a viva de Burgh so apenas boatos e suposies. Ela jovem, e uma criana ainda, sob muitos aspectos. Eu seria o primeiro a duvidar que tivesse enviado seus homens para atac-los. No entanto, tenho certeza de que os meus homens no estavam envolvidos, e que os que estavam vieram da direo da herdade de Keigh. A resposta sem dvida simples ... simplesmente no a vejo, nem finjo conhec-la. Mas o que sei sobre Richard de Warhurst verdadeiro. o que diz, mas voc mesmo admitiu ter boas razes para lhe sujar o nome salientou Ranulf. E tenho mesmo... assim como todos os homens que me acompanham. Ele um homem com um pai poderoso, e por isso acha que est acima da lei. Em Warhurst est mesmo, pois ali ningum se atreve a contradiz-lo. Se algum tenta fazer isso, logo passa a fazer parte do nosso bando. Est dizendo que vocs todos so de Warhurst? Sim, banidos sem julgamento justo e privados de nossas famlias. Se no por Sir Richard, por seu castelo ou aqueles mercadores gordos prestigiados por ele, que agem como ele, acusando um homem falsamente porque querem algo que lhe pertence ou simplesmente porque no gostam dele. E tudo que eu disse pode ser confirmado se o senhor interrogar qualquer um em Warhurst. Se assim, ento por que nunca buscaram reparao no tribunal do condado? Contra um senhor feudal, que ainda por cima mantm as nossas famlias dentro dos muros da sua cidade, sujeitas aos seus caprichos?
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Ranulf soltou um resmungo. Conhecia pessoalmente o poder dos tiranos mesquinhos. Montfort era um deles. Voc no um semilivre. O que fazia em Warhurst? Eu era o guarda-livros de lorde Richard replicou, enojado. Nem mesmo o fato de eu estar a par das riquezas que adquirira desonestamente impediu que ele se livrasse de mim. Ranulf alou a sobrancelha. Riquezas adquiridas desonestamente, como gado e ovelhas roubadas? Sim, entre outras coisas. Como gado e ovelhas roubadas de Clydon? esclareceu Ranulf. No sei de onde vieram os animais, sei apenas que foram levados para vender no norte. Diga-me mais uma coisa quis saber Ranulf. Por que ningum em Clydon desconfiou da tirania desse fidalgote, quando so vizinhos to prximos? E por que desconfiariam? A senhora de Clydon no tem necessidade de freqentar os mercados de Warhurst. Seus mercadores de Birkenham atendem a todas as suas necessidades, portanto ela no fica sabendo das queixas. Mas lorde Richard visitava Clydon muitas vezes, e ele um homem diferente quando sai do seu reinozinho, um homem hbil em enganar qualquer um que no o conhea de verdade, fazendo com que acredite que no tem um pingo de maldade na alma. Ele jovem, esperto, e somente h quatro anos lorde de Warhurst. Se a senhora ou o pai tivessem ouvido boatos a seu respeito, se apressariam a defend-lo, sem acreditar neles. O senhor mesmo duvidar de tudo que eu disse quando o conhecer, pois tem esse efeito sobre as pessoas, parecendo digno de confiana e virtuoso, quando no nem uma coisa nem outra. No preciso conhec-lo para duvidar de voc, sirrah. Tudo que disse desperta dvidas, ou imaginou que eu aceitaria cegamente a palavra de um fora-da-lei como verdade? Mas a sua histria adiou seu enforcamento por algum tempo, pelo menos at eu ouvir o que lady de Burgh tem a dizer sobre isso. Se eu constatar que voc no me causou dano, ento verificarei o resto da sua histria. Captulo Trinta e Quatro Louise de Burgh estava parada no vo da porta do seu salo, fitando horrorizada a fileira de homens a cavalo que cruzavam o seu porto e lotavam o ptio. Fora avisada da chegada de lorde Fitz Hugh, porm tarde demais para fechar o porto e barr-lo. No que pudesse mant-lo do lado de fora, dava-se conta agora, medida que os homens continuavam vindo, cinqenta, sessenta, ainda mais, quando viu o gigante no meio deles, sentado no imenso corcel que no parava quieto, olhando diretamente para ela.
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Viu tambm um homem que reconheceu, Sir Eric Fitzstephen. Pelo menos no estava morto. Mas, e quanto aos outros que tinham vindo com ele na vspera? Ser que sua ausncia significava que no tinham sobrevivido emboscada? Que Deus se apiedasse dela, devia estar maluca. Tivera certeza disso logo depois que mandara seus homens atacarem aqueles cavaleiros. Mandara um outro cham-los de volta, mas j era tarde demais. E agora o seu suserano viera pun-la, e era tudo culpa daquele co infeliz, Searle de Totnes. Se no lhe tivesse dito que era s pedir e lorde Ranulf a daria para ele, no teria sido impulsionada pela raiva a fazer algo to terrvel. Claro que tambm podia culpar William, por ser to difcil e se recusar a casar com ela. Se j estivesse casada, Searle de Totnes no poderia t-la incomodado. Mas no podia pr a culpa em William. Amava-o. Com o tempo, poderia convenc-lo de que tinham sido feitos um para o outro. Agora era tarde demais. Seria? Lorde Fitz Hugh podia ter vindo com um pequeno exrcito, mas como poderia saber ao certo o que fizera? Como poderia saber, se no confessasse? Os poucos homens que tinham voltado na vspera tambm jamais admitiriam a sua culpa. E William, que poderia ser levado pela sua maldita honra a contar tudo, no sabia. Bastava que ela... Louise de Burgh? Quase morreu de susto. Ele no desmontara, nem ao menos se aproximara. Sua voz ressoava pelo ptio como uma trombeta. Teria que gritar ou se aproximar dele para responder. Preferiu no fazer nem uma coisa nem outra, e por ora simplesmente fez que sim com a cabea. Esses so os nicos homens que tem, senhora? Louise correu os olhos ao seu redor e viu que todo mundo tinha aparecido para dar uma olhada no novo lorde de Clydon, at os criados. Mas claro que nada tinham a temer dele, pelo menos era o que imaginavam. William tambm estava l, parado ao lado de seus guerreiros, o cenho franzido ante os modos de lorde Fitz Hugh. Esses eram os homens a quem Fitz Hugh se referia. Ela tinha apenas doze aqui na herdade de Keigh, depois de perder dez no dia anterior. Antes que pudesse responder sua pergunta com novo movimento de cabea, lorde Ranulf perguntou incisivamente: Qual de vocs William Lionel? Louise desceu a escada correndo ento. O que quer com Sir William? gritou. Ele nem estava aqui on... tem... Era tarde demais para engolir as palavras que praticamente a condenavam, a julgar pelo olhar que lhe lanou lorde Ranulf. Ele finalmente desmontou, e Louise empalideceu ao ver que era realmente um gigante, e vindo direto para ela. Teria corrido se no ficasse paralisada de terror, achando que ele pretendia mat-la ali mesmo. Eu teria jurado que no fora a senhora. Quando Eric sugeriu que provavelmente fora o seu cavaleiro Lionel, agindo por contra prpria para eliminar a concorrncia, cheguei
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a concordar, muito embora ele no se recordasse de ter conhecido o sujeito. Ranulf no esperava ver Eric aparecer quando acabara de despachar metade de seus homens para escoltar os prisioneiros at Clydon e estava prestes a se dirigir para a herdade de Keigh com o restante. Porm, como Eric lhe dissera, no fazia mais sentido ficar esperando que os bandidos surgissem do bosque pelo lado leste, quando a patrulha de Warhurst acabara de faz-lo. Portanto viera diretamente se reunir a Ranulf, junto com o resto dos homens, e depois de ouvir a histria do bandido, apressara-se a defender a viva: Ela linda. Se Searle no se tivesse rendido to depressa s flechas de Cupido, eu mesmo poderia t-la pedido para mim. Seria fcil um homem ser levado ao assassinato por amor a ela, e o tal cavaleiro dela sem dvida viu as suas chances ameaadas quando descobriu o porqu da nossa presena. Ranulf fora tentado a crer nisso, mas no era assim. Devia ter confiado nos seus instintos, que duvidariam de qualquer dama primeiro e antes de tudo, simplesmente porque eram todas falsas e capazes de trair. E essa era linda, com seus cabelos sedosos cor de milho e olhos como safiras, jovem, e amedrontada e com bom motivo. Deveria enforc-la, mas supunha que o generalzinho fizesse objeo a isso. De que se trata, lorde Fitz Hugh? Ranulf voltou-se para encarar o cavaleiro que tinha notado antes, e imaginou, corretamente, que fosse Sir William Lionel. Alto e bonito, de cabelos e olhos cinzentos vivos, aquele homem poderia facilmente inspirar paixo numa jovem solitria, foi o que sups Ranulf. A pergunta era: quem queria quem? Sua senhora decidiu que tinha pretendentes demais e tentou eliminar alguns replicou Ranulf, enojado. uma acusao sria, meu senhor. Ainda assim, ela culpada. No at a culpa ser provada, e eu serei o seu defensor para resolver a questo. O interesse de Ranulf foi imediatamente despertado. Examinou o homem com mais cuidado. Era bem grande, mais de l,80m, bem musculoso, e disposto. A luta por que Ranulf ansiara metade da noite e a manh inteira lhe fora negada. Ser que a teria agora? Contra mim? Sir William teve um sobressalto de surpresa, mas logo se recuperou e assentiu brevemente. O sorriso de Ranulf foi lento e assustador na sua insinuao. Louise prontamente caiu no choro e se abraou ao pescoo de William. Voc no pode lutar com ele. Com ele, no! Por favor, William, eu no fiz nada... pelo menos ele no pode provar. E lady Reina me proteger. Pare com isso disse William com aspereza, afastando-a. Mas ele vai matar voc!
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Devia ter pensado nisso antes de agir com a sua impetuosidade infantil habitual. Ele se afastou ento e se dirigiu ao centro do ptio. Ranulf fez sinal a Eric para segurar a dama, se fosse preciso, e foi se juntar a ele. Houve uma curta espera enquanto o escudeiro de Sir William foi buscar o seu elmo para que ele ficasse de armadura completa, como Ranulf, mas, logo que o vestiu, Ranulf puxou da espada e atacou. Estava cheio de esperanas de ter um adversrio valoroso, para variar, e William Lionel se saiu bem, a princpio. Seus movimentos eram rpidos, os instintos bons, a espada e o escudo bloqueando cada golpe. Porm, no conseguiu fazer mais do que isso. Como sempre, a ofensiva de Ranulf no dava oportunidade para o contra-ataque. Seus golpes poderosos continuaram, sem parar, at que Lionel caiu de joelhos de pura exausto, incapaz sequer de erguer o escudo mais uma vez. Ele inclinou a cabea, esperando o golpe mortal, esgotado demais at para se importar. Em vez disso, ouviu o barulho da espada de Ranulf sendo embainhada e ergueu os olhos, surpreso. O gigante estava sorrindo, a respirao apenas ligeiramente alterada. William sacudiu a cabea, confuso e mortificado. senhora. Ranulf riu da ideia errnea do outro. Nada fiz para desgost-lo, sirrah. O destino da senhora j estava decidido, quer lutasse ou no por ela. Ento por que aceitou o meu desafio? Eu precisava do exerccio. Com meu parceiro de costume preso ao leito devido traio da senhora, to cedo no encontrarei algum capaz de me enfrentar. Mas voc no perguntou pelo destino dela. Amava-a to pouco assim? Eu absolutamente no a amo. Ela pode ser atraente, mas uma criana mimada e vaidosa, e voluntariosa demais para o meu gosto. Sabia que ela o queria? Sim, mas nunca a encorajei. Longe disso. Fiz todo o possvel para demonstrar que no estava interessado, inclusive pedi permisso para deixar de servi-la. Ela no acreditava em mim. Ento por que se apresentou como seu defensor? Ela pode ser uma cadela mimada e extremamente tola, mas ainda sou seu cavaleiro at ela me liberar. Ranulf reprimiu outra risadinha ante o rancor daquelas palavras. Muito elogivel. Posso usar um homem de tais convices a meu prprio servio, se estiver disposto. Mas quanto ao destino da senhora, Sir William, no precisa se preocupar mais. Ela vai se casar com o meu cavaleiro, que cuidar para que no cometa mais asneiras. Poder no gostar, mas vai aprender lealdade ao seu suserano, nem que o
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No o enaltece vencer esta disputa, quando estava em jogo o destino da

seu traseiro tenha que sofrer durante o aprendizado. Uma lio que ela j devia ter recebido h muito tempo bufou William, inteiramente de acordo. Ranulf ento se afastou, jogando o elmo para Kenric. Seus olhos pousaram na viva, que estava longe demais para ter ouvido o que se dizia a seu respeito. Estava plida, ansiosa e at tremendo, agora que o seu defensor no conseguira inocent-la por meio do combate. Mas, quando ele se aproximou para contar-lhe a sua deciso, viu como ela se modificava ao ver-lhe o rosto nitidamente pela primeira vez. Sua expresso suavizou-se, o corpo relaxou, os olhos ficaram sensuais, avaliando-o, e ele quase podia ouvir as engrenagens da sua cabea funcionando. Ele j vira esse ar tantas vezes que no se enganava mais, era o ar de uma mulher prestes a seduzir um homem para obter o que queria. Nem pense nisso, senhora resmungou ferozmente, e deu meia-volta de novo. Ela podia esperar at Searle estar recuperado e vir aqui participar-lhe o seu destino. Que ardesse de preocupao no seu confinamento at l, o que era muito menos do que merecia pelas vidas que custara. Se o seu comportamento no tivesse levado a outras descobertas, ele nem seria to clemente. Captulo Trinta e Cinco A vem ele, minha senhora. Reina no precisou ouvir mais. Saiu correndo do quarto, desceu as escadas, cruzou o salo, desceu outra escada, e mais outra, e chegou ao ptio no momento em que Ranulf desmontava. Sem pensar no corcel, cujas rdeas ele ainda segurava, correu para diante e rodeou o pescoo de Ranulf com os braos. Ao ouv-lo praguejar violentamente, teve a primeira indicao de que no deveria ter sido to impulsiva. Ao sentir-lhe o corpo todo sacudido pelo puxo das rdeas, teve a segunda. E ento ouviu o cavalo se empinar para fazer o que melhor sabia, pisotear qualquer um que fosse tolo o bastante para correr na sua direo, inclusive o seu dono. Reina soltou uma exclamao abafada e largou-o para se afastar depressa. Ranulf estava furioso quando finalmente conseguiu controlar o animal. Bastou-lhe um olhar para o rosto sem cor de Reina, lembrando-lhe o medo demonstrado por Louise de Burgh, para que guardasse a raiva para um momento mais oportuno. Dirigiu-se esposa e pegou-a no colo. Fez uma bobagem, senhora disse, simplesmente. Eu sei. Fui burra e estouvada, e no vou agir assim de novo. timoreplicou, ainda mansamente.Agora me conte por que agiu com tanta burrice e estouvamento.
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Ela abaixou o olhar, timidamente, enquanto as mos lhe tocavam hesitantes os ombros, rodeavam-nos lentamente at que estava novamente agarrada ao seu pescoo. Fiquei preocupada murmurou-lhe ao ouvido. Quando os homens voltaram com os prisioneiros e disseram aonde voc tinha ido, e por qu, fiquei com medo. Lembreime de William Lionel, e ele no nenhum homenzinho. Fiquei com medo que fosse lutar com ele e sasse ferido. O tremor, descobriu dali a um momento, era riso, o que fez com que a sua preocupao fosse imediatamente substituda por mortificao. Para isso contribuiu tambm o forte aperto que ganhou antes de ser novamente pousada no cho. No seja boba, esposa. O sorriso que ele lhe deu foi o incentivo de que a sua clera precisava. , devo ser mesmo, para me preocupar com um palerma imbecil que no tem juzo e entra num local suspeito de traio com poucos homens para apoi-lo. Os homens de Eric tinham se juntado a ns antes de chegarmos l. Ele ainda sorria amplamente. Ah exclamou Reina, mas ainda no estava totalmente satisfeita. Mesmo assim voc devia ter esperado. Com que finalidade? Eu estava l e tinha homens suficientes para enfrentar um um punhado deles. E quanto a Lionel, pode ser um homem de tamanho considervel, mas olhe para mim, Reina, e diga em qual de ns dois voc apostaria. Ela lhe lanou um olhar azedo pela lgica vaidosa. Basta apenas um homem com uma flecha para abater um gigante. Voc no invencvel. Talvez concordou. Mas tambm no sou idiota. Nos ltimos sete anos, conquistei fortalezas e derrotei exrcitos para outros homens. Acha que vou ser descuidado agora que estou lutando para mim mesmo? Suponho que no admitiu ela, a contragosto. Ento com que estava preocupada? Uma mulher no precisa de motivos para se preocupar retrucou com irritao. Estava com vontade de me preocupar, ento me preocupei. Senhora, antes de continuar e fazer ainda menos sentido para mim, tenho que lhe dizer que mal estou me agentando nas pernas. Devia estar me oferecendo um banho, uma refeio, uma cama, em vez de ralhar comigo por um belo dia de trabalho. Sabe quanto tempo faz que no durmo? O rosto da moa ficou vermelho e quente. Doce Jes, por que me deixou ficar falando desse jeito? Entre, meu senhor, e ter o que deseja. Ele lhe fitou os quadris, que meneavam enquanto seguia sua frente na escada, e
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sacudiu a cabea. Gostaria que ela no tivesse usado essas palavras em particular. Desta vez ele estava cansado demais para tirar vantagem delas. Reina no soube ao certo o que a despertara, mas percebeu imediatamente que a cama ao seu lado estava vazia, mesmo antes de se virar e confirm-lo. Sentiu um receio momentneo, seguido de um sobressalto, ao ver que Ranulf ainda se encontrava no quarto. Mas o fato de v-lo apoiado na coluna ao p da cama, os cortinados afastados para oferecer-lhe uma viso total dela, deixou-a inquieta de novo, do mesmo modo que a nudez do homem, banhada de bronze luz da vela noturna. Se reparara no seu roupo novo jogado sobre a arca de roupas, ignorara-o. Algum problema, meu senhor? No. Ento o que est fazendo a, parado? Vendo voc dormir disse com simplicidade, acrescentando, com igual simplicidade: Voc ronca, sabe. Ela ficou de queixo cado, mas logo fechou a boca. Isso no verdade! , sim. No ronca alto, mas ronca. Que coisa terrvel de se dizer para a uma mulher; ele que apodrecesse. Ela nem podia dizer o mesmo a seu respeito. Obrigada. Ficaria bastante sentida se tivesse continuado muito tempo ainda sem saber disso. Ele soltou uma risadinha abafada. No fique zangada comigo, generalzinho. Ainda estou saboreando o seu interesse de h pouco. Ningum jamais cuidou de mim com tal carinho. Como podia ficar zangada com ele depois de ouvir uma coisa dessas? S o que fiz foi banh-lo e dar-lhe de comer. E aquecer meu vinho e meus lenis, cobrir as janelas para escurecer o quarto e mandar todas as suas damas l para baixo, a fim de que nenhum barulho me incomodasse to cedo. Senhora, at mesmo ajeitou as minhas cobertas antes de sair p ante p do quarto. Estaria implicando com ela ou lhe agradecendo? Fosse o que fosse, Reina ficou corada. Pensara que ele j estaria dormindo, de to cansado que estava. E ficara to aliviada por ele ter voltado para casa sem um arranho, que fora um prazer torn-lo confortvel. Mas ser que ningum nunca lhe ajeitara as cobertas antes? Aquela vontade de tom-lo nos braos e ficar simplesmente abraada a ele estava de volta, mas ele no era uma criana para ser consolado, e ela era uma tola por sentir tal desejo. Achei que dormiria a manh toda, meu senhor. Algo o incomodou? Voc me deixou perturbado, pensou ele com seus botes, vindo se aninhar junto do
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meu corpo. Mas j a fizera corar uma vez, ento ficaria calado. No, bastaram umas horas para eu me recuperar. Ainda no me acostumei ao luxo de uma noite normal de sono. Mas estava to cansado que no perguntei sobre Walter. Como ele est passando? Acordou e comeou a se queixar, como eu previra. Pelo menos desta vez estava falando a verdade. Pode me contar o que aconteceu na herdade de Keigh? Quer dizer que no foi perturbar os meus homens cata de informaes, depois que eu me deitei? O sorriso intencional dele era irritante, mas ela o retribuiu dali a um momento, admitindo: Est bem, Eric me contou, e tambm que voc lutou contra Lionel. E? insistiu ele. Est certo, ele no foi adversrio para voc, e eu no tinha por que me preocupar disse a contragosto. Mas j lhe disse que uma mulher no precisa de um bom motivo. O que me intriga, senhora, ter-se preocupado. Acha que quero passar por todo o trabalho de escolher outro marido? retrucou ela. Ento est contente com o seu marido atual? Satisfeita. Ele soltou uma risada. Uma palavra de muitos sentidos. Reina cerrou os dentes. Fugiu do assunto, meu senhor. Eric no me disse o que voc pretende fazer com lady Louise. Ele se adiantou e veio sentar no seu lado da cama. Por um momento ela fitou as costas largas, e a fora que sugeriam fez com que sentisse um arrepio de prazer que tambm desviou os seus pensamentos do assunto em questo. Ento ele se recostou num cotovelo colocado junto ao quadril dela, e Reina ficou surpresa ao ver como a sua fisionomia estava sria. A viva permanecer confinada no quarto at Searle ficar em condies de despos-la ... isto , se ele ainda a quiser depois de ficar sabendo da sua traio. Reina ficou rgida. Quer dizer que nem pensou em Sir Arnulph, como eu tinha pedido? No. Para ele estou pensando em Birkenham. Mas demais! arquejou, espantada. Por qu, se ele to leal quanto voc diz e for aceitvel para mim quando eu o ficar conhecendo? Mas... mas pensei que ia d-la a Walter.
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Ele no quer. Foi o que ele disse, mas pensei que estava brincando. Ranulf sorriu. Falava muito srio. Ele sabe que sempre terei um lugar para ele sem sobrecarreg-lo com responsabilidades, o que ele no deseja. Se eu tentasse faz-lo, ele simplesmente iria para casa, onde seria bem-vindo e nada pediriam, exceto que lutasse quando fosse preciso. Ento, por que o enviou para a herdade de Keigh? Ele deu de ombros. Para evitar que os rapazes se engalfinhassem por causa da dama, caso ambos resolvessem que a queriam. E se ele tivesse se encantado com Louise? Isso seria pouco provvel, j que Walter demonstrou um vivo interesse por uma de suas damas, ou ser que no reparou? Eadwina no uma dama. Ele soltou uma risada ante o seu bufo de indignao. No ela. O seu interesse por ela no passa de uma necessidade. Um homem ainda precisa atender s suas necessidades enquanto est pensando em se casar. Ou aprovaria que ele se esgueirasse para a cama de dama Florette? No aprovo nem uma ao nem outra, se quer saber. No vejo por que um homem no consegue controlar a sua luxria durante um certo tempo. Se Walter quer Florette e posso lhe assegurar que ela ficaria encantada em t-lo, por que no pode esperar at estarem casados? Voc esperou. Pela segunda vez, viu o rosto do marido ficar rubro e concluiu, sentindo-se irracionalmente magoada: No esperou? Ele ouviu o embargo na sua voz e levou a mo sua face. Senhora, eu estaria to impaciente para possu-la depois da segunda cerimnia de casamento se estivesse deitando com uma de suas damas? Acontece que eu estava to aborrecido com voc por me fechar a porta do seu quarto, que no nego, cheguei a pensar no assunto. E se disser que pensar to ruim quanto fazer, vou bater em voc. Ela sorriu, sem se conter, sabendo muito bem que ele no falava srio, e aliviada demais para se importar se estivesse enganada. No, eu no diria uma coisa dessas, caso contrrio todos os homens vivos teriam que ser condenados. Ainda bem que voc sabe ser razovel resmungou ele, voltando a se sentar na cama. Ele tambm sabia que ela confiava que ele no bateria nela, mas no sabia se aquilo era bom ou no. Como se controlava uma esposa que no temia represlias? Se alguma vez achasse que era necessrio pun-la, ela provavelmente se sentiria trada e no o perdoaria, e isso no valia qualquer lio que ela tivesse que aprender. Mas a questo
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era por que ele achava que era assim. Algum problema, Ranulf? Acabei de me lembrar dos prisioneiros disse com aspereza, incomodado com o rumo que seus pensamentos estavam tomando e precisando de uma distrao. Onde foram colocados? Numa das torres da muralha. Devo dizer que fiquei surpresa vendo-os chegar. Porqu? Achava que o seu plano no ia dar certo, depois que voc mudou de ideia e mandou uma carta para Warhurst, em vez de um mensageiro, e ainda por cima sem assinatura. Somente um idiota completo agiria com base em informaes to pouco confiveis. Estava contando que o castelo fosse o imbecil que voc afirmava que era, e ele era mesmo. Mas por que correr o risco? No me interessava ser considerado o idiota se o plano desse errado. Ela teve que reprimir um sorriso ante aquele toque de vaidade. Ah, muito sensato, meu senhor. Ele franziu o cenho, pressentindo o humor de Reina. Sensato ou no, senhora, funcionou. E como mandei apenas uma mensagem, Warhurst nem sabe que estive envolvido ou que agora tenho os bandidos. No entanto, ouvi voc dizer que pretendia entreg-los para Warhurst. Tambm mudou de ideia quanto a isso? Por ora. Quer dizer que pretende enforc-los voc mesmo? No precisa ficar to chocada, senhora. Se precisarem ser enforcados, sero. Mas estou inclinado a crer que basta um castigo menor, ou at mesmo nenhum, se o que eles disseram sobre Warhurst for verdade. esta verdade que pretendo descobrir amanh. Mas no pode crer no que diz um fora-da-lei protestou ela. Foi o que pensei; no entanto, o que o lder deles disse sobre a herdade de Keigh acabou sendo comprovado. E o que eles disseram sobre Warhurst? Somente que o seu estimado lorde Richard estivera l nas ltimas semanas, com uma tropa numerosa na mesma manh em que deparei com uma tropa do mesmo porte atacando Clydon, e que voltara para a cidade naquela mesma manh, ferido. O homem ainda tinha mais a dizer, mas... Est rindo? No vejo nada de engraado no que disse. Ela tentou se controlar, mas soltou nova risada. Foi a cara dele cada vez mais fechada, que finalmente a fez ficar sria, embora no inteiramente. No me diga que deu crdito a esta histria ridcula?
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Ridcula por qu? E por que motivo Richard me atacaria? atacado. Para casar comigo? abriu um sorriso. Voc esqueceu que eu estava No esqueci. Mas diga-me, Reina, ele estava sabendo disso? Essa insinuao disposta a casar com Richard. deixou-a completamente sria, e o fato de ele ter ficado obviamente contente de ter logrado o seu intento tambm a irritou. Estivesse sabendo ou no, voc jamais vai me convencer de que Richard me faria mal. Voc no o conhece, Ranulf. to afvel, agradvel... ? interrompeu ele, desdenhoso. Tem tanta certeza disso? E se for completamente diferente dentro dos muros do seu pequeno reino? J o viu dentro de Warhurst, para saber como ele se comporta ali, ou como o seu povo se comporta com ele? Prosseguiu contando-lhe o resto do que o fora-da-lei dissera de lorde Richard, encerrando com: E se ao menos um pouco disso for verdade? Porque um fora-da-lei diz que ? debochou ela. Claro que contaria a verdade sobre a herdade de Keigh quando voc pretendia enforc-lo, e ele sabia. E j que isso funcionou to bem para ele, inventou outra histria de injustias que lhe foram feitas para garantir a sua prxima esperana, liberdade total, que voc j admitiu estar considerando. Ah, como ele esperto. Mas voc no vai me convencer de que Richard no bom. E sei por que voc quer acreditar nessa baboseira. nem lhe deu chance de contestar a afirmao, prosseguindo, com veemncia: Pelo mesmo motivo que adorava diminuir lorde John. Voc quer que eu seja eternamente grata por ter ficado com voc, em vez de um dos outros dois. Mas j sou grata, portanto no preciso... Ele encerrou repentinamente a diatribe rolando o corpo e se deitando parcialmente sobre ela. Um dedo nos seus lbios a impediu at de arquejar, enquanto ele sorria sem constrangimento. Ficou toda nervosa toa, senhora. No disse que acreditava em nada disso, mas apenas que pretendia descobrir a verdade. J que voc diz que o seu Richard um santo, eu o considerarei assim at prova em contrrio. Mas vamos examinar agora esta gratido que acabou de confessar que tem. Ela traz consigo certas vantagens? Quando Reina viu o rumo que seus pensamentos tinham tomado, assim como seus olhos, no conseguiu pronunciar palavra alguma. Sentiu os seios se retesarem sob aquele olhar e ficou corada. Quando os olhos de Ranulf voltaram a fitar os seus, pde apenas olhar fixamente, afogando-se naquele olhar que agora reconhecia. Esperou com a respirao presa at que aquela boca comeasse a sua magia, e ficou surpresa quando, em vez disso, a mo dele lhe cobriu o seio, o olhar ainda fito no
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Pelo mesmo motivo que a levou a achar que Falkes de Rochefort a tinha

dela. Seus dedos eram clidos e meigos e infinitamente excitantes, fazendo os mamilos endurecerem, dando-lhe o mais ligeiro alarme quando comeou a apertar mais, intensificando a emoo quando relaxou o aperto. Ele no deixava de observ-la, de ouvir os seus arquejos, at que finalmente murmurou: Estou machucando voc? No. Voc me diria? Jes, vai comear tudo de novo? Ela ouviu sua risada antes que a lngua viesse lamber-lhe os lbios, e durante a hora seguinte conseguiu demonstrar as vantagens que ele queria conhecer com uma boa dose de prazer mtuo. Captulo Trinta e Seis Reina viu o gigante cruzando o salo em sua direo na companhia do seu intendente, mas duvidou dos prprios olhos, sabendo muito bem que Ranulf ainda estava deitado, as suas poucas horas de sono recuperador tendo se transformado no resto da noite e na manh inteira tambm. Acabava de vir da cozinha, onde mandara retardar a refeio do meio-dia por este motivo, e Theo, que no sara do salo at o seu retorno, balanara a cabea quando perguntara se Ranulf tinha passado por ali. Portanto, se no era o marido vindo em sua direo, ento havia dois igualmente enormes, quando jurava no ser possvel haver outro to alto, largo e assustador. E como acontecera da primeira vez que vira o marido, tudo que viu neste homem foi o seu tamanho. S notou o seu rosto quando ele estava quase junto dela, e aquela juba loura quando empurrou para trs o gorro. Gilbert devia t-los apresentado antes de se afastar, mas Reina estava confusa demais para escutar uma s palavra. Cabelos e pele dourados, olhos cor de violeta, um rosto igual tudo era de Ranulf, mas no era Ranulf. Era incrvel demais. Seria este o tal irmo, ento? No, ele dissera que o irmo era mais moo. Este homem era mais velho, porm no muito. Embora no pudesse ter idade para ser o pai, devia ser. No era, porm, nenhum pai amantssimo; ao se lembrar disso, Reina lembrou-se tambm da sua reao ofendida quando Ranulf lhe falara deste homem. Est tudo bem, lady Reina. comum eu afetar as mulheres desse jeito. Uma frase que devia dizer mecanicamente, para aliviar o embarao das damas por terem ficado surdas, cegas e mudas ante a sua beleza. Mas desta feita o motivo era outro, e Reina podia ser desculpada pelo seu choque. No era todo dia que se conhecia uma verso idntica e mais velha do homem que a desposara.
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O senhor veio ver Ranulf? Ranulf? Foi a sua vez de aparentar confuso, mas ele logo sorriu, compreendendo. Ento por isso que ficou me olhando fixo. A semelhana. extraordinria, no ? Muito replicou, ainda sem poder crer que dois homens de idades diferentes pudessem se parecer tanto. Mas eu nem sabia que Ranulf estava nestas paragens. A ltima notcia que tive dele foi que estava lutando para um dos senhores feudais da fronteira. Claro, isso foi no ano passado, e ele no gosta de ficar muito tempo num s lugar. Como ele poderia saber? Segundo Ranulf, ele s falara com este homem duas vezes em toda a sua vida. Ser que o homem gostava de fingir familiaridade e interesse paternal apenas porque qualquer um que o visse e conhecesse Ranulf no poderia deixar de saber que eram pai e filho? Ele podia estar habituado a isso, mas provavelmente no sair de Clydon to cedo disse Reina formalmente. O homem pareceu confuso com o jeito dela, e mais curioso ainda com as suas palavras. Conheo bem Clydon e as suas muitas propriedades, lady Reina, no entanto no sabia que a senhora estava tendo o tipo de problema que exige as habilidades particulares de meu filho. S posso lhe assegurar que contratou o melhor. Seria um orgulho legtimo que ela percebia naquela voz? Mas com que direito se orgulhava de um filho que abandonara? Somos naturalmente gratos pelas habilidades excepcionais de Ranulf, meu senhor, mas receio que esteja enganado. No contratei Ranulf. Desposei-o. Ele o novo lorde de Clydon. Reina no se sentiu mais to tola por seu choque anterior, agora que estava testemunhando o dele. Ele a fitou, incrdulo, durante longos momentos, depois jogou a cabea para trs e riu. Est duvidando de mim? encrespou-se ela. Levou um momento ainda para ele recobrar o flego e reponder: No, de modo algum, minha senhora. Sempre soube que Ranulf se daria bem na vida, mas jamais desconfiei que superaria at mesmo a mim. Se ele estiver aqui, gostaria muito de v-lo. Mas no foi por esse motivo que veio. O que o traz aqui, meu senhor? Minha carroa de bagagens perdeu uma roda um pouco adiante na estrada. Pensei em pedir emprestado o seu ferreiro para apressar o concerto, e vir cumpriment-la enquanto o conserto estava sendo feito. Agora talvez queira me dizer por que est to na defensiva...
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Na defensiva? Eu achava que estava sendo bastante rude, mas se o senhor

prefere assim... Ganhou nova risada em vez do rancor que tal descortesia normalmente provocaria. Realmente, no era fcil insultar pai ou filho. Agora sentia-se encabulada por ter tentado. Afinal de contas, o homem era um hspede sob o seu teto, apesar de no ter sido convidado. No merecia o seu antagonismo por atos passados que nada tinham a ver com ela. E se Ranulf ficasse contente em v-lo? Ele ia ficar uma fera se ela o expulsasse antes que ele prprio pudesse ter a oportunidade de tomar a sua deciso. No todo, ela se comportara de modo abominvel com um homem que sequer conhecia. Qual era o nome dele? Jes, perguntar agora se igualaria a outro insulto. Tenho que lhe pedir desculpas... No, no pea interrompeu ele, ainda sorrindo. Gosto da sua garra, senhora. uma caracterstica necessria no trato com o meu filho, que sabe ser muito desagradvel e intimidante. Uma mulher com menos coragem provavelmente se apavoraria com ele. Reina voltou a se perguntar como ele poderia saber disso, j que tivera to pouco contato com Ranulf. Mas no lhe perguntaria. No, no momento o melhor que podia fazer era se retirar rapidamente, para no ser mais deselegante do que j fora. Mas, primeiro, o comentrio do homem merecia uma resposta. Ranulf no to assustador quanto parece, quando a gente se acostuma com o seu rugido. Mas claro que o senhor deve saber disso... Deteve-se, atnita por estar agindo daquele modo de novo, mas parecia que ele no detectara a ltima pontinha de sarcasmo. Por favor, fique vontade, meu senhor. Apontou para um banco junto lareira, longe da azfama dos criados que ainda arrumavam as mesas. Logo vamos almoar, como pode ver, e teremos prazer em que almoce conosco. Esperava que fosse verdade, mas no podia realmente prever como Ranulf o receberia. D-me licena um instante, enquanto vou localizar o meu marido para o senhor. No lhe deu chance de dar qualquer resposta e se afastou rapidamente, detendo-se apenas para mandar um criado ir buscar vinho para ele. Sentia-se agitada e ansiosa, e ainda irritada com o comportamento do homem. Pelo modo como agia, dava para se pensar que Ranulf era um filho querido, quando na verdade era um filho que mal fora reconhecido. Ou ser que o homem estava pensando em tirar proveito da boa sorte de Ranulf? , isso explicaria o seu prazer em saber que Ranulf era lorde de Clydon mas no o orgulho de Ranulf como homem que detectara antes que ele soubesse que o filho no era apenas um mercenrio que contratara. A verdade que no sabia o que pensar. Tinha de admitir que Ranulf talvez no tivesse lhe contado todos os fatos. No entanto, no havia como se enganar com a sua amargura quando lhe contara o que contara. Era real, e fora o que despertara nela a
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antipatia pelo pai displicente. Se Ranulf no tinha amor pelo sujeito, tinha que haver um bom motivo, quer conhecesse todos os fatos, quer no. Recordando aquela amargura, Reina ficou ainda mais ansiosa. Envergonhada com o prprio comportamento, dera as boas-vindas ao homem. No deveria t-lo feito. Se Ranulf se recusasse a receb-lo, ou pior, exigisse que ele fosse embora, ficaria ainda mais envergonhada, apesar de ela prpria t-lo insultado na esperana de que fosse embora. Depois que se oferecia hospitalidade, isso eqivalia a uma oferta de paz. E isso no era cancelado, exceto por atos posteriores que poderiam destruir essa paz. Todos esses pensamentos, porm, sumiram-lhe da cabea quando encontrou Ranulf ainda deitado, embora acordado e vendo-a correr em sua direo. Imediatamente procurou sinais de palidez ou vermelhido na sua pele, que indicariam doena. No viu nenhum, no entanto ele tinha que estar doente, e gravemente, para ficar deitado tanto tempo se no estava dormindo como imaginara, especialmente quando falara em mandar um de seus homens at Warhurst para interrogar os seus habitantes, e em voltar a interrogar os prisioneiros. Censurou-se por no ter vindo antes ver como ele estava. Devia ter mandado me chamar. A secura de sua voz contrastava com o toque suave da mo na testa dele, depois no pescoo. No est quente acrescentou, com o cenho franzido de preocupao. Do que est sofrendo? Ranulf fitou-a inexpressivamente um momento, depois replicou: mais embaixo. Os olhos dela o percorreram, parando no estmago nu logo acima do lenol que o cobria frouxamente at os quadris. A mo foi atrs, pairando acima da rea. Viu os seus msculos se retesarem na expectativa do toque, uma indicao segura de que sentia dor. Ficou cheia de pavor, pois era mais srio do que imaginava. Sua garganta ficou seca, de repente, temendo por ele, e quase guinchou: Aqui? A voz dele tambm no estava firme quando falou, roucamente: Mais embaixo. Os olhos dela baixaram mais um pouco, depois encheram-se de desconfiana e subiram lentamente para fitar os dele. Ali, ? E do que poderia estar sofrendo ali? De um intumescimento muito doloroso. Ohh! O qu? Ele abriu um sorriso ante a sua afronta. Que se dane e apodrea, Ranulf! Pensei que estava seriamente doente! Se me assustar desse jeito de novo... A vontade de bater nele era forte demais, e quando ele continuou sorrindo-lhe,
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Reina no resistiu. Aai! Bem feito resmungou Agora tenho uma coisa para tratar. Ele esfregou o ombro como se ela o tivesse realmente machucado, reclamando. Voc tinha uma coisa para tratar, senhora. , o seu senso de humor bem que precisava de um bom purgante. Agora me diga o verdadeiro motivo de ainda estar deitado. Acordou agora? Ele sacudiu a cabea. Estava treinando a pacincia, generalzinho. Permaneci deitado aqui esperando que viesse ralhar comigo por ser preguioso. Fale srio! Estou falando. Preferia que eu descesse s para arrast-la para cima? Acha que suas damas no teriam alado as sobrancelhas coletivamente ante uma coisa dessas? As sobrancelhas sedosas dela se uniram ante essas palavras. Voc no seria to... to... Ele seria, e seu olhar atrevido era prova, caso no o fosse a experincia anterior. E era tarde demais para fingir que no sabia por que as sobrancelhas seriam aladas coletivamente. Devo lhe agradecer? Nunca falha. Ele soltou uma risadinha abafada. Se voc no est ralhando comigo, est recorrendo ao sarcasmo. Mas, neste caso, talvez deva me agradecer, generalzinho. No serei sempre to cheio de considerao. Haver horas em que estarei com pressa e... Qualquer cantinho escuro servir? A ironia fez com que a puxasse para a cama. Sim, qualquer lugar, embora eu prefira esta cama macia. Mais do que a mata? Muito mais. Ela reprimiu o sorriso, mas no podia ficar zangada com ele quando ele estava deste jeito. Jamais teria imaginado que havia um homem brincalho dentro daquele gigante grosseiro, mas estava comeando a verificar que havia. Tambm estava comeando a se viciar no seu lado amoroso, mas aquilo era problema dela. Enquanto durasse, pretendia se aproveitar da situao no, porm, neste momento. Antes que as mordidinhas que ele lhe dava no pescoo a fizessem esquecer de novo, falou rapidamente: Ranulf, isto tem que esperar. S se a fortaleza estiver pegando fogo, senhora. No parou de esfregar o nariz em seu pescoo, e agora que no tinha mais medo de
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acarici-la, as mos tambm estavam bastante ocupadas. Ranulf, vim lhe avisar... que tem algum l embaixo que voc deve... tem que... Ranulf! Arquejou quando ele se atracou com o lbulo da orelha. Isto pode esperar decidiu; ento, no instante seguinte, com um suspiro: No, no pode. Ranulf, o seu pai. Ele ficou imvel, mas dali a um momento recostou-se lentamente para olhar para ela. Meu o qu? Seu pai est l embaixo e pediu para falar com voc. Ela percebeu surpresa e, por um segundo fugaz, algo semelhante a alegria, embora no pudesse ter certeza. Fossem quais fossem essas primeiras reaes, porm, foram rapidamente mascaradas por uma emoo muito mais sombria, que ela j vira no dia em que ele lhe falara do pai. Ele se levantou da cama, e ela pensou que fosse para se vestir. No era. Comeou a andar de um lado para o outro, como uma fera enjaulada. O roupo que fizera para ele, para estas horas, jazia ignorado sobre a arca. Ela no se importou, no momento. E da, se ele era um homem de pouco recato, e provavelmente no fosse usar o roupo Era magnfico de se ver. Aquela masculinidade crua provocou no corpo dela uma reao inteiramente primitiva, fazendo com que desejasse ter ficado de boca fechada. Mas era tarde demais para isso, e embora detestasse interromper as passadas dele, no pde deixar de perguntar: Vai falar com ele? Que diabo, como foi que ele descobriu to depressa? Reina teve a sensao de que ele no estava falando absolutamente com ela, que nem ouvira a pergunta. Mesmo assim, respondeu: Se est se referindo ao nosso casamento, ele no sabia, pelo menos at eu ter tocado no assunto. Isto logo lhe chamou a ateno. Voc contou... ento, por que ele est aqui? No um grande mistrio, Ranulf. Sua carroa de bagagens quebrou quando ele ia passando. Caso contrrio, nem teria parado em Clydon. Gilbert o trouxe a mim e... E voc adivinhou quem ele era terminou, enojado. Adivinhou? Jes, no havia o que adivinhar. Voc no me contou que ele era to moo, ou que voc uma cpia exata dele. Acha que me agrada uma semelhana to grande? No imagina quantas vezes fui confundido com ele por conhecidos que no o viam h muito tempo. Houve at alguns que se recusaram a crer que eu no era ele. Sabe o que ser confundido com um homem a quem se...
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Ele no completou a frase, ento ela o fez em seu lugar. Despreza? Despreza mesmo? Ele a olhou de cara feia, em vez de lhe dar resposta. O que ele quer, senhora? Dar-lhe os parabns, quem sabe? A cara ficou mais feia ainda. E como que eu vou saber? Acrescentou, com impacincia: Por que no desce e lhe pergunta? Morda a lngua, mulher! Ela pestanejou; depois seus lbios se encresparam muito de leve. J o ouvira falar daquele jeito com Walter, e sabia que era mais uma expresso de carinho do que de raiva. Poderia estar recebendo os seus urros, mas no a sua clera, pelo menos ainda no. Quer dizer que no vai falar com ele? No, no vou rosnou ele. Que pena replicou despreocupada, como se o assunto j estivesse resolvido. Estava com vontade de saber como ele podia saber tanto a seu respeito. Como assim? Voc deve ter-lhe dado algum motivo para ele sentir orgulho de cham-lo de filho. Nem imagino como... Reina... Eu estava brincando! gritou, quando ele partiu na sua direo. Reina saiu depressa da cama e se encaminhou para a porta, antes de acrescentar: Mas devia t-lo ouvido tecendo-lhe elogios quando pensou que eu tinha comprado os seus servios. Suponho que queria me assegurar que eu iria obter o justo valor pelo que estava pagando. Foi um prazer corrigir o erro. Mas devo confessar que fui terrivelmente descorts, no comeo. No sei o que deu em mim. Mas voc vai gostar de saber que ele to insensvel quanto voc no tocante a insultos. Simplesmente se recusou a ficar ofendido. jugular. Ela sorriu intimamente, ciente de que ele prprio acabara de se agastar com o seu comentrio. Mesmo assim, acercou-se mais da porta antes de fazer a confisso derradeira. Ele ainda era um estranho para mim, e eu no tinha desculpa para ser to pouco hospitaleira... e foi por isso que resolvi me penitenciar convidando-o para nos fazer companhia mesa. Voc fez o qu? explodiu ele. Essa foi a deixa para Reina sair do quarto rapidamente. Captulo Trinta e Sete Reina teve que tapar a boca com a mo para conter o riso enquanto corria para a
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Tenho certeza que no foi falha sua, pois perita em avanar direto para a

escada. A expresso de Ranulf fora to cmica, metade surpresa, metade fria. Mas no devia ter feito aquilo com ele. Era certo que iria desforrar-se por deix-lo naquela situao, e talvez nem funcionasse. O fato de faz-lo pensar que pretendia acolher o pai dele no queria dizer que ele apareceria para fazer o mesmo. Afinal, o que esperava? Que eles se olhariam e tudo ficaria bem? No era provvel que isso acontecesse, e a verdade que ela simplesmente no queria ser a pessoa a pedir que o pai dele se retirasse. J fora grosseira bastante por um dia. Se Ranulf queria que ele fosse embora, que se encarregasse disso. Reina parou no alto da escada, pois ainda tinha que dizer algo ao homem quando voltasse ao salo sem Ranulf. Uma desculpa, uma mentira, a verdade? Em qual delas ele acreditaria? Se conhecesse Ranulf to bem quanto insinuava, j no estaria esperando a reao que ele manifestara? Ainda estava ponderando sobre esse novo problema quando sentiu uma mo pousar no seu ombro e quase morreu de susto, pois no ouvira ningum vindo por trs. Descobriu por que nada ouvira quando deu meia-volta. Ranulf estava ali, sem sapato e sem roupa tambm. Reina ficou de queixo cado. Jamais teria ousado espica-lo daquele jeito se no tivesse certeza de que poderia fugir da sua ira simplesmente saindo porta afora. Ele no se atreveria a segui-la, no imediatamente. Est maluco? perguntou incisivamente, sentindo as faces vermelhas com o embarao que ele deveria estar sentindo. Imaginou dez criados surgidos do nada para testemunhar a falta total de pudor do marido. Doce Jes, voc est nu! O que eu estou muito alm da minha cota de pacincia, senhora resmungou em resposta. Voc acabou de fazer jus a um castigo que j estava muito atrasado. Quer pelo menos se vestir primeiro? Arrependeu-se imediatamente da sua petulncia. Se algum estava maluco ela era, em provoc-lo ainda mais. Esperou ser arrastada para o quarto deles naquele instante para o seu "castigo", ou ser deitada sobre o colo dele ali mesmo na escada. No podia culp-lo, depois daquele comentrio insensato. Mas ele no fez nem uma coisa nem outra, felizmente, pois no havia esquecido o motivo principal da sua raiva. Trate de voltar ao salo, senhora, e retirar o convite que fez. Reina suspirou intimamente. Por que ele tinha que ser to... to inflexvel? A resposta, a nica que podia dar, ia deix-lo ainda mais furioso, mas desta vez somente com ela. No posso fazer isso, meu senhor. No pode? Eu no pedi, esposa. Foi uma ordem que dei. Eu sei. Encolheu-se. E gostaria de obedecer, mas como que posso? No mais uma questo do que est acontecendo entre voc e seu pai. Agi mal dando-lhe as boas-vindas sem primeiro me informar dos seus desejos, mas est feito, e como sua esposa, falo no apenas por mim, mas, na sua ausncia, por voc tambm. Se me pedir
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para retirar uma oferta de hospitalidade, isso me envergonhar, e tambm a Clydon. isso que est exigindo que eu faa? Ele a olhou ferozmente um longo momento, mas acabou dizendo: Alimente-o, mas depois quero-o longe daqui. Graas a Deus ele no era to inflexvel assim, afinal. Sim, meu senhor. E posso dizer-lhe... Lady Reina? A voz de Florette chegou at eles. Reina soltou uma exclamao abafada, baixou os olhos para o marido e ficou escarlate. V! sibilou para ele. Ainda no acabamos replicou ele teimosamente. Ranulf, voc... est... nu... E da? Lady Reina? Florette dobrou a curva da escada. Dama Hilary quer saber... Agora no disse Reina bruscamente para a dama, enquanto se virava e abria a saia na frente de Ranulf, sabendo muito bem que no era o suficiente para esconder o seu corpanzil. Mas... Agora no, Florette! A mulher se retirou rapidamente ento, mas Reina no saberia dizer se primeiro tinha dado uma boa olhada neles ou, mais especificamente, em Ranulf. A situao ainda era exasperante o bastante para inflamar-lhe a clera. Deu meia-volta de novo para olhar ferozmente para o marido. Essa foi a teimosia mais imbecil que j vi. Se quer se exibir diante das minhas damas, desa logo de uma vez. Por que privilegiar apenas uma delas? Tenho certeza de que todas ficariam empolgadas de v-lo com o traseiro de fora. No mude de assunto, Reina. Ficou ainda mais furiosa ao ver que, sabe-se l por que motivo, ele agora estava achando graa. Embora ele no chegasse exatamente a sorrir, pde ver que estava fazendo um esforo para no faz-lo. Pois bem, meu senhor disse por entre os dentes cerrados. O assunto era o seu pai, se no me engano. Posso lhe dizer que logo nos vir fazer companhia? Ficou contente ao ver que ele fechara a cara de novo. Seria mentira, senhora. Voc o convidou. Coma voc com ele. Como queira. Desceu vrios degraus antes de se virar e dizer: A sua presena no necessria para eu satisfazer a minha curiosidade. Reina, volte aqui!
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Continuou escada abaixo. Vou lhe mandar comida aqui para cima, meu senhor. Reina! Ela no deu resposta de novo, andando agora rapidamente, no muito certa desta vez de que ele no a seguiria. No tinha nenhuma vontade de rir, mas no podia negar que estava bastante satisfeita por t-lo frustrado uma segunda vez. Pagaria o preo mais tarde, sabia, pois agora no era provvel que ele esquecesse o castigo prometido mas se preocuparia com isto mais tarde. Captulo Trinta e Oito Tendo ordenado aos criados que dessem incio refeio e cuidado de uma pequena crise de dama Hilary provocada pela insistncia de Sir Searle em que j estava em condies de sair do quarto, Reina ainda tivera tempo de voltar para junto do pai de Ranulf antes de este vir descendo a escada, abotoando o cinto. Ela no contava com isso como resposta ao seu ltimo desafio, e por um momento teve vontade de sair correndo, achando que ele estava to furioso que viera castig-la agora. Mas ele parou bruscamente, quase escorregando, quando a viu junto ao quarto de Searle, sozinha, e deve ter percebido que ela ainda no falara com seu pai. Seu olhar procurou ento o homem e localizou-o ao p da lareira conversando com diversas damas de Reina. Reina mordeu o lbio, vendo-o lutar com a indeciso e outras emoes dolorosas que nem adivinhava. Ele no se mexeu, s ficou ali fitando o genitor, fazendo com que se desse conta de como fora insensvel escarnecendo dele por esse exato motivo. Realmente, merecia apanhar. No sabia o que era odiar o prprio pai, mas no podia ser um sentimento fcil, que contrariava a natureza. E ento viu que Ranulf se enrijecia e soube que o pai finalmente reparara na sua presena. Olhou para o outro lado e viu o homem mais velho ficar de p e se dirigir para Ranulf. Sua expresso era de prazer, prazer imenso. A de Ranulf ficou repentinamente inescrutvel, mas o corpo ainda estava rijo. Nem um s msculo se moveu. Reina prendeu a respirao ao se adiantar para eles a fim de interceder. Podia apenas torcer para que a sua presena impedisse uma confrontao irada, mas no tinha certeza. Os dois homens pareciam alheios s outras pessoas no salo, ambos por motivos diferentes. Mas todos os olhos no salo estavam fitos neles, observando fascinados dois homens de tamanho to extraordinrio, e to idnticos. Talvez tenha sido este o motivo pelo qual Ranulf no disse o que teria dito se estivessem sozinhos. Ranulf ganhou um abrao apertado, mas no o retribuiu. O pai no reparou; se reparou, no mudou de humor. Pela cruz, que bom v-lo estabelecido, Ranulf, e to bem estabelecido.
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Verdade? Imaginou que eu continuaria sendo mercenrio a vida toda? De maneira alguma. Sabia que tinha ambio de ser mais. Como poderia no ter, quando to parecido comigo? O que me encanta que superou at as expectativas que eu tinha para voc, e muito antes do que eu esperava. Como realizou um feito desses? A dama ficou enamorada de mim e no queria nenhum outro. A exclamao abafada de Reina esclareceu que o comentrio era sarcstico. Ranulf sorriu para ela, zombeteiramente. Algum problema com esse sumrio, senhora? No tem importncia agora como chegou a ser lorde de Clydon corrigiu rapidamente o pai. Ainda merece meus parabns. Quer dizer que est feliz por mim? replicou Ranulf, friamente. o que quer que eu acredite? O homem mais velho hesitou, sem poder continuar a ignorar a recepo hostil de Ranulf. Duvida de mim? D-me um motivo para no duvidar. Eu posso dar aparteou Reina, aborrecida por ele estar sendo to grosseiro. Porque seu pai. motivo de sobra para querer apenas seu bem. Senhora, fez com que eu viesse para baixo com as suas maquinaes ladinas, e j chega de travessuras da sua parte. Pode se retirar. Isto no lhe diz respeito. O que lhe diz respeito me diz respeito retrucou ela. E no aceito ser mandada embora do meu prprio salo, Ranulf. Se quiser que eu me retire, ter que me arrastar para fora daqui. Mas deixe-me avisar-lhe, se fizer uma cena dessas diante do meu povo, vai se arrepender por mais tempo do que eu me arrependo de ter escarnecido de voc. Um pedido de desculpas e uma ameaa a um s tempo? A cara de Ranulf ficou mais fechada ainda, depois se desanuviou. Dali a um momento ele estava rindo baixinho, e nada havia de zombeteiro no riso. Est me dando os parabns, lorde Hugh? Talvez devesse me oferecer condolncias. No havia dvidas de que estava brincando, portanto Reina no se sentiu muito mortificada pelo comentrio. E o pai tambm estava achando graa, o que era um bom sinal, considerando-se a atitude de Ranulf at ento. Lorde Hugh? Devia ter-se dado conta, estando casada com um Fitz Hugh, que este seria o nome dele. Meus senhores, posso sugerir que continuem essa reunio mesa? O jantar j atrasou bastante, devido preguia de certas pessoas. Ranulf no deixou passar a alfinetada e respondeu no mesmo tom. esse o nome que se d luxria hoje em dia, senhora? Reina j tinha se virado, mas agora deu meia-volta com um arquejo, duas manchas vermelhas a lhe
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corarem as faces. Comeou a dizer alguma coisa, s conseguiu emitir um guinchinho, depois cerrou com firmeza a boca. Mas os olhos azuis glidos falaram com veemncia e Ranulf soube muito bem que a ltima palavra no fora a sua. Quando as suas entranhas se derramassem pelo cho mais tarde, saberia que ela tinha pago na mesma moeda. Por ora, pelo menos, ele a fizera ficar sem fala, o que no era pouco. Com um olhar fulminante, ela se afastou altivamente, deixando-o a ss com o pai, que pareceu verdadeiramente encabulado com o ltimo dilogo. Isso foi... comeou ele, cautelosamente, depois mudou de ideia. Esquea. melhor dizer o que pensa, aqui replicou Ranulf, em tom neutro. o que eu pretendo fazer. Hugh se crispou ante a implicao, mesmo dita num tom sem emoo. Pois bem. Isso foi pouco cavalheiresco da sua parte. Ela sua esposa, afinal de contas. Exatamente. Minha esposa. E o senhor no tem condies de julgar o que se passa entre ela e eu quando no sabe o que ocorreu antes. Basta dizer que a dama era merecedora de coisa bem pior, e ela sabe muito bem, caso contrrio teria me agredido aqui e agora com aquela sua lngua afiada. Pelo que eu soube, o senhor mesmo j foi mimoseado, e est sabendo a que estou me referindo. Na verdade, tinha me esquecido admitiu Hugh. Ela sabe realmente usar as palavras. Ela me disse que o senhor era insensvel demais para reparar. Disse? Hugh soltou uma risadinha abafada. De modo algum. Fiquei foi encantado. Foi um prazer conhecer uma mulher que no ficou impressionada com a minha posio, intimidada com o meu tamanho ou encantada com um simples sorriso. Isso nunca me aconteceu antes. No est perdendo a classe, meu velho, se o que est imaginando. Ela tambm no ficou muito impressionada comigo logo que nos conhecemos. Ainda assim, Ranulf, voc no entendeu aonde eu quis chegar. A dama pode ser uma verdadeira megera, mas mesmo assim o cavaleiro deve evitar castig-la ou censurla, pelo menos em pblico. Cavalheirismo de novo? ironizou Ranulf. E de onde tirou a ideia de que aprendi essas coisas em Montfort? Lhe asseguro que tais gentilezas no eram ensinadas ali. Hugh teve o bom gosto de enrubescer. Eu lhe disse que no sabia que tipo de homem era Montfort, Ranulf, pelo menos at ficar conhecendo-o quando voc foi armado cavaleiro. Foi meu pai quem cuidou da sua educao. Lorde Montfort era amigo dele de muitos anos. Asseguraram-me que voc seria bem recebido e ensinado pelos melhores. E fiquei sempre a par dos seus progressos, que
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eram admirveis. Pouco me surpreendeu voc ter se distinguido com to pouca idade. Eu prprio estava com dezenove anos quando fui armado cavaleiro. At meu pai se impressionou com as suas capacidades. Acha que me importo com o que o velho achou? Ranulf no pde mais reprimir a amargura da voz Durante todos aqueles anos em que ele foi aldeia para ver como eu estava crescendo, nunca tive um gesto de bondade da parte dele. O que disse? interrompeu Hugh vivamente. Era demais para um garoto esperar uma palavra ou um olhar bondoso da parte do av? disse Ranulf com aspereza. Santo Deus, Ranulf, o que est dizendo? Ele desconhecia a sua existncia. Eu desconhecia a sua existncia. Voc estava com nove anos quando ele me contou, e jurou que ele prprio acabara de descobrir. Ranulf teve condies apenas de fit-lo, sentindo como se suas entranhas estivessem sendo rasgadas. Estava vendo estilhaar-se o ponto crucial de seu verdadeiro amargor, que o seu pai o desprezava tanto que nem ao menos reconhecera a sua existncia durante os seus primeiros anos de vida. Nem uma s vez imaginara que ele pudesse no saber da sua existncia. Como poderia no saber? O av soubera. Mas estava esquecendo o resto de sua vida, e outros desapontamentos amargos. No, esquecendo, no. O resto simplesmente no tinha a mesma importncia. Numa voz despida de inflexo, disse. Ele mentiu. Ele no faria isso insistiu Hugh. Est bem suspirou Ranulf, destroado demais para se importar agora. Eu menti. Uma breve expresso de angstia pura perpassou o rosto de Hugh e abalou Ranulf at o ntimo No, sei que no mente. Doce Cristo, no de admirar que tenha sido to distante e frio comigo no dia em que nos conhecemos. Meu pai disse que era natural, que voc tambm no sabia da minha existncia. Que eu devia lhe dar tempo para se acostumar ideia. , mas sete anos tempo de sobra, especialmente quando eu no precisava me acostumar ideia. Sabia quem era o meu pai desde o primeiro dia em que soube o que era um pai, e que o meu no estava disposto a me reconhecer. Hugh empalideceu ante a acusao contida nas palavras Era isso o que voc pensava? O que mais podia pensar? Eu vivia nas suas terras, na sua aldeia. Todos na propriedade sabiam que eu era o seu bastardo antes mesmo que meu rosto e meu corpo se transformassem em prova viva.
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Reina j ouvira bastante, demais. Tinha voltado para instig-los a comer antes que a comida esfriasse, mas em vez disso ficara parada escutando, ciente de que estavam ambos entretidos demais com esta dragagem dolorosa do passado para reparar nela ou em outra pessoa qualquer. Porm, no suportava ouvir mais e achava que Ranulf tambm no. Seu rosto estava devastado, o sofrimento de uma infncia desgraada e solitria evidente na sua voz, nos olhos, em cada palavra. Ele estava sofrendo por dentro, e ela sentia a sua dor, odiava-a, odiava o seu pai por estar causando-a, muito mais do que a ele, se que o odiava, pois no estaria sofrendo tanto se sentisse apenas dio por esse homem. No podia retirar-lhe a dor, mas podia impedir que houvesse mais. Se ainda no reparou, Ranulf, o salo est cheio de gente morrendo de fome, esperando que voc se sente mesa. Recebeu um olhar feroz pela interrupo, mas tambm o resultado desejado. Ele fez um movimento seco de cabea e se encaminhou para o estrado. Quando Hugh j ia seguilo, Reina o deteve com a mo no seu brao. O fato de que os olhos cor de violeta voltados para ela estavam quase to atormentados quanto os de Ranulf no a desviou do seu propsito. Jurei que me redimiria da minha grosseria anterior para com o senhor disse, num tom baixo, porm feroz. Estou vendo que no posso, sobretudo depois do que acabo de ouvir. Quero que saia de Clydon agora, neste minuto. Ele no pareceu surpreso com a exigncia, mas tambm no a cumpriu. No posso deixar este assunto por resolver, senhora. Recusa-se a ir? Ele lhe deu um dbil sorriso pela incredulidade que lhe desanuviou o rosto. Fao minhas as suas palavras de h pouco: "Se quiser que eu me retire, ter que me arrastar para fora daqui." Duvido muito que consiga fazer isso sozinha, minha cara. Que a peste o leve, ento sibilou, sabendo muito bem que no poderia mandar jog-lo na rua, pelo menos sem a permisso de Ranulf, que provavelmente no a daria, seno j o teria feito ele prprio. Mas estou lhe avisando, lorde Hugh, no magoe mais o meu marido, com palavras, atos ou de outra forma, seno juro que destruirei o senhor, sua casa e tudo que lhe caro. E se o que me mais caro for o seu marido? No foi capaz de convenc-lo disso. Por que acha que vou acreditar? Porque verdade. Eu o amo. Amei-o desde o primeiro dia em que o vi olhando para mim com meus prprios olhos, a minha prpria imagem. Antes que eu v embora, ele acreditar, nem que eu tenha que convenc-lo da verdade a pancada. Com essas palavras, ele a deixou atolada em dvida e confuso. No sabia agora se devia interferir ou deixar que ele tentasse convencer Ranulf de sua sinceridade se que
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era sincero. Ainda que no o fosse, porm, se Ranulf acreditasse nele, isso no aliviaria um pouco da amargura que carregava consigo h tanto tempo? Mas convenc-lo da verdade a pancada? Teve que sorrir ante a escolha das palavras, pois lorde Hugh talvez fosse o nico homem vivo capaz disso. Captulo Trinta e Nove A enguia no molho de ervas picantes ainda estava quente, assim como a galinha com pinho e o coelho ao creme condimentado. Ranulf no tocou na refeio sua frente, Hugh no tocou na dele. Reina no era mulher de deixar que as emoes afetassem o seu excelente apetite mas em deferncia aos dois homens que a ladeavam apenas sorveu seu vinho. Era uma mesa silenciosa, em comparao com o normal. Sentia-se muita falta hoje do esprito alegre de Walter. Embora as damas de Reina conversassem discretamente entre si, estavam intimidadas pela atmosfera taciturna no centro da mesa. At os criados se comportavam da melhor maneira possvel, pressentindo a tenso no ar. Mas essa atmosfera no continuou durante toda a refeio, para grande constrangimento de Reina. Presumira que os pensamentos de Ranulf estivessem todos concentrados no pai, mas devia ter sobrado uma pequena parte para ela. Ele se levantou e com a mo sob o cotovelo da moa, fez com que ela se levantasse tambm. E ento, sem uma palavra de explicao para o pai, ou para ela prpria, levou-a da mesa. Ela no o teria questionado se a direo tomada no fosse a escada que conduzia ao quarto deles. O que est fazendo? indagou Reina num sussurro ansioso, quando no conseguiu livrar o brao da mo dele. Preciso de uma distrao, senhora, caso contrrio vou explodir. Lembrou-se imediatamente da sua natureza sensual e exclamou: Agora, no. No h hora melhor, pois no quero que fique esperando a noite chegar com medo. Ou acha que me esqueci do que lhe prometi mais cedo? Prometeu? Com medo? Doce Jes, ele estava falando no castigo que achava que ela merecera de manh, no em fazer amor. Ficou plida, depois rubra, com vises do que ele pretendia fazer. Na sua opinio, se ele fosse pun-la agora, ia ser bem doloroso, muito doloroso, na verdade, pois ele precisava de uma vlvula de escape para o tumulto ntimo que a visita do pai lhe causara at agora. Mas se ela conseguisse primeiro promover uma reconciliao, as emoes provavelmente seriam menos turbulentas; ento, quem sabe no a pouparia, talvez apenas repreendendo-a severamente? No tentou det-lo, mas voltou o olhar para a mesa e suplicou mudamente a lorde Hugh que os seguisse. Felizmente ele estava observando a retirada do casal. E pouco
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antes de chegar escada, viu que ele se levantara. Mas tinha um ar inseguro. Que se danasse e apodrecesse, estaria se lembrando do que ela lhe dissera ainda h pouco? Fora ele que dissera que s iria embora depois de acertar as coisas com Ranulf. Estava esperando uma oportunidade melhor para pegar o filho a ss? Reina foi arrastada escada acima, sem a menor certeza de que teria o seu castigo suspenso. Estava com um bolo no estmago, o medo a que Ranulf se referira. No queria travar conhecimento com a palma da sua mo, como ele certa vez prometera que aconteceria se o provocasse, especialmente quando a mo a tratara apenas com carinho desde que recebera a advertncia. No entanto, merecia alguma forma de castigo. Provocara-o deliberadamente, assim como o forara a confrontar o pai contra a sua vontade. Mas, Jes, jamais acreditara que ele faria mesmo isto com ela. J a tinha ameaado muitas vezes mas sempre em vo. Ele s a largou quando estavam dentro do quarto, apenas para fechar e trancar a porta. O receio de Reina multiplicou-se por dez. O bom senso lhe dizia que aquilo logo terminaria, que se as crianas passavam por isso, ela tambm poderia passar. O bom senso que fosse para o diabo. Ranulf, no podemos conversar sobre isso? No disse secamente, e se dirigiu para a cama. Sentou-se na beirada, de lado, e deu uma palmadinha no local ao seu lado. Coloque-se aqui, senhora, e levante as saias. Reina ficou sem cor. Pretende me humilhar tambm? A humilhao o alicerce desta lio. Voc logo vai esquecer o desconforto, mas vai se lembrar por muito tempo da humilhao. Tambm vou me lembrar que voc tirou prazer disto! retrucou bruscamente. Nem um pouquinho, senhora. No gosto disto mais do que voc, mas voc me desafiou alm da conta. Agora venha c. Ela permaneceu imvel. No me faa ir busc-la... Ou ser pior para voc, ele podia ter concludo, mas no o fez. A advertncia era bem clara, e ela atendeu. Mas nunca demorara tanto para dar alguns passos. Suas mos j tinham comeado a suar. No era tanto o traseiro ardendo que temia, mas o golpe para o seu orgulho, e no conseguia pensar num jeito de... a no ser que... Chegara junto dele e, numa atitude desesperada, envolveu-lhe o pescoo com os braos. Ranulf, voc queria uma distrao. Faa amor comigo, em vez disso. Os olhos dele chamejaram, mas s por um instante. Seus lbios eram uma linha dura, reta, inflexvel. Lentamente, livrou-se dos braos de Reina e postou-os aos lados do seu corpo.
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Vou fazer... depois. Agora os olhos dela chamejaram, mas com um fogo diferente. Que voc se dane e apodrea. Se me tocar depois, nunca o perdoarei. Quer dizer que vai me perdoar por esta lio que mereceu? Neste caso, ele estava certo e ela errada. Claro que o perdoaria. Porm no lhe asseguraria tal coisa. Voc no precisa fazer isto agora! exclamou. Pelo menos espere at no estar to zangado. No estou mais zangado com voc replicou ele pacientemente. At mesmo entendo o que tentou fazer. Mas depois a sua voz endureceu e ela soube que perdera. Mas no serei manipulado dessa forma, senhora, e melhor que fique sabendo disso agora. Ela imaginou se lgrimas ajudariam alguma coisa agora. Provavelmente, no. Ele era um palerma brbaro demais para dar-lhes valor. satisfar? Era bvio que no, a julgar pela sua cara fechada. Jes, o que dissera para trazer-lhe de volta a ira? Mas no teve chance de descobrir. A trgua que estava esperando chegou finalmente ao som de uma batida na porta. Com um suspiro de alvio, disse a Ranulf: Deve ser o seu pai, e chegou bem na hora. A cara dele se fechou mais ainda. Ele no se atreveria. Reina se encolheu por dentro, com medo de que as palavras seguintes fossem tornar as coisas piores. Eu... ah... creio que o convidei. Ranulf ficou de p com um rugido baixo, fazendo Reina dar um salto para trs, arquejando. Porm no disse nada. O olhar que lhe lanou dizia tudo, no deixando dvidas de que ele achava que, novamente, ela dera um jeito de manipul-lo. Eu... vou mand-lo embora disse, numa vozinha dbil. No, vai deix-lo entrar replicou ele, a voz rude mas controlada. E vai ficar tambm. No quero sair caando voc quando isto acabar. Ela se crispou, mas obedeceu, abrindo a porta. Por um momento fugaz, chegou a pensar em desafi-lo novamente e fugir, mas a sua curiosidade afastou esse pensamento. E ainda tinha uma esperana de que Ranulf se reconciliasse com o pai e, portanto, a perdoasse pela sua participao nesse desfecho. Uma esperana pequenina, mas que a deixou novamente do lado de lorde Hugh. Queira entrar, meu senhor disse, fechando a porta quando ele entrou.
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E se eu prometer ser a esposa tediosa, calada, acovardada que voc

aparentemente deseja? No lhe der mais motivos para me chamar de generalzinho? Isso o

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Podem falar em particular aqui, se o senhor ignorar a minha presena. Infelizmente, no posso me retirar. Vou ser castigada logo que acabarem, sabe? Reina... comeou Ranulf, num tom de advertncia. Que diferena faz se eu contar? retrucou com um olhar rancoroso. Vou gritar to alto quando acontecer, que Clydon inteira vai ficar sabendo, de qualquer maneira. Obrigado pelo aviso disse Ranulf em voz baixa, nitidamente ameaador. No esquecerei de amorda-la primeiro. Hugh pigarreou a esta altura, parecendo claramente constrangido. Se cheguei em m hora... No existe boa hora para a abertura de velhas feridas resmungou Ranulf ferozmente. Mas j que est resolvido a ver as minhas sangrarem, diga logo o que tem a dizer e acabe com isso. Acha que estou gostando mais do que voc de ficar sabendo, depois de todos esses anos, que meu pai mentiu para mim? Estou at mesmo me dando conta agora de que ele nos manteve afastados deliberadamente, antes que eu soubesse da sua existncia, e depois. Ele ainda era um homem ativo quando mandou voc para Montfort, no entanto me entregou a administrao de todos os seus bens na poca. Eu era pouco mais velho do que voc agora, Ranulf, e no entendia nada de administrao, pois vivera praticamente na corte com a minha esposa at ento, achando que ainda teria muitos anos at assumir tais responsabilidades. Ranulf ficou calado, e a sua expresso no indicava se isso afetava ou no o modo como se sentia. Reina teve vontade de chut-lo pelo seu silncio. Se no tinha perguntas a fazer, ela certamente tinha. Por que o seu pai faria o que fez? No sei dizer, senhora, e seus motivos morreram com ele h vrios anos. Talvez no tivesse sabido do nascimento de Ranulf at bem mais tarde, e ento... Ele sabia interrompeu Ranulf Minha me lhe contou, e foi por isso que ele a fez casar com o ferreiro da aldeia. E quase metade dos bebs da aldeia morre no primeiro ou segundo ano salientou Reina. Ser que no lhe contou para lhe poupar o sofrimento, caso Ranulf no houvesse sobrevivido? Senhora, se eu soubesse da existncia de Ranulf desde que ele nasceu, ele teria sido criado dentro do castelo com todos os cuidados. Simplesmente no sei por que meu pai o deixaria aos cuidados de semilivres. Jesu sussurrou Reina, recordando outra pessoa que entregara seu beb aos servos na esperana de que ele no fosse sobreviver. Lanou um olhar a Ranulf e imaginou se ele estaria recordando a mesma coisa ou se j avaliara essa possibilidade,
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mas achava que fora o prprio pai que torcera para que ele morresse. Era melhor no tocar nisso, mas Hugh ainda no terminara. E s consigo imaginar um motivo para que ele continuasse a esconder de mim esse fato. Eu tive outro filho natural, e a famlia da me dele era muito poderosa. Eles no permitiram que eu desposasse a dama. Ela j era comprometida. Mas fui forado a fazer do seu filho meu herdeiro. Forado? A concesso me foi arrancada na hora do nascimento do menino. Meu pai estava de acordo, pois ou era isso ou eles fariam guerra contra ns, coisa que meu pai no tinha condies de sustentar na poca. Mas o senhor era to jovem disse Reina. Sem dvida esperavam que se casasse e tivesse filhos legtimos. , mas fosse como fosse, eu ainda teria que garantir o futuro do filho da dama. Isso os desobrigava dessa tarefa, alm de aliar no oficialmente as nossas famlias, o que na verdade encantou meu pai. Por esse motivo, ele pode ter querido esconder a existncia de Ranulf no s de mim como da famlia de lady Ella. Ella? Reina olhou vivamente para Ranulf Ella? Sua cara fechada levou-a a cair na risada. Hugh no entendeu a piada. Conhece a dama em questo? indagou ele a Reina. No, meu senhor, mas conheo bem a sua xar. Um resmungo abafado do marido apagou-lhe o sorriso dos lbios. Mas isso nada tem a ver com a histria. Por que seu pai finalmente resolveu lhe contar sobre Ranulf? Eu me encontrava em casa naquele vero, depois de uma ausncia de vrios anos. A corte estava em viagem, e minha mulher achava estar grvida, portanto no tinha pressa de partir. Ranulf estava numa idade em que bastaria olhar para ele para saber que era meu filho. Ento seu pai teve medo de que o senhor descobrisse por si mesmo e pudesse desconfiar de que ele j sabia, e que deliberadamente lhe escondera a verdade? Contarlhe e jurar que estava to surpreso quanto o senhor efetivamente acabaria com as suas desconfianas antes mesmo que elas se formassem. o que imagino. Mas por que mant-los afastados, depois que o senhor j sabia da existncia dele? Posso apenas imaginar, senhora, que ele no queria que um elo se formasse. O senhor formou um elo com seu outro filho? No. Hugh suspirou. A famlia de Ella o criou, e ele em nada se parece comigo. s vezes at me pergunto se realmente meu filho. E no entanto mais ligado a
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mim do que Ranulf, pois Ranulf nunca permitiu que me aproximasse dele. E pode culp-lo? Ao que me consta, esta a terceira vez em toda a vida que ele fala com o senhor. Durante os seus primeiros nove anos de vida, ele achava que o senhor no o desejava. Durante todos os anos em que esteve em Montfort, o senhor nunca mandou busc-lo ou foi visit-lo. Levando-se tudo isso em considerao, entendo por que ele duvida da sua sinceridade. Eu mesma duvido. Desta vez, a cara fechada foi de ambos. Bem, era uma pena. Ela no ouvia Ranulf fazendo as suas prprias perguntas. E ainda no ouvira uma s palavra de Hugh que realmente confirmasse o que lhe dissera anteriormente. Se realmente gostasse deste filho, teria acabado com a separao entre eles h muito tempo. Ao que me consta, senhora, Clydon tem estado sob seu controle nestes ltimos anos disse Hugh, na defensiva. Diga-me quantas vezes encontrou tempo para viajar a passeio. Ela teve o bom gosto de enrubescer. Na verdade, nenhuma. Eu tambm no. Meu pai nunca fora homem de delegar poderes aos outros, e naqueles primeiros anos em que assumi os seus deveres, ainda no tinha encontrado homens em que confiasse o bastante para compartilhar meu fardo. Acho agora que ele tinha muito a ver com isso, s que no tenho como prov-lo. Mas sei que me desencorajava a interferir no treinamento de Ranulf. E j que eu recebia informes regulares do seu progresso, e vivia to ocupado... mas isto no desculpa. Estava errado e estou prestes a admitir. Nunca devia ter deixado passar tanto tempo sem voltar a v-lo, nemdeixado a comunicao restrita s cartas. Que cartas? Ranulf finalmente rompeu o seu silncio para interpel-lo. S recebi duas cartas suas, e depois de ter deixado Montfort. No, deve ter recebido outras. Eu lhe escrevi pelo menos meia dzia por ano, durante todo o tempo em que esteve em Montfort. No esperava respostas. Sabia por experincia prpria como era desgastante o treinamento de um escudeiro. S queria que voc soubesse que no fora esquecido. Reina quase soltou um grito ante a expresso de angstia na fisionomia do marido, enquanto este gritava: J lhe disse que no recebi cartas suas em Montfort! Hugh tambm ficou abalado com a dor evidente de Ranulf. Ento meu pai deve t-las interceptado. Ou lorde Montfort disse Reina mansamente. No disse que era amigo do seu pai? Hugh no respondeu nem olhou para ela. Acercou-se mais de Ranulf. Reina teve a sensao de que queria desesperadamente abra-lo. Ela mesma o queria. Mas Ranulf
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estava com as emoes sob controle de novo, e a sua expresso no convidava a esse tipo de demonstrao naquele momento. Eu lhe escrevi, Ranulf insistiu Hugh. Juro que escrevi. Tambm mandei busc-lo quatro vezes, mas sempre alegavam que no era uma boa hora para liber-lo. Suponho que tambm nunca ficou sabendo disso, estou certo? Ranulf apenas fechou a cara como resposta. Reina hesitou em interferir de novo. Era bvio que Ranulf no estava acreditando em tudo que estava ouvindo. Mas por que acreditaria? Tinha apenas a palavra do pai, e essa podia ser falsa. Mesmo assim, estavam chegando perto de uma reconciliao, e para que ela acontecesse, teria que haver algo que confirmasse a palavra de Hugh. O senhor afirma ter informes sobre Ranulf enquanto ele estava em Montfort, lorde Hugh, embora ele prprio no lhe escrevesse. O que no entendo como pde saber tanto sobre ele depois que saiu de Montfort. Por um momento pensou que ele no responderia. Parecia mais do que hesitante em faz-lo, parecia encabulado. Um dos homens de Ranulf meu, na verdade. Um simples soldado que sabe escrever? ironizou Reina. Ele era meu escriba. No gostou da incumbncia que lhe dei, mas foi bem pago pelos riscos que correu como soldado. Chegou finalmente a gostar de ser soldado. Quer dizer que mandou me espionar? O comentrio foi feito por Ranulf, e sem muita surpresa. De que outra maneira poderia saber o que ocorria com voc? Escrevi-lhe depois de deixar Montfort, no se esquea. Deve admitir que pelo menos essas cartas voc recebeu. Mas eu ainda no recebera resposta sua, e isso, junto com a sua frieza na segunda vez que nos vimos, levou-me finalmente a admitir a quase improbabilidade de voltar a ter notcias suas. Eu era o seu pecado, a sua cpia exata. O amargor estava de volta ao tom de Ranulf. Sentia apenas vergonha de mim. Isso nunca jurou Hugh. Como poderia ter vergonha de um filho to parecido comigo? E ento, num rasgo de exasperao: Doce Cristo, Ranulf, o que preciso fazer para convenc-lo de que voc me caro? Ranulf continuou sem responder. Reina tinha uma resposta, mas provavelmente seria esganada por um ou outro se a desse. E quando isso alguma vez a detivera? Parece que ter que convenc-lo a pancada, lorde Hugh. Senhora resmungou lorde Hugh , no est me ajudando. E eu disse que o ajudaria? indagou, arqueando a sobrancelha. Ao que me lembre, pedi-lhe para sair de Clydon antes de causar mais sofrimento a ele. Foi o senhor que disse que no podia ir embora sem deixar essa questo resolvida. Disse que o amava,
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que o amara desde o primeiro dia em que o vira e soubera que era seu filho. Alm disso, afirmou que antes de ir embora faria com que ele soubesse disso, nem que tivesse de convenc-lo da verdade a pancada. As palavras so suas, meu senhor, no minhas. E me parece que o nico recurso que lhe resta... a no ser, claro, que Ranulf finalmente tenha dvidas quanto a tudo aquilo em que acreditou todos esses anos. O que me diz, Ranulf? mudou a direo do seu ataque Pode acreditar nele? O pai j est morto e no pode confirmar o que ele diz, mas, e quanto a Montfort? Ou vai querer interrogar o tal escriba dele que virou soldado? Ou vai simplesmente aceitar a sua palavra e o amor que ele parece resolvido a lhe dar? Pode ser conveniente tentar, pois ele aparenta ser o nico homem que voc no tem absoluta certeza de poder derrotar. Seria uma pena que no estivesse em condies de me aplicar o castigo prometido. Realmente, seria uma pena; portanto, no fique contando com isso respondeu Ranulf, sombriamente. Reina deu de ombros. J que fora at ali, ento era melhor ir at o fim. Voc no respondeu minha pergunta, Ranulf, mas, antes que o faa, deve ter em mente algo de que ainda no se deu conta, e que no me passou despercebido. Este homem muito parecido com voc, e no estou falando da semelhana fsica. O temperamento dos dois idntico. Ele igualmente teimoso. Jes, vocs dois at fecham a cara para as mesmas coisas. Ser que o seu senso de honra tambm no seria o mesmo? Devo lembrar tambm que se eu no tivesse acreditado em voc quando me falou de Rothwell, no estaramos casados agora. Pelos dedos de Cristo exclamou Ranulf. O que aquilo tem a ver com isto? Tem a ver com confiana. Eu jamais ouvira falar de Rothwell, e nem ele veio at qui para confirmar o que voc alegou. Aceitei a sua palavra sem prova de que falava a verdade. Voc deve ao seu pai a mesma confiana, sobretudo quando a maior parte do que ele alega pode ser confirmada e ele sabe disso, no tendo portanto motivos para mentir. E voc mesmo no contou que o seu av jamais teve um gesto de bondade para com voc? No preciso pensar muito para concluir que voc culpou o homem errado, Ranulf, sem saber, e no hora de continuar bancando o teimoso. Se quer saber a minha opinio... Ningum pediu a sua opinio disseram os dois homens em unssono, e com boa dose de exasperao. Reina abriu um sorriso, satisfeita por se ter feito entender. verdade, sabem disse a ambos , eu no estaria aqui dando a minha opinio se no estivesse esperando para ser castigada. E no estaria esperando para ser castigada se no tivesse forado o meu marido a ver o prprio pai. Se devo sofrer por ter providenciado este encontro, ento vocs tero que me agentar enquanto digo o que penso.
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J agentamos, mas agora chega resmungou Ranulf. Trate de ir saindo, senhora, e j. Resolveu me perdoar, ento? O que resolvi foi deixar que fique com medo at a noite chegar. V cuidar das suas obrigaes, Reina, eu cuido de voc mais tarde. Ela lhe lanou um olhar azedo, antes de se encaminhar para a porta. Sempre soube que voc era um cabea-dura insensvel. Espere s para ver se lhe fao mais algum favor! Fez-se silncio depois que a porta bateu. Hugh evitou deliberadamente olhar para Ranulf, temendo cair na risada ante a mortificao que pudesse ver no rosto do filho depois daquela reprimenda. Se ele tivesse senso de humor, at que no faria mal. Mas Hugh deu-se conta de que esta era uma das muitas coisas que desconhecia sobre o filho. E se a dama tinha feito um favor a algum fora a ele. No gostaria de v-la sofrendo por isso. Pretende surr-la? Com estas mos? bufou Ranulf. Pretendo dar-lhe uma lio, no mat-la. Alm disso, ela fez constar do contrato de casamento que no posso usar os punhos nela. Os termos do contrato de casamento tm pouco peso no calor do momento. Vivi com esta fora a vida toda, meu senhor. Tinha at medo de tocar na moa, de to miudinha que . No h nada que ela possa dizer ou fazer que me faa esquecer disso, portanto no precisa se preocupar com ela. S vai levar umas palmadas no traseiro. Hugh soltou uma risadinha abafada. Um mtodo que eu mesmo j precisei usar, s vezes. E funciona? Sim, embora o resultado nem sempre valha os meses de arrependimento que uma mulher pode faz-lo sentir depois... isto se voc sente alguma coisa por ela. Ranulf abriu um sorriso. Ento talvez ache interessante a sugesto que me deu uma prostituta... Reina chegara somente at a antecmara, onde estava andando de um lado para o outro numa tentativa de diluir a sua clera. Quando ouviu as risadas, parou e descontraiuse. Quer dizer que a jogada arriscada dera certo. Foi para baixo sorridente, certa de que no tinha mais que se preocupar com castigos. Captulo Quarenta Rena se dedicou aos seus afazeres a tarde toda sentindo uma boa dose de presuno. Ao saber que Ranulf sara com o pai para mostrar-lhe Clydon, o sentimento ganhou fora. Ele talvez no apreciasse os seus mtodos, mas estes davam resultado.
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Estava reconciliado com o pai. A amargura que supurava dentro dele h tanto tempo passaria, tornando-o um homem mais feliz e, portanto, mais fcil de se lidar. Se pudesse dar umas palmadinhas nas prprias costas, ela o faria. Passou algum tempo com Walter e colocou-o a par do que tinha acontecido, tanto na vspera quanto hoje. No estava mais preocupada com os seus ferimentos. Ele no tivera febre e Florette estava lhe dedicando todos os seus cuidados, o que tinha muito a ver com o fato de ele no estar se queixando do repouso na cama. Dali a uma semana j poderia estar de p e se movimentando, embora ainda tivesse que ir com calma por um certo tempo. Fora uma surpresa para ela, todavia recordar os prisioneiros, Warhurst e lorde Richard, enquanto contava a histria. Nem pde responder s perguntas de Walter, pois no sabia se Ranulf havia mandado um homem a Warhurst, como era sua inteno. Provavelmente tambm tinha se esquecido, considerando-se tudo que havia acontecido esta manh. Ainda no conseguia crer que lorde Richard fosse capaz de uma to desprezvel tirania. Resolveu falar pessoalmente com o lder dos fora-da-lei, mas a conversa no a convenceu. No entanto, o homem falava com tanta sinceridade que conseguiu plantar algumas dvidas e induzir suposies, nenhuma suficiente para fazer diferena. Tudo se resumia aos seus instintos, que raramente falhavam, e hbil avaliao de carter que o pai sabia fazer, e que ainda era menos falvel. Ele gostara de Richard, aprovara-o como marido para ela. No era crvel que ambos pudessem errar tanto com relao a um homem. Reina no ficou remoendo o assunto por muito tempo. Aquela presuno ainda estava presente para faz-la pensar em outras coisas, especialmente no marido. No ia deixar que Ranulf esquecesse que lhe devia gratido, principalmente quando estivera to perto de pun-la em vez de lhe agradecer. Ranulf jamais admitiria, mas sabia que, l no fundo, ele tinha carinho pelo pai, a despeito do ressentimento que aparecia na superfcie. Caso contrrio, o homem jamais teria conseguido mago-lo. Reina estava de novo no salo quando eles voltaram e teve a oportunidade de vlos cruzar o comprido aposento sem que reparassem nela. A diferena nos modos era notvel. Eles riam, se tocavam, era como se nunca tivessem se separado, e, na aparncia, lembravam mais irmos do que pai e filho. Na verdade, Hugh ainda nem tinha quarenta anos de idade. Era um homem que qualquer donzela da idade de Reina, ou ainda mais moa, admiraria extasiada do mesmo modo que seu marido. E, como sempre, era o que estavam fazendo todas as mulheres do salo. Era algo a que simplesmente teria que se acostumar, imaginou. Um aceno a um criado fez surgir uma travessa com doces e queijo. Reina no se esquecera de que nenhum dos dois homens tocara na refeio anterior, e o jantar ainda ia
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demorar a sair. Satisfizera sua fome com uma simples viagem cozinha, onde tambm pegara lady Ella. Havia um diabinho dentro dela insistindo em que devia apresentar a gata ao pai de Ranulf. A nica coisa que a impedia era o risco de que Hugh no percebesse o humor no nome que Ranulf escolhera para a sua gata magricela. No queria virar este barco que pusera num rumo to firme. Lady Ella estava enroscada a seus ps junto lareira, sem guardar mgoa por ter perdido o seu antigo lugar de dormir. Pelo menos ainda era amvel como sempre, quando Ranulf no estava por perto. Sua voz, porm, despertou-a antes que ele estivesse na metade do aposento, e ela saiu correndo para lhe pular nos braos. Tpico dela. Deus nos livre se ele a visse deitada amigavelmente aos ps de outra pessoa. Reina se perguntou se Ranulf se sentia suficientemente vontade com o pai para lhe apresentar a gata. Quer se sentisse ou no, achava que a questo do nome no viera baila, embora estivesse falando de gatos quando se aproximaram. No estava dizendo Hugh. Com o passar dos anos, acabei me acostumando com eles. Minha mulher tem trs, e os deixa at entrarem no nosso quarto. Tentei enxotlos inmeras vezes, mas no tive sorte. A minha senhora poderia lhe contar como se livrar deles, j que conseguiu pr a minha para fora rapidinho. Ah, mas o que d certo para ela no d para mim, ou ser que voc ainda no percebeu que, embora ns homens tenhamos a ltima palavra, as nossas senhoras acabam ganhando quase todas as discusses, conseguindo sempre o que querem? Morda a lngua retrucou Ranulf, embora houvesse riso em seus olhos cor de violeta. Espero ganhar pelo menos metade das discusses nesta casa... de um jeito ou de outro. Reina estava corada quando chegaram junto dela. No estava interessada em ouvir esse tipo de discusso ou se envolver nela. Fizeram um passeio agradvel, meus senhores? Sem dvida replicou Hugh. Embora eu deva confessar que esperava encontrar certas reas onde poderia oferecer conselhos para melhorias. Em vez disso, aprendi uma ou duas coisas que pretendo aplicar nas minhas prprias terras. Receba meus parabns, senhora. Clydon to prspera quanto eu j ouvira contar. Isto mrito de meu pai, no meu replicou Reina. Ele era fazendeiro de corao, amava a terra. E a sua filha por demais modesta acrescentou Ranulf. Manteve toda a propriedade funcionando to bem, que tenho pouco o que fazer, alm de cuidar de suas defesas. No diminua a importncia desse aspecto, meu senhor. Basta um nico ato de agresso para botar por terra anos de trabalho rduo.
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Hugh abriu um sorriso. Ela acertou em cheio, Ranulf. Nenhuma propriedade pode prosperar por muito tempo sem um senhor capaz de proteg-la. Tenho certeza de que a senhora levou isto em considerao antes de se deixar "enamorar" dos seus encantos. Ranulf caiu na gargalhada. Reina tambm sorriu. Quer dizer que lhe contou o nosso namoro incomum? Ele conseguiu me arrancar certos detalhes admitiu Ranulf largando Lady Ella no banco ao lado de Reina. Posso imaginar quais ironizou Reina, embora estivesse, na verdade, achando divertido. Mas venham descansar. Levantou-se e serviu uma taa de vinho para cada um. Entregando uma delas a Hugh, disse: No pretendo falhar nos meus deveres de novo, meu senhor. Tenho um quarto pronto para o senhor, caso queira ir se arrumar antes da refeio da noite. Theodric o conduzir at l quando estiver... Theodric no o conduzir interrompeu Ranulf, vivamente. Senhora, no se atreveria... pronto. Ah foi s o que Ranulf disse em resposta. Alguma coisa errada? quis saber Hugh. De modo algum, meu senhor tranqilizou-o Reina, pegando a sua prpria taa, mas reservando um sorrisinho irnico para o marido. E agora quero propor um brinde. A novos comeos... fez uma pausa, e o sorriso ficou pretensioso. No pde evitar. Que precisaram apenas de um empurrozinho para serem formalizados. Hugh soltou uma risadinha abafada. Ranulf, no. E ento ouviu-se uma nova voz que sobressaltou Reina, assim como ao sogro. Espero no estar interrompendo. Mas que surpresa, Richard disse Hugh, verdadeiramente surpreso, e tambm constrangido, dadas as circunstncias. Creio que j conhece meu filho, lady Reina. Reina no respondeu. Tinha cuspido o vinho ao perceber a conexo e agora estava engasgada. Sentou-se pesadamente, mas fez um gesto dispensando a ajuda de Ranulf. No queria que ele lhe desse uma palmada nas costas que a fizesse acabar esparramada no cho. Felizmente, ele ainda no se dera conta de quem era Richard alm de seu irmo. Est bem, senhora? indagaram Hugh e Richard. Sem dvida respondeu Reina roucamente, e deixou de lado a taa. Vinho de m qualidade acrescentou, guisa de explicao. Hugh assentiu e lanou um olhar a Ranulf, que parecia apenas ligeiramente curioso
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No me atreveria a qu? indagou Reina docemente. Eadwina est

esperando para ajudar o seu pai. Theo apenas o conduzir torre leste, quando ele estiver

com essa histria toda. Hugh voltou a ateno para Richard. Como foi que descobriu que eu estava indo para Warhurst? No descobri replicou Richard. Na verdade, estava a caminho de Lyonsford, mas quis cumprimentar lady Reina, pois j a algum tempo no visito Clydon. No sabia que o senhor a conhecia, meu pai. E no conhecia, at esta manh. Minha carroa de bagagem quebrou, caso contrrio no teria parado aqui, com Warhurst to prximo. Reina no estava prestando ateno conversa. Observava o marido e percebeu o instante em que sua ignorncia se dissipou. Ele estava sentado ao seu lado no banco, e ela pde ouvir quando ele inspirou vivamente e exalou de forma ruidosa. Ento seus olhos se voltaram para ela, brilhando com uma acusao furiosa, e ela pde apenas se encolher. Bem, a culpa era sua. Se estivesse prestando ateno quando Gilbert lhe apresentara Hugh, teria sabido que ele era pai no apenas de Ranulf, mas de Richard tambm, e poderia ter avisado o marido que Lyonsford era a famlia com a qual seu pai aprovara uma aliana, e ela fizera tal aliana sem se dar conta disso. Era engraado demais, embora no se atrevesse a achar graa agora. Quisera casar com um irmo, acabara casando com o outro, e no sabia nem eles. E agora o marido achava que ela tentara deliberadamente esconder-lhe a verdade, e continuaria pensando assim at estarem a ss e ela poder explicar. No, por que esperaria? Afinal de contas, eram todos da famlia. No o que voc est pensando, Ranulf, portanto melhor parar de me olhar com essa cara feia. Fiquei to surpresa quando seu pai apareceu aqui hoje de manh, que no prestei ateno quando ele me foi apresentado. Apenas isso. E mesmo? resmungou ele ferozmente. Pois muito bem, d-me um nico motivo para que eu no lhe contasse que seu irmo agora seu vizinho, caso estivesse sabendo disso. Voc logo iria descobrir, se seu pai no lhe contasse primeiro, ento por que iria esconder isso de voc? Por rancor. No sou lady... Jes, quase dissera "Anne", mas no deveria saber quem era essa mulher, e no poderia trair a confiana de Walter. Esquea terminou secamente, irritada por no poder oferecer uma defesa melhor, mais irritada ainda por precisar de defesa. Se pensa assim, ento absolutamente no me conhece. O desapontamento que devia haver na sua voz certamente impressionou Ranulf, pois no momento em que se afastou ele a puxou de volta. Desculpe falou com voz spera, e ela teve certeza de que ele estava sendo sincero. Parecia embaraado demais para no o ser. que h coisas demais convergindo sobre mim ao mesmo tempo. Ela sabia exatamente como ele se sentia e sorriu encorajadoramente.
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Nada com que no se possa lidar, meu senhor. Depois se inclinou mais para murmurar: O truque dominar a situao e assumir o controle... s isso. Seu ar de alarme fez com que ela acrescentasse: Calma. Desta vez voc no vai levar as sobras. Reina se voltou para os dois homens, ainda de p. Eles tinham parado de conversar, embora ela no pudesse adivinhar o quanto tinham ouvido da sua prpria conversa. Richard, porm, no parecia nem um pouquinho vontade. Ele era uns quinze centmetros mais baixo que o pai, com cabelos castanhos crespos e olhos cinzentos em geral alegres como os de Searle, mas que agora no exibiam nenhum humor. Hugh tinha razo, este filho no se parecia em absoluto com ele. Isso no era invulgar. Invulgar, na verdade, era a impressionante semelhana de Ranulf com Hugh, que Richard no podia ignorar. Ele lhe contara certa vez que tinha primos e tios por parte de pai a quem no conhecia. Se tivesse suposto que Ranulf era um deles logo que o vira, podia entender como estaria desconcertado agora, se a tivesse ouvido dizer que eram irmos. Mesmo que no tivesse, as suspeitas no tardariam a chegar. Bem, lorde Huhg, por mais que seu pai tenha conseguido manter a existncia de Ranulf em segredo dos parentes de Richard, o senhor tem que admitir que o segredo agora acabou. Pretende apresentar seus filhos ou apresento eu? Suspeitas podiam j estar se formando, mas a confirmao fez com que Richard sasse cambaleando e fosse se sentar. Hugh olhou para Reina de testa franzida, mas ela o ignorou, e tambm a Ranulf, que a fitava do mesmo modo ante a brusquido da revelao. Ela estava mais interessada na reao de Richard, que no era apenas de surpresa, mas de alarme. Ora, por que seria? Ele era o herdeiro do pai, nomeado em testamento. Ser que estava achando que isso agora ia mudar? Talvez estivesse, se pensasse que o pai tambm acabava de descobrir a existncia de Ranulf. Voc realmente no sabia, no , Richard? indagou com mais meiguice, lembrando-se, um tanto tarde, de que este homem sempre fora seu amigo. No replicou ele, e olhou para o pai. O senhor sabia? H muitos anos admitiu Hugh. E nunca pensou em me contar? No pensou que seria do meu interesse saber que voc tem outro bastardo, mais velho do que eu? Fez essa acusao inflamada usando um tom de voz e uma expresso to diferentes do seu jeito habitual, que Reina teve um sobressalto. Ranulf no se abalou, como ela percebeu, mas claro que ele no conhecia os modos habitualmente tranqilos de Richard. Hugh tambm no se mostrou surpreso, levando a crer que talvez j tivesse assistido a esse tipo de exploso antes. Para Reina, porm, a cena era indita, e este Richard se mostrava to diferente daquele que conhecia, que foi forada a reconsiderar tudo o que o fora-da-lei lhe contara. Achava impossvel que Richard pudesse ter duas personalidades to distintas, mas estava comeando a mudar de ideia.
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Nunca vi motivo para lhe contar estava dizendo Hugh. Devido a certos

equvocos infelizes, estive afastado de Ranulf esses anos todos. E no est mais? interpelou-o Richard. Fico feliz em dizer que no replicou Hugh; depois, mais vivamente: Sua perturbao compreensvel, mas desnecessria, Richard. Isso no muda a sua situao. O que eu pretendia lhe contar quando chegasse a Warhurst, isso sim, muda. Saiba que tem no apenas um meio-irmo, mas tambm uma meia-irm, Elisabeth, que a senhora minha esposa teve no ms passado. Richard empalideceu ante a notcia. Reina lanou um rpido olhar para Ranulf e viu que este no se mostrava surpreso. Era bvio que Hugh j lhe dissera que tinha uma irm, e ele no estava nem um pouco aborrecido. Bem, fosse como fosse, para ele no tinha importncia. Mas tinha para Richard, e no tocante a uma propriedade do tamanho de Lyonsford, sem dvida nada desprezvel. Mas Hugh ainda no terminara. Os termos que me foram arrancados na poca do seu nascimento, Richard, no eram razoveis, e no se destinavam a ser integralmente aplicados. O fato de minha esposa ter permanecido estril tanto tempo talvez tenha feito com que voc esperasse mais de mim, mas no ser assim. Eu lhe dei Warhurst. Contente-se com isso. Por qu? Porque mais do que um bastardo pode esperar? O senhor se esquece de quem foi meu av! No, no me esqueo disse Hugh com frieza, liberando finalmente todo o desprazer que lhe causava este filho. Era ele quem ligava para isso, no eu. Richard no estava conseguindo lidar com tudo isso de uma s vez. Uma irm no era real para ele. No passava de um beb, e os bebs morrem. Ranulf, todavia, era real e estava ali, vendo-o bancar o idiota, o que ele parecia no poder evitar. E o que d para ele, pai? perguntou Richard com ironia, olhando ferozmente para Ranulf. Empalideceu novamente, no entanto, quando Ranulf ficou de p para aceitar o desafio mudo. Reina tambm se levantou, para se interpor entre eles. No haveria brigas no seu salo, se dependesse dela. Mas foi Hugh quem desfez a sbita tenso. Embora isso no lhe diga respeito, Richard, o que dele lhe foi dado h muito tempo, quando chegou ao dcimo ano de vida, no mais fazendo parte, portanto, de Lyonsford. A transao foi aprovada pelo rei, e a propriedade seria entregue a Ranulf quando ele tivesse vinte e cinco anos. No uma cidade como Warhurst, apenas uma pequena fortaleza, mas tenho certeza de que ele ficar satisfeito. Ficar? Richard riu zombeteiramente, e era bvio que estava achando graa naquilo. Esperou tanto tempo s para lhe contar? Reina teve vontade de dar um chute no jovem nobre. Doce Jes, chegara mesmo a
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pensar

em

desposar

este

crianola

ganancioso,

vingativo,

choramingas? Estava

comeando a acreditar cada vez mais na histria do prisioneiro. Falou baixinho para Ranulf, parado s suas costas: Ele falou a Richard de Elisabeth. Tambm falou a voc? Ele no respondeu, forando-a a se voltar e olhar para ele. Sua expresso era resposta suficiente. Quer dizer que no falou sibilou ela. Mais uma vez Reina no pde deixar de sentir uma raiva irracional do pai dele. Richard recebera Warhurst de presente aos dezoito anos, para fazer dela o que bem lhe aprouvesse, enquanto Ranulf recebera uma propriedade menor e nem ficara sabendo disso. E no podia tomar posse dela at que completasse 25 anos. No que precisasse dela agora, mas que espcie de raciocnio era aquele, fazendo-o esperar? Ele poderia ter feito uso dela antes, conquistado uma esposa com ela, tido filhos e ela no o teria conhecido. Jes, por que estava ficando zangada? O raciocnio de Hugh, fosse qual fosse, funcionara a favor dela, se no a favor da Ranulf. Mesmo assim, Ranulf no ia ter mais nenhuma surpresa. Ela se descontrara, deixando que a conversa lhe fugisse ao controle. Hugh tambm notara a reao adversa de Ranulf e se aproximara tanto que Reina quase ficou imprensada entre eles. No que fossem reparar nela, l embaixo. s vezes, a falta de altura era uma desvantagem bem real, que no sentira to vivamente at ento. Est aborrecido comigo por isso? indagou Hugh cuidadosamente a Ranulf. Quando tomei essa deciso, disseram que isso talvez acontecesse, mas eu tinha os meus motivos. No queria que se acomodasse com a sua sorte e deixasse de lutar para melhorla. Voc era to parecido comigo, Ranulf. Queria ver primeiro como se sairia por sua conta. E ento abriu um sorriso, tornando evidente aos olhos de Ranulf aquele orgulho que Reina detectara antes. Diria que se saiu muito bem. Farring Cross se tornou insignificante. Farring Cross! comeou Ranulf, com uma exclamao abafada, mas terminou com um risada. Hugh tambm riu, e Reina no conseguia entender por qu, at que ele acrescentou: De Millers teve uma trabalheira danada tentando evitar que voc ficasse sabendo que ele era apenas o administrador ali. Era muito desconcertante para ele que voc ficasse tentando comprar a propriedade que j lhe pertencia. Ele achou que voc o mataria quando foi forado a aumentar de novo o preo para evitar que a comprasse, mas eu no quis que ele lhe contasse a verdade. Reina se esgueirou do meio dos dois e sacudiu a cabea ante a ironia da situao. Richard, no entanto, no estava entendendo qual era a graa. Voc tentou adquirir essa Farring Cross? indagou ao irmo.
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Sim. Ento deve ser mais rica do que o nosso pai sugeriu. No mais rica, mas est em excelentes condies, e na ocasio era adequada s minhas necessidades respondeu Ranulf placidamente, mas de repente sua fisionomia mudou, assim como a voz, que ficou zombeteira. Ao contrrio de voc, eu no desejava uma propriedade da extenso e da imponncia de, digamos, Clydon. Reina reparou na ntida inquietao de Richard ante a insinuao. Teve vontade de aplaudir o marido, mas primeiro veria que novas reaes podiam ser arrancadas de Richard. Oh, pobrezinho disse Reina para Ranulf. Que azar o seu ser sobrecarregado com uma propriedade dessas, afinal de contas. Que propriedade? apressou-se Richard a indagar. Sabe, lorde Hugh ralhou Reina suavemente , o senhor devia t-los apresentado, como eu sugeri; assim Richard j saberia que seu irmo agora o senhor de Clydon. E para Richard, cujo rosto estava ficando escarlate de fria: Ns nos casamos h menos de uma semana. Mas ele um bastardo explodiu Richard. Como pde se casar com um bastardo? A estava, mais claro do que se ele tivesse admitido a verdade sem rodeios. Presumira que ela no o desposaria porque era um bastardo, e ento resolvera tom-la pela fora. Porm, a chegada providencial de Ranulf lhe arruinara os planos. Reina imaginou se Richard pensara em tentar de novo, talvez at hoje, e se seria este o motivo da sua presena ali. Algum pretexto para fazer com que ela sasse de Clydon em sua companhia, e a teria tido. Que pena que ele no pensara nisso antes. No, que pena, no graas a Deus. No vejo o que as circunstncias do nascimento de Ranulf tenham a ver com isso disse Reina, bastante calma, embora seus olhos estivessem glidos. Francamente, se isso tivesse importncia, eu no teria pensado em voc para meu marido em primeiro lugar. O qu? Ele praticamente guinchou. verdade, Richard. Eu lhe enviei inmeras cartas, tanto para Warhurst quanto para Lyonsford. Se tivesse vindo a Clydon, como eu pedi, poderia ter concordado com a minha proposta, e hoje eu estaria casada com voc, e no com o seu irmo. Mas o tempo urgia e eu estava precisando de um marido imediatamente. No sabia onde voc estava e no podia esperar notcias suas indefinidamente. Ento, quando conheci Ranulf na semana passada e descobri que ele serviria to bem quanto voc, apresentei-lhe a minha proposta. Ela deixara Richard momentaneamente sem fala, mas no Hugh. Quer dizer que realmente queria Richard?
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Por que a surpresa, meu senhor? Ele tem sido um bom vizinho para ns, meu pai o aprovava, e eu achava que nos daramos bem. Ento por que no pde esperar? exclamou Richard. Ou me dar uma indicao do motivo para que estava tentando entrar em contato comigo? Uma sobrancelha negra se arqueou indagadoramente. Imaginei que minhas cartas no tivessem chegado s suas mos, Richard. Est me dizendo agora que chegaram, mas que voc simplesmente as ignorou? No, no, eu no quis insinuar... que andei viajando muito e.. Bem, agora no importa, no ? interrompeu ela, com voz macia. Estou bastante satisfeita com o marido que tenho. E ele j provou a sua capacidade de defender Clydon. Foi como nos conhecemos, sabe? Ele chegou aqui a tempo de expulsar um bando desprezvel de canalhas que se atreveu a nos atacar. E tambm jurou arrasar com os semilivres como advertncia para outros que ainda possam pensar que Clydon no tem um novo senhor. Eu disse que no era necessrio, mas ele foi mercenrio muitos anos, e voc sabe como eles geralmente adoram brigar, matar e fazer guerra. No sou assim to sanguinrio, senhora protestou Ranulf com aspereza, embora os olhos estivessem rindo para ela. Claro que no concordou Reina, e ento viu sua chance de dar o toque final na criaturinha peluda aos seus ps. Abaixou-se e apanhou a sua rival. Nenhum homem pode ser inteiramente mau se tem como bichinho de estimao uma coisa feia e magricela como esta, e at mesmo lhe d o estimado nome de... Reina! O aviso chegou muito tarde, mas ela no o teria atendido, de qualquer maneira. ...lady Ella concluiu, com uma expresso de doce inocncia que extraiu do marido um olhar feroz. Hugh mal conseguiu conter o riso, mas Richard ficou rubro e furioso de novo. Lady Ella? Voc ps na sua gata o nome da minha me? indagou, primeiro incrdulo, depois ofendido. Voc ps na sua gata o nome da... Por que est gritando, Richard? interrompeu Reina com severidade. No pode pensar que seu irmo seria to mal-educado. Ele no lhe deu resposta, mas voltou a sua fria para o pai. Vai deixar que ele a insulte desse jeito? Ela foi sua... Minha o qu? insistiu Hugh, quando ele no terminou, e depois sacudiu a cabea, aborrecido. No, ambos sabemos o que ela foi, e ela no cresceu nas minhas boas graas no decorrer dos anos, Richard, e voc sabe muito bem disso. Alm do mais, tenho vrias cadelas no meu canil com esse mesmo nome, portanto no espere que eu censure um homem cujo humor to parecido com o meu. Meu tio vai ficar sabendo disso! foi s o que Richard pde dizer depois disso.
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Ora, Richard, pelo amor de Deus... comeou Hugh, exasperado, mas concluiu com um suspiro quando o rapaz se afastou intempestivamente. Olhou para Ranulf com ar de desculpas. melhor eu ir atrs dele para acalm-lo. Sempre foi estourado, mas o que se poderia esperar, tendo sido criado por aqueles parentes irritantes? Muito mais.. comeou a dizer Reina, depois arquejando ao sentir um belisco no traseiro. Pode ir, meu senhor disse Ranulf, enquanto Reina se virava para olhar ferozmente para ele. Hugh no deixou de reparar no acontecido, ento Ranulf acrescentou: A minha senhora no sabe parar quando est ganhando. Hugh assentiu, com um sorriso. Reina mal esperou que ele se afastasse para sibilar: Por que me fez parar, Ranulf? No h provas do que voc ia dizer. Quer dizer que ainda no mandou um homem at Warhurst? No, e nem vou mandar. No... mas por qu? exclamou. No viu a cara de Richard quando mencionei que voc iria caar os semilivres que atacaram Clydon? Ele culpado. , sim. E o seu pai precisava saber. No por mim, senhora. Ela o fitou, incrdula. Por qu? Porque ele seu irmo? Exatamente. Um irmo de quem me ressenti quase a vida toda, e agora... agora nem sei o que sinto, alm de desprezo, mas no serei eu a contar coisas dele para meu pai. Mas quanta imbecilidade... Est certo, ento eu mandarei um homem a Warhurst. Pelo menos no serei acusada de ter ressentimentos, embora voc esteja pensando mal de seu pai, achando que ele o acusaria disso. Voc vai ficar fora disso, Reina, e estou falando srio disse Ranulf, com frieza. Cuidarei do assunto minha moda, depois que meu pai for embora. Mas ele precisa ficar sabendo. No por ns! Captulo Quarenta e Um Reina pensou no assunto. Pensou de verdade. E chegou bem perto de desafiar Ranulf e fazer o que achava melhor. Mas depois se lembrou de como fora imperiosa sua ordem para no interferir, e resolveu que lhe seria conveniente obedecer ao marido neste caso. Tinha que comear a confiar nas suas avaliaes a qualquer momento; afinal de contas, esta parecia uma boa hora para isso. E afinal teve motivos, para dar graas por ter
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tomado tal deciso, pois o assunto se resolveu por si mesmo, e rapidamente. Quando Hugh no conseguiu alcanar Richard a tempo de falar com ele, resolveu segu-lo at Warhurst, mandando um recado para Ranulf de que voltaria mais tarde. S voltou bem mais tarde. O salo estava vazio, e ele foi levado diretamente para o quarto que lhe fora preparado. Reina tinha posto a comida para aquecer ao p da lareira, onde um pequeno fogo fora aceso para esquentar gua para o banho. O homem estava cansado, mas no apenas de fadiga. Bastou um olhar para ela perceber que ele ficara sabendo por si mesmo a verdade sobre Richard. Na verdade, os habitantes da cidade tinham convergido sobre ele com suas queixas, lamentos e acusaes de tirania logo que atravessara os portes. Isso obra de Ella disse Hugh, depois de ter repetido algumas das coisas escabrosas que lhe contaram. Ela no quis casar comigo, graas a Deus, mas tambm no quis deixar que eu ficasse com o garoto. Queria que fosse criado na corte, como ela. Reina tivera a inteno de simplesmente ficar sentada e ouvir, deixando que Ranulf e o pai acertassem as coisas entre si, mas quando Ranulf no fez nenhum comentrio, sua curiosidade no agentou. Pensei que tinha dito que Richard foi criado pela famlia da me, meu senhor. E foi. Ah, estou entendendo a sua confuso. Ser que no mencionei que Ella uma Plantageneta? Ilegtima, claro. Reina ficou boquiaberta. Ranulf nem pestanejou. Era bvio que sabia disso desde que ficara sabendo que tinha um meio-irmo. Filha de Henrique? indagou, quando conseguiu falar. Exatamente. E agora voc sabe por que meu pai ficou to satisfeito com a associao. Mas o tio que Richard mencionou no o seu xar. O rei Ricardo mal o conhece. Foi o prncipe Joo quem se interessou pelo menino, infelizmente. E podem ver aonde tal influncia o levou. Mas e se ele falar com Joo, como prometeu? Hugh bufou desdenhosamente. Joo anda atarefado demais com as suas maquinaes para arrancar a coroa de Ricardo. Tem sido a sua obsesso desde a morte do pai. Acha que realmente se importaria com um insulto inofensivo a uma irm bastarda? No, senhora, meu filho mais novo gosta de imaginar que tem influncia na corte, mas na verdade no tem, e nem a me tem mais. O homem com quem ela se casou pode ter tido poder no passado, mas perdeu-o quando Ricardo Corao de Leo se tornou rei. O que meu filho tem deve a mim. O que o senhor far... o que poder fazer, afinal? Warhurst dele graas sua generosidade. No exatamente. Ao contrrio de Farring Cross, que foi dada sem reservas, Warhurst ainda pertence a Lyonsford, e continuar assim at a minha morte. Meu erro foi entregar o seu controle a Richard, na esperana de que a responsabilidade o ajudaria a
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desenvolver um carter mais honrado, ou pelo menos alguma integridade. Em vez disso, ele corrompe o intendente que mandei para orient-lo e rivaliza com os seus parentes poderosos no pior sentido possvel. Mas, e quanto ao castelo, Chaucer? Tratamos com ele. Hugh sacudiu a cabea. Chaucer era o meu intendente, lady Reina. O castelo era Richard. Mas que mentiroso! disse Reina, indignada. Fez com que todo mundo sua volta achasse que ele era o senhor de Warhurst. Ranulf soltou uma risadinha ante o seu rancor. Ora, senhora, foi enganada por um perito que aprendeu com os maiores embusteiros do pas. No culpa sua que no tenha podido intuir-lhe a m f. fcil para voc dizer isso retrucou. No foi voc quem quase se casou com ele. Ranulf abriu um sorriso. Ainda bem. De qualquer modo apressou-se a intervir Hugh , no ter mais problemas com o meu filho mais moo, senhora. E depois no pde evitar seu prprio sorriso. Quanto a esse a, no posso garantir o mesmo. Neste momento, Richard est sendo escoltado at um primo meu na Irlanda que intolerante com a desonestidade. Alguns anos ali devero modific-lo, pelo menos o que espero. Ele concordou em ir? Eu no perguntei replicou Hugh, com franqueza. Oh... bem, ento est tudo resolvido, exceto... Est tudo resolvido, Reina interrompeu vivamente Ranulf. Trate de ir se deitar. Daqui a pouco eu tambm vou. Ela comprimiu os lbios. Estava pronta para lutar por ter sido to sumariamente dispensada. O sujeito precisava aprender boas maneiras. Mas de repente lembrou-se daquilo a que escapara pela manh e achou que no era boa ideia provoc-lo ainda mais, hoje. Mesmo assim, havia um diabinho em atividade dentro dela o dia todo, e foi essa criatura perversa que a instigou a retrucar, enquanto se dirigia para a porta: No precisa se apressar por minha causa, meu senhor. Provavelmente estarei dormindo a sono solto. No, no estar, pois ainda temos um assunto pendente, no se esquea. Ela abriu a boca, mas fechou-a abruptamente. No, ele no podia estar se referindo quilo. No era possvel. Mas estava enganada. Mal ele entrou no quarto, perguntou: Teve medo deste momento, senhora? No, no precisa responder. Seu
Johanna Lindsey

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comportamento de hoje fala por si. Mas concluiu errado, fosse qual fosse o motivo. Reina estava sentada num banquinho ao p da lareira, onde penteava o cabelo. Ranulf andou at a cama e assumiu exatamente a mesma posio que assumira pela manh. Pde apenas fit-lo, com pesar absoluto. muito. Ah, ento era assim? O grosseiro, o bruto! Como se atrevia a tratar aquele assunto com tanta calma? E se eu me recusar? Ento vai demorar mais... muito mais. Ele no estava contando com o tempo que perderia perseguindo-a pelo quarto, tinha certeza. Se eu tivesse deixado voc fazer o que queria hoje de manh, agora no estaria reconciliado com seu pai disse, com amargura. Isso no conta para nada? Os meios no justificam os fins, Reina. Voc ignorou totalmente os meus desejos e me forou a aceitar os seus. O que vamos fazer agora assegurar que isso nunca volte a acontecer. O que voc vai fazer agora brbaro! S se eu usasse um chicote, senhora. Ele se ps de p ao dizer essas palavras, e Reina fez o mesmo. Quando Ranulf no saiu no seu encalo, porm, percebeu que ele ainda estava lhe dando uma chance de facilitar as coisas para si mesma. Ser que ia querer um castigo pior, apenas em nome de uma resistncia dbil, intil? Forou-se a encurtar a distncia, parando diante dele de cabea baixa. Estava nauseada de pavor, o corao batendo forte. No era direito, esta submisso sem luta, mas o que mais podia fazer? Uma esposa simplesmente no contraria o esposo, escarnecendo dele e provocando-o at ele fazer as coisas ao seu jeito. E este esposo ia fazer com que se lembrasse disso, maldita fosse a sua obstinao inflexvel. Uma deciso sbia disse ele, sentando-se de novo e puxando-a para o colo. Pode conservar o roupo que est vestindo. simplesmente uma questo de levant-lo e tir-lo do caminho. Teve a sensao de que ele dissera isso apenas para aumentar-lhe o pesar e a humilhao, e funcionou. O fato de no estar sendo rude com ela, ou falando com aspereza, servia apenas para piorar as coisas. Sua voz era rouca, as mos gentis enquanto a deitava de modo a ficar de barriga para baixo sobre as suas coxas. Reina abaixou a cabea para esconder o rosto, e pousou uma das mos de encontro cama, a outra no joelho esquerdo dele. Se sentisse necessidade de pular fora desta posio horrvel, teria como dar impulso. Era o que pensava. A mo esquerda do homem, instalando-se no meio
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Venha, Reina disse ele, com toda a naturalidade Isto no vai demorar

de suas costas com uma presso sutil, parecia dizer o contrrio. Campainhas de alarme de um tipo diferente comearam a soar na cabea de Reina quando ele comeou a levantar-lhe o roupo. Ele o fez pousando a mo na sua batata da perna e deslizando-a suavemente perna acima, o roupo acompanhando-a obrigatoriamente. Era uma carcia, pura e simples, e provocou nela as sensaes mais estranhas. Seu corpo no sabia mais o que esperar, dor ou prazer. Sua cabea estava tonta com a mesma confuso. Isto era castigo? Logo o roupo estava amontoado na cintura, a mo dele retirada, e Reina se preparou, de olhos bem cerrados. Estava com o rosto ardendo por estar com o traseiro nu voltado para ele. O corao agora estava disparado. S que ele nada fez imediatamente, e o suspense era terrvel, a espera pior do que qualquer outro castigo que ele imaginasse. Quando veio a palmada, foi quase anticlimtica. Quase, mas no inteiramente. Quente e dolorosa, extraiu dela uma exclamao abafada que era apenas metade surpresa, e um retesamento dos msculos para receber mais uma. Porm, no veio mais nenhuma, apenas a voz dele lhe chegando de mansinho aos ouvidos. Para o caso de estar se perguntando, Reinazinha, este era todo o castigo que eu pretendia lhe dar quando a trouxe aqui, hoje de manh. A reao dela foi imediata, todos os msculos relaxando de alvio. Mas quando voc estivesse nesta posio conveniente, pretendia fazer isto. Os olhos de Reina se abriram subitamente quando sentiu um beijo na marca vermelha deixada pela mo dele. E isto. Reina inspirou fundo quando os dedos penetraram no seu corpo sem a menor dificuldade. Era para isto que a outra carcia a tinha preparado, e ela no tinha resistncia contra a onda de calor que a inundou. Claro que estou esquecendo que voc me avisou que no a tocasse depois, que no me perdoaria. Fez uma pausa, os dedos atormentando-a. Estou certo? Reina estava latejando, pegando fogo, mal conseguia falar. Talvez... eu tenha sido... um pouco precipitada. Ou talvez no tenha mais importncia? Os dedos provocaram mais um arquejo. Tem? No. Alma Ruiva estava certa de novo, ao que parece disse ele, com um tom de satisfao. O medo combinado com a estimulao correta pode aumentar o prazer de uma mulher at o ponto em que ela fechar os olhos a qualquer pequeno castigo que receba. Reina se retesou, mas no o suficiente para combater a nvoa de prazer que ele criara com uma rapidez to incrvel. Voc a procurou de novo?
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No, foi uma pequena informao que ela deu espontaneamente em gratido pela grande quantia com que a presenteei pela sua ajuda. E ela foi de grande ajuda, no foi? Os dedos dele saram, entraram de novo, saram, levando Reina ao limiar do xtase. Vamos pr isso prova? Imaginou que ele j o tivesse feito, mas que no estava pensando com muita clareza no momento. Como? O que eu mencionei era o que pretendia fazer originalmente A mudana de tom foi um aviso. Mas desde ento voc fez jus a pelo menos mais uma... Ran-nulf! Reina alteou a voz antes de pronunciar-lhe o nome, pois ouviu o estalar da palma antes de sent-la, e a dor foi muito mais forte do que antes. O que foi que eu fiz? berrou, com voz estridente. Voc me provocou de novo neste mesmo quarto, senhora. Repreendeu-me na frente do meu pai, no foi? A mo desceu de novo. Ranulf! Disse que era um cabea-dura insensvel, no foi? Outra palmada. Pare! A voz de Reina aumentou de volume. Doce Jes, amordace-me. Voc disse que ia me amordaar! No h necessidade disse bruscamente. Acabei. Reina foi posta de p, cambaleante. Um olhar ao marido mostrou como ficara furioso, o que o seu traseiro podia atestar. As palavras que ele disse apenas serviram para confirm-lo. Nunca mais me obrigue a fazer isso, senhora resmungou ferozmente. Ela sacudiu a cabea, mas no tinha certeza se estava dizendo que faria ou que no faria. No que tivesse importncia naquele momento. Seu traseiro estava em fogo, mas no ardia tanto quanto o outro fogo que ele havia criado. Sem pensar mais, Reina se esgueirou de novo para o colo dele. comeou. No precisou pedir duas vezes. Captulo Quarenta e Dois Menos de uma semana mais tarde, Reina entrou no seu quarto furiosa da vida. Theodric, que estava fazendo uma boa limpeza no quarto, ergueu os olhos, sobressaltado, temendo que fosse Ranulf. Conservava-se bem afastado deste, e no cuidava mais do banho de Reina. Mas se recusava a deixar que outra pessoa usurpasse o resto de seus deveres. De qualquer modo, cuidava deles somente quando no era possvel que o senhor
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Estou devidamente castigada, meu senhor. Agora, termine a outra coisa que

estivesse por perto, como agora, no comeo da tarde. Ao ver Reina, ele se descontraiu. Dali a um momento, reparou na manga rasgada da sua veste, no cabelo despenteado sem a touca de seda que estivera usando antes, no rubor das faces que no era inteiramente de clera. Outra trepada no mato, hein? indagou, com um sorriso malicioso. Reina se virou para lanar-lhe um olhar feroz. Ele um bruto! Um animal! Os melhores em geral so suspirou Theo. Ela ignorou o comentrio. Ele foi lutar com Rothwell. Mas no sem antes pux-la para dentro de uma baia vazia no estbulo e fazer amor com ela rpida e apaixonadamente... para dar sorte, segundo dissera. Com a tropa inteira a esper-lo? Os cavalarios despachados com uma nica ordem resmungada ferozmente? Todo mundo obviamente consciente do que o retardara? Mas era a sua falta de juzo que verdadeiramente a deixava enfurecida. No quis ouvir uma s palavra do que eu disse. O que foi que voc disse? Que ele no devia ir, claro. Ela dissera ao valoroso guerreiro para no ir lutar? Theo quase deu uma risada, mas no achou que a sua senhora fosse apreciar, no momento. Rothwell? No foi o que... , ele... Ranulf disse que ele talvez viesse, e veio. Onde est? Foi avistado a cerca de uma hora a cavalo, ao norte, e com um exrcito de trezentos homens. Ranulf levou apenas cinqenta homens com ele! gritou. Ele maluco! Que mal havia em deixar que Rothwell viesse at aqui? Clydon agora est bem guarnecida. Podemos enfrentar milhares! Mas, no, disse que se Rothwell der uma boa olhada em Clydon, jamais desistir. Pretende det-lo antes que chegue mais perto e fazer com que d meia-volta com palavras! Meras palavras, Theo! Um homem disposto a guerrear jamais ouve, e muito menos atende, a meras palavras. A no ser que elas partam de um gigante decidido a det-lo. Reina olhou-o Suponho que isso tenha algum valor admitiu. Rothwell conhece Ranulf, ferozmente mais um momento, depois franziu o cenho, pensativa. sabe do que ele capaz. Foi por isso que se disps a pagar tanto para contrat-lo. Mas, Jes, o velho vai ficar furioso quando Ranulf lhe contar que me desposou. E se ele resolver ento que vai fazer de mim uma viva? Theo achou graa por ela ter descoberto outra coisa com que se preocupar. Reina, acha que Ranulf no pensou em tudo isso? Ele um estrategista. O que faz melhor na vida lutar. Foi por isso que voc o desposou, no foi? Eu sei, eu sei, mas detesto as desvantagens, Theo. Ele apenas um homem,
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apesar de achar que mais. Por que no pode ser razovel e fechar os portes, quando est em tanta desvantagem numrica? Se Reina tivesse sabido que Ranulf fora ao encontro de Rothwell acompanhado apenas por Eric e Searle, jamais o teria perdoado pelo susto que lhe causaria. Todavia, esta no era uma das preocupaes de Ranulf. Reparou na dzia de homens que se separaram das fileiras para intercept-lo com Rothwell. Trs deles reconheceu do seu primeiro encontro com o velho senhor feudal. Os outros provavelmente eram vassalos que ele coagira a se unir a ele. No aparentavam muita satisfao de estar nesta campanha, mas era com isto que Ranulf contava, pelo que sabia de Rothwell. Como tambm imaginara, as fileiras estavam cheias principalmente de mercenrios. Ranulf conhecia vrios de seus capites de associaes anteriores. Eles se remexeram, inquietos, ao v-lo. Ranulf se perguntou se saberiam por que motivo estavam aqui. Roubar uma noiva no era algo que se gostasse de espalhar por a. Ranulf deixara os seus prprios homens escondidos na mata s suas costas, alguns visveis, outros no, para que o seu nmero fosse incerto. Esperara Rothwell aqui a fim de ganhar esta vantagem, mas no achava realmente que precisaria dela. No esperava encontr-lo ainda por aqui, Fitz Hugh disse lorde Rothwell, quando se encontraram. Quando voc no voltou, supus que tinha resolvido no aceitar a minha oferta. Ou vai me dizer que nem ao menos teve acesso a Clydon, e ainda est tentando? A ltima frase foi dita com uma ironia que irritou Ranulf profundamente, mas no deixou transparecer, quando replicou: A sua primeira suposio foi a correta. Ento, o que ainda est fazendo por aqui? quis saber o velho. Cuidando para que o senhor no cometa um grave erro. A dama de que queria dispor no est mais disponvel. J se casou. Ento foi por isso que voc no fez nada casquinou Rothwell, depois se acercou mais e acrescentou: Devia ter voltado e me avisado, mas no faz mal. Ela pode virar viva, do mesmo jeito. Minha oferta ainda est de p, se est interessado. Uma sobrancelha loura se arqueou indagadoramente. Quinhentos marcos para matar o marido? Sim. Isso seria um pouco difcil, meu senhor, j que o marido sou eu. Os olhos de Rothwell saltaram. Por um momento, ele engasgou com o prprio cuspe. Quando conseguiu falar, praticamente urrou. Filhote do diabo! Voc roubou a minha noiva! Matem-no! gritou para os homens que estavam mais prximos dele. Eric e Searle levaram as mos ao cabo das espadas, mas Ranulf no se mexeu.
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Tampouco se mexeram os homens de Rothwell, a no ser para controlar as montarias que estavam agitadas com a barulheira que o velho estava fazendo. E ele ficou ainda mais barulhento, o rosto manchado de vermelho, furioso porque as suas ordens estavam sendo ignoradas. O que esto esperando? So todos covardes? Ele no passa de um homem! Tambm lorde de Clydon sibilou um de seus homens para ele. Pense no que est dizendo. Ele roubou... Chega, Rothwell disse Ranulf, em voz baixa e ameaadora. Ningum lhe roubou coisa alguma, e voc sabe muito bem disso. A dama nunca foi sua noiva. Nem ao menos ouvira falar de voc. Mas agora est casada comigo, e vou conservar aquilo que tornei meu. Se quiser contestar isso, desafie-me agora e indique o seu paladino. Rothwell ficou encantado com a oferta, at que olhou para seus homens para ver quem lutaria por ele, e todos desviaram os olhos. Seu rosto voltou a ficar rubro. Um bando de covardes, tudo que tenho! No disse Ranulf , o que voc tem so homens honestos cujo infortnio terem-no como suserano. Voc ainda no ouviu o fim desta histria, Fitz Hugh. Ento est pedindo a prpria morte disse Ranulf, num tom de voz to ominoso quanto as palavras. Pois lhe darei apenas este aviso. V para casa e se esquea de Clydon, ou ignorarei a sua idade e o matarei pessoalmente. No esperou resposta, puxou as rdeas do cavalo, deu meia-volta e foi embora. Vislumbrara, porm, o medo naqueles olhos velhos. Rothwell iria procurar uma outra noiva. Captulo Quarenta e Trs Reina estava com quase quatro meses de gravidez. Vinha tentando neg-lo h muito tempo, encontrando desculpa aps desculpa para se convencer de que no podia ser. Teve que parar de tentar quando a sua cintura aumentou, mas o apetite, no. Naquele dia ficou intratvel, uma verdadeira megera para todos. Seu gnio no tinha melhorado muito desde ento. Felizmente, Ranulf passara fora boa parte desse tempo, e no estivera presente nos dias verdadeiramente ruins, quando era tomada de emoes to conflitantes que ou se enfurecia menor provocao ou caa no choro. Tinham-lhe dito inmeras vezes que isso passaria, que eram as mudanas no seu corpo que a deixavam to emotiva. Cada uma de suas damas mais velhas lhe assegurara isso. Todas sabiam da criana. Todo mundo sabia da criana exceto o pai da criana. Mas ningum sabia o que realmente a estava incomodando. No era algo que quisesse
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discutir, nem mesmo com Theo. O imbecil estava empolgadssimo com o beb. Dava at para se pensar que ele quem ia t-lo. No que Reina tambm no estivesse empolgada. Queria este filho, mais do que tudo. J o amava, imaginando-o no parcialmente formado, como estava, mas como ia ser, uma vida para amar, proteger mimar. Seu pequeno gigante, exatamente como Ranulf, mas, ao contrrio deste, precisando dela. Oh, doce Jes, l estavam aquelas malditas lgrimas de novo. Reina enxugou-as com raiva e saiu da cervejaria, o lugar pouco comum que lady Ella escolhera para ter a sua ninhada de cinco. Ela estava sumida h uma semana, provocando uma busca em todo o castelo, alm de pnico, pelo menos por parte de Reina, para que fosse encontrada antes da volta de Ranulf. Ele estava to bobo com a gravidez da gata, to encantado, mas to ansioso, que quase lhe falara da sua prpria, mas no podia faz-lo. Agora, esperara demais, no teria que lhe contar. Seu corpo se modificara durante essa ltima ausncia de trs semanas. Ele ficaria sabendo to logo a visse, ou pelo menos to logo a levasse para a cama. Deus, como receava isso. Os ltimos meses tinham sido to idlicos e tranqilos. No tivera problemas com Ranulf desde a visita do pai dele. Hugh enviara um novo intendente para Warhurst, encarregado de consertar a baguna deixada por Richard e de recompensar todos aqueles que tinham sofrido injustamente. Os prisioneiros que estavam com Ranulf tinham sido entregues ao novo intendente para serem julgados de novo, desta feita imparcialmente, e quase todos tinham sido absolvidos. E Ranulf vivia ocupado, motivo pelo qual no havia testemunhado as recentes mudanas de humor de Reina, to pouco ao seu feitio. Visitara todos os feudos de Clydon. Ficava ausente alguns dias ou uma semana, voltava durante um curto perodo, depois viajava de novo. Reina fora com ele nas primeiras vezes, at que andar a cavalo comeara a deix-la enjoada, e comeara a dar desculpas para ficar em Clydon, depois disso. Esta ltima e mais longa ausncia de Ranulf se devia a uma viagem a Londres, por insistncia do pai. Estava tudo timo com eles, pelo menos era o que indicava a carta que recebera. Esta era a primeira correspondncia que recebia de Ranulf, mas no era absolutamente pessoal. Na verdade, fora escrita por Walter, que o acompanhara. Mas Reina ficara sabendo pelo prprio Ranulf que este no sabia ler nem escrever. Deste modo, faltou intimidade sua resposta tambm, j que teria que ser lida para ele. J resolvera que algo teria que ser feito a respeito, embora Ranulf provavelmente fosse reclamar de ter que aprender, quando havia muitos escreventes para fazerem o servio para ele. Nada disso tinha importncia, coisa alguma tinha, diante do que ia acontecer quando Ranulf ficasse sabendo que tinha cumprido seu dever e lhe dera o filho que exigira dele. A nica razo por que se mostrara interessado sexualmente nela at ento era o fato de levar a srio o seu dever de cumprir os termos do contrato de casamento. Esse
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interesse agora desapareceria, e com ele a intimidade que passara a desfrutar com Ranulf. Jamais imaginara, quando resolvera aproveitar a situao enquanto durasse, que na realidade ficaria arrasada quando Ranulf no tivesse mais necessidade de ir para a cama com ela. Perguntou-se se ele lhe pediria para voltar para o seu antigo quarto. Perguntou-se quanto tempo levaria para arranjar uma amante. Perguntou-se se seria capaz de perdo-lo e aceit-lo de volta quando fosse hora de produzir o prximo filho, pois no pedira apenas um. Estava ficando louca de tanto se fazer perguntas. Doce Jes, no era para estar se importando com nada disso. No era assim que imaginara que seria sua vida de casada. Mas tambm jamais imaginara que seria capaz de sentimentos de luxria, intensos, insaciveis, e logo por um marido! Fora egosta em adiar a revelao. No podia ter sido fcil para Ranulf permanecer fiel todo esse tempo, e acreditava que ele o fora, mesmo quando estava ausente de Clydon. Um homem que voltava e levava a mulher imediatamente para a cama, no importava a que horas fosse, e dali no saa durante horas a fio, no era um homem que estivesse se satisfazendo noutro canto. Como ia sentir falta disso, e de tanta coisa mais. Reina estava to sobrecarregada com esses pensamentos funestos que quase no reparou nos visitantes que cruzaram o seu caminho, dirigindo-se para o castelo. Eles, por sua vez, tambm no lhe prestaram ateno. Por que prestariam? Ela pusera a sua veste mais velha quando a cervejeira viera lhe contar que ouvira miados de gatinhos vindos de trs dos barris de cerveja. E sem chamar uma dzia de criados para retirar os imensos barris, e possivelmente esmagar alguns gatinhos durante essa tarefa, a nica maneira de saber se era lady Ella que estava l atrs era subir nos barris empilhados e rastejar por l at descobrir em qual das fendas estreitas a gata-me tinha se escondido. Desse modo, se achava coberta de p e sujeira, mas pelo menos estava descansada, sabendo que a gata de Ranulf se encontrava viva e bem. Teve um momento de humor quando pensou nele rastejando sobre aqueles barris para ver a gata pessoalmente, e tinha certeza de que ele o faria. Mas quem seriam seus visitantes inesperados? Eram um senhor e uma senhora, mas j tinham passado por ela, e Reina no lhes vira o rosto para identific-los. A escolta de dez homens era bem vestida e equipada, mas isso no lhe dava nenhuma pista. Bem, no estava com pressa de descobrir, pois mesmo que sasse correndo, provavelmente no chegaria ao castelo antes deles. Mais uma vez fora pega de surpresa sem condies de receber visitas. Da ltima vez, conhecera o marido. Desta vez, o embarao no seria menor, no estado em que estava, no importavam quem fossem os visitantes. A chegada deles chamara a ateno de vrios cavaleiros no ptio de treinamento. Os exerccios tinham cessado momentaneamente, mas continuaram logo que os visitantes cruzaram o porto interno. A quintana estava sendo muito utilizada, e o tinir das espadas
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ecoava em toda a extenso do ptio externo. Desde a chegada de Ranulf, era um rudo familiar, nesta hora do dia. Clydon agora tinha sete novos cavaleiros a seu servio, com um nmero igual de escudeiros. Reparou em Sir William dando instrues a um deles. Ele no se divertia tanto desde que o pai dela partira para a Terra Santa. Searle estava ali, enfrentando um dos novos cavaleiros. Ela j vira Ranulf e Walter se desafiarem daquele jeito, e Searle, que aprendera com eles, utilizou a mesma tcnica. Nem houve disputa. O novo cavaleiro foi desarmado dentro de momentos. Eric e Aubert tambm estavam ali, observando dois escudeiros num combate simulado semelhante. Um deles ela reconheceu como Lanzo, com a sua cabeleira ruiva. Deveria estar de elmo, pois usava uma espada de verdade, em vez da espada de madeira usada pelos escudeiros mais novos. Seu oponente, de menor porte, tambm no vestia uma armadura completa, e estava levando uma surra, mal conseguindo sustentar a espada, que dir o escudo, e enquanto Reina olhava, ele caiu. O fato de Lanzo prosseguir mesmo com ele cado deixou-a irritada. Sabia que um cavaleiro precisava aprender a se defender mesmo cado, pois muitos morriam naquela posio se no fossem treinados para isso, mas Lanzo parecia estar dando uma lio particularmente brutal. Seu corao pareceu parar quando pensou ter reconhecido o menino cado. Aylmer? No, Lanzo no poderia ser to cruel. verdade que Aylmer adorava olhar os cavaleiros se exercitando. Mas Lanzo no ousaria atra-lo para o campo, dar-lhe uma espada e atac-lo. Ousaria? Adiantou-se, chamando o nome do escudeiro. Ele no a ouviu, ainda batendo com a espada no escudo do menino cado. Logo chegou perto o bastante para ver que era realmente Aylmer quem estava apanhando, e uma fria cega e rubra a consumiu. Alcanou-os num momento, sem pensar no perigo da espada em movimento, apenas na necessidade de det-la o que fez com um possante empurro que levou Lanzo a se esparramar no cho. Imediatamente, ajudou Aylmer a se levantar, afastando-lhe dos olhos os cachos castanhos suados, examinando-o para ver se estava ferido. Sentiu um certo alvio ao ver que ele no sangrava em parte alguma, mas ainda estava furiosa, e o fato do menino olhar para ela como se fosse maluca no ajudou em nada. Senhora, por que fez isso? Por qu? praticamente guinchou. Voc est quase morrendo de tanto apanhar, e ainda pergunta por qu? Os cavaleiros que tinham reparado nela e se adiantado para ver o que acontecera recomearam rapidamente o seu treinamento, diante da fria de Reina. Eric, que tentara intercept-la quando a vira correndo para o perigo, recuou, sem querer chamar-lhe a ateno para si. Um olhar para Aubert revelou que estavam todos encrencados, embora
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no entendessem por qu. Aylmer foi o nico que se deu conta de que Reina estava apenas preocupada com o seu bem-estar. Era embaraoso, neste caso, mas nunca deixava de se sentir gratificado ao ver que algum como ela podia gostar dele. Esperando mansamente que ela fosse ficar feliz por ele, disse: Vou ser escudeiro, senhora. O corao de Reina se confrangeu ante o orgulho naquelas palavras. Oh, Deus, a brincadeira era mais cruel do que imaginara. Quem lhe disse isso? Foi Lanzo? No, ele estava me ensinando por ordem de lorde Ranulf. Mas Lanzo estava me poupando muito. Eu disse para ele que, assim, nunca ia aprender. Ento ele derrubou voc no cho, no foi? disse ela, mas as palavras eram automticas, pois estava tonta. Aylmer teve a coragem de abrir um sorriso, sem reparar que Reina ficara sem cor. Daqui a um ms vou estar me saindo melhor. Voc quer isso? Que pergunta cretina. Um menino que a nada podia aspirar tendo a oportunidade de ser cavaleiro? Claro que ele queria. No faz mal. Estou vendo que quer. Como foi que isso aconteceu, Aylmer? Pensei que a senhora sabia, lady Reina. Lorde Ranulf simplesmente me convidou. Disse que alguns cavaleiros tinham tantos ferimentos que eram praticamente aleijados, mas que ainda assim podiam manejar uma espada e lutar. Disse que o meu p no devia me atrapalhar, e vai mandar fazer uma bota especial para mim em Londres, para me dar mais equilbrio. E ento Aylmer acrescentou, com o mximo de orgulho: Ele prometeu me treinar pessoalmente, se eu me sair bem. Os olhos de Reina ficaram marejados de lgrimas. Que outro cavaleiro pensaria numa coisa dessas, que dir faz-la? Sabia que Ranulf no era o brutamontes insensvel de que gostava de cham-lo, mas isto? Por ela? Achava que no. Era simplesmente o jeito dele. No era de admirar que o amasse... Sim, era verdade, deu-se conta com um sobressalto. Doce Jes, quando isso acontecera? Quando descobrira o seu senso de humor? Quando percebera que aquela aspereza toda era s para impressionar? Quando ele fora procurar uma prostituta para descobrir como lhe dar prazer? H tanto tempo assim? Ou quando no pudera castig-la sem remediar a situao imediatamente, transformando o castigo numa experincia incrivelmente ertica, que ela provavelmente jamais esqueceria? Que imbecil era, enganando-se e acreditando que era apenas luxria esse tempo todo. E que diferena fazia, afinal, quando ele no sentia o mesmo? Senhora? Deu meia-volta e deparou com Lanzo ainda no cho, onde derrubara-o, observandoNo Desafie o Corao Johanna Lindsey

a desconfiado. Foi ento que percebeu horrorizada o que acabara de fazer. Interferira nos assuntos cavalheirescos e atacara um escudeiro. O escudeiro de Ranulf. Ele no estava machucado, apenas receoso de se levantar com ela ainda ali, e de ser atacado de novo. Mas ficou com medo de verdade quando ela caiu de joelhos ao seu lado. Lanzo, me desculpe. Os olhos dele se dilataram de choque por ela se rebaixar a lhe pedir desculpas. Senhora, por favor, levante-se. No, voc precisa me dizer que pode me perdoar. Senhora, levante-se suplicou ele. Se Ranulf ficar sabendo disso, vai me matar! Ela fez uma careta. Quem est errada aqui sou eu; portanto, se ele matar algum, ser a mim. Depois, preocupada: Voc est bem? Claro retrucou ele, bufando de indignao. Ela sorriu, aliviada, e lhe ofereceu a mo para que ambos se levantassem. Vai me perdoar, ento? No h o que perdoar, senhora assegurou-lhe ele, constrangido porque ela no desistia. A senhora entendeu mal, foi s isso. verdade. Mas para minha paz de esprito, veja se poupa Aylmer um pouquinho... isto , at onde ele puder agentar. Lanzo abriu um sorriso e assentiu, e Reina se retirou. Mas sabia que Aylmer ficara sabendo de sua vontade, quando o ouviu chamando-a, num tom muito queixoso: Senhora! No se deteve. Afinal de contas, o menino tinha somente sete anos. Tinha muito tempo sua frente para ser surrado e pisado. Captulo Quarenta e Quatro Reina se esquecera de seus hspedes, at que Gilbert, procurando-a, encontrou-a no anexo. Lorde Roghton e a senhora sua esposa estavam pedindo hospedagem por uma noite, a caminho de Londres. Era uma ocorrncia bastante comum. Quando a corte estava em Londres, costumavam receber grupos de viajantes at duas ou trs vezes por semana. Nunca ouvi esse nome antes. De onde que eles vm? Da Nortmbria. Jes, de to longe assim? Receba-os bem, Gilbert, e prepare um quarto para eles. E se eu conseguir atravessar o salo sem que eles reparem acrescentou com um sorriso, olhando para as suas roupas imundas , diga-lhes que irei ter com eles na refeio da noite.
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Sim, minha senhora, mas o senhor j esteve aqui antes, h muitos anos, acredito Gilbert achou necessrio avisar. Na ocasio, para passar uma noite e acabou ficando quase uma semana. Outra ocorrncia comum, uma prtica dos que tinham grandes comitivas, ou somente uma propriedade, e que freqentemente acabavam com todas as suas provises, e ento saam em viagem durante meses a fio, parando numa fortaleza ou noutra o mximo de tempo possvel, sem gastar nada, ou quase nada. Um daqueles, ? Soltou uma risadinha, sem se importar, pelo simples fato de Clydon poder acomodar esses extras sua mesa. Ainda no conseguia ligar o nome pessoa, mas lembrou-se quando desceu para o jantar mais tarde e viu o sujeito. Devia estar com cinco ou seis anos quando da ltima visita de lorde Roghton, e achara-o a criatura mais feia da terra. Ainda era bastante feio, embora no fosse mais uma criana para ficar com medo. Um homem de quase quarenta anos, j era gordo antes, e agora ainda mais, s que o problema no era esse. Ele tinha olhos cruis, no havia outra palavra para eles; um nariz grande e bulboso que desviava a ateno dos olhos, se o permitssemos; e duas cicatrizes pavorosas, uma que retorcia sua boca num sorriso escarninho permanente, e outra que lhe franzia a face e repuxava a pele perto do olho esquerdo. Sua esposa ainda no estava presente. Reina podia apenas sentir piedade da mulher que tinha tal marido. Seria diferente se houvesse bondade nele, mas estava recordando mais e mais da primeira visita, e no lhe notara tal sentimento. Na verdade, acreditava que Roghton tinha sido to desagradvel com seus insultos sutis e pequenas crueldades que seu pai finalmente lhe pedira que se retirasse. Bem, ia ver se ele tinha se modificado, mas desejou ardentemente que Ranulf estivesse aqui para substitu-la nessa tarefa. Ele estava ao lado de Sir William e lady Margaret. As damas mais jovens de Reina tinham sumido misteriosamente do salo. Reina no podia culp-las. Roghton parecia realmente sado de um pesadelo. Searle e Eric apareceram simultaneamente ao seu lado antes que alcanasse o grupo junto lareira. Eram ridiculamente protetores quando Ranulf estava ausente, e j tinham sido alvo da sua lngua mordaz mais de uma vez, desde que ficara to irritadia. Desta feita, porm, sentiu-se grata pela presena deles. Searle casara-se com Louise de Burgh, como Ranulf planejara, portanto Reina quase no o via, exceto na ausncia de Ranulf. O casamento at que dera certo, considerando-se que a dama fora arrastada para o leito nupcial gritando e se debatendo. Da ltima vez que Reina a vira, estava feliz e satisfeita. Fosse o que fosse que Searle fizera ou dissera, tivera um efeito mgico. Quem dera pudesse fazer o mesmo com Ranulf.
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Ah, lady Rhian, no ? A criana com o cabelo negro de bruxa. Lembra-se de mim, senhora? Reina ficou rgida. Dois insultos num nmero igual de sentenas? Ser que o homem achava que era uma perfeita idiota, que suporia que as suas palavras eram um engano inocente? Gilbert lhe teria dito o seu nome. Ele tinha que ser um idiota se no pudesse recordar um simples nome de batismo que lhe fora dito h poucas horas. Na verdade, lorde Ralston replicou Reina, pagando-lhe na mesma moeda , meu nome Reina... Reina Fitz Hugh. Se quiser esquec-lo de novo, poder simplesmente me chamar de senhora, como meu direito. E se eu fosse uma bruxa, o senhor no se sentiria seguro dormindo sob o meu teto; portanto, ainda bem que no sou. No era a me, que ignorava insinuaes e provocaes maliciosas, considerandoas sem importncia, em troca de manter a paz no salo. Se Roghton pensava que ia poder fazer essas bobagens impunemente agora, era melhor pensar duas vezes. Conseguira surpreend-lo. Roghton no esperara que o seu desrespeito lhe fosse retribudo, sobretudo por uma mulher. Mesmo desconcertado, sua resposta foi corts. Soube que se casou recentemente, lady Reina. Sim, se se pode chamar quatro meses de recentemente. Mas meu marido est em Londres com o pai, Hugh de Arcourt. Lyonsford? O prprio. No ouviu mais uma s palavra ofensiva depois disso, o que era engraado, pensando-se bem, j que Clydon era mais poderosa do que Lyonsford. Isso s servia para provar que uma dama frente de um pequeno reino no impressionava tanto quanto um comandante com muito menos posses... a no ser que ela resolvesse mencionar o nome de tais comandantes como seus parentes. A mulher dele chegou, e Reina, como todos os que ainda no a tinham visto, quase entrou em estado de choque. Num contraste completo com o marido, era uma mulher de beleza impressionante, incomparvel. Loura, pele clara, o rosto de um anjo. At mesmo Eadwina tinha motivos para ranger os dentes de inveja. Era inconcebvel que essa viso de beleza pudesse ser casada com um homem como Roghton. Quem poderia ser to cruel a ponto de fazer um casamento entre aqueles opostos? Searle e Eric ficaram ambos sem fala. Na verdade, todos os homens no salo tinham ficado calados e imveis, afetados de alguma forma pela dama. Talvez Reina tivesse sido a nica a notar a alegria do marido ante a reao a sua mulher. Ele saboreou a sensao que ela causou, e depois o horror de que uma coisinha to desejvel e mimosa pudesse lhe pertencer. Apesar disso, repreendeu a dama por estar atrasada, encabulando-a e a
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quem estivesse perto o bastante para ouvir a reprimenda deliberadamente dura. E Reina teve certeza de que era deliberada. Era mais uma demonstrao para dissipar a incredulidade e esclarecer, para quem ainda tivesse dvidas, que ela realmente lhe pertencia. Reina teve pouca oportunidade de conversar com lady Roghton, pelo menos at quase o fim do jantar. Roghton dominara a conversa, e sua senhora sentara-se humildemente sua esquerda, sem pronunciar uma s palavra, e com uma aparncia infeliz que provavelmente expressava o modo como se sentia. Reina tentou se imaginar na posio da jovem. Se no tivesse tido um pai amoroso, uma coisa daquelas podia ter-lhe acontecido. Sentia-se mal s de pensar. Quando Roghton, que se empanturrara de tudo que havia por perto, finalmente ficou saciado, seu interesse foi despertado pela conversa mais desinibida entre os homens nas mesas inferiores. Reina ficou sozinha com lady Roghton, que se acercou mais no banco to logo o marido se afastou. Mas agora enfrentava o dilema do que dizer que no cheirasse a compaixo. No precisava ter-se preocupado. A beldade loura no estava nada hesitante, agora que j no se sentia intimidada pela presena de lorde Rogthon. Disseram-me que seu marido Ranulf Fitz Hugh. A senhora o conhece? No tenho muita certeza replicou lady Roghton. Ele alto, muito alto, e todo dourado? Reina achou graa. , ele pode ser descrito dessa forma. Ento o meu Ranulf disse a mulher, empolgada. Isto incrvel! Ranulf? Senhor de Clydon? uma pena no t-lo encontrado, mas ouvi algum dizer que ele est em Londres, ento sem dvida vou encontr-lo l. Reina pde apenas olhar fixamente para a outra. Ser que a mulher estava esquecendo com quem estava falando? Ser que se dera conta daquele "meu" possessivo que deixara escapar? Era difcil dizer. Seus modos tinham mudado inteiramente. Ela praticamente borbulhava de excitao. Quando... quando foi que conheceu Ranulf? indagou Reina. Oh, faz muito tempo, mas ele no pode ter me esquecido. Ela riu, um som doce, musical. Claro que a senhora j adivinhou que tipo de relacionamento tivemos. Todas as mulheres de Montfort o queriam, ele era to lindo! Como eu poderia resistir? Tive at um beb dele. Anne? Doce Jes, esta era lady Anne! O choque devia ter sido aparente na fisionomia de Reina, pois a mulher acrescentou, equivocada: No sabia? Mas no precisa se preocupar com isso. Os homens nunca so fiis.
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Espalham os seus bastardos pelo pas todo. Ora, o prprio Ranulf bastardo. E ento sorriu. Por isso que estou to espantada que tenha chegado a senhor de Clydon. Reina tomou um gole do vinho, esperando que dissolvesse a fria que sentiu de repente. Que tipo de mulher diria uma coisa dessas esposa de um homem a no ser que pretendesse criar problemas entre eles? Walter estava certo quanto dama no passava de uma vaca calculista, sob todos aqueles sorrisos doces e ares angelicais. E tivera piedade desta mulher? A senhora no contou o que aconteceu a esse beb que teve disse Reina secamente, dando-se conta de que Anne queria que pensasse que ainda tinha esse elo com Ranulf. A dama ficou desconcertada com a pergunta. No? Ele morreu, o pobrezinho do menino. Fiquei arrasada. Ele? Creio que... comeou, incerta, mas rapidamente se corrigiu: Ora, claro que era um menino. Ento eu no ia saber quem dei luz? Doce Jes, ela realmente no sabia, pouco se importara. Para Reina, futura mame, o fato era quase to inconcebvel quanto o que a mulher fizera com a criana, sua filha, sangue do seu sangue oh, Deus! Reina se levantou, incapaz de suportar mais um s momento da presena de lady Anne. Ainda bem que Ranulf no est aqui disse, afastando-se. Anne sorriu, interpretando mal o que era, na verdade, uma advertncia que no tivera a esperteza de entender. Captulo Quarenta e Cinco Ranulf subiu correndo a escada que levava ao grande salo, sem ligar para o barulho ou para o adiantado da hora. Sentira saudade de Clydon. Trs semanas era tempo demais para ficar longe de... era melhor admitir logo. Fora da mulher que sentira saudade, no de Clydon. Ela podia ser teimosa, temperamental, s vezes extremamente irritante, mas quando estava com ela sentia-se especial como nunca na vida apreciado, importante, querido. Ela cuidava de tudo para ele, tratava dele quando estava doente, repreendia-o quando se excedia, preocupava-se com seu bem-estar. Ele no precisava estar sempre em guarda com ela, nem desconfiar de todas as palavras ou motivos, pois ela provara ser diferente do que estava acostumado a esperar nas mulheres. At mesmo o seu novo relacionamento com o pai no chegava perto do que sentia com Reina. Deveria dizer-lhe isso, mas desconhecia as palavras refinadas que uma dama esperaria ouvir. Se tentasse bancar o lrico, ela provavelmente acharia graa, em vez de
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lev-lo a srio. Alm disso, devia saber como ele se sentia. Dizia-se que as mulheres eram intuitivas com relao a essas coisas. E ele sabia como ela se sentia, soubera-o desde a primeira vez que o chamara de imbecil, um nome que reservava somente para aqueles de quem gostava. , ele a conhecia bem. A nica coisa que no entendia era por que estava demorando tanto para lhe contar que estava esperando um beb. Mas como lhe advertira o pai, assim como Walter, que estivera em casa quando do nascimento de suas irms menores, no era incomum uma mulher se comportar estranhamente naquele estado. Considerando-se os seus pensamentos e o local para onde se dirigia com tanta pressa, Ranulf no estava preparado para a mulher que atravessou o seu caminho quando cruzou o salo s escuras. Ela surgiu to de repente que quase a derrubou. J ia pedir desculpas quando viu quem era. As palavras morreram- lhe na garganta. Anne vira-o chegar. Estivera tentando despertar o marido bbado, que pegara no sono ao p da lareira. Agora ficou feliz por ele ter bebido at perder a conscincia. Esta oportunidade era um presente dos cus. No a perderia. Quer dizer que se lembra de mim, Ranulf? disse, com satisfao, e depois acrescentou como garantia, sabendo que homem algum gosta de ser subestimado: Sua mulher queria que eu acreditasse que voc tinha se esquecido de todas as suas amantes anteriores, depois que se casou com ela. Afirmou que controlava muito bem os seus afetos. Toda a velha desconfiana de Ranulf veio rapidamente tona. Sabia que sua mulher jamais afirmaria tal coisa, especialmente para uma desconhecida, mas isso s servia para provar que uma vez mentirosa, sempre mentirosa. Esta mulher no mudara em nada. Estava linda como sempre, no, mais ainda, com a plenitude adicional da maturidade. Contudo, a alma ainda era negra como o pecado, e se tivesse ficado algum tempo na companhia de Reina, no se podia calcular o mal que fizera. Ele resolveu ver at onde ela iria, embora as mos comichassem para apertar-lhe a garganta. Era uma mulher que escolhia as palavras com cuidado. Tudo que dizia era planejado, para o bem ou para o mal. Tinha que ter um motivo para querer que ele ficasse ressentido com a loquacidade da esposa. uma surpresa encontr-la aqui, senhora. Pensou que nunca mais nos encontraramos? Sempre soube que isso aconteceria. Acercou-se mais, e sussurrou: No imagina quantas vezes pensei em voc, Ranulf, lembrando a paixo que compartilhamos. pousou a mo no seu peito. No h um lugar onde possamos... falar a ss? Era uma oferta sedutora. Houvera poca em que teria tido o poder de lhe inflamar os sentidos e deix-lo louco de desejo por ela. Agora, s o fez ficar arrepiado de nojo. Olhou ao redor para os criados nas sombras, dormindo a sono solto.
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Para todos os fins e propsitos, estamos a ss. Eu quis dizer... no faz mal. Fez beicinho. Voc deve ter se esquecido de como costumvamos procurar cantos escuros. Estava ficando cansado de esperar que ela chegasse aonde queria. Sabia que no era ele, ento tinha que ser algo que pudesse fazer por ela. Agora sou um homem, Anne. Prefiro uma cama quente. Tenho uma no meu quarto. O que me faz pensar no que voc est fazendo aqui. Por um momento, sua fisionomia cuidadosamente controlada deixou transparecer a irritao com ele. s nisso que consegue pensar? Ns fomos apaixonados, Ranulf. Eu fui, ou pelo menos pensava ser. Mas voc escolheu um caminho diferente. Pelo que fui castigada desde ento! declarou ela, com a emoo apropriada. Oh, Deus, Ranulf, voc nem sabe a que monstro Montfort me entregou. Apontou com um dedo para a lareira, onde havia uma vela acesa e via-se Roghton esparramado num banco. Aquele ali meu marido, e sua alma to grotesca quanto o corpo. Ao que eu me recorde, o homem no importava replicou friamente. Apenas a sua riqueza. No entende que estou tentando lhe dizer que estava errada? exclamou ela. Ele riqussimo, mas toda a riqueza do reino no pode compensar o inferno em que tenho vivido todos esses anos. Sabe que ele treina falces para atacar as pessoas e depois solta-os em cima dos seus pobres semilivres, como diverso? esse o tipo de homem que ele , e que eu j no agento mais. Quer fosse ou no verdade, Ranulf no se emocionou. Largue-o, ento. Acha que no tentei? Vivo como prisioneira... vigiada, seguida, trancada no meu quarto sempre que ele no est por perto. Ranulf voltou a olhar para o homem adormecido. V agora. No estou vendo ningum para impedi-la. Ele me acharia e me arrastaria de volta, como j fez antes. Como Ranulf imaginara, no era isso que ela estava pretendendo. Por que est me contando tudo isso? Voc poderia me ajudar, se quisesse. Como? Ela voltou a se aproximar, desta vez roando os seios no antebrao dele. Mate-o para mim suplicou, roucamente. Ele disse aos seus homens que se morrer por meios suspeitos, eu devo ser torturada at a morte. E eles o faro. So maus e sdicos como ele. Se ele morresse engasgado com a comida, eles me matariam. Ele tem
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que ser desafiado s claras e morrer pela espada. Por favor, Ranulf, liberte-me dele. Quer dizer que havia justia, afinal de contas. Ele quase riu em voz alta. Ela queria que ele a libertasse de um inferno que tanto merecia? No o faria, mas ainda no lhe diria isso. E por que motivo eu o desafiaria? No vejo marcas em voc indicando que maltratada. Na verdade, Anne, acho difcil acreditar que o homem no a adore. Ele adorava, no comeo, mas eu no conseguia suportar o seu toque, e ele sabia, e ento passou a me odiar por isso. A ele me encontrou com... um amante, e matou-o com as prprias mos. E nada fez a voc? Ele... esperou at meu sofrimento diminuir. Queria que eu sofresse. Tinha prazer nisso. No fez nada enquanto achou que eu estava sofrendo, mas logo que comecei a melhorar, espancou-me. Queria que eu me lembrasse. Achava que o meu sofrimento no comeo era to grande, que uma surra no teria tido importncia, ento esperou. Esse o tipo de homem diablico que ele . E agora me espanca apenas por eu olhar para outro homem. Oh, Ranulf, por favor suplicou ela, rodeando-lhe o pescoo com os braos. No posso mais viver desse jeito. Se no conseguir me livrar logo dele, vou acabar me matando. Acha que eu me importaria? Ela recuou lentamente, de testa franzida, mas sem crer no que ele dizia. Voc j me amou ressaltou ela. Agora amo outra. Quem? Quando ele no respondeu, ela dilatou os olhos, incrdula. No vai me dizer que aquela sem-graa com quem se casou! Sem-graa? Para mim, ela mais linda do que qualquer mulher que conheo... ou que j conheci. No est falando a srio ironizou Anne, e ficou mais ousada no seu desespero, pressionando os quadris contra os dele. No pode deixar de lembrar de tudo que ns... Ranulf reagiu com um nojo violento, afastando-a de si com um empurro. Depois aproximou-se de novo e segurou-lhe os cabelos na nuca, puxando sua cabea para trs. Finalmente viu o que ele estivera mantendo sob um rgido controle. O dio lhe ardia nos olhos, e fez com que sentisse correr um arrepio gelado pela espinha. Voc matou a minha filha, senhora disse Ranulf, violentamente. Nem ao menos a matou misericordiosamente, deixou que morresse de fome. s disso que me lembro. Agora, trate de sair da minha casa antes que eu lhe d a punio que realmente merece. No posso ir embora sem o meu marido. Ento melhor acord-lo rapidamente... ou eu o farei.
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E o que vou lhe dizer? Estamos no meio da noite. Saber pensar em alguma coisa, senhora. As mentiras so a sua especialidade. Depois de dizer essas palavras, afastou-se sem olhar para trs. Filho da puta miservel sibilou Anne, mas somente depois que ele tinha ido embora. Como pode ligar para um bastardo que nem mesmo era dele? Devia ter-lhe contado. Isso teria posto o infeliz no seu lugar. , devia mesmo disse Walter mansamente, s suas costas. Mas eu me encarregarei de corrigir o seu erro. No acabar com a dor que ele vem carregando todos esses anos, mas poder diminuir a sua lembrana ao menos um pouquinho. Anne dera meia-volta primeira palavra que ele pronunciara, e agora lhe sorria. Sir Walter, no ? Estava parado a h muito tempo? O suficiente, senhora e tambm afastou-se, sem ocultar o seu desprezo. Ela olhou ferozmente para sua figura at ouvir a risada cruel junto lareira. Virandose com uma exclamao abafada, viu o marido sentando-se e observando-a. No est tendo muita sorte hoje, no , minha cara? Estou vendo que devia ter ido mais cedo para a cama, pois agora no tenho mais cama para onde ir. Como acha que devo lhe agradecer por isto? Anne empalideceu e saiu correndo do salo para o quarto que lhes tinha sido destinado, onde ficou encolhida num canto. Ainda podia ouvir a risada do marido, o que significava que ficara excitado com o que ouvira e vira, que ia querer deitar com ela antes de partirem. E isso era pior do que qualquer surra que se seguisse. Captulo Quarenta e Seis Reina acordou com a doce carcia de uma mo que deslizou o lenol de cima de seu corpo. Suspirou sonhadoramente, mas ento seus olhos se abriram e soltou uma exclamao abafada, at que se deu conta de que era o marido, e no algum outro, que entrara na sua cama. Jes, voc me deu um susto, Ranulf. No era o que estava pretendendo lhe dar, senhora disse ele em resposta, abrindo um sorriso. As faces da moa ficaram ligeiramente coradas. Ainda no estava inteiramente acostumada quela conversa sensual, embora no fizesse objeo a ela. Voc acabou de chegar? J era de manh, se a luz alm dos cortinados servia de indicao. No, Walter e eu chegamos ontem noite, bem tarde. Voc dormia to sossegada que resolvi no acord-la. Enquanto falava, ele corria a mo pelo seu umbigo, lembrando a Reina do que
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estava ali embaixo. Est notando... alguma coisa diferente em mim, Ranulf? Nadinha. Seus dedos beliscaram um seio para ver o mamilo ganhar vida. Nada? No, por qu? No importa disse, desapontada. Est notando alguma coisa diferente em mim? implicou ele. S que perdeu mais algumas faculdades mentais ironizou ela. Ranulf riu com gosto e puxou-a para perto a fim de lhe dar um abruo. Por que simplesmente no me conta, senhora? O qu? A mo lhe cobriu de novo a barriga, e depois ele se inclinou para beij-la. O que Walter me contou h quase dois meses. Voc sabe? arquejou ela. E nem tocou no assunto? privilgio da mulher contar ao marido. Esperei que voc o fizesse. Desculpe. Sei que devia ter contado, mas... Mas? O motivo bobo desconversou ela. Prefiro no repeti-lo. Ele aceitou. "Nunca discuta com uma mulher grvida", avisara-lhe o pai, "pois nem vai acreditar em certas bobagens que elas dizem nessa fase." Alm disso, estava mais preocupado com outras coisas agora, tais como se familiarizar meticulosamente com a nova plenitude do belo corpo da sua senhora. Foi o que fez, deixando Reina espantada por ainda querer fazer amor com ela, mesmo sabendo da criana. No era tola de question-lo a esse respeito, mas a confuso, que sumiu durante a hora seguinte de felicidade, voltou quando Ranulf finalmente ergueu a cabea do seu seio para se levantar da cama. Ser que isso significava que tinha se acostumado com ela durante esses meses de casamento, e quer estivesse grvida ou no, decidira continuar dispondo do seu corpo? Se fosse isso... O sorriso de Reina era luminoso, cheio de alegria e satisfao, at que: Ah, quase ia me esquecendo. Temos hspedes, Ranulf, e voc precisa... Tnhamos hspedes, senhora disse ele, dirigindo-se porta e socando-a para despertar Lanzo. Foram embora ontem noite. Foram? exclamou ela, surpresa. E por que fariam uma coisa dessas? resposta. Reina ficou calada. Contanto que o casal tivesse ido embora e no houvesse probabilidades de voltar, estava satisfeita.
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Creio que a dama percebeu que no era seguro para ela ficar aqui foi a

Dali a dois meses chegou um mensageiro com um chamado a armas da parte de Shefford, e a bolha de satisfao de Reina estourou. Estava no salo jogando uma partida de xadrez com Walter quando Ranulf veio lhes contar. Parecia que lorde Rothwell descobrira uma outra herdeira, nada menos que a sobrinha de lorde Guy, que tambm era sua pupila. Sua fortaleza em Yorkshire estava sitiada h vrias semanas, mas Sir Henry s ficara sabendo agora e resolvera que a presena de Ranulf se fazia necessria. Reina objetou imediata e enfaticamente. Isso no passa de um teste, e eu no estou gostando. Sir Henry podia ter convocado meia dzia de homens mais prximos de York para cuidar disso, e o que eu vou dizer a ele. Voc no precisa ir, Ranulf. Morda a lngua, senhora replicou ele, incrdulo. Meu brao vai ficar enferrujado com o pouco uso que fao dele aqui. Voc lutaria pelo motivo errado? berrou com ele. Vou lutar porque gosto de lutar! berrou ele em resposta. para isso que sou treinado, e o que mais gosto de fazer... alm de lev-la para a cama! As faces de Reina ficaram rubras, e a sua clera explodiu ainda mais. Voc no liga para o que eu sinto, no ? No passo de sua mulher! No est sendo razovel, senhora resmungou Ranulf. Rothwell um bestalho completo. Vai dar meia-volta e sair correndo logo que vir os reforos chegando. E se no der? esbravejou ela. Eu te amo, seu paspalho imbecil! Acha que quero v-lo todo estropiado numa batalha sem sentido? Eu tambm te amo, senhora, mas no vou abrir mo do meu prazer numa boa batalha para lhe agradar. Pois ento v! Estou pouco ligando! Ela se afastou bruscamente, mas deu apenas algumas passadas antes de dar meiavolta e correr para os braos de Ranulf. Voc me ama? Amo. De verdade? Claro respondeu ele, abrindo um sorriso. Eu tambm te amo. Eu sei. Ela armou um tapa e bateu nele. Bem, eu no sabia que voc me amava! Podia ter-me dito! Agora quem o imbecil, senhora? Eu lhe digo todas as noites em que a tomo nos braos. Lhe digo da nica maneira que sei. No, meu senhor, acabou de dizer mais claramente disse ela, com lgrimas de felicidade nos olhos. Mesmo que tenha berrado, era o que eu tanto desejava ouvir.
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Aquelas palavras? . Mas elas dizem to pouco reclamou ele. Meu senhor, se eu quiser ouvir o que um trovador tem para dizer, o contratarei. Da sua parte, preciso apenas "eu te amo", de vez em quando. Ranulf soltou uma risadinha abafada. Como quiser, generalzinho. Ela lhe puxou a cabea para um beijo prolongado. Ele parara de ergu-la at o seu nvel quando quase a deixara cair no comeo do ms, pego de surpresa ao ser cutucado por um dos chutes mais exuberantes do filho. E ento disse ela, ronronando de satisfao , agora vai se esquecer dessa guerra boba? No. Ranulf! Mas eu ainda te amo insistiu ele. Olhou ferozmente para ele antes de se afastar em largas passadas de novo, desta vez sem voltar. Ela no vai continuar zangada disse Walter, sem conseguir disfarar o tom de voz divertido. Jamais continua. Mas eu j terei partido quando ela resolver se acalmar. E ento Ranulf abriu um sorriso. Detesto ter que perder isso. Ela sempre to... expressiva no seu perdo. Walter apupou. Algum devia contar-lhe o que voc acabou de dizer. Morda a lngua. Se voc fizer com que ela adivinhe por que eu provoco a sua irritao tantas vezes, descontarei meu prejuzo no seu couro. Captulo Quarenta e Sete O inverno cercou Clydon com um manto branco de neve que provavelmente s derreteria por inteiro na primavera. Reina gostava secretamente desta poca do ano, embora a comida ficasse velha e mofada, e os homens se tornassem irritadios pela inatividade. Era uma poca em que as mulheres podiam fazer coisas que normalmente no tinham tempo para fazer. Tapearias eram iniciadas e terminadas antes que a temporada acabasse, roupas costuradas para os acontecimentos especiais do ano seguinte, novos talentos descobertos, receitas discutidas e experimentadas. Era uma parte do ano gostosa e aconchegante, com todas as lareiras ardendo, uma poca em que os relacionamentos se desenvolviam com mais intensidade. Se uma mulher queria se aproveitar do luxo supremo de passar um dia na cama sem fazer nada, tambm podia.
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Reina o fazia com freqncia, simplesmente porque seu corpo mido tinha dificuldade em carregar tanto peso adicional. Ranulf implicava demais com o seu novo tamanho, insistindo que gostava tanto dele que ia providenciar para que ela ficasse gorda mais vezes. Surpreendentemente, ele veio para casa mais vezes do que esperara, considerando-se que Sir Henry ainda estava no campo de batalha. Aparecia em casa para todos os dias de festa, e esteve presente na comemorao do Dia de Reis, para distribuir as bonificaes para os criados do castelo: comida, roupa, bebida e lenha, que era direito deles, tradicionalmente, no Natal. Ficou em casa at a primeira segunda aps a Epifania, quando os semilivres apostavam corrida com os arados pelo pasto comum para determinar quantos sulcos cada homem podia arar naquele ano. Mas Ranulf no veio para o nico feriado que tinha certeza de que no perderia, a Candelria, no incio do segundo ms do ano novo. J se havia passado uma semana, e Reina estava para ter o beb a qualquer momento, mas mesmo assim ele no viera. Prometera que estaria presente na hora do parto; portanto, o que podia pensar a no ser que algo horrvel tivesse acontecido? Walter apressou-lhe a lhe dizer que estava sendo boba em se preocupar. Ele no acompanhara Ranulf nesta campanha, e no se importara de ficar no castelo, pois estava recm-casado com Florette. Mas o que ele entendia dos medos de uma mulher? E no entanto, realisticamente, Reina sabia que ele estava certo. Rothwell sara correndo para casa como Ranulf previra, mas a histria no acabara ali. Sir Henry decidira que ele precisava de uma lio pela sua audcia, e levara o exrcito de Shefford para oeste a fim de cercar a fortaleza de Rothwell, j sitiada h dois meses, com pouca luta de verdade. Os quarenta dias de servio de Ranulf tinham expirado, mas que importncia tinha isso para um homem que estava se divertindo? O fato de continuar fazendo parte das fileiras causara nova briga entre eles, obviamente ganha por ele, a quem ela perdoara. O palerma simplesmente adorava um desafio, qualquer desafio, e ela teria que acabar se acostumando a esse aspecto de sua vida com ele. Tudo ficaria mais fcil com o passar dos anos. Haveria pocas em que ele passaria tanto tempo em casa que preferiria que viajasse. E haveria vezes em que demoraria a voltar, e ficaria doente de preocupao. Tambm haveria pocas de muito amor para compensar tudo isso. Verdadeiramente, do que tinha que se queixar? De Ranulf no estar presente ao parto do primeiro filho, que chegara na hora e sem maiores complicaes? , ia reclamar disso at no poder mais. No entanto, tudo foi esquecido quando ele entrou no quarto deles, apenas uma hora aps o fim da provao, e foi direto cama para tom-la nos braos. Ele estava contrito e eufrico ao mesmo tempo, e como podia repreend-lo quando a cumulava de amor? A desculpa por ter se atrasado era muito boa. Lorde Guy finalmente
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retornara Inglaterra e chamara Ranulf a Shefford para o primeiro encontro deles, que transcorrera muito bem. Chegara mesmo a insinuar que no acharia ruim se fosse convidado para ser padrinho deste primeiro filho deles. Reina achou graa. No era do feitio do seu suserano ser to sutil quanto aos seus desejos. Ranulf devia t-lo impressionado bem, o que significava que no tinha mais que se preocupar com aquele assunto. O pequeno embuste do pai para o seu bem jamais seria revelado, e seu ltimo desejo fora cumprido: ela se casara com o homem de sua escolha, como ele pretendera. Theodric cantarolava baixinho enquanto embalava Guy nos braos. O beb de trs meses dormia a sono solto, mas ele no tinha pressa de deit-lo no bero. Wenda estava penteando o cabelo de Reina, ligeiramente mido do banho. Theo no mais se queixava de que a moa lhe usurpara as obrigaes desde que passara a cuidar de Guy, a quem adorava. Era pior do que qualquer me quando se tratava de se preocupar com o beb. Reina s vezes achava que ele a invejava por amamentar o beb, e que faria isso tambm, se pudesse. Lady Ella se lambia no centro da cama de Reina. Sua ninhada mais recente brincava pelo cho, fazendo Wenda dar risadinhas ocasionais. Reina tambm achava graa nos gatinhos. Mas no gostara quando a sua rival resolvera ter esta ninhada debaixo da sua cama, entrando sorrateiramente no quarto para faz-lo. Tentara mud-los pelo menos at a antecmara, mas lady Ella gritava e arranhava a porta at que fosse aberta, depois pegava o gatinho que fora levado para l e corria para dentro do quarto com ele. Ranulf ficara calado, deixando a deciso a cargo de Reina. Que deciso? A gata tinha resolvido, e no havia nada que se pudesse fazer a respeito. Quando a porta se abriu e Ranulf entrou, Reina ficou encantada. Imaginara que, com a chegada de lorde Hugh esta tarde, Ranulf s se recolheria muito mais tarde. Bastoulhe, porm, olhar para ele, que fitava atnito Theo com Guy no colo, e ela gemeu intimamente. Ele simplesmente no descobrira at ento que Theo passara a cuidar de Guy, e isso porque Theo dominava como poucos um raro senso de oportunidade. Ranulf no perdeu tempo, simplesmente berrou: Fora! Theo no morria mais de medo dos urros de Ranulf. Simplesmente deitou Guy na sua cesta e se retirou do quarto, empertigado. Reina fez sinal a Wenda para pegar a cesta e deix-los a ss. A discusso que ia comear provavelmente seria ruidosa a ponto de perturbar o sono de Guy. Voc ofendeu Theo comeou ela, com voz branda. Farei mais do que isso se encontrar esse pederasta perto do meu filho de novo, senhora. No vou permitir que Guy seja influenciado.. No use essa desculpa, Ranulf interrompeu vivamente. O nico que vai influenciar o seu filho voc mesmo, e sabe muito bem disso. o que voc quer, e ns
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dois sabemos disso. Quanto a Theo, ele viveu aqui a vida toda. Durante esse tempo, cuidou de dois bebs e trs crianas, inclusive eu, e devo acrescentar que a nica menina de quem cuidou fui eu. No influenciou a nenhum de ns de maneira errada, e nem o far. Depois, com voz mais suave, quando viu que ele estava prestando ateno e no franzia mais a testa to severamente: Ele ama Guy como se fosse filho dele. Jamais faria algo que o magoasse. Ora, o que mais importante? Que o seu filho receba os melhores cuidados? Ou que voc continue a ter rancor porque Theo admira o seu corpo magnfico? Isto o desconcertou. Magnfico? . Ela abriu um sorriso. Eu no sabia que voc pensava assim. Ele estaria encabulado? Doce Jes, como amava este homem, com todos os seus defeitos, peculiaridades e qualidades cativantes. Eu no lhe disse, meu senhor? No. Devo ter-lhe demonstrado. Ele estava realmente encabulado. Reina sorriu e se dirigiu lentamente para ele. Deliberadamente, deixou o roupo escorregar pelo ombro, e viu seus olhos se inflamarem. Ele podia ter ficado momentaneamente desconcertado, mas isso no ia durar muito; na verdade, durou apenas at que ela o alcanasse. Reina foi erguida do cho, os ps balanando no ar. Fora assim que tinham se conhecido; a nica diferena era que a paixo que lhe ardia nos olhos agora no era raiva. Pelos dedos de Cristo, mulher, quando voc me olha desse jeito... O que est esperando? indagou ela com voz rouca, e envolveu-o com os braos at no sobrar espao algum entre ambos. Quer que eu o arraste para a cama, para variar? No precisou pedir duas vezes.

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