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Como se casar com um prncipe

Kathryn Caskie

Londres, 1815 Um sonho de Cinderela... Princesas costumam usar uma tiara na cabea. Sendo assim, quando a tiara lhe servir, no desista de us-la. E exatamente isso que Elizabeth Royle pretende fazer. Afinal, se no conseguiu ser reconhecida como filha de um prncipe o mnimo que merece por direito se casar com outro. Elizabeth, a mais nova das famosas irms Royle, quase perde os sentidos quando encontra seu futuro marido, um homem que antes tinha visto unicamente em sonhos, e que descobre tratar-se de um prncipe. Sua alegria, porm, dura pouco, pois ela logo fica sabendo que Leopold est noivo de outra jovem, ningum menos do que a princesa Charlotte. Qualquer outra mulher, na mesma situao, recuaria, mas no Elizabeth. Afinal, ela uma Royle... Recusando-se a abrir mo de seu sonho, Elizabeth assume a posio de dama de companhia de Charlotte, determinada a se aproximar de seu par perfeito. Mas o homem que ela deseja no quem parece ser... e somente depois de descobrir a verdade que ela encontra o amor pelo qual esperou a vida inteira...

Ttulo Original: How to propose to a prince

Clssicos Histricos 406 Como casar com um prncipe Kathryn Caskie

Disponibilizao: Marisa / Digitalizao: Marina Reviso: Aline / Formatao: Edina

CAPITULO I
Estava chovendo um pouco. S um pouco, sua irm dissera. Elizabeth Royle olhou com desalento para sua saia de musselina ensopada. Ela e Anne mal haviam comeado a caminhar, e j estava molhada at os joelhos. O guarda-chuva que dividiam no a tinha protegido da gua que caa como uma cortina sobre a rua Pall Mall e que encharcava no s a saia, mas tambm a pelerine azul que usava sobre o vestido. Seu traje de passeio ficaria arruinado, nunca mais voltaria a ser o mesmo. Elizabeth no teria concordado em sair s compras naquele dia horrvel se no fosse pelo fato de que sua irm iria embora para Brighton no dia seguinte, em viagem de lua-de-mel. E Elizabeth compreendia que ela precisava adquirir mais alguns itens de ltima hora. Fazia tempo que elas tinham aprendido a importncia de estar sempre impecavelmente arrumadas e bem-vestidas. Elizabeth descobrira, por exemplo, que um chapu bonito podia esconder sua pouco atraente cabeleira ruiva e proteger a pele branca dos efeitos do sol, evitando as sardas que fatalmente apareceriam. Ela, mais do que ningum sabia escolher roupas que destacassem seus melhores atributos fsicos, disfarando os menos favorveis. Sair com Anne naquela manh lhe dava ao menos a oportunidade de contar irm um pouco sobre o homem com quem pretendia casar. Quem sabe Anne at adiasse a lua-de-mel por uns dias para poder assistir ao casamento. Isto, claro, se Elizabeth j tivesse marcado a data. Ou se ao menos soubesse o nome do noivo. Pelo amor de Deus, Lizzie! Tudo no passou de um sonho disse Anne, revirando os olhos com impacincia. Mas no foi um sonho qualquer retrucou Elizabeth. Como assim? Foi uma espcie de premonio, Anne. Ontem noite embrulhei um pedacinho do seu bolo de casamento e coloquei embaixo do travesseiro, como a sra. Polkshank recomendou. E a simpatia deu certo! Sonhei com o homem com quem vou me casar.

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Anne afastou uma mecha molhada de cabelo que lhe caa sobre a testa e segurou com mais fora o brao da irm. Sei... e voc acha que esse homem ser um... prncipe? Nada menos do que um prncipe? Isso mesmo Elizabeth afirmou, convicta. No percebe que ridculo? Quem foi que voc viu no sonho, afinal? Como sabe que esse homem era um nobre? questionou a irm com ar cnico, enquanto continuavam a caminhar. Pense bem, Lizzie. Foi s um sonho... Um sonho, entendeu? Mas eu vi! Ele no tinha nenhum sinal que indicasse nobreza, mas estou certa de que era um prncipe. Oh, meu Deus... Est bem. Ento conte direito como era esse homem com quem sonhou. Era lindo e forte. Movia-se com determinao e era respeitado por quem estava sua volta. Sei, sei... murmurou Anne, desconfiada. Mas como era o rosto dele? Seria capaz de reconhec-lo no meio de uma multido? Ele era muito bonito, tinha um rosto perfeito. Eu o reconheceria em qualquer lugar. E os olhos, ento? Inconfundveis. Cinza como o cu desta tarde de chuva e com um crculo muito azul em volta da pupila. Nunca vi olhos assim a no ser no sonho. Elizabeth divagou, perdida na lembrana daquele olhar. Parou quando um tropel de cavalos passou perto delas, mas, em meio chuva e neblina no foi possvel distinguir nada a no ser o vulto em movimento. Vamos, Lizzie, continue andando. J estamos perto da loja de tecidos. Mas ento, conte mais sobre esse seu prncipe encantado. Ele tem cabelos longos, negros e ondulados, a pele bronzeada como se passasse muito tempo ao ar livre. Ar livre? Ah, j entendi. Voc vai casar com um fazendeiro. Um lavrador! Anne caiu na risada. No tem graa nenhuma. Vai casar com um fazendeiro... a irm continuou caoando. Quando sua tutora souber disso, acho que no vai gostar nem um pouco. Nem Gallantine, nem seus protetores, os ancios de Marylebone. Eles nunca aceitariam menos do que um fidalgo para se casar com a nica filha solteira do prncipe de Gales. Mas, se voc insiste em casar com o lavrador com quem sonhou, que que se vai fazer, no ? Pare de brincar, Anne! J lhe disse que ele um prncipe e eu serei a princesa. Tenho certeza disso. Tudo que eu sempre quis foi ser uma princesa e isso est prestes a se tornar realidade.

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Princesa, ? Cuidado com isso, Lizzie. A vida de uma princesa no feita s de alegrias e coisas boas, sabia? Por favor, no coloque todas as suas esperanas nesse sonho maluco, minha irm. Por que no? Meus sonhos muitas vezes se realizam. Pode ser, mas s algumas vezes. Na metade delas, eu diria. Teria o mesmo efeito se decidisse seu destino tirando a sorte na cara ou coroa com uma moeda. Elizabeth ficou emburrada. Anne s estava repetindo o que Mary, a mais velha das trigmeas Royle, j tinha dito muitas vezes. Pode continuar duvidando, se quiser. Mas vai levar um susto quando pedirem minha mo e eu me casar antes de o vero terminar. Anne arregalou os olhos. Que vero? Este vero? Por Deus, Elizabeth, voc ainda nem conheceu o noivo e acha que em dois meses j vai casar?! bem provvel. Voc e Mary no se casaram em pouco tempo? Alis, Mary j tem at um filho. Por favor, minha querida, no tenha iluses. Isso poder deix-la frustrada. Iam seguindo adiante quando, de repente, Elizabeth parou e puxou Anne pelo brao. Olhe, Anne! ele! Bem ali! Levantou a bolsa para esconder o dedo com o qual apontava para o homem que, em meio neblina, descia de uma luxuosa carruagem. Elizabeth nunca vira uma carruagem to deslumbrante. E o cavalheiro que saa dela no ficava atrs. Dragonas douradas enfeitavam os ombros do capote militar e uma faixa de cetim cheia de medalhas passava pelo peito largo, terminando na cintura. Duas fileiras paralelas de botes reluzentes desciam pelos lados do capote azul-marinho. Era uma figura impressionante. O qu? Est me dizendo que aquele fidalgo o homem com quem sonhou? Isso mesmo. ele! Tenho certeza. meu futuro marido. Bem, de fato ele tem a pele bastante bronzeada, como voc disse. Mas no se parece em nada com um fazendeiro comentou Anne, rindo. Pare de rir! Eu nunca disse que ia me casar com um fazendeiro. Foi voc quem inventou essa histria. Ah, est bem. Ento que tal se o segussemos para ver se mesmo o seu futuro noivo? Elizabeth concordou. A irm levava aquilo tudo na brincadeira, mas talvez quando o vissem mais de perto conseguisse convenc-la de que aquele era de fato o homem com quem sonhara. Disfaradamente, foram atrs dele at v-lo entrar em um estabelecimento comercial mais adiante. Os dois lacaios que o

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acompanhavam ficaram parados do lado de fora da porta. A chuva e a bruma tornavam difcil ver o cartaz da loja, porm logo Anne a identificou. Olhe, a joalheria que atende Casa Real! exclamou, surpresa. Nossa, minha irm, seu homem no mesmo nenhum fazendeiro. Ser que entrou ali para comprar meu anel de noivado? J pensou que pode ser isso, Anne? No pensei e voc tambm no devia pensar uma bobagem dessas respondeu ela, agora um pouco irritada. Vamos entrar atrs dele. A chuva est apertando. Anne puxou a irm pelo brao at a marquise da loja. Elizabeth permaneceu esttica, parada na porta do estabelecimento. Estava com medo de se aproximar mais daquele homem. E se as dvidas de sua irm tivessem fundamento? Se tudo aquilo no fosse mais do que um sonho bobo, sem qualquer significado? Vamos, Lizzie! No fique parada a. No v que estamos ficando encharcadas? Anne a puxou novamente pelo brao enquanto abria a porta da joalheria. Uma sineta logo acima anunciou a entrada delas. O cavalheiro de cabelos negros que seguiam levantou o olhar da jia que segurava na mo e as encarou. Seus olhos cinzentos de imediato encontraram os de Elizabeth. Anne chegou mais perto e cochichou uma provocao no ouvido da irm. Veja, ele est analisando um broche de rubis e diamantes, no um anel de noivado. Ser que voc gosta de rubis e diamantes? Elizabeth no respondeu. Estava emudecida. Aquele era o homem do sonho. Exatamente ele. O seu prncipe! O dono da loja sorriu para Anne. Boa tarde, lady MacLaren e srta. Royle cumprimentou. Boa tarde respondeu Anne. Vejo que o senhor est ocupado atendendo esse cavalheiro. No se preocupe conosco. Minha irm e eu no estamos com pressa. Na verdade, queramos apenas dar uma olhadela nas jias da vitrine. Perfeitamente, lady MacLaren. Se precisarem de algo, pedirei ao meu filho Bertrum que as atenda. Elizabeth desviou o olhar do seu suposto pretendente e observou, sem grande interesse, um par de brincos de mbar. Percebia, porm, que o homem continuava a fit-la intensamente. Venha aqui, Lizzie chamou a irm. Veja que beleza, estas tiaras! Dignas de uma verdadeira princesa, no acha? Anne continuava a caoar dela. Elizabeth atravessou o salo da loja, aproximou o rosto do vidro da vitrine e disse baixinho para a irm: Quero que pare j com essa brincadeira! No tem mais graa e est me envergonhando na frente dos outros.

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Oh, me desculpe. No quis ofend-la, juro. Mas estas tiaras so mesmo muito bonitas, no acha? respondeu Anne, olhando de relance para o homem atrs delas. Acha que ele mesmo? Elizabeth meneou a cabea, confirmando. Tem certeza? Tenho, sim. Oh, meu Deus, o que devo fazer agora que o encontrei? Em primeiro lugar, tirar esse chapu disse Anne, e arrancou o adereo molhado da cabea da irm. No faa isso. Meu cabelo est horrvel... Antes que Elizabeth conseguisse det-la, Anne tirou os dois grampos compridos que prendiam o penteado e ajeitou com os dedos os cachos ruivos da irm, que caram em cascata sobre os ombros. Pronto. Assim est bem melhor. Voc quer ficar atraente, no quer? Uma voz esganiada, vinda do fundo da loja, as interrompeu. Lady MacLaren e srta. Royle! Que prazer receb-las em nosso humilde estabelecimento disse um rapazinho que vestia um casaco azul muito justo e cala bufante. Estou aqui para servi-las. Elizabeth olhou para a irm, surpresa. Como que os atendentes das lojas sabem to bem o seu nome? Desta vez uma voz masculina, grave e melodiosa, respondeu pergunta: Deve ser porque eles lem as notcias publicadas no Times disse o cavalheiro que elas haviam seguido. Elizabeth respirou fundo e, constrangida, se virou para encarar aquele que acreditava ser o seu prncipe encantado. Estava to prximo que ela podia sentir o calor que emanava de seu corpo. Os olhos cinzentos pareciam penetr-la, e Elizabeth viu com nitidez o crculo azul em torno das pupilas. Estremeceu de ansiedade. Naquele instante dirimiu qualquer dvida que ainda pudesse ter. Aquele era, efetivamente, o homem com quem tinha sonhado e que um dia seria seu marido. O que disse, senhor? perguntou Anne, surpresa por notar que ele correspondia com exatido descrio que Elizabeth havia feito. Perdoe a intromisso, lady MacLaren. que seu casamento foi muito comentado no jornal Times. Eu ouvi a pergunta da srta. Royle e quis explicar isso a ela. Saiu no s no Times, mas em todos os outros jornais do reino acrescentou animado o rapazinho da loja. Alis, toda a Londres ainda fala da sua festa de noivado no clube Almack, lady MacLaren. Bertrum! ralhou o joalheiro. Que falta de modos! Devia ter deixado voc l trs, fazendo o inventrio das mercadorias em vez de cham-lo para atender a freguesia completou, virando-se em seguida para seus clientes.

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Peo que desculpem pela indiscrio de meu filho. Bertrum baixou a cabea diante do suposto pretendente de Elizabeth. Perdoe por meu comportamento, Alteza murmurou, envergonhado. Elizabeth teve um sobressalto. Alteza? Ser que entendera direito? Engoliu em seco e fitou Anne, que estava de olhos arregalados. Alteza? Eu? No, no, deve estar me confundindo com outra pessoa respondeu o homem. Estou? Ah, ento novamente peo desculpas... senhor. Com isso o jovem se calou, e o cavalheiro estufou o peito para se dirigir s duas moas. Com sua licena, lady MacLaren e srta. Royle, no pude evitar ouvir o que falavam, e devo dizer-lhes que seu comentrio dobre as tiaras foi muito pertinente. De fato so dignas de uma princesa. Elizabeth corou. Estava extasiada com a proximidade daquele homem e mal conseguia parar de tremer. Sentiu um pingo de gua escorrer do cabelo pela testa e cair nos clios do olho esquerdo, fazendo com que piscasse sem parar. Cus, como devia estar ridcula! Mas o cavalheiro pareceu no notar e continuou falando: Sem querer me intrometer na conversa de to nobres damas, gostaria de lhes pedir um pequeno favor. Mas, antes disso, permitam que me apresente. Sou Lansdowne, marqus de Whitevale, e peo desculpas pela minha ousadia. Anne tomou a dianteira e foi logo respondendo. Pois no, milorde, qual o pedido que ia nos fazer? Ser uma honra ajud-lo no que for possvel. que... bem... trata-se daquela tiara que estavam admirando ele disse, fazendo um sinal para que o atendente a pegasse. O rapaz imediatamente abriu a vitrine e retirou a tiara de diamantes do luxuoso estojo de veludo preto. Esta, milorde? Exatamente. Faria a gentileza de experiment-la um instante para mim? o cavalheiro falou, pegando a jia e estendendo-a para Elizabeth. Com um sorrisinho acanhado, ela concordou, mas, antes que pudesse segurar a tiara, o prprio lorde Whitevale a posicionou entre os cachos vermelhos sobre a sua cabea. Ela ficou em silncio. Tremia e mal conseguia respirar de tanta excitao. O corao estava aos pulos. Seu sonho se tornava realidade, ou pelo menos parte dele. Apesar de lorde Whitevale no ser um prncipe de verdade, o fato que ela estava ali, com uma tiara de diamantes na cabea, colocada pelo homem do seu sonho. Quem poderia imaginar que um dia de tempo to ruim pudesse trazer uma surpresa to boa?

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Elizabeth sorriu e o lorde sorriu de volta para ela. Em seguida, ele inesperadamente retirou a tiara e a entregou ao atendente. esta que eu vou levar informou. muito bonita. Mande entregar hoje mesmo em Cranbourne Lodge junto com esta missiva finalizou, tirando um envelope do bolso que tambm entregou ao rapaz. Pois no, Alteza... hum... quero dizer, milorde respondeu o atendente, fazendo uma reverncia respeitosa. Agradeo muito, srta. Royle disse o lorde. Sua ajuda me fez tomar a deciso mais acertada. Tenho certeza de que ela vai gostar bastante e que a tiara lhe cair muito bem. Ela? De quem ser que lorde Whitevale estava falando? Confusa, Elizabeth esperou por alguma explicao, mas lorde Whitevale no esclareceu mais nada. Apenas se despediu com cortesia, saiu da loja e desapareceu em meio neblina, seguido por seus dois guarda-costas. Bertrum. O joalheiro se dirigiu ao filho, assim que o homem saiu. Por que insistiu em chamar o cavalheiro de "Alteza"? Porque isso que ele respondeu o garoto, sem baixar a voz. Vi quando a comitiva dele chegou cidade, dois dias atrs. Eu estava no meio da multido e vi claramente seu rosto. Alm do mais, olhe s o braso no timbre da carta. Bertrum colocou o envelope contra o vidro da vitrine e aproximou uma lamparina. Eu sabia! exclamou, animado. At d para ver a assinatura dele atravs do envelope. O pai tentou em vo arrancar a carta das mos de Bertrum e se dirigiu s irms. Mil desculpas, senhoras. Posso lhes garantir que no assim que costumamos fazer negcios aqui. Nossas vendas so rigorosamente confidenciais. Elizabeth no estava nem um pouco preocupada com isso. Seu verdadeiro interesse era arrancar mais informaes de Bertrum sobre o misterioso comprador da tiara. Diga-me, quem ele? Por favor, diga. Eu preciso saber. O rapaz se empertigou, todo orgulhoso. Aquele cavalheiro, srta. Royle, ningum menos do que Leopold de Saxe-Coburg-Saalfield. As pernas de Elizabeth bambearam. Segurou-se na ponta da mesa para no cair e insistiu: Est querendo dizer o prncipe Leopold Saxe-Coburg-Saalfield? Precisamente, senhorita. Anne empalideceu e olhou para a irm.

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Lembra que ouvimos falar dele durante um sarau em Kirk? Corre at o boato de que est namorando a princesa Charlotte comentou com Elizabeth. No boato, lady MacLaren, a mais pura realidade interveio o futriqueiro Bertrum. J saiu at no Times que o Parlamento est discutindo a convenincia ou no da unio das duas famlias. Alguns so contra, mas por mim acho o prncipe Leopold um par perfeito para a princesa Charlotte. Ele tem porte de lder, de um verdadeiro estadista. Bertrum, fique quieto! ralhou o joalheiro. Elizabeth sentiu a cabea latejar medida que ia percebendo a verdadeira dimenso do que o garoto acabava de revelar. Apertou as tmporas com os dedos para aliviar a dor, mas isso de nada adiantou. O problema estava instalado. Na tentativa de conquistar seu prncipe teria como rival ningum mais ningum menos que Charlotte, a princesa de Gales! *** Hotel Clarendon Londres Muito bonito me fazer sair num dia horrvel como hoje reclamou Sumner Lansdowne, o marqus de Whitevale. Acabou de encher duas taas de conhaque e entregou uma a seu primo Leopold, prncipe de Saxe-CoburgSaalfield, sentado a seu lado. Seu sacrifcio foi em nome do amor, primo. O prncipe riu enquanto sorvia o primeiro gole da bebida. Algum tinha de sair, e foi voc mesmo quem insistiu para que eu ficasse aqui, neste hotel que mais parece uma priso. Achou que assim eu estaria mais seguro. Claro! Seria uma temeridade permitir que se expusesse em pblico depois do que aconteceu ontem continuou Sumner com ar circunspeto. Ora, Sumner, aquele tiro podia no ser dirigido a mim. Talvez a bala tivesse como alvo outra pessoa. Ou ento foi apenas algum rebelde que atirou para o alto, no meio da multido. Voc est levando isso a srio demais. Estou sim, e voc tambm devia levar, Leopold. Precisamos ter muita cautela durante a nossa misso, ou melhor, durante nossa estada aqui em Londres. Fala nessa misso como se fosse uma campanha militar. Ser que no lembra que vim a Londres s para cortejar uma dama e no para usurpar o trono? E eu estou aqui garantir sua segurana. Essa a minha misso Sumner respondeu, irritado. Mesmo que Leopold desse pouca importncia ao risco que sua vida corria com essa visita a Londres, ele era inteligente e perspicaz e tinha conscincia de que era perigoso aparecer na corte assim, sem um convite oficial, para pedir a

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mo da princesa de Gales. Especialmente porque havia outro pretendente que gozava de muito mais prestgio nos altos escales do Parlamento. Por que no esquece esse ataque e aproveita para se divertir um pouco na cidade, primo? Sumner largou a taa sobre a mesa e bateu a mo no tampo. Escute aqui, Leopold. Ns precisamos agir como se o atentado fosse de fato dirigido a voc. Quem atirou pode ser algum relacionado pessoa que mandou aquelas cartas com ameaas. Sempre me protegendo, no ? Sei que est cumprindo seu papel, mas precisa entender que para mim isto tudo est sendo muito difcil. Fui acostumado a liderar, a atuar abertamente e no a ficar me escondendo deste jeito. No est se escondendo. Esta sendo prudente, s isso. Ah, est bem... Leopold percorreu o aposento com o olhar. As barras de ferro na grande janela do lado leste s aumentavam a sensao de estar ali aprisionado. Era como se tivesse grades de segurana. Sumner sabia bem o quanto aquela situao incomodava Leopold. Para um soldado altamente treinado e valoroso como ele, era constrangedor ver-se forado a ficar trancado, obedecendo s ordens de um primo. Mas os acontecimentos ocorridos nos ltimos dois meses haviam tornado necessrio providenciar um segurana pessoal para o prncipe. E a escolha de Sumner para exercer o papel era a mais lgica e adequada. Ele tinha reaes rpidas, falava bem ingls, sabia atirar com preciso e, sobretudo, era absolutamente fiel famlia Coburg. Se necessrio, era capaz de dar a prpria vida para salvar a de Leopold, e era exatamente isso que o haviam incumbido de fazer. Por falar em cartas, Sumner, espero que no tenha esquecido de colocar a minha no presente para Charlotte. Alis, o que foi mesmo que voc escolheu? Preciso saber para poder responder caso ela faa algum comentrio sobre o presente. A ateno de Leopold havia rapidamente se desviado da questo da segurana para a princesa Charlotte. Foi uma tiara... uma tiara digna de uma princesa disse Sumner, sorrindo com a lembrana do comentrio das irms Royle sobre a jia. timo. uma boa escolha. Mas incluiu minha carta no pacote? Claro. E na joalheria me confundiram com voc, outra vez. Sempre acontece isso. Leopold franziu a testa. No sei por qu. Francamente, no vejo tanta semelhana. Voc mais baixo que eu, e com esses ombros largos de guerreiro e braos cheios de msculos no tem a elegncia e o refinamento que eu possuo de sobra disse com empfia, olhando por sobre seu longo e aristocrtico nariz para o primo.

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Em seguida caiu na gargalhada, um riso entremeado de tosse, e num espasmo bateu a mo na mesa, derrubando as taas e todo o seu contedo. Era um gesto ridculo e pouco comum em Leopold, geralmente formal e contido. Ele ria sem parar enquanto a bebida se espalhava pelo tampo da mesa e escorria para o cho. Sumner o fitou com espanto. Depois olhou para os dois lacaios que permaneciam postados como esttuas ao lado da porta e se dirigiu a eles. Peo desculpas, senhores, mas acho que meu primo esqueceu as boas maneiras. Eu? Esquecer as boas maneiras? disse Leopold, levantando-se e andando pelo aposento. Pois saibam que eu sou um modelo de fidalguia e boa educao, um verdadeiro exemplo. Continuou aos risos. A culpa toda foi sua, Sumner. Uma criada entrou apressada e comeou a limpar a mesa. Os lacaios, por sua vez, trataram de recolher as taas e as colocaram numa bandeja para que fossem retiradas. Logo depois, a criada se abaixou numa graciosa vnia diante de Sumner, antes de sair levando a bandeja. Voc viu isso? Viu? Leopold, agora srio, chamou a ateno do primo. Por que que, mesmo quando estamos lado a lado, as pessoas acham que voc o prncipe e no eu? A constante confuso que faziam entre Sumner e o prncipe Saxe-CoburgSaalfield parecia estar irritando Leopold mais do que o esperado. Deve ser por causa do meu porte altivo, meu ar de comando respondeu Sumner com um sorrisinho irnico. E justamente por causa disso que meu plano vai funcionar com perfeio. Ah, ? retrucou Leopold, sentando-se de novo. Ento me conte, que plano esse, criado por sua esperta mente militar?

Cavendish Square Biblioteca da residncia de lady Upperton


Elizabeth segurou a xcara de ch que lady Upperton lhe oferecia, evitando enfrentar o olhar desconfiado dela. Era desagradvel perceber que algum que respeitava tanto e que era sua mentora no lhe dava crdito. Sei que difcil acreditar no que digo, lady Upperton, mas tenho certeza de que ele o homem com quem vou me casar. At Anne j se convenceu disso. impossvel retrucou a dama. Pessoas bem-informadas comentam que o prncipe Leopold veio em segredo a Londres para pedir a mo de Charlotte, a filha do prncipe Regente, e que a moa est muito interessada nele. Em especial depois do fracasso do noivado com Guilherme de Orange, aquele magrelo desengonado que tinham arranjado para ela.

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No acredito nisso disse Elizabeth, balanando a cabea. O Times noticiou que a princesa Charlotte no est na cidade. Mas garanto que o prncipe Leopold est. Anne e eu o vimos pessoalmente. O vapor subia da xcara de ch como uma leve nuvem e Elizabeth deixou seus pensamentos se perderem nela. Relembrou o que vira na rua Pall Mall e o momento em que seu olhar encontrara os penetrantes olhos cinzentos de Leopold quando ele lhe colocara a tiara na cabea. No, ele no podia casar com Charlotte. Iria se casar com ela. Tinha certeza disso, no mais fundo da sua alma. Jamais havia sentido uma conexo to forte e imediata com outro ser humano como a que sentira com Leopold. Era como se ele fosse uma parte de seu ser, um pedao pelo qual procurara a vida inteira para preencher o vazio de sua existncia. No havia palavras para descrever o sentimento que a ligava a ele. Entendo, minha querida. Ento voc viu o prncipe Leopold? Por favor, me perdoe, mas entendi voc dizer que tinha encontrado lorde Whitevale, no o prncipe. Tensa, Elizabeth se ajeitou melhor na cadeira. Deixe-me explicar, lady Upperton. Como j lhe disse, o cavalheiro alegou ser lorde Whitevale, mas o joalheiro nos provou que, sem sombra de dvida, se tratava do prncipe Leopold. Havia um braso real no selo da carta dele, e era a sua assinatura que se via atravs do envelope. Posso lhe garantir que o homem que vi na joalheria meu futuro marido. Ah, minha querida Elizabeth... Suspirou lady Upperton, apoiando o rosto entre as mos. Tire isso da cabea, menina. Se a princesa aceitar o pedido do prncipe Leopold, a unio deles certa. Procure encarar essa realidade, meu bem. O som agudo de algo sendo arrastado chamou a ateno das duas mulheres. Ento uma das estantes de livros se moveu, abrindo-se por inteiro e deixando visvel a passagem secreta que havia atrs dela. As sobrancelhas de lady Upperton se arquearam e ela abriu um sorriso. At que enfim ele chegou. Pela abertura surgiu a figura franzina e alquebrada de lorde Gallantine, ajeitando a peruca e as mangas da velha casaca que antigamente estivera na moda. Ele olhou para as mulheres, iluminadas pela luz das velas acesas na biblioteca. Fixou a vista em Elizabeth, e sua expresso no era nem um pouco cordial. Que baboseira essa que est dizendo, menina? Um prncipe? Nada menos do que um prncipe? perguntou o velho. Elizabeth ficou em p e fez uma mesura para cumpriment-lo. No baboseira, milorde argumentou. O homem se virou para lady Upperton e a questionou:

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Ser que no conseguiu pr um pouco de juzo na cabea desta menina? Eu bem que tentei respondeu lady Upperton, levantando as mos para o cu com desnimo. Mas ela est convencida e no escuta qualquer argumento contrrio. porque ainda no me apresentaram nenhum argumento que prove que eu estou enganada. Ah, no? disse lady Upperton. Ento permita que eu lhe faa algumas consideraes. Elizabeth concordou com a cabea. Sabia que precisava tomar cuidado quando estava perto de lady Upperton e de algum dos ancios que eram seus protetores. Sua irm Mary a alertara sobre isso desde o primeiro dia em que os conhecera. Eles eram gentis, carinhosos e simpticos, mas era preciso ficar alerta, porque no havia ningum mais dissimulado em toda a Londres do que lady Upperton e os ancios de Marylebone. Vamos admitir, s por hiptese, que o cavalheiro que conheceu seja de fato o prncipe Leopold. Era ele, eu sei! Calma, deixe-me continuar. Suponhamos que seja Leopold, ento. Que ele esteja de fato em Londres. Sabia que o prncipe Regente hospedou a filha no Cranbourne Lodge em Windsor, no muito longe daqui de Londres? Como? Cranbourne Lodge? Elizabeth repetiu com espanto, engolindo em seco. Exatamente. E, se minha velha memria no falha, voc disse que o cavalheiro da joalheria comprou uma tiara e pediu que fosse entregue justamente em Cranbourne Lodge, no foi? F-foi, s-sim. Elizabeth coou a cabea. As coisas comeavam a se complicar. Lorde Gallantine, que havia se acomodado em uma poltrona e ajustava novamente a peruca, entrou na conversa. De onde se deduz que o prncipe tem a inteno de casar com Charlotte e no com voc, concorda? Portanto creio que est na hora de continuar com nossa tarefa de lhe conseguir um marido, minha filha. Elizabeth fitou as folhas de ch que haviam assentado no fundo da xcara. Por mais evidncias contrrias que houvesse, continuava convencida de que sonhara com o homem que seria seu marido. No podia ignorar aquele sonho proftico e sair procura de outro pretendente. Isso era impossvel. Contudo, Gallantine continuava falando, e desta vez, em tom mais enftico. Vai haver um baile amanh noite no Almack para convidados muito especiais. Ns vamos participar.

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Eu sei respondeu Elizabeth, sem entusiasmo. Lady Upperton j tinha me avisado. Ela at escolheu o vestido verde de cetim que devo usar. Madame Devy, a modista, ficou de entreg-lo logo cedo. timo! Lorde Lotharian, Lilywhite e eu temos em mente algum que queremos que conhea. Elizabeth revirou os olhos. Por que tanta insistncia em apresent-la a outros rapazes se ela j havia avisado que seu futuro era certo e que iria se casar com o cavalheiro da joalheria, com quem tinha sonhado? Ser que eles no entendiam isso? Gallantine parecia muito seguro, orgulhoso com a influncia que ele, lorde Lotharian, Lilywhite e lady Upperton exerciam sobre ela. Os quatro formavam um grupo de velhos nobres casamenteiros que protegiam e zelavam pelo bem-estar e o futuro das trs moas. J haviam tido xito achando bons maridos para as duas irms de Elizabeth, mas no era por isso que ela iria se render vontade deles. Tinha suas prprias idias e sabia exatamente o que a aguardava no futuro. Lamento, mas prefiro ficar tranqila, descansando em casa em vez de ir a esse baile anunciou, calmamente. Como? Que bobagem essa, Elizabeth? disse lorde Gallantine. Acontece que estou me sentindo um pouco indisposta, depois da chuva que tomei durante a tempestade que houve mais cedo. Creio que fiquei gripada. Est doente? Gallantine se afastou dela depressa. Tinha setenta e dois anos, e a meno a qualquer tipo de doena o deixava apavorado. Era muito meticuloso no s em relao sade quanto a qualquer outra coisa que no estivesse em perfeita ordem. Um livro fora de esquadro na estante ou uma mesa mal-posta eram suficientes para causar-lhe ansiedade. Por mais que fosse cruel usar essa sua fraqueza contra ele, mentindo que estava doente, Elizabeth no tinha outra sada. Era a nica forma de faz-lo parar de querer impor-lhe pretendentes. Bem, se assim... se de fato est doente, melhor mesmo que no v concluiu lady Upperton. Pelo tom do comentrio, percebia-se que a velha senhora sabia que aquilo era s uma desculpa. Lorde Gallantine, porm, parecia acreditar. uma pena que no possa ir, minha querida. Quando soube de seu sonho premonitrio, tinha certeza de que voc faria qualquer coisa para estar nesse baile disse Gallantine, sem dar maiores detalhes. Virou as costas, preparando-se para sair pela porta camuflada por onde entrara, mas Elizabeth o segurou pelo brao. Espere um pouco, sir Gallantine! Por favor, volte aqui e me explique o que quis dizer com essa observao. Ao levantar-se apressada, Elizabeth derrubou a xcara de ch que lhe tinha sido servida.

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Oh! exclamou lady Upperton. Est vendo, Gallantine? Voc deixou a menina nervosa. Agora venha, sente-se outra vez e explique-se direito. O homem obedeceu. Deu meia-volta, afastou a mo de Elizabeth de seu brao e a olhou fixamente. Desculpe, lorde Gallantine. No devia t-lo tocado, considerando que posso estar doente falou Elizabeth, dando um passo atrs. Mas preciso saber por que o senhor acha que eu teria tanto interesse em ir a esse baile. O velho coou o queixo e demorou um pouco para responder. Por vrios motivos, mas principalmente por considerao a lady Upperton. O baile restrito a personalidades importantes, e ela teve muito trabalho para conseguir colocar seu nome na lista de convidados. Ah, eu no sabia disso Elizabeth respondeu, um pouco envergonhada. Muito agradecida, lady Upperton. A senhora tem sido muito boa para mim. No sabia? Pensei que soubesse... acrescentou Gallantine com rispidez. Lady Upperton balanou a cabea tristemente. No era necessrio que ela soubesse, Gallantine. E nem precisava contar isso logo agora j que ela est indisposta e no vai mesmo ao baile. Elizabeth comeou a desconfiar que aqueles dois haviam planejado algo especial para ela no tal baile. E que a surpresa podia at ser boa. Ser que tinham pensado em aproxim-la de algum homem muito desejvel... de algum... prncipe, talvez? Mas eu quero saber. Por favor, digam. Por que acham que eu faria tanta questo de ir ao baile? exclamou, agitada, segurando outra vez o brao do velho. Calma, calma ele disse, afastando-se de novo. Lady Upperton tem razo. De que adianta contar-lhe que o prncipe Leopold provavelmente ir festa, se voc no vai? Ora, Gallantine, por que tinha que abrir a boca? lady Upperton ralhou. Agora a menina vai passar a noite frustrada, deitada na cama, pensando que podia estar ao lado daquele com quem acha que vai se casar. Sinto muito, minha querida. Elizabeth sentiu a cabea rodar. Olhava para seus interlocutores, tentando encontrar uma sada. Bem... quem sabe at amanh eu j esteja me sentindo melhor, no ? Vou descansar bastante e evitar a friagem. Assim estarei curada at a hora de ir ao baile. Antes que eles pudessem retrucar, Elizabeth se levantou, ergueu a barra da saia e, decidida, foi saindo da sala. Ei, ainda no acabou de tomar seu ch chamou lady Upperton. Aonde vai com tanta pressa?

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Para minha casa. Se pretendo sarar at amanh, preciso ir para a cama o mais rpido possvel Elizabeth respondeu, abrindo a porta. At mais ver, lady Upperton e sir Gallantine! Poucos minutos depois ela j estava na rua e dentro de um coche de aluguel, rumando para Berkeley Square. Amanh! Amanh se encontraria com o prncipe Leopold no baile e ento provaria a todo mundo que seu sonho podia se tornar realidade. Mal conseguia esperar pelo dia seguinte.

Berkeley Square Uma hora mais tarde


Voc no pode fazer isso, Lizzie disse Anne, enquanto girava com nervosismo sua aliana em torno do dedo. Por favor. As duas estavam na sala de estar da casa onde Elizabeth morava e que pertencia a Prudence, tia-av de ambas. Anne olhava para Elizabeth com desconfiana, como se ela tivesse enlouquecido. Um pouco adiante, os cabelos brancos de Prudence apareciam por cima do encosto da poltrona onde ela cochilava calmamente. No sei do que est falando, Anne. Tenho uma idia de como ocupar nosso tempo com algo til respondeu a irm, e foi buscar na estante de livros uma caixa com documentos que o pai lhes havia deixado, antes de morrer. Ah, isso no, Anne! Agora no, por favor... Anne ignorou o pedido. Colocou a caixa sobre a mesa, abriu-a e tirou de dentro uma chave de bronze. Com essa chave, abriu a parte inferior da caixa, uma espcie de fundo falso, e dali retirou dois vidros, que entregou a Elizabeth. Ambos tinham uma etiqueta onde se lia a palavra "ludano". E da, Anne? disse Elizabeth com desnimo. Estas duas garrafinhas s dizem que contm ludano, uma substncia derivada do pio. Fora isso, no h nada mais, s algo que parece uma inicial e mais nada escrito no rtulo. J estudamos por horas esses vidros que nosso pai deixou como evidncia, mas nunca encontramos nada para esclarecer as circunstncias do nosso nascimento. Esqueceu o que Lotharian nos contou? Papai disse a ele que lady Jersey usou ludano para dopar a sra. Fitzherbert durante nosso parto ou... logo depois. Mas no foi ele quem deu o ludano a ela. Irritada, Elizabeth devolveu os vidros a Anne. Mesmo que soubssemos quem providenciou a droga, isso no provaria que somos de fato as filhas do prncipe de Gales com Mary Fitzherbert, sua esposa secreta. J estou conformada com a idia de que jamais conseguiremos evidncias suficientes para provar isso, Anne.

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Ah, est bem respondeu a irm, e guardou novamente os vidros na caixa. S achei que podia ter vontade de descobrir mais alguma coisa, estudando esses vidros. Voc, que to esperta, talvez conseguisse desvendar algo neles que servisse de prova. Pare com isso, Anne, por favor. Se voc e Mary j desistiram de provar a histria que papai contou sobre nosso nascimento, por que acha que eu deveria faz-lo? Esquea o assunto e deixe que eu me ocupe cuidando do meu futuro, como voc e Mary fizeram. Anne recolocou a caixa fechada na estante, sem insistir mais. Laird e eu vamos embora amanh, Lizzie. nossa viagem de lua-de-mel. Prometa que no vai fazer nenhuma bobagem quando encontrar o prncipe Leopold no baile. Por favor, no continue com essa idia tola de que vai se casar com ele. No uma idia tola. a realidade. Ora, Lizzie! Londres inteira comenta que ele est decidido a casar com a princesa Charlotte, assim que o Parlamento e o prncipe Regente concordarem. S porque falam isso, no quer dizer que vai acontecer. Pode ser, mas tambm no quer dizer que ele vai se casar com voc, no ? Olhe Anne, meu sonho era muito claro. Vi tudo perfeitamente. Mesmo que parecesse loucura aos olhos dos outros, Anne sabia que essa afirmao tinha fundamento. Os sonhos de Elizabeth costumavam ser profticos, na maioria das vezes. Suas irms tinham provas disso. Ela havia sonhado que Mary se casaria com o duque de Blackstone, coisa que acabou acontecendo apesar de Mary ter dito antes que o detestava. Tambm previu que Anne desposaria lorde McLaren, ainda que estivesse apaixonada por outro. J pensou em outra hiptese, querida? indagou Anne, segurando a mo de Elizabeth com ternura. E se a mulher que voc viu no sonho casando com o prncipe Leopold era Charlotte, e no voc? Caso a histria do nosso nascimento seja verdade, ela pode ser nossa meio-irm. E se for assim, todas ns seramos filhas do prncipe Regente. Elizabeth ficou pensativa, avaliando o que a irm acabara de sugerir. Mas no conseguia esquecer os detalhes do sonho. Nele vira claramente o olhar do prncipe, fixo nela com toda a intensidade. No, Anne. Tenho certeza de que eu era a noiva. Mas, Lizzie, lembre-se que seus sonhos s vezes se realizam s pela metade. Pode ser que justamente a metade que inclui voc esteja errada. Elizabeth largou a mo de Anne e foi at a poltrona de sua tia-av Prudence, que agora estava de olhos bem abertos. Pelo ar intrigado da tia, deduziu que ela havia escutado toda a conversa. Era o que costumava fazer sempre que o assunto lhe interessava.

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Cherie entrou silenciosamente na sala, trazendo uma taa de vinho branco para Prudence. Como sempre, ela adivinhava o que algum queria e providenciava antes que fosse pedido. Essa incrvel habilidade da criada francesa costumava surpreender no s Elizabeth e suas irms como a todos que freqentavam a residncia da tia Prudence em Berkeley Square. A velha senhora sorveu com gosto os primeiros goles de vinho. Depois colocou a taa sobre a mesa e, com um sorrisinho, comentou: Esse tal lorde Whitevale pode ou no ser um prncipe, mas, se ele se unir a Charlotte ou a voc, em qualquer caso estar desposando uma princesinha de sangue real. Voc uma das minhas princesinhas queridas brincou. Elas caram na risada. Ento Elizabeth se ajoelhou ao lado da poltrona de Prudence e ajeitou melhor o xale sobre os ombros da tia. Depois lhe deu um beijo na testa. Apesar de idosa e de ocasionalmente se esquecer das coisas, a tia-av ainda era uma mulher bonita, parecendo ao menos dez anos mais jovem do que os setenta e cinco que dizia ter. Elizabeth gostava muito dela e sentia pena por no t-la conhecido antes. S ficara sabendo de sua existncia depois da morte do pai, quando as trigmeas Royle foram mandadas a Londres para morar com ela. Era uma pena ter convivido to pouco tempo com Prudence. Teria sido melhor se a famlia se conhecesse muito antes, quando todas eram mais jovens. Por favor, Lizzie. Prometa que no vai ficar perseguindo o prncipe Leopold enquanto eu e Laird estivermos em Brighton insistiu Anne. No quero perder noites de sono preocupada com alguma bobagem que voc possa fazer em pblico, durante minha ausncia. Pois eu desejo que voc no durma nada retrucou Elizabeth com um risinho maroto. Se dormir a noite toda porque a sua lua-de-mel foi um fracasso, no acha, tia Prudence? A velha senhora no respondeu. J estava cochilando de novo ou, pelo menos, fingindo que cochilava. Elizabeth voltou para sua cadeira e tentou tranqilizar a irm. Fique sossegada, Anne. Prometo que no vou perseguir Leopold nem me casar com ele, pelo menos enquanto voc e seu maridinho no voltarem da viagem para ver meu sonho virar realidade. Eu no iria querer me casar sem que minhas queridas irms e meus lindos cunhados estivessem presentes, no ? Voc no toma jeito mesmo, Lizzie! V sossegada. J prometi que no farei nenhuma bobagem. Anne olhou para a irm com suspeita, mas o rosto de Elizabeth estava sereno. Ela dizia a verdade. No ia mesmo ficar perseguindo o prncipe durante o baile. Sabia que no seria preciso, porque no momento em que Leopold a visse, viria de imediato ao seu encontro. Era assim que estava escrito. Era esse o seu destino.

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CAPTULO II

O dia amanheceu com o sol brilhando. Um azul profundo cobria o cu, antes cinzento e carregado. Apesar disso, a manh estava um pouco fria porque os raios do sol ainda no tinham conseguido aquecer o ar, naquele comeo de outono. O fogo na cozinha j estava aceso, pronto para preparar a comida daquele dia, e Elizabeth, sentada mesa perto do fogo, examinava a lista de compras feita pela sra. Polkshank, a cozinheira da casa. Sentia-se ainda sonolenta. Tinha dormido mal, atormentada por um pesadelo nefasto. Sabia que devia levar seus sonhos a srio e, se aquele pesadelo se tornasse realidade, coisas muito ruins a aguardavam. No sonho tinha se visto usando o vestido verde que ela e lady Upperton haviam encomendado modista. De repente sentira um baque muito forte e viu um lquido vermelho escorrendo pelo corpete. Isso lhe provocou um terrvel pressentimento, e s de lembrar, Elizabeth comeou a tremer. Sacudiu a cabea, tentando distrair-se, e procurou se concentrar na lista de compras. No h muita gente na casa. Ser que precisamos comprar tanta carne? perguntou. Pedi uma perna de carneiro porque no vendem meia perna, ou s uma parte da perna, percebe? respondeu a cozinheira com mau humor, cruzando os braos sobre os seios fartos e demonstrando todo seu desagrado com a nova dona da casa a quem devia satisfaes, depois de ter tido outras duas no perodo de dois anos. Antigamente a sra. Polkshank trabalhara numa taverna mal-freqentada e havia sido contratada como cozinheira por Mary, a irm mais sovina de Elizabeth, sempre disposta a economizar no salrio dos criados e nos gastos da casa. Apesar de seus modos rudes, de sempre dizer o que lhe vinha cabea sem meias palavras, a sra. Polkshank era habilidosa e conseguira manter a famlia bem-alimentada com o oramento restrito de que dispunha. Pelo menos era isso que as irms sempre diziam. Na realidade, fazia apenas uma semana que Elizabeth estava encarregada de administrar as finanas da famlia, desde que, primeiro Mary e depois Anne, haviam tido a sorte de casar e mudar-se para a residncia dos respectivos maridos. Agora todas as decises domsticas estavam a cargo de Elizabeth, e aprovar a lista de compras era uma das mais tediosas, entre todas as maantes tarefas que as irms haviam lhe delegado, como fazer pagamentos, cuidar do cardpio dirio e responder correspondncia.

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Havia algo que lhe chamava a ateno, porm. As despesas semanais da casa estavam aumentando em vez de diminuir, depois que suas irms tinham mudado dali. Ser que no podemos encontrar algo mais em conta? comentou. Que quer que a gente coma, srta. Elizabeth? Os pombos do parque? Os ratos do poro? respondeu a cozinheira, irritada. Se for assim, trate de arrumar algum para caar os ratos, ento. Elizabeth no se acovardou com a agressividade da mulher. As despesas estavam aumentando muito, quase dobrando, sem qualquer justificativa. Talvez a sra. Polkshank estivesse se aproveitando de sua falta de prtica em gerenciar a casa para fazer alguma falcatrua com o dinheiro. Era preciso investigar isso, e o nico jeito seria ir pessoalmente ao aougue e ao mercado para verificar os preos. Mas isso Elizabeth no ia fazer. Pelo menos no hoje. Tinha muitas outras coisas para preparar antes do baile daquela noite. E depois do sonho mau que tivera, estremecia ao pensar no que poderia acontecer. Est tremendo, srta. Elizabeth disse a cozinheira com preocupao. Ser que pegou friagem? No, no. Estou bem. S um pouco ansiosa porque vai haver um baile no Almack esta noite e talvez o prncipe Leopold aparea. Ah, ele vai sim. Com certeza. Andei conversando com um dos guardas dele e o soldado confirmou. Acho que o segredo mais mal guardado de toda a Londres. O povo todo est sabendo que o prncipe vai ao baile. E eu tambm vou... murmurou Elizabeth. Apesar de seu comportamento grosseiro, a cozinheira mostrava-se solidria diante da insegurana de Elizabeth. Colocou as mos avermelhadas sobre os ombros dela e comeou a massagear os msculos com fora, como se estivesse amassando po. No d ouvidos ao que andam falando sobre seus sonhos, srta. Elizabeth. Eu no acho que seja loucura e acredito no que diz. Alis, eu mesma j tive alguns sonhos desse tipo. Todo mundo tem, de vez em quando, mas a maioria no conta por falta de coragem. Como sabe que tive sonhos premonitrios? Ora, ora, srta. Elizabeth. Ningum sabe mais sobre o que acontece nesta casa e com minhas meninas do que eu respondeu a cozinheira. A no ser talvez essa mudinha a completou, olhando de relance para Cherie, que vinha entrando na cozinha. Sem dizer nada, Cherie esticou o brao e entregou a Elizabeth um bilhete. Mas o que isso? perguntou Elizabeth, depois de passar os olhos pelo papel. Pensei que madame Devy mandaria entregar o vestido. Ela sabe que preciso dele para hoje noite! S agora avisa que no pode entregar? Cherie continuou calada e apenas deu de ombros.

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Eu mesma iria busc-lo atalhou a sra. Polkshank , mas no posso deixar a cozinha a cargo de Cherie. Ela no tem fora para retalhar uma perna de carneiro. Olhe s para esses bracinhos esquelticos. Uma vergonha! Alm do mais, ela tem outras obrigaes. Precisa atravessar a cidade para fazer uma encomenda de vinhos que sua tia Prudence pediu. Antes que Elizabeth pudesse fazer qualquer comentrio, a cozinheira continuou falando: Tambm no podemos pedir que MacTavish v buscar o vestido. Ele est lustrando a prataria e, por mais que lave bem as mos, acabar por manchar o tecido. Elizabeth no queria esperar mais. Decidida, apoiou as mos na mesa e se levantou depressa. Eu mesma vou at a loja de madame Devy agora disse, saindo da cozinha para subir a escada at seu quarto. Como ainda era cedo, imaginava que houvesse uma fila de coches de aluguel esperando passageiros na esquina de Berkeley Square com a rua Bruton. Mas no encontrou nenhum. Teria de ir a p. No era de todo mau, porque a loja ficava perto, e caminhar um pouco lhe faria bem. Enquanto andava, notou que algumas nuvens comeavam a encobrir o cu. Dificilmente choveria, mas como no queria correr o risco de estragar o vestido, Elizabeth resolveu voltar para pegar o guarda-chuva. Entrou s pressas na casa. Do outro lado da porta estava uma figura empertigada contra a qual por pouco no se chocou. Tia Prudence! Era muito raro ver a velha senhora, que mal se mantinha em p, fora de seus aposentos e andando pela casa com tanta desenvoltura. Estava parada ali, demonstrando firmeza e vigor. Deve ter dormido muito bem para estar to disposta esta manh, no? disse Elizabeth para a tia, que a olhava com certo espanto. Venha, quer que eu a ajude a ir at sua poltrona? Cherie apareceu na sala, j vestida para sair, pronta para ir at Picadilly fazer o pedido de vinhos para Prudence. Levou um susto quando viu a patroa ali em p e correu para ajudar Elizabeth a ampar-la. Rapidamente segurou o corpo pesado de Prudence em seus braos midos e a levou at a poltrona. Obrigada, Cherie disse a tia. Mas no precisava se incomodar. Eu ia dar um jeito de fazer isso sozinha. Elizabeth fitou a pequena Cherie com surpresa. Mesmo sendo to baixinha e com braos to finos, ela tinha fora suficiente para segurar com firmeza a corpulenta tia Prudence. O que teria passado pela cabea da sra. Polkshank? claro que Cherie era capaz de cuidar da perna de carneiro sem qualquer problema!

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A criada desapareceu por um instante e voltou pouco depois com um guarda-chuva, que entregou a Elizabeth. Como que Cherie sabia que era exatamente aquilo que ela havia voltado para buscar? Sem entender, Elizabeth se limitou a agradecer, pegou o guarda-chuva e saiu novamente de casa. Que coisa... Por mais eficiente que Cherie fosse, por mais que tratasse bem tia Prudence, havia algo de profundamente irritante naquela criada. Uma hora depois, Elizabeth saa do ateli de madame Devy com seu magnfico vestido de baile em mos. Era de cor verde-esmeralda, de corte perfeito e a pea de roupa mais luxuosa e bela que possua. Madame Devy tinha tomado o cuidado de envolv-lo com um tecido de seda e coloc-lo dentro de uma capa de linho para proteg-lo. Mais nuvens escuras cobriam agora o cu, e Elizabeth no quis arriscar fazer a volta a p, com medo da chuva. Era melhor pegar um coche de aluguel. Parou na esquina e olhou at o fim da rua, procurando algum disponvel. O nico vista era uma ampla carruagem parada a poucos passos do Hotel Claredon. Tudo indicava ser um veculo particular e no de aluguel, mas Elizabeth foi at ele assim mesmo. Se o dono estivesse dentro, pediria sua ajuda, solicitando uma carona at Berkeley Square antes que a chuva a carregasse junto com seu lindo vestido. E se s estivesse o cocheiro, uma boa gorjeta certamente o convenceria a lev-la at a casa de sua tia-av e voltar a tempo de ningum notar a ausncia do coche. Sorriu com a prpria esperteza. Talvez a astcia dos ancios de Marylebone e de lady Upperton a tivesse contagiado, pensou divertida. Soltou as alas da capa que cobria o vestido, antes de chegar ao coche. Queria abri-la para mostrar a quem estivesse nele que ali havia uma requintada pea de roupa. Quando vissem a qualidade daquele tecido, ningum se negaria a lev-la para casa, antes da chuva. Encontrou sentada dentro da carruagem uma mulher jovem e simptica, a quem logo fez o pedido. Sem esperar pela resposta, segurou o guarda-chuva em uma das mos e com a outra exibiu o corpete do vestido verde. uma moa bastante atrevida, no , querida? respondeu a desconhecida, sorrindo com elegncia. No, milady. Sou uma moa desesperada respondeu Elizabeth, olhando para o cu exatamente no momento em que o primeiro pingo de chuva caa em seu rosto. Apavorada, ela jogou o vestido para dentro da carruagem, evitando que se molhasse. A mulher tomou aquilo como um convite para ver a roupa e passou a mo pelo tecido exposto. uma bela pea disse com admirao. E a cor combina com seus olhos.

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Eu sei, milady, e por isso que no posso arriscar que se molhe. No h outro vestido igual a este. Como v, meu guarda-chuva no grande o suficiente para proteg-lo da chuva. Ser que poderia me ajudar? Os pingos comeavam a cair com mais fora, e Elizabeth enfiou a cabea para dentro da carruagem. Notou ento que a mulher estava regiamente trajada e que o interior do veculo era de extremo requinte. A desconhecida sorriu de novo, se afastou para mais longe no assento e bateu de leve com a mo enluvada sobre o banco, convidando Elizabeth a entrar. Depois de acomodar bem o vestido para que no amassasse, ela sentou no banco, ao lado da mulher. Um dos lacaios se apressou a fechar a porta, mas a carruagem no se ps em movimento de imediato. Oh, me desculpe, milady. Eu estava to preocupada com a chuva que nem me apresentei. Meu nome Elizabeth Royle, e moro em Berkeley Square. Ficaria muito grata se pudesse me levar at l. A mulher alargou o sorriso. Ah, quer dizer ento que uma das famosas irms Royle? Sim, sou a mais nova. Nasci alguns minutos depois das outras. Pelo menos isso que dizia meu pai. Seu pai era o mdico do prncipe de Gales, no? A mulher parecia estar bem-informada. Ela bateu de leve no teto da cabine e a carruagem comeou a rodar. Exatamente, milady. Mas perdoe-me a pergunta. Como sabe tanta coisa sobre mim? Porque sou Margaret Mercer Ephinstone, uma das damas de companhia da princesa Charlotte e tambm uma de suas melhores amigas e confidentes. E ns j nos vimos rapidamente antes. A senhorita estava em frente a Carlton House. Oh, meu Deus! verdade. Milady acompanhava a princesa Charlotte quando a carruagem dela quase me atropelou. Ser que... por acaso... era esta mesma carruagem? Era, sim. E ela est fazendo com que nos encontremos novamente, no engraado? disse a mulher com alegria. E outra vez est me salvando de uma enrascada completou Elizabeth. Eu no podia permitir que a chuva estragasse seu lindo traje, no ? Elizabeth permaneceu em silncio, apenas ouvindo os comentrios bemhumorados da srta. Ephinstone durante o curto trajeto at chegarem a Berkeley Square. Ela era cordial e tinha uma conversa interessante. Agradeo muito sua cortesia. Elizabeth se despediu quando a carruagem parou em frente sua casa.

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Foi um grande prazer conhec-la, srta. Ephinstone, e espero podermos conversar outras vezes. Quem sabe at mesmo no baile desta noite no Almack, no? Tenho certeza de que nos veremos de novo, srta. Royle, mas no ser nesse baile, porque ns no vamos participar. E agora, com licena, preciso voltar de imediato para Cranbourne Lodge. O lacaio abriu a porta do coche e, ao se despedir da mulher, Elizabeth notou que ela segurava na mo uma folha dobrada de papel na qual se via o inconfundvel braso do prncipe Leopold. Desconfiada, ela mais do que depressa escondeu o papel sob a dobra do xale. Depois pegou o vestido e j ia entreg-lo a Elizabeth quando exclamou: Santo Deus! O que que ela est fazendo aqui? Ela, quem? Elizabeth e se virou, deparando-se com tia Prudence, que as fitava por trs do vidro da janela. apenas minha tia-av Prudence Winks explicou mulher. No , no. Estou certa de que no respondeu a srta. Ephinstone, curvando-se para ver melhor a janela onde Prudence estava. Deve ser algum mal-entendido. Posso lhe garantir que aquela minha tia-av Prudence. Gostaria de conhec-la? Fica para uma outra ocasio. Obrigada, mas agora estou com pressa. A chuva apertava, e a srta. Ephinstone parecia abalada. Acabou de entregar o vestido a Elizabeth e tratou de se corrigir. Peo desculpas, srta. Royle. A chuva me impediu de ver direito e devo ter confundido sua tia com outra pessoa. Agora entre logo, antes que o vestido fique molhado. At logo. Foi um prazer. At mais ver, srta. Ephinstone, e muito obrigada pela gentileza. Pulando sobre as poas da calada, Elizabeth correu para dentro de casa enquanto a carruagem se afastava.

Hotel Clarendon Rua New Bond


Sumner e o prncipe Leopold se postaram diante do enorme espelho que cobria toda a parede do quarto de vestir para admirar seus trajes de gala. Ou melhor, Sumner se analisava enquanto Leopold apenas dava palpite. Sumner se virou de um lado e de outro, observando seu reflexo. No, no. Tem algo errado disse. Acho que essa faixa que voc est usando. Numa ocasio como essa eu colocaria uma faixa vermelha. verdade. Onde est?

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Leopold fez um gesto para o valete, e o rapaz saiu, voltando instantes depois com uma faixa vermelha de cetim nas mos. Em seguida passou uma ponta pelo ombro de Sumner, prendendo-a outra ponta na altura da cintura com uma medalha militar. Mas a faixa se enrugava e no ficava direito no lugar. O valente ento se dirigiu a Leopold. Lamento, Alteza, mas creio que a faixa curta demais para ser usada por este... cavalheiro. Como, curta demais? Impossvel. Eu sempre a uso sem problemas. Ora, o que ele est dizendo que fica curta demais em mim interveio Sumner, com ar zombeteiro. Em voc deve servir direitinho, j que mais magro. Ah, est bem. V buscar ento a minha outra faixa vermelha disse Leopold ao valete. Uso essa apenas em cerimnias de Estado e no em bailes, porm bem mais comprida e com certeza vai servir nesse seu peito ridiculamente musculoso, Sumner. Obrigada, primo. O valete retornou com a outra faixa, que desta vez conseguiu colocar sobre o peito de Sumner sem dificuldade. Ficou perfeita murmurou para si mesmo. Sumner tornou a avaliar sua figura no espelho. Ainda no disse para o valete. Se eu fosse o prncipe indo ao baile do Almack, assim que o vestiria? Bem... no exatamente, milorde. Ento, o que est faltando? Talvez mais algumas medalhas. Ora! interrompeu Leopold com irritao, arrancando do peito a fileira de medalhas que usava sobre a lapela. Pronto, pegue ento mais estas e todas as que precisar, est bem? Enquanto o valete ia cobrindo o peito de Sumner com as comendas, Leopold se acomodou na poltrona dourada do aposento e cruzou as pernas. Estava pensativo. Tem certeza de que Charlotte no vai mesmo ao baile? Est certo que nada mudou? perguntou ao primo. No, nada mudou desde que a srta. Ephinstone partiu, levando seu recado, Leopold. Desgraado desse prncipe Regente! Proibiu Charlotte de ir ao baile do Almack assim que soube que eu estava na cidade. Ainda bem que Mercer nos avisou disso.

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E ainda bem que tivemos tempo de montar um plano alternativo. Eu irei ao baile no seu lugar. Todos pensaro que eu sou voc, inclusive qualquer malintencionado que possa estar l, pensando em atac-lo. Mas faa-me um favor, Sumner. Quando for danar, no saia rodopiando todo desengonado, parecendo que est trotando, est bem? No quero que pensem que sou um mau danarino brincou Leopold. Fique sabendo que dano muito bem, primo. Quem trota cavalo, no eu. Ah, ? Mas confesse que s vezes se atrapalha bastante com os ps quando dana. Pensa que j no vi? Pare com isso, Leopold. Deixe-me continuar explicando o plano estratgico que tracei. Enquanto eu estiver no baile, Charlotte vai tentar se encontrar com voc em um lugar que j escolhemos, ao lado da fonte em Hyde Park prosseguiu Sumner, enquanto o valete continuava a ajeitar todos os detalhes do seu traje. J est tudo arranjado. Foi contratado um coche de aluguel para levar voc at l. Vir busc-lo s onze e meia da noite. Muito bonito! Quer dizer que eu vou andar num coche de aluguel comum enquanto voc ser transportado na minha elegante carruagem? para a sua segurana, Leopold. Tambm seria conveniente voc usar roupas simples, que no chamem a ateno. Um palet comum e uma cala no muito nova, por exemplo. Como acha que vou conquistar Charlotte vestido assim? Isso no vai importar. Tem muita gente intercedendo para que essa unio se realize. Ela j est interessada em conhec-lo. Deve ser porque perdeu o interesse no prncipe Augusto. Em parte, sim, e tambm por causa da influncia que o tio, o duque de Kent, exerce sobre ela. Como assim, Sumner? Tenho a impresso de que est escondendo algo de mim. Nada que deva preocup-lo, Leopold. Sua nica misso conquistar o corao de Charlotte, e tenho certeza de que o far com facilidade. O relgio de parede bateu dez e meia. Leopold se levantou da poltrona e segurou o brao do primo. Est na hora de voc ir. Trate de mostrar-se bastante, para que todos o vejam, mas tome cuidado com sua segurana voc tambm. E, pelo amor de Deus, dance direitinho, sem tropear nas pernas, est bem? recomendou mais uma vez, antes de dirigir-se novamente ao valete. Agora me ajude a vestir uns trapinhos para me disfarar de homem comum. Mesmo usando trapinhos, voc nunca ser um homem comum, Leopold acrescentou Sumner, antes de sair.

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Curvou-se numa mesura, treinando para que o gesto fosse to elegante quanto o de Leopold. Isso era muito importante, porque naquela noite era assim que iria cumprimentar a srta. Royle quando fosse tir-la para danar. Lady Upperton e os outros cavalheiros viro busc-la daqui a pouco, srta. Elizabeth alertou MacTavish, o mordomo da famlia. No acha que j devia estar se arrumando com a ajuda de Cherie? Ainda h tempo Elizabeth respondeu enquanto colocava uma manta para agasalhar o colo de Prudence. Quero me vestir na ltima hora para no correr o risco de amassar o vestido. uma boa idia, menina disse a tia com um sorriso. Pouco depois, Cherie apareceu na soleira da porta e olhou para o relgio. Elizabeth entendeu a mensagem silenciosa da criada. Ah, est bem... j vou ficar pronta, Cherie disse Elizabeth. E eu estou pronta para uma taa do meu vinho acrescentou Prudence. Por favor, MacTavish, sirva minha tia enquanto vou me vestir ela pediu ao mordomo. Com todo o prazer, srta. Elizabeth. Assim que entrou no seu quarto, Elizabeth suspirou satisfeita revendo o vestido cor de esmeralda que Cherie havia estendido com cuidado sobre a cama. Era mesmo lindo. Ela ficaria deslumbrante com ele. Ainda o admirava quando de repente viu o gato malhado da sra. Polkshank aparecer na janela. O bichano deu um pulo para dentro do quarto, bem na direo da cama onde estava o vestido. Elizabeth se jogou na frente. As quatro patas do animal bateram contra a pele fina de suas costas e as unhas se cravaram nela no desesperado esforo do bicho para no cair. Cherie de imediato segurou o gato pela barriga e foi tirando com cuidado as unhas agarradas a Elizabeth. A blusa que usava se rasgou um pouco no processo e os arranhes ardiam, mas nada disso a incomodava. O importante era que seu precioso vestido estava a salvo. Por favor, Cherie. Leve esse gato de volta para a cozinha. No quero correr o riso de que ele estrague meu vestido de baile. A criada obedeceu e Elizabeth se sentou diante da penteadeira, suspirando aliviada. Tinha se salvado por pouco. Agora s era preciso que conseguisse chegar deslumbrante ao baile. O destino se encarregaria do resto. Quinze minutos antes da hora marcada, ela desceu as escadas. A maioria das longas mechas vermelhas do seu cabelo estava presa por fivelas de brilhantes, e o resto caa em ondas sobre os ombros, contrastando com a cor verde do vestido. Dessa vez ela no se envergonhava por ter cabelos to gritantemente vermelhos. Sentia-se verdadeiramente bonita. Entrou confiante na sala onde lady Upperton, Prudence e os ancios de Marylebone a esperavam. Todos seguraram a respirao, admirados ao v-la

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entrar, e Elizabeth sorriu da reao. Quem sabe o prncipe tambm reagiria assim quando a visse entrar no Almack, dali a uma hora. Como est linda... murmurou Prudence, com uma lgrima escorrendo pela face. Elizabeth segurou a barra do vestido e se aproximou da tia. No chore, querida tia Prudence. Saiba que esta noite promete ser a mais feliz de toda a minha vida. Tenho certeza disso. S sinto que no possa vir comigo disse, dando um beijo na testa da velha senhora. Ai, meu Deus, o vinho! gritou Prudence. Ela havia deixado escapar a taa que segurava nas mos e que se estraalhou no cho, espalhando vinho por todo lado. Elizabeth deu um pulo para trs, abrindo os braos, apavorada. O vestido! Olhou volta e viu a mancha escura que se formava no tapete e os respingos de vinho na parede. Havia outros escorrendo pelas pernas da mesinha ao lado. Mas por sorte nenhum deles havia manchado sua roupa, e o vestido continuava intacto. Tia Prudence riu ao constatar isso. Ah, ainda bem! Errei por pouco, no ? Elizabeth tambm riu, recuperada do susto, e todos os demais se mostraram aliviados, entrando na brincadeira. Lorde Lotharian ento se levantou e segurou Elizabeth pelo brao. Nunca vi uma dama to linda em toda a minha longa vida, srta. Elizabeth. Ela sentiu o sangue subir ao rosto de felicidade. Desta vez vou acreditar na sua palavra, milorde, apesar de ter a sensao de que j disse isso a quase todas as mulheres de Londres caoou. Touch! exclamou o velho. Mas no estou exagerando, no. Garanto que sua beleza no passar despercebida por ningum esta noite. Concordo atalhou Lilywhite. possvel at que um certo cavalheiro fique deslumbrado ao ver a nossa menina e faa o pedido hoje mesmo. S espero que o prncipe se lembre de mim... murmurou Elizabeth. Mas eu no estava me referindo ao prncipe, Elizabeth. Eu queria dizer... Vamos, vamos. No podemos nos atrasar Lotharian interrompeu o que Lilywhite ia dizer. A carruagem j est esperando avisou, indicando com a mo a direo da sada. Todos se despediram de Prudence e caminharam at a porta. Iam saindo quando Elizabeth notou que lorde Gallantine no os seguia. Virou-se para trs e viu que ele continuava parado ao lado da mancha de vinho no tapete. O rosto estava contrado numa expresso de horror. No podemos ir embora e deixar esta baguna, todo este vinho espalhado ele reclamou, com sua mania de ordem e limpeza. Cherie cuidar disso disse Elizabeth, apontando para a criada, que j estava recolhendo os cacos sob o olhar divertido de Prudence. No se

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preocupe. Quando voltarmos estar tudo em ordem. Agora venha, lorde Gallantine. No podemos chegar atrasados. Lembre-se de que as portas do baile se fecham pontualmente s onze da noite e que disse querer me apresentar a algum muito especial. Ah, mesmo... respondeu o velho, meio confuso, cocando a cabea calva com o dedo, por baixo da peruca. Espere s at conhecer esse cavalheiro. Vocs dois so feitos um para o outro. As mulheres vestiram seus agasalhos e pegaram as bolsas e os leques que haviam deixado no cabide ao lado da entrada. Todos j iam saindo quando a sra. Polkshank surgiu e lhes interrompeu a passagem. S mais um instante, srta. Elizabeth. Deixe-me limpar essa mancha que tem nas costas. O qu? Meu vestido est manchado? Mas eu no vi nada... A mulher puxou um pano que trazia preso ao avental, molhou uma ponta nos lbios e com ele esfregou a pequena marca nas costas de Elizabeth. Parece um pingo de sangue, mas j limpei disse. O truque para tirar manchas de sangue no deixar que sequem. O arranho do gato devia ter sangrado um pouco e deixado um sinal no vestido. Elizabeth se dobrou diante do espelho para ver. De fato o sangue no estava mais l, mas agora havia um crculo molhado no tecido do tamanho de uma moeda. Cubra-se com o xale. At chegar ao baile j estar seco recomendou a cozinheira. Desejo que se divirta e tenha boa sorte, srta. Elizabeth. Sei que tudo vai dar certo. Acredito no seu sonho e tenho certeza de que seu prncipe vai aparecer completou, com uma piscadela de cumplicidade. Sem esperar mais, lady Upperton tomou Elizabeth pelo brao e a conduziu at a carruagem estacionada em Berkeley Square, bem em frente casa. Tudo parecia estar na mais perfeita ordem. Por algum motivo, contudo, Elizabeth de repente sentiu que havia algo errado. Um pressentimento ruim tomou conta dela. Seus msculos se retesaram e um nervosismo incomum a dominou. Alguma coisa muito desagradvel estava por acontecer.

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CAPTULO III

Sales do Almack
Havia uma grande quantidade de gente, muito mais convidados do que era de se esperar em um baile to exclusivo para os altos escales da sociedade. Elizabeth tinha a sensao de que qualquer pessoa que gozasse de um mnimo de prestgio tinha recebido convite. Estavam todos ali. Todos menos a nica pessoa que lhe interessava: seu prncipe. Abrindo caminho entre a multido, um lacaio passava servindo taas de ponche cuidadosamente arrumadas sobre uma bandeja de prata. Elizabeth pegou uma delas. A maioria dos convidados, porm, parecia mais interessada em ver e ser vista do que em dar ateno bebida que era oferecida. Elizabeth olhou novamente para seu maravilhoso vestido e lembrou com horror do momento em seu sonho quando vira um lquido vermelho escorrer pelo corpete. Ser que isso ia mesmo acontecer? Tremia s de pensar. Aqui esto eles, minha querida disse lorde Gallantine, segurando seu brao e fazendo com que a taa que ela carregava na mo enluvada entortasse perigosamente. Estes so os cavalheiros que eu queria tanto lhe apresentar. Sir Henry Halford e seu jovem pupilo, o honorvel William Manton. Elizabeth se curvou, cumprimentando os dois. Aproveitou ento para passar os olhos pelo salo na tentativa de ver se seu prncipe tinha chegado. Sir Henry foi colega de seu pai, querida continuou Gallantine. Isso antigamente, claro. Hoje ele o mdico do rei. Sir Henry Halford era um homem de cabelos grisalhos e aparncia distinta, e possua o ttulo de baro. Sua atitude era ousada, e ele olhava para Elizabeth intensamente, parecendo estud-la. Levantou as sobrancelhas escuras de maneira insinuante, e ela sentiu-se incomodada quando o olhar se fixou no seu decote e na parte da sua anatomia que mais parecia lhe interessar. William Manton, ao contrrio, mostrava-se discreto e educado. Tinha ombros largos, cabelos claros e olhos muito azuis. Seu pai era um mdico ilustre, de reconhecida competncia, srta. Royle disse o baro. Gostaria de lhe fazer um convite. Daqui a alguns dias pretendo dar um jantar para meus colegas da Real Academia de Medicina, e seria um prazer contar com sua presena e, claro, tambm com a de lorde Gallantine. Gostaria muito que nos falasse um pouco sobre a atuao do dr. Royle durante os anos que ele passou na Cornualha. Que tal se juntar a ns na quinta-feira, daqui a duas semanas?

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Elizabeth no tinha nenhuma vontade de aproximar-se mais do atrevido sir Henry, que continuava a fit-la com olhos gulosos. J antipatizava com ele mesmo tendo acabado de conhec-lo. Mas como recusar o convite sem ser mal-educada? Duas semanas? repetiu para ganhar tempo. William Manton ento interveio: Para mim, tempo demais. Mal posso esperar a oportunidade de conhecer melhor a to bela filha do dr. Royle. Elizabeth o fitou, sentindo-se lisonjeada com sua ateno, mas preferiu no estender o assunto. Muito bem. uma honra aceitar seu convite, sir Henry, no mesmo, lorde Gallantine? disse. Perfeitamente Gallantine concordou. Ento, na quinta-feira da outra semana estaremos na sua residncia da rua Cruzon, sir Henry. timo. A reunio ser s dez horas. Por favor, no se atrasem porque terei uma surpresa muito especial para ambos avisou sir Henry, percorrendo Elizabeth com seu desagradvel olhar pastoso. Aguardo ansiosamente a visita de vocs. Ela sentiu um arrepio. Desviou o olhar e procurou mudar de assunto. Ouvi dizer que o prncipe Leopold viria a este baile comentou. Ser que verdade? Tambm ouvi isso disse sir Henry. Mas acho que no passa de boato. Pelo que se diz na corte, o prncipe veio em segredo a Londres para cortejar a princesa Charlotte. Como ela no est na cidade, duvido que ele se interesse em vir a um baile, mesmo que seja o convidado de honra. Ele vem, ele vem. Est escrito no destino, Elizabeth repetia mentalmente, enquanto olhava para um casal desconhecido que conversava um pouco adiante. Ia fingir que eram amigos seus e ir at l para ver se assim se livrava daquela companhia indesejvel, mas antes que pudesse faz-lo, o jovem mdico se aproximou. Srta. Royle disse William Manton, educadamente. Me daria o prazer desta dana? No era bem o que ela queria, mas ao menos assim podia escapar do assdio de sir Henry. E tambm dar a impresso a Gallantine de que o par que arrumara para ela estava sendo aceito. Sem hesitar, tomou o brao de William e sorriu para os outros dois homens. Com sua licena, cavalheiros. Ela e Manton ocuparam seu lugar a um canto da pista de dana, esperando a orquestra comear a tocar a msica de uma quadrilha francesa. Essa dana acabava de ser trazida ao Almack por lady Jersey e exigia muita ateno em cada passo. Por isso Elizabeth no teve como olhar volta, procurando seu prncipe. Tinha de se concentrar na dana para no errar ou esbarrar em algum.

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Quando a msica terminou, estava com as faces coradas, transpirando muito. Obrigada, sr. Manton. Foi um prazer danar com o senhor disse, curvando-se diante de William. Mas agora, se me permite, vou ao encontro de lady Upperton ali adiante. Preciso conversar com ela antes que suma de novo no meio da multido. O prazer foi meu respondeu Manton. Espero que possamos danar outra vez, antes de a noite acabar, srta. Royle. Eu tambm. Elizabeth abriu caminho entre os convidados, e foi at onde lady Upperton conversava com lorde Gallantine e Lilywhite. Virou a cabea para ter certeza de que Manton no a seguia. Nesse momento um lacaio ia passando com a bandeja repleta de taas de vinho e, sem v-lo, os dois se chocaram. As taas voaram para todo lado. Ela deu um pulo para trs, afastando-se e segurando a barra da saia para que no se manchasse. Mas foi justamente por isso que acabou esbarrando em algum. Oh, Deus! Quando azar! Sentiu algo escorrendo pelo decote e olhou para o corpete do vestido. Um lquido vermelho encharcava o tecido, escurecendo a cor verde. Meu vestido! Meu lindo vestido! Todo manchado! Mil perdes, senhorita disse uma voz grave e sonora. Elizabeth levantou a vista. Era o homem com quem acabava de se chocar e cujo clice de bebida havia se derramado sobre ela. Estava com dio dele por ter estragado sua roupa. Isso at notar quem ele era. Viu primeiro as medalhas sobre seu peito largo e depois a faixa de cetim vermelho, antes de chegar ao rosto. Era ele! Srta. Royle? Que surpresa! S-sim... Vossa Alteza. Sentiu a mo de lorde Lotharian pressionando seu ombro. Curve-se, Elizabeth cochichou, mandando que ela fizesse o cumprimento adequado diante de um membro da realeza. E foi o que Elizabeth fez. Abaixou-se humildemente diante do prncipe Leopold, rezando para que ele no tivesse notado o quanto seu rosto estava vermelho de constrangimento. Maldio!, Sumner se recriminou. Bem que ele tinha a inteno de encontrar a srta. Royle no baile, danar com ela e cortej-la. Mas no dessa maneira. No assim, derrubando sua taa de bebida em cima dela e deixando-a to sem graa. Olhou para Elizabeth que, abaixada assim, deixava mais evidentes os seios volumosos sob o decote molhado. Tentando disfarar o interesse, segurou sua mo, ajudando-a a levantar. Novamente peo desculpas, srta. Royle. No vi que estava a meu lado, foi sem querer.

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Quando ela se levantou, Sumner viu que estava com os olhos marejados de lgrimas, e completamente envergonhada. Sentiu raiva de si prprio. Em meio a tanta gente, tinha derrubado a bebida e humilhado em pblico justamente a mulher que no saa de seu pensamento desde que a vira pela primeira vez. Mesmo descomposta e com o vestido manchado, era a mais bela de todas as moas que j tinha conhecido. Era a mulher perfeita para ele. Segundo o que haviam lhe dito, a srta. Royle no gostava de freqentar a alta sociedade. Era algum como ele, de sangue azul, mas sem um sobrenome real nem pretenses de nobreza. Se me permitir, srta. Royle disse, fitando-a nos olhos , gostaria de entrar em contato com sua modista e pedir que lhe confeccione um vestido novo. Elizabeth forou um sorriso. O vestido no tem nenhuma importncia, Vossa Alteza respondeu ela. Aliviado ao ver que ela perdoara seu desastrado comportamento, Sumner sorriu. Aproximando-se mais dele, Elizabeth continuou: Ser que devo cham-lo assim? Se no me engano, da ltima vez que nos vimos disse que era lorde Whitevale. Que desgraa! Sumner lembrou aflito que quando encontrara a srta. Royle na joalheria no estava se fazendo passar por Leopold, portanto dera seu verdadeiro sobrenome. Tinha de achar uma sada ou inventar uma desculpa. A segurana do prncipe estava em jogo e ele no podia facilitar, permitindo que o identificassem. Olhou volta para ter certeza de que ningum poderia ouvi-lo e cochichou no ouvido de Elizabeth: que na joalheria eu estava incgnito. No queria que soubessem minha identidade. Ser que posso confiar na senhorita para no revelar isso? Apesar da bebida que havia derrubado sobre ela, Elizabeth exalava um perfume doce de flor de laranjeira. Ele respirou fundo, inebriado com o aroma. Os olhos de Elizabeth agora estavam secos, e a vermelhido do rosto tinha diminudo, deixando as faces de um tom rosado igual ao que ele lembrava ter visto quando colocara nela a tiara. Ah, entendo a sua precauo... ela retrucou. Faz mesmo sentido, e Vossa Alteza pode confiar inteiramente em mim. Nesse momento um cavalheiro alto e idoso chegou perto dos dois. Creio que ainda no tive a honra de ser apresentado ao senhor disse para Sumner. Elizabeth se apressou em intervir: Vossa Alteza, permita-me apresentar-lhe o conde Lotharian, um dos meus tutores. Lotharian se curvou numa demorada mesura que, alm de um cumprimento, era uma forma de esconder seu total espanto. Meus respeitos, Vossa Alteza balbuciou.

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um prazer conhec-lo, lorde Lotharian. O velho no retribuiu a gentileza. Olhava para Sumner com ar ameaador. Corre a voz que Vossa Alteza veio a Londres com a inteno de pedir a mo da princesa Charlotte. Isso verdade? Lorde Lotharian! exclamou Elizabeth, chocada com a indiscrio. Mas Lotharian no desviou o olhar interrogador de Sumner, esperando pela resposta. Devo dizer-lhe que esta noite minha nica inteno poder danar com a srta. Royle disse Sumner, sem se abalar. Apenas isso. Os dois homens continuaram se desafiando com o olhar at que Sumner se virou para Elizabeth. Gostaria de convid-la para danar, srta. Royle, mas, como fui desastrado a ponto de molhar seu vestido, pergunto se em vez disso no me daria a honra de acompanhar-me num pequeno passeio fora deste salo. O ar da noite secar sua roupa e certamente ser melhor conversar l fora do que em meio a esta multido barulhenta. Isto se lorde Lotharian permitir, claro completou, olhando para o homem mais velho. Lotharian ficou em silncio. Com ansiedade Elizabeth esperou que ele desse a sua permisso. Mas o velho demorou ainda algum tempo at finalmente concordar. Est bem, minha querida. Mas no se demore. Lady Upperton ficar preocupada. Obrigada, milorde! A vontade de Elizabeth era sair pulando de alegria, mas manteve a compostura. Aceitou o brao que Sumner lhe oferecia e os dois caminharam entre os convidados rumo sada. Nada mais preocupava Elizabeth, nem o estrago no vestido nem a carranca de Lotharian. Estava imensamente feliz, e isso transparecia no seu semblante, para satisfao de Sumner. Graas a Deus, ela tinha perdoado a sua trapalhada. De braos dados, desceram as escadas e os lacaios prontamente abriram as portas do salo para deix-los sair. No vejo nenhum dos seus guarda-costas... comentou Elizabeth. Hoje no achei necessrio que me acompanhassem o prncipe respondeu. Alm do mais, tenho treino militar e sei exatamente como agir em caso de um ataque. Por isso aviso que melhor no tentar nada contra mim completou, com uma risada. Elizabeth tambm riu. Segurou mais firme no brao dele, sentindo os msculos rgidos. Pelo visto, seu treino de soldado havia trazido mais esse benefcio. As pernas dele eram longas e Elizabeth precisava se esforar para acompanhar cada passo do prncipe. Quando entraram na rua Pall Mall, ela estava

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esbaforida, sentindo uma pontada do lado da cintura. Parou um pouco para retomar o flego. Sumner ento diminuiu o passo. Sinto muito... acho que a fiz correr. Estou to acostumado a marchar com os soldados que acabo me esquecendo de ir mais devagar, em outras situaes. Havia uma fileira de carruagens estacionadas de um lado da rua, inclusive a da sra. Upperton, que os havia trazido festa. Elizabeth notou que uma delas, a que estava mais afastada, tinha gravado na porta principal o inconfundvel braso da casa real. Era com essa que o prncipe viera ao baile, concluiu. Sumner passou o brao pelos ombros de Elizabeth e ofereceu: Quer descansar um pouco? Pode ser... a carruagem da minha tutora est logo ali. Podemos ir at l para sentar um pouco. Como preferir retrucou Sumner. Abraados, foram at o coche. A proximidade dele e o calor de seu corpo deixavam Elizabeth extasiada. Queria ficar nos braos dele o quanto fosse possvel. A expresso de Sumner ficou sria e, como se entendesse esse desejo, ele a segurou mais perto. Olhou-a fixamente, analisando suas feies e depois colou o rosto ao dela. O desejo que sentia por aquela mulher era enlouquecedor. Em seguida, sem conseguir se controlar, beijou-a longa e ternamente. Seus lbios ainda tinham o gosto doce da bebida e tomaram os dela com avidez. Entregue em seus braos, Elizabeth saboreou aquele momento. Agarrou-se s costas rgidas dele, deixando que sua lngua quente e mida lhe invadisse a boca. Gemendo de prazer, os dois prolongaram as carcias, como se o tempo tivesse parado. Nada mais existia a seu redor. As convenes, as opinies da sociedade e o mundo em volta deles deixara de ter qualquer importncia. Foi nesse exato momento, porm, que se ouviu um forte estampido e o som de um projtil que passou zunindo perto deles. Abruptamente, Elizabeth foi jogada ao cho. Suas costas bateram contra o pavimento e o corpo pesado do prncipe caiu sobre ela. Meu Deus! Ele foi baleado! Sentiu a cabea latejar enquanto se contorcia para sair daquela posio. E agora? Por Deus, ser que ele est morto? Era pesado demais e ela no conseguia se levantar. No instante seguinte houve outro disparo. Elizabeth estremeceu ao constatar que a bala tinha furado a porta da carruagem, bem ao lado dos dois. No se mexa. Fique onde est, srta. Royle. Deixe que eu a protejo ele falou baixinho em seu ouvido. Est ferido? No, no. Mas no se mexa.

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Cuidadosamente, ele foi ficando de ccoras, olhando de um lado a outro, tentando ver o agressor, at por fim levantar-se. Elizabeth ficou onde estava, deitada sobre o pavimento e imvel, como ele havia mandado. Foi ento que notou um movimento na janela superior de uma loja, poucos passos adiante. Ali, na janela! avisou. Ele est ali! Com um pulo, ficou de p, abriu rapidamente a porta da carruagem e segurou a manga do casaco do prncipe, fazendo-o perder o equilbrio enquanto conseguia pux-lo para dentro do coche junto com ela. Parte de suas longas pernas ficou ainda do lado de fora, mas ela o puxou novamente com toda a fora e depois o empurrou para baixo, para o cho do veculo. Foi quando houve um novo tiro e desta vez Sumner no se moveu mais. Tinha sido atingido. Elizabeth notou ento que um vulto vinha correndo pela calada na direo deles. Devia ser o agressor, querendo se certificar de que sua pontaria fora certeira. Apavorada, ela puxou mais um pouco o prncipe, sem, contudo, poder esconder seu corpo por completo. Minha nossa! E agora? O vulto abriu a porta da carruagem e deu de cara com ela. Era Edmund, o cocheiro que h muitos anos trabalhava para lady Upperton. Ah, graas a Deus o senhor! exclamou, aliviada. Mas o que isso, srta. Elizabeth? O que est acontecendo? No fique a parado. Por favor, me ajude! Este cavalheiro acaba de ser baleado. Vamos sair daqui. J! Edmund colocou as pernas de Sumner para dentro, ajudou Elizabeth a se acomodar e tomou seu posto. Ele est sangrando muito observou o cocheiro. Eu sei! Leve-nos embora daqui o mais rpido possvel, Edmund. Algum est tentando matar o prncipe! Pois no, milady ele respondeu solcito. Para onde vamos? Hyde Park ... onde est a fonte... disse Sumner com voz sumida, do cho da carruagem. Depressa! Para Hyde Park, Edmund! ela repetiu. Elizabeth passou a mo na testa do prncipe, para afastar-lhe o cabelo, e ele abriu os olhos. A testa estava suada e fria. Segurou suas costas para ampar-lo e percebeu que havia um furo na parte de trs da casaca. Ele gemeu e tentou se sentar. Fique quieto. melhor ela advertiu. Foi atingido perto do ombro, mas parece que s de raspo. Mesmo assim est sangrando bastante, por isso conveniente que no se mexa concluiu, tirando-lhe a casaca e o colete que vestia sobre a camisa. Ele mordeu os lbios quando a carruagem sacolejou ao virar uma esquina. Apesar da dor, porm, abriu um leve sorriso. Estou vendo que uma boa enfermeira, srta. Royle.

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que meu pai era mdico. Eu e minhas irms costumvamos ficar ao lado dele, quando estava trabalhando. Por isso sei que posso ajud-lo, se me permitir. Vou fazer uma atadura para estancar o sangue. Vai doer um pouco, mas depois se sentir melhor. Elizabeth rasgou uma tira de tecido da saia e a dobrou, fazendo uma espcie de pequena almofada. Depois rasgou outra tira e com ela amarrou a almofadinha sobre a ferida. Retirou uma faixa que levava ao redor da cintura e prendeu tudo bem firme em torno do peito do prncipe. Ele a fitou com o rosto contido. Estraguei seu vestido de novo, no ? disse, tentando sorrir. E desta vez foi pior. Est estragado de vez. Todo manchado de sangue. Me desculpe. A culpa no foi sua. Ela olhou para baixo e viu uma pequena trilha de sangue que escorria pelo corpete. Mas no era sangue do prncipe. Era seu prprio sangue que pingava de um arranho que tinha na testa. Por Deus! ele exclamou. Tambm feriram voc? No foi nada. Foi apenas de raspo. que os cortes na cabea costumam sangrar bastante, mesmo quando pequenos Elizabeth respondeu sem se abalar. Apesar de no dar maior importncia ferida, lembrou ento do terrvel sonho que tivera e estremeceu de pavor. Seu pesadelo estava acontecendo de verdade. O chicote ia cruzando o ar da noite, atiando os cavalos para que fossem mais depressa. Em poucos minutos cruzaram os portes de entrada de Hyde Park. O prncipe j conseguia sentar-se no banco da carruagem e a cor comeava a voltar ao seu rosto. A coragem e a fora que demonstrava, depois de ter sido atacado sem piedade, surpreendiam Elizabeth. Era um homem valoroso que sabia se controlar. Mesmo assim, dava a impresso de estar preocupado e olhava com ansiedade para fora da janela. Conseguimos escapar. No h mais por que se preocupar disse ela em tom calmo. Falta muito para chegarmos alameda prxima fonte? ele perguntou, aflito. S mais alguns minutos respondeu Elizabeth, colocando carinhosamente a mo sobre o joelho dele. Mas por que pediu para vir aqui, Alteza? No teria sido melhor ir diretamente ver o mdico? Meu primo veio para c e ele pode estar correndo perigo. Seu primo? Por que ele correria perigo? As balas eram claramente dirigidas a Vossa Alteza, a ningum mais. Eu vi o atirador na janela e a arma estava apontada na sua direo. O rosto do prncipe se contraiu ainda mais.

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A senhorita viu o atirador? Sim respondeu Elizabeth. claro que no o tinha visto nitidamente por causa da escurido. Mesmo que no fosse capaz de descrev-lo em mincias, porm, havia visto sua figura, e isso queria dizer que o atirador tambm a vira com razovel clareza. Como que o atirador sabia que Vossa Alteza iria dar um passeio pela rua Pall Mall? No fao a menor idia respondeu Sumner. Minha nica inteno quando vim ao Almack era me distrair um pouco e, quem sabe, tirar a senhorita para danar. Elizabeth se surpreendeu. Ento ele viera ao baile pensando em danar com ela? Recostou-se contra o assento para que o prncipe no visse sob a luz do luar o sorriso de satisfao que se formava em seu rosto. Ele acabava de admitir que viera ao baile por sua causa, para encontrar-se com ela. Isso s pode querer dizer que algum nos seguiu quando samos do Almack completou Sumner. Acho difcil. Se tivesse vindo atrs de ns, o atirador estaria na rua. Mas ele j estava escondido no segundo andar de uma loja. possvel que tenha nos seguido na sada e depois tomado a deciso de procurar um lugar mais alto onde pudesse fazer a mira melhor. A arrombou a loja ou ento achou alguma porta aberta para entrar e subir ao andar superior. Apesar de tentar ser forte, o prncipe falava com certa dificuldade, a respirao entrecortada pela dor. Se nos seguiu do Almack, ento se trata de algum que estava no baile... algum dos convidados... deduziu Elizabeth. Isso me parece muito estranho. O coche deu mais um solavanco sobre uma pedra e ela levou a mo cabea machucada. O sangue no escorria mais do corte que tinha na tmpora esquerda. Apenas pequenas gotas ainda pingavam. Sinal que o sangue do ferimento j estava coagulando e, por sorte, o da ferida do prncipe tambm estaria. Era um bom sinal. Quando por fim a carruagem parou, Edmund pulou de seu banco e veio abrir a porta. Chegamos, srta. Elizabeth disse, estendendo a mo para ela descer e ajudando o prncipe a desembarcar. Nesse momento ela viu dois homens que passavam por cima do pontilho sobre o lago e vinham correndo na direo deles. O luar se refletia nas espadas que levavam presas cintura e cada um tinha uma pistola na mo. Esto armados! exclamou, ofegante, agarrando-se ao prncipe. Ele a segurou com firmeza e, levantando o brao, avisou: Calma! Sou eu!

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De imediato os homens pararam onde estavam e em seguida se curvaram numa respeitosa mesura. Logo atrs deles vinha outro homem, quase inteiramente coberto por um longo capote, e ao lado dele uma figura que parecia ser de mulher, tambm vestindo uma capa comprida com capuz. Que foi, primo? Aconteceu alguma coisa? o homem perguntou. O prncipe esperou at eles chegarem bem perto, antes de responder. Ento largou Elizabeth e segurou o brao do primo. Aconteceu, sim. Temos de voltar imediatamente. Apesar de escuro, Elizabeth pde notar a semelhana que havia entre as feies do recm-chegado e as do prncipe. Ento aquele era o primo de Sua Alteza, concluiu. Mas e a mulher? Quem era a mulher? Curvou-se, tentando ver mais de perto o rosto dela, mas no conseguiu perceber os detalhes porque o semblante estava escurecido pelo capuz que tapava parcialmente o claro do luar. A mulher tambm olhava para ela, e pelo gesto que fez, Elizabeth teve quase certeza de que a tinha reconhecido. Voc est ferido! exclamou o primo ao notar a mancha de sangue na camisa branca de Sumner. E ela tambm acrescentou a mulher, pegando uma das mechas de cabelo de Elizabeth, ainda coberta de sangue. Temos de lev-los ao mdico. Estamos bem. O mais importante neste momento voltar imediatamente para o hotel atalhou Sumner. No esto bem, no. E vocs vo ver o mdico agora retrucou a mulher com voz de comando. Elizabeth se esforou sem xito para ver o rosto da estranha. Pelo tom que usava devia ser algum importante, uma pessoa acostumada a dar ordens e a ser obedecida. Meu mdico particular fica aqui perto continuou. um profissional de confiana que cuida de toda a minha famlia. At meu pai, que sempre to desconfiado, se trata com ele. A mulher ergueu o brao para os dois guardas armados que estavam por perto. Ento um deles deu um assobio estridente e, atendendo ao seu sinal, surgiu por trs dos arbustos uma carruagem negra e reluzente. Pode dispensar seu cocheiro disse a misteriosa mulher para Elizabeth. Minha carruagem transportar todos ns. Elizabeth foi at Edmund. Obrigada pela ajuda disse. Agora pode voltar para o Almack. Lady Upperton vai precisar de seus servios. Ah, e vou lhe pedir que limpe bem os bancos e, por favor, no conte a lady Upperton nada do que aconteceu. Eu mesma explicarei tudo a ela depois. Perfeitamente, senhorita respondeu Edmund, sacudindo o chicote para dar meia-volta com os cavalos e desaparecer na escurido da noite.

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Se Elizabeth soubesse que a mulher pretendia lev-la rua Cruzon, preferiria ter voltado a p para casa, mesmo com a testa sangrando. E se soubesse que ia justamente residncia de sir Henry Halford, o mdico do rei e, por uma estranha coincidncia tambm da famlia daquela misteriosa mulher, teria pulado da carruagem e sado correndo pelas ruas de Londres. Mas agora ela j estava ali, na sala de visitas de sir Henry, sentada diante da lareira, e com William Manton, o jovem pupilo de sir Henry, cuidando de sua ferida na testa. Fazia o curativo com delicadeza, evitando causar-lhe qualquer dor. Haviam levado o prncipe para o andar de cima, para o gabinete do mdico, onde receberia o tratamento necessrio para seu estado mais grave. Teve muita sorte, srta. Royle. A bala passou apenas de raspo, mas poderia t-la matado disse Manton. Eu sei. Acho que o destino sempre me protege. Conseguiu ver o sujeito que atirou? No... quero dizer, sim, de relance. Verdade? Ento preciso avisar imediatamente s autoridades para que saiam procura do facnora. No creio que o prncipe concorde com isso. Alm do mais, apesar de ter visto o homem, eu no seria capaz de descrev-lo. Estava muito escuro e ele estava bastante longe de ns. S vi seu vulto e o brilho da pistola que tinha na mo. Nesse momento, a mulher desconhecida vinha descendo rapidamente as escadas do solar e se dirigia porta de sada. Elizabeth levantou da poltrona e, passando por trs de William Manton, conseguiu alcan-la antes que fosse embora. E ento? Como est ele? Vai se recuperar? perguntou, aflita. Antes de responder, a mulher puxou mais o capuz sobre a cabea para esconder suas feies. S o nariz e a boca ficaram visveis. Sim, ele vai melhorar. A bala atravessou de um lado a outro, mas no chegou a provocar maiores danos. Posso v-lo? Sir Henry permite? A mulher ignorou a pergunta. Quando o lacaio abriu a porta para ela, apenas avisou: To logo o sr. Manton termine de fazer-lhe o curativo, um coche de aluguel estar sua espera aqui em frente, srta. Royle. Foi o prncipe quem o solicitou, no eu. Disse que certamente sua famlia a espera e no quer lhes causar nenhuma preocupao. Devia sentir-se honrada por receber tanta ateno dele. assim que me sinto, esteja certa Elizabeth respondeu, instantes antes de a mulher desaparecer pela porta.

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Ainda bem que ela trouxe vocs dois para c Manton comentou. Era importante prestar-lhes o socorro necessrio. Elizabeth se virou e sentiu uma sbita tontura. Apoiou-se no encosto da cadeira para no cair e segurou a mo de Manton. Vou acompanh-la at sua casa, srta. Royle. Ele a amparou. O prncipe est bem, no h por que se preocupar. Graas s suas providncias o sangramento no foi mais grave. Salvou a vida dele. Oh, obrigada por cuidar de mim, sr. Manton. Mas, diga-me uma coisa... quem era aquela mulher? A senhorita no sabe? indagou sir Henry, que acabava de aparecer no ltimo degrau da escada. No sei, sir Henry. Pode me dizer quem ? Claro que posso. O baro soltou uma risada. Afinal, eu a conheo muito bem, porque trato dela e de toda a sua famlia h muitos anos. Depois de uma longa pausa, ele por fim completou: Aquela mulher, srta. Royle, a princesa Charlotte em pessoa. Como? A princesa?! Elizabeth sentiu as pernas bambearem e a vista escurecer. Em seguida caiu ao cho, desfalecida.

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CAPTULO IV

Berkeley Square
Quando Elizabeth abriu os olhos percebeu que estava deitada em sua prpria cama. Devia ser de manh, apesar de o quarto estar ainda meia-luz. Mal conseguia distinguir a bandeja que havia a seu lado com um bule de ch fumegante e um prato de mas cozidas. De repente algum abriu as cortinas e os raios do sol inundaram o aposento. Cherie estava ali, em p. Como foi que voltei para casa? indagou, sentindo uma pontada na testa. No consigo me lembrar de nada... Em silncio, a criada serviu-lhe uma xcara de ch. Ela sorveu o primeiro gole do reconfortante lquido quente e aspirou o aroma que subia com o vapor. Hyson! Era o inconfundvel perfume desse tipo de ch. O que dera na cabea da sra. Polkshank para servir aquilo num simples desjejum? O ch Hyson era muito caro e costumavam reserv-lo para oferecer somente em ocasies especiais, a visitas ilustres. No era toa que as despesas da casa estavam aumentando tanto com esse desperdcio. Precisava falar sobre isso com a cozinheira o mais rpido possvel. Ao dar o segundo gole, uma poro de imagens desconexas lhe veio mente. Comeava a se lembrar do que tinha acontecido. Primeiro do grupo de gente que se formara sua volta e que depois a colocara dentro de um coche escuro. Lembrou tambm da dor que sentiu com as sacudidas do veculo; depois, do toque de dois braos fortes e habilidosos que a tinham carregado at sua cama e a deitado ali com cuidado. Eram os braos de... de... Meu Deus! exclamou, sentando-se repentinamente e derramando parte do ch sobre as cobertas. Foi o prncipe quem me trouxe at aqui? Foi ele quem me colocou na cama? perguntou, incrdula. Cherie sorriu, mas deu de ombros, sem responder. No era possvel. O prncipe estava ferido e no podia t-la acompanhado, como imaginava. Era claro que se tratava de um devaneio. Vamos, Cherie, fale! ela insistiu. Quem foi que me trouxe para casa? A criada balanou a cabea, indicando que no sabia a resposta. Muito bem, se Cherie no sabia, algum naquela casa tinha de saber. Algum abrira a porta para que entrassem, e esse algum iria esclarecer suas dvidas. Pediria explicaes de imediato. Por favor, Cherie, ajude-me a me vestir ordenou, decidida.

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Levantou com rapidez e mal ficara em p quando sentiu uma forte tontura. Apoiou-se na cama para no cair. Cherie correu para segur-la com ar preocupado. No foi nada, Cherie. S levantei um pouco depressa demais. Sirva-me um pouco mais de ch e ficarei bem. Apreensiva, Cherie a ajudou a se sentar na beirada da cama e tornou a encher a xcara de ch. Elizabeth bebeu tudo, dessa vez mais devagar. No precisava ficar to aflita para obter a resposta que procurava, concluiu. Pouco depois, levantou-se de novo e foi lentamente se sentar diante da penteadeira. Olhou-se no espelho e s ento entendeu por que Cherie a fitava com ar de espanto. Seus cabelos do lado direito da cabea estavam inteiramente cobertos por sangue pisado. Credo! Quanto sangue! A ferida devia ter sido bem mais sria do que pensara. Inclinou-se para mais perto do espelho e levantou as mechas do cabelo para ver o machucado. Havia um arranho fundo e largo, do tamanho de um dedo mindinho. Sobre ele no havia compressa, mas sim um ungento de cheiro forte que Manton colocara para estancar o sangue. Formara-se assim uma crosta escura e de aparncia repulsiva. O estmago dela embrulhou. Nunca sentira averso a sangue durante todos os anos em que servira de assistente para seu pai. Certa vez at havia estancado com um torniquete o sangramento de um peo ferido enquanto o pai costurava o rasgo na perna dele. Nem por isso ficara em pnico ou com repulsa viso e ao cheiro de sangue. Mas desta feita era diferente. Ver o seu prprio sangue a deixava perturbada. Cherie, quero lavar o cabelo. A moa arregalou os olhos e balanou a cabea em negativa, com ar de quem pede clemncia. Vamos, Cherie, por favor. Mande aquecer a gua. No posso sair de casa com esta aparncia, parecendo que fui esfaqueada por um assaltante. Preciso tomar um bom banho e me vestir com capricho para sair procura de notcias sobre a sade do prncipe. Assim que Cherie saiu para obedecer ordem dela, Elizabeth olhou volta, tentando decidir que roupa usar. Viu no cabide seu chapu de abas largas, enfeitado com pequenos buqus de rosas e uma bela fita de cetim verde. Era lindo e perfeito para esconder a ferida. Resolveu us-lo. Completaria bem a vestimenta que escolhesse. Ainda bem que tinha aprendido a se vestir com bom gosto e seguindo os ditames da moda, pensou, sorrindo satisfeita por possuir esse dom. A visita que ia fazer era muito importante. Descer as escadas no foi to simples quanto Elizabeth achava que seria. Cada degrau aumentava a dor da ferida medida que forosamente a obrigava a mover a cabea. Mas aquilo no tinha maior importncia. Pediria sra. Polkshank um pouco de p de salgueiro para aliviar a dor e, depois de alert-la sobre o uso

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indevido do ch Hyson, partiria rumo ao Hotel Claredon. Corria a notcia de que o prncipe e seu primo se hospedavam ali. Mal havia chegado ao saguo, porm, quando lorde Gallantine apareceu. Nem pense em sair, minha querida disse com voz firme e ar muito srio. Em seguida lady Upperton entrou na conversa. Elizabeth, meu bem disse docemente. Ouvimos seus passos descendo as escadas. Venha para a sala, por favor. Precisamos conversar. Maldio! Ela respirou fundo, disfarando o desagrado. Teria de adiar a sada. Seu traje estava impecvel, e o chapu, cuidadosamente arrumado sobre o cabelo preso, escondia por completo o machucado da testa. Ningum iria desconfiar de que estava ferida. Forou um sorriso, levantou a cabea e foi at a sala de estar. Para sua surpresa, ali estavam no s lady Upperton e lorde Gallantine, mas tambm lorde Lotharian, Lilywhite e tia Prudence. Desculpem. No imaginava que tinham vindo aqui para falar comigo Elizabeth se justificou. No imaginava mesmo, Elizabeth? No acha que viramos v-la depois de saber que nossa protegida foi perseguida por um atirador pelas ruas de Londres? E que estava junto com ningum menos do que o prncipe Leopold de Saxe-Coburg quando ambos foram atingidos? Elizabeth corou. Foi apenas um arranho disse. Como podem ver, estou bem. Sabem algo sobre o estado de sade do prncipe? S sabemos que ele sobreviveu e creio que isso voc tambm j sabe, no ? respondeu Lotharian em tom cnico. Sim... Voc podia ter morrido, Elizabeth! Lilywhite interrompeu, irado. Ele segurava um clice de conhaque quase vazio, apesar de ser ainda cedo de manh. No era de bom tom nem o costume beber quela hora, mas ele tornou a encher o clice sem se constranger. Algum quer um pouco deste maravilhoso lquido para acalmar os nervos? perguntou. Prudence de imediato se interessou. Eu quero! Levantou a mo pedindo um copo, que Lilywhite se apressou em lhe servir. Ela sorveu a bebida com ar de satisfao. Elizabeth sentou perto da porta, na nica poltrona ainda vazia. Como foi que ficaram sabendo do que aconteceu ontem noite? indagou. Edmund... s podia ter sido ele a dar com a lngua nos dentes... Aiii... ela levou a mo testa. Minha cabea est dolorida.

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A eficiente Cherie surgiu na soleira da porta, trazendo um copo de gua turva. Era a soluo de p de salgueiro de que Elizabeth tanto precisava. Mas o mordomo MacTavish a interceptou, sem deix-la entrar. Ele mesmo apanhou o copo e foi entreg-lo a Elizabeth. Ela tomou apressada toda a bebida. Sabia que dali a pouco faria efeito e aliviaria seu mal-estar. Lady Upperton tomou ento a palavra: Quem me falou sobre suas estarrecedoras aventuras com o prncipe foi a srta. Mercer Ephinstone. Lembra-se dela, no? a dama de companhia da princesa Charlotte e parece que vocs se conheceram ontem. Ela ficou bastante impressionada com voc, sabia? Elizabeth permaneceu em silncio e pensativa. Que tipo de ligao existiria entre lady Upperton e a srta. Ephinstone para que esta tivesse ido lhe contar o acontecido? Tia Prudence olhava para todos com curiosidade. Ela j tinha esvaziado a taa de bebida e pediu uma nova dose a Lilywhite, que no s a atendeu de imediato como tambm tratou de encher outra vez o prprio copo. Impressionada comigo? No sei o que posso ter feito para impressionla. Afinal, nosso encontro foi muito rpido. E tambm no entendo por que ela veio lhes contar tudo isso. Gallantine se levantou de sua poltrona e ficou em p diante de Elizabeth. Pense bem, menina. Certamente fez alguma coisa muito fora do comum para chamar tanto a ateno dela. Eu? Por que acha isso, lorde Gallantine? Porque, minha querida Elizabeth, a srta. Ephinstone apareceu aqui logo cedinho esta manh trazendo-lhe um convite da princesa Charlotte. Como? isso mesmo. A princesa deseja que voc comparea a Cranbourne Lodge e lhe faa companhia por alguns dias. Meu Deus... A princesa est requisitando minha presena? Mas por qu? Para ser mais uma de suas damas de companhia, igual srta. Ephinstone explicou lady Upperton. Entendo... mas por que convidaria justamente a... mim? Ns no sabemos, querida. Queramos muito que voc nos explicasse. De qualquer forma, claro que j aceitamos o convite e mandamos srta. Ephinstone voltar com nossa resposta afirmativa. Elizabeth se levantou, surpresa e indignada. A-aceitaram o convite? gaguejou. Sim. Voc vai para l na prxima semana, assim que estiver bem de sade. E, pela sua boa aparncia, parece-me que isso no vai demorar muito respondeu lady Upperton sorridente e parecendo muito satisfeita. Sabamos

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que era isso que voc queria e que ficaria encantada em travar amizade com a princesa. Afinal, vocs duas podem at ser meio-irms, no ? Elizabeth tornou a se sentar, desconsolada. Aquilo tudo era uma absoluta loucura! bem verdade que algum tempo atrs ela havia se questionado sobre a possibilidade de ser meio-irm da princesa Charlotte. Chegara at a imaginar como seria ter vida de princesa, caso as circunstncias do seu nascimento fossem diferentes. Mas agora, no... Agora seu destino lhe havia sido revelado no sonho, e sabia que estava destinada a casar com o prncipe. No podia se afastar de Londres, deixando seu futuro marido para trs. Isso no, de forma alguma. Seus tutores, contudo, haviam decidido o contrrio. Tinham concordado que ela fosse prestar servios princesa Charlotte, longe dali. Que grande enrascada! Animado com os acontecimentos, Lilywhite levantou uma taa de conhaque e a entregou a Elizabeth. Vamos l, menina! Vamos brindar! Ela segurou a taa e levantou os olhos aos cus, numa prece silenciosa. Senhor, por piedade, fazei com que isto no passe de um sonho, de um simples pesadelo... Sete dias depois, contudo, ela constatou que aquilo era a mais pura realidade. Sua sina havia sido traada. No recebera nenhuma notcia do prncipe a semana inteira, e quando conseguiu sair de casa para ir ao Hotel Clarendon, para saber de sua sade, apenas lhe informaram que ele no se encontrava ali no momento. Ser que tinha voltado a Paris ou ido para a Rssia tratar do ferimento? Ser que seu estado de sade havia se agravado? Fosse qual fosse a resposta, o fato que a previso do seu casamento com ele, revelada naquele sonho, parecia cada vez mais improvvel. Quando chegou o temido dia de sua partida para Cranbourne Lodge, as esperanas de Elizabeth haviam praticamente desaparecido. Nada mais indicava que o sonho pudesse se realizar algum dia. Cherie se encarregou de preparar a imensa bagagem que lady Upperton achava necessria. Entre todos os pertences, estavam os vestidos de gala que a modista havia feito para ela. Havia tambm uma poro de outros trajes confeccionados por sete costureiras, especialmente contratadas para a ocasio. A nica obrigao de Elizabeth foi descansar bastante para chegar bem disposta e devidamente apresentvel diante da princesa Charlotte. A carruagem sacolejou por trs horas, no trajeto de Londres at os campos onde ficava Cranbourne Lodge, o imponente solar real de veraneio. Quando por fim a silhueta dele surgiu no horizonte, Elizabeth arregalou os olhos,

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encantada. Era uma viso magnfica. Como seria viver em meio ao luxo daquela majestosa edificao? As paredes claras pareciam absorver o sol forte da tarde, transformando a enorme torre que havia no topo em uma coluna dourada. Elizabeth esticou a cabea para fora da janela, tentando ver a parte de cima da torre. Era to alta que imaginou poder enxergar Londres inteira do seu topo, mesmo estando a muitos quilmetros de distncia. Apesar de ter vindo a contragosto, talvez no fosse to ruim passar alguns dias ali, pensou. Cranbourne Lodge estava bem localizada, bastante perto do Castelo de Windsor e em meio a um amplo parque rodeado pela floresta. Era um lugar de inquestionvel beleza e de importncia histrica. Alm do mais, tinha sido agraciada com a rara oportunidade de conviver com a princesa Charlotte, e esse privilgio no devia ser menosprezado. Desde que chegara a Londres, Elizabeth sonhara com uma vida tranqila, livre das desagradveis obrigaes domsticas e da responsabilidade de cuidar da famlia. Imaginava que as princesas vivessem assim, e quem sabe um dia ela tambm viveria. Sem querer, via agora que seu sonho em parte virava realidade. S havia um grave problema. Seu prncipe no estava ali. E, pelo visto, nem a princesa Charlotte. Avisaram que ela tinha ido at o castelo de Windsor, visitar suas tias e a rainha. S voltaria a Cranbourne Lodge bem mais tarde, naquela mesma noite. A rainha... Elizabeth repetiu para si mesma. Ser que a rainha sabia de sua presena ali? Possivelmente Charlotte j ouvira os rumores que corriam sobre a linhagem das irms Royle. Se dera ouvidos a eles, ento devia acreditar que ela e as trigmeas Royle eram de fato meio-irms. Talvez fosse esse o motivo de t-la convidado a vir a Cranbourne Lodge. Seria uma forma de torturar seu poderoso pai, exibindo-lhe a filha bastarda que ele tivera com outra mulher. Elizabeth fez uma careta de desagrado, mas em seguida pensou direito. Se a histria que seu pai contara fosse mesmo autntica, ento a rainha no sabia de nada. Ela no teria conhecimento de que as irms Royle haviam sobrevivido ao parto, apesar dos esforos em contrrio de lady Jersey e dela prpria. Tambm acreditava que a rainha no fora informada da sua estada em Cranbourne. Ela acharia muito arriscado que sua neta Charlotte convivesse com uma das crianas que ela havia tentado matar para proteger seu filho, o herdeiro da Coroa. Elizabeth levou a mo cabea, pensativa. O que ser que a aguardava em Cranbourne Lodge? S esperava que a rainha no aparecesse por ali. Se isso acontecesse, provavelmente ela saberia de imediato quem era Elizabeth, e seria torturante ter de olhar nos olhos daquela mulher que tinha preferido v-la morta na hora em que nasceu. Elizabeth procurou afastar logo os pensamentos nefastos. Fosse qual fosse a razo, as boas ou ms intenes, pelas quais haviam pedido que viesse a

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Cranbourne, na realidade estava sendo tratada de forma bastante cordial. O quarto no qual a acomodaram era pequeno porm confortvel. Da ampla janela ovalada se viam os campos verdes que, nessa poca do ano, ficavam pontilhados de lebres, correndo para se alimentar dos brotos novos de relva. O ambiente era agradvel e acolhedor. Procurou se distrair, ajudando a criada de quarto a desempacotar suas coisas. Primeiro os vestidos, depois os outros pertences e por fim os artigos de toucador. Arrumou os talcos, perfumes, escovas e fivelas de cabelo com cuidado sobre a penteadeira. Parecia que o tempo passava mais devagar naquele lugar e, quando no tinha mais o que fazer, decidiu sair para dar uma volta pelos arredores. A tarde agradvel a animou a seguir at os estbulos. Pediu um cavalo emprestado a um dos pees e resolveu fazer uma curta cavalgada pela propriedade, antes do anoitecer. Pequenos cervos pastavam ao longo da trilha que saa de Cranbourne. Sacudiam nervosamente as orelhas e o rabo ao ver o cavalo passar. Elizabeth admirou a agilidade com que se moviam. Seguiu adiante e, por um momento, chegou a pensar em fugir dali. Podia voltar para Londres cavalgando, pensou. Mas sabia que fazer algo assim to irresponsvel mancharia sua reputao para sempre e, se um dia voltasse a encontrar o prncipe, ele no iria querer mais nada com ela. Por isso logo descartou a idia. Tinha de permanecer ali e cumprir sua tarefa temporria junto realeza. O ar estava bastante quente, e Elizabeth comeou a sentir calor. Puxou as rdeas e fez o cavalo parar embaixo de uma rvore para tirar o xale rendado que levava sobre os ombros. Respirou aliviada sob a sombra dos galhos assim que tirou o agasalho e percorreu a paisagem com a vista, apreciando os arredores. Foi ento que ouviu o barulho de cascos batendo no pedregulho. Era algum que se aproximava a galope. Mais do que depressa, Elizabeth segurou novamente as rdeas e guiou sua montaria para trs de alguns arbustos, fora da estrada. De longe viu o homem chegando, montado em um enorme cavalo preto. medida que ele se aproximava, notou que vestia uma camisa simples, aberta no peito, revelando um peito forte e musculoso. Sua figura no lhe pareceu de todo estranha. Suando, fixou melhor a vista. O homem no usava casaca, no tinha dragonas douradas nos ombros nem uma faixa de cetim vermelho cruzando-lhe o peito, no entanto... no entanto... apesar de seu aspecto de campons... era elel Era seu prncipe! Seria aquilo uma miragem? Um efeito da luz do entardecer? Sumner parou bem perto com seu corpulento cavalo. Levantou a mo para proteger a vista dos raios fortes do sol e apertou os olhos, fitando o vulto parcialmente escondido atrs dos arbustos, e estremeceu por inteiro. Costumava

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reagir assim quando ouvia o rufar dos tambores em uma parada militar ou o primeiro tiro de canho. Nunca ao se deparar com uma mulher. Srta. Royle? balbuciou. Ser possvel? Ela se aproximou devagar, guiando seu cavalo para fora das sombras dos arbustos. Seu rosto recebeu a luz do sol e ela sorriu. As faces estavam coradas por causa do calor. Ao v-la de perto, Sumner sentiu uma emoo desconhecida. Como vai? Elizabeth cumprimentou e em seguida cobriu a boca com a mo, abafando um risinho. Que bobagem perguntar-lhe isso. Vejo que est muito bem. Em tima forma, Alteza. A senhorita tambm. Parece-me muito bem-disposta. Era o mnimo que Sumner poderia dizer. Na verdade a estava achando linda, deslumbrante mesmo. Corada assim ficava ainda mais atraente. Obrigada, Alteza. Pronto! L vinha de novo aquele "alteza", pensou Sumner. Ele sentia um peso na conscincia por estar escondendo quem realmente era. Bem que gostaria de poder contar a ela toda a verdade, mas isso no era possvel naquele momento. Havia combinado com Leopold que a farsa seria mantida, pelo menos por enquanto, para garantir a segurana dele e da prpria srta. Royle. Ele emparelhou seu cavalo com o de Elizabeth, at que as cabeas dos animais ficassem lado a lado, e comentou: Que interessante o desgnio do destino! Deve ter sido ele que nos proporcionou este agradvel encontro. Elizabeth o fitou com os olhos brilhando ao sol da tarde, parecendo duas esmeraldas fulgurantes. No sei se foi um desgnio do destino respondeu. Estou mais propensa a acreditar que devemos agradecer srta. Ephinstone pela coincidncia de ambos estarmos em Windsor. Por que diz isso, srta. Royle? Elizabeth respondeu com outra pergunta. Tambm est hospedado aqui? No, claro que no... Nossa presena aqui secreta. Um segredo rigorosamente guardado e... Elizabeth riu. Nem to rigorosamente assim, no ? Afinal, acabei por encontr-lo. E seu primo? Tambm veio para c? Leopold? Por que estaria a srta. Royle querendo saber dele? Sumner se endireitou na sela, com ar desconfiado. Que est fazendo aqui neste lugar ermo, srta. Royle? No me parece que tenha vindo fazer um piquenique ou simplesmente passar a tarde no campo. No vejo mais ningum por perto...

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Vim s dar um passeio respondeu Elizabeth. que estou hospedada em Cranbourne; a partir de hoje serei uma das damas de companhia da princesa Charlotte. Em Cranbourne? Sumner repetiu, animado. Isso mesmo, Alteza. l que eu estou. Ah, ento nos veremos novamente esta noite, na hora do jantar. Verdade? Mas como? Est hospedado aqui perto? Sim, srta. Royle, e em segredo, como j lhe disse. Muito bem, ento tenha uma boa tarde, Alteza disse Elizabeth, movendo as rdeas para fazer o cavalo dar meia-volta. Nos veremos mais tarde. Sumner meneou a cabea e ficou observando Elizabeth se afastar na direo de Cranbourne Lodge. Certamente, srta. Royle. Assim que ela sumiu de vista, ele chicoteou seu animal e saiu a galope para dentro da floresta. Era preciso falar com Leopold o quanto antes. Imediatamente.

Cabana do guarda florestal de Cranbourne Lodge


Era uma cabana simples, com telhado de sap, localizada num dos extremos da Floresta de Windsor. Ali normalmente ficava o guarda florestal. Quando Sumner se aproximou, viu Leopold sentado perto da janela superior, tomando ar. Mesmo tendo tirado a jaqueta, ele estava com a camisa de mangas compridas e a gola fechada, apesar do calor. Ei, Leopold! No acha que est quente demais para se vestir assim? O prncipe Leopold era sempre formal, no s na vestimenta, mas tambm nos modos. A princesa Charlotte est por perto e quero ficar apresentvel caso ela resolva me fazer uma visita respondeu ao primo. Um jovem ajudante veio correndo na direo da cabana, afastando os cabelos revoltos da testa. Pegou as rdeas do animal assim que Sumner desmontou e saiu, levando o cavalo, sem sequer levantar os olhos. Limitou-se apenas a fazer uma reverncia. Era evidente que, como todo mundo, o garoto acreditava estar diante do prncipe. Essa era a sina de Sumner, e era assim que precisava ser. Vivia tomando o lugar de Leopold para garantir-lhe a segurana. S duas pessoas no mundo conheciam a verdadeira identidade de Sumner, e nenhuma das duas era Leopold. Este acreditava que ambos eram primos, e Sumner nunca o desmentira, resignando-se a viver essa farsa.

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Quando mais jovens, os dois tinham ido juntos fazer o treinamento militar. A Leopold haviam dado conhecimentos de estratgia e de histria, enquanto Sumner fora treinado para a ao na guerra. Mas o caminho trilhado por eles fora sempre paralelo. Um sempre estava ao lado do outro nas empreitadas militares e nas batalhas. E assim continuavam at o dia de hoje. No provvel que ela venha respondeu Sumner quando viu o ajudante desaparecer com sua montaria. Seria arriscado demais. Entrou na cabana, tomando o cuidado de fechar bem a porta atrs de si. Leopold agora estava no andar de baixo e demonstrava desnimo. Nada de abatimento continuou Sumner. Falei com a srta. Ephinstone e ela garantiu que tudo est sob controle. Hoje noite vamos jantar em segredo com a princesa e suas acompanhantes. Acompanhantes?! Que bobagem essa? Irritado, caminhou de um lado a outro, at que por fim se sentou em um banco de madeira perto da janela que estava aberta. Ningum pode saber que estamos aqui. uma questo de vida ou morte! Trata-se da minha vida ou da minha morte! No se preocupe. Eu disse que o jantar secreto, no disse? S Charlotte, alguns de seus empregados de maior confiana e a srta. Ephinstone sabem que estamos refugiados aqui, nas terras de Cranbourne. Ah, e tem... Sumner fez uma pausa antes de terminar a frase ...tem tambm outra pessoa. Outra pessoa? Quem? Vamos, diga logo! A srta. Elizabeth Royle. Leopold ficou de p e coou o queixo com desconfiana. No acha que pode ser perigoso ela saber da nossa presena aqui, Sumner? Talvez seja perigoso para ela. Quanto a voc, acho que a moa no representa qualquer ameaa. Vai poder constatar isso quando a encontrar no jantar desta noite. O qu? Ela est aqui, em Cranbourne? Mas por que a convidou, Sumner? No v o risco que ela pode estar correndo? A mulher j levou um tiro s por estar na sua companhia. No fui eu que a convidei, mas sei que est aqui porque acabei de encontr-la na estrada, uns vinte minutos atrs. Mas como veio parar aqui? Pelo que sei, foi sua amiga Mercer quem a chamou para ser dama de companhia da princesa Charlotte por algum tempo. Dama de companhia? Uma plebia como a srta. Royle? Mas que estanho... Com certeza foi a princesa quem decidiu por essa escolha. Ningum seria convidada para fazer companhia princesa, especialmente agora que estamos aqui, a no ser por ordem expressa de Charlotte.

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Ou ento do prncipe Regente atalhou Sumner. Mas duvido que ele pudesse dar uma ordem assim. Se ele sabe algo sobre a existncia da srta. Royle e suas irms, o mais provvel que queira v-la o mais longe possvel da sua voluntariosa Charlotte. Leopold meneou a cabea, confirmando a mesma suspeita. Ser que Charlotte sabe do possvel parentesco entre ela e a srta. Royle? Ou ter convidado a moa para vir aqui s porque percebeu que voc anda enfeitiado por ela, Sumner? No sei... Quem sabe ela e Mercer resolveram bancar o cupido por falta do que fazer. Sumner sorriu. Parece-me mais provvel, contudo, que Charlotte tenha conhecimento de quem a srta. Royle. S assim se justifica ela ter convidado uma simples plebia da Cornualha como Elizabeth Royle para ser sua dama de companhia. Leopold apoiou a cabea entre as mos, avaliando a teoria do primo. , acho que voc tem razo disse algum tempo depois. Mas fica ainda uma pergunta. Se a maioria das pessoas de Londres me conhece apenas de nome e s alguns poucos j me viram pessoalmente, ento... Isso verdade. Sumner interrompeu. Todo mundo no Almack pensou que eu fosse voc, inclusive a srta. Royle, a quem eu disse claramente que era Sumner Landsworne, o lorde Whitevale. isso! Mas, afinal, qual a sua pergunta, Leopold? Exatamente essa. Por que ela acha que voc o prncipe Leopold se j lhe explicou com todas as letras que no ? No tenho certeza. A primeira vez que a vi foi na joalheria, e me apresentei como Whitevale, mas depois, quando a encontrei de novo no baile, ela demonstrou acreditar que eu era o prncipe Leopold. Na ocasio brinquei, dizendo que era mesmo o prncipe e que estava ali incgnito. Por que fez isso? S para acalmar a curiosidade dela. Por sorte deu certo e ela no fez mais perguntas. Mas afinal, qual motivo desse seu interrogatrio, Leopold? No houve resposta. O prncipe permaneceu sentado e pensativo. Tem alguma suspeita em relao srta. Royle? indagou depois de uma longa pausa. Sumner retesou o corpo. Ser que a atrao que sentia por Elizabeth havia empanado seu senso crtico e impedido que detectasse algum risco para o prncipe Leopold? Estaria ela preparando alguma tramia contra ele? No, isso no. Sempre tivera muita perspiccia para perceber a verdadeira natureza das pessoas, e de uma coisa estava certo: a srta. Royle era digna de toda a confiana. No podia esquecer que ela j lhe salvara a vida uma vez, e s algum muito confivel teria agido assim.

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Creio que est julgando mal a srta. Royle, Leopold. Ah, est bem... Esquea o que falei. Sei que gosta dela. A srta. Royle est crente que eu sou o prncipe Leopold, e estou disposto a manter essa farsa at que voc volte a Paris, ou pelo menos at ter certeza de que sua vida no corre perigo. No essa a minha misso? retrucou Sumner, irritado. Ele perdera o bom humor. As palavras saram rspidas e secas. Sua respirao estava entrecortada e ele se esforou para retomar o alento. Sua frieza e autocontrole, coisas que sempre lhe haviam sido teis para tomar decises cruciais nas batalhas e na garantia da segurana do prncipe Leopold, estavam sendo abaladas pela emoo. E isso no podia acontecer. Ele no iria permitir. Pode ficar tranqilo, Leopold. Jamais permitirei que minhas emoes atrapalhem a misso de proteg-lo. Eu juro. Leopold se levantou e foi at a porta. De passagem, deu um tapinha no ombro de Sumner. Nunca duvidei disso, meu caro primo.

Onze horas da noite Cranbourne Lodge


O estmago de Elizabeth fez um barulho esquisito, parecendo o grunhido de um animal, e todos ao redor ouviram. Nossa! Deve haver gatos selvagens na floresta l fora ela disse para disfarar, virando-se na direo da janela. Mais trs pessoas estavam sentadas mesa, iluminada pelas velas de dois candelabros. A princesa Charlotte deu um breve sorriso e lanou um olhar significativo para Mercer. Acabava de voltar de seu passeio ao castelo de Windsor, aonde fora visitar a av e as tias. Da o jantar ter sido servido to tarde. Sim, srta. Royle a princesa confirmou. E alm de gatos selvagens, h lebres e uma poro de outros animais, mas parece-me que todos esto em silncio esta noite. Mercer mal conseguia conter o riso, e Elizabeth, vermelha de vergonha, percebeu que no havia conseguido enganar ningum. No bem assim Sumner interveio. Ns ouvimos o miado de um gato selvagem quando estvamos chegando, no foi, Leopold? O prncipe no demonstrou qualquer emoo, mas concordou. , sim. Deve haver uma poro deles rondando por a. Sem graa, Elizabeth limpou os lbios com o guardanapo. Olhou para Leopold e mudou de assunto.

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Desculpe, mas com todos os imprevistos que houve, acabei por no gravar seu nome completo, senhor. Leopold olhou espantado para o primo, que por sua vez fitou a princesa Charlotte com surpresa, e ela para Mercer, de olhos arregalados. Estou causando algum mal-estar? perguntou Elizabeth, percebendo isso e sem desconfiar do que estava acontecendo. Ser que falei algo que no devia? Os outros trs continuaram se entreolhando em silncio, at que Charlotte por fim segurou a mo de Elizabeth e respondeu: Prezada srta. Royle, o primo do prncipe o... marqus de Whitevale, entendeu? Como? Ela se virou na cadeira para encarar Sumner. Lorde Whitevale? No foi esse o nome que me disse quando nos vimos na joalheria, Alteza? Sim, e como lhe expliquei no baile, eu tenho andado incgnito, usando subterfgios para disfarar a minha identidade, compreende? Ah... entendi. A essa altura, Margaret Mercer Ephinstone delicadamente procurou desviar a conversa para evitar maiores constrangimentos. Queria lhe pedir, srta. Royle, que me trate s por Mercer, est bem? assim que todos me chamam. Mas diga, o que est achando de Cranbourne Lodge? Mercer era uma mulher extremamente bela. Sua pele era suave e perfeita, os olhos grandes, e os cabelos loiros eram sedosos e reluzentes. Aparentava ser um pouco mais velha do que a princesa e do que Elizabeth, talvez por sua postura contida e sofisticada. Pelo que tinha ouvido lady Upperton dizer, era uma pessoa muito respeitada pela sociedade londrina e cheia de amigos importantes. Ela se sobressaa nas festas por causa de seu charme, sua elegncia e seu senso de humor. Estou achando interessante... Um lugar quieto, sossegado, bom para... deixe-me ver... para... meditar, talvez. Era a melhor forma que encontrara de dizer que achava o lugar entediante. Mercer e Charlotte caram na risada. Ser que tinha sido inconveniente de novo? Rindo, a princesa tornou a pegar na mo de Elizabeth. Ah, srta. Royle, como divertida! Estou to feliz que tenha vindo! to diferente das minhas outras damas de companhia, sempre to soturnas e entediantes, sempre me vigiando. Por falar nisso, querida Charlotte, por onde andam elas? Onde as escondeu para que no a vigiassem? indagou Mercer. Sei que seus convidados so muito bem-vindos, mas preciso que tenha conscincia do risco que corre ao promover uma reunio como esta, Charlotte. Se seu pai descobrir,

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vai mand-la de volta para Warwick imediatamente. Seria uma pena v-la reclusa outra vez, longe de todos. Diante dessa afirmao, o prncipe e Sumner perceberam o quanto sua presena ali era comprometedora e se levantaram da mesa, prontos para se despedir e ir embora. Mas Charlotte os deteve. Nada disso. No h motivos para preocupao disse, colocando o brao diante deles. Mesmo que Leopold e Whitevale precisem se esconder na floresta por algum tempo, no vou permitir que meu futuro... quero dizer que... Leo jante todas as noites naquela cabana do guarda respondeu a princesa para Mercer. Em seguida Charlotte ficou de p, colocou as mos na cintura numa atitude de menina travessa e depois deu uma risada gostosa. Alm do mais, ningum vai ficar sabendo destes jantares, porque j tomei minhas providncias. Inventei uma histria e convenci as minhas futriqueiras damas de companhia a ficarem l no castelo em Windsor. Sabem como fiz isso? Ofereci a elas uma boa dose do vinho que eu estava bebendo e, depois que ficaram meio tontas, prometi que se ficassem l haveria muito mais para elas. claro que aceitaram. Quem negaria, no mesmo? Afinal, era um timo vinho estrangeiro! Ah, Charlotte, voc mesmo muito malandra! Riu Mercer, deixando de lado qualquer formalidade. Malandra de verdade. Deve ser por isso que ns duas nos damos to bem! E desconfio que a srta. Royle ser um timo acrscimo ao nosso grupo. Elizabeth torceu as mos, constrangida. No era agradvel perceber que tinha sido chamada ali apenas para divertir aquela gente, como se ela fosse algum tipo de bufo. Estava bem pouco vontade, mas, mesmo assim, procurou sorrir para Charlotte, que a olhava fixamente. Srta. Royle... comeou a dizer a princesa. Por favor, me chame de Elizabeth, eu lhe peo. Afinal, parece que estou entre amigos, no? Que bobagem... por que havia dito isso? Ela no tinha nada a ver com aquela gente, no eram "amigos" coisa nenhuma e j estava completamente arrependida de ter aceitado vir a Cranbourne. Que desatino! Muito bem, Elizabeth. Ento me diga, que est achando do nosso Leo aqui? indagou Charlotte, com aquela sua estranha forma de tratar o prncipe Leopold por esse apelido. Elizabeth dirigiu o olhar ao prncipe, que parecia estar to constrangido quanto ela. Ele me parece ser... generoso... valente e... forte respondeu, sem saber mais o que dizer.

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E tambm muito atraente, assim como seu primo, no acha, Elizabeth? Mercer acrescentou. Eu... eu, sim... ele tem uma bela figura gaguejou Elizabeth, desejando que a terra se abrisse e a tragasse de uma vez para se ver livre daquela situao torturante. Bem pouco vontade com aquela conversa, o prncipe apoiou as mos sobre a mesa, ficou de p e, de cara fechada, disse: Com sua licena, vou sair um pouco para tomar ar l fora. Curvou-se, cumprimentando a todos, e saiu pela porta do salo. Whitevale lanou um olhar de reprimenda a Mercer pelo comentrio que ela acabara de fazer. Na realidade, quem merecia ser recriminada era Charlotte. Fora ela quem provocara aquele desconforto no prncipe. Elizabeth disse Whitevale em seguida. No quero que o prncipe ande por a sozinho. Ser que se importaria em ir fazer-lhe companhia? Ah, por favor, no me pea isso. evidente que Sua Alteza deseja ficar s ela respondeu, procurando uma desculpa. Eu sei, mas como ele foi ferido h to pouco tempo, no acho isso conveniente. melhor que algum esteja junto dele. E se eu for, ele vai dizer que o estou tratando como se fosse criana. Charlotte fez uma careta e interveio: Se assim, ento deixem que eu vou. O primo Whitevale balanou a cabea em negativa. Peo-lhe que permita a Elizabeth ir, princesa. Preferia que ficasse aqui para conversarmos um pouco. Quero saber algumas coisas sobre as possibilidades de caa nesta sua floresta. Charlotte no se convenceu. Para qu? J disse que h gatos selvagens, lebres e uma poro de outros animais, no disse? ela respondeu rindo, meio descontrolada. Para Elizabeth, j bastava. A princesa devia ter bebido vinho demais, comeava a se tornar inconveniente e a criar um ambiente ainda mais tenso. Era prefervel ir ao encontro do prncipe, como Whitevale pedira. Aquela conversa estava ficando arrevesada demais para ela. Com seu consentimento, creio que vou mesmo acompanhar o prncipe anunciou, afastando a cadeira. Lorde Whitevale tem toda a razo. Ele no deve ficar sozinho depois do que aconteceu. Mercer arqueou as sobrancelhas. E eu, creio que vou me recolher anunciou. Hoje tive um dia muito longo. Boa noite para todos. Com isso, Mercer se levantou e, passando o brao pelo de Elizabeth, caminhou com ela at a porta. Tinha uma maneira agradvel de fazer as outras pessoas se sentirem vontade mesmo quando aprontava alguma traquinagem para

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elas. Assim que ambas estavam longe o suficiente para no serem ouvidas, ela fez a confidencia: Sabe, minha querida Elizabeth, voc est aqui em Cranbourne Lodge por um motivo muito especial e lhe garanto que algo que nada tem a ver comigo. Verdade? O que , Mercer? Voc vai descobrir sozinha e ter uma boa surpresa. S posso lhe dizer uma coisa. Estar aqui uma ddiva. Ficar por poucos dias e sugiro que no desperdice esta boa oportunidade. Aproveite ao mximo cada momento. Mas como... o que quer dizer? Elizabeth perguntou com espanto, mas Mercer j estava longe, subindo as escadas para o andar superior. Um velho criado de uniforme abriu a porta para Elizabeth sair. Ela atravessou a soleira e respirou o ar puro da noite. Alguns passos adiante estava o prncipe, parado de costas, sua figura iluminada pelo luar. Parecia indiferente ao que acontecia dentro da casa. Mercer estava certa. Aquilo era mesmo uma ddiva especial. Elizabeth pensara ter perdido seu prncipe para sempre, mas o destino lhe dava uma nova chance. Saberia aproveit-la. No ia perd-lo mais, nem mesmo para a princesa Charlotte. Confiante, segurou a barra da saia e silenciosamente foi ao encontro dele. Colocou de leve a mo sobre seu ombro e o prncipe se virou, fitando-a bem nos olhos, como se no acreditasse que ela estava ali. Elizabeth... murmurou.

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CAPTULO V

Jardins de Cranbourne Lodge


Aquele contato desencadeou uma tempestade no corao de Sumner. Quando seu olhar encontrou os olhos brilhantes de Elizabeth, teve vontade de apert-la nos braos e cobri-la de carcias e de beijos. Mas, como sempre, prevaleceu a razo. O dever falou mais alto e ele se conteve. Eu queria ficar s disse, segurando-a pelos ombros. Elizabeth deixouse ficar, mas sentindo que ela se entregava, Sumner a afastou delicadamente. Por favor, volte para dentro da casa e faa companhia aos outros disse, resistindo ao desejo de colar seu corpo ao dela. E diga a meu primo, caso tenha sido ele quem a mandou vir ao meu encontro, que estou bem e que... no precisa usar subterfgios para me lembrar de que tenho de controlar meus instintos. Sei da minha obrigao e conheo muito bem meu dever. Dever? espantou-se Elizabeth. No sei o que est querendo dizer. De fato, seu primo me pediu que viesse, mas eu vim porque quis. Queria ficar a seu lado, mais do que tudo precisava estar a seu lado. Ser que no entende? O corao de Sumner comeou a bater mais forte, como se fosse pular para fora do peito. Este no o momento. Por favor, Elizabeth, v... o momento, sim ela retrucou e chegou ainda mais perto. Ele sentiu o calor de seu corpo, agora to prximo. Elizabeth acariciou-lhe o rosto com uma das mos e colocou a outra sobre seu peito. Sumner estremeceu. No estava preparado para receber aquele gesto de ternura. Por mais que o desejasse, no podia permitir aquilo. Sua misso era proteger Leopold, e no se entregar a devaneios amorosos. Precisava garantir a segurana dele de forma a que a unio estratgica com a princesa Charlotte se concretizasse. Tentou de novo explicar isso a Elizabeth, mas era difcil encontrar as palavras. Sua voz saiu tremida e rspida. J lhe disse que tenho um dever a cumprir. Agora v. Os olhos de Elizabeth fiaram midos, brilhando sob a luz do luar, mas ela se manteve firme. Pensa que j no me contaram que veio a Londres para se encontrar em segredo com a princesa Charlotte? E que pretende se casar com ela? Qual seu dever, afinal? Dever com quem? Com o reino de Saxe-Coburg? Ele desviou o olhar. No conseguia mais encarar Elizabeth nem saber o que dizer em sua defesa que no fosse mago-la. No podia contar-lhe a verdade. Seu primeiro dever devia ser para consigo mesmo! continuou Elizabeth em desespero. Sei que sentiu alguma coisa quando me beijou e percebo, por suas reaes, que no sente o mesmo por Charlotte.

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Sumner no resistiu mais. Segurou-a pela cintura e a abraou, tomando os lbios dela com avidez. Os dedos suaves de Elizabeth acariciaram seu rosto e depois se enredaram em seus cabelos. Ele sentiu o corpo enrijecer de desejo com aquele beijo apaixonado. O dever! De repente, a palavra ecoou novamente no seu pensamento. Reagindo, Sumner segurou as mos de Elizabeth e a empurrou de leve para mais longe. Precisa compreender... disse, hesitante. Tenho uma misso e isto no pode acontecer. Ns dois nunca poderemos ficar juntos! Ao contrrio do olhar de ressentimento que esperava de Elizabeth com essa declarao, para sua surpresa ela sorriu. Engano seu disse, calmamente. Seja qual for essa sua misso, faa o que fizer, ns vamos ficar juntos, sim. Sinto isso bem aqui, dentro do peito. Continuou, apontando para o corao. E sei que sente o mesmo. Tenho certeza. Sumner agora estava em terreno vulnervel. Qualquer coisa que fizesse ou dissesse estaria errada. Ento ele agiu da maneira como havia sido treinado para jamais agir: bateu em retirada. Virou as costas e comeou a caminhar na direo das cocheiras. Nossa sorte est selada! continuou Elizabeth de longe. E se a sorte quiser que fiquemos juntos, assim ser! Sumner apressou o passo, mas ouviu claramente as palavras dela. A sorte est selada. Como gostaria de poder acreditar nisso. Como adoraria ter um longo futuro ao lado daquela mulher linda e carinhosa. Ah, se isso fosse possvel... Mas sabia perfeitamente que no era. Ele s estava vivo graas ao pai de Leopold, que o acolhera. Devia a ele a prpria existncia e jamais iria decepcionar o prncipe ou sua famlia. Jamais. *** Em vez de voltar diretamente para a casa, Elizabeth caminhou pelo jardim at encontrar um banco de pedra, onde se sentou. Reclinando-se no encosto, olhou para cima, fitando a enorme lua que brilhava no cu. Ainda sorria, certa de que o destino estava marcado. Ela e aquele homem, teimoso e belo, ficariam juntos para sempre. No tinha mais qualquer dvida disso. Tocou os lbios com a ponta dos dedos. Ainda estavam mornos e intumescidos pelo beijo e guardavam o sabor de seu prncipe. Ele a desejava com o mesmo ardor que ela, isso era evidente. Tinha sentido a intimidade dele, o membro se enrijecendo contra a sua coxa numa resposta do corpo msculo aos carinhos trocados. Ela prpria se entregara por inteiro, desejando coisas que uma donzela no devia desejar nem mesmo estando ao lado de seu prncipe numa linda noite de luar.

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Apoiou os cotovelos sobre os joelhos e o rosto entre as mos, pensativa. Tudo seria to mais fcil para ambos se no fosse a teimosa insistncia dele em cumprir o que dizia ser seu dever. Sabia que a atrao que sentiam facilmente se transformaria em amor se ele no insistisse tanto naquilo que considerava ser sua obrigao: a de se casar com Charlotte s para beneficiar o reino de SaxeCoburg e a Inglaterra. Elizabeth se levantou e esticou as pernas. Tinha uma rdua tarefa pela frente. Como conseguiria convencer o prncipe a se casar com ela, uma simples plebia da Cornualha, em vez de desposar Charlotte, a mulher que um dia seria a rainha da Inglaterra? Caminhou pelo jardim enluarado, dando vazo aos pensamentos, procurando decidir como agiria. Chegou ento a um labirinto circular, formado por cercas vivas. Entrou nele e foi andando pela trilha coberta de pedriscos e conchas trituradas. Os labirintos eram feitos para que as pessoas meditassem enquanto andavam por eles, e foi o que Elizabeth fez, colocando calmamente um p na frente do outro e pensando na forma que usaria para persuadir o prncipe. Deu voltas e mais voltas, seguindo a trilha at chegar ao centro do labirinto, certa de que assim acharia a soluo. E, quando alcanou o fim, ficou ali, parada bem no meio, aguardando a resposta. Respirou fundo e levantou as mos para o cu, implorando: Peo que me ilumine... murmurou ao vento. Mostre-me o caminho... Passaram-se alguns minutos e nada de vir-lhe a idia que buscava. Os braos comearam a doer e, cansada, ela os deixou cair. Sua sorte estava marcada. Sabia disso. Havia visto tudo no sonho e sentido no beijo de seu prncipe. Que mais lhe faltava para ter a certeza final? O encontro no tinha sido puro acaso, era obra definitiva do destino. Isso! O destino! De repente as idias ficaram claras. O destino havia traado o caminho de ambos de forma indelvel. Tudo que fosse se passar de agora em diante estava marcado para acontecer, e eles se casariam antes de o vero terminar! Rindo, ela levou as mos boca. No havia motivo para preocupaes. Qualquer deciso que tomasse seria a acertada, porque era assim que estava escrito. Qualquer ao, qualquer palavra que pronunciasse estava predeterminada e traria o prncipe para ela. Era isso que a sorte havia traado! Pulando de alegria, percorreu o caminho da sada e correu de volta ao casaro. Precisava descansar, dormir um pouco depois de tantas atribulaes. Afinal, assim que o dia clareasse teria de comear a conquistar definitivamente o seu prncipe. Naquela primeira manh em Cranbourne Lodge, Elizabeth acordou antes mesmo de o sol ter aparecido por inteiro. Estava ansiosa para descobrir quais

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seriam as suas obrigaes na qualidade de dama de companhia da princesa. Assim que se levantou da cama, viu a porta do quarto se abrir e uma criada entrar trazendo toalhas e uma grande bacia de gua quente, pronta a ajud-la na higiene matinal. A princesa j acordou? perguntou moa, assim que comeou a se lavar. Oh, no, senhorita. Ela s acorda bem mais tarde. claro... respondeu Elizabeth, sem graa. Fora uma bobagem ter perguntado aquilo. Obviamente, quem levantava to cedo era s a criadagem, e mesmo assim, por obrigao. Os fidalgos costumavam acordar bem mais tarde. A criada olhou Elizabeth de cima a baixo e depois foi at o guarda-roupa que ficava no outro lado do aposento. Quando se virou de novo, Elizabeth notou que ela estava com uma expresso estranha no rosto corado. Que foi? perguntou, desconfiando que apesar de ter acabado de acordar ela j tivesse feito algo errado. Oh, no nada, senhorita a moa respondeu, baixando a vista. Devia ser apenas impresso ou talvez a luz rosada do amanhecer que se refletia no rosto da criada, dando a sensao de que corava. Deseja usar este vestido agora, senhorita? perguntou a moa, levantando a roupa que escolhera para ela. Esse? Elizabeth se espantou. Era um dos vestidos de noite confeccionados por madame Devy, e mais prprio para usar em uma festa de gala ou em alguma ocasio muito formal. De fino tecido cor-de-rosa, tinha mangas curtas e um decote pronunciado. No lhe parecia nada apropriado para vestir de dia. Mas a criada devia saber melhor do que ela qual era a forma costumeira de se vestir em Cranbourne Lodge para fazer companhia princesa. Era melhor no discutir. Depois de arrumada, Elizabeth tomou ali mesmo o desjejum de frutas e ch que lhe foi servido. Como ainda era cedo, resolveu em seguida fazer um novo passeio pelo jardim. Queria ver a paisagem luz do dia. Temendo que o vestido fosse leve demais para proteg-la do frescor da manh, e sentindo que no estava vestida de forma adequada para andar entre as plantas, colocou sobre os ombros uma capa longa para se agasalhar, antes de sair. A viso era magnfica. O orvalho da manh resplandecia sobre os gramados, refletindo os raios do sol que tambm iluminavam as flores brancas e roxas dos canteiros. As trepadeiras que cobriam em parte os muros de pedra do jardim estavam floridas, exibindo as mais variadas cores. Extasiada, caminhou pela relva, levantando a barra da saia para que no se molhasse. Deu uma longa volta at se aproximar do labirinto. Foi ento que um som diferente, parecendo barulho de batidas metlicas, chamou sua ateno.

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distncia ouviu tambm pisadas fortes no cascalho e grunhidos abafados. Curiosa, se aproximou mais. Sumner, seu desgraado! algum gritou. Como consegue ser to rpido com esse seu tamanho todo? Elizabeth apertou os olhos e viu logo adiante dois homens de torso nu, esgrimindo suas espadas. Eram Leopold e lorde Whitevale. Os dois ficaram estticos ao v-la e abaixaram as armas. Elizabeth piscou, surpresa. Sumner? Era esse o nome que tinha ouvido? Mas que nome era aquele? Devia ser o primeiro nome de lorde Whitevale, concluiu. Eu... eu... desculpem atrapalhar seu treino disse sem graa, fazendo um esforo para desviar o olhar da figura musculosa do prncipe. Acordei mais cedo e estava s dando um passeio. Sem dizer nada, ele veio decidido na sua direo. Cus, e agora? Instintivamente, Elizabeth deu um passo atrs, mas ele chegou bem perto e esticou o brao. Agora era impossvel fingir que no estava interessada naquele corpo msculo, forte e tentador. Elizabeth engoliu em seco. Ele se abaixou, pegou algo no cho e entregou a ela a capa que, sem perceber, tinha deixado cair dos ombros. Bom dia, Alteza... ela gaguejou, como se toda a coragem que havia demonstrado na noite anterior tivesse desaparecido por encanto. Vejo que est em muito boa... forma... eu... quero dizer... no seu domnio da espada... isto ... Ele arqueou as sobrancelhas, com ar divertido. Aqui est a sua capa, srta. Royle. M-Muito obrigada respondeu ela, fazendo uma reverncia meio desengonada. Foi um prazer. Ele se curvou para retribuir o cumprimento, mas, em sua ansiedade, Elizabeth pensou que ele fosse beij-la e, instintivamente, ofereceu os lbios, fechando os olhos. Maldio! Estava fazendo tudo errado! Quando percebeu a gafe, procurou se recompor e, sem saber o que fazer, inventou algo para dizer. Hum... gostaria de me acompanhar no passeio pelo jardim, Vossa Alteza? Lamento, mas no posso, srta Royle. Elizabeth. Por favor, me chame de Elizabeth... Est bem, Elizabeth, obrigado, mas infelizmente no posso. Estou no meio de um treino de esgrima com ... Ele se virou para apontar o primo, mas este j tinha desaparecido dali ...pelo visto, com ningum, no ? completou, rindo. Ento, vamos?

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Sem pensar mais, ela deu alguns passos at onde estava a camisa que ele havia tirado, pegou-a do cho e a entregou ao prncipe. O dia est lindo, mas um pouco friozinho, agora de manh disse calmamente, como se tivesse esquecido a gafe que acabara de cometer. Tinha resolvido que no iria mais se preocupar com isso nem com todos os outros erros que pudesse cometer. J estava convencida de que qualquer coisa que fizesse, mesmo sendo algo descabido, era uma pr-determinao do destino e sempre daria certo. O prncipe vestiu alegremente a camisa e depois guardou a espada na bainha que levava presa cintura. Ser uma honra acompanh-la, senhorita... quero dizer, Elizabeth. Sumner percorreu com o olhar as rvores adiante na tentativa de ver para onde tinha ido o primo. Maldito Leopold! Estava cansado de saber que ele no queria ser deixado a ss com Elizabeth e mesmo assim sumia. Na verdade, ele tinha vontade de ficar a ss com Elizabeth, esse era o problema. Mas para o seu prprio bem, e o de Leopold, era melhor que mantivesse a maior distncia possvel daquela moa. Sumner sentia um desejo incontrolvel por Elizabeth, uma necessidade constante de estar perto dela. Mas sabia que Elizabeth representava uma distrao perigosssima, que poderia ser fatal caso o fizesse cometer o mnimo deslize na proteo do prncipe Leopold. Caminhando ao lado dela, fitou-a com o canto dos olhos. Seus cabelos cor de cobre reluziam ao sol da manh. Uma longa mecha caa, ondulante, da tmpora at a curva do ousado decote. Que ser que tinha passado pela cabea dela para usar um vestido assim provocante em um simples passeio matinal pelo jardim? Sumner apressou-se a desviar o olhar. No podia se permitir continuar admirando os encantos dela dessa forma indiscreta. E nem querer t-la nos braos, com seus seios fartos apertados contra o peito, como desejava. S de pensar nisso, ficava excitado. Por sorte, no havia enfiado a camisa para dentro da cala e assim conseguia esconder o volume que crescia sem controle dentro dela. Era melhor prestar ateno ao caminho e procurar esquecer Elizabeth. E foi justamente ao prestar mais ateno ao caminho que ele percebeu o erro. Em vez de caminharem pelo extenso parque de volta para Cranbourne Lodge, como planejado, haviam tomado o rumo oposto. Estavam seguindo a trilha que bordejava o rio Tmisa, na direo contrria. Isso no era nada sensato. No acha que devia voltar? disse para Elizabeth. A princesa pode acordar e querer a sua presena. Sumner estava parado, fingindo olhar para as guas do rio. Elizabeth chegou mais perto. A criada disse que ela s acorda bem mais tarde respondeu, colocando a mo sobre o brao dele.

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O toque era suave, mas mesmo assim perturbador. Sumner estava cada vez mais excitado. Parece que a princesa Charlotte e seu primo ficaram conversando at altas horas da noite continuou Elizabeth. Portanto ela deve acordar mais tarde ainda. Ela estava com os olhos brilhando e os lbios entreabertos, como que pedindo para serem beijados. Sumner desviou o rosto. A tentao era enorme, mas no podia ceder. Precisava pr os pensamentos em ordem e concentrar-se em sua misso. Era s isso que importava. Afastou-se dela e com passos largos e ligeiros foi andando frente. Cus, por que ele tornava tudo to difcil? Elizabeth recolheu a barra da saia e correu atrs. Conseguiu alcan-lo um pouco adiante, quando j ia virando uma curva na trilha que beirava o rio. No consigo acompanhar seu ritmo, Alteza disse, retomando o flego. Poderia andar um pouco mais devagar? Inesperadamente, ele se deteve e virou a cabea. Quer parar de me chamar de "alteza"? falou com rispidez. Mas... ento... como devo cham-lo? Prncipe Leopold? S Leopold? No... no sei... simplesmente no use meu nome, est bem? retrucou, continuando a andar em frente. Isso vai ser impossvel ela argumentou, correndo outra vez para alcan-lo. Ns dois estamos aqui em Cranbourne, fatalmente iremos nos encontrar e eu no gostaria de ofend-lo com algum tratamento inadequado. Sumner respirou fundo, parou de andar e esfregou a testa, irritado. Est bem! Ento me chame de Sumner, quando se dirigir a mim em particular. E em pblico pare de me tratar por "Vossa Alteza". Eu no ando com a coroa na cabea, ando? Elizabeth piscou com estranheza. Sumner... Sumner... repetiu baixinho. Ele a olhou em silncio por alguns momentos. meu... nome de batismo. A famlia e os amigos mais prximos me chamam assim. S quem no me conhece bem poderia pensar em me chamar de "Leopold". Para Elizabeth, aquilo no fazia nenhum sentido. Mesmo sem entender, porm, ela estava satisfeita. Ele j a considerava uma pessoa prxima, algum to ntimo a ponto de poder cham-lo pelo nome de batismo. S no compreendia o motivo pelo qual ser tratado por "alteza" o deixava to irritado. Afinal, sendo uma simples plebia, era assim que lhe haviam ensinado a tratar os membros da realeza. Ser que ele era apenas um prncipe de menor importncia, como tantos

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outros aos quais o mundo dava pouca ateno? Talvez fosse essa a explicao para seu comportamento pouco convencional. A princesa Charlotte, pelo contrrio, era um importante membro da monarquia. Era filha legtima do prncipe de Gales, diferente dela e de suas irms. Mesmo que um dia ficasse comprovada a linhagem nobre das irms Royle, sempre seriam vistas como um simples deslize de um monarca, nada mais do que isso. Elizabeth s rezava para que as complicadas circunstncias de seu nascimento nunca viessem baila enquanto estivesse em Cranbourne, e principalmente no na presena de Sumner. Droga! Onde estava ele? J ia l adiante, seguindo pela trilha, quase sumindo de vista. Ei! Espere por mim! O caminho fazia uma curva, ao longo de um despenhadeiro, desviando-se na direo de Cranbourne Lodge. Elizabeth correu atrs de Sumner, que ia tomando esse desvio. Por favor, Sumner, me espere! Como era esquisito cham-lo assim! Ainda no entendia por que ele tinha exigido ser tratado pelo nome de batismo. Sumner, mais devagar! Por favor, no me deixe aqui na floresta. Eu no conheo o caminho de volta! Ele agia como um brutamontes, caminhando rpido e sem olhar para trs. Sua mente estava to conturbada que esquecia no s os princpios de seu treinamento militar como os do simples cavalheirismo. Refletiu por um instante e por fim parou no lugar, esperando Elizabeth alcan-lo. Ela chegou esbaforida, tropeando nas pernas. claro que no vou deix-la aqui, Elizabeth. Ao dar o ltimo passo, ela se desequilibrou. Girou o corpo, tentando se manter em p, mas com o movimento, perdeu ainda mais o equilbrio e caiu de lado, na encosta do despenhadeiro que descia at o rio. Sumner deu um pulo para segur-la, mas era tarde demais. Ela despencou pelo declive e sumiu, alguns metros abaixo. Elizabeth! Sumner arrancou a espada da cintura e se jogou pela encosta para salv-la. Quando Elizabeth abriu os olhos, a primeira coisa que viu foi o rosto preocupado de Sumner. Levou alguns minutos para perceber que estava aninhada nos braos fortes dele, e mais algum tempo para se dar conta de que ambos estavam ensopados. O que tinha acontecido? S se lembrava da queda e da gua fria do rio passando sobre seu corpo, nada mais. Graas a Deus, est respirando sem dificuldade... ele murmurou, inclinando-lhe a cabea para cima.

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As copas das rvores formavam uma moldura em volta do cu azul. A gua escorria pelo rosto dele, pingando do queixo anguloso sobre o pescoo de Elizabeth e formando uma trilha que descia entre os seios. Como? Por que no estaria respirando? ela indagou com voz rouca. As palavras lhe feriram a garganta. Sentia uma queimao como se tivesse tomado um gole de conhaque. Confusa, levou a mo ao pescoo. O que havia acontecido? Sumner a fitou e a expresso dele se encheu de ternura. Antes que pudesse dizer mais nada, ele levantou-lhe a cabea e seus lbios foram ao encontro dos dela. Elizabeth gemeu, sentindo a lngua morna invadir-lhe a boca. No era um beijo para consol-la, mas sim um beijo de paixo e desejo. Ele envolveu-lhe o rosto com as mos e aprofundou o beijo, conquistando cada recanto da sua boca como querendo apoderar-se dela por inteiro. Elizabeth correspondeu. Agarrou-se mais a ele, desejando que aquele momento durasse para sempre. Estava de olhos fechados, mas percebeu que Sumner se abaixava e a colocava cuidadosamente sobre o cho acolchoado por folhas secas e musgos. S ento abriu os olhos. Ele deitou-se a seu lado, acariciando-lhe o rosto e retirando com os dedos as mechas molhadas do cabelo que ainda estavam presas na testa. Elizabeth... eu... eu, peo que me desculpe. A culpa no foi sua. Ela sorriu. Eu que escorreguei. A voz saiu como um sussurro, mas as palavras no eram necessrias naquele momento. Seus corpos diziam mais do que qualquer palavra. Elizabeth esticou o brao, abriu a camisa ensopada de Sumner e colocou a palma da mo sobre o peito morno e musculoso. Depois se virou de lado, passou os braos pela cintura dele e o segurou com firmeza. Sentiu suas formas fortes e rgidas, os msculos salientes e bem definidos. Apertou mais o abrao, querendo ficar ainda mais perto, querendo toc-lo e desejando que ele a tocasse tambm. Sumner respirou fundo, tomado de desejo. Sentia algo que parecia fogo em brasa ardendo dentro dele. No conseguia mais se conter. As mos subiram pelos quadris de Elizabeth e chegaram aos seios. Tomou um deles na mo, acariciando o mamilo com o polegar por cima do tecido. Imediatamente sentiu-o endurecer, assim como endurecia seu membro, dentro da cala. Com a respirao entrecortada, segurou nos ombros de Elizabeth e a empurrou de leve contra o colcho de folhas. Em seguida abriu-lhe o corpete ensopado at deixar os seios mostra. Afagou a pele macia e os beijou com avidez. Elizabeth se contorceu de prazer, oferecendo-se a ele. Sumner estava enlouquecido de desejo e instintivamente colocou uma das mos por baixo da saia dela, acariciando-lhe as coxas. Ento fixou a vista nos olhos de Elizabeth, que brilhavam como duas esmeraldas, e lentamente foi subindo at toc-la na sua intimidade, apalpando o ponto mido e sensvel entre as pernas.

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Ela gemeu e se abriu, pedindo para ser possuda, e apertou a mo dele contra seu corpo em brasa. Sumner a segurou com mais fora e em seguida cobriu-lhe os lbios com os seus. Quero senti-lo dentro de mim... murmurou, quando as bocas por fim se afastaram. Quero ser sua... No posso ele respondeu com voz rouca. Elizabeth sabia que isso era mentira. O desejo dele era bem evidente. Era claro que queria consumar o ato tanto quanto ela. Pode sim... e eu quero. implorou. Mas no foi o que aconteceu, pelo menos no como ela queria. Sumner tornou a beij-la e, mantendo os lbios ainda colados aos dela, afastou-lhe mais as pernas para alcanar com os dedos o centro latejante entre elas. Introduziu primeiro um dedo, depois o outro, enquanto com o polegar brincava fazendo crculos em volta. A sensao causada por aquele toque provocante levou Elizabeth ao delrio. Em xtase, ela arqueou o corpo, gemendo e agitando-se, espremendo os seios contra o peito de Sumner. O polegar dele se movia cada vez mais rpido sobre a pequena salincia sensvel entre suas pernas, e quando Sumner comeou a mordiscar o bico de seus seios ela sentiu o corpo inteiro estremecer. Agarrou-se mais a ele, entrelaando os dedos nos seus cabelos e arranhando-lhe as costas. Girou de um lado a outro, contorcendo-se de prazer, deixando que os dedos dele entrassem cada vez mais fundo. As folhas secas que formavam um colcho embaixo deles iam se espalhando com os movimentos sem controle dos dois. Ento sobreveio um frmito final e ela se largou, exausta e inerte, nos braos de seu prncipe. Instantes depois, Sumner lentamente retirou a mo, sentou-se de novo e a fitou, extasiado. Com cuidado, abaixou-lhe a saia para cobrir-lhe novamente as pernas. Nesse momento olhou tambm para seus dedos e notou que estavam manchados de sangue. Elizabeth... balbuciou, horrorizado. No tinha a inteno de... Ela sabia perfeitamente a que Sumner estava se referindo e respondeu sem se alterar: No senti dor alguma, apesar de sempre terem me dito que isso iria doer... Constrangido, Sumner no sabia para onde virar o rosto. Sinto muito, Elizabeth. Eu tentei ser cuidadoso e gentil, mas... No fez nada de errado ela interrompeu. Fiz, sim insistiu Sumner, envergonhado e sem conseguir olh-la de frente. S fez o que eu queria. O que eu pedi, nada mais. Mas eu a deflorei, eu manchei sua honra.

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Manchou? Elizabeth indagou, sentando ao lado dele e sorrindo. S porque me tocou? Que bobagem essa? De mais a mais, isso no tem a menor importncia, porque logo estaremos casados. Como? Do que est falando? Sumner teve um sobressalto. Ser que no entendeu que nunca poderemos ficar juntos? Eu tenho uma misso a cumprir, Elizabeth. Ela olhou para o espao, incapaz de compreender aquilo que ele dizia. Depois do que acabara de acontecer entre os dois, no era possvel que ainda pensasse em pedir a mo da princesa Charlotte em casamento. No, isso certamente no era possvel. Sumner ficou em p e segurou o brao de Elizabeth para ajud-la a se levantar. Ainda no conseguia encar-la, mas tratou de ser objetivo. Agora vamos voltar. J tarde, e voc precisa trocar de roupa. A princesa vai acordar a qualquer momento. Ela obedeceu, sentindo um n na garganta que ameaava sufoc-la. Por que as coisas tinham que ser to difceis assim? Por que aquilo tudo estava acontecendo? Em silncio, caminhou pela trilha atrs de Sumner, sentindo as lgrimas que comeavam a brotar. Ele no pode fazer isso comigo. No pode, de jeito nenhum. O corao e a mente de Elizabeth estavam convencidos. Era como se ela e Sumner j estivessem casados. O destino estava traado e ela no iria desistir. Afinal, era uma Royle, e os Royle no desistiam nunca. Faria como haviam feito suas duas irms. Quando as circunstncias se tornavam difceis, usavam a criatividade. E era exatamente a isso que Elizabeth estava disposta. Faria o que fosse necessrio para conquistar Sumner. Conseguiria de qualquer maneira, porque tinha certeza de que o destino estava a seu favor.

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CAPTULO VI

Margaret Mercer Ephinstone ficou parada com ar de espanto total. Depois de ouvir o relato de Elizabeth sobre o acidente daquela manh, levou a mo boca para abafar uma exclamao de horror. Elizabeth estava tirando a roupa molhada enquanto a criada pedia que preparassem a gua quente para o banho. Por Deus, minha querida, poderia ter se afogado se ele no viesse salvla! disse Mercer. Elizabeth tirou uma folha seca que ainda estava presa a seus cabelos e disfaradamente a escondeu na palma da mo. A folha poderia delatar o que acontecera depois do acidente, entre ela e seu salvador. Na verdade no me lembro direito como foi dissimulou. S sei que uma hora eu estava andando pela trilha beira do rio, e no momento seguinte me vi toda molhada nos braos de Sumner. Sumner? Mercer arqueou as sobrancelhas. Ser que ouvi direito? Disse Sumner? Elizabeth concordou, balanando a cabea. . O prncipe. Ele me pediu que no o chamasse de "alteza" enquanto estivermos aqui em Cranbourne. Creio que para no ofender a princesa Charlotte, tratando-o com o mesmo ttulo dela. Deve ser isso. Mercer ficou pensativa por alguns momentos e depois sorriu. Talvez. Eu j ouvi o primo cham-lo de Sumner algumas vezes. Ele deve se sentir muito vontade a seu lado para dizer-lhe que o chame assim tambm, no ? Mas se quer um conselho, Elizabeth, sugiro que s o trate com tanta familiaridade quando estiver entre ns quatro e no na frente de outras pessoas. Elizabeth meneou a cabea. Ele disse a mesma coisa, e claro que vou seguir a recomendao. Sentou-se diante da penteadeira e analisou sua imagem no espelho para ver se estava ainda descomposta. Ento Mercer se aproximou por trs e colocou a mo na manga de seu vestido. Que pena que estragou! um bonito vestido e devia cair-lhe muito bem comentou, apalpando o tecido delicado e olhando fixamente para o pronunciado decote. Disse que acidente ocorreu esta manh. Foi isso? Sim. Acordei cedo e resolvi dar um passeio pelos jardins at a hora de a princesa levantar. Sei... e escolheu esse vestido para caminhar no jardim de manh? Que escolha interessante...

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No, no fui eu que escolhi explicou Elizabeth. No estou acostumada vida na corte e no tenho idia do que esperam que eu use diante da princesa. Elizabeth comeou a escovar os cabelos, e um pequeno graveto, preso entre as mechas, se soltou com a escova e voou para o cho como se fosse uma flecha. Ela o procurou com o p, tentando escond-lo. Mercer se virou para encarar a criada de quarto, que vinha entrando junto com outras duas moas, que carregavam bacias de gua quente. Aida, foi voc quem escolheu este vestido para a srta. Royle usar de manh? No, no, senhora a jovem respondeu, corando. Eu apenas o mostrei a ela como sugesto, e a srta. Royle aceitou. E quem foi que lhe deu o direito de fazer sugestes de vestimenta? Sabe muito bem que um vestido de noite como este no apropriado para se usar durante o dia. Est cansada de saber. A criada no respondeu. Apenas baixou a cabea e deu um suspiro desgostoso. Ah, est bem, Aida. Mercer a acalmou. Sei quem foi a culpada disso e vou falar com ela diretamente. Como voc no pode descumprir as ordens que lhe do, acho melhor outra pessoa cuidar do guarda-roupa da srta. Royle. Agora saia. V chamar minha criada Georgiana. Pelo menos nela sei que posso confiar. Sem dizer nada, a criada saiu de cabea baixa como estava. Elizabeth ainda fitava a figura de Mercer refletida no espelho. Estava estupefata com a cena que acabava de presenciar. Mas o que isso? Algum deu ordens para que Aida me vestisse de maneira errada? Quem faria uma coisa dessas? Mercer deu uma risadinha. Ora, a nossa querida Charlotte, claro. M-mas... que interesse teria a princesa em me prejudicar dessa maneira? Subitamente Elizabeth percebia que sua estada naquela casa era to insegura quanto andar na trilha do rio ao lado do despenhadeiro. Ah, Elizabeth, como voc ingnua! disse Mercer, ajoelhando-se ao lado dela. Charlotte minha grande amiga, mas s vezes age de forma infantil e malcriada. Gosta de aprontar travessuras. melhor que voc fique bem alerta enquanto estiver aqui em Cranbourne Lodge. No estou entendendo, Mercer. Por que me convidaria para ser sua dama de companhia se estivesse querendo me prejudicar? Eu no disse que ela quer prejudic-la. que Charlotte fica cansada de no ter o que fazer, presa aqui dentro, e gosta de inventar traquinagens explicou Mercer, levantando-se e indo ao outro lado do quarto, onde, com o dedo

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mnimo, experimentou a temperatura da gua na tina. Ai, est quente demais! Melhor esperar mais um pouco para entrar no banho. Elizabeth permanecia parada, sem entender direito o que estava acontecendo, mas Mercer continuou falando, indiferente ao seu olhar de espanto. Este lugar pode no ser muito animado, mas pelo menos se tem mais liberdade do que em Warwick House. Sabe que Leopold teve a ousadia de ir se encontrar com Charlotte l, mesmo sabendo que o pai dela, o prncipe Regente, estava hospedado em Carlton House, a poucos metros dali? No sei se foi ousadia ou uma loucura de amor. Amor? O corao de Elizabeth disparou ao ouvir a palavra. Verdade? balbuciou. Era cada vez mais difcil para ela admitir que podia existir algo entre seu amado e a princesa. , sim. Mas ele foi esperto o suficiente para ir embora antes que o pai de Charlotte soubesse disso. O pai ficou furioso quando lhe deram a notcia de que a filha havia ficado sozinha com o prncipe. Elizabeth no deu maior ateno nfase dada por Mercer palavra "sozinha". Esfregou a mo na testa, procurando achar uma explicao mais prosaica para a relao que Sumner mantinha com a princesa. Se o prncipe de Gales soube que ele se encontrou com sua filha solteira sem seu consentimento, como que o prncipe Leopold espera obter a aprovao dele para se casar com a princesa Charlotte? indagou. Mercer riu e segurou a mo de Elizabeth. Ora, muito simples. Charlotte mentiu. Disse ao pai que no estava a ss e ainda inventou que o encontro foi com o prncipe Augusto e no com Leopold. E, por incrvel que parea, o pai acreditou! Ah, Charlotte bem esperta para criar histrias, quando quer... Entendo... respondeu Elizabeth com desnimo. Ainda naquela manh, tivera certeza absoluta de que ela e o prncipe estavam destinados a ser marido e mulher. Agora percebia que podia ter se enganado. Como uma tola, havia se perdido em seus devaneios. Anne tinha razo. O melhor que tinha a fazer era esquecer essa bobagem de acreditar que seu sonho traara o futuro e aprender a conviver com a dura realidade: o prncipe Leopold de Saxe-Coburg ia se casar com a princesa Charlotte e ponto final. No havia mais nada a fazer. Sem notar que Elizabeth estava distrada, Mercer continuava falando. ...e agora que o pai dela desistiu da idia ridcula de casar Charlotte com aquele holands, ele acha que Cranbourne Lodge o lugar perfeito para prender a filha! Que ingnuo, no? O prncipe Leopold e seu primo entraram facilmente no nico lugar onde achou que manteria Charlotte isolada...

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Elizabeth sentiu que Mercer puxava seu brao. Estava to ausente, remoendo seus prprios pensamentos, que no ouvira quase nada do que Mercer tinha dito. Est me ouvindo, Elizabeth? Hum... sim respondeu, virando-se. S fiquei aqui imaginando o que o pai dela faria se pegasse o prncipe Leopold e seu primo em Cranbourne Lodge. Meu Deus, ficaria ainda mais enfurecido! por isso que os dois no podem mais permanecer por aqui. J esto na propriedade h mais de uma semana. Tentei alertar Charlotte sobre o perigo de dar-lhes acolhida, mas ela no me ouviu. Quis dar abrigo ao prncipe at que alguma outra soluo fosse achada, porque algum est tentando mat-lo e ele precisa de proteo. Por sorte, nada aconteceu at agora com eles. Est querendo me dizer que eles vo embora daqui? Isso mesmo. A criada vinha entrando, e Mercer deu-lhe uma ordem. Georgiana, por favor, ajude a srta. Royle. Ela j est pronta para tomar seu banho avisou, e em seguida se dirigiu porta. Elizabeth no teve tempo de perguntar mais nada sobre a partida do prncipe e do primo, porque Mercer foi logo se despedindo. At mais ver, Elizabeth. Aproveite bem seu banho. Charlotte quer que v se encontrar com ela na saleta ntima assim que ela acabar o desjejum. Quando o relgio bater meio-dia, v para l, est bem? avisou, segurando o trinco da porta. Ah, Georgina, trate de tirar bem todas as folhas secas que ainda esto presas no cabelo da srta. Royle, por favor. Sim, senhora. At mais respondeu Elizabeth de m vontade. Estava desconsolada. Aquele dia que comeara com uma manh radiante e cheia de esperanas havia se transformado no pior dia de toda a sua vida. Quando entrou na saleta ntima da princesa, Elizabeth viu Charlotte estendida sobre uma poltrona. Tinha um leno mido cobrindo-lhe a fronte e estava com uma das pernas apoiada no brao da poltrona, o chinelo azul de cetim pendendo da ponta do p. Seja l quem for, feche logo essa porta ela grunhiu. Estou com dor de cabea. Sou eu, Elizabeth respondeu ela num sussurro, tratando de fechar prontamente a porta. Elizabeth! Charlotte exclamou e arrancou o leno dos olhos, empertigando-se no assento. Uma jovem criada correu para apanhar o leno no cho e logo voltou para seu canto, onde um valete despejava gua em uma bacia para providenciar novas compressas.

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Mercer me contou sobre sua aventura desta manh. Deve ter sido emocionante, no mesmo? comentou a princesa, sorrindo de leve. Para dizer a verdade, eu preferia ter passado sem essa emoo Elizabeth retrucou, com uma expresso muito sria no rosto. A princesa pareceu desconcertada com a resposta, e Mercer, que estava sentada ali perto diante de uma escrivaninha, interveio na conversa. O qu? S pode estar brincando! E o sonho de toda mulher ser um dia resgatada do perigo por um nobre cavalheiro, alto e bonito. Vamos, no queira nos enganar disse com uma risada. A princesa tambm riu. Sua danadinha! Est caoando de ns, no ? Pensei que falava a srio, mas era uma pilhria. Ah, Elizabeth, voc muito divertida. Agora nos conte. O que sentiu ao despertar nos braos dele depois da queda? Conte. Conte. Minha vida to sem graa... Nunca me acontece algo emocionante assim. Pare de reclamar, Charlotte disse Mercer. Ou ser que j esqueceu da vez que escapou da fria do prncipe de Gales, correu para a rua e fugiu dele numa carroa? J viu algum ter uma aventura dessas, Elizabeth? Nunca. No ntimo, Elizabeth se perguntava como a princesa podia achar que fugir numa carroa fosse algo emocionante. Ela, que freqentava os melhores sales das cortes europias e podia conhecer a realeza do mundo inteiro, que danava nas festas mais fulgurantes e tinha um belo prncipe a seus ps querendo despos-la, achava emocionante andar de carroa? No esqueci, no respondeu Charlotte. Mas nada se compara ao que esta moa est vivendo. Na semana passada levou um tiro na cabea e agora... Foi s de raspo Elizabeth interrompeu. S um arranho. E esta manh cai de um despenhadeiro na gua fria do Tmisa. Quem acham que leva uma vida mais agitada, ela ou eu? claro que a sua muito mais interessante Elizabeth murmurou. Os lbios da princesa se curvaram num leve sorriso. No diga isso. Duvido que queira trocar de lugar comigo, nem que seja s por um dia. Pois eu trocaria, sim retrucou Elizabeth, sentindo que, por algum motivo, a princesa precisava que lhe confirmasse o valor da vida que levava. Nem brinque assim. No brincadeira. Falo srio. Ouvindo isso, Charlotte trocou um olhar com Mercer e pulou da poltrona. Escutou o que ela disse, Mercer? Prestou bem ateno ao que Elizabeth est propondo? Ela no est propondo nada, Charlotte. S comentou que se tivesse a oportunidade trocaria a vida dela pela sua, nada mais.

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Charlotte caminhou at Elizabeth e a fitou bem de pertinho. Seus olhos brilhavam com antecipao. E seu eu lhe desse essa oportunidade, hein, Elizabeth? S por um dia? O que me diz? Como? Viver a sua vida por um dia? Exatamente respondeu a princesa com ar compenetrado. E o dia hoje. Ho...Hoje?! Isso mesmo. Hoje, voc vai tomar o meu lugar. Est decidido. Elizabeth sabia bem que no podia contrariar a princesa. Fosse qual fosse o jogo que Charlotte estava arquitetando, tinha de aceitar, mesmo que isso a deixasse extremamente constrangida. Sem escolha, silenciosamente acatou o que lhe estava sendo imposto por Charlotte, com a cumplicidade de sua amiga Margaret Mercer Ephinstone. Imvel, Elizabeth deixou que Mercer lhe colocasse um turbante na cabea, escondendo todo o cabelo embaixo dele. Isso no vai enganar ningum. Eu sou pelo menos um palmo mais alta do que a princesa e nossas feies no se parecem reclamou. Que nada, so mais parecidas do que pensa. Vai dar certo, sim Mercer respondeu, enquanto lhe ajeitava a roupa. O que acha, Charlotte? A princesa se afastou um pouco e avaliou a imagem de Elizabeth. Claro que dar certo confirmou, recostando-se desajeitada na poltrona novamente. No vo notar a diferena. Agora acho que j devamos ir embora. No est na hora, Mercer? Quase, Charlotte. Mas pare de amassar seu vestido desse jeito, por favor. Lembre-se de que precisa estar muito bem composta, arrumada e com cara de dona da situao para o encontro com o Primeiro Ministro. Ento Charlotte ia se encontrar com o Primeiro Ministro? Oh, cus! Mas afinal, do que se tratava ento aquela brincadeira de troca de papis e por que tinha concordado em participar dela? Muito nervosa, Elizabeth pensou em tudo isso sem entender direito o que acontecia. Mercer ento a abordou com instrues. As modistas so francesas e nunca viram a princesa. Receberam ordens para jamais levantar os olhos para o rosto dela. Vo simplesmente fazer provas das roupas sem dizer nada, e voc tambm no precisar falar com elas. Charlotte completou: J avisei minhas governantas de que vou provar vestidos durante a tarde toda, at a noite. E que depois vou logo me recolher, porque essas provas so muito cansativas. Portanto elas nem vo aparecer. Elizabeth olhava para as duas, ainda muito confusa.

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Ter de fingir que Charlotte para as modistas, Elizabeth explicou Mercer. E ir para seus aposentos assim que as provas terminarem. Isso dar a Charlotte tempo suficiente para ir at Londres encontrar-se secretamente com lorde Liverpool e voltar para c, entendeu? Elizabeth meneou a cabea. Entendi. Mas por que esse encontro tem de se secreto? Afinal ela a princesa de Gales, e no tem nada demais que se encontre com o Primeiro Ministro... Charlotte deu um suspiro e olhou para Mercer com ar de quem se irritava por ter de explicar tanta coisa quela jovem pouco perspicaz. que Charlotte pretende informar ao Primeiro Ministro o seu desejo de casar com o prncipe Leopold Mercer esclareceu. Isso mesmo continuou Charlotte, muito agitada, pulando de entusiasmo como uma criana. Ah, e quero dar a vocs uma prvia do discurso que preparei. Vou dizer assim, ouam bem: "Prezado lorde Liverpool. O tempo que passei reclusa em Cranbourne Lodge me permitiu meditar com profundidade. Sei que meu dever para o bem do meu pas que eu, como filha do prncipe de Gales, faa um casamento proveitoso para a nao. Dessa forma, decidi escolher, entre os diversos candidatos, aquele que fosse o mais adequado para se tornar meu marido. Feita a escolha, venho sua presena para saber se concorda com ela. Sendo to mais sbio do que eu para julgar como esse casamento poder afetar politicamente o pas, deixo de lado minhas preferncias pessoais e indago se tenho sua concordncia com a escolha do prncipe Leopold de Saxe-Coburg para ser meu esposo". Boquiaberta, Elizabeth encarou a princesa, que sorria de orelha a orelha. Se o Parlamento concordasse com aquilo, iria por terra qualquer esperana que ela ainda pudesse ter de ficar com Leopold. Sentiu a vista anuviar e as pernas bambearem. um discurso bem convincente, no acham? insistiu Charlotte. Esse estratagema de pedir o conselho do ministro pode funcionar, concorda, Mercer? Certamente, Charlotte. Elizabeth estava cada vez mais tonta com tudo aquilo e, antes que conseguisse reagir, perdeu o equilbrio e caiu ao cho. Tudo ficou escuro, e quando conseguiu abrir os olhos viu Mercer a seu lado, fitando-a com preocupao. Que foi, Elizabeth? Est se sentindo mal? Deve ter sido aquele acidente desta manh que a deixou fraca assim... N-no, no nada ela respondeu com voz sumida. Vou s me sentar um pouco e j ficarei bem.

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Ela no podia admitir diante de Mercer que ouvir o plano da princesa Charlotte tinha sido um baque bem maior do que aquele sofrido com o mergulho nas guas geladas do rio. Charlotte se apressou ento em encontrar um lado benfico para a cena. Sabe de uma coisa, Mercer? Acabo de ter outra idia. Esse mal-estar pode at ser conveniente para meu plano. Direi s governantas para no me incomodarem, porque estou muito fatigada e preciso descansar. Perfeito! Assim teremos certeza de que elas ficaro no seu canto, bem longe de Elizabeth. A cabea de Elizabeth comeava a clarear enquanto Mercer a ajudava a acomodar-se mais confortavelmente na poltrona. Quer que fique aqui para lhe fazer companhia? indagou. No preciso. Obrigada, Mercer. Acho que o problema foi s este espartilho. apertado demais e no tenho costume de us-lo. Elizabeth se acomodou melhor no assento e procurou endireitar o corpo para mostrar que j estava bem. Nesse momento o som das rodas de uma carruagem, aproximando-se da porta principal, fez Charlotte correr para a janela. Rpido, Mercer, me passe a capa e a touca do meu disfarce disse com agitao. Est na hora de ir! Mais do que depressa, a amiga apanhou umas roupas que estavam dobradas sobre a mesa da saleta. Cobriu Charlotte com a capa, para esconder seu reluzente vestido de seda, e colocou-lhe a touca, cobrindo os cabelos e a maior parte do rosto. Em seguida as duas correram para a porta. Respire fundo, minha cara Charlotte disse Mercer. Este pode ser o dia mais importante de toda a sua vida. A princesa sorriu com excitao e encheu os pulmes com vontade. E antes de as duas sarem de vez, Mercer ainda se virou para Elizabeth. Posso acreditar no seu compromisso de assumir o papel que lhe pedimos neste dia to especial? Certamente respondeu Elizabeth com firmeza, apesar das dvidas que a assaltavam. Estou aqui para servir a princesa com toda a lealdade. Ela sabia que no tinha escapatria. No havia como deixar de participar daquela maldita artimanha planejada pela princesa.

Cranbourne Lodge Cabana do guarda florestal


Pensativo, Leopold cruzou as pernas. A princesa parece um sedutor animalzinho selvagem. cheia de vivacidade e energia, mas infelizmente muito indisciplinada e sem controle.

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Ele apoiou o cotovelo sobre o brao da cadeira e fez um gesto para Sumner, que estava sentado a seu lado. Vai ser preciso dom-la para que exiba a sua elegncia, a graa e os bons modos. Engraado. At agora voc no disse nenhuma palavra sobre ter qualquer afeto por ela ou mesmo algum trao de amor comentou Sumner. Como possvel que queira tanto se casar com Charlotte assim mesmo? Eu no entendo. O cheiro acre da lareira apagada incomodava o nariz dele, mas Sumner no se moveu. Permaneceu sentado onde estava, esperando pela resposta do primo. Leopold balanou a cabea com desnimo. A histria era longa. Primo, eu preciso admitir que quando conheci a princesa em Londres, no ano passado, achei que no tinha nenhuma chance de cortej-la ou de chegar a pedir sua mo. Ela estava apaixonada por outro e o pai dela ainda aspirava a casla com aquele holands amalucado, o tal Guilherme de Orange. Sumner se levantou, pegou a garrafa de bebida, tornou a encher os dois copos e sentou-se novamente para ouvir o que Leopold dizia. Tudo mudou pouco depois, quando recebi uma carta de Mercer dizendo que se eu ainda tinha algum interesse em Charlotte devia voltar a Londres e procur-la, porque provavelmente ela aceitaria a minha corte. Mas na ocasio voc no fez isso. Claro que no. Nosso regimento estava em plena ativa e Napoleo vinha marchando com um exrcito enorme. Era minha obrigao continuar na luta. No podia abandonar meu posto. Afinal, tenho um dever a cumprir, no ? Sumner apertou os olhos. Desconfiava que aquele comentrio fosse uma indireta para que ele prprio no esquecesse seus deveres. E ele jamais esqueceria. Seu dever era colocar os interesses de Saxe-Coburg acima de tudo. Por isso estava disposto a sacrificar sua felicidade e se necessrio at a prpria vida para que Leopold pudesse concretizar seu matrimnio com a princesa Charlotte. Por que no me contou nada sobre essa carta, Leopold? perguntou, inclinando-se espera da resposta. Desde criana os dois primos nunca tinham guardado segredos um do outro. Isto , com exceo de um nico e grandioso segredo, que somente Sumner conhecia. Porque diziam que Charlotte era muito volvel, e eu desconfiava que se corresse ao encontro dela certamente ela mudaria de idia. E parece que minha demora em procur-la foi uma deciso sbia. Depois da batalha de Waterloo e de eu me instalar em Paris, recebi outra carta de Mercer. Dessa vez dizia que Charlotte estava efetivamente decidida a casar comigo. Pelo visto, minha demora em ir a seu encontro me tornou mais desejvel. No me pergunte por qu, primo.

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Sumner tomou um gole da bebida e comentou: Mas estou vendo que soube direitinho a hora certa de deixar Paris e vir aqui reivindicar a mo dela, no ? Soube, sim respondeu Leopold. S lhe peo que no me julgue por coisas que voc no compreende to bem quanto eu. Minha famlia perdeu muito do seu patrimnio para Napoleo e s agora estamos conseguindo reaver o que nos foi tirado. Isso me fez aprender uma lio valiosa. Um prncipe de menor cacife e importncia como eu, desde que seja educado e tenha uma boa aparncia, pode apesar de tudo fazer um casamento vantajoso e assim nunca mais permitir que lhe tirem aquilo que sua famlia amealhou, de gerao em gerao. Entendo... ponderou Sumner, olhando fixamente para o primo. Quer dizer ento que na realidade no existe amor entre vocs. Ah, no bem assim. Leopold riu. Ela est muito apaixonada por mim, ou pelo menos se convenceu de que me ama. Sim, mas voc no sente nada por ela. Tenho certeza de que, depois de conseguir coloc-la na linha, acabarei por gostar dela e at am-la. Mas meus sentimentos no tm nada a ver com esta questo. O que importa cumprir meu dever para com minha famlia e meu pas retrucou Leopold e fez uma pausa para dar peso frase final. Sei que voc, mais do que qualquer um, pode entender o que digo, Sumner. Era verdade. Sumner entendia perfeitamente o significado da palavra "dever".

Cranbourne Lodge Aposentos da princesa Charlotte


Nove jovens francesas, entre modistas e ajudantes, agitavam-se em torno de Elizabeth. Alfinetavam tecidos em volta de seu corpo, fazendo-a girar de um lado a outro, levantar e abaixar os braos para dar pontos onde necessrio, realizando diversas provas, at conseguir que cada pea, desde o traje de montaria aos diversos vestidos para as mais variadas ocasies, lhe casse com absoluta perfeio. Os trajes se amoldavam bem ao corpo esbelto de Elizabeth, mas no ficariam assim em Charlotte, que era mais baixa e mais rolia do que ela.

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Era preciso que as modistas apenas prendessem tudo com alfinetes sem fazer a costura final. Charlotte tinha recomendado isso especialmente, e Elizabeth tentara explicar s costureiras. Mas seus conhecimentos de francs eram limitados e as moas no entendiam. Ela gesticulava, indicando que precisavam deixar tudo mais solto, porm as costureiras, instrudas para no olhar no seu rosto, continuavam costurando com agilidade e eficincia, sem ousar levantar os olhos. Depois de sete horas dessa angustiante tortura, Elizabeth desistiu. No havia mesmo como fazer as laboriosas costureiras pararem sem demonstrar a elas que no era a princesa. E isso Elizabeth no podia fazer de forma alguma. No podia contrariar as ordens de Charlotte. O jeito era deixar que acabassem e rezar para que tudo desse certo no final. Quando a noite caiu, os grilos comearam a cantar e as costureiras finalmente foram embora. Elizabeth respirou fundo. Sentada nos aposentos da princesa, olhou pela janela para os ltimos raios de sol que tingiam o horizonte. Ouviu ento trs batidas na porta. Depois o silncio e novamente trs batidas. Era a senha combinada com Aida para avisar que o jantar estava a caminho e que ela devia ficar distante da porta para que o criado que trazia a bandeja no pudesse ver suas feies e perceber que ela no era Charlotte. Elizabeth ficou imvel, sentada como estava, de costas para a porta. Ouviu o som dos pratos sendo colocados sobre a mesa e sentiu o delicioso aroma da comida. Estava com muita fome. Era triste pensar que fazer aquela refeio seria a nica parte agradvel daquela longa e tediosa tarde. Vivera apenas um dia no papel da princesa e, para seu prprio espanto, j estava com pena de Charlotte. Que ridculo! Como podia ela, uma pobre plebia do interior, estar com pena da grande dama da realeza, da mulher que naquele momento tentava convencer o Parlamento a apoiar seu casamento com o prncipe Leopold? Era ridculo, sim, mas Elizabeth sentia pena de Charlotte. Cranbourne Lodge, com todo o seu tamanho e esplendor, no passava de uma jaula para aprisionar a pobre princesa. No havia liberdade para fazer nada a no ser atravs de truques e artimanhas. Segundo diziam os criados, e at Mercer, a vida da princesa ali era triste e deprimente. A prpria me de Charlotte no tinha suportado aquilo. Fugira da corte e de seu casamento com o prncipe de Gales para viver em liberdade em outro pas. Talvez fosse por isso que a princesa era s vezes to rspida. Qualquer jovem seria, se tivesse de viver aprisionada, mesmo possuindo todas as jias e as glrias da realeza. De repente Elizabeth percebeu que nunca tinha visto ali a tiara que o prncipe havia adquirido na joalheria para presentear Charlotte. Ser que ficava guardada naquele aposento, entre os pertences dela? Ficou de p e, mais do que depressa, comeou a vasculhar o quarto. Logo achou uma caixa com o emblema da

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joalheria na tampa. Estava escondida na parte inferior da penteadeira da princesa. Lentamente abriu a tampa. Estava ansiosa para rever a tiara... A sua tiara... A tiara que Sumner havia colocado em sua cabea. Desamarrou a fita de cetim que fechava o estojo de veludo que estava dentro da caixa, e seus dedos acariciaram o metal incrustado de pedras preciosas. Sorridente, levantou a jia para admir-la melhor e em seguida fez algo inimaginvel. Sentou-se diante da penteadeira e, com cuidado, colocou a tiara entre os cabelos. Extasiada, admirou sua imagem no espelho, relembrando o momento em que vira pela primeira vez o seu prncipe. Queria guardar aquela imagem na memria para sempre. Queria grav-la antes que a princesa voltasse e declarasse que seu destino havia sido selado por deciso do Parlamento. Uma lgrima rolou por sua face. Era tarde demais. quela altura a princesa Charlotte j devia ter conseguido a aprovao de lorde Liverpool para se casar. Faltava pouco para que o pai dela tambm desse seu consentimento, e ento o prncipe Leopold se tornaria marido de Charlotte. Elizabeth tentou engolir as lgrimas, tirou a tiara da cabea, devolveu-a caixa e tornou a colocar esta onde a achara. Ento cobriu o rosto com as mos e deixou o choro vir tona livremente. Pouco depois da meia-noite, Elizabeth achou que j era hora de voltar para seu prprio quarto. A princesa Charlotte e Mercer retornariam de Londres a qualquer momento. Com cuidado, entreabriu a porta e encontrou Aida adormecida do lado de fora. A criada dormia encostada na soleira, sua respirao entrecortada por pequenos roncos. Acordou sobressaltada, ao sentir a mo de Elizabeth em seu ombro. Shhh Elizabeth colocou o dedo sobre os lbios, e em seguida acenou, despedindo-se de Aida. Subiu a escada para seu quarto, e assim que entrou tirou o vestido de Charlotte e vestiu um dos seus. Depois se sentou na beirada da cama. Estava agitada demais para dormir. No conseguia livrar-se dos pensamentos perturbadores. Como seria seu futuro sem Sumner? Andou de um lado para outro dentro do quarto, mas no se acalmava. Cus! Se continuasse presa ali dentro por mais um segundo acabaria por gritar! Sem pensar mais, calou as chinelas e saiu correndo silenciosamente pela escadaria escura at achar a sada e ganhar o lado de fora. A brisa suave da noite soprou, abrindo-lhe as abas do vestido e deixando mostra parte da combinao de seda que usava por baixo. Elizabeth no se preocupou em cobrirse melhor. Afinal, quela hora tardia no devia haver ningum por perto. Era a segunda noite em que a lua aparecia por inteiro, formando um crculo quase perfeito sobre o manto escuro das nuvens. Ela suspirou, lembrando que na

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noite anterior estivera ao lado de Sumner admirando a mesma imagem, cheia de sonhos e de esperanas na possibilidade de ter uma vida futura junto dele. Mas agora tudo havia mudado. Tendo o luar como guia, Elizabeth foi caminhando para longe do solar. Andou at achar trilha que acompanhava o rio. No sabia por que estava seguindo aquela trilha to perigosa. Era como se quisesse rever o lugar onde ela e Sumner tinham estado sozinhos pela ltima vez. Parecia que algo a chamava, fazendo-a voltar quele lugar. Quanto mais se aproximava da curva da trilha, mais aumentava seu pesar, sua amargura pelas esperanas perdidas. Faltava-lhe o ar nos pulmes e os olhos ardiam segurando as lgrimas. J podia sentir o cheiro das guas do Tmisa e o burburinho da correnteza. Cada passo a levava para mais perto do arvoredo ao lado da curva e do tapete de folhas secas que servira de cama onde ela e Sumner haviam se deitado. Juntos. Chegou ali e parou. J no conseguia mais segurar o choro. Piscou entre as lgrimas, tentando ver melhor o lugar. Distinguiu ento um vulto que mal se via entre as sombras das rvores. Era ele! Ali, banhado pelo luar, estava seu prncipe. Sumner! Sentado no cho sobre a folhagem, com uma perna dobrada e o brao apoiado em cima do joelho, Sumner observava pensativo o rio que corria l embaixo. Achou ter ouvido seu nome, entremeado ao murmrio da correnteza e ao rumor das guas, mas num primeiro momento acreditou que fosse iluso. S quando viu a silhueta de Elizabeth, parada perto dele, que se deu conta do que realmente acontecia. Piscou, mal acreditando no que via. Elizabeth? murmurou. Sumner! ela exclamou, correndo ao seu encontro. De um pulo ele ficou em p e abriu os braos para receb-la. Sem pensar em mais nada, abraou com ternura o corpo trmulo de Elizabeth. No perguntou nada nem quis saber por que ela estava ali. Isso no tinha mais a menor importncia. O que importava que ela estava junto dele, como tanto desejava. Queria ter aquela ltima chance de despedir-se dela. Elizabeth, eu... Ela levantou os olhos midos para fit-lo. No diga nada. Eu j sei. A princesa foi falar com o Primeiro Ministro e... Um soluo cortou-lhe a voz. Sumner a apertou com mais fora. Shhh... No chore, Elizabeth disse baixinho entre seus cabelos, que brilhavam luz do luar. N-no consigo parar. Sei que ela foi pedir a aprovao do Parlamento e o que isso significa para ns dois.

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Vamos, acalme-se, minha doce menina murmurou Sumner, beijando-a de leve na testa. Ela levantou o olhar novamente e, tomando seu rosto entre as mos, Sumner primeiro enxugou-lhe a face com beijos e em seguida colou seus lbios mornos e ansiosos aos dela. Pensei que j tivesse ido embora, que nunca mais o veria ela sussurrou. Achei que para voc em breve eu seria apenas uma aventura passageira da qual logo se esqueceria. Eu nunca poderei esquec-la, Elizabeth. Jamais. Sumner sentiu uma pontada no peito. Desejava de todo o corao poder aliviar essa dor contando a ela toda a verdade. Dizer-lhe que no era Leopold e que tinha o dever inalienvel de proteger seu primo, o prncipe, de qualquer perigo, custasse o que custasse. E eu jamais poderei aceitar a idia de no v-lo nunca mais. Eu amo voc, Sumner. Eu te amo! ela repetiu, olhando-o fixamente. Ele virou o rosto e se afastou um pouco. No queria que Elizabeth o visse assim, entregue e vulnervel. De cabea baixa, apoiou a mo no tronco de uma rvore para se segurar. Ningum nunca havia lhe dito isso. Ningum. Ele no estava preparado para encarar o efeito desconcertante daquela declarao de amor, e ouvi-la abalava sua mente e seu corpo de maneira devastadora. Por favor, no me deixe pediu Elizabeth com voz entrecortada. Por favor, Sumner... Mas preciso que eu me v respondeu, rouco. minha obrigao. Sou obrigado por um dever que jurei cumprir. Pelo som de passos sobre as folhagens, percebeu que ela se aproximava, mas no ousou olh-la. Ento sentiu que o abraava pelas costas, agarrando-se a ele num ltimo alento. Se no h outra soluo, ento v, mas no esquea que eu amo voc disse com suavidade. E, se um dia puder, por favor, volte para mim. Sumner retesou o corpo. Voltar... repetiu mentalmente. Voltar... Sim, um dia ele poderia voltar. Depois que Charlotte e Leopold tivessem acertado o casamento e Leopold retornasse a Paris em segurana, ele bem que poderia voltar para Elizabeth. Poderia, sim. Tinha muitas obrigaes para com sua famlia e estava disposto a sacrificar a prpria vida a fim de proteger Leopold. Mas, to logo o prncipe estivesse seguro, poderia demitir-se do cargo. Nunca havia cogitado a idia de deixar a vida militar. Agora, porm, estava at disposto a faz-lo. Ento voltaria para buscar Elizabeth e comear uma nova vida. Uma vida nova com a mulher que amava. Era isso que iria fazer! Virou o corpo de repente e segurou Elizabeth nos braos. Voltarei, sim falou, decidido. Eu vou voltar.

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As lgrimas escorreram pelo rosto dela, s que dessa vez eram lgrimas de felicidade. Ento tocaram um longo e ardoroso beijo, cheio de esperana e de alegria.

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CAPTULO VII

Elizabeth no tinha vontade alguma de retornar a Cranbourne Lodge, mesmo sabendo que era preciso. Estava com medo de sair do santurio protetor da floresta, temendo que a dura realidade tornasse a se sobrepor ao sonho de uma vida futura ao lado de seu amado. Sumner a acompanhou at a entrada do solar e pararam abraados diante da porta. Ele afastou delicadamente a mecha de cabelo que caa sobre a testa dela e acariciou-lhe o rosto. Confie em mim, Elizabeth. Acredite que voltarei e que ficaremos juntos. No sei bem como nem quando, mas no vai demorar. Ela meneou a cabea e fitou os olhos cinzentos de Sumner. Tinha de acreditar nas palavras dele, no seu sonho e no amor que crescia entre os dois. Era preciso ter f. Confio, sim, Sumner. Volte para mim... assim que puder. As bocas se encontraram outra vez num beijo esperanoso. Agarraram-se um ao outro como se jamais quisessem se separar, at que o som das travas da porta sendo abertas os interrompeu. Elizabeth arregalou os olhos. As portas do solar haviam sido trancadas logo depois de ela sair e agora algum as abria. Se precisa ir, ento v, Sumner. Mas no esquea que eu amo voc disse baixinho. Com um ltimo beijo de despedida, Sumner saiu rapidamente, sumindo entre a bruma da manh que comeava a se dispersar. O velho lacaio, ainda meio adormecido e ajustando a peruca sobre a cabea, acabou de abrir as portas e a viu ali. Deu um passo atrs e, sem dizer uma palavra, curvou-se para Elizabeth entrar. Lentamente, ela subiu as escadas rumo a seu quarto e em seguida entrou debaixo das cobertas com um sorriso nos lbios. Acreditava em Sumner. Naquele dia ele ia para Londres, hospedar-se na residncia de sir Henry na rua Cruzon, onde ele e o primo haviam sido convidados a permanecer em recluso por alguns dias. J no estava apavorada com a partida de Sumner. Ainda sentia o gosto dos lbios dele nos seus e sabia que dessa vez dormiria em paz porque tinha certeza de que seu sonho viraria realidade. Sumner tinha prometido que ficariam juntos e, acontecesse o que acontecesse, sabia que ele voltaria para busc-la. Quando o relgio do corredor soou, indicando que eram dez horas, Elizabeth abriu os olhos e se deparou com Charlotte, sentada numa cadeira ao lado de sua cama, de braos cruzados e uma expresso de desagrado no rosto. Surpresa, Elizabeth indagou: Ah, j voltou? E ento, teve xito em Londres? A princesa fuzilou-a com o olhar.

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Nenhuma das minhas roupas est me servindo retrucou, sem responder pergunta. Bem que Aida me avisou, mas eu no acreditei. S quando ela tentou me vestir, experimentando um vestido depois do outro, que eu vi que nada entrava. Era para que as roupas fossem apenas alinhavadas e no acabadas de vez! resmungou. Oh... Peo desculpas. Mas as modistas francesas insistiram para terminar os trajes. No falo francs e no consegui convenc-las a parar de fazer o acabamento e nem mesmo a deixar a roupa mais larga... Charlotte no dizia nada, mas sua expresso era cada vez mais sombria. Ela estava furiosa. Sinto muito, Alteza. Tambm me preocupei com isso, mas depois cheguei concluso de que, ao arquitetar seu plano com tanta sabedoria, Vossa Alteza tivesse levado em conta a diferena de porte que h entre ns duas e decidido que valia a pena perder os vestidos para poder escapar at Londres. A princesa no se comoveu. mesmo? isso que pensou? disse com ironia, franzindo a testa. Pois saiba que meu oramento est muito reduzido. Apesar dos pedidos da rainha e dos apelos feitos por Henry Brougham, meus rendimentos no foram aumentados. J no h recursos para manter a vida qual estou acostumada e muito menos para manter uma criadagem perdulria. Eu... no sabia. Elizabeth engoliu em seco. E a senhorita est me custando muito caro, Elizabeth Royle continuou Charlotte, levantando-se indignada e dirigindo-se porta. Mil desculpas, Alteza. Humildemente, peo que me perdoe. Mas a princesa no estava mais disposta a ouvir. Com as faces vermelhas de raiva, grunhiu seu veredicto. Daqui a uma semana ns voltaremos a Warwick House e a senhorita voltar para Berkeley Square, onde nunca mais poder tomar decises to custosas e descabidas por mim. Dizendo isso, Charlotte saiu, batendo a porta com toda a fora e assustando o lacaio que se preparava para assisti-la. Elizabeth recostou-se por alguns momentos no respaldo da cama, espantada com o que acabava de acontecer. Depois se ajeitou contra os travesseiros e sorriu. Que importncia tinha aquilo? Nenhuma, a bem da verdade. Afinal, iria voltar para Londres, onde j estava seu prncipe. E eles seriam felizes para todo o sempre, Elizabeth tinha certeza!

Cavendish Square Biblioteca da residncia de lady Upperton

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Muito bem, minha menina. Estou feliz que tenha voltado para casa. Mas, sem querer ser desagradvel, ser que contrariar assim a princesa Charlotte foi a melhor forma de conseguir voltar para c? lady Upperton ponderou e percorreu com o olhar cada um dos ancios que estavam sentados em fila no sof, parecendo aves de mau agouro empoleiradas. Isso ia acontecer, mais cedo ou mais tarde respondeu Elizabeth. Mas no imaginava que, alm de contrariada, ela fosse ficar to furiosa. uma pessoa muito volvel, s vezes at infantil. Pelo visto, ento, a boa opinio que ela tinha de voc desapareceu para sempre lady Upperton comentou, parecendo preocupada. Dizem que ela conhecida por guardar ressentimentos. S espero que no resolva comear a denegrir sua imagem, por causa disso. Elizabeth deu de ombros. No lhe importava o que a princesa pensasse dela, mesmo sabendo que devia levar isso em conta. Se quisesse, Charlotte seria bem capaz de facilmente faz-la ser rejeitada pela sociedade. Juro que no sou a nica pessoa que incomoda a princesa. Alis, a nica mulher que ela parece ser capaz de tolerar Mercer, quero dizer, a srta. Ephinstone. E no consigo compreender por que Mercer a suporta. Ora, Elizabeth, ser que sua opinio sobre a princesa Charlotte no est sendo influenciada por seu cime? interveio Gallantine, cocando a barba branca na ponta do queixo. Cime dela? Eu? espantou-se Elizabeth. Ela quem tem cime de mim, porque sou a dona do corao do prncipe. Lotharian lanou um olhar consternado para lady Upperton. Depois de um longo silncio, ele se dirigiu a Elizabeth. Oua, minha filha. No se engane. O Parlamento j aprovou o casamento do prncipe Leopold com a princesa Charlotte. S est faltando agora o consentimento do pai dela, o prncipe de Gales, e certamente este ser dado muito em breve. Mesmo assim, eles no vo se casar Elizabeth insistiu com um sorriso. a mim que o prncipe ama. Oh, minha menina interveio Lilywhite. Amor e casamento so coisas diferentes. Um no implica necessariamente no outro, entende? J lhes contei meu sonho, e precisam acreditar em mim. Eu que vou casar com o prncipe. Gallantine ficou pensativo. Sabem que a menina pode ter alguma razo? ponderou. Seus sonhos muitas vezes de fato acontecem, no ? E Leopold ainda no obteve a aprovao final do prncipe de Gales para casar. Dizem at que o prncipe Regente ainda guarda alguma esperana de casar a filha com Guilherme de Orange comentou com uma risadinha.

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O que acha to engraado? irritou-se o vetusto Lotharian. Estava s aqui pensando que, se ele conseguisse unir a filha a Guilherme, poderia despach-la logo para a Holanda e ver-se livre dela e das suas manhas. Todos sabem o quanto Charlotte atazana o pai. Lady Upperton levantou o dedo indicador em reprimenda. Por favor, pare de dar falsas esperanas a Elizabeth, Gallantine! Onde est com a cabea? S estou dizendo que existe a possibilidade de o prncipe Leopold estar efetivamente interessado na nossa menina e que ns no devemos ignorar isso. Afinal, juramos a Royle que zelaramos pelo bem-estar e pela felicidade dela, e conseguir-lhe um bom casamento faz parte disso. Que partido melhor poderamos achar para Elizabeth do que um belo prncipe, hein? Sentindo que havia encontrado um aliado, Elizabeth se animou a prosseguir: O prncipe e seu primo foram convidados a se hospedar na manso de sir Henry Halford foi logo dizendo. E Mercer me contou que Charlotte marcou alguns encontros dele com o duque de Kent e outros membros do Parlamento para conseguir apoio unio. Por isso acho que tenho de agir. Mesmo estando certa de que o prncipe acabar por me escolher para esposa, preciso fazer a minha parte. Vou dar um jeito de me encontrar com ele, nem que seja mais uma vez, antes que ele v para Paris. Gallantine meneou a cabea. Isso, isso. uma boa idia. Lembra-se de que estamos convidados para jantar na quinta-feira justamente na casa de sir Henry Halford? Ento ns iremos, e voc ter essa oportunidade, Elizabeth. Que timo! Ela pulou na cadeira. Com certeza o prncipe e o primo vo participar desse jantar. Lotharian dedilhou sobre a mesa, olhando para Elizabeth. Preciso confessar que estou tendo um mau pressentimento. Ser que aquele pupilo de Halford, o tal de Manton, tambm foi convidado? Foi sim, e parece que ele vai comparecer. Tenho a impresso de que est interessado em nossa Elizabeth confirmou Gallantine. Ela ficou acanhada e sem graa. Sei que Manton um bom partido. bonito, sincero e muito gentil, alm de ser herdeiro de um ttulo de visconde, mas... eu amo Sumner. Quem?! perguntou Lotharian com espanto. Sumner ela repetiu baixinho. Ah, deve estar se referindo a lorde Whitevale, o primo do prncipe, no ? Conheci o pai dele tempos atrs. No posso dizer que o conheci bem porque era muito reservado e no se abria com ningum.

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No, no. No o primo. o prprio prncipe. Ele me disse que os ntimos o chamam de Sumner. Parece que seu apelido na famlia. E ele permite que voc o trate assim? questionou lady Upperton com ar de curiosidade no rosto redondo. Sim. Pediu que o chamasse por esse nome. que ns... j temos bastante... intimidade, Sumner e eu. Sumner, ? repetiu Lotharian desconfiado. Lady Upperton agora estava mais animada. Pois ento eu acho que Elizabeth deve ir a esse jantar disse, esperando pela aprovao dos demais. Afinal, tudo indica que o prncipe tambm comparecer. Lotharian olhou firme para Gallantine e sugeriu: Que tal se conseguisse mais um convite para lady Upperton? Como tutora de Elizabeth, seria adequado que ela a acompanhasse ao jantar, principalmente porque, pelo que sei, todos os outros convidados so homens. No se preocupe. Vou conseguir isso, Lotharian. Ento muito bem. Concordo com a ida de Elizabeth para que se encontre novamente com esse tal... Sumner. esse mesmo o nome, minha querida? Sim ela respondeu, observando Lotharian e lady Upperton com os olhos apertados. Havia algo de estranho no ar, e no conseguia identificar o que era. Mas no iria perder tempo com isso. O que importava que se encontraria com seu prncipe na prxima quinta-feira.

Berkeley Square
Sentada diante da mesa da cozinha, Elizabeth revisava o oramento domstico e a lista de compras feita pela sra. Polkshank. Logo percebeu que, em vez de diminuir, as despesas tinham aumentado ainda mais durante sua estada em Cranbourne Lodge. Naquele momento, porm, no estava disposta a discutir o assunto outra vez com a cozinheira. Sentia-se muito feliz por ter voltado para casa e at para suas tarefas rotineiras. Era um alvio, depois de passar dias to maantes, sem nada para fazer, entediando-se com aquela gente sofisticada da realeza. Entregou a lista sra. Polkshank, junto com uma bolsinha de moedas, pronta para sair da cozinha e ir procura de sua tia-av Prudence. Como? Desta vez no vai ficar discutindo o preo do po e da carne? indagou a cozinheira. Hoje no, sra. Polkshank respondeu com o sorriso mais cordial de que foi capaz, antes de ir para a sala de estar. Encontrou Prudence sentada na sua poltrona favorita, entre a lareira e a ampla janela da qual se via a praa. Estava acordada e tinha um pequeno livro no

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colo, o qual tentou esconder rapidamente assim que viu Elizabeth entrar. Forou um sorriso enquanto tentava ocultar melhor o livro sob a manta que cobria suas pernas. Ol, menina. Ouvi dizer que vai ao jantar na casa de sir Henry Halford. verdade? Elizabeth puxou uma cadeira e sentou-se perto da tia. , sim. E entre os convidados estar tambm o meu prncipe. Ah, sir Henry. Que homenzinho falso e escorregadio! Elizabeth soltou uma gargalhada. Por Deus, tia! Tambm no gosto muito dele, mas quem foi que lhe fez uma descrio to maldosa de sir Henry Halford? Foi um colega de seu pai, h muitos anos. Chamava-se Waldorp e era outro dos mdicos que atendiam o rei. No confiava em sir Henry, e s estou lhe contando isso porque talvez voc tambm no deva confiar. No h motivo para eu confiar ou deixar de confiar em sir Henry, tia. Pode ficar sossegada Elizabeth respondeu, um pouco intrigada com a recomendao. Mas diga-me. Como est se sentindo hoje? Seu aspecto muito bom. , estou bastante bem para minha idade. Elizabeth colocou a mo entre o colo da tia e o brao da poltrona, retirando dali o livrinho que estava escondido. Ah, vejo que anda lendo. J ia abrir o volume quando a tia segurou sua mo e desconversou. Cherie me trouxe o jornal, esta manh. Li as notcias todas, inclusive as que diziam que Liverpool e o Parlamento apoiam o casamento da princesa Charlotte com o seu prncipe. Elizabeth colocou o livro ainda fechado no colo e olhou pela janela. Isso bobagem. Bobagem, coisa nenhuma! Ele e a princesa s precisam da aprovao do teimoso do pai dela para acertar a unio retrucou Prudence, espetando o dedo pontudo na costela de Elizabeth para chamar sua ateno. E da? Leopold no vai se casar com ela. Ah, vai, sim. um dever dele para com seu pas. Dever? Por que usou essa palavra, tia? Porque assim que os homens agem, especialmente quando so militares. Sempre foi dessa maneira Prudence respondeu, apontando para o livro no colo de Elizabeth. Abra esse livrinho. H um carto dentro dele. Elizabeth no entendeu qual era a inteno de Prudence, mas assim mesmo obedeceu. No meio das pginas havia um convite e um boto de rosa seco. No estou compreendendo murmurou.

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Fixou o olhar no papel amarelado do carto e comeou a ler. Era o convite para a festa do casamento da srta. Prudence Smythe com o honorvel cavalheiro Clarence Winks. Ainda sem entender, levantou o olhar, esperando algum esclarecimento da tia. Os olhos azuis de Prudence estavam cheios de lgrimas. Ns nos casamos, mas ele foi para a guerra logo depois explicou Prudence com voz triste. Disse-me que era seu "dever"... Acabou morrendo um ano depois, na batalha de Quebec. Foi morto junto com todos os seus homens. Mataram at o prprio general Wolfe. Vendo a comoo da tia, Elizabeth sentiu vontade de chorar tambm. E a senhora ficou... Sim, fiquei sozinha desde ento. Isso, at voc e suas irms virem para c viver comigo. O que quero que entenda, minha menina, que mesmo que um homem nos ame de corao, quando se trata de escolher entre o amor e o dever, eles sempre escolhem o dever. uma questo de honra para eles. Voc precisa estar preparada. Um aperto no peito deixou Elizabeth muda por alguns momentos. Para no cair no choro, tratou logo de colocar de novo o carto e a rosa dentro do livro e o devolveu tia. Muito obrigada por ter me alertado disse, num fio de voz. Mas prefiro acreditar que um dia ficarei junto ao meu amado. No consigo mais imaginar passar a vida sem ele. Isso seria impossvel para mim.

Rua Cruzon Residncia de sir Henry Halford


O jantar de sir Henry era mais restrito do que Elizabeth imaginara. Ao contrrio do que ele dissera, no havia ningum da Real Academia de Medicina presente. Os lugares j estavam pr-determinados ao longo da refinada mesa do jantar, numa ordem segundo os critrios do prprio sir Henry e de seu protegido Manton. Gallantine estava sentado na cabeceira, coisa que o desagradava, porque dali no conseguia ouvir direito o que sir Henry, que estava sentado na cabeceira oposta, dizia. O lugar reservado para Elizabeth era entre Manton e Whitevale, o primo do prncipe. Sumner e lady Upperton sentavam-se frente deles. Sir Henry sorria e conversava sobre amenidades. A certa altura comentou: No mais nenhum segredo, srta. Royle. Correm muitos rumores indicando que a senhorita e suas irms podem ser filhas ilegtimas do prncipe de Gales com Maria Fitzherbert.

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Elizabeth retesou-se na cadeira. Era muita falta de tato de sir Henry tocar nesse assunto durante um jantar e sugerir assim, diante de todos, que ela no passava de uma filha bastarda. Pois tambm correm muitos rumores dizendo que o prncipe Regente e a sra. Fitzherbert se casaram legalmente, s que em segredo, sir Henry retrucou Gallantine, segurando a faca com tanta fora que os dedos ficaram esbranquiados. Alguns dizem at que tm prova disso. Elizabeth forou um sorriso e tentou desviar o assunto. O senhor conheceu meu pai, no , sir Henry? Ele era um dos mdicos do rei, assim como o senhor. Ah, conheci, sim. Mas essa histria do seu nascimento... Ser que existe mesmo prova? Dizem que o prprio Royle tinha algum tipo de prova. A expresso de lady Upperton deixava claro que estava contrariada com o rumo que aquela conversa tomava. Sir Henry, por favor. Pense um pouco nas conseqncias do que est dizendo. Afinal, a srta. Royle uma visita que veio prestigiar seu jantar esta noite e merece algum respeito. Tem razo. Por favor, aceite minhas desculpas, srta. Royle ele se retratou de m vontade. Mas que as pessoas se interessam por essa histria, seja ela verdadeira ou no. Pode ser, sir Henry, mas, falando em nome dos aqui presentes, considero que alimentar boatos e intrigas desse tipo incompatvel com a boa educao retrucou Sumner. Sir Henry ficou plido e repentinamente sua expresso mudou. Olhou com frieza para os comensais sua volta e s tornou a falar algum tempo depois. Os convidados trocaram olhares e se concentraram na comida, at que ele retomou a palavra. No quer um pouco mais de sal, srta. Royle? perguntou, arqueando as sobrancelhas. No, obrigada ela respondeu, intrigada com to descabida sugesto. Tem certeza? Sim. Aquilo no fazia sentido. Para que tanta insistncia em sugerir que usasse sal? S ento Elizabeth notou que o saleiro, colocado ao seu lado, era diferente dos que estavam junto aos pratos dos demais. Enquanto os outros eram de prata, o dela era branco, arredondado e meio disforme. Os olhos de sir Henry continuavam pregados nela, ameaadores, indicando que no desgrudaria o olhar enquanto ela no pegasse o saleiro. Cansada daquilo e querendo se ver livre desse escrutnio, ela por fim levantou a mo para pegar a colher do saleiro. Mas Manton a segurou com um gesto gil, impedindo que o fizesse.

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No, por favor, srta. Royle disse, fazendo-a apoiar a mo na mesa de novo. Sir Henry soltou uma sonora gargalhada. Ora, ora, Manton. Est estragando minha diverso. No podia deix-la fazer isso, senhor. A srta. Royle ficaria muito chocada. Que nada! A nossa srta. Royle muito valente. At j salvou a vida do prncipe, no ? Duvido que ficasse com medo de tocar num simples osso. Osso?! Os olhos de Elizabeth se fixaram outra vez no saleiro. Isso ... oh, no, no pode ser! E um osso... uma... vrtebra? Sir Henry continuava rindo. Vejo que mesmo filha de mdico! Tem o mesmo olho clnico de Royle, no , Manton? Trata-se de uma vrtebra, sim, srta. Royle. a vrtebra cervical de um ser humano. Santo Deus! gritou lady Upperton, cobrindo em seguida a boca com a mo. Por que colocou uma coisa dessas sobre a mesa e bem ao lado do prato de Elizabeth? Porque desconfio que ela ficar fascinada com o que vou lhes contar a seguir respondeu sir Henry, com voz grave e pausada. Mas antes preciso que todos prometam que jamais revelaro esse segredo a qualquer outra pessoa. Olhou sua volta, esperando pela confirmao da promessa. Um a um, os presentes menearam a cabea, entre surpresos e curiosos. Ento sir Henry acenou para Manton, pedindo que falasse. Ele fez cara de desagrado, mas obedeceu. Em 1646, quando Carlos I foi decapitado, enterraram seu corpo na mesma cova de Henrique VIII. Os dois caixes, porm, ficaram perdidos at dois anos atrs, quando foram redescobertos. Ento o prncipe de Gales exigiu que fosse feita uma autpsia para confirmar a identidade dos corpos. A autpsia foi feita por sir Henry e... Manson deu um suspiro. melhor que o senhor mesmo acabe a histria, sir Henry. No quero escandalizar as senhoras. Est bem, se perdeu a coragem, eu mesmo falo. Acontece que tive a sorte de ser deixado a ss com aqueles restos mortais por um bom tempo, at os esquifes serem fechados de novo. No s pude confirmar a sua identidade como... tambm secretamente roubar um dos ossos. Achei que seria a paga por meus servios disse ele, com ar de orgulho. Peguei a vrtebra cervical de Carlos I, que, como podem ver claramente, foi seccionada por um golpe de machado. Lady Upperton ficou plida e comeou a se abanar desesperadamente com o guardanapo. Os demais se entreolhavam com espanto. Ficou muito interessante como saleiro, no acha, srta. Royle? completou sir Henry, rindo escandalosamente.

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Os olhos de lady Upperton reviraram e sua cabea pendeu para a frente, tombando sobre a mesa. Ela tinha desmaiado. De um pulo, Elizabeth se levantou e deu a volta para ampar-la, mas Sumner j a havia tomado nos braos. Vou deit-la no sof da sala para que se recupere avisou, saindo s pressas com lady Upperton no colo e Elizabeth em seu encalo. Momentos depois, Manton os seguiu. Tinha apanhado um guardanapo na mesa e o umedecido com a gua de um copo para colocar sobre a testa dela. Elizabeth, que havia se ajoelhado ao lado do sof, abriu espao para que o jovem mdico pudesse examinar lady Upperton melhor. Ele tomou-lhe o pulso, verificou seu estado e depois disse com voz calma: No se preocupe, srta. Royle. Ela s teve um pequeno desmaio. Ento vai ficar boa logo? Claro. apenas um mal-estar. J vi muitas vezes sir Henry provocar reaes assim em outras damas. Tem mania de fazer isso. Reclamei com ele, mas no adiantou. Gosta de se divertir dessa maneira. Mas agora, com licena. Vou buscar um pouco de vinagre para ajudar a reanim-la. Manton saiu da sala, e Elizabeth e Sumner ficaram ali, ao lado de lady Upperton. Assim que se viram sozinhos, Sumner cochichou no ouvido dela: Precisamos conversar. Ser que poderia me encontrar amanh, no fim da tarde, naquele lugar onde estivemos com meu primo e a princesa? Sabe aquele lugar, perto da fonte? Elizabeth meneou a cabea com agitao. Sim, sim. Mas o que houve? Ele no respondeu. S a tomou nos braos e deu-lhe um beijo cheio de ansiedade e desejo. Ouviram um barulho forte vindo do lado de fora da porta. Instantes depois Manton entrou, trazendo um vidro de vinagre. Desculpem a demora disse. que o vidro escorregou da minha mo e caiu no cho. Por sorte, no quebrou. Agora lady Upperton tinha os olhos semi-abertos. Sentiu o cheiro do vinagre que colocavam embaixo de suas narinas e prontamente reagiu. Ai, que coisa horrvel! reclamou, tentando afastar a mo de Manton. Tirem essa coisa daqui. Tiro sim, lady Upperton, mas por favor, deixe o pano molhado sobre a testa ainda mais um pouco. A senhora bateu com a cabea na quina da mesa e queremos evitar que se forme um galo explicou Manton. Obrigada por seus cuidados ela respondeu, virando-se em seguida para Elizabeth. Por favor, minha querida, v buscar Gallantine. Minha cabea est doendo e quero voltar logo para casa. Voc vem comigo, no?

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Claro, lady Upperton. Vou j avisar lorde Gallantine sobre sua deciso. Com licena, sr. Manton e Vossa Alteza disse, piscando para Sumner ao sair rumo sala de jantar. Mal conseguiu esconder o sorriso de satisfao quando se despediu de sir Henry e informou Gallantine que iriam embora mais cedo. Mais difcil ainda foi disfarar o contentamento, quando partiram na carruagem. Lady Upperton era muito habilidosa para ler expresses faciais, mas, como estava ainda abalada pela brincadeira de mau gosto de sir Henry, desta vez no notou o quanto Elizabeth estava radiante. Depois do beijo apaixonado de Sumner, ela tinha certeza de que, no encontro do dia seguinte ele iria declarar, diante das guas correntes da fonte, que havia desistido da sua misso em benefcio do amor de ambos.

Hyde Park Trilha das cavalgadas


Isto uma imprudncia, Leopold avisou Sumner, puxando as rdeas do cavalo para faz-lo aproximar-se mais da montaria de Leopold. Podem facilmente nos pegar aqui de surpresa, armar uma tocaia. Ambos seguiam pela trilha do parque, coberta por uma espessa neblina. At parecia que as nuvens tinham descido do cu e se derramado sobre o caminho. Ora, j estou cansado de viver trancafiado. Andar por aqui assim, de manh cedinho e encoberto pela neblina me parece bastante seguro. Afinal, se ns no conseguimos ver ningum, duvido que nos vejam respondeu o prncipe. Talvez no vejam, mas com certeza podem nos ouvir. No sei por que se arrisca assim a sair de casa quando falta to pouco para concretizar seu compromisso com Charlotte. Sumner sabia que estava deixando transparecer na voz sua decepo com Leopold. Enquanto ele se via forado a se sacrificar e interromper o curso de sua vida para proteg-lo, Leopold apenas se dedicava a manipular as coisas, visando casar com uma mulher a quem no amava. No vou aceitar viver como um prisioneiro enquanto estiver em Londres. Ento por que no volta a Paris? L pode andar livremente pelas ruas e tratar dos assuntos polticos por meio de despachos. Era evidente que Leopold no concordaria em ir embora antes de obter a aprovao final do prncipe de Gales, ou pelo menos um parecer positivo dele sobre o casamento. Isso eu no posso fazer, porque nada foi resolvido ainda. Nada! resmungou Leopold. Nesse meio tempo, no vou viver escondido e trancado. E

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tem mais, quero que saiba que reservei um camarote para irmos ao teatro esta noite avisou com voz firme. Como? Hoje noite? Nem pense nisso! Vamos, sim. Compreendo que pode ser um pouco arriscado, mas eu preciso ir. Charlotte vai estar l e eu no tenho outra escolha. Mas voc no pode aparecer em pblico ao lado da princesa. perigoso demais! De fato era perigoso, mas o principal motivo para Sumner no querer ir ao teatro naquela noite era outro. Ele havia passado longas horas ensaiando como dar a Elizabeth a delicada notcia sobre sua verdadeira identidade. Era o que planejava fazer no encontro que marcara com ela para aquela noite. O que estava em jogo agora no era a necessidade de segurana de Leopold nem a obrigao que Sumner tinha de providenci-la, mas obter a confiana total de Elizabeth. Era preciso que ela acreditasse, de todo o corao, que, apesar das aparncias em contrrio, Sumner voltaria para busc-la. E para que Elizabeth confiasse nele era necessrio, antes de tudo, ser honesto, admitir sua verdadeira identidade, dizer-lhe que no era o prncipe Leopold, mas sim seu primo, a quem haviam dado a misso de proteger Leopold a qualquer custo durante a perigosa campanha militar que visava assegurar a unio entre a Inglaterra e o ducado de Saxe-Coburg. Levara algum tempo para decidir-se, mas agora Sumner acreditava que dizer toda a verdade era a melhor sada. Assim Elizabeth deixaria de sofrer cada vez que se mencionava o romance de Leopold com Charlotte e compreenderia por que ele tinha de partir em breve com o prncipe para Paris. O mais difcil seria convenc-la de que, apesar disso, voltaria logo para busc-la, como prometera. Sei do risco, mas Charlotte no estar no mesmo camarote. O dela outro, bem prximo. Minha inteno apenas marcar presena, trocar olhares e sorrisos com ela, tentar cativ-la, nada mais assegurou Leopold. S isso? No acha que est se arriscando demais para pouco resultado? Que nada. Se conseguir provocar Charlotte o suficiente para que ela enfrente o pai, o xito estar garantido, Com o beneplcito dele, poderemos nos casar logo. Na minha opinio, no sensato ir com tanta pressa retrucou Sumner. No posso esperar mais declarou Leopold, segurando firme nas rdeas do cavalo. Sei que a princesa Charlotte est apaixonada por mim, assim como esteve por muitos outros antes. Do jeito que ela volvel, tenho de me aproveitar disso agora, antes que mude de idia. Sumner ficou em silncio. Com um puxo nas rdeas do animal, Leopold fez seu cavalo parar ao lado dele.

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Primo, voc como um irmo para mim. Sei do sacrifcio que estou lhe pedindo. Tomando meu lugar e fingindo ser o prncipe, est colocando sua prpria vida em risco, eu sei disso. Mas mesmo assim pede, no ? Sim. Leopold baixou a cabea. O condado de Saxe-Coburg foi pilhado por Napoleo porque nos faltou a fora para defend-lo. Casando com a princesa Charlotte, pretendo unir as duas famlias e nunca mais seremos fracos ou impotentes para nos defender. No lhe peo que leve adiante essa farsa por voc ser meu parente ou porque quem mais se parece comigo. Eu lhe peo isso porque a pessoa em quem mais confio. Sei que est disposto a cumprir sua obrigao para com Saxe-Coburg, porque um soldado leal, um irmo militar. Conheo bem a minha obrigao disse Sumner, amuado. Tambm sei disso. Por alguns momentos, os dois se entreolharam. No havia muito mais a dizer. O destino os tinha colocado naquela situao da qual no tinham como escapar. A neblina est se dissipando. Acho melhor voltarmos logo para a rua Cruzon disse Sumner com voz fria. Se vamos ao teatro noite, preciso me preparar para exercer minha funo devidamente. Deram meia-volta nas montarias para retornar. Pelo canto dos olhos, Sumner percebeu que Leopold sorria. Que foi? Tem mais alguma surpresinha para me contar? Hum, sim. S mais uma coisa. Reservei secretamente o camarote ao lado do nosso para lady Upperton, lorde Gallantine e a srta. Royle. Pedi a Mercer que reservasse no nome dela, para no dar na vista. O qu? Voc fez isso? Achei que gostaria de saber... Foi uma boa idia, no? retrucou Leopold com uma risada sonora, antes de cravar as esporas no cavalo e sair a galope pela trilha. Berkeley Square Sinto muito, lady Upperton, mas no posso ir ao teatro com vocs esta noite disse Elizabeth, andando agitada pela sala. Tenho outro compromisso. Minha menina, a no ser que tenha algum motivo muito especial para recusar o convite, acho melhor cancelar esse seu compromisso avisou lady Upperton. Afinal, quem nos convidou foi ningum menos que a srta. Margaret Mercer Ephinstone, e claro que s pode ser por ordem da princesa. Elizabeth virou-se, surpresa. Como chegou a essa concluso? No me disse que o bilhete do convite veio sem assinatura?

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Sim, mas mandei um lacaio averiguar quem tinha reservado o camarote e ele descobriu que foi a srta. Ephinstone. Ah, coitada da Mercer. Ela mesmo muito gentil. Deve ter nos convidado porque ficou com pena de mim depois que a princesa me dispensou daquela maneira to brusca, mesmo sem eu ter culpa alguma do que aconteceu. , pode ser... O bilhete tambm dizia que tanto o prncipe Leopold quanto a princesa Charlotte iro assistir ao espetculo. Como? O prncipe Leopold vai estar no teatro? Elizabeth se espantou. Ento ele tinha desistido de encontr-la na fonte do parque, como haviam combinado, concluiu. Sim. Ele e a princesa Charlotte estaro l. Que foi, menina? No est me ouvindo direito? Intrigada, Elizabeth olhou para a velha senhora. Qual era o significado daquilo? Ser que Leopold havia realmente desistido de se encontrar com ela? Ou ele teria sido obrigado a aceitar um convite feito pela princesa? Mordeu o lbio com nervosismo. Fosse qual fosse o motivo, o fato que Mercer se dera ao trabalho de mencionar isso no bilhete, talvez com a inteno de alert-la de que Leopold no poderia ir ao encontro. Era uma possibilidade na qual queria acreditar e que a fez mudar de opinio. Muito bem, lady Upperton disse, se empertigando. Se assim, concordo em ir com vocs ao espetculo noite. A sorte estava lanada e Elizabeth tomou a deciso. Durante a pea no teatro daria um jeito de falar com Sumner, custasse o que custasse.

Teatro Drury Lane


Elizabeth se curvou ao mximo na poltrona para observar os camarotes a seu redor. A luz dos castiais sobre o pblico era tnue demais para que se distinguissem com clareza as feies dos presentes. Esperava que fosse mais fcil ver ali o seu prncipe. Com sua estatura avantajada e seu impecvel uniforme militar, certamente ele se destacaria em meio multido de homens vestidos de preto. Mas Elizabeth no conseguia v-lo em parte alguma. Espremeu-se mais contra lorde Lotharian, que tinha olhos de guia, e perguntou:

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Por acaso viu onde est a princesa... ou mesmo o prncipe? A pea j vai comear e ainda no os vi chegar. E nem vai ver. Por medida de segurana, eles s entraro depois de o espetculo comear. Ento devem sentar-se por a respondeu Lotharian, apontando para alguns camarotes ainda vazios. No fique nervosa, menina. Nervosa, eu? Por que ficaria? Sei que se deparar com a princesa Charlotte no lhe algo propriamente agradvel. Ainda mais se ela estiver na companhia do prncipe Leopold. Ora, que bobagem. Estou pouco ligando para a princesa. A nica coisa que me interessa que o prncipe venha. Elizabeth se debruou sobre o parapeito e fitou a fila de gente que ia preenchendo a platia l embaixo. Depois lentamente recostou-se de novo na poltrona e s ento desviou o olhar para o camarote a seu lado. Santo Deus! exclamou, baixinho. Ele est bem ali! Lady Upperton segurou o corrimo e ficou em p, esticando o pescoo. Ele quem, querida? Sir Henry. Acabou de sentar. Quem? Com esse burburinho no entendi o que disse lady Upperton repetiu, curvando o corpo sobre o parapeito. Shhh... fale baixo. Eu disse sir Henry. Ah, mesmo. E ele est junto com o sr. Manton. Que rapaz to educado e gentil, esse sr. Manton, no? respondeu lady Upperton, segurando o brao de Elizabeth. Eu lhe contei que ele nos mandou um bilhete dizendo que viria assistir pea? No. Se tivesse me contado eu lembraria. Pois , e no bilhete ainda teve a gentileza de perguntar se eu queria que viesse me ver antes do espetculo. Estava preocupado com meu estado de sade. Queria saber se eu tinha me recuperado bem depois daquela brincadeira sem graa do saleiro de osso. E ele veio? No, minha querida. No era necessrio. Apenas respondi o bilhete agradecendo e avisando que ns tambm estaramos aqui esta noite. Pena que sir Henry esteja com ele. No fao nenhuma questo de me encontrar com esse desagradvel senhor outra vez disse lady Upperton, tirando da bolsa um pedao de tecido que trazia dobrado. No intervalo, me faria o favor de ir devolver este guardanapo a ele, Elizabeth? Este paninho s serve para me fazer lembrar do desastroso jantar de ontem e da falta de tato do nosso anfitrio. No que Elizabeth tivesse a mnima vontade de ver sir Henry de novo, mas lady Upperton merecia o favor. Era ela quem havia passado to mal na noite

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anterior por causa das maldades de sir Henry. Concordando, pegou o guardanapo e o colocou no colo, at a hora do intervalo. As luzes da platia diminuram, a orquestra comeou a tocar e Edmund Keane apareceu no palco. Foi recebido com uma estrondosa salva de palmas. Elizabeth olhou para o lado e, assim como Lotharian tinha previsto, viu o prncipe e seu primo Whitevale entrarem no camarote direita e sentarem bem frente de sir Henry e de Manton. Seu olhar logo encontrou o de Sumner, que discretamente sorriu para ela. Depois colocou os dedos nos lbios e estendeu-os na sua direo, jogando um beijo no ar. Ele estava lindo, vestido daquela forma, com uma impecvel casaca azul-marinho atravessada no peito por uma faixa vermelha. Elizabeth sentiu o corao disparar e as faces corarem. Baixou os olhos para disfarar e quando levantou novamente o olhar viu que Manton a observava. Ele acenou de leve a cabea, num cumprimento. Instantes depois entraram a princesa Charlotte, Mercer e algumas senhoras mais velhas, que Elizabeth imaginou serem as tias de Charlotte. Todas se acomodaram em outro camarote mais adiante, com Charlotte frente, numa poltrona alta e recoberta por grandes almofadas que com certeza fora colocada ali especialmente para ela. Levantou o pescoo, numa pose altaneira, e abriu um largo sorriso para o prncipe, que mal lhe deu ateno. Elizabeth notou a cena, com o corao aos pulos. Era a ela e no a Charlotte que o prncipe dera ateno, e isso deixava bem clara a escolha que ele havia feito. Sua escolha era Elizabeth e no Charlotte. Elizabeth se agitou no assento. Mal podia esperar para falar com ele, por um instante que fosse. No estava nem um pouco interessada no maante espetculo, mas suportaria at o fim se isso lhe permitisse ter esse momento. Tinha a impresso de que a pea estava durando uma eternidade. O pblico parecia encantado com o desempenho de Keane no palco, mas para Elizabeth aquilo era uma tortura. Aguardava ansiosa pela hora do intervalo, enquanto remexia aflita no guardanapo de sir Henry que tinha no colo. Na escurido, sentiu uma pequena salincia no tecido, mas no se atreveu a levant-lo para ver melhor o que era. A princesa agora apoiara as mos no parapeito do seu camarote e se virara por completo na direo do prncipe com um sorriso escancarado. Todos podiam ver o quanto estava apaixonada por ele. Elizabeth tirou as luvas e continuou apalpando o guardanapo para acalmar os nervos. Seus dedos notaram que a salincia formava duas linhas e imaginou que fossem duas letras H bordadas com pontos grossos, formando as inicias de Henry Halford. Sem querer, lady Upperton tinha lhe dado a desculpa perfeita para entrar no camarote do prncipe. Iria ali para devolver o guardanapo de sir Henry.

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De repente o som das palmas invadiu o teatro e a cortina fechou. Por fim, era hora do intervalo e de Elizabeth executar seu plano. Sumner estremeceu ao sentir Elizabeth to perto dele no camarote ao lado. Esperava que sua ousadia de jogar-lhe um beijo de longe no tivesse chamado a ateno dos demais. Mas mesmo que tivessem visto, com certeza no dariam maior significado ao fato. De qualquer forma, porm, enquanto a princesa Charlotte estivesse por perto, era melhor se controlar. Desde a chegada da princesa ao recinto, as pessoas da platia, incluindo lordes importantes e ministros do Parlamento, se viravam nas poltronas e nos balces para v-la. Esperavam com ansiedade por algum sinal que indicasse a existncia de um romance secreto entre ela e o prncipe. Isso confirmaria os boatos que j corriam nos jornais ao lado de caricaturas ironizando os dois amantes. E Sumner no estava disposto a fornecer a eles mais um elemento para alimentar a intriga. Nem a magoar Elizabeth dirigindo olhares princesa. No podia esquecer que ela ainda no conhecia a verdadeira identidade dele. Ele tambm estava ciente de que no devia adiar essa confisso por muito mais tempo. Precisava contar tudo a Elizabeth o mais rpido possvel. S no o tinha feito naquela mesma noite por causa de Leopold. A ida ao teatro exigia que posasse de falso prncipe outra vez e por isso o encontro com Elizabeth fora adiado. Sentado a seu lado, Leopold agora fitava Charlotte com olhos lnguidos. Se Sumner no soubesse que ele nada sentia pela princesa, teria at acreditado que comeava a gostar dela. Quando os aplausos terminaram, ele de imediato se levantou. Queria achar alguma forma de falar com Elizabeth por um minuto que fosse, sem chamar a ateno dos presentes. E foi justamente nesse instante que a porta do camarote se abriu e ela entrou, trazendo o guardanapo nas mos. Fez uma leve reverncia e depois de olhar de soslaio para ele, dirigiu-se a sir Henry. Sir Hemy disse, curvando-se diante dele e de Manton. Lady Upperton me pediu que lhe devolvesse isto. E tambm que agradecesse ao sr. Manton por sua prestimosa ajuda completou, olhando para o pupilo de Henry. Estendeu a mo para entregar o guardanapo, mas s ento viu claramente o bordado. M-mas... so riscos que parecem... dois ossos cruzados! No, srta. Royle, so minhas iniciais, duas letras H sobrepostas. Outras pessoas tambm j se confundiram, mas so apenas as minhas iniciais ele respondeu, pegando o guardanapo. Elizabeth comeou a tremer. Sem se importar com o que os outros pensassem, Sumner segurou seu brao. Ela levantou o olhar e murmurou baixinho: Os riscos... iguais aos dos rtulos dos vidros... ento foi ele... foi sir Henry!

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Que foi que disse, srta. Royle? indagou sir Henry, parecendo abalado. Antes que tivesse tempo de dizer mais alguma coisa, Sumner interrompeu a conversa. Permita-me acompanh-la de volta a seu camarote, srta. Royle ofereceu, segurando seu brao com mais firmeza. Ela ainda tremia quando saram. Leopold dirigiu um olhar de reprimenda para Sumner, mas ele no se importou. Algo tinha deixado Elizabeth muito nervosa e, mesmo sem saber o que era, no podia abandon-la quando claramente precisava de apoio. Puxou-a rapidamente para fora, mas, em vez de lev-la de volta at o camarote de lady Upperton, dirigiu-se a um corredor lateral, ocultando-se atrs de uma cortina pesada que havia no fim da passagem. Por que est assim amedrontada? O que foi que sir Henry fez agora? Elizabeth tentou responder, mas tremia tanto que as palavras no saam. Ento Sumner a segurou firme contra seu peito, afagando-a com ternura at que conseguisse se recompor. Quando ela levantou os olhos, eles estavam marejados. Os riscos... parecendo ossos cruzados... so a marca dele murmurou. Tambm estavam nos rtulos dos vidros de ludano. Foi ele! Foi sir Henry quem entregou o ludano rainha e a lady Jersey, e sabia muito bem o que iam fazer. Vai ver at as instruiu sobre como dar o ludano a Maria. Escute, Elizabeth. J ouvi muitas histrias sobre seu nascimento e a possibilidade de voc e suas irms serem filhas do prncipe Regente. Mas nunca ouvi falar que sir Henry tivesse algo a ver com isso. Tem certeza do que est dizendo? No sei... Como posso ter certeza? Os vidros foram deixados por meu pai como indcio da nossa origem. E no rtulo tem uma marca igual do guardanapo de sir Henry. Mas nunca poderemos provar nada, nunca saberemos nada com certeza. A nica certeza que tenho agora que o ludano pertencia a sir Henry, mdico do rei, como meu pai! Sumner suavemente segurou-lhe o queixo e levantou sua cabea para poder beij-la. Os lbios se encontraram com ternura, aplacando aos poucos o nervosismo que a dominava. Sua origem no tem a menor importncia, Elizabeth disse, em seguida. Seja voc uma princesa ou apenas uma rf, o que importa que eu te amo muito. E preciso que saiba disso, que eu amo voc de verdade. Ela segurou a respirao, quase sem acreditar no que acabava de ouvir, e as lgrimas escorreram pelo rosto. Eu te amo repetiu Sumner, desta vez com voz firme e clara. O som de aplausos se ouviu novamente, trazendo ambos de volta realidade. E agora pare de chorar, minha querida. Precisamos voltar aos nossos lugares.

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Ela sorriu entre as lgrimas. No imagina como estou feliz. Eu tambm te amo muito, Sumner disse, ficando na ponta dos ps para beij-lo outra vez. Enxugou as lgrimas com a mo e se preparou para sair. Mas antes de seguir pelo corredor, virou-se para ele por um instante. Ento amanh? L na fonte do parque? Isso mesmo. Na hora do pr-do-sol estarei l ele respondeu, ajeitando a casaca para voltar ao camarote. Sumner j ia se virando quando sentiu um baque forte contra o peito e uma dor lancinante atravessar-lhe o corpo. Caiu ao cho e seus olhos notaram o brilho da lmina tambm cada ali a seu lado. Levantou a cabea como pde, j comeando a perder a conscincia, mas ainda alerta o suficiente para ver a silhueta de um homem que saa de trs das cortinas e fugia rapidamente. Elizabeth! chamou com voz fraca. Elizabeth... *** Ela estava diante da porta de seu camarote, arrumando os cabelos e as roupas antes de entrar, quando teve a sensao de ouvir Sumner chamando, de muito longe. Abriu a porta e entrou assim mesmo, pensando que fosse apenas imaginao. Tomou seu lugar ao lado de lady Upperton, mas focalizou a ateno no camarote vizinho, esperando ver Sumner voltar. Mas ele no veio. Depois de alguns instantes, o primo lanou-lhe um olhar indagador, ao qual Elizabeth respondeu em negativa, balanando a cabea. Passava o tempo e Sumner no voltava. Algo estranho estava acontecendo. Ento, Elizabeth se lembrou do chamado que pensara ter ouvido. Ser que Sumner tinha mesmo chamado por ela? O que fazer? Vacilou um pouco, mas em seguida pulou da cadeira e saiu correndo do camarote, seguindo pelo mesmo corredor de onde viera. Encontrou Whitevale segurando Sumner nos braos. O sangue escorria do peito, encharcando a faixa de seda e as medalhas que dela pendiam. Chame sir Henry! gritou Whitevale. Sir Henry? M-mas... Elizabeth gaguejou. Rpido! Ele precisa de um mdico! V! Ela segurou a saia e correu pela passagem. Encontrou Manton do lado de fora do camarote real. O que foi? Aconteceu alguma coisa? Posso ajud-la? Sim, sim, por favor! l adiante. No fim do corredor. O prncipe est ferido. Sem dizer mais nada, ela entrou no camarote e pegou sir Henry pela lapela. Venha comigo, j! ordenou aos gritos, puxando-o com fora.

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Sir Henry no se moveu. Mas o que isso, srta. Royle? Para que esse escndalo? No v que todos esto nos olhando? De fato, a platia toda ficou em silncio, e at os atores permaneceram estticos, todos olhando para aquela agitao no camarote real. Precisa vir comigo! urgente! S se me disser o motivo. Exijo saber por que est agindo dessa maneira. Porque algum tentou matar o prncipe Leopold! ela gritou a reposta, sem se importar que todos a ouvissem ou com o que pensassem dela. A princesa Charlotte se levantou do lugar onde estava e com voz esganiada tambm comeou a gritar enquanto o resto do pblico se agitava em pnico medida que corria a voz do ataque sofrido pelo prncipe. Por fim, sir Henry concordou em acompanhar Elizabeth e os dois seguiram pela passagem escura at o fim do corredor. Ele se ajoelhou ao lado do prncipe para examin-lo, mas antes que tocasse seu corpo Elizabeth segurou-lhe a mo. O senhor vai fazer o que for preciso para salv-lo, no vai, sir Henry? a sua obrigao!

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CAPTULO VIII

Andando de um lado a outro com nervosismo, Elizabeth balanava sem parar a carta que tinha nas mos. J se passaram uma poro de dias e tudo que recebi foi este bilhete de Whitevale, dizendo que o prncipe vai sobreviver. Nada mais. Entregou o pedao de papel para a irm e se sentou desconsolada na poltrona. Anne pegou o bilhete, comeou a ler e quando acabou deixou o brao pender para baixo. Ele diz que o golpe do punhal poderia ter sido fatal se no tivesse sido desviado pelas medalhas que o prncipe levava no peito. Parece que a ferida, apesar de profunda, no to grave e a vida dele no corre mais perigo comentou, franzindo a testa. Que mais voc queria saber, Lizzie? A notcia muito boa. Elizabeth baixou a cabea e comeou a soluar. Ele vai ficar bem, Lizzie. Voc devia estar feliz com isso. Por que chora assim, minha irm? Por causa disto respondeu Elizabeth, puxando da estante uma folha de jornal dobrada. O Times afirma que os dois atentados vida do prncipe Leopold foram planejados por uma faco do Parlamento que apoia o casamento da princesa Charlotte com Guilherme de Orange. Que gente interesseira! S pensa em obter vantagens polticas e cada vez mais poder. Seja sensata, Lizzie. Todos sabemos o quanto importante para a Inglaterra conseguir a melhor unio possvel para a princesa. E sempre houve um grande apoio idia de cas-la com aquele bobalho do Guilherme. O prprio prncipe de Gales chegou a declarar que dava preferncia ao holands para ser marido da filha disse Anne, com um suspiro. Infelizmente, Lizzie, a Inglaterra no ganhar muita coisa se ela se casar com Leopold. A vantagem ser principalmente para o povo dele. Voc est querendo dizer que Leopold assumiu o compromisso de beneficiar o condado de Saxe-Coburg com esse casamento? Ele precisa casar por obrigao? No foi bem isso que eu disse, mas tambm no posso negar Anne respondeu e abraou a irm carinhosamente. Oh, minha querida, sinto muito por tudo que aconteceu aqui enquanto estvamos longe. Voltamos correndo de Brighton assim que lemos as notcias nos jornais. No imagina o pavor que eu tinha de que algo ruim tivesse tambm acontecido a voc. Sei que se preocupa comigo, Anne, e acho uma pena que tenha interrompido sua lua-de-mel por minha causa. Bem que me avisou para no ficar

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correndo atrs do prncipe. Eu devia ter escutado seu conselho. Agora veja s em que enrascada me meti. E o que aconteceu ao prncipe por minha culpa. Ora, aquilo no foi culpa sua. Foi sim. Ele no estaria sozinho na escurido daquele corredor do teatro se no fosse por minha causa. Do que est falando, Lizzie? No entendi. Eu tinha acabado de me encontrar com ele ali, momentos antes de tudo acontecer. Ele estava tentando me acalmar, me deu um beijo e disse que me amava. Ela encostou tristemente a cabea no ombro da irm. Eu sou a culpada de tudo, Anne. Lizzie, por favor disse Anne, fitando-a nos olhos. Acho que precisa me explicar melhor as coisas. Quero que me conte tudo que aconteceu na minha ausncia. Tudo, com todos os detalhes. E foi assim que, durante as duas horas seguintes, enquanto tia Prudence dormia refestelada na poltrona, Elizabeth foi narrando a Anne todos os detalhes do acontecido, desde o baile no Almack estada em Cranbourne Lodge, o acidente na trilha do rio, o desastrado jantar de sir Henry, as linhas bordadas que encontrara no guardanapo, iguais s que estavam no rtulo dos vidros, e por fim tudo o que tinha se passado na noite do teatro. Anne a ouvia com expresso cada vez mais chocada. Quando acabou de falar, Elizabeth sentia o corpo e a mente exauridos, como se tivesse perdido toda a vitalidade, e Anne a olhava perplexa. Minha nossa... Nem sei o que dizer, Lizzie balbuciou. S peo que me ajude. Diga-me o que devo fazer agora, por favor, Anne. No posso, Lizzie. Pelo que me contou, o prncipe de fato ama voc. Por outro lado, ele mesmo admite que o dever vem em primeiro lugar. Pela lgica, imagino ento que se casar com Charlotte se o pai dela consentir. a misso que ele tem a cumprir, a sua obrigao. Est bem, isso o que diz a sua lgica. Mas o que diz a sua intuio, o seu corao? Anne sorriu com tristeza. Ele est me dizendo que como seus sonhos s vezes se tornam realidade... devemos dar mais um pouco de tempo para ver o que acontece. Espere, Lizzie. Espere por ele, converse com ele. Assim voc mesma saber o que fazer quando chegar a hora de agir. As duas irms se abraaram demoradamente. Pouco depois, Anne se despediu. Elizabeth observou a irm sair para a calada e entrar na elegante carruagem que esperava por ela. Tinha lhe pedido para esperar um pouco mais. Esperar... ah, como se isso fosse fcil...

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Trs dias depois, Elizabeth chegou concluso de que j tinha esperado tempo suficiente. Sua pacincia havia acabado. Afinal, haviam se passado duas semanas. Com certeza, quela altura o prncipe j poderia receber visitas. Colocou um delicado vestido branco de cambraia com a barra enfeitada de renda francesa. Na cabea ps um jeitoso chapeuzinho de cetim com uma pluma branca do lado e amarrado sob o queixo por uma bonita fita azul. No era por acaso que escolhera esse traje. Com ele, parecia uma ingnua noiva de olhar inocente. Para completar, jogou por cima uma pelerine azul, estampada de flores, e saiu. A sorte devia estar do seu lado naquele dia, porque um coche de aluguel veio justamente trazer um passageiro casa vizinha dela. Assim Elizabeth pde ocup-lo sem ter de estragar seu esplendoroso traje andando pela rua atrs de outro transporte. Quando chegaram rua Cruzon, pediu ao cocheiro que esperasse ali. Caso o prncipe no pudesse receb-la, voltaria de imediato. Mas assim que abriram a porta, o mordomo de sir Henry a fez entrar, levando-a para a sala de visitas. Ao contrrio do que esperava, porm, quem apareceu pouco depois no foi o prncipe, mas sim o prprio sir Henry. um prazer que tenha vindo nos visitar, srta. Royle disse, com um sorriso. Elizabeth se empertigou na cadeira. Sentia-se desconfortvel na presena daquele homem. Vim saber notcias sobre a sade do prncipe, sir Henry. Ele est melhor? Da ltima vez que o vi, uma semana atrs, ele estava muito bem. No tinha nenhuma infeco e a ferida estava cicatrizando rapidamente. Como? Ser que ouvi bem? O senhor disse... uma semana atrs? Exatamente. Ele e Whitevale foram se hospedar em Carlton House, h alguns dias. No sabia disso? Se soubesse, no teria vindo aqui incomod-lo, sir Henry. Mas bom que tenha vindo, srta. Royle. Gostaria de conversar um pouco consigo, falar sobre seu pai e sobre umas histrias incrveis que ouvi recentemente. Elizabeth sentiu uma pontada no estmago. Sua inteno era obter alguma informao de sir Henry e sair dali o mais rpido possvel, e no fazer uma visita mais longa quele estranho homem. Se o prncipe e Whitevale foram para Carlton House... imagino que tenha sido a convite do prncipe de Gales, no? ela indagou. Ah, minha cara srta. Royle. Pelo visto, no est mesmo a par dos ltimos acontecimentos respondeu sir Henry com um sorrisinho irnico. Logo depois

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do ataque ao prncipe, a princesa Charlotte mandou o Primeiro Ministro levar um ultimato ao pai dela. Ela deu um ultimato ao prncipe Regente? Isso mesmo. Assim como a senhorita, ela est muito abalada pela ameaa que fizeram vida do prncipe Leopold. Fale-me mais desse ultimato, por favor, sir Henry. Pois bem. Ela mandou dizer ao pai que, segundo a opinio geral, o atentado foi arquitetado por aqueles que querem v-la casada com Guilherme de Orange, idia que ele mesmo apoia. Apesar disso, ela declara que escolheu o prncipe Leopold para ser seu marido e que, se o prncipe Regente no concordar com isso, ela jamais se casar com outro. Est decidida a ficar solteira pelo resto da vida. Esse foi o ultimato de Charlotte. Elizabeth engoliu em seco. E que foi que o prncipe Regente respondeu? Ningum sabe ao certo. S sabemos que em seguida ele ordenou que o prncipe Leopold fosse para Carlton House e ficasse l at a hora de voltar para Paris respondeu sir Henry, sentando-se bem perto dela e fitando-a com ar malicioso. Talvez tenha feito isso para dar mais segurana a Leopold ou ento para conhecer melhor o homem que um dia poder ser seu genro. Seja como for, o fato que Leopold conseguiu fazer o prncipe Regente dar-lhe alguma ateno, no acha? Na minha opinio, esse casamento entre Charlotte e Leopold inevitvel. Concorda, srta. Royle? A proximidade daquele homem incomodava Elizabeth, e ela se levantou, disposta a ir embora naquele instante. Mas sir Henry foi mais rpido e a segurou pelo brao, impedindo que o fizesse. Peo que me solte, sir Henry disse, tentando se libertar. Nem sonhe em sair to rpido, cara srta. Royle. Temos muito que conversar. Eu no tenho assunto algum para tratar com o senhor. Elizabeth puxou o brao, sem conseguir se soltar. Lamento discordar, senhorita. Temos diversos assuntos para discutir. A comear por essa questo dos vidros de ludano que diz terem sido deixados por seu pai. E tambm sobre a sua desconfiana de que eu tenha algo a ver com eles. Sir Henry apertava cada vez mais o brao de Elizabeth para impedir que ela fugisse. Ela se debateu, mas o homem era mais forte. Solte a moa! ordenou de repente uma voz firme vinda da soleira da porta. No est vendo que ela quer ir embora? Ah, Manton. No esperava que voltasse to cedo. Sir Henry disfarou e largou o brao de Elizabeth, que correu para a sada. Manton ento segurou seu pulso com cuidado e a examinou. Ficou machucada, srta. Royle? No, no... no foi nada. s que eu preciso... ir embora j.

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Por favor, permita ento que eu a acompanhe at sua casa ofereceu Manton cortesmente. Agradeo muito, mas no ser necessrio, sr. Manton. Tem um coche me esperando l fora. At logo ela respondeu, sorrindo para ele. Em seguida saiu, aflita e s pressas, sem se despedir de sir Henry. Maldio! Quando Elizabeth chegou rua o coche de aluguel no estava mais ali, contrariando o argumento que usara para se livrar do sr. Manton. Olhou para trs e tratou de se afastar a p o mais rpido possvel antes que o galante Manton viesse atrs dela oferecendo suas gentilezas outra vez. No agentava mais o olhar de piedade que ele lhe dirigia cada vez que se oferecia para ajud-la. Tambm no estava com vontade de voltar para casa, porque sabia que ia acabar aos prantos ali, agora que tinha a certeza de que o prncipe de Gales acabaria por permitir que Charlotte se casasse com o prncipe Leopold. S Anne era capaz de compreender as suas lgrimas. Como gostaria de estar com ela naquele momento! Mas isso no era recomendvel. A casa da irm ficava bem pertinho de Warwick House, onde a princesa Charlotte estava hospedada, e tambm de Carlton House, para onde tinha ido seu prncipe. No suportaria estar to perto do seu amado sabendo que ele talvez j estivesse ali do lado, mantendo conversaes com o prncipe Regente e fazendo arranjos para o casamento com Charlotte. S de pensar nisso sentia um total desalento. No tendo idia de para onde ir, Elizabeth comeou a andar sem rumo. Passou devagar por lojas e praas, por ruas e jardins, por grupos de crianas brincando, e seguiu em frente at que acabou parando diante dos portes de Hyde Park, um pouco alm da fonte. Ficou ali, pensativa, lembrando a histria de tia Prudence e de como ela, quando tinha a sua idade, perdera um grande amor. Bem que Prudence a avisara que, entre o dever e o amor, os homens escolhiam o dever. Eles sempre achavam que o dever para com a ptria vinha em primeiro lugar. Deveria ter dado ouvidos aos conselhos de tia Prudence e evitado a dor que agora sentia por perder o homem a quem amava. Tambm deveria ter escutado as palavras de Anne quando lhe dissera que para beneficiar Saxe-Coburg, Leopold acabaria se casando com a princesa Charlotte, e dado ateno a Mercer, que falara claramente sobre a obsesso de Charlotte por Leopold. Mas, sobretudo, deveria ter prestado ateno s palavras da prpria princesa Charlotte, que voltara radiante de Londres por ter conseguido o apoio do Parlamento sua unio com Leopold. Mas ela no tinha levado a srio nenhum desses avisos. Preferira acreditar no enredo do seu sonho e naquilo que seu corao lhe dizia. E o que tinha conseguido com isso? Nada. Absolutamente nada. Agora estava ali sozinha e

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desconsolada, subindo lentamente a ponte sobre as guas do crrego que desaguava nas fontes. Olhava para elas, correndo l embaixo, como se a correnteza tivesse levado todas as suas esperanas. Lembrou-se do momento em que cara no rio Tmisa, apenas alguns dias atrs, da correnteza gelada passando sobre seu corpo e da gradativa escurido que a ia envolvendo medida que ela afundava. S que agora, se casse naquela gua, Sumner no estaria ali para salv-la. Uma lgrima quente escorreu por seu rosto e foi se juntar s guas da fonte. Ao cair, a gota refletiu a luz do cu e ficou parecendo um pequeno diamante que foi em seguida engolido pela enxurrada. Espere, Elizabeth. As palavras de Anne ecoaram em sua mente. Espere. Dessa vez ela mesma repetiu. Ele vai voltar. Confie nele. Afastou-se do parapeito da ponte e enxugou as lgrimas com a mo. Precisava ser forte e positiva. Ele tinha dito que a amava e com certeza voltaria. Acreditava nisso, mesmo que fosse contra as evidncias, contra a lgica, contra o que todos diziam, e at contra a opinio do prncipe de Gales. E quando ele voltasse, estaria firme ali, sua espera.

Carlton House Dois dias depois


Ser que voc j est bom o suficiente para ir festa hoje, Sumner? perguntou Leopold, enquanto o valete que cuidava dele ia arrumando-lhe a roupa. J sarei. Estou bem h vrios dias j, mas mesmo assim os guardas insistem em no me deixar sair. Nem sequer deixam que mande um recado a... uma certa pessoa. Sumner deixou que o criado acabasse de lhe abotoar o colete azul de cetim e o ajudasse a vestir a casaca. Mas quando comeou a colocar as medalhas na sua lapela, ele se irritou. Pegou a bandeja de prata onde estavam as demais condecoraes e a jogou longe. Que foi? Est nervoso, primo? perguntou Leopold, olhando-se no espelho e avaliando a elegncia de seu prprio traje. Saiba que no h motivo para isso. Consegui enviar um bilhete a Mercer, pedindo que desse um jeito de trazer a srta. Royle festa de hoje. Mercer far o que for necessrio para que ela possa entrar nos jardins de Carlton House. Sumner encolheu os ombros com desconforto. Para qu? Eu no queria que ela viesse. No? Mas no acabou de reclamar porque impediram que mandasse um recado a ela? Eu s pensei em convid-la porque achei que era isso que voc desejava.

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Eu no quero que a srta. Royle se arrisque mais, caso haja outro ataque. Se ela estiver perto de ns, correr perigo. isso que eu no quero. E tambm no quer que ela o veja danando com a princesa Charlotte, no ? Exatamente. Mas voc j no contou tudo a ela? indagou Leopold, sem dar maiores detalhes, porque havia diversos criados no aposento. Ainda no. Pretendia faz-lo naquele dia em que os planos mudaram e acabamos indo ao teatro Sumner respondeu, remexendo-se na casaca de Leopold que nele ficava um pouco apertada. E hoje, durante a festa, ser impossvel. No o momento nem o lugar para isso. Mas primo, o que vai fazer ento? No pode simplesmente ignorar a presena da srta. Royle durante toda a festa. Infelizmente, o que me verei obrigado a fazer, pelo bem e segurana dela. Terei de me manter indiferente e o mais afastado possvel. O valete se aproximou com um pente no mo para arrumar os cabelos de Sumner no mesmo estilo do penteado de Leopold. De m vontade, ele se sentou para deixar que o penteasse. Tinha de ficar bem parecido com o prncipe Leopold. Parecido o suficiente para continuar conseguindo enganar a todos. No creio que ocorra mais nada perigoso acalmou-o Leopold com voz pausada. Se o dono da festa, o prncipe de Gales, deixar Charlotte danar com voc... no meu lugar, claro... provvel que os defensores de Guilherme de Orange desistam da sua causa. Eu acredito que isso vai acontecer. Que o prncipe Regente acabar dando seu consentimento. Tenho certeza. Sumner se levantou e suspirou em desalento. As palavras do primo no eram suficientes para tranqiliz-lo. Pois eu no estou to certo assim, Leopold. J pensou que se voc morresse o casamento da princesa Charlotte com Guilherme de Orange ainda poderia acontecer? Duvido. Agora que o pai de Charlotte recebeu o ultimato dela, eu duvido. Charlotte garantiu que no se casar com mais ningum. Leopold caminhou em volta de Sumner, examinando com cuidado suas vestes. Sapatos pretos? O que isso? indagou ao valete. Troque j por azul-escuros, apropriados para uma festa de dia. Ah, meu Deus, como os ingleses se vestem mal... Sumner notou o olhar envergonhado que o criado dirigia ao verdadeiro prncipe Leopold e no conseguiu conter a risada. ***

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Jardins de Carlton House
s trs horas da tarde, Elizabeth e lady Upperton foram conduzidas aos exuberantes jardins de Carlton House. Entraram poucos minutos antes da chegada do prncipe Regente e da famlia real. As requintadas vestes que ele usava no conseguiam disfarar o corpo rolio do prncipe. Sua figura obesa chamava a ateno, e ele caminhava com certa dificuldade. Mesmo assim, trazia pelo brao a rainha e era seguido pelo resto da famlia real, inclusive a princesa Charlotte. Elizabeth observou a rainha enquanto a comitiva real cruzava os gramados. Sentia um mal-estar ao v-la. Aquela mulher podia ser a responsvel por ela e as irms terem sido dadas como mortas, depois do nascimento. Lady Upperton franziu a testa. Sei que este dia pode ser um pouco difcil para voc, minha querida disse, apertando a mo de Elizabeth. Mas no torne as coisas mais complicadas remoendo um passado distante que nem sabemos direito se de fato aconteceu. Eu estava ansiosa para vir a esta festa at ver a rainha na minha frente respondeu Elizabeth. Mas no vou deixar que ela estrague minha alegria. Sei que vou ver Sumner e que o destino se encarregar de nos aproximar, como previ no meu sonho. Lady Upperton suspirou com desnimo. No adiantava. Era melhor desistir de tentar fazer Elizabeth esquecer o assunto. Ah, est bem, minha filha concordou e logo mudou o rumo da conversa. Que est achando do cenrio? Este lugar muito bonito, no? , sim. Elizabeth respirou fundo o ar fresco perfumado pelas flores. Os jardins de Carlton House no s eram lindos como extensos. Havia rvores imensas, touceiras de folhagens perfeitamente distribudas e muitos canteiros de flores coloridas. As mulheres vestiam trajes requintados, como se fosse uma festa noturna, com plumas, diamantes e todos os demais adereos. Os homens tambm usavam traje a rigor, casacas escuras e at polainas. O panorama era um verdadeiro espetculo. Havia tendas brancas sobre os gramados, e embaixo delas longas mesas com bandejas das mais variadas iguarias, alm de uma fartura de bebidas. Uma orquestra localizada na ponta do jardim tocava melodias alegres e alguns pares comeavam a danar. Elizabeth ficou na ponta dos ps para ver se conseguia enxergar Sumner, mas lady Upperton a puxou pelo brao para que se abaixasse outra vez. Eu sei que ele deve estar aqui. Deve ter vindo antes de a famlia real chegar.

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Lady Upperton levou seu pequeno binculo de madreprola aos olhos e em seguida fez um gesto com ele. Veja. Bem ali. Ele est de p, ao lado da orquestra. Elizabeth desviou o olhar na direo apontada e localizou Sumner. Ento sentiu um aperto, como se o ar fosse lhe faltar. Ele estava de brao dado com a princesa Charlotte e a guiava para o centro da pista de dana. Tentou virar o rosto, mas no conseguia parar de olhar para o casal que comeava a se mover ao som de uma animada dana escocesa. Seu corao ficou ainda mais apertado quando viu Sumner lanar a Charlotte o mesmo olhar lnguido e devastador que dirigira a ela no teatro, quando dissera que a amava. S deve ter tirado Charlotte para danar em sinal de cortesia, porque hspede do pai dela Lady Upperton se esforou para justificar. Elizabeth no respondeu. Continuou olhando atnita para a pista de dana. Os que estavam volta deles foram se afastando, encantados com a graa dos passos exibidos pelo casal de nobres que se movia com agilidade em meio quele cenrio deslumbrante. A cena parecia sada de um conto de fadas, mas para Elizabeth era uma viso horripilante, como um pesadelo. Seus olhos arderam e, percebendo que ia chorar, remexeu na bolsa para achar um leno. Nesse instante algum segurou sua mo. Era lorde Whitevale, o insinuante primo do prncipe, que sem pedir permisso vinha tir-la para danar. Hoje no dia para preocupaes ou lgrimas, srta. Royle disse Whitevale. dia de ficar alegre completou com um sorriso, conduzindo-a at onde os pares danavam. Enlaou gentilmente sua cintura e os dois comearam a rodopiar. A msica enchia os ouvidos de Elizabeth, mas, por mais que quisesse, no conseguia se concentrar na dana, sabendo que Sumner estava ali to perto e ao mesmo tempo to distante. Ele no olhou para ela, nem uma vez sequer, nem mesmo quando passava a seu lado. Quando a orquestra tocou a nota final, em desespero Elizabeth procurou lady Upperton com o olhar. Precisava encontr-la para sair dali o mais rpido possvel. Estava com a garganta seca e no suportava ficar nem mais um minuto naquele ambiente. A situao era intolervel. Por que ser que Mercer tinha insistido tanto para que viesse festa se certamente sabia o que ia acontecer? Talvez fosse exatamente essa a inteno. Faz-la ver com os prprios olhos que o prncipe Leopold havia tomado uma deciso. A deciso necessria para o bem do condado de Saxe-Coburg. Esboando o melhor sorriso que conseguiu armar, Elizabeth agradeceu a Whitevale pela dana, fez uma reverncia e se virou para sair rapidamente.

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Contudo, Whitevale a impediu. Segurou seu brao e a forou a girar o corpo. Ento ela deu de cara com o prncipe e os dois ficaram frente a frente. Os olhares se encontraram por um significativo instante. Como para ajudla a no perder o equilbrio, ele segurou de leve sua mo. Elizabeth sentiu aquele toque como uma provocao. Aquilo no estava certo. Alis, estava tudo errado! Ele j havia feito a sua escolha, a escolha que era forado a fazer. No tinha mais cabimento que continuasse a provoc-la assim. A mo morna dele atiava-lhe os sentidos. Os lbios ardiam de desejo de beij-lo e sua vontade era agarrar-se a seu peito, ao corpo forte dele, para nunca mais solt-lo. Elizabeth sentiu que se no fosse embora dali imediatamente, acabaria por fazer alguma loucura. A princesa Charlotte apareceu de repente, altiva e com o rosto corado. Sorrindo, ela se interps entre o prncipe e seu primo. Que bom que pde vir festa, srta. Royle disse calmamente. Estamos comemorando porque meu pai por fim concordou em pensar seriamente na possibilidade de eu me casar com Leo. Minha av acha que se dermos a ele tempo suficiente, vai acabar dando seu consentimento. Elizabeth se esforou para retribuir o sorriso e esticou com dificuldade os lbios. Charlotte, ao contrrio, estava radiante, sorrindo sem parar. No me importo nem um pouco em lhe dar esse tempo continuou. Desde que se decida antes de eu ser velha demais para aproveitar meu casamento com este homem to atraente. Whitevale dava a impresso de estar to constrangido quanto Elizabeth, com os comentrios da princesa. Aproveitou os prximos acordes da orquestra para curvar-se diante dela e pedir: Aceitaria o meu humilde convite para danar, Alteza? Era uma desculpa para afastar Charlotte dali e deixar Sumner e Elizabeth a ss. Ah, que cavalheiro to gentil! claro que aceito. Vamos, vamos danar ela respondeu, saindo saltitante na companhia de Whitevale. Elizabeth ficou parada. No sabia o que fazer. Seu prncipe estava bem ali, na frente dela, e continuava a fit-la. Elizabeth disse em voz to baixa que mal dava para ouvir. H algo que preciso lhe contar, mas no posso faz-lo aqui. No neste momento. Que mais poderia me dizer alm do que o que a princesa Charlotte j disse to claramente? Muitas outras coisas. Tenho de lhe confessar algo importante. Ela se moveu com impacincia. No gostava da palavra "confessar". Sugeria que a pessoa tinha feito algo errado antes. Fitou com desconfiana os olhos cinzentos do amado. A luminosidade do sol tornava o crculo azul em torno das pupilas ainda mais brilhante. Era difcil negar a ele um pedido. Est bem. Ento, quando?

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Daqui a dois dias ele respondeu, aflito. Na hora do pr-do-sol. Naquele mesmo lugar. Desta vez vai aparecer? Sumner pareceu se ofender com a pergunta. Sua expresso ficou mais sria. Claro que sim disse em voz ainda mais baixa. Juro por tudo que sagrado, pelo amor que sinto por voc. Ela prendeu a respirao para sufocar a ansiedade e a vontade de beij-lo. Queria um beijo que confirmasse aquelas palavras, que lhe desse a certeza final de que tudo daria certo entre eles, apesar das circunstncias. Um grupo de senhoras tagarelas e curiosas foi chegando perto. Era evidente que procuravam ouvir o que o prncipe dizia quela plebia com ar de assustada. Est bem, daqui a dois dias repetiu Elizabeth, baixinho. Ento Sumner ergueu a cabea, levantou a voz e disse bem alto para que todos, especialmente as futriqueiras, pudessem ouvir: Foi um prazer rev-la, srta. Royle. Agradeo novamente a ateno que teve comigo no incidente do teatro. Apesar de no poder v-las, ele tinha percebido a presena das mulheres atrs das suas costas. Sem se virar, dirigiu um olhar apaixonado a Elizabeth e finalizou a conversa em tom muito formal: Talvez eu no sobrevivesse se a senhorita no tivesse chamado o mdico com tanta presteza. Aceite meus sinceros cumprimentos, srta. Royle. Elizabeth baixou a cabea e se curvou numa reverncia que Sumner retribuiu de forma semelhante. Passe bem, srta. Royle, e mande minhas melhores recomendaes a lady Upperton. o que farei, Alteza ela respondeu no mesmo tom cerimonioso. Sumner se afastou e foi at o lugar onde Charlotte e o primo danavam. Elizabeth ficou esttica, sem entender direito o que sentia. Os olhos de Sumner lhe diziam que nada tinha mudado, que ele a amava tanto quanto ela o amava. Mas falara em confisso, e isso a inquietava. Que confisso seria essa? Levantou a cabea e passou a vista pelo ambiente para ver se localizava lady Upperton. Ela estava um pouco adiante, perto de uma das tendas, analisando atentamente as bandejas de petiscos dispostas sobre a mesa. Abrindo caminho entre a multido de convidados, Elizabeth foi at ela, consciente de que cada passo a levava para mais longe de seu prncipe. Mas isso no tinha importncia. Em breve iriam se encontrar outra vez. Exatamente dali a dois dias.

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CAPTULO IX

Berkeley Square
Abriram a porta da frente com um estrondo, com tanta fora que as dobradias quase se soltaram. Elizabeth, onde est voc?! Anne gritou, entrando agitada. Com o grito, Elizabeth deu um pulo de susto na cadeira. Estava na cozinha, revisando a lista de compras da sra. Polkshank, e olhou para a escadaria que vinha da sala. Anne? Aconteceu alguma coisa? A irm correu at ela, seus passos ecoando pelo corredor e fazendo uma tremenda barulheira. Lizzie, j leu o jornal de hoje? perguntou sem flego, assim que entrou na cozinha, jogando um exemplar do Times sobre a mesa. Ainda no tive tempo. Por qu? Ento leia. Anne arfava tanto que dava at a impresso de ter vindo correndo da casa dela. Elizabeth pegou o jornal e comeou a abri-lo, mas a irm, sem conter a afobao, o arrancou de suas mos. Anne esparramou as folhas sobre a mesa e, com o indicador, apontou para a manchete da primeira pgina. Leia isto aqui! Antes que Elizabeth conseguisse comear a leitura, porm, Anne no se conteve e foi logo dando a notcia. Ele vai embora para Paris! Vai embora hoje, entendeu?! Ele, quem? perguntou a sra. Polkshank. O prncipe Leopold. Vai hoje mesmo Anne respondeu, olhando para ela e depois para Elizabeth. No esto me ouvido? Vai partir ainda hoje! Elizabeth ficou perplexa. No pode ser... Eu falei com ele ontem. Anne cutucou o jornal com o dedo de novo. Pois est escrito bem aqui. Leia voc mesma. Elizabeth inclinou a cabea e olhou a folha do jornal, mas Anne logo botou a palma da mo sobre ele. No, melhor no. No vai dar tempo de voc ler o artigo todo. Precisa agir rpido, Lizzie! Que bobagem. Vou ter tempo de sobra porque o prncipe Leopold no vai a lugar algum. Ns vamos nos encontrar amanh no fim da tarde em... Bem, no posso revelar o lugar por razes de segurana.

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Lizzie, caia em si! O prncipe vai embora, sim. Ele vai sair de Carlton House ao meio-dia. Est escrito a no jornal insistiu Anne. Uma fonte confivel de dentro da corte afirma que o prncipe de Gales pediu ao prncipe Leopold que convocasse a famlia Coburg para indagar se concorda com a unio das duas famlias. Se concordarem, ele tambm dar a sua aprovao para que case com Charlotte. Elizabeth nem piscou. Continuou sentada calmamente. E da? Da que ele vai voltar a Paris e retomar seus compromissos militares enquanto a famlia Coburg toma a deciso. isso que afirma a fonte no jornal, minha irm! insistiu Anne em desespero. No era possvel. Ela tinha visto o olhar apaixonado de Sumner. Tinha ouvido suas palavras afirmando que a amava. Sabia que se encontraria com ele no dia seguinte, como combinado. Estava to certa disso quanto de que o sol nascia todas as manhs. Vamos, Lizzie! Anne a puxou pela mo. Venha comigo. Se nos apressarmos, talvez ainda d tempo de voc falar com ele. Elizabeth continuou imvel na cadeira. Por que no vai, srta. Elizabeth? interveio a cozinheira. Assim poder provar que essa tal cascata da corte est mentindo. No cascata, sra. Polkshank. fonte. Fonte. O mesmo que informante, entende? Anne corrigiu. Fonte ou cascata, tanto faz. Sou velha o suficiente para saber que no se deve confiar em qualquer um, tenha o nome que tiver. Por fim, Elizabeth se levantou. Sabem de uma coisa? Concordo com a sra. Polkshank. Eu vou s para provar que tudo isso uma grande balela. No acredito nem por um segundo que o prncipe v embora da Inglaterra hoje. Eu vou com voc, Anne.

Arredores de Carlton House


Anne pediu a seu cocheiro que as deixasse na extremidade mais distante dos portes de Carlton House. Depois ordenou que voltasse para a casa dela, que ficava ali perto, e esperasse l. As duas fariam o resto do trajeto a p. Assim, se por acaso o prncipe notar nossa presena em frente a Carlton House, podemos alegar que estvamos s voltando para minha casa depois de fazer compras na rua Pall Mall. Como voc espertinha, no, Anne? Parece que pensa em tudo comentou Elizabeth, irritada, descendo da carruagem para acompanhar a irm. Anne retesou o corpo e seu semblante se anuviou.

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No precisa ficar brava comigo. No fui eu quem publicou aquele artigo no Times. Ningum est brava com voc, meu bem. Estou furiosa comigo mesma por ter concordado com essa bobagem de vir at aqui. Elizabeth observou ao longe as janelas do andar superior do palacete. Lembrou que j tinha olhado para elas antes, em outra ocasio, perguntando-se se o prncipe de Gales, seu possvel genitor, estaria l dentro, vendo-a tambm. Mas agora s se interessava por outro prncipe, por seu futuro marido. Ser que ele podia v-la ali de cima, daquelas janelas? Ela suspirou com desnimo. No devia ter vindo. Era uma perda de tempo e uma demonstrao de falta de confiana em Sumner. Ficaram perto dos portes por algum tempo, at ouvir distncia o relgio da torre que comeou a bater. Era exatamente meio-dia. Elizabeth contou baixinho as badaladas. Uma... duas... trs... e nada. Nenhuma carruagem saa de Carlton House levando o prncipe. Onze... doze... Nada. Ela respirou, aliviada. Est vendo, Anne? No era ao meio-dia que ele ia sair? Pois j deu meiodia e ningum apareceu. Como eu lhe disse, o prncipe no vai deixar Londres. Ser que precisa ser sempre to meticulosa? Quando se fala em meiodia no quer necessariamente dizer exatamente s doze horas. Quer dizer por volta de meio-dia. Pode ser um pouco antes, ou depois, e... Elizabeth sorriu e se recostou na grade dos portes enquanto Anne continuava discursando longamente. Era evidente que tentava ganhar tempo para ver se acontecia o que o jornal havia noticiado. De repente o porto se mexeu e Elizabeth pulou de lado. Saia da, moa! gritou um guarda. Afaste-se. Anne correu para o lado da irm. Quando os portes foram abertos de par em par, viram surgir a fulgurante carruagem fechada do prncipe de Gales. Os cavalos pararam por um instante no posto dos guardas, antes de sair. Ento Elizabeth no se conteve e, ignorando o alerta do guarda, deu um passo adiante e olhou pela janela para dentro do coche. Tinha de tirar tudo a limpo, sem deixar qualquer dvida. Um frio percorreu-lhe a espinha e gelou seu corao. L dentro ia a princesa Charlotte e, sentados frente dela, o prncipe Leopold e seu primo. J disse para sair da, moa! repetiu o guarda. O grito chamou a ateno dos passageiros da carruagem. O prncipe arregalou os olhos quando a viu ali. Com ousadia, Elizabeth ps os dedos sobre os lbios e depois estendeu a mo, lanando-lhe um beijo no ar. Charlotte olhou para Elizabeth e depois para ele. O prncipe apenas meneou a cabea e em seguida o coche partiu rumo rua Pall Mall. O corao de Elizabeth batia acelerado, e a cor sumiu de seu rosto. Sentia o corpo adormecido. Tremendo, perdeu um pouco o equilbrio.

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Lizzie? Anne a segurou pelo brao e sussurrou: Fique firme, mantenha a dignidade. Em mais alguns segundos eles vo sumir de vista. Desconsolada e inerte, ela viu a carruagem virar a esquina e desaparecer. Leve-me de volta para casa, Anne. longe demais e voc no est bem. Melhor irmos para minha casa sugeriu a irm, segurando-a pela cintura. logo ali adiante, s uns dois quarteires. Como quiser. Eu ando at l. J melhorei. Elizabeth procurou se recompor e, enquanto caminhavam, foi mentalmente repetindo para si mesma: Ele vai voltar. Com certeza voltar.

Praa Berkeley Dia seguinte


Tia Prudence no saiu dos seus aposentos naquela manh. Preferiu ficar diante da escrivaninha que havia no quarto fazendo anotaes e desenhos que se recusava a mostrar a qualquer outra pessoa que no fosse Cherie. Elizabeth comeou a se preocupar quando a tia no desceu para o almoo ao meio-dia. Esperou um pouco mais e, vendo que ela no aparecia, achou que a velha senhora podia estar indisposta e resolveu ir ao quarto dela para ver o que acontecia. Encontrou Cherie, que saa do aposento e indicou com gestos que Prudence estava dormindo. Ela est doente? No seria bom chamar o mdico? indagou Elizabeth. A silenciosa criada balanou fortemente a cabea, indicando que no era preciso. Depois, como sempre, sem dizer palavra, sorriu e deu de ombros para que Elizabeth no se preocupasse. Est bem, mas se ela sentir alguma coisa, no deixe de me avisar, Cherie. A criada concordou com um novo gesto de cabea e foi apontando o caminho para que Elizabeth sasse dali. Ah, eu vou. Ela se afastou pelo corredor, achando graa nas mmicas de Cherie. A criada ficava muda e preferia se comunicar gesticulando de maneira desengonada. Era muito engraada. Elizabeth deu um sorriso e ento percebeu que era a primeira vez que sorria desde o dia anterior. Naquela manh tratara de se distrair, mantendo-se ocupada o tempo inteiro. At ameaara acompanhar a sra. Polkshank ao aougue para fazer as compras. Mas a cozinheira recusara, dizendo que isso no era necessrio e que, se desconfiava da forma como ela gastava o dinheiro, devia chamar o aougueiro e confirmar tudo com ele. Para no criar mais caso, Elizabeth resolvera ficar.

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S que agora no sabia mais o que fazer para manter a mente e as mos ocupadas at o fim da tarde, hora de ir ao encontro marcado. Ainda acreditava que Sumner iria de alguma forma se encontrar com ela. Andava pela casa sem rumo, atrapalhando o servio e incomodando os criados. No tinha vontade de ler nem de escrever cartas. Dormir um pouco tambm no era opo. Shakespeare j dizia "dormir... dormir... talvez sonhar". E ela no queria mais sonhar. Devia ter dado ouvidos a Shakespeare. Afinal, a complicada situao em que se encontrava s tinha acontecido por causa de um sonho. Com passos lentos, atravessou a sala de um lado a outro, e foi nesse instante que ouviu batidas na porta principal. Como o mordomo MacTavish no estava por perto, ela mesma foi abrir. Girou o trinco e seus joelhos amoleceram, como se fossem feitos de gelia. Ela caiu sentada no cho. Quem estava do outro lado da porta, bem na frente dela, era o seu querido prncipe. Sumner olhou espantado para Elizabeth, estendida na soleira, com o brao levantado ainda segurando o trinco. Dobrou-se e a levantou pela cintura, segurando sua mo para que soltasse a maaneta. De boca aberta, ela o olhava com ar aparvalhado. No consegui esperar at de noite para v-la de novo disse Sumner, entrando com ela no colo. por aqui? Ela indicou com o dedo uma saleta prxima ao saguo de entrada. Sumner a colocou com delicadeza sobre um dos sofs e depois fechou a porta da saleta, tomando o cuidado de tranc-la chave. Desculpe pelo atrevimento, mas no quero que haja mais nenhuma interrupo ele declarou. Temos muito que conversar. Elizabeth continuava muda. A muito custo conseguiu enfim dizer alguma coisa. E-eu no p-posso acreditar que esteja aqui gaguejou. Eu pensei que... O jornal diz que voc foi embora ontem para Paris e eu o vi sair na carruagem. Prometi que voltaria, no prometi? respondeu Sumner, sentando-se ao lado dela, remexendo no bolso onde trazia um pequeno anel de esmeraldas. Elizabeth, eu lhe disse que tinha uma confisso a fazer e preciso dizer tudo agora. Meu Deus! No sei se vou suportar. J tive tantas surpresas nas ltimas horas! A maior delas foi v-lo bem aqui na minha porta depois de testemunhar a carruagem saindo de Carlton House e levando voc para... Sumner apertou-lhe a mo e baixou a cabea. Fora uma grande maldade ter feito Elizabeth sofrer daquela forma, porm ele cumprira sua misso at o fim, e o objetivo tinha sido alcanado. Leopold havia partido de Londres em segurana e agora estava a caminho de Paris.

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Era hora de contar toda a verdade. Abriu a boca para comear a falar, mas Elizabeth se jogou em seus braos e selou-lhe os lbios com um beijo ardente. Por favor, Elizabeth. Deixe-me falar ele reagiu, afastando-se de leve. No, no. Eu no quero ouvir nada. No quero estragar este momento. Pode continuar fingindo, se quiser, mas no estrague este momento. Fingir? No mais necessrio fingir, Elizabeth. Eu no vou me casar com a princesa Charlotte, entendeu? Ela o fitou, incrdula. Mas como? A prpria Charlotte garantiu que o pai dela daria o consentimento. Alm disso, o jornal noticiou que voc voltava a Paris para retomar suas funes enquanto sua famlia resolvia a questo. Por que continua querendo me enganar? Os olhos de Elizabeth se encheram de lgrimas. Batia com os punhos no peito de Sumner para que ele a soltasse do abrao. Precisa me escutar, Elizabeth! ele insistiu, segurando-a com firmeza contra o encosto do sof. preciso que me compreenda. No posso! ela retrucou, os olhos verdes faiscando quando com um puxo tentou se soltar e ambos caram do sof sobre o grosso tapete de l. Eu nunca quis enganar voc. Muito menos faz-la sofrer disse Sumner, curvado sobre ela e tomando seu rosto entre as mos para acalm-la com um beijo. Antes que lhe conte tudo, porm, precisa acreditar que amo voc e que a nica coisa que desejo ficar para sempre a seu lado. Com lgrimas escorrendo pelo canto dos olhos, Elizabeth implorou: Por favor, no me torture mais. Diga logo o que tem a dizer e me deixe entregue minha dor. No haver mais dor nem sofrimento, Elizabeth. Quero que saiba que eu no vou me casar com Charlotte. No?! Mas... No vou me casar com ela porque... eu no sou o prncipe Leopold. Elizabeth piscou, espantada. As lgrimas agora corriam soltas pelo seu rosto. Como? No possvel! Ser que ouvi direito? Ouviu sim, e eu vou repetir quantas vezes for necessrio. Eu no sou Leopold. Elizabeth estava confusa. Fitou-o intrigada, como se o estivesse vendo pela primeira vez. Quando encontrei voc e sua irm, l na joalheria, estava cumprindo uma tarefa a pedido do prncipe Leopold, que meu primo. Me apresentei como Lansdowne, marqus de Whitevale, e isso que sou. Sumner Lansdowne, marqus de Whitevale, ou lorde Whitevale, se preferir. Perplexa, Elizabeth no conseguia desviar o olhar.

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Isso no pode ser verdade ela balbuciou. Eu vi. Todos dizem que voc o prncipe... todos sabem que . Nem todos. Charlotte, Mercer e o prprio prncipe de Gales me conheceram como primo de Leopold. Sabem que sou primo, confidente e segurana dele. Segurana?! Est querendo me dizer que se fez passar por Leopold para proteg-lo de possveis ataques? Isso mesmo confirmou Sumner com um suspiro de alvio. Foi necessrio que eu tomasse o lugar dele. Assim que chegamos a Londres, algum na multido disparou um tiro. No tnhamos certeza se queriam alvejar o prncipe, mas achamos melhor tomar algumas precaues. Pouco antes, ainda em Paris, Leopold tinha recebido cartas ameaadoras avisando que se ele insistisse em pedir a mo da princesa Charlotte haveria formas de impedi-lo. Algum se encarregaria disso. Algum dos sujeitos que apoiam Guilherme de Orange, imagino. Exatamente Sumner confirmou e apalpou novamente o anel que tinha dentro do bolso. Mesmo depois que as ameaas pararam, era minha obrigao para com Saxe-Coburg colocar a segurana do prncipe Leopold acima de tudo, enquanto estivssemos em Londres. E foi isso que eu fiz, minha querida Elizabeth, at conhecer voc. Ela no respondeu, e nem era preciso. A ternura estampada em seus olhos dizia tudo. Havia por fim acreditado nele e perdoado Sumner por todas as confuses. Elizabeth passou a mo pelos olhos, enxugando a ltima lgrima ainda presa a seus clios midos, antes de abrir os olhos. Aquilo era um sonho. S podia ser. Com certeza havia adormecido e agora estava sonhando. Sentia a proximidade de um corpo macio e morno a seu lado e a sensao de estar sendo acariciada. Provavelmente era apenas o gato gordo da sra. Polkshank que viera se acomodar ali depois de Sumner ir embora, pensou. Abriu os olhos de uma vez para certificar-se disso. Descobriu ento que Sumner no tinha ido embora. Estava bem ali, afagando-a suavemente, numa carcia apaixonada. Apertou-a contra si com mais firmeza e a beijou primeiro na boca e depois descendo pelas faces at a pequena depresso cncava na base do pescoo. Aquilo no era um sonho. Era a mais pura realidade. Elizabeth suspirou baixinho medida que os lbios dele desciam, indicando aonde pretendiam chegar. Devagar Sumner foi ento desfazendo os laos que prendiam o corpete, para abri-lo e alcanar seu destino. No conseguia mais resistir ao desejo. E ela tambm no. Elizabeth entrelaou os dedos nos cabelos fartos dele e segurou-lhe a cabea entre as mos.

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Beije-me... murmurou em seu ouvido. Beije-me mais... mais... Ele sorria medida que lhe abria tambm a blusa de renda e podia tocar mais livremente sua pele macia. Tinha as mos fortes, mas delicadas e quentes. Ao toque delas, Elizabeth sentiu um arrepio de prazer. A pele se eriou e os mamilos ficaram rgidos. Por ser esbelta, raramente usava espartilho por baixo do corpete quando estava em casa. E agora que os lbios dele iam percorrendo o contorno dos seios, agradecia por no estar com mais essa pea de roupa. A boca mida de seu homem podia assim explor-los sem obstculos. Apoiou as mos nos ombros largos dele e as espalmou contra o peito musculoso, procurando as lapelas do casaco. Foi afastando-as, e Sumner entendeu a mensagem silenciosa. Virou-se e tirou o casaco. Cheio de desejo, sentia o volume crescer dentro das calas, formando uma salincia no tecido. Elizabeth correspondia calorosamente, mas, para sua surpresa, dado o ardor das carcias e da evidente excitao de Sumner, ele teve tempo de dobrar com cuidado seu palet sobre o sof. Porm no teve a mesma calma ao tirar a gravata, o colete e a camisa, que quase rasgou ao arrancar, como se no pudesse esperar nem mais um minuto. Inclinou-se de novo sobre ela e Elizabeth apalpou os msculos salientes e rijos de seu abdome, arrancando-lhe gemidos de prazer. Ele fechou os olhos e levou os lbios ao encontro dos dela, no para beij-la, mas para provoc-la, mordiscando e lambendo, numa ertica brincadeira. Depois a apertou mais nos braos, colando seu corpo ao dela. Elizabeth sentiu a rigidez roar contra o lugar onde ela mais queria ser tocada. A sensao era deliciosa e enlouquecedora. Arfando, ela saboreou aquele instante, porm queria mais. Queria senti-lo dentro dela por inteiro. Abriu um pouco as pernas e se agarrou s costas dele. Sumner sussurrou baixinho. Eu quero voc, quero que me possua... Os olhos dele brilharam maliciosamente. Sem dizer uma palavra, passou as mos pelos ombros de Elizabeth e terminou de baixar-lhe o corpete e a blusa at a cintura, afundando a cabea entre os seios expostos. Ela sentiu um arrepio de prazer quando em seguida ele tomou um dos mamilos na boca, atiando-o com movimentos da lngua. Depois passou para o outro, e em seguida voltou ao primeiro, alternando e ao mesmo tempo acariciando suas coxas para deix-la cada vez mais excitada. Em seguida as mos dele acharam o fecho da saia e rapidamente o abriram para baix-la at os ps, junto com as anguas. Ento Elizabeth chutou de lado as delicadas chinelas que calava e colou seu corpo nu ao dele, ansiosa por entregar-se. Gemia de prazer, aguardando o momento em que os dois corpos se uniriam, formando um s. Mas Sumner no tinha tanta pressa. Queria antes poder admirar por inteiro todas as curvas do corpo feminino. Afastou-se um pouco e, com olhos extasiados, a fitou, como se estivesse vendo uma jia preciosa. Envergonhada,

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Elizabeth corou. Nunca tinha se exposto assim diante de ningum. Tentou cruzar os braos sobre os seios, mas ele segurou seus pulsos contra o tapete, impedindo-a de se esconder. Como voc linda... murmurou. A mulher mais bela que eu j vi... Acanhada, ela sorriu e abriu os braos para receb-lo, quando Sumner deitou suavemente sobre ela outra vez. Seus dedos geis acariciaram as faces, o pescoo, o peito, a pele macia das coxas e do abdome, todas as curvas e cada reentrncia do corpo de Elizabeth, levando-a ao delrio. Com os lbios midos, ele foi seguindo a trilha traada pelos dedos, saboreando cada toque, at chegar dobra das meias de seda, que tratou de tirar, uma a uma. Ento segurou as pernas de Elizabeth por trs dos joelhos, as colocou sobre seus ombros, e com movimentos suaves acariciou o pice latejante entre elas. Ela gemeu e arqueou o corpo, oferecendo-se a ele e implorando para t-lo por inteiro. A pele bronzeada do abdome de Sumner contrastava com a alvura da dela e, quando se curvou para finalmente abrir a cala, o suor refletiu a luz em tons dourados. Elizabeth no sabia como toc-lo, o que fazer para lhe dar prazer, mas deixou que o instinto a guiasse, comandado por seus prprios impulsos, at lentamente posicionar-se da forma que ele queria. Segurou o membro viril com a mo trmula, os dedos percorrendo a extenso pulsante que se agigantava sob seu toque. Ele inclinou a cabea para trs e soltou um som gutural, como um lamento agradecido de prazer. Ento ela o segurou por inteiro na palma, tateando at chegar aos plos suaves da base e voltando com firmeza para acariciar a ponta arredondada e mida. Sumner estremeceu e se deitou sobre ela de novo para poder beij-la com um ardor ainda maior. Agora quem tinha pressa era ele. Afastou-lhe as pernas um pouco mais e, fechando os olhos, encontrou a fenda quente entre elas. Devagar, foi explorando-a para que seu membro intumescido pudesse penetr-la sem causar dor. Moveu-se aos poucos primeiro e mais rapidamente depois, em movimentos largos e decididos, num ritmo crescente. Elizabeth se agarrou s costas dele, apertando e arranhando a pele, gemendo e agitando-se, alucinada de prazer, um prazer desconhecido, maior do que qualquer outro que jamais sentira. Cada arremetida lhe provocava sensaes novas e deliciosas, como se suas entranhas estivessem despertando para indescritveis descobertas. Moveram-se juntos num ritmo cada vez mais intenso, at que Sumner ergueu o peito, retesou os msculos, soltou um longo gemido e com um ltimo impulso os dois corpos entrelaados se uniram no xtase final. Homem e mulher eram, agora, um s. Sumner e Elizabeth permaneceram por um longo tempo abraados, entregues a um lnguido torpor. Era como se todas as energias tivessem se esvado naquele ato. Vrios minutos depois, Sumner se virou e deitou-se de

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braos abertos sobre o tapete. Elizabeth apoiou a cabea em seu peito e se aninhou a seu lado. A sensao era de completude, de que tudo estava perfeito, da forma que o destino tinha traado. Eu te amo, Elizabeth... Sumner murmurou, retomando o alento. E eu amo voc mais do que tudo no mundo ela respondeu, desejando que aquele momento durasse por toda a eternidade. Diga-me que nada mais poder nos separar, meu querido. Que sempre ser assim. Sumner levantou a cabea e se apoiou no cotovelo dobrado. Fitou-a nos olhos, e disse: Ser, sim. Ser assim para sempre, meu amor, se voc me aceitar. Ele esticou o brao para alcanar seu palet dobrado sobre o sof e o puxou para perto, remexendo no bolso. Depois a beijou de leve, tomou sua mo e, com cuidado, colocou no dedo anular o pequeno anel de ouro com uma reluzente esmeralda. Quero ficar a seu lado pelo resto da vida, Elizabeth, e se voc tambm quiser, peo que aceite este anel como smbolo do meu amor. Ela piscou, extasiada, fitando a delicada jia que tinha no dedo. Sumner, voc est me pedindo... Sim, minha querida. Estou pedindo que se case comigo. Por um instante, os olhos de Elizabeth ficaram pregados nos dele, como se no conseguisse acreditar no que acabara de ouvir. Depois abriu um largo sorriso, cheio de alegria e esperana. Ser sua esposa tudo o que eu mais desejo... Enroscou os braos no pescoo dele e os lbios se encontraram, selando aquele pacto de amor. Por fim, o sonho tinha virado realidade.

Hyde Park
O cu ia ficando avermelhado, com raios dourados, medida que o sol se punha. Como um espelho ondulado, as guas escuras da fonte refletiam as cores brilhantes que tingiam o cu naquele fim de tarde. Era um cenrio de sonho. Um sonho que estava se tornando realidade. Sumner e Elizabeth, abraados sobre a ponte, admiravam os tons rosados do sol que lentamente ia se escondendo no horizonte. Estavam vivendo o momento mais feliz de suas vidas. Desfrutavam dele em silncio porque as palavras no eram mais necessrias. Todos os obstculos haviam finalmente sido afastados e um futuro promissor os aguardava. Pouco depois, Sumner desviou o olhar do horizonte e a fitou intensamente. Elizabeth percebeu e perguntou: O que foi, meu amor?

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que estou aqui pensando como fui tolo. Um verdadeiro idiota. Devia ter-lhe contado muito antes quem sou na realidade disse, tirando o brao do ombro de Elizabeth e apoiando-se na grade da ponte. Teria poupado um sofrimento desnecessrio para ns dois. No vale a pena ficar remoendo isso ela comentou, abraando-o com carinho. Afinal, agora estamos juntos e assim ficaremos para sempre. Alm do mais, eu no respeitaria tanto um homem que deixasse de realizar uma tarefa que assumiu s porque era difcil de cumprir. E voc cumpriu seu dever at o fim. Manteve o prncipe Leopold em segurana pensando no bem de Saxe-Coburg, mesmo quando precisou se sacrificar tanto para isso. S posso admirar a sua bravura e senso de responsabilidade, meu querido. Sumner levantou a cabea e respirou fundo antes de continuar: H mais uma coisa que voc precisa saber, Elizabeth. Uma coisa que s duas pessoas sabem, sendo que Leopold no uma delas. Ento diga. Sumner fez uma pausa, tomando coragem. Ele nunca havia revelado aquilo antes e no sabia bem como faz-lo. J ouvi falar do seu possvel parentesco com o prncipe de Gales. Mesmo que voc tenha desdenhado do que sir Henry disse sobre o assunto, eu acredito que possa haver alguma verdade no que se comenta. Existe a possibilidade de voc ser mesmo filha do prncipe Regente. Elizabeth ficou tensa, mas no respondeu. Sumner ento continuou falando: Quero que saiba que o fato de voc ter ou no ter sangue azul no faz nenhuma diferena para mim. Eu a amei desde o primeiro momento em que a vi, entrando naquela joalheria, toda molhada da chuva. Nunca mais pude esquec-la. Ele sorriu com ternura. S espero que meu passado, minha verdadeira origem tambm no sejam importantes para voc. Elizabeth apertou-se mais contra ele. Claro que isso no me importa. A no ser que tambm seja filho secreto do prncipe Regente e meu possvel irmo, nada que me diga poder me demover do desejo de casar com voc o mais rpido possvel. Eu te amo, Sumner. Amo de verdade. Ele engoliu em seco. Era hora de revelar o segredo. Por mais difcil que fosse, precisava pr tudo s claras com Elizabeth. A realidade que a famlia de Leopold me acolheu quando eu era ainda um beb disse, articulando lentamente as palavras. Nunca se falou sobre minha origem, sobre quem eram meus pais ou como vim a fazer parte da famlia Coburg. Logo aprendi que eu no devia tocar nesse assunto porque ele incomodava meus pais adotivos. Ento tentei descobrir sozinho algo sobre minha origem, mas tudo que consegui saber, depois de muitos anos buscando a verdade, foi que

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minha me morreu na hora do parto e meu pai no quis ou no pde ficar cuidando de um recm-nascido. Elizabeth estranhou a confisso. Ele parecia muito constrangido. Mas voc e Leopold sempre se dizem primos... Sim. A vida inteira se referiram a mim como sendo seu primo e isso parecia indiscutvel. Afinal, somos mesmo muito parecidos. Mas por baixo dos panos sempre correram rumores de que no ramos propriamente primos distantes, mas sim... meio-irmos. No me diga! Eu no tenho certeza. S sei que, quando cheguei maioridade, vieram me informar que meu suposto pai biolgico se chamava Lansdowne, que ele tinha morrido e que eu seria o prximo marqus de Whitevale. Ento voc nem chegou a conhecer seu pai biolgico? No. Nem sei mesmo se aquele homem era de fato meu pai de verdade. A semelhana fsica que tenho com Leopold muito grande. Alm disso, fomos criados juntos, cursamos a escola e entramos no Exrcito juntos, lutamos juntos. Para mim, ele meu irmo. por isso que fez tanta questo de proteg-lo? Sim respondeu Sumner com um longo suspiro. Elizabeth beijou-o no rosto sem se importar que algum pudesse v-los. Nada do que me disse faz qualquer diferena, meu amor. Agradeo por ter me contado tudo e explicado qual a sua ligao com o prncipe Leopold, mas para mim isso indiferente. Ela estava certa, concluiu Sumner. A circunstncia do nascimento de ambos no tinha qualquer importncia. O que importava mesmo era que logo estaria casado com a mulher a quem amava intensamente. Sentia-se aliviado e feliz por ter se livrado do peso do passado que havia tanto tempo carregava nas costas. Pegou a mo de Elizabeth e os dois saram caminhando tranqilos por uma das trilhas do parque. Andei pensando disse com voz mais calma. Talvez eu devesse sair do Exrcito para irmos morar nas terras de Whitevale. Acredita que eu nunca estive l? Teremos de tomar juntos essa deciso assim que voc for minha mulher. Elizabeth riu. Como sua futura esposa, apoio qualquer deciso desde que seja para manter voc bem longe da linha de fogo dos canhes... e tambm da lmina de algum punhal brincou. S me pergunto uma coisa. Ser que se acostumar vida pacata e tediosa do campo depois de passar tanto tempo em meio a guerras e batalhas? No vai sentir falta dessa agitao? O rosto de Sumner de iluminou e ele abriu um largo sorriso.

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A seu lado, minha querida, no creio que haver um nico dia de tdio disse, acariciando carinhosamente o rosto dela. Ainda trocavam juras de amor e faziam planos para o futuro, quando um rpido claro brilhou em meio s sombras das rvores. Em seguida ouviram o conhecido e assustador zunido de um projtil que passou raspando entre eles. Abaixe-se! gritou Sumner. Foi o que ela fez, aflita. Mas Sumner, em vez de se esconder para proteger-se, correu na direo do claro e desapareceu nas sombras entre as folhagens. Pulou para trs do arvoredo e sumiu de vista. Apavorada, Elizabeth levou a mo boca e se agachou ainda mais. O sol acabava de desaparecer no horizonte e a penumbra da noite se acentuava. Esperou por um bom tempo, mas Sumner no voltava. Aflita, arriscou-se a levantar um pouco o corpo, tentando ver alguma coisa. Tinha os ouvidos atentos a qualquer rudo que pudesse indicar onde ele estava, porm no escutou nada. O que teria acontecido? Ser que Sumner fora atingido outra vez? No era possvel que o destino tivesse colocado mais esse obstculo felicidade deles! Ela tremia, sem saber o que fazer. Aguardou mais um pouco e ento, sem pensar mais, levantou-se e foi atrs dele. Deu alguns passos na direo do lugar onde ele tinha entrado na mata, porm um novo estampido a fez parar. Mais um tiro acabava de ser disparado. Sumner! gritou Elizabeth, agachando-se outra vez. Da mata vinha agora um barulho abafado, parecendo sons de luta, socos e gemidos que soavam entre as folhagens dos arbustos. Os galhos se agitavam na penumbra. Em seguida ela ouviu passos vindo na sua direo. Sumner! tornou a chamar. Onde voc est? A alguma distncia apareceu rapidamente a cabea dele entre as folhas e, com voz rouca, gritou: Volte j para a ponte! Corra! Me espere l que eu j vou! Ela fez o que ele comandava. Saiu agachada do esconderijo e, com toda a velocidade que suas pernas conseguiam alcanar, correu na penumbra at a ponte. Ali esperou, aflita. Pouco depois viu a figura vigorosa e inconfundvel de Sumner sair do meio das rvores. Segurava um homem pela roupa, torcendo o brao dele para trs de forma a imobiliz-lo. Elizabeth s o reconheceu quando chegaram mais perto. Manton? No pode ser... Mas Sumner confirmou. De tanto espanto, Elizabeth mal conseguiu articular a pergunta. Foi ele quem atirou? Foi. A surpresa era total. Jamais poderia esperar algo assim do refinado cavalheiro que sempre se mostrara to corts e solcito com ela.

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Quer dizer ento que o gentil e educado sr. Manton no passa de um pistoleiro? Foi ele quem tentou nos matar? Aos dois no! gritou Manton. S a e/e! disse, dando um puxo e olhando com desdm para Sumner. Elizabeth continuava perplexa. M-mas por qu? Qual o motivo? Aquilo no fazia sentido. O sr. Manton sempre demonstrara grande considerao por todos. Como podia ter uma atitude dessas? Deve ser porque ele apoia a unio de Charlotte com Guilherme de Orange retrucou Sumner, os olhos faiscando de dio enquanto torcia mais e mais o brao de Manton. Pouco me importa o que h entre Guilherme e Charlotte. No tenho nada a ver com isso e no dou a mnima! gritou Manton. Ento por que atirou? insistiu Elizabeth. Por sua causa! Sumner soltou-lhe um pouco o brao para poder olh-lo de frente. Por causa dela? O que quer dizer com isso? Me apaixonei por Elizabeth desde o momento em que a vi pela primeira vez, no baile do Almack Manton confessou, dirigindo um olhar gelado a Sumner. Ela me tratou com deferncia e demonstrou algum interesse por mim. Isso at voc aparecer, interferir na vida dela e atrapalhar tudo! Em seguida Manton suavizou um pouco a expresso e se dirigiu a Elizabeth. Jamais quis feri-la, srta. Royle. O que houve foi um acidente. Precisa acreditar em mim. Nunca tive a inteno de machuc-la. A essa altura Elizabeth j comeava a unir os fatos. Se Manton tinha sido capaz de atirar contra eles ali, certamente o tinha feito outras vezes. E os tiros da rua Pall Mall? Tambm foram obra sua? ela perguntou, j sabendo a resposta. claro que tinham sido. Manton sempre estava por perto quando havia perigo. Lembrou de t-lo visto logo depois desse incidente e tambm no teatro, pouco aps Sumner ser esfaqueado. Sim Manton admitiu, baixando a cabea. E garanto que tambm foi o autor do disparo que saiu do meio da multido, quando chegamos a Londres, no foi? interveio Sumner. Esse no! No fui eu! S soube do ocorrido pelo jornal! Manton reagiu com fria. Esse atentado foi atribudo por todos aos defensores de Guilherme de Orange, e eu no tenho nada a ver com eles. S achei que era uma oportunidade perfeita para acabar com a sua vida sem ser descoberto confessou, com os olhos vermelhos de raiva. Quando o matasse, colocariam a culpa neles e eu estaria livre para cortejar a srta. Royle. Mas parece que Vossa Alteza insiste em continuar vivo, no ? completou com dio na voz.

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E continuar vivo por muito tempo agora que voc foi pego Elizabeth atalhou, em tom desafiador. Vamos! ordenou Sumner, puxando Manton com fora pelo brao. Seu assunto agora com as autoridades. E no ouse dirigir a palavra srta. Royle novamente. Nem uma palavra mais, entendeu bem? Sim, Alteza respondeu Manton com um esgar maldoso de ironia. Alteza, no. Meu nome lorde Whitevale corrigiu Sumner, mantendo o rosto impassvel. Os lbios de Elizabeth se curvaram num leve sorriso. S ela e Sumner sabiam o que isso significava.

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CAPTULO X

Quando Elizabeth entrou em casa, ouviu Prudence chamando seu nome em voz alta. Preocupada, foi direto para a sala de estar onde a tia se encontrava. Prudence no costumava levantar a voz dessa maneira a no ser... a no ser... quando seu copo de licor ficava vazio. E era o que tinha acontecido, apenas isso. A tia estava feliz da vida, sentada na sua poltrona, sorrindo de orelha a orelha. Eu vi quando voc saiu com ele disse, triunfante, piscando para Elizabeth. Elizabeth ficou vermelha e baixou a cabea. Sa, sim. verdade. E vocs vo se casar? indagou a velha senhora. Elizabeth levantou a mo, exibindo o reluzente anel de esmeraldas que Sumner havia lhe dado em sinal de compromisso. Vamos, sim. Prudence bateu palmas de contentamento. Quando? Dava a impresso de que ela tinha algo em mente, mas era difcil saber o qu. Daqui a duas semanas. Mas claro que ainda precisamos confirmar isso com meus tutores, lady Upperton e os ancios de Marylebone. Muito bom. Acredito que nesse prazo j teremos o suficiente. Suficiente? Como suficiente? Suficiente o qu? O suficiente de tudo que preciso respondeu Prudence com ar misterioso, encerrando o assunto. Aparentemente a tia no ia revelar o que estava tramando e, se era assim, Elizabeth no tinha muito mais o que fazer ali. Virou-se para ir ao seu quarto, mas, antes de sair, quis dividir seu segredo com Prudence. Sabe, tia Prudence, ao contrrio do que eu pensava, ele no um prncipe. um homem maravilhoso, mas no prncipe. Acabei de saber disso. No? Ento se no prncipe o que ? Um jardineiro? Elizabeth soltou uma gargalhada. No, tia. o marqus de Whitevale. Por que achou que pudesse ser jardineiro? Porque seu cabelo est cheio de folhas secas e gravetos, meu bem disse Prudence com uma risadinha. Rapidamente Elizabeth passou a mo pela cabea. Tirou um pequeno galho que estava enroscado no cabelo e sacudiu as folhas. No tinha percebido que, depois do susto no parque e do entrevero de Sumner com Manton, ela ainda estava desarrumada, com a roupa suja de terra e com os cabelos em desalinho.

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Corou, envergonhada. Acabava de passar pela casa da irm, para dar-lhe a notcia de seu casamento para breve, e ningum ali a alertara sobre sua pssima aparncia. Estava agora ainda mais sem graa porque Prudence continuava olhando para ela com ar malicioso. No nada do que est pensando, tia. Juro que no fiz nada demais, pelo menos desta vez justificou-se. Ah, ? E o que acha que eu estava pensando, querida? Elizabeth ficou ainda mais vermelha. Que eu tivesse... ora, melhor esquecer o assunto, est bem? Prudence deu uma longa gargalhada. Como preferir, menina. Com isso, Elizabeth sacudiu outra vez os cabelos e se virou rumo porta. Boa noite, tia. Vou deitar porque estou cansada avisou, saindo da sala para subir as escadas que levavam ao seu quarto. No dia seguinte, Elizabeth acordou disposta a tirar de uma vez a limpo o mistrio que fazia as despesas com mantimentos daquela casa aumentarem cada vez mais. Quando se casasse com Sumner, iria embora dali e no podia permitir que tia Prudence continuasse a ser roubada daquela maneira, bem embaixo do seu nariz. Chegou cozinha pronta para ter uma conversa definitiva com a sra. Polkshank. Mas, ao cruzar a porta, quem encontrou ali foi Cherie, carregando uma pesada caixa de garrafas de vinho, e a prpria Prudence, que se espantou muito ao v-la e tentou esconder a pea inteira de presunto defumado que tinha nas mos. Mas o que isso? indagou Elizabeth, pegando o presunto e colocandoo sobre a mesa de madeira. Agora j estamos abastecidos. J temos o suficiente falou Prudence, sem esclarecer mais nada. Embaixo da cozinha havia um grande poro, por onde se entrava atravs de um alapo que ficava no piso e era preciso descer por uma precria escada para chegar ao seu interior. O alapo estava aberto, e a sra. Polkshank vinha subindo os degraus de pedra, carregando um lampio aceso. Assim que sua cabea apontou, ela foi logo dizendo: Eu diria que temos mantimentos suficientes para suprir uma cidade inteira ou um batalho de soldados ou ento para... dar uma grande festa de casamento! Sorrindo para Elizabeth, que a fitava com ar perplexo, a cozinheira ento a chamou. Venha, srta. Elizabeth, venha ver o que levou a todas as reclamaes com as quais ficou me atazanando nos ltimos dois meses.

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Atordoada, Elizabeth seguiu a sra. Polkshank. Desceram os degraus de pedra luz tremulante do lampio at chegar ao centro escuro do enorme poro. Havia caixotes empilhados ao longo das paredes, abarrotados de garrafas de champanhe, vinhos variados e peas de carne defumada de todos os tipos, numa assombrosa fartura. Est vendo? por isso que as despesas aumentaram tanto disse a sra. Polkshank. por causa do... Do seu casamento! completou Prudence l de cima. Elizabeth correu escada cima, seguida pela sra. Polkshank, que levantava o lampio para que ela no tropeasse nos degraus irregulares. Quando chegaram ao topo, a cozinheira fechou o alapo e cuidadosamente colocou um tapetinho sobre ele. O olhar de Elizabeth se dirigiu a Prudence. Mas como sabia que eu ia me casar? Ora, porque voc sonhou com isso, minha querida, e eu sei que seus sonhos costumam virar realidade. Pelo menos na maioria das vezes a tia respondeu, rindo. Assim que fiquei sabendo do sonho, percebi que no tinha muito tempo para os preparativos. Ento Cherie e a sra. Polkshank me ajudaram a arrumar tudo que precisamos para dar uma bela festa de casamento. Ser um almoo que ficar na histria e do qual os convidados nunca se esquecero. Os olhos de Elizabeth se encheram de lgrimas. Estava comovida e arrependida por ter sido to intolerante. Tratara a cozinheira com rigor e desconfiana, mas, mesmo assim, ela e Cherie haviam colaborado com tia Prudence para secretamente organizar a festa do seu casamento. Um casamento no qual tinham acreditado desde o princpio, at mesmo quando ela prpria duvidara que fosse de fato acontecer. Sem saber como retribuir o carinho, Elizabeth apertou as trs entre seus braos num afago afetuoso e agradecido. Muito obrigada, meus amores. Obrigada pela surpresa e por terem acreditado em mim!

Duas semanas depois Igreja de St. George, em Mayfair


Acho que vai faltar bebida disse Prudence, apoiada na sua bengala, vendo a multido que lotava a igreja. Ser que essa gente bebe muito? Elizabeth riu. Que nada, tia. Num almoo ningum bebe tanto assim. Anne e Mary circulavam agitadas em torno da noiva. Est nervosa, minha irm? Mary perguntou, ajeitando as rendas que enfeitavam as mangas do vestido de Elizabeth.

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Nem um pouquinho. J vi tanto essa cerimnia nos meus sonhos e na minha imaginao que como se j a tivesse vivido. Nem as preocupaes de tia Prudence com a recepo me deixam nervosa. Elizabeth percorreu o recinto com o olhar e depois se virou para perguntar a Anne: Ele j chegou? Est conseguindo v-lo? Anne esticou o pescoo. Sim, ali na nave da igreja, perto do prncipe Leopold disse, sem esconder um certo ar de preocupao. Que foi? Aconteceu alguma coisa que no est querendo me contar? Nada importante. S aviso que no deve olhar para a direita quando estiver ao lado dele diante do altar. Por qu?! quis saber Elizabeth, j se preparando para entrar pelo corredor central enquanto Mary refazia o lao nas costas do seu vestido. que... melhor falar logo. Voc ia ficar sabendo de qualquer maneira retrucou Anne. A princesa Charlotte est aqui. E da? Acha que isso me incomoda? Elizabeth sorriu. Sumner nunca pretendeu se casar com ela, e Charlotte no sente nada por ele. Alm do mais, existe a possibilidade de ela ser nossa irm e os parentes so sempre bemvindos, no acha? ... creio que voc tem razo, Lizzie respondeu Anne, sem parecer muito convencida disso. Elizabeth puxou suas longas luvas at o cotovelo e as irms acabaram de arrumar a coroa de flores que levava na cabea. Depois se afastaram e avaliaram o resultado. Voc est linda! exclamaram as duas ao mesmo tempo. Gallantine, muito elegante em sua casaca escura ornada pela gravata de seda brilhante, ofereceu-lhe o brao e juntos entraram na Igreja de St. George, caminhando solenes pela passagem central. Em um dos bancos da frente via-se a cabeleira branca de lady Upperton, parcialmente encoberta pelo chapu de feltro que usava, enfeitado com uma pluma de pavo; Lotharian estava ao lado dela e olhava orgulhoso para Elizabeth; Lilywhite, por sua vez, j tomado de emoo, enxugava os olhos com um leno rendado. Ento os olhos de Elizabeth encontraram os de Sumner e ela sentiu um arrepio. A figura dele, parado com altivez sua espera na nave da igreja, era exatamente igual imagem que tivera no sonho. Sua imagem era deslumbrante. Usava uma casaca bord, com dragonas douradas sobre os ombros largos, o que destacava ainda mais seu porte atltico. Uma faixa branca cruzava sobre seu peito e nela havia diversas medalhas de honra militar. Ele levou a mo aos lbios e em seguida soprou-lhe um beijo de longe.

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Gallantine ento entregou Elizabeth a Sumner e a cerimnia comeou. Para ela, era como se o mundo volta dos dois tivesse desaparecido. Extasiada, no conseguiu tirar os olhos do seu amado durante toda a cerimnia. Tudo estava acontecendo exatamente como sonhara, precisamente igual ao seu sonho. Mas nesse momento algo ocorreu que no estava previsto e que jamais fizera parte do seu sonho. Assim que o sacerdote declarou lorde Sumner Lansdowne, marqus de Whitevale, e Elizabeth Royle marido e mulher, o prncipe Leopold se aproximou do primo. Trazia sobre uma pequena almofada de veludo vermelho a tiara que ela j conhecia. Era a mesma tiara de pedras preciosas que vira na joalheria no dia em que conhecera Sumner e que, na ocasio, ele colocara sobre sua cabea. Ele escolheu esta tiara com o corao, assim como escolheu a esposa disse Leopold com um sorriso. Por isso ela lhe pertence, Elizabeth. Do outro lado, a princesa Charlotte tambm sorria e meneava a cabea, aprovando o gesto. Voc meu amor, minha princesa, e sempre ser Sumner declarou, levantando a tiara nas mos. Anne mais que depressa tirou a coroa de flores da cabea da irm e ele cuidadosamente colocou-lhe a tiara entre os cabelos. Eu te amo, Elizabeth completou, beijando-a na frente de todos. Os aplausos ecoaram pela igreja. Os noivos foram saindo de braos dados e quando passaram perto do lugar onde Charlotte e Margaret Mercer Ephinstone estavam sentadas, a princesa se levantou e tocou de leve o brao de Elizabeth. Ele sempre foi um homem muito especial, como um prncipe de verdade. E nunca quis enganar ningum nem fingir ser o que no era cochichou baixinho, sorrindo solidria para ela. Elizabeth retribuiu o sorriso em agradecimento, porm no era preciso que a princesa de Gales a lembrasse disso. Ela j sabia. Sumner era mesmo um prncipe. O seu prncipe encantado, com quem viveria para sempre.

Berkeley Square Dia seguinte


Elizabeth se olhou no espelho do saguo. Ia sair e queria estar impecvel para a ocasio. Amarrou melhor no pescoo a fita do seu chapu e passou as mos para ajeitar a saia. MacTavish lhe entregou a pelerine de seda bordada, que ela colocou sobre os ombros, e em seguida abriu-lhe a porta. J ia saindo quando ouviu, vinda da sala de estar, a voz grave de Lotharian. Curiosa foi at l e se surpreendeu ao v-lo conversando animadamente com Prudence.

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No imaginava que estivesse aqui, lorde Lotharian. Pensei que tivesse convocado a mim, minhas irms e nossos maridos para uma reunio consigo na casa de lady Upperton em Cavendish Square. Ser que me enganei? Elizabeth o olhava desconfiada, porque o velho lorde sempre aprontava algo inesperado. No, no, minha querida. que, como seu marido vai direto para l depois de tratar dos seus assuntos em Carlton House, pensei que gostaria que viesse busc-la. Quanta gentileza, milorde. MacTavish j tinha chamado um coche de aluguel para mim, mas se assim ento vou avisar que o dispense. Com licena. Elizabeth saiu da sala, mas continuou do lado de fora, atenta conversa. Seu sexto sentido lhe dizia que algo estranho estava acontecendo. Por Deus, ser que ela tem mesmo certeza? dizia Lotharian para Prudence. Sabe que uma vez feita a revelao, dificilmente conseguirei revert-la. Mas o plano sempre foi esse, Lotharian. Assim que as meninas estivessem casadas, devamos contar-lhes tudo... quero dizer, toda a verso apropriada da verdade. isso que vai fazer, no ? Sim, sim respondeu Lotharian com voz nervosa. Mas acho bom que v providenciando meu funeral, porque quando as meninas e seus maridos ficarem sabendo do que tenho para lhes contar provavelmente vo acabar comigo. Prudence deu uma risadinha. Fique calmo, Lotharian. Tudo vai dar certo. Confio em voc. Ento eu vou, mas se alguma coisa nos planos mudar me avise, est bem? Aviso sim. At logo e boa sorte. Obrigada, Prudence. Vou mesmo precisar de toda a sorte do mundo. Elizabeth percebeu que Lotharian vinha saindo da sala e tratou de se afastar do seu posto de escuta antes que ele a flagrasse ali. ***

Cavendish Square Biblioteca da residncia de lady Upperton


Para acomodar a todos, haviam colocado cadeiras a mais no espao da ampla biblioteca. Ningum sabia do que iria tratar aquela reunio, a no ser Lotharian e possivelmente Prudence. Mas pelo que tinha escutado da conversa entre eles, Elizabeth j desconfiava que, fosse o que fosse, mudaria a vida de todos para sempre. Ela estava bastante nervosa. Sabia que Lotharian no fazia nada pela metade.

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Mary, Anne e Elizabeth se sentaram constrangidas lado a lado no sof, e os maridos em cadeiras, estrategicamente posicionadas atrs delas. Lady Upperton serviu-lhes ch. Era muito habilidosa em trabalhos manuais e tinha inventado um suporte para servir o bule sem ter que tocar nele ou queimar os dedos. Procurou mostrar-se despreocupada, distraindo a todos com seu invento, mas no tirava os olhos da porta disfarada que havia na estante de livros prxima lareira. Sua agitao era evidente, por mais que se esforasse para aparentar tranqilidade. De repente ouviu-se um som metlico e a porta secreta se abriu. A luz das velas, que dava um tom acobreado aos cabelos de Elizabeth, iluminou a figura trpega de Lilywhite. Ele entrou, seguido por Gallantine e finalmente Lotharian. A expresso deles era sria e contida. Lillywhite e Gallantine sentaram-se em duas poltronas contguas ao sof, mas Lotharian permaneceu de p. Prezado Lotharian disse Mary. Por favor, no nos torture fazendonos esperar mais pelo que tem a dizer. Isso mesmo atalhou Anne. Nem consegui dormir de tanta ansiedade. Sei que quando convoca uma reunio destas, a vida de algum se transforma de vez. E agora ns trs estamos bem casadas, portanto j cumpriu a promessa que fez ao nosso pai acrescentou Elizabeth. Sendo assim, imagino que tenha algo novo para nos contar ou ento que inventou algum outro estratagema para provar nossa origem. Lotharian franziu a testa. Voc muito esperta, Elizabeth. Todas vocs so disse pausadamente. Mas talvez nenhuma seja to astuta quanto... eu. Os presentes se entreolharam com espanto e trocaram algumas palavras, mas ningum, nem mesmo os ancios, conseguiram entender o que Lotharian pretendia. S lady Upperton ficou impassvel, sem se mover ou dizer nada. O silncio pesou na sala. O clima de suspense estava ficando insustentvel. Subitamente, Sumner ficou em p e exigiu: Chega de brincadeiras, meu senhor! Diga logo s moas o que tem para dizer. Elizabeth e eu precisamos partir para Whitevale antes de o sol se pr. Lotharian fitou-o longamente. Fez um gesto, indicando que Sumner se sentasse outra vez, e s tornou a falar depois que a sala ficou novamente em completo silncio. Muito bem. O que tenho a dizer o seguinte: as irms Royle no so filhas do prncipe de Gales com Maria Fitzherbert. A histria do nascimento delas uma farsa, uma fantasia que eu mesmo inventei para que a sociedade londrina aceitasse as meninas e as tratasse com respeito. Todos se entreolharam em total perplexidade.

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Mas o que isso? Por que fez uma barbaridade dessas? explodiu Rogan, o marido de Mary, segurando no ombro da esposa. Lotharian continuou impassvel. Prometi a Royle que me encarregaria de conseguir um bom casamento para as trs filhas dele e alcancei meu objetivo respondeu com voz pausada, andando de um lado a outro da sala. De que outra forma poderia fazer com que trs moas vindas da Cornualha, sem dinheiro ou amigos importantes, fossem aceitas no Clube Almack e nos ambientes mais requintados de Londres? De que maneira conseguiria arranjar-lhes casamento com cavalheiros de boa famlia e de boa estirpe, assim como os senhores? O nosso Sumner aqui foi o nico que nos surpreendeu, porque no sabamos bem quem era. O senhor mesmo estava em crise sobre o segredo da sua identidade, no ? continuou, olhando fixamente para ele. Lady Upperton e eu s descobrimos de quem se tratava quando Elizabeth mencionou o nome Sumner. Ento unimos os fatos e percebemos que no era Leopold. O prncipe conhecido por seus modos contidos e sua formalidade. Desde que o vimos pela primeira vez, lorde Whitevale, notamos que essas no eram as suas caractersticas. Seu carter se assemelha mais ao de um guerreiro, com a fora e o mpeto dos soldados. Todos fitavam Lotharian de boca aberta, sem dizer nada, mas Gallantine estava indignado. Voc um desgraado, Lotharian! Nos enganou. Mentiu para ns, seus velhos colegas durante todos estes anos! Por que fez isso? Meu caro Gallantine, para que meu plano desse certo, era preciso que todos acreditassem na minha histria, inclusive aqueles mais prximos. Isso era imprescindvel. Em seguida, Lotharian foi at um canto, apanhou uma caixa e a colocou sobre a mesa. Era a caixa de documentos que pertencera ao pai das irms Royle. Vendo isso, Elizabeth se deu conta de que ele no tinha ido sua casa em Berkley Square para busc-la, mas sim para pegar a famosa caixa que ficava guardada l. Felizmente o pai de vocs tinha boas relaes com a Corte e com o Parlamento. Ele fez muitos favores e guardou muitos segredos... dentro desta caixa disse Lotharian. Lady Upperton finalmente abriu a boca. Lotharian me pediu que fizesse um fundo falso nessa caixa explicou. Foi ali que ele escondeu uma poro de coisas que eram de vocs e de seu pai. Esses objetos que lhe deram margem para que inventasse a histria sobre serem filhas de Maria Fitzherbert, a mulher com quem o prncipe de Gales se casou em segredo. Quer dizer ento, lady Upperton, que a senhora conhecia o plano desde o comeo? perguntou o marido de Mary. Confesso que sim. Sabia de quase tudo.

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Mary escutava em silncio, mas com ar desconfiado. Eu no estou acreditando nem um pouco nesta histria toda! exclamou, muito irritada. Sei que o xale pertencia a lady Jersey. Pertencia, sim Lotharian concordou. Royle guardou uma poro de coisas e esse xale foi o que lady Jersey usou para estancar o sangue do prncipe Regente quando ele se feriu numa batalha. E o livro que achamos na caixa? E a certido de casamento que estava dentro dele? Tem alguma explicao para isso ou mais um de seus truques? insistiu Anne com impacincia. Ela analisou o semblante do velho que j no estava to calmo como antes. Com certeza ele mentia, pensou. No tenho explicao alguma, querida respondeu Lotharian. S coloquei o livro dentro da caixa porque era um texto sobre medicina, e Royle tinha feito uma poro de anotaes nele. Mas a certido que havia ali, assim como o abridor de cartas, tambm foram surpresas para mim. Ah ? E os vidros de ludano? Por que guardou os vidros de ludano? insistiu Elizabeth, que ainda duvidava da histria. So vidros com a marca de sir Henry. Olhe, minha menina, seu pai tinha uma infinidade de vidros com poes no seu consultrio. Era mdico da corte, assim como sir Henry, no ? Eu nem prestei ateno. Nem vi que aqueles vidros tinham a marca de sir Henry. Apenas inclu os vidros na caixa porque eles combinavam com a histria que eu estava imaginando. Se Maria Fitzherbert estivesse drogada com ludano durante o parto ela nunca saberia se os bebs tinham nascido com vida ou mortos. E diante disso, ningum iria question-la sobre o assunto para descobrir se minha histria era verdadeira ou no respondeu Lotharian, retomando a sua pose de tranqilidade. Todos, exceo de lady Upperton, fuzilaram Lotharian com olhares de revolta. Estavam indignados com a monstruosidade da mentira que ele tinha criado. O que ainda no compreendo, por que se deu ao trabalho de montar toda essa estratgia para que ns acreditssemos na sua mentira disse Anne. Lotharian olhou para ela por algum tempo, antes de responder. Apesar da revolta que estava causando, parecia em paz consigo mesmo. Se eu lhes contasse minha histria vocs no ficariam to convencidas explicou pausadamente. Mas se descobrissem por conta prpria as provas do seu suposto passado, era mais fcil que acreditassem serem filhas do prncipe Regente... serem princesas de sangue azul com todo o direito de freqentar a corte. Queria que se sentissem vontade entre a nobreza. Elizabeth ficou de p e colocou as mos na cintura, gesto que tantas vezes vira a princesa Charlotte fazer, e confrontou Lotharian.

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Por que espera que acreditemos nas suas palavras agora? O que est dizendo pode ser to fantasioso quanto o resto. O velho deu um longo suspiro. Seu pai me deu a incumbncia de faz-las felizes. Ele me conhecia bem, confiava em mim. Entre todos os seus amigos, foi a mim que recorreu, quando ficou doente. Sabia que eu faria qualquer coisa para ver vocs bem casadas e felizes e que nunca desistiria de cumprir minha misso. Confiou em mim para realizar seu ltimo desejo, aquilo que me pediu em seu leito de morte. Agora s espero que vocs acreditem em mim, tanto quanto ele acreditou. Um longo silncio tomou conta da sala at que, por fim, Anne suspirou e disse: Ah, j no sei mais no que acreditar... Em seguida coube a Mary fazer uma outra reflexo. E o que acha prefervel, Anne? Acreditar que somos filhas ilegtimas do prncipe de Gales com Maria Fitzherbert ou imaginar que alguma pobre camponesa abandonou trs bebs recm-nascidos na porta do nosso pai? Com o rosto constrito, Elizabeth fitou as irms por alguns momentos. De repente se levantou e abriu os braos, interrompendo o dilogo das duas. J tinha ouvido o suficiente. Era hora de colocar um pouco de bom senso naquela discusso intil. Por favor, parem com isso! Tudo que esto falando no tem mais a menor importncia! Ser que no compreendem? O que importa que todas ns acabamos casando com o homem a quem amamos de verdade e que Mary j foi at abenoada com um filho como fruto desse amor. Lady Upperton a fitou com ar satisfeito e um largo sorriso nos lbios. Elizabeth tem toda a razo disse. No importa de onde se vem, mas aonde se conseguiu chegar. O pai de vocs lhes deixou um enorme presente, minhas meninas. A garantia, por qualquer meio que fosse, que cada uma das suas filhas encontrasse o amor. Talvez Lotharian tenha se valido de meios pouco ortodoxos, mas conseguiu realizar o maior desejo de seu pai. Lotharian estava parado no canto da sala, seus braos longos e magros dobrados diante do peito. Elizabeth atravessou o cmodo, foi at ele e o abraou carinhosamente. Obrigada, lorde Lotharian. Eu o compreendo e perdo. Muito obrigada disse comovida. Anne e Mary tambm chegaram para perto dele, enquanto Elizabeth continuava falando. Eu teria torcido o seu pescoo se soubesse antes o que tinha tramado. Mas agora s posso ser-lhe grata. Grata por ter realizado o desejo do meu pai e por ter conseguido que eu conhecesse a verdadeira felicidade. Seu objetivo foi

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alcanado, Lotharian. Amo e sou amada e vivo o momento mais feliz de toda minha vida. Mas nos fez passar por uns maus bocados, hein, Lotharian? brincou Mary, colocando as mos na cintura. Vale a pena passar por maus bocados quando se busca o amor. E dizem que o amor ainda mais duradouro quando se tem de lutar por ele. Que isso sirva de lio a todas vocs, minhas meninas, especialmente para Mary e Rogan respondeu o ancio. Mary soltou uma risadinha e juntou-se s irms para abraar o velho. Ento est tudo perdoado? perguntou Lotharian e olhou para os outros dois velhos, que lhe estenderam as mos em cumprimento. Em seguida se virou para os maridos das irms que permaneciam de p. Agora que sabem de tudo, imagino que vocs trs vo querer me escorraar daqui, no ? S depois de apertarmos a sua mo, meu bom homem respondeu Sumner, sorridente. Quero agradecer-lhe por ter finalmente deixado tudo s claras acrescentou Laird, marido de Anne. Seu gesto acabou sendo mesmo um presente para todos ns. De minha parte, no posso recrimin-lo por seus mtodos pouco convencionais, lorde Lotharian. S posso cumpriment-lo pelos bons resultados que conseguiu com eles e desejar-lhe muita sorte nas suas futuras empreitadas como casamenteiro acrescentou Rogan. Obrigado, meu jovem, mas confesso que j estou cansado de meus tempos de desafios desse tipo. Decidi que est na hora de mudar de vida. Agora vou pensar um pouco em mim. Sem explicar mais nada, Lotharian atravessou a sala e, com bastante dificuldade para mover seus velhos ossos, se ajoelhou diante de lady Upperton. Limpou a garganta e com voz solene indagou: Minha cara senhora, ser que me daria a honra de aceitar ser minha esposa? Oh, meu Deus do cu! exclamou lady Upperton, revirando os olhos e fingindo constrangimento. E o senhor, distinto cavalheiro, j pediu minha mo ao meu pai? Ainda no, madame. Primeiro precisa me dizer se ele tem boa pontaria. Conforme a resposta, creio que seria melhor nos casarmos em segredo, sem ele ficar sabendo. Todos comearam a rir da brincadeira. Riram muito at perceber que o pedido de Lotharian no era nenhuma pilhria. Dois dias depois foram de fato convidados para assistir cerimnia do casamento, h muito acertado, entre o velho Lotharian e lady Upperton. Foi um

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casamento pomposo, que acabou se tornando o maior acontecimento social da temporada.

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EPLOGO
A chuva escorria pelos vidros das janelas, fazendo caminhos tortuosos que se pareciam aos dos insetos que a sra. Prudence Winks havia empurrado com sua bengala para dentro do canteiro quando chegara casa da sobrinha. Esta a recebera sem grande entusiasmo e com uma expresso de tristeza no rosto. Agora as duas conversavam na sala de estar e a sobrinha continuava com ar desolado. Prudence procurava argumentar com ela. Nada impede que voc mude de idia, Maria disse Prudence. O fato de as meninas terem casado no quer dizer nada. A qualquer momento voc pode ir se encontrar com elas e contar-lhes a verdade. O raciocnio no convenceu a sobrinha. Maria Fitzherbert ergueu os olhos azuis para Prudence. No. Eu no posso. No uma boa idia. sim. Elas gostariam de conhec-la insistiu Prudence. Havia dois anos que Prudence se fazia passar por tia-av das trigmeas e tinha aprendido a am-las como se fossem suas prprias filhas. Tambm recebera delas um carinho maior do que a maioria das sobrinhas daria a uma tiaav de verdade. Maria balanou a cabea com desnimo. No, isso no faria bem a ningum. Ele pode acabar sabendo, a igreja tomaria conhecimento da existncia delas e as meninas no teriam mais nenhum momento de sossego na vida. No acha que cabe a elas decidir se querem conhec-la ou no? Ou se preferem levar uma vida mais calma, ignorando os fatos? No, Prudence. Elas nunca precisaro fazer essa opo porque eu j fiz a escolha por elas respondeu Maria, enxugando uma lgrima. A minha deciso foi tomada h mais de vinte anos e ns devemos viver de acordo com ela at o fim dos nossos dias. Mas, Maria... Disse que elas esto felizes, no disse? Sim. Esto sim concordou Prudence com um sorriso triste. Ento no me arrependo da minha deciso. Prudence estava comovida, com vontade de chorar. No encontrava mais qualquer argumento que pudesse convencer a sobrinha. Ao mesmo tempo sentia-se tocada pela generosidade de Maria. Cherie pediu para continuar a seu lado e eu lhe dei a minha permisso disse Maria, mudando de assunto para disfarar sua prpria emoo. Que bom! Fico muito agradecida.

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Consegui me adaptar bem, mesmo sem Cherie aqui para me servir. S vou sentir muita falta das visitas dela, que vinha aqui toda semana para conversar e me trazer notcias das meninas. Mas isso no tem por que acabar, Maria. Cherie e eu vamos continuar tendo contato com elas, mesmo depois de casadas. Iremos visit-las e depois viremos lhe contar com esto. Fique tranqila assegurou Prudence. E elas vo se surpreender quando perceberem que Cherie sabe falar, no acha? Maria riu baixinho. Engraado como as pessoas esquecem que algum calado, como Cherie, apesar de no falar sempre escuta tudo. E escuta muito bem... retrucou Prudence, rindo tambm. As duas mulheres se entreolharam por alguns instantes. Que pena que seu papel no astucioso esquema montado por Lotharian estivesse terminando, pensou Prudence. De uma coisa, porm, tinha absoluta certeza. A relao afetiva que criara com as irms Royle e que tanta alegria lhe dava, jamais acabaria. Pressionou a ponta da bengala contra o tapete de l para se apoiar e lentamente levantou da poltrona. Olhou com carinho para a sua querida sobrinha e se despediu. Eu lhe sou muito grata, Maria. Muito obrigada. Grata, a mim? Mas por qu? Por... ah, voc sabe... medida que Prudence se dirigia porta de sada, seus olhos se encheram de lgrimas, mas o sorriso continuou estampado no rosto. Graas generosa deciso de Maria, estava assumindo de vez e para sempre o papel de tia-av das irms Royle. Dedicaria a elas o mesmo afeto de antes, como se de fato fosse parente, e estava segura de que continuaria recebendo delas, at o fim de seus dias, o mesmo carinho e a ateno que lhe tinham dedicado nos ltimos dois anos. Nunca mais se sentiria abandonada e sozinha no mundo. E devia isso a Maria, a sua bondosa sobrinha, a quem s podia ser grata pelo enorme presente que lhe dera.

Fim

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