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A Luz das Trevas

Arthur C. Clarke

http://groups.google.com/group/digitalsource No que sou se desses africanos de

envergonham

sua terra porque em cinqenta anos progrediu menos que a Europa em quinhentos. Mas se em algo temos deixado de avanar to depressa que devamos, deve-se a ditadores como Chaka; e por isso, s devemos reprovar isso a ns mesmos. Se a culpa for nossa, tambm ser nossa a responsabilidade de remedi-lo. Alm disso, eu tinha razes mais capitalistas que a maioria para desejar destruir ao Grande Chefe, ao Onipotente, a Ao Que Tudo V. Era de minha prpria tribo, estava aparentado comigo por intermdio de uma das esposas de meu pai, e havia comeado a perseguir a nossa famlia desde o momento em que subiu ao poder. Embora no participssemos ativamente em poltica, dois de meus irmos desapareceram, e outro morreu em um inexplicvel acidente de automvel. Minha prpria liberdade,disso no restava dvida , devia-se em grande parte ao fato de eu ser um dos poucos cientistas do pas que gozavam de fama internacional. Como muitos de meus compatriotas intelectuais, demorei para ficar contra Chaka porque pensei que como ocorreu aos alemes em 1930, que tambm se deixaram levar pelo caminho equivocado- h vezes em que a ditadura o nico meio de evitar o caos poltico. Possivelmente o primeiro sinal de nosso catastrfico engano foi quando Chaka aboliu a constituio e adotou o nome do imperador zul do sculo XIX, de quem estava genuinamente convencido que era sua reencarnao. A partir desse momento, sua megalomania foi rapidamente em aumentando. Como todos os tiranos, no considerava rodeado de conspiraes. Esta convico tinha sua lgica. O mundo conhece pelo menos confiava em ningum e se

seis atentados contra sua vida, devido a publicidade que lhes foi dada; mas alm disso h outros que se mantiveram em segredo. O fracasso de todos eles fez que aumentasse a confiana da Chaka em seu prprio destino, e confirmou a f fantica de seus seguidores em sua imortalidade. Ao tornar-se mais desesperada a oposio, as contramedidas do Grande Chefe se fizeram mais cruis... e mais brbaras. O regime da Chaka no foi o primeiro, nem sequer na frica, que torturou a seus inimigos; mas foi o primeiro em transmiti-lo por televiso. Mesmo assim, a pesar do horror e da indignao que isto provocou no mundo, e a vergonha que eu senti, no teria feito nada se o destino no me houvesse colocado a arma na mo. No sou homem de ao, e aborreo a violncia, mas assim que me dei conta do poder que possua, minha conscincia no me deu trgua. Logo que os tcnicos da Nasa instalaram seus aparelhos e entregaram o Sistema Infravermelho de Comunicaes Hughes Mark X comecei a fazer planos. Parece estranho que meu pas, um dos mais atrasados do mundo, tenha um papel capital na conquista do espao. Deve-se a um puro acidente geogrfico, que no foi que gosto de russos e americanos. Mas no h nada que eles possam fazer a respeito; Umbala se acha situada no Equador, diretamente debaixo das rbitas de todos os planetas. E possui um elemento natural nico e inestimvel: o vulco apagado conhecido com o nome de cratera Zambue. Quando se extinguiu o Zambue, faz mais de um milho de anos, a lava se retirou pouco a pouco, solidificando-se em uma srie de terraos e formando uma terrina de uma milha de dimetro e mil ps de profundidade. Quase no foi necessrio mexer o terreno, bem como foi utilizado poucos metros de cabo para convert-lo no maior

radiotelescpio da Terra. E devido a este gigantesco refletor estar fixo, examina qualquer poro concreta do firmamento to somente durante uns minutos cada vinte e quatro horas, medida que a Terra gira sobre seu eixo. Este era o preo que os cientistas estavam dispostos a pagar pela possibilidade de receber os sinais que as sondas e as naves emitiam dos insondveis limites do sistema solar Chaka era um problema que no tinham previsto. Fazendo valer seu poder quando a obra estava quase terminada, e tiveram que advir-se com ele como puderam. Felizmente, sentia um respeito supersticioso pela cincia, e necessitava todos os rublos e dlares que pudesse lhes tirar. A Contribuio Equatoriana ao Programa Espacial ficou a salvo de sua megalomania; e desde logo, ajudou a refor-la
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A Parablica tinha sido instalada

no dia em que fiz

minha

primeira visita torre que se eleva em seu centro. Era um mastro vertical de mais de mil e quinhentos ps de altura, o qual suportava as antenas que confluam no centro da imensa parablica. Um pequeno elevador com capacidade para trs homens subia lentamente at o mais alto. A princpio, no havia nada digno de ver, alm do opaco brilho da molheira de lminas de alumnio, curvada para cima a uma meia milha em todo meu redor. Mas logo me elevei por cima do bordo da cratera e pude ver a terra at uma distncia muito mais longnqua do que eu tinha esperado. A proeminncia azulenca e nevada que emergia da bruma do poente era o monte Tampala, o segundo pico mais elevado da frica, separado de mim por uma infinidade de milhas de selva. Atravs dessa selva, nas grandes curvas intrincadas, serpenteavam as lamacentas guas do rio Nya... a nica rota que milhes de meus compatriotas

tinham conhecido. Alguns espaos abertos, uma linha de ferrovia e o resplendor branco e longnquo da cidade eram os nicos sinais de vida humana. Uma vez mais senti essa opressiva sensao de desesperana que sempre me assalta quando contemplo Umbala do ar e compreendo a insignificncia do homem frente selva eternamente adormecida. .Depois de um clique, a caixa do elevador se deteve no cu, a um quarto de milha do cho. Ao sair me encontrei em uma reduzida habitao provida de cabos coaxiais e de instrumentos. Ainda ficava um trecho por percorrer, pois uma estreita escada subia, atravs do telhado, a uma plataforma que tinha pouco mais de um metro quadrado. No era um lugar muito apropriado para quem fosse propenso vertigem; no havia sequer um corrimo que servisse de amparo. O cabo central do pra-raios dava certa segurana, desse modo fiquei agarrado firmemente a ele todo o tempo que permaneci nessa armadilha metlica de forma triangular, to prxima s nuvens. A magnificncia do panorama e a euforia de sentir um ligeiro, embora onipresente perigo, fizeram-me esquecer o passar do tempo. Sentia-me como um deus, completamente afastado dos assuntos terrenos, superior a todos outros homens. E ento compreendi, com uma certeza matemtica, que aqui havia um desafio que Chaka jamais poderia ignorar. O coronel Mtanga, seu chefe de Segurana, iria opor-se; mas seus protestos seriam ignorados. Conhecendo a Chaka, a gente podia predizer com absoluta segurana que no dia da inaugurao oficial estaria aqui,

sozinho, durante um bom momento, dominando seu imprio com o olhar. Sua escolta pessoal permaneceria no recinto de baixo, uma vez revistado tudo para ver se por acaso tinham colocado alguma bomba. No poderiam fazer nada para salv-lo quando eu disparasse a trs milhas de distncia e atravs da cadeia de montanhas que se estende entre o radiotelescpio e meu observatrio. Alegrava-me de que houvesse montanhas no meio; embora complicassem o problema, protegeriam-me de toda suspeita. O coronel
Mtanga era um homem muito inteligente, mas provavelmente no

poderia conceber que existisse uma arma capaz de disparar em ngulo. E ele procuraria um fuzil, embora no encontraria nenhuma bala. Retornei ao laboratrio e comecei meus clculos. No tinha transcorrido muito tempo, quando descobri meu primeiro engano. Posto que tinha visto como a luz concentrada do raio laser fazia um buraco em um pedao de slido ao em um milsimo de segundo, supus que meu Mark X podia matar um homem. Mas a coisa no to singela. Em determinados aspectos, o homem um material mais duro que o ao. Em sua maior parte gua, a qual tem dez vezes a capacidade de calor de qualquer metal. O feixe de luz que perfura uma prancha de blindagem ou leva uma mensagem at Pluto algumas das razes para as quais tinha sido projetado o Mark X- produziria no homem uma queimadura dolorosa, mas completamente superficial. O que pior poderia fazer a Chaka, de uma distncia de trs milhas, era um buraco na multicolorida manta tribal que to pomposamente vestia para provar que ainda se considerava um filho do povo. Durante um tempo quase abandonei o projeto. Mas no desistiria; instintivamente> sabia que a resposta estava ali, e que s era questo de saber v-la. Possivelmente podia utilizar meus invisveis raios de calor

para cortar um dos cabos que sustentavam a torre, com o fim de que casse quando Chaka estivesse no alto. Os clculos indicavam que isto era factvel se o Mark X atuasse ininterruptamente durante quinze segundos. Um cabo, diferentemente do homem, no se moveria, assim no era necessrio arriscar tudo a um s impulso de energia. Podia tomar o tempo que quisesse. Mas danificar o telescpio teria sido uma traio cincia, e quase me senti aliviado ao comprovar que este projeto era irrealizvel. O mastro tinha incorporados tantos elementos de segurana que teria sido necessrio cortar ao menos trs cabos para derrub-lo. Terei que desprezar este plano; teria necessitado horas e horas de ajustes, bem como preparar e apontar o aparelho para cada disparo de preciso. Tinha que pensar outra coisa; e como os homens demoram muito tempo em ver o que evidente, at uma semana antes da inaugurao oficial do telescpio no soube como fazer isso com a Chaka. O Que Tudo V, o Onipotente, o Pai do Povo. Exautivamente, meus estudantes tinham coordenado e calibrado o aparelho, e estvamos preparados para as primeiras comprovaes de toda sua potncia. Ao girar em seu elevador do interior da cpula do observatrio, o Mark X parecia exatamente um grande telescpio de duplo canho reflito... e, efetivamente, era-o. Num de eles, um espelho de trinta e seis polegadas centrava o impulso do laser e o enfocava no espao; o outro atuava como receptor de sinais e podia utilizar-se tambm como um visor telescpico super potente para apontar o aparelho. Comprovamos sua mira no branco celeste mais prximo: a Lua. J

avanada a noite, centrei os cabos em cruz no meio do plido crescente e disparei um impulso. Dois segundos e meio depois se produziu um eco tnue. A arma foi disparada. Havia ainda um detalhe por arrumar, e eu tinha que faz-lo secretamente. O radiotelescpio se achava ao norte do observatrio, ao outro lado da cordilheira que nos impedia de ver diretamente. Uma milha ao sul havia uma montanha isolada. Eu a conhecia bastante bem, porque fazia anos tinha ajudado a instalar ali uma estao de raios csmicos. Agora seria utilizada para um fim que jamais haveria imaginado nos tempos em que meu pas era livre. Justo debaixo do topo se elevavam as runas de um velho forte, abandonado desde fazia sculos. Precisei fazer poucas exploraes para encontrar o lugar que necessitava: uma pequena cova, de menos de um metro de altura, entre duas grandes rochas que tinham cansado das antigas muralhas. A julgar pelas teias de aranha, fazia geraes que no tinha entrado ali um ser humano. Quando me escondi na abertura pude ver todas as instalaes do Programa Espacial, que se estendiam por vrias milhas. Ao Leste se encontravam as antenas da antiga Estao de Seguimento do Projeto Apolo, que havia trazido para os primeiros homens da Lua. Mais frente estava o campo de aterrissagem, por cima do qual se abatia um avio de transporte com seus propulsores verticais em funcionamento. Mas tudo o que a mim interessava era que estivessem limpas as linhas de viso desde este lugar cpula do Mark X, e ao extremo do mastro do radiotelescpio, trs milhas ao norte. Demorei alguns dias para instalar o espelho prateado,

pticamente perfeito, em seu secreto habitculo. Os tediosos ajustes

micromtricos para dar a exata orientao demoraram tanto que temi que no estivesse preparado a tempo. Mas em fim saiu correto o ngulo, com um engano menor que um segundo de arco. Quando apontei o telescpio do Mark X ao ponto secreto da montanha, pude ver a cordilheira que tinha detrs de mim. O campo visual era pequeno, embora suficiente; a rea do branco tinha uma jarda, e eu podia apontar sobre qualquer polegada dessa zona. A luz podia percorrer, em qualquer dos sentidos, a trajetria que eu havia preparado. Tudo que via pelo visor do telescpio automaticamente na linha de fogo do transmissor. Parecia-me estranho, trs dias mais depois, estar sentado tranqilamente no observatrio, com os zumbindo ao meu redor, e ver acumuladores eltricos
Chaka entrar no campo visual do

estava

telescpio. Experimentei um fugaz brilho de triunfo, como o astrnomo que calculou a rbita de um novo planeta e logo descobre-o no ponto previsto entre as estrelas. O cruel rosto estava de perfil quando o vi o princpio, como se estivesse somente a uns trinta ps, graas ao aumento mximo que eu utilizava. Aguardei pacientemente, com serena confiana, porque tinha que chegar o momento que eu sabia: aquele no que Chaka pareceria estar olhando para mim. Quando isto aconteceu, colhi com a mo esquerda a imagem de um antigo deus, que no deve ter nome, e acionei com a outra o computador que disparava o laser, lanando meu raio silencioso e invisvel por cima das montanhas. Se, era muitssimo melhor assim. Chaka merecia a morte; mas esta o converteria em um mrtir e teria fortalecido o domnio de seu regime. O que eu lhe tinha reservado era pior que a morte, desataria entre seus defensores um terror supersticioso.

Chaka at viveria; mas O que Tudo V no voltaria a ver

nunca

mais. No espao de uns microsegundos o tinha reduzido a uma condio inferior a do mendigo mais humilde da rua. Nem sequer lhe tinha feito mal. Porque no se sente dor quando o delicado filme da retina se funde pelo calor de um milhar de sis.
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