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CLULAS DE COMBUSTVEL
FERNANDO ANTNIO CASTILHO MAMEDE DOS SANTOS * FERNANDO MIGUEL SOARES MAMEDE DOS SANTOS **

Resumo Na actualidade o consumo global de energia elctrica de 14 trilies de quilowathora, no ano 2020 prev-se que dever ser de 22. Os combustveis fsseis so um bem escasso, na posse de apenas alguns pases, que cada vez se vo tornando mais caros e cuja utilizao liberta poluentes. Neste contexto, ter-se- de encontrar uma forma alternativa e competitiva de produzir energia (elctrica) que possa vir a substituir os combustveis fsseis gradualmente. Esta pode estar nas clulas de combustvel.

1. Introduo As clulas de combustvel j hoje so usadas em centrais de produo de energia com potncias reduzidas (menos de uma dezena de MW). Ficam colocadas perto dos equipamentos consumidores, podendo assim ser consideradas uma tecnologia de gerao dita distribuda. Apostando na produo local (descentralizada) poupa-se no investimento da construo de grandes linhas de transporte de energia, na proteco destas e outros equipamentos auxiliares, bem como, na manuteno dessas infraestruturas. Um outro aspecto de economia so os custos de explorao, uma vez que as perdas energticas, com a produo descentralizada, so consideravelmente reduzidas em linhas, nos transformadores (elevadores e abaixadores), bem como, na quantidade de aparelhagem de proteco com diminuio do nmero.

Professor Coordenador da Escola Superior de Tecnologia do Instituto Superior Politcnico de Viseu. Mestre em Engenharia Electrotcnica e de Computadores e Encarregado de Trabalhos da Escola Superior de Tecnologia do Instituto Superior Politcnico de Viseu.
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spectrum Os custos relacionados com a produo tambm baixam, pois o rendimento das clulas de combustvel substancialmente mais elevado. A grande barreira que actualmente h a vencer tem a ver com o custo ainda elevado desta tecnologia, resultando da investigao, do preo dos materiais e dos processos de fabrico, o que tem restringido o uso da tecnologia das clulas de combustvel. Com o decurso do tempo, eventuais novas descobertas, a produo em massa das clulas de combustvel e em oposio uma cada vez maior escassez de fontes de energia no renovveis sero factores que iro levar a uma nova filosofia de produo energtica na rea da energia elctrica. 2. Definio/constituio e funcionamento duma clula de combustvel

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Figura 1 Clula de combustvel com alimentao directa de metanol a fornecer energia elctrica a um pequeno motor. Uma clula de combustvel pode ser definida como um dispositivo electroqumico que transforma continuamente a energia qumica em energia elctrica (e algum calor) desde que lhe seja fornecido o combustvel e o oxidante. O combustvel o hidrognio ou um composto que o tenha na sua constituio e o oxidante o oxignio.

spectrum O hidrognio utilizado no processo pode ser obtido de vrias fontes: electrlise da gua, gs natural, propano, metanol, ou outros derivados do petrleo como qualquer hidrocarboneto. Relativamente ao oxignio retirado do ar, podendo tambm ser obtido a partir da electrlise da gua. Uma clula de combustvel constituda por dois elctrodos e entre os dois um electrlito (ver figura 2). A funo do electrlito de actuar como um meio que permite 2 aos ies (H+, OH-, O2-, CO 3 , ...) passarem no sentido de um elctrodo para o outro elctrodo ao atravessarem o electrlito.

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Figura 2 Principio de funcionamento duma clula de combustvel Exteriormente existe uma ligao elctrica entre os dois elctrodos (nodo e ctodo) onde ligado o receptor (a carga). Uma pilha de combustvel constituda por uma associao em srie de clulas de combustvel, uma vez que cada clula individual produz apenas uma tenso aproximada de 0,8 V.

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Figura 3 Pilha de clulas de combustvel Consegue-se assim, formar uma pilha de combustvel em que temos a tenso de sada pretendida para uma determinada aplicao prtica onde a tenso individual de cada uma das clulas vem multiplicada pelo nmero. Caso se pretenda elevar o valor da corrente que uma pilha de clulas de combustvel pode fornecer as mesmas devem ser ligadas em paralelo.

3. Tipos de Clulas de Combustvel Os dois problemas tcnicos fundamentais das clulas de combustvel so: a baixa taxa de reaco que conduz a reduzidas intensidades de corrente e potncia por rea e o hidrognio no ser um combustvel prontamente disponvel, pois este na natureza encontra-se sempre associado a outros elementos qumicos. Com a finalidade de se resolverem estes problemas os investigadores tm experimentado muitos tipos de clulas de combustvel. Actualmente existem dois grupos de desenvolvimento dos principais tipos de clulas de combustvel, classificadas segundo a temperatura de funcionamento. As clulas de combustvel conhecidas por de metanol, no se tipificam em qualquer um destes grupos, pois apresentam caractersticas hbridas, sendo excludas desta classificao principal dos tipos de clulas de combustvel.

spectrum TABELA I - GRUPOS DOS PRINCIPAIS TIPOS DE CLULAS, CLASSIFICADOS SEGUNDO A TEMPERATURA DE FUNCIONAMENTO.
Pilhas de combustvel de baixa e mdia temperatura (<250C) Tecnologias aplicveis - Alcalinas (AFC) - cido Fosfrico (PAFC) - Membrana de Troca de Protes (PEMFC) Dimenso tpica - Produtos disponveis no mercado e em desenvolvimento com potncias at 250 kW - A maioria dos equipamentos em desenvolvimento tm potncias na ordem de 2 MW, mas tambm se desenvolvem unidades com menos de 1 MW Vantagens - Rendimento elevado - Emisses reduzidas - Arranque rpido (especialmente as PEMFC) - Potencial para reduo significativa do custo resultante de produo em larga escala se for alcanado sucesso na rea dos transportes Desvantagens - Potencial de cogerao limitado - Processamento de combustvel relativamente complexo - Mais sensveis ao CO preciosos - Custo elevado (PAFC) - Mercado limitado inicialmente produo de electricidade (o que reduz o potencial para a reduo do - Complexidade dos sistemas hbridos - Rendimento muito elevado - Emisses reduzidas - Processamento de combustvel mais simples - No existe a necessidade de utilizar catalisadores de metais preciosos - No so danificadas pelo CO - Potncias mais elevadas Pilhas de combustvel de alta temperatura (>600C) - Carbonatos Fundidos (MCFC) - xidos Slidos (SOFC)

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- Requerem catalisadores de metais custo)

4. Sistemas Auxiliares das Pilhas de Clulas de Combustvel Os sistemas auxiliares requeridos dependem em grande parte do tipo de pilha de clula de combustvel e do combustvel usado.

spectrum Em todas as pilhas de clulas de combustvel, menos nas de menores dimenses, o ar e o combustvel precisam de circular pelos canais das clulas com a ajuda de sopradores ou bombas. Por vezes so usados compressores, podendo ser estes acompanhados pelo uso de intercoolers como nas mquinas de combustes internas. Os motores elctricos tambm so necessrios e so uma parte vital de um sistema de pilha de clulas de combustvel, pois so responsveis por colocarem em funcionamento as bombas, os sopradores e os compressores mencionados antes. As clulas de combustvel produzem energia em DC (corrente contnua), com uma variao de tenso considervel conforme a potncia solicitada, o que raramente ser satisfatrio para ligao directa a uma carga elctrica, e assim algum tipo de condicionamento da sada de potncia quase sempre necessrio. Este pode ser feito por um simples regulador da tenso ou por um conversor DC/DC. No caso de se pretender fornecer a carga em CA (corrente alternada) necessrio um inversor de DC para CA o que representa uma parte significativa dos custos do sistema. Nas pilhas de clulas de combustvel e especialmente nas de maiores dimenses recorre-se frequentemente a sistemas de cogerao, fazendo com que a pilhas de clulas de combustvel parea ser na realidade uma pequena e insignificante parte do sistema interno. Um conjunto variado de outros sistemas de apoio como os relacionados com o armazenamento do combustvel e oxidante, sistemas de purificao do combustvel, sistemas de controlo e gesto em tempo real, etc..., podem fazer parte dum sistemas de pilha de clulas de combustvel. A ttulo exemplificativo a figura 4 abaixo mostra um esquema de vrios componentes auxiliares necessrios ao funcionamento de uma clula de combustvel de 250 kW elctricos da Balard.

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Figura 4 Sistema de produo de Energia da Balard

spectrum De forma resumida apresenta: O Processador de combustvel: Extrai o hidrognio do combustvel fssil. A Seco de purificao: Retira os contaminantes que podem danificar a clula. A Seco de humidificao: Coloca um certo grau de humidade no combustvel de forma a evitar a destruio das membranas das clulas. A Pilhas de clulas de combustvel: D-se a produo de energia em DC. A Seco de refrigerao: Remove o calor. A Seco de condicionamento: Estabiliza a tenso DC e pode converte-la em AC. A Seco de controlo: Supervisiona e gere todo o sistema.

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5. Principais vantagens/ desvantagens das clulas de combustvel Os aspectos favorveis dos sistemas de clulas de combustvel so poderem ser feitas em pequenas unidades modulares, em grandes quantidades, facilmente transportveis e montadas num determinado local em um intervalo de tempo muito reduzido. Se por qualquer motivo deixarem de ser necessrias no local, podero num curto espao de tempo ser facilmente deslocada para outro onde exista dfice de energia. Do processo de funcionamento normal das pilhas de clulas de combustvel gera-se uma quantidade significativa de calor que pode ser aproveitado para produzir vapor ou gua quente. Esta optimizao permite que haja um aumento da eficincia do sistema. Toda a transformao de energia tem uma perda associada assim, quanto menores forem as transformaes, melhor o rendimento. Nas clulas de combustvel existe uma transformao directa da energia qumica em elctrica, o que uma vantagem face as tecnologias convencionais de produo de energia elctrica. Um factor positivo das clulas de combustvel a sua simplicidade em termos de princpios de funcionamento, com a inexistncia de movimento mecnico no interior desta e com a converso directa da energia. Quando usado o hidrognio como combustvel os subprodutos da reaco so o calor e a gua pura, o que significa que a pilha de combustvel pode ser vista como tendo zero emisses. Mas mesmo quando se usam os combustveis fsseis os nveis de poluio so consideravelmente mais baixos, devido ao elevado rendimento deste tipo de tecnologia que permite redues no consumo destes combustveis.

spectrum A converso directa da energia e a inexistncia de movimento mecnico no interior da pilha pode conduzir a sistemas altamente seguros e de longa durao. As desvantagens tm a ver com os custos de investigao, dos materiais usados na produo das clulas e dos processos de fabrico. O conhecimento destas encontra-se num nmero limitado de pessoas. Existe uma falta de infra-estruturas para a produo, transporte e armazenamento do combustvel hidrognio e as poucas infra-estruturas que existem esto viradas para a industria qumica em geral. Uma outra questo negativa tem a ver com a produo do hidrognio que recorre ao uso intensivo de energia e deriva muitas vezes dos combustveis fsseis. O combustvel, consoante o tipo de clula de combustvel em questo, necessita de estar livre de determinados contaminantes, seno as clulas de combustvel podem ver a sua performance reduzida, podendo em casos extremos deixarem de funcionar. A existncia de sistemas auxiliares que apoiam a pilha de clulas de combustvel tm componentes sujeitos a avarias, cuja falha de um deles pode comprometer todo o processo de energia. Logicamente estes sistemas aumentam tambm as necessidades de manutenes.

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Concluses As pilhas de clulas de combustvel so mquinas electroqumicas, produzem eletricidade convertendo energia qumica em potncia elctrica sem movimento rotativo, nem combusto. Existem vrios tipos de pilhas de clulas de combustvel, mas o funcionamento bsico o mesmo. Todas tm dois elctrodos (um nodo e um ctodo) separados por um material denominado electrlito. Na maioria das pilhas de clulas de combustvel o nodo alimentado com hidrognio, onde se ioniza gerando protes e electres. Os protes atravessam o electrlito para chegar ao ctodo, entretanto os electres circulam por um circuito externo (produzindo uma corrente elctrica na rede externa) indo para o ctodo da clula de combustvel. No ctodo, os electres, os protes e o oxignio reagem formando gua. uma tecnologia que comea a aparecer cada vez mais, que comparativamente com outras tecnologias tradicionais de produo proporciona alta eficincia (mesmo para potncias baixas) e reduzidas emisses acsticas. As pilhas de clulas de combustvel so amigas do ambiente, pois mesmo com a utilizao de um combustvel fssil, no produzem gases nocivos que contribuem para o aparecimento das chuvas

spectrum cidas, nem libertam partculas poluentes que ponham em risco a qualidade do ar, nenhum hidrocarboneto derramado durante operao normal, e comparando com o dixido de carbono libertado com as outras tecnologias que usam este tipo de combustvel, mesmo com as mais eficientes o valor bastante menor. Permitem aumentar ou diminuir a potncia de operao (capacidade de regulao) respondendo rapidamente carga, so simples de instalar, tem versatilidade de fontes na alimentao. Combustveis fsseis (petrleo, leo, gs natural,...), hidrognio puro produzido por electrlise (energia vinda de fontes renovveis como sol, o vento, a gua,...), a biomassa, etc..., podem ser usados como fonte de combustvel. Para alm destas vantagens, de lembrar que esta uma tecnologia revolucionria por apresentar elevados ndices de qualidade de energia, bem como permitir um funcionamento contnuo sem interrupo durante um nmero de horas baste superior ao das tecnologias tradicionais. Estas caractersticas permite-lhes que sejam usadas em equipamento sensvel a variaes de corrente e tenso nomeadamente: hospitais, centros de tratamentos de dados, bancos, esquadras de polcia e qualquer outro tipo de instalaes com misses importantes, servindo por vezes de gerador de emergncia de forma a que a carga bsica seja alimentada. Locais remotos sem acesso para a rede de elctrica so bons candidatos ao uso das pilhas de clulas de combustvel. As Instalaes podero fazer o uso efectivo de calor, usando aquela energia que se liberta aumentando a eficincia do sistema. Sendo assim alguns dos tipos de pilhas de clulas de combustvel podem fornecer a oportunidade para fazer a transio dos combustveis fsseis, como gs natural, metano, e hidrocarboneto lquidos, para o que muitos consideram ser o combustvel do futuro: hidrognio. Mas nem tudo corre a favor destas, pois os custos actuais entre os $3,000 a $4,000 por kW, as pilhas de clulas de combustvel no esto acessveis a todos, sendo a principal barreira para a implementao destas. estimado que o custo de instalao de uma pilha de clulas de combustvel ter que chegar a $1,500 por k W, para que passem a ser usadas em larga escala na maioria das aplicaes. Outras barreiras apontadas so a falta de experincia em termos de durabilidade ao longo do tempo da maior parte destas tecnologias de pilhas de clulas de combustvel e a necessidade de se estabelecer uma infraestrutura para apoiar esta tecnologia. A viabilidade desta tecnologia segundo especialistas da rea poder chegar dentro de 2 a 3 anos.

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Carro movido a clulas de combustvel apresentado em Hannover (2003)